Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Ученый в средневековье. Том 5 Гиорги Квернадзе
        Ученый в средневековье #5 Лауреат нобелевской премии, и умнейший человек двадцать третьего века сидел и работал в своей лаборатории. Многие страны хотели заручиться его поддержкой, но Грегор всегда всем отказывал, ведь его знания и принципы не продавались за деньги, которых у него кстати тоже было немало. И вот однажды, какая-та организация решает избавиться от великого ученого. Пробравшись в лабораторию Грегора, убийца без раздумий застрелил выдающегося человека столетия. И тогда когда, ученый уже думал что с ним покончено он открывает глаза.
        Перед Грегором появляется совсем иной мир, в котором он переродился в одного из сыновей великого герцога. Какими будут его свершения, и что он сможет изменить в своей жизни имея знания двадцать третьего века?... .
        Ученый в средневековье Том-5
        Глава 342/Узник который не может умереть
        Глава 342
        - Сильный демон? Это шутка? Как может первый враг человечества находится здесь? - Виктор конечно же не поверил словам Игумена, однако уставший вид Порфея не дал бы соврать. Этот старик обладает огромной силой и выносливостью, так что заставить его ползать по земле мог лишь настоящий монстр.
        - Он призвал больше пяти ста неживых девятого ранга. Мы оказались вынуждены отступить, иначе это могло плохо закончится. Порфей потерял очень много сил, но случилось это из-за телепортации. Пока он использовал пространственную магию ничто не предвещало беды, но именно после бегства все силы покинули Порфея. Это очень странно. - Ладо понятия не имел, что могло послужить причиной столь резкого ослабления.
        - Некромант? Это шутка? Дабы призвать пятьсот неживых девятого уровня нужно обладать силой как минимум божественного ранга. Нет. Даже обычный некромант божественного ранга не сможет этого сделать. Либо тут находится один из демонов хранителей, либо ...
        - Представителей? - Ладо успешно продолжил предложение Виктора. Он даже представить себе не мог, чем может грозить вторжение столь мощного демона на территорию людского государства. - Нет, это невозможно. Представители не могут покидать придел своих континентов, это запрещено законом. Если кто-то посмеет его нарушить, то его обязательно ждёт наказание. Или ты хочешь сказать, что демоны посмеют навлечь на себя кару всех рас?
        Хранители являются самыми сильными защитниками континента, и все они являются божествами на пиковой точке среднего уровня. Казалось кто может быть сильнее, однако даже хранители находятся под управлением нескольких существ. Их называют представителями и они являются божествами высшего уровня.
        Добраться до среднего уровня божественного ранга можно собственными силами, однако высший уровень сильно отличается. Дабы достичь такой силы, необходимо побыть на посту владыки несколько тысяч лет. Эти существа вышли за пределами понимания обычного человека, и даже Виктор обязан уважать их силу.
        - Кто еще мог призвать пятьсот неживых? Обладая такими некромантами демоны, они давным-давно напали бы на человечество. Это ненормально, нам нужно всё проверить. - Виктор хотел разузнать обо всём, ведь это могло грозить чем то опасным. Зен с Сицилом, итак, смогут разобраться с остальным.
        Ученый обладает прекрасными навыками переговорщика, плюс он уже поговорил с Анжеликой насчет политических браков, так вторая свадьба вполне возможна.
        - Проверить? Каким образом? Нас двоих было мало для стопроцентной победы, для следующего нападения я предлагаю позвать еще двух хранителей. - Ладо, как всегда, был слишком сильно зациклен на безопасности. Он не собирался рисковать, ведь это могло привести к смерти одного из столпов человечества.
        - Нее, этого не требуется. Меня будет вполне достаточно. Подождём пока Порфей восстановится, и тогда начнём действовать. Некромант призвавший пятьсот неживых должен обладать огромной силой. Если он Представитель демонической расы, то нам придётся убегать и техники старика в этом деле не имеют конкурента. Что-что, но телепортироваться Порфей умеет как бог. - Дворецкий был в прекрасном настроении духа. Зен смог добиться довольно серьёзных льгот на сегодняшних переговорах. Вавилон получит еще больше возможностей что в свою очередь приведёт к усилению Зена.
        - Ты хочешь спуститься в подземелье? - Для Игумена это оказалось довольно странной новостью, ведь Виктор обычно не рисковал, участием в подобного рода авантюр. Но раз он сам предложил, то в этом наверняка кроится какой-то замысел. - Артефакт я тебе не отдам! Он слишком важен для людского континента, а если замыслил разобраться с демоном то я только за.
        - Вот и прекрасно. Мне не нужен артефакт, но тот некромант меня заинтриговал. Будет неплохо поболтать с ним. Ладно. Отправимся сразу как только Порфей отдохнёт. Он слишком слаб сейчас. - Старик всё это время сидел с закрытыми глазами и медитировал. Ему нужно как можно быстрее вернуть утраченную манну.
        Понадобилось примерно пять часов перед тем, как сила Порфея нормализовалась. Старик резко открыл глаза и посмотрев на Виктора улыбнулся.
        - Я был уверен что ты захочешь присоединиться. Эта тема слишком важная, чтобы оставить его без внимания. Демоны опасны, и ты лучше всех знаешь об этом.
        - Старик, а тебя неплохо так уделали. Не ожидал что увижу тебя пользующим по земле. Эх, враг силён раз смог так легко справится с тобой. - Упустить такой момент Виктор никак не мог. Дворецкий злорадствовал над своим давним знакомым.
        - Злюка ты. Я потерял силу после телепортации. Наверное в самом подземелье находится какой-то барьер, который ограничивает пространственные заклинания. И вообще, почему ты смеешься? Неужели забыл что именно я должен спасти тебя из ловушки в случаи опасности. - Стряхнув пыль с одежды, старик встал на ноги и посмотрел на вход в подземелье. В руках он держал трость, на которую опирался. Со стороны казалось что Порфей вот-вот рухнет, однако внешность обманчива.
        - Ты аж пылаешь. Хехе... - Виктор достал меч и несколько раз взмахнув им положил обратно в ножны. Он хотел размять руку, ведь предстоящее сражение обещало быть интересным. - Неужели так сильно хочешь отомстить? Видать ему удалось задеть твоё самолюбие.
        - Да не особо. Мне просто интересно творится в том подземелье. Месть никак не может взять надо мной верх. - Обладая мудростью этого старика, довольно сложно воздействовать на эмоции. А вот тяга к знаниям у Порфея никуда не пропала.
        - Не зря тебя книжным червём в свое время назвали. Тебе лишь знания и нужны. - На лице Виктора играла ехидная ухмылка. Он уже довольно долго не сражался всерьёз...
        ...
        Тем временем на последнем этаже подземелья.
        Сидя на деревянном стуле, мужчина средних лет медленно попивал виски. Его глаза выражали лишь одно, пустоту. Пустоту которую невозможно заполнить. Смотря на одну единственную точку он задавался вопросом. Почему? Почему именно с ним случилось нечто подобное. Вспоминая ту улыбку, те милые черты лица, то тепло которое исходило от неё, мужчину бросало в дрожь. Никто и ничто не может понять насколько сильным был гнев и ненависть этого человека.
        Хруст. Еще один кубик льда растаял в спиртном напитке. Даже сам Бахус, бог вина и развлечений, был бессилен в этом деле.
        - Сколько времени уже прошло? Сто? Двести? Триста? Или все пятьсот лет? Моржана, ты первой ушла на тот свет, а я всё еще не выполнил свое предназначение. Соломон, чертов Соломон! Это всё он виноват. Оставил меня здесь, взаперти. Я даже умереть нормально не могу!
        Душа существа находилась во тьме. Она стояла над пропастью бездны и плакала в нее. Ничего, кроме пустоты не окружало ее. Его поглотили собственные кошмары, которые и по сей день терзали бедного узника.
        Глава 343/Сила трёх хранителей
        Глава 343
        - Да будь проклят этот мир. Я... Я отомщу! Отомщу всем! Демонам! Людям! Все они станут моими жертвами! Пусть все ощутят горечь утраты, пусть каждый поймёт что пришлось мне испытать! - Существо давным-давно потеряло счет времени. Оно с ненавистью и яростью смотрело на весь мир. Для него не было врагов и друзей. Оно хотело разрушить абсолютно всё.
        Выпив еще один стакан крепкого алкоголя, неизвестный враг продолжил смотреть в одну единственную точку. Оно ждало появления света, света который наконец спасёт его из этой бездны тьмы.
        - Когда же настанет тот самый день?! Сколько мне еще нужно ждать?! - То что оно не забыло нормальную речь уже является настоящим чудом. Существо пробыло в одиночестве огромное количество времени, что просто не могло не повлиять на психику. - Хахаха... Я всё равно не сдамся! Соломон! Чертов Соломон! Думаешь тебе удастся меня сломить? Нет, нет! В том сражении я забрал твою жизнь, а ты мою. Теперь мною движет лишь месть! Я уничтожу тот мир, который ты так яро хотел защитить!
        ...
        Виктор, вместе с двумя хранителями даже понятия не имели какое зло они хотели потревожить. Не подозревая про опасность своей авантюры, трое хранителей заново вошли в подземелье. Теперь проход первого этажа не потребовал много сил. Ладо просто окутал всех магическим барьером из света, а дальными атаками он уничтожал все ловушки находящийся в пределе его видимости.
        - Что за странное место. - Осмотрев несколько сломанных ловушек, Виктор сильно удивился. Каждая из этих скрытых механизмов использовала давно потерянные рунические знания.
        - И не говори. Мы сами до сих пор в шоке. Даже сильнейшая группа из магов и воинов девятого уровня, не сможет добраться до конца первого этажа. - Убрав щит с хранителей, Ладо начал тщательно осматривать помещение. При первом посещении у него и Порфея не было времени на это, однако раз сейчас с ними пошел Виктор, то это прекрасный шанс для разведки.
        - Потерянные знания, что может быть лучше, хехе... Нужно как можно быстрее найти старые свитки, у меня уже руку чесаться. - Старик в своем репертуаре. Он невероятно жаден до знаний.
        - Не ослабляй бдительность. Тут где-то шатаются несколько сотен неживых девятого ранга. Да еще и сам некромант не простая цель, так что будь начеку. - Когда дело касалось миссий, то Виктор становился невероятно серьёзным человеком. Он, итак, не отличался особой многословностью, а в напряженных ситуациях услышать хоть одну фразу из его уст, настоящее чудо.
        - Ты просто злюка и я не отвлекаюсь. Хоть у меня дряхлые кости, но в скорости я вам обеим фору дам. - Старик вдруг исчез с места и сразу же появился возле Виктора. - Видишь? Это ты невнимателе...
        Порфей хотел подшутить над дворецким, однако клинок возле шеи заставил старика замолчать.
        - Будь ты врагом, твоя голова катилась бы по земле окрашивая её красным цветом. Поле боя не место для шуток и ты лучше меня этого знаешь. - Серьёзный взгляд, сильная стойка и готовность убивать. Вот как можно охарактеризовать нынешнего Виктора.
        - Хехе. Уж больно ты злой, я же просто пошутил. - Холодный пот медленно скатился со лба старика. Дворецкий его конечно же не убьет, но осознание того что твоя жизнь весит на волоске, не очень приятно.
        - Да и я о том же... Ладно, проехали. Давай спустимся на второй этаж. Там должно быть интереснее. - Это место было слишком странным, и дворецкий хотел завершить миссию как можно быстрее.
        Осторожно ступая по лестницам подземелья, группа довольно скоро добралась до места назначения.
        - Хаааа.... Мхааааа... - Услышав неестественные звуки и рычания, Виктор посмотрел на скопление нежити.
        - Это опасно. Я не знаю что им мешает выбраться наружу, но если это случится человечество, рискует потерять довольно большую часть населения. Да и некромант призвавший столько нежити является угрозой невероятного масштаба. - Дав предварительную оценку, Виктор начал колдовать. Единственная слабость некромантии, это то что призванные существа не обладают большим разумом. Они почти всегда сбиваются в кучи и атакуют вместе, пытаясь задавить противника числом. - Магия молнии: Танец молненного дракона.
        Возле Виктора медленно появилось, созданное из молнии, эфирное тело дракона. Данное заклинание обладало огромной пробивной силой, но для использования было нужно несколько секунд подготовки. Против соперника равного уровня, Виктор не стал бы его применять, однако нежить совсем другое дело.
        Обладая защитой двух сильных хранителей, дворецкий мог на несколько секунд переключится на создании заклинания, которая, кстати, могла уничтожить довольно много врагов.
        - Не вставайте между мной и знаниями древнего мира! Пространственная магия: Разрез. - Старик Порфей тоже не остался в стороне. Сделав жест руками, он будто разрезал воздух перед собой. Казалось, безобидное движение, но то что оно привело за собой, поражало воображение.
        Пространство возле нежити искривилось. Отдельные куски измерений начали отдаляться друг от друга образуя нечто подобие разрушенной горы. Нежить, которая попала в зону атаки, просто-напросто не имела шанса на спасение.
        - Порфей, где твой меч? Без него пространственные атаки получаются не такими красивыми и эффективными. - Убив очередного врага драконом, Виктор подчеркнул довольно важный факт. Старик был известен невероятным мастерством меча. Его не за красивые глаза называли неуловимым убийцей. В купе скорости и пространственных техник, Порфей становился опаснейшим врагом на поле боя.
        - Пока рано его доставать, я хочу немного размять старые кости. Да и самый главный враг всё еще впереди. Нужно же оставить несколько сюрпризов отдельно для него. - Старик улыбнулся настолько зловеще, что даже Ладо почувствовал дрожь в теле. Игумен до этого не принимал участие в сражении, хоть его атаки по факту являются самыми эффективными против нежити.
        Пробиваясь сквозь ряды врагов, трио довольно-таки быстро добралась до спуска на третий этаж.
        - Видишь ту руну, вот именно она и стала причиной потери моих сил! - Старик указал на небольшой узор на стене. - От него исходят пространственные колебания что мешает мне колдовать. Точнее, она мешает при самой телепортации, а всё остальное я могу использовать без особых проблем. Это сложно объяснить на двух словах, так что просто представьте что это большой ограничитель телепортации.
        Главной фишкой и козырем Порфея было именно возможность в любой момент сбежать с поля боя, а тут оказалась что существует руна способная ограничить его.
        - И для чего же оно? Мне это подземелье нравится всё меньше и меньше. А вы уверены что тут находятся именно артефакты? Это место больше похоже на что-то вроде...
        - Вроде усыпальницы...
        Глава 344/Мантикора
        Глава 344
        - Думаю нам стоит остановиться. Чтобы тут не находилось, оно явно опасно. Уж больно сильные здесь руны и ловушки. Наверняка кто-то не хотел что бы его сон тревожили. - Группа считала, что они наткнулись на древнюю усыпальницу. Это было понятно, ведь многие правители любили хоронить себя вместе с огромным богатством, которое никто не должен украсть.
        Еще раз осмотрев странную руну, Виктор попытался почувствовать поток маны, однако у него ничего не получилось. Рука, которой он дотронулся до стены, онемела.
        - Предлагаешь отступить? Но мы так далеко зашли. Ответы на все интересующие вопросы находятся этажом ниже! - Порфей, как и предполагалось, захотел продолжить миссию. Он больше всех остальных желал получить знания потерянного царства.
        - Я согласен с Порфеем, артефакты наша первостепенная задача. Спасибо за помощь, но если тебе страшно можешь отступить. То что ты до этого последовал за нами, уже большое одолжение. - Игумен пытался играть на чувствах Виктора, ведь гордое существо вроде дворецкого, явно не станет бежать поджав хвост от неизвестности.
        И судя по реакции Виктора, игумену удалось задеть чувства бывшего хранителя. Злобно взглянув на церковника, дворецкий лишь фыркнул и продолжил осмотр помещения.
        - Раз уж оба согласны то продолжим путь. - Довольный Порфей первым начал спуск на третий этаж, но стоило ему наступить на первую ступеньку лестницы, как его тело окутало страх. - Стоять!
        Подняв руки, старик подал знак остановится.
        - Что за чертовщина? Ладо, ты точно проверил те рукописи? Я ощущаю невероятную ауру смерти. Она прямо душит меня. - Порфей потерял контроль над телом лишь на долю секунды, но в опасном бою это могло стать роковой ошибкой.
        - Порфей, почему ты остановился? - Игумен напрягся. Капельки пота начали стекать по его лицу, ведь напугать старика, что шел перед ним, довольно непростая задача.
        - Зевс прав. Нам лучше не трогать это подземелье. Тут слишком опасно. - Серьёзным тоном заявил Порфей. В его глазах можно было увидеть беспокойство и страх.
        - Раз уж ты говоришь нечто подобное, то нам правда стоит отступить. Доложим представителям и дело с концом. - Игумен не хотел рисковать жизнью ради простого интереса. Это и понятно, если они умрут в этом подземелье, то кто доложит верхам про опасность?
        Пока Ладо и Порфей общались между собой, Виктор не мог перестать смотреть в одну точку. Взгляд дворецкого как будто застыл, и ничто в мире не способно отвлечь его от этого.
        - Я чувствую оттуда невероятную ауру. Если это гробница, то существо которое здесь похоронено во много раз превосходит наше воображение. - Крепко сжав рукоять меча, Виктор приготовился к сражению. В отличие от Ладо и Порфея, его чувства были намного острее. Именно он первым заметил противника, который на огромной скорости двигался к ним. - Готовьтесь! У нас гости...
        Лязг... За одно мгновение меч и когти схлестнулись друг с другом. Искры летели во все стороны, но Виктор даже не собирался обращать на это внимания.
        - Еще один враг, только на этот раз противник оживил мантикору божественного ранга. Это существо считается вымершим, но во время потерянной империи они считались одними из самых опасных противников для людей. Мантикора божественного ранга без особых проблем сможет убить человека на том же уровне.
        Только вот все трое хранителей являлись божествами среднего уровня, так что с мантикорой проблем возникнуть не должно. Однако Виктор считал иначе.
        - Атакуем все вместе. Мы должны немедленно убить его, иначе это может стать для нас очень опасным делом! - Встав в стойку, Виктор начал выпускать молнию, которая обволакивало его тело. В этой форме дворецкий достигал максимальную силу. Его рефлексы и скорость находились на высшей ступени возможного. - Готовьтесь! Я его отвлеку, а вы подготовьте смертельную атаку!
        Вдруг тело дворецкого исчезло с места. Скорость, которым Виктор обладал, выходила за рамки понимания. От него оставалось лишь остаточное изображение.
        Но мантикора не зря считался мифическим существом. Она смогла разглядеть атаку Виктора и остановить его меч перед тем, как он смог достичь цели.
        Роар... Клинок, окутанный молинией обладал огромной пробивной силой, однако и мантикора не лыком шит. Его когти были крепче адамантия, а реакция тела сравнима с самим Виктором.
        - Тебе не уйти! - Понимая что атака заблокирована, дворецкий не растерялся. Он отпрыгнул от земли на несколько метров и использовав молненное заклинание, попытался ослепить мантикора. Но план на этом не заканчивался. Приземлившись, Виктор не теряя не секунды побежал к монстру.
        В отличие от первой атаки сейчас меч дворецкого был окутан не голубой, а фиолетовой молнией.
        - Магия молнии: Фиолетовый покров! Значит ты всё-таки смог научиться контролировать эту технику, а ведь прошло не так много времени... - Увидев меч окутанной фиолетовым свечением, игумен лишь угрюмо улыбнулся. - Ладно, сейчас не время думать об этом. Порфей, ты знаешь что нужно делать. Я подготовлю световое копье. Если что защищай меня, мне понадобится несколько секунд.
        Хранителю не нужно было повторять дважды. Старик мигом встал перед игуменом попутно доставая меч из ножен.
        - Хехе... Думаю мне придётся задействовать клинок. Как же долго я его не использовал, надеюсь дорогая Кристина не сильно соскучилась по мне. - Да, да... Меч Порфея носил гордое имя, Кристина. Почему старик решил назвать клинок именно так никто не знал да и спрашивать мало кто смел.
        - Даже ты решил использовать все силы? Неужели мантикора такой сильный? - Ладо был самым младшим оз всех троих. Его опыт в сражениях хоть и был колоссальным, но до Порфея и Виктора ему еще расти и расти.
        - Сам монстр не особо сильный, просто Зевс опасается того кто может стоять за мантикорой. Кстати, тебе стоит быть более серьёзным. Когти этой твари могут разрезать бога среднего уровня без особых проблем. Не дай ему попасть по тебе, иначе... - Пока Ладо готовил световое копье Виктор резал бедного мантикору на куски. Хоть монстр обладал огромной силой, но против дворецкого у него не было и шанса. Каждая новая атака оставляла кровавый шрам на теле мантикора.
        Не будь монстр нежитью, он давным-давно помер бы от потери крови. Удары Виктора обладали микроскопической точностью и невероятной пробивающей силой. Фиолетовая молния в несколько раз превосходит обычную. Даже когти монстра, которые до этого могли остановить его, перестали иметь хоть какую то эффективность.
        - Сейчас! Я готов! - Сражение началось лишь несколько секунд назад, но мантикора успела потерять лапу, а всё его тело было изранено. - Магия света: Световое копье!
        ...
        Глава 345/Вид ночного города
        Глава 345
        - Магия света: Световое копье! - Стоило Ладо закончить подготовку заклинания, как запах смерти стоящий в подземелье начал понемногу исчезать.
        Копье длинной в несколько метров парило над головой игумена. Свет исходящий от него будто успокаивал окружающую среду, давая тепло и заботу.
        - Умри нежить! - Махнув рукой, созданное оружие полетело в сторону мантикора. Скорость у копья была довольно высока, но для победы над монстром этого явно не хватало. Только вот план заключался совсем в другом.
        - Пространственные врата. - В бой вступает Порфей, который меняет всю суть сражения. Сила старика заключалось в его внезапных атаках. С помощью меча он мог открывать пространственные врата с огромной скоростью. Зачастую враг даже не успевал среагировать перед тем, как его голова покатиться по земле.
        С копьем случилось то же самое. Мантикора увидел магию игумена, однако из-за не очень большой скорости монстр посчитал что сможет уклониться. Откуда существо могло знать о способности Порфея, который за долю секунды перенаправил атаку прямо в его тело.
        Столкнувшись с прямым попаданием магии такого уровня, мантикора отлетела на несколько десятков метров. В её брюхе была огромная дыра, но так как монстр изначально являлся живым мертвецом потеря крови ему не грозила. Невзирая на раны, существо попыталось вновь встать и продолжить сражение, но попытка оказалась четной.
        - Вернись туда откуда прибыл! Громовой закат! - Оказавшись перед врагом, Виктор поднял свой клинок и с огромной силой взмахнул им. Фиолетовая молния, которая окутывала меч без особых проблем пробила кожу мантикора. - Покойся с миром.
        Разрезанный на две ровные половины, монстр потерял последние жизненные силы. Нежить божественного уровня очень сложно убить, но три хранителя справились меньше минуты. Дело не в том что мантикора была слабой, напротив это Виктор с Порфеем и Ладо настоящие монстры воплоти.
        - Фух... Давайте покинем это место и передам отчет представителям. - Хоть старик и больше всех остальных желал получить знания, но здраво оценив ситуация он решил убраться отсюда. Мантикора мог призвать лишь некромант высшего божественного ранга, а с таким противником даже трое хранителей вместе вряд ли справятся.
        - Не нужно использовать пространственную магию. Вернёмся тем же путём, иначе это может быть опасно. Те руны слишком сильные, не стоит зря рисковать. - Тело мантикора довольно ценно, так что Порфей без раздумий перенёс его в свое малое пространство.
        - Возвращаемся... - Поход оказался не совсем удачным, однако хранители получили важную информацию которая в будущем может помочь им защитится от нападения.
        ...
        Пока Виктор изучал подземелье, Зен и бывший император Драгнир решили поговорить наедине. После образования союза Рудия вместе с Вавилоном становятся гегемонами в регионе. Давняя мечта Драгнира фактически осуществилась.
        - Значит это конец. Всё получилось даже лучше чем я мог ожидать. Выпьем же за будущее нашего союза. - Настроение у бывшего императора было прекрасным. Он смог обменять защитный артефакт на будущее своей дочери. Хотя нет. В этом решении скрывался более глубокий смысл.
        - Вы очень опасный человек. Это пугает. Я понять не могу, вы сделали все шаги специально или это случайное стечение обстоятельств. - Зен не мог поверить в то, что Драгнир мог просчитать всё до мельчайших деталей.
        - Ты слишком сильно переоцениваешь меня. В тот раз я хотел избавиться от тебя, но кроме свитка телепортации у меня ничего другого не было. Иначе твоя жизнь могла оказаться на волоске от смерти. Но это всё осталось в прошлом. Теперь ты собираешься жениться на моей дочери, хоть я не претендую на роль тестя, но как отец Корнелии мне хочется чтобы она была счастлива. - Попивая бокал отменного вина сказал Драгнир. Смотря на ночной город, ему вспомнились юношеские дни.
        - Мои слова позвучат больно, но вы и сами знаете что я не люблю вашу дочь. Сейчас в моем сердце лишь одна женщина и это Анжелика. Однако я могу гарантировать, что Корнелия не будет чувствовать никакого дискомфорта. Я попытаюсь найти с ней общий язык. - Ученый не особо баловался спиртным, однако сегодня он решил немного выпить. Хоть он и казался хладнокровным, но война и смерти людей сильно давили на него. Теперь же Зен смог расслабиться.
        - Я ценю в людях прямолинейность. Лучше жестокая правда, чем сладкая ложь. Хотя иногда лесть всё же приятно слышать, но сейчас не тот случай. Я и не надеялся на то что ты полюбишь Корнелию так быстро. Мне важна лишь её безопасность, а всё остальное не так важно. Такс. Хватит говорить про ваш брак. Меня больше интересуют технологии Вавилона. Понимаю что ты их не отдашь, да и я не собираюсь их выпрашивать. Единственное на что я надеюсь, это помощь Вавилона в продвижении Рудии. - Даже после передачи поста, Драгнир желал помочь сыну в управлении империей.
        Услышав его просьбу Зен ненадолго задумался. Ученый правда не собирался передавать технологии, но образовательной системой можно поделится. Чем умнее народ Рудии, тем больше для Вавилона выгод. Так что насчет этой темы можно немного подискутировать.
        - Думаю мы можем обсудить всё немного позднее. Сейчас мне лишь хочется расслабиться и наслаждаться этими прекрасными видами ночного города. - Уютно устроившись на диване, Зен закинул виноградинку себе в рот.
        - Как я тебя понимаю. Иногда в жизни хочется всё бросить и просто сесть отдохнуть. Благо сейчас хорошая погода, иначе было бы совсем плохо. Представь себе. Холодно, на улице пасмурно, идёт дождь. Ты сидишь в одиночестве думая о жизни. Вспоминаешь ошибки, прошлое, дорогих, близких и родных. Каким бы сильным человек не был он не сможет безэмоционально смотреть на все эти воспоминания. А оставишь один на один с собой, мужчина делает важные выводи и развивается. Сердце иногда берёт над нами вверх, но это не страшно. Главное чтобы человек оставался человеком и не изменял своим принципам, словам, обещаниям. Я надеюсь что сделал правильный выбор. Кольцо которое сейчас на твоей руке, обладает огромной силой. Хоть оно не обладает никакими атакующими способностями, но в защите у него нет аналога. А на этом я отклонюсь. Тебе наверняка хочется побыть наедине с самим собой. Наслаждайся долгожданным спокойствием. - Закончив предложение Драгнир встал и направился к выходу из комнаты. Зен не стал его проводить, а остался сидеть на веранде. - Наслаждайся пока, можешь приемник Соломона.
        Эти слова бывший император сказал очень тихо и никто не смог его услышать. Думая про все три года в этом мире, ученый даже не заметил как, задремал на веранде. Диван оказался слишком уж комфортным. Лишь лучи яркого солнца смогли пробудить Зена от глубокого сна.
        Глава 346/Представитель человечества
        Глава 346
        - Уже утро? - Проснувшись, Зен заметил что он, был укрыт теплым пледом, а на другом диване мирно дремала красавица Корнелия. Под лучами утренними солнца она выглядела еще более обворожительной. - Принцесса К...
        Ученый сначала хотел её разбудить, но увидев как сладко она спала, остановился и просто стал наслаждаться красивым видом. Он понятия не имел когда девушка вышла на веранду, да и если честно Зен не особо хотел это знать.
        Унесённый порывом мыслей, ученый даже не заметил как пролетело время. Красавица уже успела проснуться, но она не стала мешать Зену в любовании городом.
        - С добрым утром. - Наконец, ученый перестал смотреть на виды и перевёл взгляд на принцессу. На ней не было макияжа, украшений или красивой одежды, но даже так она выглядела как настоящая фея из сказок.
        - С добрым, как спалось? - Мило зевнув, девушка ответила Зену и улыбнулась.
        - Просто прекрасно, спасибо тебе за заботу. Плед просто спас меня и моё здоровье. - Сев на край огромного дивана, ученый попытался встать, но его остановили.
        - Да какая забота, я лишь рада что могу провести с тобой хоть какое-то время. Знаешь, я не ожидала что ты такой интересный человек. - Укрытая одеялом красавица выглядела просто обворожительно, а милый голосок добавлял ей шарма. Зен хоть и сильно любил Анжелику, но не признать привлекательность принцессы он не мог.
        - Не сочти за грубость, но наш брак лишь политическое решение. Я люблю Анжелику и не могу принять тебя как свою жену. - Лучше резко и сразу разрушить все мечты, чем давать ложные надежды. Зену Корнелия импонировала и он не горел желанием манипулировать чувствами этой милой барышни.
        - Я и не надеялась на это. Если честно мне хорошо известно о ваших чувствах к Анжелике, и соревноваться с ней я не хочу. Она ваша любовь и суженная. Однако это не значит что у вас нет никаких обязательств передо мной. Хоть брак и политический, но формально я стану вашей женой так что надеюсь на приятную и интересную жизнь. - Под конец монолога, принцесса даже подмигнула Зену отчего тот немного взбудоражился.
        - Фух... Сложно... С девушками всегда сложно. Ладно, я могу гарантировать тебе интересную жизнь, но ты должна знать что предательство или шпионаж я не прощаю. Будешь поймана, неминуемая смерть. Если есть что сказать говори сейчас, иначе потом у тебя не будет шанса. Я не требовательный человек, да и от тебя не жду многого. Просто наслаждайся жизнью, вот и всё. - Ученый обладал огромными знаниями во всех областях, однако женское сердце для него оставалось настоящей загадкой. Зен даже не понял, как своими словами оскорбил Корнелию, но та не обратив на это внимания просто продолжила улыбаться.
        Умывшись и переодевшись в чистую одежду, ученый с принцессой спустились в главный обеденный зал. Специально для них было приготовлено несколько наивкуснейших блюд. Сытно покушав, пара продолжила общение в имперской библиотеке. Спешить им некуда, ведь визит Зена должен закончится лишь через неделю, а всеми политическими вещами занимается Виктор.
        - Экономическое чудо Вавилона невозможно повторить в масштабах Рудии. Как минимум на несколько лет это невозможная задача. Вам потребовалось три года упорной работы, дабы достичь результатов и это в условиях не очень большой территории. - Войдя в библиотеку первым что услышал Виктор являлись громкие слова принцессы.
        - Я категорически не согласен с этим. Обладая природными и людскими ресурсами империи, я смог бы сотворить чудо намного быстрее. Нужно понимать, что высокие технологии в купе с важными знаниями создают и развивают наш мир. - Зен явно не намеривался отступать от своей идеологии. Смотря на себя прежнего, он видел множество ошибок которых пришлось допустить. Будь его воля, ученый много чего исправил бы однако время невозможно обратить вспять.
        - Ваши слова лишь теория, но на практике всё становится намного сложнее. За три года попросту невозможно разобраться с голодом, несшитой, классовым неравенством и другими проблемами империи. Я была бы рада этому, но это нереально.
        Эти два человека почти каждую минуту ссорились и дискутировали. Однако, нужно отметить тот факт что оба наслаждались временем проведённым за жаркими дебатами.
        - Господин Зен, я хотел бы вам кое-что сказать. - Виктор не хотел мешать им, но дело не терпело отлагательств. После того как дворецкий разделился с хранителями, он взялся за свою рутинную работу. Как секретарь Зена и его доверенное лицо, Виктор имел полное право принимать важные решения самостоятельно.
        - Ох, Виктор, ты меня напугал. Не ожидал твоего появления, думал ты на совещании. - Удивившись появлению дворецкого, Зен быстро переключился с одной темы на другую.
        - Простите что потревожил, но нам нужно поговорить и как можно быстрее. - Выражение лица у него было довольно серьёзное, значит Виктор не шутил. Зен очень редко видел его таким, так что извинившись перед барышней, он отправился в след за дворецким.
        ...
        В это же время, двое хранителей добрались до одинокой лачужки в середине непроходимого леса. Ладо и Порфей выглядели немного уставшими, но тот с кем они должны встретится является не простым человеком.
        - Ох. Что привело двух хранителей в моё скромное логово? Прошу, проходите, присядьте поудобнее и чувствуете себя как дома. - Как только они дошли до входной двери, послышался голос который судя по тембру и звучанию принадлежал мужчине средних лет.
        - Представитель Пиксис, рад видеть вас в добром здравии. Вы, как и всегда выглядите молодо. - Войдя внутрь хижины, перед хранителями показался человек, который считался одним из троих представителей всего человечества.
        Высокий мужчина, с бородой и топором в руках. Вот как выглядел Пикис. Всё его тело было в волосах, что добавляло ему брутальности и шарма. Никто никогда не подумал бы, что сильнейший из людей может жить в такой глуши, но факт остается фактом. Одетый в старую и изношенную одежду Пиксис, принимал гостей.
        - Порфей, а твой горб становиться всё больше и больше, а я ведь помню тебя совсем еще молодым. Эх, как быстро летит время. - Смотря на старика перед собой, Пиксис лишь с ностальгией вспомнил старые деньки.
        - Время не щадит никого, даже меня, Хохо. Однако я доволен жизнью которую прожил. Двух ста пятидесяти лет мне вполне хватило для счастья, а теперь я лишь провожу время охраняя континент от врагов. Кстати, мы пришли к тебе по важной причине. По просьбе Опдеса, мы начали изучать одну древнюю гробницу, но то что нам встретилось, превзошло все наши ожидания.
        ....
        Глава 347/Пиксис берётся за дело
        Глава 347
        - Древнюю границу? Ты судишь по своим меркам или моим? Это довольно-таки важно. - Услышав про некую гробницу, Пиксис насторожился. Он прекрасно знал насколько опасны древние сооружения, и какое зло может скрываться в нём.
        - Я имел в виду ваше понимание древности. Гробнице как минимум две тысячи лет и это лишь предварительная оценка. Там находятся рунны и надписи, которые были утеряны давным-давно. - В познаниях мира Порфей превосходил всех хранителей. Однако даже ему не сравнится с представителем целой расы.
        - Даже так? Хохо. Вы меня заинтриговали, я жду продолжения. Что вы там обнаружили? - Усевшись поудобнее, Пиксис начал слушать доклад.
        - Во первых, на первом этаже нам встретились ловушки, которые почти наверняка убили бы многих воинов и магов девятого уровня. На втором этаже нас ждало огромное количество неживых девятого уровня. Выпустив их на волю, они вполне могут уничтожить несколько империй высшего уровня. - Это заявление не было поспешным. Неживые девятого ранга самая большая опасность для человеческого рода. Некроманты божественного уровня могут обходить путы которыми они должны быть скованы.
        - Ого, а это довольно опасно. Сколько в гробнице всего этажей? - Хоть Пиксис удивился, но на его лице не было шока. Прожив больше тысячи лет он поведал столько всего странного, что застать его врасплох стало почти нереальной задачей.
        - Это лишь начало. После победы над неживыми наша группа спустилась на третий этаж. До этого нам встретились странные рунны, которые ограничивали использование телепортации и другой пространственной магии. Даже данный факт является большой загадкой, но встретившись с мантикорой мы окончательно решились прекратить исследования. - Хоть убить этого зверя хранители смогли без особых проблем, но даже факта его существования хватало для прекращения экспедиции.
        - Мантикора? Ты уверен в этом? Данный тип монстров исчез давным-давно. Даже когда я был молод, встретить их на демоническом континенте считалось невероятной редкостью. При достижении зрелого возраста, они получают силу как минимум божественного ранга, но даже так их очень сложно одолеть.
        - Этот монстр тоже был воскрешён. Одним словом он просто мертвец, так что победить его оказалось еще более трудной задачей. Но мы быстро справились и это благодаря Зевсу. Он сильно нам помог. - Порфей не случайно упомянул имя Виктора. Дворецкий и Пиксис имели довольно странные отношения между собой.
        - Вы встречались с ним? Как поживает мой дорогой ученик? Я не виделся с ним уже больше сорока лет, после той ссоры. Эх, как же быстро летит время. - Слова представителя не было шуткой. Он в прям являлся наставником Виктора. Это Пиксис обучил молодого Кшера молненным техникам и даже отправил его на греческий парфенон. Можно сказать что Пиксис стал вторым отцом для Виктора, однако случившийся, сорок лет назад, конфликт отдалил их друг от друга.
        - Он до сих пор не простил вам попытку убийства Данны? А ведь та девушка правда смогла стать императрицей. Кшеры получили сильного лидера и Поболты оказались вынуждены искать помощи у других рас. Хоть человечество решило остаться в стороне, но стоит демонам начать действовать, мы не останемся в стороне. - Несмотря на свой немолодой возраст, Порфей являлся одним из самых активных хранителей. В отличие от того же Ладо, который всё время проводил в спокойной атмосфере и защищал свой квадрат, старик с помощью телепортации помогал всем нуждающимся.
        - Та девушка была талант лева. Она смогла переметнуть Зевса на свою сторону, а после этого предала его. Но даже так, мой ученик остался верен ей и собственному сердцу. Увидев что я хочу убить Даннну, он использовал всю свою силу и остановил меня. Хотя это уже неважно. На его месте я поступил бы так же. Мужчина не простит себя, если на его глазах убьют любимую женщину. А ведь Данна тоже любила его. - Вспоминая прошлое, Пиксиса захлестнули эмоции. Вообще он являлся очень чувствительным человеком, который принимает всё близко к сердцу.
        Сделав еще один глоток чая, представитель привёл свой разум в порядок. Единственной его слабостью являлись эмоции, и за долгие года жизни он научился их хоть как то контролировать.
        - Ладно. Вернёмся к гробнице. Что случилось дальше? - Старик Порфей рассказал Пиксису всё что произошло. Он не забыл упомянуть и про потерю сил после телепорта. Послушав историю, представитель на некоторое время задумался.
        - Если всё так как ты рассказал, то это гробница необычная. Вообще, она больше похожа на тюрьму чем на усыпальницу, но нужно всё хорошенько проверить. Я хочу отправиться туда. Порфей, будь добр перенеси меня ко входу в гробницу. - Выйдя из дома, Пиксис взял свой деревянный топор и приготовился к телепортации.
        - Ладо, ты с нами? Или тебя вернуть обратно? - У игумена почти не было дел, так что он решил отправиться с ними в Рудию.
        - Так это и есть вход. Никогда бы не нашел это место. - Оказавшись на месте, Пиксис осмотрелся. Он хоть и интересовался гробницей, но совсем не боялся. Обладая просто огромной силой, его мало чем можно напугать. - Отсюда веет манной. Довольно опасное место, и это не усыпальница. Тут либо запечатан злой дух, либо какой-то артефакт.
        - Мы изначально думали что тут как раз находится артефакт. Вы хотите сказать, что все те ловушки и нежить не дело рук некроманта, а просто защитный механизм?
        - Типа того. Хотя я не уверен в этом. Сначала нужно всё хорошенько проверить и лишь после этого делать какие-то выводы. Ладно, начнём спуск. Если мои предположения верны, то все те ловушки и монстры вновь встанут на нашем пути. - Сильно сжав рукоять топора, Пиксис с уверенным лицом начал изучение гробницы.
        В этот раз Ладо и Порфей тоже достали свои оружия. Им предстояло спуститься на последний этаж древнего подземелья. Мантикора была лишь первой преградой на их пути, так что приключение обещало быть интересным.
        Виктора конечно же не позвали. Это и понятно, как и говорилось ранее, он и представитель имели довольно напряженные отношения.
        Стоило Пиксису ступить на первый этаж, как к нему на огромной скорости полетел град магических стрел.
        - Значит они восстанавливаются. Этим меня не возьмёшь. - Взмахнув топором, представитель с легкостью разрубил все стрелы и превратил их в пепел. Все атаки Пиксиса несли в себе частичку молненного элемента.
        Но это было только началом. После стрел, группу атаковали градом заклинаний. Однако на лице Пиксиса не дрогнул ни один мускул. Он с таким же безразличием сделал жест рукой, и перед ними появился огромный барьер, который смог защитить их от всех атак.
        ...
        Глава 348/Тайна гробницы
        Глава 348
        - Опасно. Очень опасно. Никто из воинов девятого ранга не смог бы выжить после подобного удара. - Заключение Пиксиса было схожим с мнением хранителей. Представитель ясно оценивал уровень и степень угрозы.
        - Защитные механизмы на первом этаже не представляют опасности для божеств, но для уничтожения более слабых врагов они прекрасно сгодятся. - Меч Порфея до сих пор был в ножнах. Раз Пиксис лично взялся за дело, то первые два этажа станут легкой прогулкой.
        - Нужно объявить эту зону закрытой. Никто не должен иметь право войти сюда. А теперь пошли дальше. - Своим верным топором представитель пробивал путь к третьему этажу. Ловушки были пройдены без особых проблем, однако после встречи с мертвецами Пиксис решил немного замедлится. - Неживые в этом месте призваны не некромантом. Я не ощущаю в них никакой внешней магической силы. Если я прав, то они даже не могут выйти за зону второго этажа. Такс... Начнём.
        Подняв топор, возле Пиксиса начали появляться некие искры молний. С каждым моментом их становилось всё больше и больше, вплоть до того, как всё тело представителя было охвачено ими.
        - Триста двадцать пять. Ровно столько. Ладно, разберёмся побыстрее. Небесный размах. - Сделав легкий рубящий удар, Пиксис создал ударную волну невероятной мощи. Все стены гробницы начали дрожать, а неживые один за другим превращались в пепел.
        За несколько секунд, представитель смог уничтожить триста двадцать пять монстров девятого уровня. Не зря он считался сильнейшим человеком во всём мире.
        - Как всегда невероятно. Нам не пришлось и пальцем пошевелить. Я вновь смог узреть вашу великую силу. - Порфей уже успел привыкнуть к силе представителей, а игумену не так часто доводилось наблюдать за таким. За последнее время в мире относительно спокойно, хотя бы на высоком уровне.
        - Это лишь начало. Если на третьем этаже врагов будет столько же, как и здесь, то вам придётся мне помочь. Против сотни мантиикор мне одному никак не справится. - Лицо Пиксиса оставалось невозмутимым, но никто не знал, что же у него было на душе.
        - Буду лишь рад помочь. Моё копье всегда готово к сражению.
        - И меня не забудьте. Хоть старые кости и мешают в битве, но врагов убивать я до сих пор могу. Хохо. - Группа из трёх человек двинулась в путь. Они быстро прошли второй этаж, и перед ними открылась огромная лестница ведущая вниз.
        - Если будет опасно убегайте. Хоть один из вас должен будет спастись, чтобы передать информацию другим. Мне это место очень сильно не нравится. Не ослабляйте бдительность и всегда готовьтесь к худшему. - Редко можно услышать такие слова от Пиксиса, но раз он их сказал, то дело явно серьёзное.
        - Мы понимаем. Хоть до вас нам далеко, но слабаками назвать нас язык не повернётся. Будем действовать по ситуации. Однако на мою магию надеяться не стоит, а точнее говоря про телепортацию наружу. Я никак не смогу это сделать, а вот внутри гробницы использовать пространственные заклинания я всё еще способен.
        Напоследок проверив руны и свитки, группа начала спуск на третий этаж. На лице Пиксиса до сих пор не было видно беспокойства, он шагал словно, находился на обычной прогулке.
        - Так это и есть мантикор. Я чувствую его дыхание. - На пол пути к третьему этажу, представитель просто остановился и начал смотреть в одну точку. - И он не один. Их несколько. Три, нет четыре. Все они на начальном этапе божественного ранга. Довольно-таки хлопотно.
        Примерно оценив уровень силы противника Пиксис начал готовится к нападению. Он не собирался сюсюкаться с врагом. Лучше сразу уничтожить их, чем дать шанс на контратаку.
        - Разрез измерений! - Окутав топор молнией представитель взмахнул оружием, тем самым создав ударную волну огромной силы. Мантикоры, которые двигались в его направлении не почувствовали опасность. А зря, атака была настолько мощная что смогла откинуть их всех обратно на третий этаж. - А вы крепкие твари. Но ничего, разберёмся.
        После мгновения, Пиксис исчез с того места, где он стоял секунду назад. Мантикотры, которые упали на пол даже не успели среагировать, как возле них появился довольно сильный мужчина с топором в руке.
        - Ну что пёсики, поиграем? - В глазах Пиксиса начал играть огонь. Он уже долгое время находится в уединении с самим собой, и если честно, то это сильно его утомило. Самое время немного развеяться и неживые мантикоры прекрасно подходят под такую задачу. - С кого начнём?
        От тела представителя исходила огромная аура молнии. При движении его скорость достигала настолько высокой отметки, что позади оставались эфирные тела, а траекторию атак было просто нереально предугадать. Бедным псам ничего не оставалось кроме как наслаждаться собственным избиением. С каждым новым ударом от них отделялась какая та часть тела.
        - И это всё на что вы способны? Слабаки. - Тем временем Пиксис во всю развлекался с мертвецами. Его как будто подменили. На смену спокойному и уравновешенному человеку пришел какой-то маньяк убийца. Махая топором, он просто уничтожал и унижал бедных мантикор. А ведь те находились на божественном уровне развития.
        Смотря за этой сценой, Ладо невольно задрожал. Хоть между ним и Пиксисом была разница в одну ступень, но на деле уровень их сил кардинально отличался.
        - Он просто невероятен. Даже Зевс не может достичь такого уровня... - Восхищению игумена не было предела. Он смотрел на представителя как на кумира.
        - Это еще лишь начало. Зевс имеет форму, которая сильнее нынешнего Пиксиса. Однако стоит представителю стать серьёзным, как от этих тварей не останется и следа. - Почесав бороду сказал Порфей. Старик неоднократно видел способности и Зевса и Пиксиса, так что его оценка не подвергалась сомнению.
        Пока два хранителя обсуждали уровни сили, представитель заканчивал унижение мантикор. Сделав последний замах, он разделил тело монстра на две части. Теперь с псиной окончательно покончено.
        - Фух. Неплохо размялся. Такс. Пошли дальше. - Похрустев плечами Пиксис закончил разминку перед главным "блюдом". Он нутром чувствовал, что в конце гробницы есть что-то невероятно.
        - А вы быстро. Я уж думал застрять на несколько минут. - Весь бой продлился двадцать секунд, а это очень мало. Обычно сражения божеств длятся несколько часов и это в лучшем случае.
        - Мантикоры оказались не такими сильными как я ожидал, однако они всё равно опасные противники. Одному даже удалось задеть меня и ранить, а это многого стоит. Кстати, нас ждут еще несколько врагов и походу это опять мантикоры. Только вот их уровень мощи отличается...
        Глава 349/Разговор с тенью
        Глава 349
        Хоть Пиксис смог легко одолеть нескольких мантикор, но это не значит что и остальные сражения пройдут в таком же ключе. Именно поэтому представитель надеялся на своих союзников. Хранители вполне могли убить нескольких мантикор даже среднего божественного уровня, ведь в реальности они обладали огромной мощью и силой.
        - Я готов победить столько врагов, сколько потребуется. Пусть подходят. - Обнажив меч, старик встал в стойку. Он не собирался мелочится с врагом. Хоть он и не беспокоился, но это сражение было очень сложным и опасным. Одна ошибка могла стоить жизни, так что нужно действовать максимально осторожно.
        Пространственная магия невероятно сильна. Порфей не зря считался одним из сильнейших хранителей, он мог незаметно нападать и защищаться, что еще больше усложняло жизнь противнику.
        - Вот это настрой. Пошли, покажем им, где раки зимуют. - Ладо, как всегда, оставался немногословен. Обладая магией света он находился в относительной безопасности, ведь неживые имели врождённую слабость к этому элементу.
        Каким бы сильным ты не был, это не поможет в сражении с превосходящим тебя врагом.
        - Такс... Их семеро. Четырёх я возьму на себя. Остальные три на вас. Они все на начальном этапе, а те четыре на среднем. Вы быстро справитесь. - Сказав свое, Пиксис исчез с того места и направился к бегущим монстрам. Обладая мантикоры разумом, они стопроцентно убежали бы от этого сумасшедшего человека подальше, однако бедные твари являлись лишь мертвецами. - Первый пошел.
        В отличие от предыдущего сражения, в этот раз всё шло намного сложнее. Представитель должен был сражаться с четырьмя монстрами среднего божественного уровня, а это невероятный подвиг. Тот же Виктор еле справился бы с таким, но Пиксис даже сейчас не испытывал сильных трудностей.
        Удар впечатал бедного мантикору в пол, его суставы были переломаны, а на месте атаки образовалась большая дыра. Однако этого было недостаточно для победы над ним. Пока один из сородичей валялся на земле, другой мантикора решил попытать счастье и напасть на Пиксиса. Так сильно это существо еще никогда не ошибалось.
        Одним движением руки представитель отправил бедолагу в полёт. Пёсик даже не успел отреагировать, как перед его глазами появился топор, который на всей скорости нёсся к нему. Оказалось что во время атаки, Пиксис успел еще и кинуть свое оружие во врага.
        - С одним покончено, осталось трое... - Пока представитель баловался, Порфей и Ладо уничтожали остальных мантикор. Для старика это оказалось довольно простым делом. Благодаря тому трупу он смог узнать о слабых местах монстров, что сильно помогло в сражении.
        Концентрируя огонь в эти места, он не оставлял мантикорам никакого шанса. Победу удалось достигнуть уже через несколько минут.
        - А это довольно странно. Я больше не ощущаю вражескую ауру, значит на нашем пути больше не будут препятствия. - Вообще, для обычной гробницы, это место уже было слишком сильно защищено. Группа ожидала увидеть в конце что-то невероятное, ведь иначе никто не стал бы создавать столько ловушек и препятствий просто так.
        - Обратившись ко мне, вы сделали правильный выбор, иначе четыре мантикора среднего божественного ранга, смогли бы создать очень много неприятностей во время исследования. - Шагая по огромной гробнице, группа смогла достичь самого конца строения.
        - Это всё? Что за нелепая шутка... - Первым отреагировал старик Порфей. Он больше всех хотел разгадать тайну этого места, но перед ними оказался лишь тупик.
        - Быть того не может. Я не поверю что кто-то создал все эти ловушки без всякого смысла. Tут должна быть хоть что-то! - Даже Ладо не смог сохранить спокойствие. Они рисковали ради простого чиха? Да кто согласится на такой бред.
        - Присмотритесь. Хоть это место и кажется чихом на первый взгляд, но я ощущаю магическую энергию исходящую от стены. Либо артефакт спрятан в самом строении, либо это нечто подобие барьера. - Самым чувствительным из троих являлся именно Пиксис. Он и поведал больше остальных, да и его сила выходила за рамки обычного понимания.
        - Что вы хотите сказать?
        - Мы должны найти источник магической силы и поход можно будет считать оконченным. -
        Опасения Пиксиса не оправдались. Хоть мантикоры и были сильными, но их явно недостаточно для создания глобальных проблем человечеству. Представитель смог вздохнуть с облегчением.
        - Когда вы упомянули об этом, то я тоже смог почувствовать некий поток манны. Она тёмная, так что частицы света довольно остро реагируют на него.
        - Хочешь сказать что знаешь, где находится источник манны? - Хоть чувствительность Пиксиса и была самой чуткой, но в этот раз Ладо первым обнаружил цель.
        - Примерно так. Я не могу сказать со стопроцентной вероятностью, но темная манна выходит из одного конкретного места и оно находится вот здесь. - Игумен направился в то место, откуда он чувствовал исходящий поток.
        - Хмм. Да, ты прав. - Пиксис конечно же проверил гипотезу и после нескольких секунд удовлетворительно кивнул. - Это странно... Темная манна так и вытекает наружу, будто за этой стеной находится какой-то резервуар. Неужели артефакт настолько силён, что его запечатали?
        Интерес Пиксиса нарастал. Если его предположение верно, то они смогут найти невероятно редкую вещь, которая поможет в развитии и защиты всего человечества.
        - Разрушим стену и посмотрим что находится за ней. Если создатели запечатали артефакт под каким-то специальным барьером, то нам придётся использовать грубую силу. - Старик Порфей уж начал готовить заклинание, как вдруг перед ним появилась нечто подобие тени.
        - Путник попавший в великую гробницу царя Соломона, я остаток души одного из верных слуг и защитников великого князя прошу тебя не рушить стену и не тревожить покой моего господина. Раз тебе удалось добраться до этого места, силы и могущества у тебя будет предостаточно. За той стеной не находятся никакие богатства или тайные рукописи, там лишь обычная усыпальница. Так почти же память предков и навсегда забудь об этом месте. - Даже сильнейший Пиксис был застан врасплох появлением этой тени.
        - Соломон? Ты только что сказал Соломон? Эта гробница имеет к нему хоть какое-то отношение? - Имя великого царя ничего не говорило обычным людям, но и хранители с представителем не было простыми обывателями. Особенно это касалось Пиксиса, который прожил в этом мире не одну сотню лет.
        - Вы знаете про великого царя? Прошло больше трёх тысяч лет после того как я контактировал с человеком. Легенды про хозяина до сих пор ходят по земле? - Тень тоже удивилась такому повороту событий. Как-никак, такой большой промежуток времени прошел. Вполне возможно что про подвиги Соломона попросту забыли.
        Глава 350/Дверь и неизвестный
        Глава 350
        - Твой великий царь, один из самых известных деятелей человечества. Хотя, про его помнят немногие. Соломон смог вывести людей из кризиса, и создал для нас новые возможности. Если это его усыпальница, то мы конечно же не потревожим сон великого деятеля. Однако мне хорошо известно, что основным элементом Соломона был свет, а манна которая исходит от этой стены невероятно темная. - Словам простого духа нельзя доверять. Пиксис не дурак, чтобы дать себя обмануть.
        - Ваша правда, мой господин владел сильнейшими техниками света, но мало кто знает что он являлся настоящим мастодонтом в темных искусствах. После победы над демоническими захватчиками, в душе Соломона проникла их тёмная натура, но царь смог совладать с нею и подчинить себе. - Ответ тени был довольно логичен, однако удовлетворить хранителей с представителем он никак не мог.
        - Зачем мы его слушаем? Если там правда находится усыпальница царя Соломона, то мы просто уйдём, а если же нет - то ... - Порфей не верил духу. Он вообще не виде причину для ухода. Если там правда усыпальница, то мёртвый царь, итак, не получит слишком много урона из-за вторжения. А вот если за стеной находится артефакт, то они получат приз в конце путешествия.
        - В этот раз я согласен с Порфеем. Несмотря на моё уважение к царю Соломону, нужно завершить дело. Темная аура, исходящая от этой стены, сильно пугает и напрягает. Лучше неправильно поступить и ошибиться, чем пропустить нечто важное. - Ладо тоже встал на сторону Порфея, но последнее слово всё равно оставалось за Пиксисом.
        - Что за неуважение к великому царю? Он страдал ради человечества, а молодое поколение совсем этого не ценит. Я очень расстроен. - Дух не обладал никакой силой, он мог оперировать лишь словами. Других средств манипуляции у него не было.
        - Это ты контролировал тех мантикор и неживых? Это довольно-таки некрасиво, сначала нападать, а потом просить уважения. Будь на нашем месте кто-то слабее, то с его жизнью было бы покончено. Это не особо похоже на поступок благодарного царя, защищающего собственную расу. - Для представителя было несложно уловить связь между душой и теми монстрами. Кто-то должен управлять этой гробницей, иначе она не сможет функционировать. Дух прекрасно подходит для этой роли, ведь тот фактически бессмертен и может довольно долго охранять покой гробницы.
        - Не буду лгать. Тем кто контролировал тех существ, был я. Любой кто войдёт в гробницу должен быть убит. Однако раз мне не удалось этого сделать, то остается лишь договорится. Во славу предкам и Соломону, покиньте это место и никогда не возвращайтесь. Победив мантикор вы доказали, что я не смог вас остановить. Я лишь прошу вас уйти, а как вы поступите уже ваше дело. - Попытка надавить на жалость была обречена на провал. Пиксис, Порфей и Ладо явно не собирались просто так сдаваться на пол пути. Особенно это касалось представителя.
        - Я не люблю много говорить. Раз даже после смерти тебе удалось сохранить способности некроманта, то ты наверняка обладал огромной силой. Однако это еще больше меня напрягает. Зачем некроманту защищать гробницу царя Соломона? Все знают что лишь демоны могут повелевать неживыми, а это значит что ты либо предал своих же товарищей и присягнул людям на верность, либо это место не усыпальница царя Соломона. Смотря на вопрос в таком ключе, чтобы ты сделал на моем месте? Послушал бы сомнительного духа, который собирался убить тебя с товарищами, или же собственное сердце?
        После этих слов позиция Пиксиса стала полностью ясна. Он не собирался останавливаться, а напротив решился довести дело до конца.
        - Справедливое заявление, но позвольте сказать. Вы собираетесь сделать то, что может погубить всё человечество. В одном вы правы, это не гробница Соломона. Это тюрьма для одного, невероятного опасного демона. Я стражник, который поклялся защищать темницу до скончания времён. Не знаю, поверите ли вы моим словам, но лучше не трогать это место иначе случится непоправимое. - Эти слова больше походили на правду, однако Пиксис уже решил узнать всё, да и уверенности в своих силах у него хватало.
        - Спасибо за предупреждение, только вот я не особо верю твоим словам. Да и утечка манны меня не особо радует. Лучше самому разобраться со всеми проблемами, чем потом жалеть о бездействии. Магия молнии - Полное уничтожение!
        Топор полностью покрылся фиолетовой молнией. Сила атаки увеличилась в несколько десятков раз, а аура окружающая представителя, могла превращать камни в пыль. Благо гробница была сделана из невероятно твёрдого материала укреплённого руническими письменами, и лишь благодаря этому она выдерживала могущество Пиксиса.
        - Вы невероятно сильны, но даже так у вас нет шансов на победу. В последний раз предупреждаю, не ходите сюда. Это место не зря считается запретной. - Дух не злился. Он не подавал никаких эмоций, а просто предупреждал. Это немного напрягло Пиксиса, но настроившись он не собирался останавливаться.
        Махнув рукой, он направил атаку на одну единственную точку. Щель, из которой выходила манна, и стала целью представителя.
        Ударная волна просто-напросто уничтожила всё на своем пути. Даже усиленная рунной магией стена, не смогла выдержать такую мощь. Она медленно начала рассыпаться на мелкие куски.
        Ладо и Порфей смотрели на это не отвлекаясь не на секунду. Хоть они и не верили словам духа, но даже так осторожность не помешает.
        - Простите великий царь. Я всё-таки не смог выполнить данное вам обещание. Прощайте. - Сказав последние слова, дух начал медленно исчезать. Чем больше становилась трещина, тем сильнее становилась концентрация темной ауры.
        После нескольких секунд, большая часть стены была разрушена, а перед группой открылось что-то наподобие двери.
        - Плохо, готовьтесь. - Пиксис первым отреагировал на эти странные изменения. Он вдруг почувствовал невероятную опасность.
        - Световой барьер! - Ладо не заставил себя долго ждать. Как только представитель отпрыгнул, игумен сразу же наложил на всех троих щиты из света. А старик Порфей просто исчез в пространстве, не давая врагу себя обнаружить.
        - Быстрее, нам нужно запечатать эту дверь. - Магия молнии: Цепи божества! - Задумка Пиксиса была ясна, он хотел вернуть всё на свое место, однако было слишком поздно.
        Цепи, которые на всей скорости летели к двери, просто исчезли, а изнутри медленно вышло существо, отдалённо напоминающее человека.
        - Дело дрянь. Отходите! - Отпрыгнув на несколько десятков метров от неизвестного, представитель решил выяснить уровень противника. По предварительной оценке они находились примерно на равных.
        - Это сон? Неужели я сплю. Дверь, которая была так долго закрыта, наконец открылась мне?
        Глава 351/Сражение с монстром
        Глава 351
        Медленно выйдя из двери, неизвестный ненадолго остановился. Смотря в разные стороны, он не мог поверить собственным глазам. Этого дня он ждал уже несколько тысяч лет. Оковы, которые так долго сковывали его, наконец разрушены.
        - Так это вы спасли меня. Я безмерно признателен вам, и в качестве благодарности дарую быструю и легкую смерть. Темное пространство. - На протяжении огромного количества времени, демон находился в заточении. Однако тот не бросал попытки бегства не на минуту. Ему даже удалось сделать небольшую брешь в барьере, через которую и выходила небольшая часть темной манны.
        - А ты довольно агрессивен, хотя что я говорю. Проведя столько времени в заточении любой бы свихнулся. То что ты не разучился говорить, уже большое достижение. - Неизвестный хоть и обладал огромной силой, но Пиксис был ненамного слабее него. - Порфей, немедленно уходи из гробницы и доложи остальным двум представителям. Мы должны убить его как можно быстрее, иначе слова того духа окажутся правдой.
        Когда сражаются два божества, да еще и высшего уровня, никто не знает каким, будет концовка. Пиксис являлся искусным бойцом, сильнейшим представителем человеческого рода. Если уж он не сможет справиться с врагом, то никто не сможет.
        Порфей не долго думая подчинился приказу Пиксиса. Он должен доставить информацию двум другим представителям, дабы полностью обезопасить ситуацию.
        - Убежать решил? Думаешь я позволю тебе такое самовольство? Какой-то бог среднего уровня хочет ускользнуть от меня? Темная магия: Контроль души! - До этого неизвестный создал темное пространство, а теперь к нему добавилось новое заклятие, контроль душ.
        - Да ты, оказывается еще и маг душ? Не зря Соломон запечатал тебя в этом месте, но ему стоило бы убить тебя. Не знаю как ты остался жив, однако я обязан закончит начатое им дело. - Топор Пиксиса вновь покрылся молнией, да что уж там, тело представителя как будто окутало фиолетовая броня. В отличие от Виктора, Пиксис мог держать такую форму довольно-таки долго, что заметно увеличивало его шансы в поединке.
        - Твоя сила впечатляет. Обладая почти полным пониманием молненной стихии, ты почти равен мне по могуществу. Однако это почти и решит исход сражения. Так начнём же веселье, я уже соскучился по азарту битв. - Неизвестный являлся магом, а это значит что Пиксису нужно будет перевести сражение на близкое расстояние, однако никто не может гарантировать что противник не скрывает козырей в рукаве. Так что сначала стоит разведать обстановку.
        - Я тоже не буду сидеть в стороне. Магия света: Лучи солнца! - Светлая магия являлась природным врагом для тьмы. Ладо прекрасно понимал, что он не противник неизвестному, но при поддержке Пиксиса он вполне может ослабить врага.
        - Больше всего в мире я ненавижу светлую магию. Использовав его при мне, ты подписал себе смертный приговор. Темное копье, убей всех на своем пути. - Неизвестный, первым делом хотел убить Пиксиса, но заметив игумена он переключился на него.
        - Многое хочешь. - Огромное темное копье материализовалось над головой темного мага, однако не успел тот даже начать атаку, как топор на огромной скорости полетел в него.
        - Мешаешь! Твоё время тоже настанет, убирайся с моего пути! - Существо, явно не хотело тратить много времени. После столь долгого заточения, ему нужен был отдых. Три противника божественного ранга, да еще такого уровня вполне могут создать ему неприятностей.
        - Конечно, как скажешь! Магия молнии: Дракон молнии! - Пиксис являлся не только воином, но еще и искусным магом. В использовании молненного элемента мало кто мог сравниться с ним.
        - Такая атака не сможет задеть меня! Темное колдовство: Черная дыра! - Черная дыра поглощала любое заклятие направленное на его создателя. Молненный дракон был уничтожен за несколько мгновений, но представитель даже не думал сдаваться.
        Пиксис, на максимальной скорости побежал прямо на неизвестного, который до этого времени не сделал и одного шага. Темные маги обладают колоссальной мощью заклинаний, однако физические тела являются их самой большой слабостью.
        Поняв замысел человека, неизвестный не стал стоять и просто смотреть. Махнув рукой он создал несколько десятков существо, которые сразу же накинулись на Пиксиса.
        - Убирайтесь с дороги! - Но могли ли обычные марионетки хоть как то остановить великого представителя? Конечно же нет. Одним ударом топора, он разрубил все десять существ и продолжил атаку на тёмного мага.
        - Магия душ: Поглотитель сущности! ...
        Сражение двух божеств высшего уровня продолжилось. Ладо выступал в роле поддержки, но его роль в битве была несущественна. А вот Порфей смог прорваться сквозь ослабленные барьеры темного мага. Его миссия была неизменна. Он должен доставить информацию двум оставшимся представителям, дабы они помогли в сражении с этим монстром.
        - Один всё-таки смог убежать. Это моя оплошность. Не сражаясь несколько тысяч лет, я потерял форму. Темное копье, явись ко мне. - Поняв, что простой магией Пиксиса не одолеть, существо решило всерьёз взяться за дело. - Я предлагал вам легкую смерть, но раз уж выбрали путь боли и отчаяния то не вините меня в жестокости. Первым убью мальца с элементом света. Он слишком сильно меня бесит.
        Маг оказался искусным воином, который за одну секунду смог добраться до обескураженного Ладо, только вот Пиксис предполагавший что-то подобное, уже был готов парировать выпад.
        - Далеко ушел? Думаешь, я дам убить Ладо на моих глазах? Мечтай дальше. - Топор представителя имел огромную силу, и темный маг никак не мог совладать с ним. Из всех элементов, именно молния обладила самой большой силой.
        ...
        Пока сражение в гробнице шло полным ходом, Зен и Корнелия обедали вместе с представителями имперской знати. Это было вполне обыкновенной процедурой, которую должен пройти каждый аристократ. Ученый являлся императором Вавилона, а это страна обладает огромной силой и влиянием. Многие знатные дома хотели первыми наладить с ними.
        - Господин Зен, мой дом Осло уже несколько столетий продает золотые украшения имперскому дому Рудии и высшим аристократам. Я хотел бы предложить вам выгодные условия для сотрудничества. - Высокий, статный мужчина, одетый в белый фрак с полной уверенностью в собственном товаре хотел совершить сделку века.
        - Простите, но Вавилон не особо заинтересован в покупке безделушек. Если вы можете предложить что-то другое, то я с радостью выслушаю вас. - Если честно, то Зену уже конкретно надоели все эти посиделки. С аристократией должен общаться Виктор, но сегодня он весь день куда-то пропал.
        - Но золотые изделия это показатель статуса и богатства. Мы можем инкрустировать туда камни манны для большего эффекта. Также ...
        - Хватит. Мистер Онил, я уже выслушал вашу позицию. Дайте и другим выговорится.
        Глава 352/Псих
        Глава 352
        Заставив аристократа замолчать, Зен дал другим гостям возможность ввязаться в разговор. Дело в том, что многие боялись перебивать Онила, ведь тот имел довольно специфическую репутацию среди торговцев.
        - Хех. Раз император Зен просит, то я не смею отказаться. Если захотите купить украшения высшего уровня, то вы знаете к кому нужно обращаться. А на этом я отклонюсь. Надеюсь однажды вы прибудете к нам в гости. Дом Осло всегда к вашим услугам. - Зен не особо церемонился с гостями, а вот те не могли позволить себе того же. Как-никак их статусы слишком сильно отличались между собой.
        - Спасибо за приглашение. Если у меня будет время, то я обязательно прибуду к вам в гости. А теперь продолжим вечерь. Я хочу услышать предложения других семей. - Ученый не горел желанием находится здесь, но раз уж он прибыл то лучше завершить начатое дело. И вообще, Вавилон нуждался в новых материалах и поставщиках, и Рудийские аристократы могли стать прекрасными бизнес партнёрами.
        - Император Зен, я первый сын Маркиза Реивена, Доги Реивен. Приятно с вами познакомится. Если вы не будете против, то я возьму на себя смелость и предложу Вавилону наших знаменитых кузнецов и ремесленников. Не посчитайте нас высокомерными, однако смею заверить что наша семья является самой продвинутой и искусной в этом деле. У нас нет равных, так что если Вавилону требуются услуги кузнецов и ремесленников, то дом Реивен сделает всё возможное для удовлетворения ваших потребностей.
        А вот это предложение было более интересным чем предыдущее. Вавилону как раз нужны способные люди, и если дом Реивен сможет их предоставить, то Зен сэкономит уйму времени. Как-никак воспитать мастера с нуля, и переобучить уже опытного разные вещи.
        - Ого. Оказывается что ваша семья довольно разносторонняя. Мы как раз искали новых ремесленников для переобучения и последующего трудоустройства, если вы заинтересованы то можно обсудить условия контракта наедине. - Сегодняшний день был предназначен для ознакомления, а все тонкости будут обговариваться на личной встрече.
        - Конечно заинтересованы. Мы будем рады помочь вам. Для нас честь, что вы выбрали сотрудничество с нашей семьей, двери нашего дома всегда открыты для вас, ваше величество. - После Дога Реивена, еще несколько аристократов пытались привлечь внимание Зена, однако всё было напрасно. Ученый хотел лишь интересные и перспективные вещи, а знать зачастую предлагала лишь атрибуты роскоши и богатства.
        Играя с кольцом на руке, Зен молча слушал еще одно занудное выступление какого то аристократа. После двух часов непрерывного восхваления собственной продукции в исполнении знати, ученого реально начало тошнить.
        - П...Приветствую вас господин Зен. Я... Я представитель торговой палаты Альбатрос, прошу прощения за то что отнимаю ваше время, но не могли бы вы внимательно послушать моё предложение. - Ученый уже несколько минут витал в мыслях, но слова молодого парня вернули его на землю.
        - Внимательно тебя выслушать? А до этого я слушал остальных невнимательно значит. Ахахах. Интересненько. Признаю, тебе удалось меня заинтриговать. Я слушаю. Если уж решил сказать настолько высокомерные слова, то наверняка приготовил немало сюрпризов для меня. - Немногие могут так нагло попросить императора о внимании, но нужно отдать должное этому молодому торговцу, ведь тому удалось заинтриговать ученого.
        - Конечно. Я готов предоставить вам тот товар, от которого Вавилон просто не сможет отказаться. Не буду томить ожиданием, и сразу перейду к делу. Может быть вы не знаете, но наша торговая палата занимается продажей исключительно природных ресурсов. Новая империя наверняка нуждается во многих вещах, таких как древесина, сталь, медь и так далее. Мы можем предоставить вам почти неограниченный запас всего этого, и вместе с этим гарантируем самую низкую цену на всём рынке. Думаю, это довольно выходное предложение для вас...


        Весь израненный Пиксис стоял перед темным магом и не верил собственным глазам. С начала сражения прошло лишь несколько минут, а его уже теснили со всех сторон.
        - Как тебя зовут, и что ты такое? Я ощущаю от тебя демоническую ауру, но вместе с ней есть что-то еще. Мое имя Поксис, я один из представителей человеческой расы. Так назови же себя, монстр!
        - Твоя сила огрмна, что и следовало ожидать от бывшего истинного бога, но без артефакта тебе меня не одолеть. А касательно моего имени и происхождения, не уверен, что вам будет известно обо мне, но представится всё равно нужно. Я бывший король тьмы, истинный правитель демонов, Замраиль. - После сказанного сражение продолжилось в обычном темпе. Пиксис правда не слышал ничего про Замраилья, но титул короля демонов уже являлся достаточным доказательством его мощи.
        Дело в том, что у демонов на континенте есть строгая иерархия, которая определяет статус каждого жителя. У них как у эльфов лишь одно королевство, и это гарантирует полный контроль власти в руках правления. Благодаря этому, король демонов считается самым влиятельным и важным человеком на всём континенте, и каждый демон обязан подчинится его приказам.
        - Магия света: Божественные путы. - Ладо пытался помочь в сражении, но от него было мало пользы. Атаки игумена просто не достигали цели, ведь Замраиль легко уворачивался от них. Но даже так, некоторые трудности светлый маг всё же мог создать. То, что демону приходилось отвлекаться еще и на Ладо, делало битву сложнее.
        - Зараза. Умри же наконец! Мне надоело терять с вами время! - Хоть Замраиль и говорил так высокомерно, но он не на секунду не ослаблял бдительность. Любая ошибка могла стоить жизни.
        - А ты попытайся убить нас. Хотя вряд ли у тебя получится что-то подобное. - Пиксис в свою очередь лишь тянул время. Он ждал появления других представителей, чтобы вместе с ними одолеть демона. Это и безопаснее, да и шансов на победу будет гораздо больше.
        - Надоело! Надоело! Надоело! Запретная магия! Взрыв темной материи! - Ощупав почву, темный маг наконец решился на опасные шаги. Взрыв темной материи было заклинанием, которая могла уничтожить даже использовавшего его мага. Нужно обладать колоссальным опытом и уверенностью в себя, дабы посметь наколдовать что-то такое.
        - Да ты совсем чекнутый. Хочешь уничтожить и себя заодно? - Это уже было не смешно. Такая атака вполне могла нанести вред Пиксису, так что он не должен позволить его завершить.
        - Чекнутый? Я просидел в той дыре несколько тысяч лет, кто смог бы остаться в норме? Хватит чепуху нести, я должен уничтожит всех и вся, и начну я с вас двоих! Жаль, что третьему удалось убежать, но если честно то это мне даже на руку. Вы не доживёте до того момента, как подкрепление сможет добраться до сюда. Умрите!
        Глава 353/Габис и Долт
        Глава 353
        - Убегаем, он совсем чокнулся! - В обычном сражении подразумевается то, что обе стороны хотят победить и уйти живыми. Именно поэтом смертник в битве в двойне опасен. Пиксис не хотел умирать, ведь от него зависели жизни многих жителей континента. Смерть одного представителя из представителей уменьшит боеспособность человеческого рода на несколько пунктов.
        - Так я вас и отпустил! Умрите! - Взрыв черной материи уничтожал всё в радиусе нескольких километров. Во время срабатывания заклинания, даже пространство искривлялось, так что использовать магию такого рода для побега становилось попросту невозможным.
        - Мы не успеем выбраться, нужно создать барьер! - Будь они на открытой местности, представители легко смогли бы убежать, но сейчас всё было против них. Находясь в закрытом помещении, маневрировать становилось намного сложнее, так что идея Ладо имело место быть.
        - Ладно, создаем. Магия молнии: Всепоглощающий щит. - Для защиты от нападения темного мага, нужно иметь невероятную мощь. Благо Пиксис был не из слабых, да и его элемент молнии считался сильнейшим сугубо в грубой силе.
        Игумен конечно же не остался в стороне, он активировал щит света, который должен был сдержать малую часть взрыва.
        - Ваши жалкие щиты не помогут, я обращу всё в пепел. Сгиньте и станьте первыми ступеньками в моей мести! Взрыв! - Сам Замраил окутал себя темным барьером, но даже это не гарантировало его полную безопасность. Темный взрыв не разделял союзников и врагов, он просто-напросто уничтожал всё на своем пути, превращаю всё в темную материю.
        - Приготовься, сейчас будет взрыв! - Пиксис не особо надеялся на простой исход. Никто не знает как, поведёт себя темная материя, так что нужно ожидать всего. Случится может всё что угодно.
        Прогремел взрыв. Радиус атаки оказался еще больше, чем изначально предполагалось. Даже усиленные магией стены, не смогли выдержать столь сильное напряжение. В отличие от них, барьер представителя до сих пор держался на хорошем уровне, но как долго он выдержит?
        - Я убью всех! Всех на этом чертовом свете! Вы за всё мне заплатите! - Стоя почти в эпицентре взрыва, Замраил почти не чувствовал дискомфорта. Это было невероятно, но демон имел полный иммунитет к темной магии. Сказать что Пиксис был шокирован, ничего не сказать.
        - Да ты чудище! Если я тебя не убью, то весь мир может оказаться в опасности. Ладо, используем самые мощные заклинания и избавимся от него! - Задумка Пиксиса была проста. Хоть Замраил обладал иммунитетом к темной материи, но к другим элементом это не относится. Тот же свет или молния вполне могут его ранить. Именно поэтому нужно создать для темного мага трудности, ведь сейчас он довольно-таки слаб.
        - Ладно. Магия света: Великое копье света!
        - Магия молнии: Фиолетовая кара! - Два сильнейших заклинания одновременно полетели на темного мага. Стоя на одном месте, было невозможно увернутся от них, но Замраил физически не мог двинуться с места.
        Пиксис уже думал что атака достигла цели, но вдруг темное пространство поглотило всё, включая и самого темного мага. Заклинания Игумена и представителя тоже оказались уничтоженными, но это оказалось лишь началом. Темное пространство не перестало останавливаться, и вскоре она достигла барьера Пиксиса.
        - Монстр. Нам его не одолеть. Уходим немедленно. Не снимай барьер, просто покидаем гробницу иначе рискуем никогда отсюда не выбраться. - Чем меньше пространство для манёвров, тем больше у демона преимуществ перед врагом. Ни Ладо ни Пиксис дураками не были, они не позволят столь сильному противнику сражаться на благоприятной для него территории.
        - Убью! Всех убью! Сначала вас, потом всех людей, а потом и весь мир! Все умрут! - Чем больше демон находился на свободе, тем сильнее у него ехала крыша. - Умрите, умрите, умрите!
        Казалось что тьма должна была поглотить весь мир, но Пиксис успел вытащить себя и Ладо из гробницы.
        - Порфей уже давно ушел, подмога скоро должна прийти. Продержимся и уничтожим этого монстра! - Если честно, игумен побаивался Замраила. Такого сильного демона он еще никогда не видел. Это и понятно, лишь король демонов и два его телохранителя герцога могут владеть подобной силой, а хранитель встречался лишь с генералами.
        - Я дам вам уйти! Убить. Убить всех без исключения! Вы умрёте! - А вот сам темный маг не собирался останавливаться. Он без особого страха вышел из гробницы вслед за убегающими людьми.
        - Что тут происходит? Это и есть тот враг, о котором ты нам доложил? - Пиксис уже приготовил топор и зарядил его молнией, как вдруг позади него появились три человека. Все они носили церковные одежды. Одного из них монстр уже успел увидеть, это был Порфей, которому явно удалось заверить задание представителя.
        - Габис, Долт. Вы наконец здесь. Наш враг король демонов Замраил, который был запечатан больше трёх тысяч лет царём Соломоном. Он чертовски силён, будьте осторожнее в сражении. - Три против одного. Перевес явно находился на стороне людей, но демона это не волновало. Он был как сумасшедший и разъяренный зверь, который смотрит на добычу. Его вообще не волновал тот факт, что враг обладал численным преимуществом.
        - Замраил, Соломон? Что за древние имена. Мы посылали хранителей для поиска артефактов, а не для освобождения опасных демонов. Пиксис, ты опять действуешь без обсуждения плана. Мы не простая бутафория, а главные оплоты человечества. Имей хотя бы толику уважения!
        - Габис дело говорит. Думаешь мы будем приходить каждый раз, когда ты что-то напортачишь? - Хоть прибывшие представители и выражали недовольство, но они прекрасно понимали серьёзность ситуации. - Ладно. Этот враг слишком опасен. Убьём его и дело с концом. Главное, чтобы демоны не прознали про него, иначе международного скандала не избежать. Ты же сказал, что он носит титул короля, значит и проблемы будут царского размера.
        Хранители, которые обычно и занимаются такими делами, тихо стояли в стороне. Они не могли принимать участия в столь сложной битве. Ладо это конечно же злило, но ничего с этим не поделаешь.
        - Хотите задавить числом?! Ахахахах. Я бы убил вас всех, но чаши весов не на моей стороне. Прощайте на время, но я вернусь. Вернусь дабы забрать ваши жалкие жизни! Соломон, ты мне за всё ответишь! Абсолютно за всё!
        - Ага, конечно. Мы вот так просто тебя отпустим? Что за странный день, нас вообще за противников не считают. Габис, походу нам нужно поработать над репутацией. - Долт хотел начать действовать и атаковать демона, но вдруг он остановился. - Серьёзно? Свиток телепортации? Да что за шутки, Порфей!
        - Уже...
        Глава 354/Побег и аномалия
        Глава 354
        Старик хотел помешать телепортироваться монстру, но было поздно. Свиток успел активироваться, а это значит, что даже такой маг пространства как Порфей не мог ничего сделать с этим.
        - Бесполезно, Замраил уже ушел. Его теперь не найти, лучше обговорим все детали случившегося. Пиксис, ты должен многое нам объяснить. - Долта явно был недоволен. Без его ведома был выпущен невероятно сильный демон, который хочет уничтожить всё живое.
        - Во первых, я никому ничего не должен, а во вторых, именно вы отправили хранителей сюда для поиска артефактов. Я лишь хотел помочь в расследовании, так что не меня вам винить в случившимся, а свою жадность. - Отношения между представителями было немного натянутыми. Хотя, какое немного, Пиксис на дух не переносил Габиса и Долта. Это и стало одной из причин его одинокого образа жизни.
        - Кто бы говорил! Это по твоей вине барьер упал, или хочешь сказать, что хранители без твоего разрешения разрушили печать? - Порфей успел рассказать некоторые подробности, так что Габис и Долта имели некое понимание нынешней ситуации.
        - Хватит спорить, как дети малые. Вы представители человечества, имейте хоть каплю достоинства. - Из всей троицы, именно Габис обладал самым большим самоконтролем. Именно он представлял людей на мировых советах, а ведь силой он уступал своим коллегам.
        - Мы не спорили, просто этот малолетка посмел тявкать на меня! Имей уважение к старшим, Долта!
        - Малолетка? Ты старше меня на триста лет, дед чертов. Что за шутки, нам обеим почти под две тысячи лет, хотя бы думай, что говоришь! - Пиксис и Долта были готовы схлестнутся в сражении, но Габис встал между ними, тем самым отгородив друг от друга.
        - Успокойтесь, вы тут не одни. Если хотите устроить разборку, то отправляйтесь в другое место. И вообще, нам нужно решить, как быть с этим делом.

….
        Телепортировавшись, Замраил оказался в неизвестном месте. Свиток, который он использовал принадлежал не ему. Во время сражения с Соломоном, ему удалось вырвать из рук великого царя один из свитков с заклинанием телепортации. Вообще, демоны никогда не умели создавать сильные магические изделия. Они больше надеялись на невероятное количество манны и сильные физические тела.
        - Успокоится. Успокоится. Месть должна подождать. Сначала нужно вернутся на демонический континент и вернуть себе власть. Но убивать... НЕТ... Подождёт. Я ввергну этот мир в отчаяние! - Оказавшись на открытой поляне, демон смотрел на солнце, которые он не видел больше трёх тысяч лет. Хоть он хотел уничтожить всех и вся, но чувство свободы было невероятно приятным и блаженным.
        Наслаждаясь ласками солнечного света, демон вдруг ощутил странную ауру. Как великий маг душ, Замраил мог чувствовать сильные и уникальные души на далёком расстоянии.
        - Что это такое?! Темная и светлая аура в одно месте?! Как такое вообще возможно? - Демон не верил своим чувствам. - Нужно всё проверить.
        Двинувшись к источнику аномалии, Заимраил добрался до огромного города. Контролировать жажду крови было сложно, но демон как-то смог совладать с собой и не начать резню при первой же возможности.
        - Мистер, вы ищите что-то? Я готов помочь вам в замен за небольшую плату. - Увидев озадаченного демона, к нему подбежал мальчик двенадцати лет. Он вышел на улицу в выходной день, ради одной цели. Заработать денег и купить сестрёнке куклу, которую онатак давно хоела
        - Помочь? Ахахахаха. Ладно, ладно. Ты сможешь мне помочь. - Услышав ответ демона, малец немного обрадовался, но радость продлилась не долго. - Только вот живой ты мне не нужен. Темная магия: Душа и тело!
        Мальчик не успел даже пискнуть, как его разум был подчинён, а свободная воля уничтожена и разорвана в клочья. Замраил убил невиновного мальчика не моргнув и глазом, и это его вообще не беспокоило.
        - Что это за место? Почему тут так оживлённо? - Хоть ребёнок и был мёртв, но завладевшая телом темная душа могла отвечать на вопросы.
        - Господин, судя по знаниям мальца, вы находитесь в городе под названием Вавилон. Это самая окраина людского континента. - Двенадцатилетний ребёнок не особо разбирался в политике, так что темная сущность не могла дать больше информации про данное место, но демон то и сам не особо интересовался этим.
        - Да мне везёт, не придётся долго добираться до океана. Посмотрю на источника ауры и сразу же отправлюсь в путь. - Наплевав на тело мальца, демон направился завершать начатое дело.

….
        - Госпожа Анжелика, ванная готова. Вас отвести? - Доложила служанка императрице Вавилона. Так как, Анжелике было сложно передвигаться одной, за ней ухаживали несколько специально подготовленных горничных.
        - Спасибо Экли, даже не знаю, чтобы я без тебя делала. - После ухода Зена, Анжелика была в плохом настроении, но девушка пыталась не показывать этого другим. Война окончена, так что можно немного расслабится.
        - Что вы леди Анжелика. Для нас честь служить вам. - Атмосфера в особняке, да и во всём городе стояла прекрасная. Люди радовались и веселились. Их жизням ничего не угрожало.
        Зайдя в огромную ванную комнату, Анжелике помогли раздеться. Тело барышни было ослабленным, но даже в таком состоянии императрица была невероятна красива.
        - Я буду ждать вас за дверями, а пока наслаждайтесь ванной. Как только решитесь помыться сразу же позовите меня. - Покинув ванную комнату, Экли оставила императрицу одну со своими мыслями.
        - Спасибо... - Вода в ванне была не слишком горячей, так что девушка вполне комфортно могла нежится в нём. Опустив рот под воду, Анжелика начала выпускать пузырикиь попутно с этим думаю о своем муже.
        - Так это ты владелец данной ауры. Я-то думал, что встречу талантливого черного мага, а тут красавица в ванне. Что мне с тобой делать? - Вдруг из неоткуда раздался голос, и из тени появилась фигура темного демона.
        - Кто ты такой?! Стража! - Анжелика конечно же не ожидала появление незваного гостя, но из за слабости тела она не могла выбраться из ванны.
        - Не стоит рыпаться, нас никто не слышит. Я понять не могу, как ты смогла выжить с такой аномалией в теле? Светлая и темная магия в одном человеке, слишком интересный экземпляр. Давай поговорим немного в другой атмосфере.
        Глава 355/Учить меня будешь?
        Глава 355
        Не томя, монстр окутал девушку темной аурой и исчез из ванной комнаты. Вот так легко была похищена императрица Вавилона, империи которая лишь несколько дней назад получила независимость и известность. Никто не знал куда Анжелика делась, служанка обнаружила пропажу госпожи лишь после трёх часов молчания.
        Стража несколько часов искала императрицу, но они не обнаружили даже малейшего следа похищения. Анжелика будто испарилась.
        Конечно, никто не стал бы разглашать эту новость. Всем, кто принимал хоть какое-то участье в розыске, запретили распространяться об этом.
        - Мы должны доложить господину Зену, или подождать пока его поездка закончится? Если он узнает, что госпожа Анжелика пропала, то наверняка вернётся в Вавилон. - Глава стражи императрицы был в шоке. В его смену, кто-то незаметно проник в поместье и похитил госпожу. Да как он сможет это объяснить?
        -Если мы ему не скажем, то вернувшись домой он сдерёт с нас шкуры. Императрица Анжелика является самым дорогим для него человеком. Думаете господин Зен станет слушать наши отговорки? - В поместье лорда царил настоящий хаос. Никто не знал что нужно делать в такой ситуации.
        - Успокойтесь. Паника нам не поможет. Сначала возьмите себя в руку, а после этого организуете поисковую группу. Начните с расследования всех странных обстоятельств, которые случились в городе за это время. Если у нас не будет хоть каких-то зацепок, то найти Анжелику станет невозможной задачей. - Лишь появление Кетрин смогло спасти ситуацию. Она раньше являлась профессиональным спец агентом, так что такие миссии были для неё не редкостью.
        - Леди Кетрин, вы как раз вовремя. Мы не знаем что делать. Госпожа принимала ванну, я лично отвела её туда, но после того как прошло три часа я начала беспокоится. После нескольких безответных призывов, я взяла на себя смелость и зашла обратно в баню, но её там не оказалось. Простите, это всё моя вина. Я готова взять ответственность за данный проступок. - Горничная Экли еле сдерживала слёзы. Она чувствовала себя просто отвратительно.
        - Не вини себя. Преступник настолько искусен, что смог проникнуть в охраняемое поместье и похитить императрицу, при этом остаться незамеченным. Да будь ты вместе с леди Анжеликой, это ничего не изменило бы. - Во время отсутствия Зена, именно Кетрин являлась неформальным правителем Вавилона. Она должна была держать ситуацию под контролем, чтобы не началась массовая паника.
        - Но я не смогла её защитить....
        - Хватит! Противник просто на просто убил бы тебя! Он похитил Анжелику из охраняемого поместья, думаешь одна горничная смогла бы его остановить? Не стоит зря винить себя, лучше вспомните все необычные вещи, которые случились за последние несколько дней...
        Кетрин взяла поиски под личный присмотр, но даже так обнаружить хоть какие-то зацепки стало невозможным делом. Это и понятно. Демон, похитивший Анжелику, является сильнейшим магом души за всё историю мироздания. Лишь божества среднего и высшего уровня смогут обнаружить остатки его магии.


        -Что ты хочешь от меня? - Стоя на берегу океана, демон и человеческая женщина смотрели друг другу в глаза.
        - Ты ненавидишь меня?
        - Ненависть слишком сильное чувство. Ты мне ничего пока не сделал, но я боюсь тебя. Сильно боюсь. Что тебе нужно? Если хочешь убить, то сделай это быстро, а кол решил надругаться знай я лучше откушу себе язык, чем позволить тебе опозорить себя. - Прожив с Зеном несколько лет, барышня стала перенимать некоторые черты его характера. Она дважды оказывалась на волоске от смерти, правила страной во время отсутствия мужа, сражалась на политической арене и давала приказы убивать. Она больше не та хрупкая девушка которой была раньше. Она стала сильной женщиной, которая в случае чего может постоять за себя.
        - Ахахаххах. Я могу изнасиловать тебя столько раз сколько захочу, но это против моих принципов. Убивать слабых никто не запрещал, но издеваться над ними поступок полых и гнусных существ. Эх... Это неважно. Раз уж ты меня не ненавидишь, то скажи вот что. Почему в твоем теле два потока манны? Светлые и темные частицы не могут существовать вместе, но тебе как-то удалось остаться в живых. - Как и Порфей, демон был жаден до знаний. Он хотел знать всё на свете, а вещи, которые касались темной магии, волновали его больше всего.
        - Думаешь я знаю о чем ты говоришь? Я вообще в первый раз слышу о чем-то подобном. - Анжелика понятия не имела о магии. Она никогда не училась и не контактировала с магами, так что демон явно ошибся задав ей вопросы такого рода.
        - Хочешь сказать, что ты впервые в жизни слышишь о своей аномалии? - Удивлению демона не было предела. Он смотрел на Анжелику как на сумасшедшую.
        - Это так странно? Ты появился из неоткуда, похитил меня и еще предъяви кидаешь? Что за отношение? - Анжелика была зла, но она не ощущала особой опасности от демона. Он выглядел как простой мужчина средних лет.
        - Дерзкая женщина. Думаешь я не убью тебя лишь из-за аномалии в твоем теле? Я обращу весь мир в прах! - Со психами шутки плохи. Хоть неизвестный и не выглядел опасно, но внешний вид часто обманчив.
        - Уничтожишь мир? И зачем тебе это? Надеюсь ты не очередной человек, который озлоблен на всех и вся. Если человеку что-то не нравится он не должен зли... - Анжелика хотела немного поучить демона, но тот не дал ей это сделать. Поймав девушку за шею он поднял её наверх.
        - Учить меня вздумала?! Ничтожное человеческое отродье, я прожил и увидел столько, сколько тебе и не снилось. Этот мир не достоин жизни. Ты родилась и прожила в роскоши, с тобой обращались как с королевой, но даже ты слаба телом. Зачем оставлять мир со столькими дефектами? Я просто не понимаю смысл существования всего этого. - Демон не собирался слушать Анжелику. Он и сам прекрасно знал о том что его идеи глупы и наивны. Замраил обычный эгоист, который озлоблен на весь мир и именно поэтому слова Анжелики смогли задеть его чувства.
        - О..Т..П..У..С..Т..И - Женщине было сложно дышать. Она пыталась вырваться из хватки, но демон не собирался её отпускать. - Я... Не... могу ды...
        - Ты и не должна дышать. Стань первой ступенью в моей мести...

***
        Глава 356/Доверять больше
        Глава 356
        Тело Анжелики держалось на последнем из дыханий. Она, итак, была слаба, а если добавить к этому нехватку воздуха, то становилось понятно - Девушке долго не протянуть.
        - Знаешь, а ты довольна красивая. Только вот для меня это неважно. Убить тебя ничего не стоит, но раз решила учить меня жизни то я дам один шанс. В твоем теле до сих пор находится то, что заставляет меня испытывать интерес. Даю тебе три года. Если за это время ты сможешь доказать мне мою же неправоту, то я не убью тебя. - У Анжелики просто не имелось выбора. Она находилась в лапах демона, который в любую секунду мог забрать её жизнь.
        Отпустив шею барышни, Замраил даже не удосужился проверить состояние пленницы. Обессиленная Анжелика упала на землю и начала жадно глотать воздух. Она посмотрела смерти в глаза, ведь приложив демон еще больше силу, он сломал бы бедной девушке шею.
        - Я покажу всем, что значит безнадёжность. Демоны, готовьтесь. Ваш король вернулся, и он скоро поднимет вас с колен. Мир с людьми? Такому не быть. Я лично ввергну эпоху в хаос! - Знания и опыт Замраила вполне могли вывести демонов на другой уровень. Дело в том, что по некоторым неизвестным обстоятельствам весь мир упал в развитии, и теперь множество техник манны и вообще изобретений были потеряны. Но самое интересное то, что все нынешние представители своих рас, тоже не в курсе старых дел.
        - Нам пора. Готовься. Черная магия: Темный переход...


        После долгого дня, Зен наконец вернулся в покои. Он слишком сильно устал за сегодня. Общение с аристократией явно не одна из его сильных сторон, да и Виктор пропал куда-то.
        Тук-тук... Вдруг раздался стук в двери. Ученый, который надеялся отдохнуть злобно, обернулся и недовольно промолвил.
        - Кто это? - Встречаться с простыми аристократами или торговцами он не желал. Ему сегодня, итак, досталось, так что нужно уточнить личность прибывшего.
        - Господин, это я, Виктор. Можно зайти? - Появление дворецкого порадовало Зена, ведь тот без всякого предупреждения отправился куда-то.
        - Конечно Виктор, заходи. - Встав с удобной кровати, ученый сел на диванчик и налил себе чашку горячего чая. Благо горничные принесли напиток лишь недавно, поэтому он и не был остывший.
        - Спасибо. - Зайдя в спальную, Зен сразу же заметил уставший вид дворецкого. - Простите меня. Ушел без всякого объяснения, заставил вас волноваться. Просто, дело было слишком важным. С вашего позволения, я хочу рассказать вам очень важную и древнюю историю. Она напрямую связана с твоим кольцом и судьбой.
        Серьёзный взгляд и тон дворецкого явно давал понять, что предстоящий разговор не станет легким. Напротив, он обещал быть невероятно горячим и сложным. Зен уже давно хотел узнать все подробности о себе, и наконец этот шанс настал. Плюс Виктор сам, первым сделал шаг к раскрытию тайны.
        - Ты о том кольце, которое мне передал Драгнир? Если так, то я знаю о том факте, что оно защищает носителя. Бывший император сказал все самое важное. Надеюсь, ты обладаешь большей информацией. - Позиция Зена была ясна. Он хотел добиться двух целей, перво еще раз проверить замыслы Виктора, а второе это узнать способности новой вещи.
        - Господин Зен, вы должны понять одно. Я никогда не собирался скрывать от вас что-то, но есть вещи которые нужно говорить в конкретное время. Сейчас как раз такая ситуация. Вы получили кольцо Соломона, которая может защитить вас от любой атаки в пределах столицы Рудии. Это невероятно сильный артефакт, созданный в древние времена. Когда я и Драгнир встретились лицом к лицу, я решил его убить. Но из-за этого кольца, мне не удалось нанести ему и малейшего вреда. А мою силу вы знаете. - Артефакт и в прям обладал огромными защитными способностями. Что уж говорить, если кольцо смогло за секунду обезвредить бога среднего уровня за долю секунды.
        - Драгнир уже упоминал об этом. Кольцо сможет оберегать меня в столице Рудии, но по факту оно бесполезно. Я же живу в Вавилоне. Меня волнует нечто другое. Кто такой этот Соломон? Он явно не совсем обычная личность. И зачем Драгнир пытается намекнуть мне о связи с ним? - В комнате стояла тяжелая атмосфера. Зен и Виктор, смотря друг другу в глаза хотели прочитать мысли собеседника.
        - Я понимаю ваш интерес. Простите что молчал так долго, но нужно было всё проверить и взвесить. Царь Соломон легенда всего человеческого рода. Именно он смог сделать то, что до этого считалось невозможным. Соломон освободил разум людей, спас их от угнетения и рабства. Именно благодаря ему, человечество смогло добиться подобных результатов. - Виктору было известно довольно много. Даже представители не обладали такой информацией, но этот Кшер откуда-то узнал о великом царе людей.
        - Полагаю Соломон человек из потерянного тысячелетия, иначе информация о нём была бы мне известна. Он мог быть самым крутым человеком на земле, но каким боком это касается меня? - Сделав глоток горячего чая ученый пришел к главному вопросу сегодняшнего дня. И правда, зачем Виктор рассказывает ему об этом?
        - Если говорить начистоту, то я знаю о вашем секрете. Вы не человек из нашего мира, а кто-то иной. Завладев телом Зена Астеля вы принялись творить свои дела, но при этом используя имя старого хозяина. - А вот это уже было очень серьёзно. Ученый удивлённо посмотрел на дворецкого, который с полным спокойствием на лице, говорил про человека из иного мира. Однако Зен не стал спорить с этим заявлением, ведь уверенный тон Виктора давал понять о непоколебимости собеседника.
        - Допустим это правда, и я реально не тот Зен Астель которому ты поклялся служить. Что дальше? Ты явно не собираешься меня убивать или подставлять, и походу моему дворецкому уже давно известно о моей личности. Точнее о том, что я не тот за кого себя выдаю. - Если честно, то Зен не особо удивился подобному повороту. С Виктором старый владелец тела провёл всю свою жизнь, а Грегор заполучив контроль стал сразу же менять поведение на сто восемьдесят градусов.
        Старые ошибки дают о себе знать. Нужно было быть осторожнее, а не палится на первых же действиях, но нет. Ученый сильно злился, ведь он лично создал для себя огромную тучу проблем.
        - Что дальше? Моё поведение никак не изменится. Вы как и раньше остаетесь моим молодым господином, только вот сейчас вы можете доверять мне немного больше.
        Глава 357/Разговор по пути домой
        Глава 357
        - Я в тебе никогда и не сомневался. У тебя, итак, было предостаточно шансов, для того чтобы предать меня. Вообще мне сильно не нравилась твоя скрытность, однако раньше я не решался открыто с тобой об этом поговорить. Видимо зря, ведь ты обладаешь немалой информацией. Можно узнать, когда ты понял что я не тот Зен? - Не стоило считать всех за умственно отсталых. Ученый изначально неправильно позиционировал себя в этом мире, и теперь ему приходится исправлять ошибки прошлого придётся.
        - Спасибо за доверье, господин Зен. А теперь перейдём к главному, я хочу рассказать вам одну историю. Всё началось с того как...
        Разговор между Виктором и Зеном продлился несколько часов. За это время дворецкий рассказал ученому всё что он знал. Начиная от хранителей, заканчивая историей про царя Соломона. Это оказались довольно полезные и важные сведения, которые вполне могут помочь в будущем.
        На этом визит делегации Вавилона можно считать законченным. Между странами был подписан трёхсторонний договор, и теперь образовался новый союз, который фактически стал гегемоном в этом регионе. С технологиями Вавилона, с ресурсами и человеческой мощью Рудии и боевым духом Алгулы, усиление коалиции лишь вопрос времени.
        Корнелия, как супруга Зена, должна была последовать за ним в Вавилон. Это было одним из обязательных условий Драгнира, ведь тот хотел сблизить дочь с ученым. Самого Зена этот вопрос немного нервировал, ведь кто знает как, отреагирует Анжелика на появление “Новой жены”. Хоть девушка и говорила о том, что она понимает и принимает сути политических браков, но сердцу не прикажешь. Ревность никто не отменял, а Зен не хотел заставлять малышку волноваться.
        Виктору было поручено закончить все деловые сделки с аристократией, ведь именно он являлся главным и самым надёжным представителем Зена в имперской столице. Недорогая рабочая сила, а также ресурсы огромной Рудии станут одним из опорных пунктов для роста Вавилона.
        Сам ученый вместе с Сицилом и охраной отправился обратно домой. Зен еще должен устроить встречу с Алвесом. Без согласия владыки варваров, союз не может считаться официально образованным. Хотя по факту, Алгула полностью зависит от решения Вавилона и не может выступать как отдельный субъект на переговорах.
        - Господин Зен, вы уверены в этом? - Глен, который тоже находился вместе с ученым во время путешествия не верил своим ушам.
        - Да. Если мы не начнём ускориться, другие расы могут воспользоваться этим. Если слова Виктора правда, то скоро грядут очень серьёзные изменения. Вавилон не готов к масштабным сражениям, нам не хватает обмундирования, летального оружия и солдат. Попросив Рудию несколько сотен тысяч голодающий мужчин, мы сможем их натренировать и увеличить численность армии. - У Зена было несколько планов, как увеличить мощь Вавилона. Теперь, когда страна могла обеспечить достаточное количество солдат оружием и боеприпасами, настал момент для усиления.
        - Если мы начнём массовые тренировки Рудийских жителей, то это может сыграть с нами злую шутку. Во-первых, они не будут лояльными Вавилону. Для них это не дом, так что давать им столь мощное оружие слишком опасная затея. - Позиция Глена вполне ясна. Он не доверяет мужчинам из Рудии, и у него есть вполне весомые причины для этого.
        - Вообще-то это уже не слишком страшно. Рудия по факту потеряла право указывать нам, ведь теперь жена императора представитель семьи Бартов. А у нас с ними торговое соглашение, которое нарушить никто не намерен. Плюс Виктор и Сицил слишком веские аргументы, против слабой империи вроде Рудии. - Ученый имел собственное мнение насчет дальновидного плана по усилению. Он должен подготовить страну для войны между рас, ведь сражение неизбежно. Виктор сказал это прямым текстом, да и появление эльфов доказывает возможность этого.
        - Я понимаю ваше стремление, но чужакам нельзя доверять. Что если они украдут наши технологии и с их помощью начнут массовое производство? В империи живут не дураки. Их светлые умы явно не упустят возможность заполучить превосходство перед нами. У нас союз, а это значит, что командует та сторона, которая владеет самой большой силой. - При диалоге присутствовали как Корнелия так и Сицил. У них не было собственных мыслей по этому поводу, ведь оба не особо понимали концепцию работы министерства обороны Вавилона. Только вот, принцесса в отличие от Епископа, хотела во всём разобраться и в будущем помогать ученому для улучшения Вавилона.
        - Хмм. Сделаем так. Проведём политику интеграции и лишь после полной проверки будем допускать Рудийских военных к огнестрельному оружию, да и только к старым образцам. Перед уходом я как раз передал чертежи новых автоматов. Думаю к нашему возвращению будут готовы несколько прототипов, которые и проверим. Они намного лучше и эффективнее старых образцов. - Ученый наконец решился на создание АК-47. Этот автомат является настоящей легендой на земле. В свое время, Грегор баловался коллекционированием старых огнестрельных оружий, и АК-47 была одним из его любимых.
        - Если меня не обманывает память, то ты передал несколько десятков чертежей инженерам. У меня есть ощущение, что ты готовишься к чему-то очень масштабному. - Закинув в рот еще одну виноградинку, епископ задал довольно интригующий вопрос.
        - Еще бы. Я не могу долго ждать. Нужно действовать более агрессивно, иначе всё что мы делали до этого будет уничтожено. Появление Эльфов уже достаточное доказательство слов Виктора. Я не позволю никому рушить мой дом. Как говорится, самая лучшая оборона - это нападение.
        - Неужели ты решился напасть на другие расы? - Корнелия была удивлена заявлению Зена. Если он начнёт войну, то это приведёт за собой огромные последствия.
        - Нет конечно же. Я просто хотел подчеркнуть что нужно всегда быть готовыми к решительным действиям. И кстати. Мне недавно принесли письмо от нашей дорогой кошечки. Дом Бартов не такой простой как нам казалось изначально. Они имеют многих союзников и соратников, которые готовы помочь в дальнейшем сражении за трон с имперской семьей Балтимора. И несколько из поддерживающих их сторон, имеют огромное влияние даже среди элиты человеческого мира.
        - Вы тоже хотите их поддержать?
        - Было бы неплохо. Вообще, для нас будет очень даже выгодно заполучить империю девятого ранга в союзники, ведь после этого многие проблемы просто исчезнут. Плюс лоббисты в высших эшелонах явно не будут лишними для нас. - Вавилон должен выйти на мировую арену, но пока они слишком слабы. Нужно создать авиацию, танки и еще больше артиллерийских оружий. Дополнить арсенал бомбами и ракетами, и лишь после этого открыто заявить миру о себе. Ученый прекрасно об этом понимал, ведь необдуманные действия могут привести к потере всего.
        Глава 358/Сколько раз я должен это объяснить?
        Глава 358
        Старый солдат...
        Недавно, в Рудии стали происходить непонятные изменения. Похоже политические игры совсем загнали Рудию в отчаянное положение, раз они решили избавиться от бедняков, продав их в рабство. Почему я так решил? Все очень просто. Я слышал о том, что основной экономический город Рудии был разграблен повстанцами. Они называли себя Вавилоном, Те кому посчастливилось спастись из осады, и бежать рассказывали страшные истории о той войне. Я был одним из тех удачливых, кто выбрался живым из того ада. Заглянув на дно городских трущоб, за скромную плату можно узнать все подробности злополучной войны. Но, кто же я такой?
        Я всего лишь старый ветеран Рудии, который не поднялся в ранге ввиду собственной гордости. И вот, теперь я здесь, в вонючих трущобах. Мой сын несколько раз прогорел, вкладывая деньги в преступные схемы, и по итогу наша семья это обанкротилась. Колется...
        ... Это было 10 лет назад? Или 15? Я совсем потерял счёт времени. Ну, это уже неважно. Вернёмся к теме.
        ... С момента как я узнал об падении города прошло едва ли полу года, а император на днях объявил, что был образован трёхсторонний союз. Подумать только. Ещё недавно бравые войны не знали поражения, а теперь их раскидала горстка мятежников которых возглавляют варвары. Позор! Вместе с новостью о союзе глашатае императора вошли в каждый уголок трущоб с вооруженными отрядами и изложили указ императора "согласно просьбе нашего нового союзника, жители трущоб Рудии будут должны иммигрировать в Вавилон". После чего начали заходить в дома и заставляли подписать какие-то бумаги. Смешно. Да здесь едва ли найдется сотня человек обученных писать! А читать могут и того меньше. Было видно, что бумаги довались молодым, детям, особый уклон делался на семьи с мальчиками. Кажется, война сильно потрепал обе стороны, и Вавилону не хватает рабочей силы. А Рудии после захвата экономического города нужны деньги, вот и получается, что крупные мужчины и мальчики, которые могут выполнять тяжёлую работу стоят в приоритете недели такие старики как я. Семьи можно будет использовать как гарантию что рабы не сбегут. А если им
повезет, им даже дадут жён убитых в войне солдат. Тем самым привязки их верность к чувствам. Это грязная игра, но вынужденная мера для Рудии. Иначе этой стране долго не протянуть...
        - Еще одного уводят. Обещают лучшую жизнь, хорошее обучение, много благ, а они ведутся! Слабаки. Предают страну и как крысы бегут к врагу. Позор им всем! - Смотря на молодёжь, которая вместо загнивания решила выбрать светлое будущее, старики с презрением фыркали и ругались.
        - Кто еще слабак, ты всю свою жизнь провёл, попивая алкоголь и транжиря деньги на азартные игры. Не тебе учить молодежь как жить. - Однако не все жители трущоб были согласны с этим мнением. Многие, напротив, восхищались решительностью своих сограждан и смотрели на них больше с ревностью чем с презрением.
        - А это даже интересно. В войне даже не были обвялены проигравшие, но по факту мы передаем предателям территорию, выплачиваем контрибуцию и еще отдаем наших граждан. Чем высшие руководители вообще думают? Они совсем не понимают, чем это может грозить? - Офицеры, которых отправили следить за порядком в трущобах были сильно возмущены. Имперская гвардия вообще не принимала участье в военных действиях, так что многие из них понятия не имели о том, что пришлось пережить обычным солдатам.
        - Салаги, вы просто не понимаете, насколько страшна война. Особенно тогда, когда соперник несколько раз превосходит тебя по силе и могуществу. Когда стрелы даже не достигают цели, а они убивают твоих собратьев с огромного расстояния. Вы не видели, как на бравых солдат сыпались очереди из заклинаний огня высшего уровня. От них не было спасения. Выжившим до сих пор снится тот ад в ночных кошмарах. - К двум молодым офицером подошел мужчина средних лет. У него не хватало одной ноги, и передвигаться он мог лишь опираясь на деревянную трость.
        - Салаги? Да ты хоть знаешь кто мы такие? - Итак раздраженные офицеры явно не хотели слушать упрёки какого-то инвалида, однако самого мужчины это мало волновало.
        - Мне неважно кто вы такие, просто говорю то, что вижу. На ваших беленьких доспехах даже нет царапин, про какую отвагу и честь вы говорите? Сидя в имперской столице, наслаждаясь безопасностью и уютом. А там на фронте гибли молодые ребята. Гибли и за вас, в том числе. Так что, осуждая решения правительства и императора, вы просто-напросто оскорбляете героев страны. - Мужчина не собирался позволять оскорблять своих товарищей.
        - Мы не говорили ничего подобного. Император делает всё для людей и страны. Усомнится в его мудрости мы никак не посмеем. - Для членов имперской гвардии, такие слова стали бы концом карьеры. Так что двое офицеров сначала стали переубеждать собеседника.
        - Я вас не осуждал, просто немного исправил ваши слова. Молодые вы еще, научитесь всему. Не нужно осуждать империю за слабость. Поверьте, обладая они достаточной силой, то такое никогда не случилось бы. Кстати, я же не представился. Меня зовут Фатон.
        - Приятно познакомится мистер Фатон. Я Коби, а это Дикс. Младшие офицеры имперского корпуса, приветствуют командира. - Отдав честь, двое офицеров встали в стойку смирно. Что что, но увидеть живую легенду они не ожидали.
        - Я уже давно не командир рыцарей, так что вольно. Мне лишь хотелось показать вам истину. Война не детские шутки и без полного хладнокровия и ясного ума выжить практически невозможно. Как имперские рыцари вы должны понимать, о чем идёт разговор. - Присев на ступеньку лестницы, Фатон дал ноге немного отдохнуть. После сражения в Йерле, многое случилось. Потеряв ногу, командир еле выжил в том сражении.
        - Мы понимаем сэр! Простите за глупые и ребяческие выражения! Спасибо вам за ценный урок!
        - Не нужно благодарностей. Я лишь старый солдат, который уже ни на что не годится. Будет хорошо если мои слова хоть чем то помогут будущему поколению. - Хоть Фатон не был стариком, но пройдя войну тот как будто потерял половину жизненных сил.
        ...
        - Так ты хочешь мне сказать, что знаешь куда делись те ведьмы, которые меня спасли? - Одна хорошая новость за другим. Сначала Бастет дала довольно интересный рапорт, а теперь еще и Сицил смог обнаружить местонахождение старых спасителей ученого.
        - Вообще, охота на ведьм довольно важная вещь. Если не контролировать их количество, то это может выйти человечеству боком. Сколько раз я должен это объяснить?
        Глава 359/Поговорим в комнате, Зен
        Глава 359
        - Никакие они не ведьмы. Церковь сама придумала такой термин и с его помощью пытается манипулировать толпой. Убивать невинных детей ради какого-то страха слишком низко. Лично я презираю такие методы ведения дела. - Проведя два года с Зеном, епископ сильно изменился. Он начал смотреть на мир более ясными глазами, ведь знания, перенятые от ученого, помогали находить ответы на многие вопросы.
        - Ты не понимаешь. Сами дети невиновны, но их сила слишком опасна. Бывали случаи, когда из-за ярости ведьмы теряли контроль над собой и творили беспредел. Я не хочу показаться параноиком, но, когда таких примеров несколько сотен, возникают некоторые вопросы насчет целесообразности их существования в мире. - Позиция церкви довольно понятно. Они не хотят создавать для себя и человечества дополнительных проблем и поэтому пытаются искоренить всё с корнем. Вообще, детей которых находят, чаще всего отправляют на перевоспитание. Церковью командуют не дураки. Они прекрасно понимают, насколько большой силой могут обладать эти дети в будущем. Не использовать такой ресурс, будет просто неслыханным идиотизмом.
        - Ладно проехали. Когда я буду обладать достаточной мощью, то не позволю церкви действовать так самовольно. А теперь говори, где именно находятся мои спасители? - Зен обещал трём старикам, что непременно поможет оставшимся ведьмам, так что пришло время сдержать слово.
        - Они до сих пор в империи Ипогрина, но меня больше волнуют другие новости. Походу, эта страна каким-то образом завладела технологией изготовления огнестрельного оружия. Уж больно описание подходит под твои пистолеты. - К этой стране Зен испытывал огромную ненависть. Именно из-за тамошнего принца, Рему пришлось умереть. Ученый до сих пор помнил тот день, когда солдаты Зальзара, как гончие собаки пытались его поймать.
        - Что? Откуда такая информация? - Для Зена секрет огнестрельного оружия играл ключевую роль, ведь именно с его помощью Вавилон и добился столь высоких результатов на войне.
        - Отчеты агентов. Я епископ церкви, так что вся доступная информация в соборных храмах полностью мне открыта. Вообще, твой враг Зальзар был одним из тех, кто получил самую большую выгоду от этого дела. Говорят, его подняли на ранг кронпринца, так что можно как-то предположить его причастность к появлению огнестрельного оружия. - Информационная сеть церкви в прям была достойна уважения. Даже находясь в Рудии, у епископа оказалась возможность получить все самые новые данные.
        - Этот чертёнок.... Да я его вместе со всей семьей закапаю. Уж кого-кого, но его я не прощу. - На несколько секунд разум ученого охватил гнев, но это были лишь мимолётные чувства. Зен не собирался позволять эмоциям брать над собой верх. - Теперь Вавилон должен начать готовится к полномасштабному сражению. Мы начнём переподготовку войск, а так же передадим часть отсталых технологий Рудие. Наши союзники должны обладать немалой силой для поддержки, так что усиление их экономики пойдёт нам на пользу.
        Усиление врага стало неким триггером для Зена к решительным действиям. Потеряв пистолет, он уже тогда предположил, что кто-то мог воспользоваться этим и завладеть знаниями Вавилона. Но это не критично, благо Зен изначально не собирался долго останавливаться на простом огнестреле. Пистолет старого образца, никак не смог сравнится с тем, что вскоре будет у Вавилона.


        Путешествие до дома длилось ровно две недели. Вавилон и Рудия уже являлись союзниками, так что никто не собирался мешать императору дружественной страны добраться до своих имений. Вообще, всё сложилось как нельзя лучше. Зен получил территории, доступ к добыче лунного камня и сильных союзников. Теперь Вавилон может не беспокоится о безопасности, как минимум несколько лет.
        - Господин Зен, с возвращением. - Проходя через форт, командир лично проводил императора до поезда. Про пропажу Анжелики знали лишь несколько человек, и обычные служащие форта никак не могли знать об этом. Даже командир не являлся исключением.
        - Долгая выдалась поездка. Я так соскучился по дому. Эхх, поскорее бы обнять женушку и отведать домашнюю еду. Ненавижу путешествия. Они слишком утомляют. Пока не создам что-то комфортное для передвижения, не ногой из Вавилона. - Первая партия автомобилей должна быть готова к эксплуатации уже в этом месяце. Данный шаг позволит увеличить эффективность и продуктивность Вавилоснких предприятий, ведь именно поэтому Зен и создавал автомобили.
        - Рад что вы в добром здравии. Поезд уже готов и ждёт вас. Приятной вам поездки. - Сев в поезд, ученый с компанией насладились вкусным обедом и чаем. Вагон был оборудован всеми комфортными условиям для путешествия.
        - Господин Зен. Вот последние отчеты производства. Мы смогли увеличить количество рабочей силы. Города потихоньку растут, а число образованных людей становится всё больше и больше. Постройка двух университетов закончена, и теперь они могут принимать абитуриентов. По нашим подсчетам, через один год почти все жители Вавилона будут иметь хотя бы начальное образование. - Начальное образование подразумевало умение читать и писать, решать легкие математические уравнения, а так-же понимать основные законы Вавилона.
        - Это замечательно. Нам необходимо провести перепись населения и создать базы данных, с помощью которых станет возможно контролировать уровень безработицы и благосостояния населения. Мне нужна детальная информация о каждом сегменте бизнеса. Министр экономики и финансов немедленно должны принести мне отчет и вместе с этим подготовить анализ рынка Рудии. Какие товары мы можем им продавать, в чем они нуждаются и какие ниши свободны. Теперь у нас огромный рынок сбыта и новые территории для освоения. Вавилон стал еще больше, и нужно организовать там всё на высшем уровне. Завтра утром будет заседание палаты министров, а так-же верховного сената. Передайте мои слова всем, приказ ясен?
        Время для шуток прошло. Теперь нужно действовать радикально и быстро. Хоть Зен и не показывал эмоции на публике, но в реальности он сильно волновался. Эльфы могли создать огромное количество проблем, ведь те являлись невероятно могущественной расой. Тот факт, что те давно не принимали участье в военных конфликтах не особо менял ситуацию.
        - Как прикажите ваше величество император. Будут еще какие-то приказы?
        - Пока никаких. Можете отдохнуть. - Путь на поезде, от форта до остановки занимал сорок минут. Добавим к этому еще столько же времени, и вуаля, Зен уже дома. Только вот ученый даже предположить не мог о том, что вместо теплых объятий Анжелики, его ждёт разачерование и грусть.
        - Зен. Нам нужно поговорить. - Первая, кто встретила вернувшегося была Кетрин. Лишь она могла успокоить и нормально объяснить Зену, о случившимся.
        - Что тут происходит? Где Анжелика? - Видя напряженное лицо девушки, ученый сразу же предположил неладное. Стоящий позади Сицил сразу же активировал свою манну, и в случае чего был готов к отражению нападения.
        - Поговорим в комнате Зен....
        Глава 360/Предложение, от которого нельзя отказаться
        Глава 360
        - Поговорим в комнате, Зен... - Этих слов было вполне достаточно, чтобы ученый без дополнительных вопросов последовал за Кетрин. Сицил конечно же пошел за ним. Во время отсутствия Виктора, именно он являлся главным защитником Зена. Если с ученым что-то случится, то епископ себе этого не простит. Знания этого человека вполне могли изменить весь мир, и даже больше.
        - Так что случилось? - Сев в удобное кресло, ученый приготовился к серьёзному разговору. Атмосфера стояла напряженная. Даже Кетрин, которая в жизни мало чего боялась, не могла сказать и слова. Выпив немного воды, девушка собрала последние силы и начала разговор.
        - Я не хочу томить тебя ожиданием, так что скажу сразу. Анжелика пропала. Мы не смогли найти никакой информации о ней. - Эта новость была словно ударом грома среди ясного неба. Тело ученого начало дрожать. Анжелика, его любимая Анжелика куда-то пропала, и никто не знает где она.
        - Что ты сказала? Как такое возможно? У неё защиты больше, чем у меня! Каким образом она могла пропасть? - Принять такую новость сходу практически нереально. Зен конечно же начал задавать вопросы, ведь дело было не шуточным. Императрица империи не может исчезнуть просто так, особенно когда её здоровье не в лучшем состоянии.
        - Мы сами не знаем, что случилось. Служанка отвела её в баню, и после этого никто императрицу больше не видел. Я лично курировала поисковой операцией, но никаких результатов добиться не удалось. Она сквозь землю провалилась. Стражники оставили место пришествия нетронутым, вы можете провести собственное расследование. Только вот …
        - Это будет малоэффективным да? Кетрин, ты лучше всех знаешь как проводить расследования, но даже ты не смогла ничего обнаружить. Только вот каким образом моя жена могла исчезнуть? У меня лишь одно предположение. Ты никак не могла обнаружить следы магии. Это в принципе невозможно с теми технологиями, которые нам сейчас доступны. Нужно немедленно вернуть Виктора. Пусть он найдёт магические следы. Если тут не замешано волшебство, то я просто не пойму каким образом Анжелика смогла пропасть. - Реакция Зена отличалась от ожиданий министра юстиции. Она думала, что ученый начнёт психовать и крушить всё, но тот хладнокровно размышлял о дальнейших действиях.
        - Хочешь сказать, что Анжелику похитил маг? - Кетрин правда не рассматривала такой вариант и теперь, когда Зен упомянул о нём, министра юстиции как будто осенило.
        - У меня нет другого варианта. Она сама не могла пропасть. Во-первых, у неё проблемы со здоровьем, во вторых, у моей жены нет никаких причин для побега, и в третьих как можно выбраться из хорошо защищенного особняка без ведома стражников, которых ты сама лично натренировала. Если честно, я даже немного удивлён что ты сама не пришла к подобному... - Все улики вели к тому, что похищение либо пропажа произошло благодаря магии, ведь иначе просто невозможно объяснить причину всего этого.
        - А ведь это вполне вероятно. Вспомним твою же историю. Тебя просто перенесло в неизвестное место, и если бы не слова Виктора, мы до сих пор не знали бы о твоей судьбе. - Понемногу создавалась логическая цепочка событий. Только вот даже зная об использовании магии, поисковая группа никак не приблизилась к цели.
        - Только вот зачем похищать Анжелику? Она просто обычная девушка со слабым здоровьем. Неужели в ней есть что-то настолько важное, чтобы организовать настолько сложную миссию. Хотя, незачем думать об этом сейчас. Как бы мне не хотелось её найти, простыми словами и переживаниями делу не поможешь. Дождёмся возвращения Виктора, он больше всех нас понимает в магии. Надеюсь хотя бы он сможет дать мне конкретную информацию. А теперь прошу оставить меня одного. Я хочу побыть наедине с самим собой. - Сицил и Кетрин конечно понимали душевное положение ученого и сразу же покинули спальную. Стоило им закрыть за собой дверь, как Зен тут же бросил фарфоровую кружку на пол. Та конечно разбилась в дребезги, но ученого это мало волновало.
        - С**а. Почему опять она?! Какого х***а её не оставят в покое?! Чем моя Анжелика заслужила подобную участь?! - Смотря в потолок, он как будто спрашивал самого бога, но в ответ ученый получил лишь молчание. Точнее...
        - Я тебя заждался, но смотря на твою реакцию, мои ожидания явно стоили того. - Появившийся из неоткуда мужчина нарушил одиночество Зена, заставив последнего замереть на месте.
        - Ты похитил Анжелику?! - Только вот вместо страха и переживания, в глазах ученого неизвестный увидел лишь одну эмоцию. Ярость.
        - Ахахахах. Вот это реакция. Ты вообще не боишься меня?
        - Я задал тебе вопрос, будь добр ответь на него. - Ученый меньше всего хотел говорить с этим существом. Зен прекрасно понимал, что собеседник в любой момент может его прикончить, однако если это шанс вернуть Анжелику, то он не думая рискнёт.
        - Будь добр да... Парень, я невероятно злой и неуравновешенный демон. Думаешь твои слова хоть как то на меня влияют? Хотя мне всё равно. Говори как хочешь, то что ты не испугался меня уже похвально. Многие на твоем месте просто отбросили бы коньки. Так, о чем я говорил. Ах, да. Та девушка. Да это я её похитил. Нужно сказать, что она довольно интересный экземпляр. - Эти слова еще больше разозлили Зена, ведь её жену прировняли к экспериментальной крысе.
        - Где она?! - Зная что похититель перед ним, ученый попытался добыть информацию.
        - Не волнуйся, она в порядке. Хотя... Моё и твоё понимание порядка может сильно отличатся. Скажу так, девушка жива, но её сознание находится в спячке. И да, это я виновник случившегося. Понимаешь, она слишком много болтала. Мне пришлось помочь ей замолчать. Но ты не волнуйся, а хотя можешь волноваться. Просто у меня есть одно выгодное предложение для тебя. Либо ты его принимаешь, либо я убиваю и тебя и твою любимую заодно. Кстати, забыл представиться. Меня зовут Замраил, я бывший король демонов. - Сказать что Зен был в шоке, ничего не сказать. Подобного поворота событий он никак не ожидал.
        - Что у тебя за предложение? - Так как права отказаться у ученого не было, придётся выслушать демона, иначе он и Анжелика наверняка умрут.
        - А вот такой разговор мне больше по душе. Вообще, я не собирался находить себе помощников, однако есть в тебе что-то, что меня заинтересовало. Та девушка до последнего момента верила в тебя, а это многого стоит. А теперь к предложению. Служи мне, стань моим помощником и помоги демонам в грядущей войне против людей.
        Глава 361/Вся надежда на тебя!
        Глава 361
        - Стать твоим помощником и помогать демоном в войне против людей?! - Это было по-настоящему адские условия. Замраил хотел, чтобы Зен предал человечество и начал работать на него.
        - Именно. Мозгов у тебя явно хватает, так что не заставляй меня повториться. Либо ты говоришь да и помогаешь, либо умираешь. Даю ровно десять секунд. Отчет пошел. - Ученому просто не оставили выбор. От его решения зависит не только его жизнь, но еще и судьба Анжелики. А вот этой девушкой Зен рисковать просто не мог. - Три... Два... Один...
        - Я согласен... Черт тебя дери, я согласен. Отпусти Анжелику и верни её в нормальное состояние, и я буду тебе помогать. - Сложно даже представить, каким трудом ученый сказал эти слова. Он всё это время трудился для поднятия Вавилона, и теперь он вынужден подчиниться какому-то демону.
        - Прекрасно. Вот твоя женщина. Она до сих пор в коме и вряд ли выйдет из неё года два, может и больше. Я не знаю. Однако гарантирую, она жива. Во многом благодаря тебе. Вообще, ты тоже довольно интересный человек. Я немного прогулялся по Вавилону и нужно сказать, что подобного города в жизни не видал. Тут царит мир и спокойствие. Да, есть некоторые проблемы, но во многом атмосфера очень приятная. Мне даже немного перехотелось убивать, но лишь немного. Было бы хорошо, иметь возможность забрать тебя с собой, но к сожалению я могу покинуть этот континент лишь в одиночку. - Демон ничего не скрывал от Зена, ему и незачем это делать. Ученый, итак, не в состоянии что-то изменить, да и показать свое превосходство над ним не будет лишним. Вообще, Заимраил хоть и был немного не в себе, но ум его никуда не делся.
        - В коме? Ты не можешь её пробудить?! - А вот Зена больше всего волновало здоровье и безопасность Анжелики. Да, потеря свободы довольно плохо, но это еще не критично. Пока люди живы они могут совершенствоваться и преодолевать пределы. Лишь смерть способна положить всему конец.
        - Могу, но зачем мне это делать? Она заложник, ценный и важный заложник. Для понимания, решишь меня предать, то знай, девушка непременно умрёт. А после неё придёт твоё время, так что даже не думай о глупостях, иначе...
        Диалог между демоном и человеком не продлился долго. В общей сложности они разговаривали не больше двух минут, но за это время произошли события, которые навечно изменят этот мир к лучшему или к худшему.
        ...
        - Значит вот ты куда подевался. Я то думал ты давно покинул пределы нашего континента. Вообще, нам сначала стоит поговорить.
        - А меня быстро обнаружили. Не стоило пользоваться силой, особенно когда находишься в розыске. Ну и что теперь? Один на один ты меня не одолеешь, а пока объявятся твои дружки я смогу убраться с этого места. - Человек и демон общались между собой, как будто старые приятели. Это выглядело довольно странно, учитывая тот факт, что ровно две недели назад они сражались не на жизнь, а на смерть.
        - Одного меня будет вполне достаточно для победы над тобой. Тогда артефакта у меня с собой не имелось, но сейчас другой случай. Замраил, ты правда думаешь, что сможешь убежать от меня во второй раз? - С демоном в таком тоне могли говорить лишь несколько человек, и одним из них являлся Пиксис. Представитель уже долгое время искал следы Замраила, но найти их удалось только сейчас.
        - Я не думаю, я уверен. Вообще ты довольно опасен. Если твои слова не ложь, и артефакт правда находится у тебя, то мне стоит стать намного осторожнее. Только вот ты опоздал. Я уже всё подготовил для телепортации, хоть это и потребовало довольно много времени. Но не волнуйся, я вскоре вернусь. Вернусь и накажу всех вас! Советую подготовиться, не осрамите честь великого царя Соломона!
        Стоило демону закончить слова, как Пиксис не теряя секунды метнулся в его сторону. Однако было слишком поздно. Замраил не солгал насчет телепорта. За мгновенье тело демона исчезло с людского континента.
        - Черт... Опять... Да что за невезение такое?! - Представитель конечно был недоволен таким поворотом событий, но сделать он ничего не мог. Демон благополучно скрылся, но он успел сделать несколько темных дел.
        ...
        - Ты нашел её?! Как? Что с ней? - Сицил был одним из первых, кто ворвался в комнату ученого. Епископ никак не ожидал, что девушка будет спасена после нескольких часов их возвращения.
        - Она в коме. И прошу, не спрашивай меня о том как я её нашел. Если честно, то я сам без понятия. - Лицо Зена было белее бумаги, всё его тело трясло, а залитые кровью глаза с некой надеждой смотрели на появившегося Сицила.
        - Дай мне её проверить... - Подойдя к девушке, церковник начал использовать светлую магию, однако в отличие от первого раза, тело Анжеилики восприняло это как нападение. Внутренняя манна стала сопротивляться внешнему "врагу" не позволяя епископу провести полную диагностику. - Что это вообще такое? Даже темные маги не могут противостоять такому обследованию, а слабая девушка в коме, смогла свести на нет все мои попытки. Я даже оскорблён...
        - Сейчас не время для шуток. Что с ней?! - Ученый больше не мог теперь. Ему хотелось поскорее узнать о состоянии любимой.
        - Ты меня чем слушаешь? И вообще, возьми себя в руки. Сам на себя не похож. Я не могу сказать что с ней, она не позволяет моей манне взаимодействовать со своей. Не знаю как объяснить, но это чем то похоже на твои магнитные поля. Плюс и плюс не могут соприкоснуться, только если не приложить огромную силу. Тут такая же ситуация. Я не хочу её ранить, так что прости... - Сицил не был богом. Он не обладал силой и возможностями творца всего сущего.
        - Прости... Просто я немного подавлен. Это слишком сложно... - Смотря на Анжелику, которая лежала на кровати, сердце Зена обливалось кровью. Такая хрупкая девушка перенесла огромное количество бед и несчастий, а виновником этого был он сам.
        - Не передо мной тебе нужно извиниться. Возьми себя в руки говорю. Ты не простой человек. Да, она твоя жена, ты её любишь, но из-за одной женщины нельзя впадать в депрессию. Пойми, Анжелика жива. Это главное. Думай о хорошем и попытайся выйти из проблемы, а не убегай от неё. Весь Вавилон надеется на тебя, и она в их числе.
        Глава 362/Тут путешественник!!!
        Глава 362
        Сицил сам прекрасно понимал, в каком состоянии находился Зен. Ученый медленно начал терять себя. У каждого человека есть слабое место и Зен не был исключением из правил. Его жене пришлось пройти через множество трудностей, но самое больное было то, что как мужчина он не смог её уберечь.
        - Побудь с ней и хорошенько подумай обо всём. Тебе нужно время для прихода в норму. Нельзя бросать начатое дело, она бы этого не хотела. - На этой грустной ноте, Сицил покинул комнату спальную Зена и отправился в свои покои. Как и ученому, ему тоже стоит о многом подумать.
        Оставшись наедине с Анжеликой, уставший и обессиленный император на краю кровати.
        - Я не смог тебя уберечь... Милая моя, прости... Ты вновь пострадала из-за меня. - Взяв спящую красавцу за белоснежную ручку, ученый через силу улыбнулся. - Не волнуйся. Отныне всё будет по другому... Правда по другому. Никто не сможет тебя тронуть. Никто...
        Не долго думая, Зен снял с руки кольцо Соломона и одел его на маленький пальчик Анжелики. Если слова Драгнира и Виктора правда, то этот артефакт должен защитить его жену. Больше ничто не должно угрожать её жизни.
        Встав с кровати, ученый оставил все старые эмоции со своей женой. Оставаясь добрым и понимающим, он подверг близких людей опасности. Хоть нападение на Анжелику было не его виной, но косвенную причастность он имел.
        - Позовите Кетрин. Нам нужно серьёзно поговорить. Дело важное. - В глазах Зена горел огонь. Увидев этот взгляд, Сицил наверняка заметил бы огромные изменения в императоре. Печаль и грусть куда-то исчезла, их место заняли ярость и стремление к усилению.
        Войдя в кабинет, ученый не думая открыл карту региона. Раньше он планировал развивать Вавилон и лишь после этого перейти к захвату других территорий, но планы изменились.
        - Вызывал меня? - Войдя в кабинет, Кетрин увидела Зена стоящего возле карты и держащего несколько фигурок со стратегическими ресурсами.
        - Да. Нужно переосмыслить наш долгосрочный план. Он никуда не годится. Организуй передачу технологий третьего и четвёртого уровня Рудии и Алгуле. Риски мне известны, но иного выхода нет. У нас есть лишь каких то несколько лет для предотвращения катастрофу расового масштаба. Не нужно задавать много вопросов, просто знай что это не шутки. Моя информация верна на сто процентов. - Кетрин и не сомневалась в Зене. Ему просто незачем врать, особенно про такую важную тему.
        - Так что требуется от меня? Вавилон сейчас находится в шатком положении. Мы начали интеграцию новых технологий и людям нужно время, чтобы освоиться. Если делать радикальные шаги, то это может привести к плачевным последствиям. А что касается передачи технологий... Я думаю это довольно хорошая идея. Если смотреть на долгосрочную перспективу, паровой двигатель и другие изобретения уже не актуальны для нас. Однако...
        - Риски меня не волнуют. Созданный союз уже достаточное доказательство нашего влияния. Рудия, Алгула и дом Бартов полностью нас поддерживают. У них нет другого выбора, и мы должны это использовать по полной. Подготовь самый жесткий и эффективный план касательно усиления военного и технологического уровня страны. - Для понимания ситуации нужно знать, что нынешний Вавилон находился на уровне Земли конца девятнадцатого - начала двадцатого века. Электричество, автомобили, начало технологического бума, всё это ожидало страну впереди пути, но Зен собирался сменить вектор в сугубо военную сторону.
        - Я имела в виду немного другое. Вообще, военная направленность не совсем плохо, однако нужно понимать тот факт, что у нас категорически не хватает рабочей силы. Для осуществления моей задумки, придётся задействовать огромное количество жителей Рудии. Это может повлечь за собой довольно опасные последствия, но если вы согласны, то я могу предложить несколько вариантов. - Как бывший спец агент, Кетрин была довольно близко знакома с армией и её устройством. Но еще сильнее поражали её знания в области истории, географии и химии. Девушка была одной из тех, кто помог Зену при создании прототипа бомб и бензина.
        - Даю тебе полный карт-бланш на действия. Думаю недели хватит для полной планировки и подготовки. Все детали обсудим на следующей встрече. Бюджет и финансы неограниченны, я достану столько средств сколько потребуется. Дом Бартов явно не откажут мне в просьбе. И да, тебе лучше ознакомится с отчетам о нашей поездке, там огромная туча фактов и важных новостей. - Хоть Кетрин не могла назвать точно что, но в Зене произошли изменения. И если честно, то видя ученого таким, даже она сама побаивалась его.
        - Как скажешь. Сделаем всё как можно скорее, но мне понадобится помощь министерства финансов, экономики и обороны.
        - Используй любой нужный ресурс. Это миссия высшего приоритета и еще одно. Придумай что-то, что можно сделать с Эльфами. Я не могу тратить время на них, его, итак, дико нахватает. - Выпив глоток вина, ученый продолжил смотреть на карту региона. - И да. Чуть не забыл, отправьте письмо Алвесу. Пусть он навестит меня, нам есть о чем поговорить.
        Теперь именно Зен является центральной фигурой всего альянса. Никто, включая дома Бартов, не может его хоть как-то стеснить. С одной стороны это хорошо, но с другой...
        ...
        - Я вернулся... Я правда вернулся домой... - Ощутив знакомую ауру, демом упав на колен начал смотреть на равнину перед собой. Никакой растительности, лишь пустишь с полностью засохшей землей, но даже она выглядела как божественная картина. - Не верю. Не верю.
        Сдерживать слёз больше не было сил, и Замраил просто-напросто заплакал. Прошло больше трёх тысяч лет с того момента как он в последний раз видел это место.
        - Нужно найти населённый пункт. Я ощущаю слабое колебание душ недалеко отсюда. - Демон ненавидел всё живое, но к своим сородичам он хотя бы испытывал сострадание. Замраил решил, что свою расу он уничтожит в последнюю очередь.
        Окутав себя черной тенью, демон начал путешествие к населённому пункту. Ему некуда было спешить, чего чего, но времени у него имелось предостаточно. После нескольких часов ходьбы, перед Замраилом открылась довольно жалкая картина.
        - Великая раса демонов докатилась до подобного уровня? На это даже страшно смотреть... - Деревушка с населением около двухсот демонов выглядела настолько убого, что Замраил на секунду даже не поверил глазам.
        - Путешественник? Парни тут путешественник!!! - Двое молодых людей, которые ремонтировали один из лачуг, увидели незваного гостя.
        - Что ты мелишь? Какой еще путешественник? Походу у тебя совсем крыша поехала. Успокойся и продолжай рабо...
        Глава 363/Деревня демонов
        Глава 363
        - Что ты мелишь? Какой еще путешественник? Походу у тебя совсем крыша поехала. Успокойся и продолжай рабо... - Парень хотел накричать на ребёнка, но вдруг он увидел мужчину в плаще окутанного страной, темной аурой. - П..Позови старейшину... Тут правда путешественник...
        Замраил не собирался вредить своим же сородичам, но такая реакция жителей его озадачила. Три тысячи лет назад, он являлся королем, правителем демонов и он до сих пор считал себя полноправным владыкой. А долг каждого владыки, заботится о своих подчинённых.
        - Малец, что за реакция? Путников до этого не встречал? - Сделав самое дружелюбное лицо из всех возможных, Замраил подошел к шокированному парню. Для демона все в этом мире были малолетками, так что выбирать выражения он не собирался.
        - П...Простите, просто ваше появление слишком неожиданно. Гостей в нашей деревне не было уже несколько лет, с начала войны за демонический престол. - Слова война за демонический престо сразу же заставили Замраила напрячься. Как и говорилось ранее, демоны имеют строгую, иерархическую систему классов. Это значит, что никакой войны за престол быть не может. Только вот в реальности всё оказалось совсем иначе.
        - Война за престол? Походу я слишком сильно выпал из жизни. Последние пять лет я провёл в одиночестве, может поможешь мне освежить память? - Вернувшись из заточения Замраилу требовалось побольше информации о новом мире демонов. С одной лишь силой невозможно вернуть себе трон.
        - Вы находились в уединении? Как интересно, вы маг? Я всегда хотел им стать, но без природного таланта это невозможно... А что касается войны за престол, то после смерти предыдущего императора двое его старших сыновей решили начать борьбу, которая продолжается до сих пор. Два великих герцога, которые должны были остановить и не допустить кровопролитную войну, стали поддерживать разные стороны конфликта, что лишь еще больше усугубило ситуацию. Кто выигрывает сейчас мне не известно, но одну сказать могу точно. Весь народ уже сыт по горлу. Такие маленькие деревни, как наша, страдают больше всех. Из-за постоянных сражений нам приходится отдавать большую часть провизии солдатам, которые якобы оберегают наш покой. Однако по факту, они сами те еще мрази...
        Малец испытывал лишь негативные эмоции к солдатам, ведь те являлись главной причиной нищеты и разрухи в его деревне.
        - Неужели всё так плохо? А что делает аристократия? Их главная миссия защищать народ, какого черта они позволяют солдатам поступать так низко?! - Во время его правления такой наглости никто не смел себе позволить. Именно поэтому демоны и смогли сражаться с людьми на равных, ведь без строгой дисциплины победа в войне невозможна.
        - Аристократы? Вы наверное шутите... Они лишь богатеют и богатеют на войне. Говорят, солдаты относят большую часть добитого провианта своим господам, а те в свою очередь продают его другим расам. - В отличие от людей, демоны имели торговые отношения со многими расами. Это обосабливалось тем, что континент Лугкин, на котором и жили демоны, находился очень близко к четырем континентам.
        - Понятно. Такое поведение нельзя прощать. Похоже демоны совсем забыли, что значит честь и достоинство. Но ничего, я помогу всё вспомнить. А до этого ... - Замраил хотел еще немного поговорить, но громкий крик девушки прервал его.
        - Уходите! Убирайтесь вон! Что вы вообще делаете?! - Несколько демонов собрались в кучу, так что Замраил тоже решил подойти. В деревне редко происходят серьёзные события, но если они случаются то жди беды...
        - Су**а, мы заплатили тебе. Просто заткнись и делай свое дело! - Двое демонов с рогами стояли возле суккуба и смотрели на неё с презрением.
        - Я вам не игрушка и не проститутка! Сказала же нет! Я не хочу заниматься подобными делами! - У демонов рога считаются показателем принадлежности к чистокровному роду. Увидеть двух аристократов в таком захолустье невероятная редкость.
        - Ты суккуб. Вы можете лишь хорошо сосать и стонать, или ты правда думаешь, что от вас есть хоть какая та польза? Закатила такой скандал из-за мелкой вещи. Я давал тебе деньги за работу, думаю они не будут лишними в этой дыре. - Демоны разделяются на несколько видов. Есть чистокровные к которым причисляют вампиров, потомков семи смертных грехов и чистых. Но вместе с этим есть несколько каст, которых дискриминируют и считают изгоями. Суккубы и инкубы как раз входят в их число.
        - И что с того что я суккуб? По твоему мы все должны раздвигать ножки по одному вашему зову?! Неужели забыли заповеди? Где уважение к предкам?! - В человеческом обществе имелись законы и запреты, а у демонов они назывались заповедями. Написали их, как говорят, предки считавшие всех равными между собой. Однако на деле, каждый демон должен подчинятся королю демонов, так что даже тут есть множество нестыковок.
        - Просто заткнись и делай свое дело. Скоро от этого места, итак, не останется ничего, может быть с теми деньгами что ты заработаешь, удастся укрыться в другое селение. - Возле очага конфликта собралась немаленькая толпа. Деревенские жители с интересом наблюдали за дальнейшими событиями. Если говорить честно, то им самим не нравился суккуб обитавший в их поселке. Девушке было около семнадцати лет, но она до сих пор не спала ни с кем из них.
        - Я не буду! Сколько раз мне говорить?! Я вам не шлюха! Убирайтесь вон! - В обычной ситуации аристократ может казнить простолюдина за такое неуважение, но сейчас они сами виноваты что довели девушку до такого состояния.
        - А милашка с характером, но раз не хочет то ничего не поделаешь. Наше дело предложить, а она в праве отказаться. Простите нас за беспокойство, сударыня. Мы ошибочно посчитали вас за куртизанку. Примите небольшой подарок в качестве извинения. - Из двух чистокровных, один оказался невероятно красноречивым. Увидев, что вокруг них собралась немалая толпа, он сразу же переключил режим общения с высокомерного аристократа на джентльмена.
        Замраил с неким подозрением смотрел на всё это. Во время его правления, одним из хранителей императора, и его любимой женой как раз была суккуб, так что он прекрасно знал о силе этой касты демонов. Да суккубы невероятно сексуальны и красивы, но это не значит что все они поголовно шлюхи.
        - Лучше бы она убралась отсюда. От неё лишь одни беды. Все парни лишь на неё и смотрят. - Несколько деревенских женщин, с яростью и ревностью смотрели на молодую демонесу.
        - Да она своего места не знает. Её мать была такой же, вот и умерла молодой. Если она продолжит в таком же духе, то разделит учесть матери.
        Глава 364/Долгосрочный план
        Глава 364
        Расовая дискриминация была довольно частым явлением в мире демонов. Чистокровные любили пользоваться своим статусом и принижать слабых, только вот если этого заметят правоохранители, то даже аристократам придётся несладко.
        - Что за ребячество аж смотреть тошно. Ситуация мне ясна, нужно как можно быстрее разобраться со всем этим, иначе демонам никогда не одолеть человечество. - Вспоминая город Зена, Замраил жалел о том, что не смог забрать ученого с собой.
        - Суккубы слабаки, они даже за себя постоять не могут. Слухи говорят, что у императора был гарем из двухсот наикрасивейших суккубов, хотя это только слухи. - Малец с пылающим взглядом говорил о гареме из красавиц. Это и понятно, кто же не хочет обладать богатством и влиянием?
        - Слабаки говоришь? Хахахах. Понятно, понятно. Походу демоны за последние три тысячи лет лишь деградировали. Ну ничего, теперь я вернулся. - Деревенский малец смотрел на темного мага как на дурака. Сначала Замраил показался ему интересным собеседником, но теперь тот больше походил на сумасшедшего.
        ...
        Приняв задание от Зена, Кетрин сразу же приступила к созданию плана. Получив карт-бланш на любые действия, девушка могла не беспокоясь о последствиях продвигать абсолютно любые реформы. Вообще у неё уже давно созрел план как объединить магию и бытовую жизнь. Это не только сделает жизнь граждан легче, но так же поможет правительству.
        Зен никогда не видел смысла в затрате сил и ресурсов на этот проект. Ученый больше придерживался консервативного видения. Используя свои знания, он продвигал те технологии, которые уже были опробованы на земле. По факту, Зен просто не рисковал, а ведь созданная им и Сицилом рунная магия вполне может облегчить жизнь всего Вавилона.
        Вспоминая слова Зена, Кетрин пришла к выводу, что скоро человечество столкнётся с большой опасностью. Если к этому времени армия не выйдет на новый уровень, то конфликт может привести к катастрофе.
        Теперь, когда Вавилон создал двигатели внутреннего сгорания, пришло время перейти на уровень выше. Самыми сильными и смертоносными на Земле двадцатого и двадцать первого века считались ракеты. Сейчас ученные Вавилона как раз занимались разработкой, точнее перепроектированием известной ракеты "Фау-2". Оно должно стать главным секретным оружием Вавилона. Уничтожая цели на огромном расстоянии, Зен даже не собирался подпускать их к границам своей страны.
        - Леди Кетрин. С возвращением. - Секретарша без лишних слов передала несколько бумаг министру и вернулась за свой стол.
        - Подготовь все исследования насчет секретных разработок и магии. Вызови мне главу исследовательского отдела совета шести, а так же проведите полный анализ военной мощи Вавилона по основному стандарту. Даю вам один день.
        Если уж Кетрин получила задание, то она непременно его завершит. Вообще, девушке нравилось строить новое государство вместе с Зеном и позволить врагу разрушать барышня явно не собиралась.
        - Главу исследовательского отдела, Бориса? Вы уверены? Он ненавидит когда его отвлекают. Кстати, использовав разработки императора, ему удалось завершить руну левитации. Сейчас как раз проходят испытания так что... - Секретарша хотела намекнуть Кетрин, что Бориса лучше сейчас не беспокоить.
        - Поверь, он будет рад услышать эти новости. Походу его отдел получит огромное финансирование. Зен решил пойти на радикальные шаги и полностью развязал мне руки. Теперь можно привлекать к работе новых людей, что значительно ускорит темп разработок. - Кетрин довольно давно создала собственный исследовательский корпус, который подчинялся лишь ей. Как и говорилось ранее, Зен являлся ярым консерватором в деле технологий. Он хоть и понимал важность магии, но пока не торопился добавлять её в технологии. А вот Кетрин всё это время занималась как раз тем, что создавала разные приспособления с магией в основе.
        - Ого. Тогда я сейчас же его позову. Кстати, вам не удалось добить для нас некоторые из новых чертежей господина Зена? Собирая ракетный двигатель, мы столкнулись с проблемами. Не хватает детализации. И да, по словам Бориса можно использовать руну левитации для уменьшения веса ракеты.
        - Хммм. А это очень даже хорошая новость. Если получится на ракете, то и на самолётах и танках удастся. - Это самое важное открытие исследовательского отдела. Если всё получится, то Вавилон заполучит технологию способную перевернуть всю суть авиастроительства.
        - Как прикажите леди Кетрин...
        Войдя в кабинет, девушка уселась за рабочий стол и начала смотреть документы. У неё было огромное количество дел, которые требовали внимания. По факту, Кетрин занималась большинством дел Вавилона. Зен делегировал полномочия принятия решений на её плечи, однако это не значит что ученый потерял авторитет. Напротив, сейчас Зена почти что боготворили. Даже сама Кетрин считала его прекрасным правителем. Да он допустил много ошибок, но ученый не бог.
        После нескольких часов работы, министр юстиции закончила черновик плана. Там было три этапа развития. Первый этап состоял из трёх частей. Начало добычи лунного камня и его тестирование на пригодность на роль топлива. Создание танков и бтр, а также новых артиллерийских установок. Ну и самое важное, контроль и переобучение Рудийских жителей на территории Вавилона.
        После заполученная новых земель, Кетрин должна развить их до такого уровня, чтобы в них было возможность комфортно жить.
        Но это лишь первый этап. Кроме него есть еще два, которые еще более масштабные и всеобъемлющие. Создание авиации, полная электрификация Вавилона, постройка автомобильных дорог и налаживание общественного транспорта. У Кетрин имелись далеко идущие планы, которые Зен по факту поддержал.
        Вообще, кроме рунической магии в Вавилоне работали еще над одним интересным проектом. Борис утверждает что это новое слово в магии. Вся суть в том, что при помощи магической формулы и специальных рун можно дать предмету какие-то дополнительные характеристики.
        Это довольно удобно, ведь с одной руной возможно зачаровать несколько десятков тех же танков или самолётов. А это очень экономно, ведь простое рунное улучшение стоит недёшево.
        Денег у Зена хоть и имелось предостаточно, но когда дело дойдёт до массового производства, то уменьшение стоимости может сильно помочь в экономии средств.
        Сейчас в приоритете было полная электрификация Вавилона. Это важно для создания опоры, ведь иначе следующие этапы плана не будут удачными. Сложнее всего построить достаточное количество тепловых электростанций. Добыча угля уже урегулирована, так что Вавилон без проблем сможет обеспечить топливом все новые тэс.
        Кетрин как раз читала отчеты про строительство. Сейчас работало ровно три тэс, и они моли обеспечить электроэнергией весь Вавилон, но для этого им приходилось работать на полных мощностях.
        - Необходимо переобучить персонал и найти в школах и университетах новых талантов, которые смогут продвигать науку. А то мы до компьютерной эпохи дойдём через сто лет.
        Глава 365/Шпион из штаба?
        Глава 365
        Борис не заставил министра долго ждать. Узнав про увеличенное финансирование он примчался на всех порах. Больше всего ему как раз не хватало новых средств и рабочих. Если Зен поддержит начинания исследовательского отдела, то все разработки пойдут намного быстрее.
        После трёх часового разговора, Кетрин и Борис пришли к одному выводу. Магия будет использоваться в повседневных и в военных делах. Запрет Зена отменяется так что у исследовательского отдела развязываются руки. Вообще ученому стоило пораньше сделать подобный шаг, но из-за боязни потерять контроль над ситуацией, он не спешил с этим.
        В общем план, который приготовила Кетрин можно охарактеризовать лишь одним словом. Сумасшедший. Если Зен двигался в медленном, но проверенном темпе, то министр юстиции, как горная река сметала всё на своем пути.
        Как и говорилось ранее первый этап плана подразумевал в себе: электрификацию Вавилона, добычу лунных камней, создание нового оружия и переобучение Рудийских переселенцев. В отличие от того же Зена, Кетрин не собиралась церемониться с народом. Она будет давать задания и если с ними не справится, то можно понести серьёзные наказания. Политика страха работает как часы и для краткосрочного периода подходит лучше всего остального.
        Однако вместе с кнутом полагается и пряник. Те кто смогут справиться с заданием вовремя, получат заслуженный бонус. Этим действием, Кетрин хотела увеличить мотивацию рабочих, ведь без этого фактора эффективность будет постепенно падать.
        Всего из Рудии в Вавилон должны пересилить миллион человек. Для понимания, сейчас население страны составляет пят миллионов триста тысяч человек. С начала правления Зена, количество жителей увеличилось почти в два раза. Но самое удивительное в том, что реформы ученого смогли дать всем этим людям нормальное начальное образование, теплые дома и самое главное - безопасную среду обитания.
        Население: 5,2 Миллион / Гендерное соотношение 56% женщины / 44% мужчины
        Количество вооруженных сил: 150 тысяч человек
        Количество полицейских: 60 тысяч человек
        Количество пожарных/докторов: 20/30 тысяч человек
        Средний доход человека: 700 Лос. (Новая валюта Вавилона)
        Налоговая ставка:

1)Налог на прибыль: 3%

2)Пенсионный взнос: 2% с физ лица + 2% от компании

3)Налог на имущество: 1% от всего имущества (Нужно находится минимум во второй группе)

4)НДС:2%
        Средняя стоимость потребительской корзины - 650 Лос. Процентное соотношение 40,3% - Еда и алкогольные напитки. 5,6% Одежда. 4,3% Мебель, утварь и другие принадлежности дома. 8,6 Медикаменты и здравоохранение. 7,4% Отдых. 10,7% Образование. 10% Банковские сбережения. 3,1% Остальные малые траты.
        Вот какие данные имела Кетрин на данный момент. Для понимания вей картины, на один лор можно купить батон хлеба, немного сыра и колбасы. Да, уровень жизни в Вавилоне был не слишком высоким. Он не сможет сравниться с европой двадцать первого века, но если брать в расчет этот мир, то Вавилонских жителей можно посчитать невероятно богатыми людьми.
        Для контроля продукции, Зен придумал хитрую стратегию. Все товары созданные на территории страны маркировалось специальным знаком и продавались лишь по Лорам. А эти деньги без удостоверения личности и паспорта не получить. Одним словом, при открытии границ, Зен не допустит массовый вывоз товара из страны.
        ...
        Передав первую часть плана Зену, Кетрин получила несколько целей, которые она должна достичь. Первое, увеличение военного контингента. Второе увеличение среднего дохода работающего. Третье создание первого самолёта к концу этого года.
        А что касается магии и технологий, то министру юстиции даже не пришлось переубеждать императора. Ученый сразу же согласился с идеями Кетрин. Он даже выразил заинтересованность в увеличении количества исследовательски центров магии и даже больше. По его приказу, будет создана группа ученых, которые станут работать в направлении техно-магии.
        Также нужно учесть и создать бюджет, а то полагаться на субсидии извне не совсем хорошая идея. Вавилон должен быть независимым, особенно в плане экономики и денег.
        Дел в прям огромная куча, но Кетрин была уверена в своих силах. Она должна справится...
        ...
        - Дай руки милашка. - Подойдя к суккубу, Замраил помог ей встать. Демон не обратил внимание на взгляды толпы, словно их вообще не было. Демонеса не ожидала помощи от кого либо, особенно от неизвестного ей мужчины. - Как тебя зовут?
        - Спасибо за помощь, но вам лучше отойти. Как можете видеть, меня здесь многие недолюбливают. Они и на вас будут косо смотреть если будете и дальше мне помогать. - Девушка не представилась, а просто поблагодарила Замраила. Суккуб не доверяла почти никому, так что её действия были вполне логичными.
        - Да не переживай, косым взглядом меня не напугаешь. Лучше скажи, почему не уходишь отсюда? Они тебя явно не любят и помогать не собираются. Поди однажды кто-то воспользуется этим, не лучше уйти от греха подальше? - Демон задал вопрос, но в ответ получил лишь странный взгляд. Суккуб посмотрела не него как на сумасшедшего. - А... Ты не можешь... Прости, глупо получилось. Так как твоё имя?
        - Лукеция. Так, зачем я это сказала? Прошу не надо помогать и вообще я вас не знаю. - Барышня попыталась скрыться с места, а двое чистокровных смотрели на всё это со стороны.
        - А он странный. Я вообще не ощущаю от него никакой магической силы. Думаешь это он тот шпион? - Замраил сильно выделялся на общем фоне. Одетый в черный смокинг и пальто, он больше походил на мафиози нежели на правителя демонов.
        - Ничего нельзя исключать. Думаю стоит на всякий случай проверить всё. Уж слишком сильно он меня напрягает. - Они пропустили шанс хорошенько оторваться с суккубом, так что решили отыграться на неизвестном всем путнике.
        Тем временем Лукеция успешно убежала и скрылась. Замраил не стал её преследовать, ему незачем заниматься такими вещами. Если демон захочет, то сможет просканировать всю деревню и найти душу девушки за несколько секунд.
        - Охохо. Эти два умника следят за мной? Это даже весело. Давайте немного поиграем. - Как мог великий демон душ не заметить двух чистокровных, которые даже не достигали пятого уровня силы. Эти малолетки слишком переоценили себя.
        Замраил специально вышел на открытую местность подальше от деревни и дал "шпионам" шанс. Они в свою очередь не заставили себя долго ждать.
        - Ты специально это сделал? - Один из чистокровных не смог удержаться и первым нарушил тишину.
        - Хмм... Кто знает, может да, а может и нет. Кстати молодняк, вы не представитесь? Не люблю общаться не зная имён собеседников. - Спокойный тон и высокомерное поведение заставило чистокровных напрячься. Если он шпион и зная об их личностях ведёт себя так, то ...
        - Я Деус, а он Опогин. Не буду долго ходить вокруг до около, ты шпион из штаба?
        Глава 366/Прошло два года
        Глава 366
        - Шпион? Штаб? А вы интересные парни. Называть меня агентом еще никто не смел. Хотя, винить вас не имеет смысла. - Громко вздохнув, демон продолжил разговор с чистокровными. - Я никакой не шпион. Можете звать меня Замраилом, хотя вряд ли это имя что-то значит для вас. Теперь касательно вашего поведения. Я дико недоволен что суккубов считают слабыми. Вы хоть знаете каким потенциалом они обладают?
        Демон начал читать чистокровным нотацию, но те не собирались его слушать.
        - Спасибо за совет конечно, однако я не намерен слушать тебя. Если ты не шпион, то можешь уходить, зря только наше время потратил. - В реальности, дует не собирался отпускать Замраила просто так. Сначала они задали вопрос дабы увидеть его реакцию, а теперь дают возможность уйти.
        - Могу уходить? А до этого я не мог что ли? Молодняк совсем наглый пошел. Это вы можете валить с глаз моих долой, иначе мне будет немного сложно себя сдержать... - Высокомерных снобов Замраил на дух не переносил. Будь они людьми, то давным-давно потеряли бы жизни. Однако черный маг пока не хотел убивать.
        - Оу... Да ты дерзок. Походу в этих краях совсем забыли о силе чистокровных. Но ничего, я покажу теб... - Деус имел вспыльчивый характер. Он хотел сразу же наказать Замраила, ведь сейчас они были одни. Только вот Опогин не дал ему сделать глупость.
        - Можно узнать причину вашего появления? Судя по поведению, демон вы не слабый. Даже зная о нашем статусе, вы продолжаете вести себя развязано и открыто. Можно даже сказать игриво. Это не похоже на поведение слабого существа. - В отличие от напарника, Опогин обладал логическим мышление и холодным расчетом. Именно поэтому, командиром в миссии назначили его, а не Деуса.
        - Ахахах. Ты мне нравишься больше чем твой товарищ, у тебя хотя бы есть разум. Ладно проехали, лучше дайте мне карту этой местности. Мне нужно найти город... - Цель у Замраила была одна - вернуть себе трон и сделать демонов сильнейшей расой в мире. Довольно амбициозно, но с силой и знаниями темного мага этого можно достигнуть.
        ...
        Дни шли одна за другой. Зен, вместе с командой ученых занимался разработкой новых технологий, а Кетрин полностью взяла ответственность правления Вавилоном на себя. Нужно сказать что тандем, гения и шпиона, прекрасно работает. Страна начала развиваться невероятными темпами. Дисциплинированность и строгость Кетрин идеально подходит для усиления Вавилона. А ученый балансирует её, создавая для девушки некоторые цели и границы.
        Электрификация Вавилона завершилась успешно. Теперь в почти каждом доме страны было электричество. На это потребовалось больше шести месяцев непрерывной работы, и говоря про непрерывную работу имеется в виду график двадцать четыре на семь. Для понимания масштабов, всего в этом проекте принимало участия тридцать тысяч человек. Просто гигантская цифра рабочих, а ведь это только один проект. И даже учитывая всё это, с уже существующими и построенными тэс, понадобилось шесть месяцев для полного завершения всех работ.
        В это же время проходили первые испытания ракетного двигателя. Нужно сказать, что использовав руну левитации, ученому и его команде удалось не только увеличить дальность полёта, но так же и эффективность самого двигателя.
        Было проведено первое испытание прототипа одноместного самолёта, которое к сожалению завершилось провалом. Однако получив достаточное количество информации, Зен смог улучшить чертежи и достичь идеального баланса.
        Второй прототип блестяще провёл испытания, дав тем самым начало эпохе авиации. Вообще, с помощью рун левитации, Зен хотел создать огромную флотилию дирижаблей и осуществить то, что не удалось человечеству на земле. Обычные самолёты тоже будут использоваться, но в сугубо военных и политических делах. Дирижабли имели множество преимуществ, но самое главное состояло в том, что они могли летать фактически без остановки. Ученый загорелся идеей и почти сразу же приступил к реализации.
        Военная промышленность тоже не стояла на месте. После полу года, успешно презентовали два танка и три бтра, которые произвели аншлаг среди зрителей. Люди не могли верить, что железная махина могла передвигаться на земле и стрелять огнём. В шутку танки даже прозвали железными драконами.
        Теперь касательно мигрантов из Рудии. Миллион человек были успешно переведены на новые земли Вавилона. Конечно эти места даже близко не могли сравниться с уровнем жизни империи, но обедневшим жителям Рудии и этого было достаточно.
        Кетрин провела те же реформы что и Зен в свое время, только она к ним добавила еще несколько своих нововведений. Девушка не забыла и про ошибки ученого. Скомбинировав новое и старое она получила идеальную систему правления на новых землях. И это за каких та пол года.
        Однако этот прогресс ничто по сравнению с тем, что случилось после. Начав добычу лунного камня, Зен смог обнаружить их очень интересную особенность, запоминать и повторять действия эклектического тока. На Земле двадцать первого века таких технологий пока еще не было, но к концу двадцать второго века, всё человечество использовало кварцевые компьютеры. Лунный камень очень сильно напоминал кварц Н245, который и являлся ядром процессора кварцевых компьютеров.
        Но даже эта новость была нечем по сравнению с тем, что случилось на восьмой месяц начала теневого правления Кетрин. Заполучив доступ к новому рыкну, Вавилон начал активный экспорт товаров и услуг. Как Зен и предполагал, без введения запрета на продажу, империя почти сразу же осталась бы без товаров.
        Специально для торговли между странами, была создана свободная экономическая зона, где обе стороны могли проводить сделки и зарабатывать деньги. Если говорить честно, то Вавилонские купцы заработали огромное состояние перепродавая товары из провинции, но Зен был только за. Чем больше они продают, тем больше денег поступает в казну Вавилона.
        В плане внешней политики первый год правления Кетрин ничем не выделялся. Посетив Вавилон, Алвес подписал договор о союзе и альянс наконец то был официально создан. На этом все внешние политические шаги закончились. Вавилон полностью акцентировался на развитии и нужно сказать что Кетрин удалось достичь внушительных результатов.
        И вот, спустя два года после начала правления, министр юстиции должна предстать перед Зеном с докладом.
        За прошедшее время ученый сильно изменился. Он отрастил бороду, стал носить более простую одежду, а его взгляд наполнился мудростью. Глупцом Зен и до этого не был, но ему явно не хватало жизненного опыта, однако теперь это проблема решилась.
        - Господин Зен можно войти? - Вежливо спросила Кетрин. Она не стала вламываться в кабинет или докучать ученому, а просто терпеливо ждала ответа.
        - Конечно Кетрин, заходи...
        Глава 367/Флот, самолёты, танки...
        Глава 367
        Войдя в комнату, перед Кетрин предстала следующая картина. Несколько десятков чертежей, валялись на полу, а сам Зен с серьёзным лицом писал что-то на бумаге.
        - Садись где удобно и прости за беспорядок, я не успел убраться. - Положив ручку, Зен полностью переключил свое внимание на Кетрин. Хоть он и мог заниматься несколькими делами одновременно, но доклады министра юстиции были слишком важными.
        - Нет проблем, я уже привыкла к этому. Лучше скажи, ты хоть поел сегодня? - Между Кетрином и Зеном были довольно странные отношения. Они оба были с Земли, так что лучше всех остальных понимали чувства друг друга. Вместе с этим, между ними было какая та невидимая преграда, что-то вроде стены.
        - Надеюсь вести хорошие, а то дела совсем не идут. Я хочу как можно быстрее начать массовое производство самолётов. - У Вавилона уже были несколько десятков прототипов, успешно прошедших тест и теперь пришло время построить полноценную авиацию. Аэропорт был построен год назад. Раньше его использовали для проведения пробных полётов, однако теперь он готов к полноценной эксплуатации.
        - Новости у меня в прям хорошие. Последние испытания пошли успешно и теперь мы официально начинаем производство. Первые три самолёта будут готовы через три месяца. Использовав улучшенную руну левитации, нам удалось уменьшить вес конструкции в два раза. Это увеличило дальность полёта в два раза, а также снизило давление на двигатели. Одним словом, всё прошло еще лучше чем мы ожидали. - Положив доклад на стол, Кетрин стала ждать, пока Зен не ознакомится с ним. Благо читать ученый мог очень быстро. Благодаря своей памяти, он за одну секунду запоминал содержимое страницы и анализировал все данные.
        - Прекрасно. Самолёты станут нашим козырем в войне. Они будут уничтожать врага на огромном расстоянии, даже не давая им понять откуда идёт атака. Рунная магия оказалась намного полезнее чем мы думали. Та же руна левитации, используется на всех наших разработках. Танки, бтр, самолёты, тяжелые грузовики. Это малый список того, что мы производим... Кстати. Как дела с тем проектом? Отдел разработок хоть как-то продвинулся? - После успешных экспериментов с рунами, Зен захотел создать нечто невероятное, а именно летающий авианосец.
        - А, ты об этом... Если честно, то Борис понятия не имеет как заставить такую махину парить в воздухе. У него было два плана, но пока слишком рано говорить о чем то конкретном. - Кетрин сама прекрасно понимала каким потенциалом могли обладать летающие суда. На земле двадцать третьего века, они были довольно распространёнными, но в этом мире они встречались невероятно редко.
        - Мне понравилась его идея про лунные камни. Она довольно интересная. Думаю использовав достаточное количество рун, мы сможем заставить авианосец парить в воздухе. - Добыча лунных камней была налажена. Как и договаривались, Вавилон получал пятьдесят процентов, а дом Бартов вторую половину всего добра.
        Обладая столь ценным ресурсом, Зен первым делом провёл исследование. Как и говорилось ранее, у лунного камня было много применений и свойств.
        - Идея хорошая, но пока реализация...
        - Да. У нас нет достаточно продвинутых технологий для работы с лунным камнем. Но чем больше экспериментов я провожу, тем сильнее я заинтересован в них. - Сейчас об этих камушках было известно не так много, но в них скрыт огромный потенциал. Зен уверен в том, что ему удастся использовать их для усиления Вавилона.
        - Твоя правда, с высокими технологиями у нас беда. Даже разработка микро плат, идёт невероятно медленно. А ведь с компьютерами нам было бы гораздо легче.
        - Даа... Жду не дождусь создания первых моделей. Но до этого нужно еще добраться. Эх... Надеюсь хоть с техно магией я смогу исцелить Анжелику. - Вспомнив про жену, лежащую в коме, ученый погрустнел. За все два года, он не прекратил попытки вылечить её, но всё оказалось бесполезно. Даже Виктору пришлось признать, что с таким проклятием, вывести Анжелику из комы не получится.
        - Мне жаль... Я не смогла её защитить... - Вообще, вины Кетрин в этом деле не было. Даже будь самого Виктора рядом с Анжеликой, императрицу спасти не получилось бы. Враг обладал просто невероятным могуществом, ведь тот являлся магом душ высшего божественного уровня.
        - Не терзай себя. Как я уже говорил, это не твоя вина. Тот демон не так прост. У меня очень плохое предчувствие насчет него. - Главной причиной смены вектора в сторону военной промышленности, стало именно существование Замраила. Черный маг произвёл настолько сильное впечатление на Зена, что тот до сих пор дрожит когда, вспоминает день их встречи.
        - Понимаю, но осадок всё равно остался... - Анжелика и Кетрин дружили. Хоть лучшими подругами назвать их было сложно, но некая близость между двумя барышнями всё же ощущалась. - Но сейчас не об этом. Морская разведка доложила, что к нашим территориальным водам движутся несколько кораблей. И не простых, а магических с флагами эльфов. Информация достоверная на сто процентов. Генштаб решил дать им право проплыть, но мы и сейчас можем их потопить. Наши корабли намного сильнее чем их магические суда.
        Флот Вавилона состоял из восьми больших и семи малых кораблей. Каждый из них обладал огромной огневой мощью, которая в миг могла уничтожить вражеские магические суда.
        - Эльфы значит? Что с нашими дорогими гостями? Надеюсь они до сих пор живы. Не хочется начинать конфликт на такой глупой почве. - Вторжения с моря Зен боялся меньше всего. Он полностью верил в свой флот, который скоро должен пополнится еще несколькими кораблями.
        - Мы предоставили им лучшие условия для жизни, поверьте делегация эльфов ничего не сможет нам предъявить. - Вооруженные сили Вавилона к концу второго года правления Кетрин претерпели огромные изменения. Начнём с того, что вторая армия полностью перевооружилась в огнестрельное оружие и вместе с этим по приказу Зена было набрано еще сто тысяч солдат.
        Количество танков и бтр увеличилось до двухсот единиц. Грузовых и транспортных машин было еще больше. Для перевозки стольких солдат, нужно обладать немаленьким автопарком, с чем Вавилон прекрасно справлялся. Про артиллерийские орудия лучше вообще не говорить. Кетрин не только запросила создание новых моделей, но так же и увеличила их количество до пяти ста штук.
        Всего на Вавилонских предприятиях работало больше трёх миллионов человек. Детали создавались вне провинции, на подконтрольных территориях страны, а потом с помощью грузовых поездов доставлялись в Вавилон. Там и происходила конечная сборка оружия. Вообще Зен отдал множество технологий Алгуле и Рудии, это поспособствовало рост обеих стран. Закрыв границы, Рудия стала набирать силу и спустя два года превратилась в невероятно мощную экономическую державу.
        Глава 368/Корабли подплывают
        Глава 368
        Если Вавилон являлся мозговым центром союза, то Рудия фактически стала кошельком. А вот Алгуле выпала иная миссия. Зен решил создать там несколько дополнительных подразделений армии. Ученый даже согласился отдать им старые образцы огнестрельного оружия, но без технологий производства патронов. Вообще, как только Вавилон завершит создание самолётов и ракет, то опасность применения огнестрельного оружия сойдёт на нет.
        Если бы Зен решил продавать лунные камни, то страна легко стала бы невероятно богатой, однако из-за полезных свойств их было решено оставить для использования.
        Сначала стратегии Кетрин, Вавилон получал десять процентов доходов, от всех продаж предметов, созданных используя технологии Зена. А если учитывать тот факт, что Рудия огромная страна, которая по количеству населения даже входит в десятку самых больших государств человеческого континента, то денежная масса становится просто огромной. Только с этого контракта, Вавилон может беззаботно проводить всевозможные реформы и улучшать уровень жизни населения.
        Кетрин идеально сбалансировала военную и гражданскую экономику, у неё был врождённый дар менеджера. С Зеном во главе всё развивалось хорошими темпами, но в сравнении с министром юстиции заслуги ученого в качестве правителя сильно меркли.
        Даже сам император успел заметить, что Кетрин намного лучше справлялась с менеджерской работой, но и ей не хватало некоторых качеств лидера. Например, девушка не могла принимать важные решения одна, у неё просто не было достаточной храбрости для этого. Именно в такие моменты вмешивался Зен. Он брал ответственность на себя, а остальным командовала Кетрин.
        Благодаря такой слаженной работе, Вавилон за какие-то два года превратился из развивающейся страны в настоящего монстра. Теперь даже империи шестого и седьмого ранга должны боятся и уважать их, а ведь самолёты и летающий авианосец даже не вступили в игру. Что будет после появления столь мощных и сильных вооружений на полях боя, никому не известно, но одно ясно точно: Вавилон будет невозможно остановить.
        - Пусть наши суда помогут гостям добраться до порта. Подготовьте для них поезд и охранников. Протокол обычный, никто не может носить оружие в пределах страны. Не делать никаких исключений. - Раньше Зен боялся обидеть сильную расу, но сейчас данный страх почти исчез. Виной этому невероятно сильный флот, который не даст врагу высадиться вблизи Вавилона, а с другой стороны к стране никак не подойти. Некоторую опасность до сих пор представляют летающие суда, но с помощью артиллерии их можно как то сбить.
        - Это понятно, меня волнует нечто другое. Эльфы послали слишком много кораблей к нашим берегам. Намерения у них явно не дружеские, будет лучше сразу же подготовить войска. Что ты думаешь об этом? - Настороженность Кетрин можно понять. Она хоть и не боялась эльфов, но войну начинать явно не желала.
        - Не думаю что длинноухие посмеют напасть на нас. Слишком уж нестабильно в мире, чтобы переходить к полномасштабным конфликтам. По мне у них есть какая та конкретна цель, и они устроили всю эту показуху дабы показать нам клыки. Мне очень интересно что длинноухие коллеги хотят получить от нас. - Взгляд Зена и Кетрин не совпадали, но это не страшно. Двое часто не соглашались друг с другом, но всегда находили компромисс. Такое ведение и решение дел, помогало уменьшить количество ошибок и увеличить продуктивность.
        - Думаешь они знают про наши технологии? Я мало верю, что кто-то вне нашего континента может хоть примерно догадываться о существовании Вавилона. - Да даже среди людских империй, Вавилон не считался чем то сильным и невероятным. Просто страна, в самом конце материка.
        - Нет, это почти нереально. У них могут быть какие-то сомнения или догадки, но не стопроцентная информация. Как бы то не было нам стоит подготовиться. Отдай приказ, пусть двадцать тысяч солдат из Диоскурии перейдут в режим боевой готовности. При надобности мы дадим отпор захватчику. - Хоть Зен и считал военный конфликт маловероятным, но даже низкий шанс всё равно остается шансом. Лучше перестраховаться, чем потом жалеть о потерях.
        - Как скажешь. Я попрошу Бориса зайти к тебе после выходных. Представляешь, он нашел себе девушку. Мы сначала даже не поверили ему, но после знакомства оказалось что она довольно приятная девушка. Я даже сейчас не понимаю как они познакомились...
        - Да не... Борис нашел себе девушку? Кто она такая? Физик? Химик? Маг? - Зен с шоком смотрел на Кетрин, ведь зная характер Бориса ни одна девушка не может его заинтересовать.
        - Дело как раз в этом. Она невероятно обычная. Её не назовёшь красавицей, она из средней семьи да и её образование не высшее, но что-то в ней притягивает к себе. А познакомились они в одном из баров. Оказывается Борис, ходит в бары, ты знал?
        - Он и в бары? Хех... Как говорится в тихом омуте черти водятся. Но это неважно, он должен был мне сказать об этом... Нечестно, я так долго переживал что этот оболтус останется один, а ведь зря. - С Борисом Зен был знаком три года. Еще до начала правления Кетрин, этот человек работал на неё. Она и познакомила его с ученым.
        - Ну с этим не поспоришь. Ладно, тогда я оставлю отчеты тебе. У меня сегодня еще много дел. - Закончив разговор, Кетрин покинула кабинет и направилась к радиостанции в особняке. Она должна передать приказ солдатам, а также получить новейшие сведения.
        Вообще с эльфами нужно вести себя осторожно. Никогда не знаешь что эти длинноухие могут сделать. Зен еще с прошлого мира помнил, что к войне готовятся мирное время, а эльфы играли в мир больше тысячи лет.
        ...
        Тем временем флот Вавилона получил новый приказ. Гостям позволили пройти в территориальные воды. Адмирал флота - Копенбур следил за эльфийскими кораблями, чтобы те не нарушили строй и двигались точно в соответствии с курсом.
        Гости конечно же заметили флот Зена и стали подчиняться их приказам, не создавая дополнительных проблем. Но несмотря на это, Вавилонсие корабли находились в полной боевой готовности. Одно неправильное движение и вся флотилия эльфов пойдёт на дно.
        - Всем быть начеку. У нас приказ сопроводить их до входа в бухту, а дальше уже береговая охрана займётся ими. Все орудия привести в полную боевую готовность. Увидите что-то опасное, откройте огонь на поражение. - Флот для Вавилона имел огромную стратегическую ценность. Даже если один корабль будет потоплен, то это окажет невероятное ослабление всей мощи страны.
        Глава 369/Длинноухие гости
        Глава 369
        Впрочем, непоправимого не случилось. Делегация эльфов грамотно рассчитала силы врага, а потому не думала предпринимать необдуманных решений. Идти в лобовую атаку на данный момент можно легко прировнять к суициду.
        В качестве судна эльфы использовали двухмачтовые и трёхмачтовые галеоны. Сделанные из искусного дерева, каждая посудина напоминала произведение искусства. Особой искусностью отличались их тараны, изображавшие некую деву со скрещенными руками. Если бы эту картину увидел Зен, то должно быть провёл парарель с непобедимой армадой.
        Корабли продолжали идти вперед, пока сопровождение знаком не приказала им спустить шлюпки. С этим проблем не возникло, и спустя некоторое время несколько лодок подплывало к берегам Вавилона.
        С одной стороны могло показаться, что это неуважение к прибывшим гостям, но на деле это была вполне обычная процедура. В конце концов, между ними были довольно натянутые отношение, а потому подобные предосторожности никак не могли нести собой неуважение.
        По прошествию еще какого-то времени, их лодки достигли берегов Вавилона. Первым, кто сошёл на берег, был высокорослый, широкоплечий мужчина, с довольно-таки специфичной для эльфов внешностью.
        Длинные седые волосы, такого же цвета борода и морщины на лбу выдавали в нём старика, однако, он на удивление ровно держал осанку, а также не глумился ненароком показать свои мускулы.
        Рядом с ним шли обычные воины, на чьём фоне силуэт старика казался еще более грозным. Возможно этим он пытался сыграть с вражеской стороной психологическую игру, а может это было простым совпадением.
        В это время рядом с гостями стоял капитан и его отряд береговой охраны. Сам офицер выглядел не менее устрашающе, однако он по достоинству оценил силу старца. Казалось, что личность навроде него не может быть простой пешкой в руках мира сего.
        - Позвольте поприветствовать дорогих гостей. Зовите меня Альваро Дрейком, или если угодно, просто Дрейком. Я являюсь капитан береговых сил Вавилона, и с вашего позволения мне бы хотелось узнать, с какими намерениями гости прибыли в эти земли.
        - Здравствуйте, Капитан Дрейк. Вит, коммандир Галеонов, которые вы можете видеть отсюда, - обменялись они рукопожатиями.
        - Что же, любезнейший Дрейк, прежде чем я назову причину своего прибытия, позвольте как следует отблагодарить вас за радушный приём.
        - Господин Вит, не стоит преувеличивать.
        - Нет, ну что вы. Не каждая Империя будет так беспокоиться о своих гостях и отправлять столько кораблей для сопровождения. Позвольте преподнести моим людям наши скромные дары.
        - Что это за мешки?
        - Это специи. Будьте уверены, таких вы не найдёте на своём континенте.
        - Что же, премного благодарен. Кому адресованы ваши дары?
        - Можете отнести их вашему Императору. Думаю он по достоинству оценит наши пряности.
        - Более чем уверен. Так что насчёт визита?
        - Ох, простите мою старческую голову. Маразм, что поделать. Наша скромная компания прибыла сюда, чтобы провести переговоры с Господином Императором. Надеюсь он удостоит честью уделить меня вниманием.
        - Быть может, гости смогут подождать некоторое время? Император ничего не сообщал нам о вашем приходе, а потому придётся ждать подтверждения.
        - Ничего, мы народ не гордый. Может желаете сыграть в игру?
        - Простите... игру?
        - Да. Простую карточную игру. Если не знаете правил, я вас научу.
        - Ну, думаю не будет ничего зазорного, если мы перекинемся партеечку другую.
        - Вот это другой настрой. Карты на стол, господа.
        За всё то время, которое посланник был послан к Императору, а также возвращён обратно, старый белый волк, а именно так называли между собой своего командира эльфы, успел нехило ободрать своего оппонента. В какой-то момент капитан сильно увлёкся игрой и даже не обратил внимание, как игра началась на деньги. В конце концов, он лишился части своего жалованья, но не сильно переживал за это. Всё же пережитые эмоции стоили того.
        - Господин Вит, Император дал согласие на аудиенцию. Лошадь готова, так что прошу следовать за мной, - сказал прискакавший сержант.
        - Приятно слышать. Что же, Капитан Дрейк. Это была хорошая игра. Надеюсь вас не слишком огорчила потеря жалованья? Я могу вернуть её, ведь эти деньги ничего не стоят для меня.
        - Отнюдь не стоит, Господин Вит. Эти деньги по праву принадлежат вам, да и по правде сказать, я получил больше, чем потерял. Надеюсь нам ещё доведется сыграть партию другую
        - Будем уверены, друг мой, - ответил эльф, громко рассмеявшись. - Что же, ведите меня, сударь.
        Сев на лошадь, они поскакали в сторону Императорского дворца. Попутно эльф наслаждался местными красотами. Его сильно удивляла развитость города, но будучи существом с большим опытом, он умело управлял своими эмоциями. Что уж говорить, даже правители могли позавидовать такому хладнокровию в отношении интереса к неизвестному.
        - Его Императорское Величество Зен готов принять вас, - сказал один из слуг, когда эльф прибыл во дворец.

«Хмх. Ну посмотрим, из какого теста сделан здешний Император» - думал Вит.
        Войдя в зал, он вновь поразился его красотами. Это место так и сияло изяществом, посреди которого высокомерно восседал сам Император.
        - Ваше Императорское Величество, я, Седой Волк Вит прибыл сюда от лица эльфов для проведения переговоров.
        - Что же, приятно слышать, что ваша раса не решила пойти войной против нашей страны, - сказал Император, поднявшись и пригласив гостя к столу.
        - Хорош не тот лидер, что во время сражения не потерял ни одного солдата, а что не допустил само сражение. Разве не так, Ваше Императорское Величество?
        - А вы мудры не по возрасту, Господин Вит. Итак, я подозреваю о цели вашего визита, но не могли бы вы назвать её лично?
        - Если это важно, то ладно. Мне бы хотелось обсудить дело, касаемо захваченных вами пленников.
        - Довольно деликатная тема, согласитесь.
        - Именно поэтому я здесь.
        - Можно вопрос? Зачем было использовать столько кораблей? Выглядит так, будто бы вы собираете штурмовать форт.
        - Ни в коем разе, Ваше Императорское Величество. Всё куда проще. На воде нынче неспокойно, а потому приходится использовать столь большое число кораблей.
        - Хм... удовлетворительный ответ. Тогда что насчёт вас, господин Вит. Что вы думаете об ситуации в целом?
        - Сказать по правде, у меня от всего этого голова идёт кругом. Знаете ли, я далеко не приверженец всех этих идеалов. Защитить природу и тому подобное...
        - Значит не все эльфы приверженцы подобного?
        - Не стоит быть плененным этим стереотипом. Не ручаюсь за всех, но честно, я считаю таких эльфов позором для нашей расы.
        - Неужели в защите природы есть что-то плохое?
        - Одно дело защищать природу, другое навязывать своё мнение. Эти к сожалению относятся ни к тем, ни к другим. Они невольно заставляют подчиниться чужому мнению. Идиотизм...
        - Так зачем же вам спасать их? Чего они стоят?
        - Будь моя воля, я бы бросил их чахнуть в сырой клетке. Однако против приказов вышестоящих не пойти.
        - Так чем ценны эти пленники? Я бы ещё понял, будь их там пару десятков тысяч, но всего-то двадцать человек. Простите, эльфов. Для чего они вам?
        - Не вижу причин утаивать от вас правду. Скажу как есть - они важные персоны в нашем народе. Люди назвали бы их дворянами, я - идиотами. Надеюсь вы проявите снисходительность к этим недалёким эльфам.
        - Мне нравится ваша прямолинейность. Давайте поступим так...
        Глава 370/Спор
        Глава 370
        - Эти недалекие мира сего принесли мне серьёзную обиду. Я бы даже сказал, оскорбили мою личность своим поведением. Однако многие вещи имеют привычку забываться.
        - Иными словами?
        - Да. Я готов смилостивиться над ними.
        - И вы даже не попросите ничего взамен?
        - Зачем мне наживать врага, если можно получить дружбу?
        - Даже так, - улыбнулся эльф.
        - Что скажете, Господин Вит?
        - Скажу, что мои галеоны не откажут вам в помощи.
        - Прекрасно. А как к этому отнесется вышестоящее начальство?
        - Нельзя точно ответить.
        - Отчего-же?
        Морской волк немного помолчал, после чего продолжил.
        - Скажем так. Наша раса сейчас переживает не лучшие годы.
        - И виной тому...
        - Да. Они самые. Своими необдуманными поступками, а также из-за преследования «Высшей цели», мы ставим себя не в лучшее положение.
        - Так почему бы не попытаться взять ситуацию в свои руки?
        - Если бы, Ваше Величество Император. Нас не так уж много, да и те кто есть ничего не стоят.
        - Разочаровывающая ситуация. Но почему вы всё это говорите? Разве это не государственная тайна?
        Вопрос этот был задан наиграно, ибо Зен уже знал наперед будущие ответы своего собеседника.
        - Вам бы не составило труда накопать эту информацию. К тому же, я доверяю вам.
        - Как можно доверять человеку, которого вы видите впервые?
        - Эх... простите за мои слова, но вы молоды. Я стар. Многое пришлось мне повидать, и с опытом пришел талант распознавать натуру человека с первых слов.
        - И каким же вы видите меня, Господин Вит?
        - Предпочитаете правду?
        - Куда же без неё.
        - Тогда с вашего позволения. Как мне кажется, вы не воинственный Император. Вами движет политика и интриги. Вас не назвать диктатором, поскольку вы думаете о народе, но тем временем не позволяете соседним странам напасть на Империю, ибо вам угодно сделать их союзниками. Вы не тщеславны, как остальные правители. Могу поспорить, вы разговариваете с поданными на равных. Народ не просто любит вас. Он имеет к вам уважение. В конце концов, вами движут знания. Я не знаю ни одного человека или кого-либо другого, кто бы мог похвастаться такими качествами.
        - Неплохо. В сборе информации вам не занимать, - похвалил Император, хлопая в ладоши.
        - Так просто меня раскусили? - В свойственной манере улыбнулся эльф.
        - В этом не было ничего сложного. Вы лишь поверхностно изучили ситуацию в стране. Скорее всего о любви народа вы взяли со слов солдат. Говоря о политике, вы должно быть взяли эту позицию всё от тех же вояк, или, как возможность, с нашего с вами разговора. То же самое касается и тщеславия. Что до знаний, то вы должно быть увидели инфраструктуру города. Примите моё уважение - далеко не каждый способен сдержать удивление и не спросить, как всё это работает.
        - Я не заслуживаю уважение от вас, Господин Император. В отличие от меня, вы добились куда большего, чем просто звание командира. Построить целую страну своими руками и не быть убитым во время процесса многого стоит. Что до удивления и интереса... как я уже выразился, слишком стар для всего этого, - ответил он, разразившись смехом.
        - Всё же не каждое существо смеет передо мной смеяться. Смелости вам не занимать.
        - Если у императора хорошее настроение, грех будет не смеяться.
        - Ловите на слове, - засмеялся Император.
        Зен пытался раскусить характер седого волка. Что-то в нём ему нравилось и не нравилось одновременно. Конечно, у любого есть свои скелеты в шкафу, однако этот должно быть прятал целую армаду.
        - Кстати, Господин Вит. Известно ли вам, что эти эльфы пытались взять меня в плен?
        - Разве? Это занимательная информация, ведь сказать по правде, в моей стране о таком не было вестей, за исключением захвата в плен наших братьев и сестер.
        - А имя Еил вам что-то говорит?
        - Не тот ли, что Опикерт?
        Полученный ответ несколько удивил Зена.
        - Вам известен этот парень?
        - Скажем так, питаю я к нему не самые добродушные чувства.
        - Причина такого поведения?
        - Скверный характер. Видимо с возрастом у него ума не прибавилось, скорее наоборот, раз он дал захватить себя в плен. Надеюсь сырая темница послужила ему уроком.
        - Увы, но мы предоставили вашим пленникам лучшие условия для жизни.
        Конечно использование сырых клеток и пыток могли вызывать негативную реакцию у внезапно появившейся делегации. Впрочем, если бы его собеседник упомянул немногим раннее, что желал бы видеть его в темнице, то заставил Императора даться диву.
        - Господин Император, можно вопрос?
        - Конечно, задавайте.
        - Почему вы рассказываете мне об этом?
        - Потому что питаю к вам доверие. Разве я этого не говорил?
        - Порой одного доверия бывает мало. Вас должно быть интересует информация насчёт хранителей природы?
        - Не отказался бы послушать.
        - Тогда в молвите устам этого старого чёрта, - засмеялся Вит, после чего принял серьёзный вид.
        Зена интересовала ситуация, связанная с приходом эльфов. Как ни крути, это дело скорее всего было связано с божествами. Такого рода события было нельзя упускать из виду.
        - Я бы назвал это притворством.
        - Но вы же раньше говорили несколько иначе? Разве вы не считаете их простыми идиотами?
        - Безусловно, это правда. Но я забыл кое-что упомянуть.
        - Это что-то должно быть попытка скрыть свои истинный мотив?
        - Вы как всегда правы, Господин Император.
        - И в чём заключаются их истиные намерения?
        - Вы не поверите.
        - Отчего же?
        - Их питает алчность.
        Именно нечто подобное Зен и ожидал услышать. У него давно затаились подозрения, что все создания похожи друг на друга. Что же, старый чёрт это только подтвердил.
        - Хотите сказать, что они мало чем отличаются от людей?
        - Разве что ушами, - заулыбался Вит.
        - И почему я не удивлён...
        - Все мы похожи, вот только это философская тема, которую я бы предпочёл обсудить за стаканом красного Анжуйского.
        - Увы, не пью.
        - Мне еще не доводилось встречать правителей, что не наслаждались этим манящим эликсиром. Впрочем, если смотреть на вашу тягу к знаниям, оно и понятно. Небось даже время не находили на сие занятие?
        - Что правда то правда. Впрочем, мне кажется мы несколько затянули переговоры.
        - Приятно побеседовать с умными людьми, когда большинство представляет собою свинью.
        - Я польщён, но всё же. Быть может, вы желаете увидеть пленников?
        - Не горю желанием, но надо, - вновь захохотал во весь рост старик.
        - Тогда, с вашего позволения, позвольте провести вас к нашим гостям.
        - Буду премного благодарен.
        На этом слове оба сели в карету и поехали в сторону заточения пленников. Зена, впрочем, как и самого Вита ждала встреча «с давними знакомыми»
        Глава 371/Скорее он нас
        Глава 371
        Стоит отметить, что заложники жили воистину в отличных условиях. Тюрьмой им служило здание, а вернее замок. Нельзя сказать, что он отличался роскошью и изяществом, однако для пленников были созданы почти райские условия.
        Каждый из пленников держался в отдельной комнате, без возможности контакта с внешним миром. Более того, на каждом были кандалы, запечатывающие магическую силу, а также по два приставленных стража, менявших караул раз в четыре часа.
        Именно в это здание и прибыли Господин Вит по прозвищу Седой Волк, а также Император, также известный под именем Зен.
        Ехали оба, собственно говоря, в машине, с личным шофером. Для старика это конечно было в новизну, однако его хладнокровию позавидовал даже сам Император. Единственное, на что он сделал замечание - так удобней, и в некоторых моментах быстрее.
        Лишь увидев машину Императора, стражники поспешили открыть ворота. Всё же для Зена было несколько непривычно жить в мире, где тесно переплелись средневековье и его технологии. Что уж говорить про остальных...
        Поднявшись по этажам, стражник сделал поклон двум лицам и по приказу поспешил открыть дверь. За ней оба увидели знакомое лицо, именуемое Еилом Опикертом.
        - Вы посмотрите. Ко мне в камеру наведался сам Император, а с ним... Старый пердун, ты что здесь потерял?
        - По губам бы тебе надавать за такие слова. Твой чахлый зад вытаскивать.
        - Мне не нужна помощь.
        - О нет, слюнтяй ты мой, ещё как нужна. И если понадобится, будешь мне ноги целовать.
        - Я смотрю у вас неплохие отношения, - вставил Зен, наблюдая за этой картиной.
        - Сильно сказано, Господин Император, - ответил Вит, косо поглядывая на пленника.
        - Так ничего и не добавишь к прошлому разговору? - Вопросил Зен.
        - Я уже сказал что знал, - ответил пленник.
        - Конечно. Только ты продолжаешь утаивать от меня, для кого пытался похитить меня. Уж очень хочется посмотреть этой персоне в глаза, решившей, что двадцати эльфов должно хватить для похищения правителя.
        - Если бы не они, всё бы прошло без сучка и задоринки.
        - Однако что есть то есть. И как тебе тюрьма?
        - Можешь идти издеваться над другими, уничтожитель природы.
        - Господин Император, разрешите вдарить ему в лицо.
        - Разрешаю.
        - Эй, ты чт... - не успел договорить эльф, поскольку в ту же секунду был схвачен за волосы и отправлен в полёт. Стоная от боли, он выплюнул несколько зубов и вытер кровь.
        - Какого хрена ты творишь, старый идиот! - Крикнул Еил.
        - Мне твой поганный рот поперек горла встал.
        - И это причина для битья?
        - Нет, это повод вставить тебе мозги.
        - Ах ты ста... - не успел досказать заключенный, поскольку по его голове заехали ножнами. На этот раз потерянных зубов стало больше, а также под глазом засиял фонарь.
        Зен сильно удивился, из кожи какого зверя или монстра были сделаны эти самые ножны, ибо меча в них даже не лежало.
        - Я вроде говорил тебе про ноги.
        - Ты же знаешь, что если он узнает, что со мною сделали, тебе не поздоровится!
        - Нет, он даже скажет мне спасибо.
        Император имел подозрения, о ком шла речь, но напрямую спрашивать не стал.
        - Господин Вит, позвольте поинтересоваться. А откуда у него такая ненависть к вашей персоне, и почему начальство, зная о ней, послало именно вас?
        - Господин Император, ответ лежит на поверхности. Как я говорил, он принадлежит к фракции защитников природы. Я же к меньшей половине.
        - Только это?
        - Смею подозревать, что таким образом вышестоящие пытаются наказать его за провал. Будьте уверены, о моём скверном характере наслышаны многие.
        Зен на секунду задумался, после чего спросил.
        - Смею предположить, что между вашими фракциями идёт война? Я прав?
        Несмотря на услышанное, лицо Вита продолжало сохранять спокойствие.
        - Лишь отчасти, Господин Император. Я бы сказал, что это тайное сражение за лидирующее господство.
        - Старый хрен, ты совсем с дуба рухнул? Зачем ты посвящаешь его в наши тайны?
        Вит молча подошёл к истекавшему кровью Еилу и схватив за макушку, врезал его в мраморный пол.
        - Тебе долбоёбу сколько раз повторить, чтобы не называл меня старым? Совсем страх потерял? - Говорил Вит, притянув эльфа лицом к себе.
        - Думаешь от этого что-то изменится? Можешь бить меня сколько душе угодно, но я не устану это повторять.
        - Молокосос, не доводи меня.
        - Чтоб я прогнулся перед тобой? Да ни в жизнь! Чёртов предатель!
        - Предатель? - Спросил Зен, пусть и понял, что этим хотел сказать эльф.
        - Всё те же фракции. Они считают, что мы предали идеалы эльфов, а потому предатели.
        - Тогда смысл его спасать?
        - Меня не нужно спасать!
        - Господин Император, с вашего разрешения.
        - Конечно, - без слов понял его Зен.
        В следующую секунду на Еиле было применено исцеляющее заклинание от Вита, лишь для того, чтобы в следующий миг его голова несколько раз «поцеловала» стену.
        Закончив разбирательство, он без зазрения совести сел прямо на пленника.
        - Господин Император, надеюсь вы не против, что я сижу перед вами не в самом подобающем виде. Понимаете ли, коленьки заболели, - улыбнулся Вит.
        - Ну как вы можете такое говорить, Господин Вит. Старших нужно уважать. К тому же, я смотрю вы неплохо устроились на стуле.
        Эльф в свою очередь ничего не мог ответить, ибо рот был переполнен его же зубами.
        - Вы собираетесь вести груз в таком состоянии?
        - Хорошее сравнение, Господин Император, - рассмеялся Вит. - Увы, но придётся подлатать.
        Еил начал что-то бормотать, но Вит как бы невзначай ладонью придавил его голову к холодному мрамору.
        - Господин Император, можно дать совет?
        - Конечно, Господин Вит. Разве я могу отказать вам в этом удовольствии?
        - Что же, очень приятно, даже если это будет похоже больше на напутствие.
        Помолчав немного, он продолжил.
        - Скоро грядет прямое столкновение сторон. Надеюсь вы изберете правильный путь.
        - Не сомневайтесь.
        - Тогда вы не против, если я заберу пленников?
        - Конечно. Я уже послал гонцов за вашими солдатами. Вскоре они будут здесь.
        - Значит у нас будет время поразвлечься, - сказал Вит, кидая взгляд на беспомощного эльфа.
        Вскоре прибыли солдаты на скакунах и забрали пленников к себе. До кораблей их также сопровождал конвой людей, дабы те случайно не заблудились в городе.
        Уже будучи на корабле, к командиру подошёл его заместитель с таким вопросом.
        - Как прошли переговоры?
        - Прекрасно. Даже лучше, чем я ожидал.
        - Мы сможем использовать его в предстоящей войне?
        - Скорее он нас, - ответил Вит, поддерживая свой ответ душераздирающим смехом.
        Глава 372/Страна эльфов
        Глава 372
        Тем временем, пока эльфы отплывали на свой родной континент, там уже во всю шла подготовка к войне.
        На окраинах континента эльфов располагались портовые города. Визуально они ничем не отличались от людских городов, разве что могли найтись некоторые отличия.
        Там проживало так называемые «простолюдины.» Такими города обычно находились под юрисдикцией виконтов, баронов и графов.
        Если говорить о системе правления, то она является нечто средним между монархией и абсолютной монархией. Иными словами, правящий континентом монарх имеет власть диктатора, но с некоторыми ограничениями.
        Конечно, одному человеку будет сложно управлять делами целого континента, ведь не может существо находиться в сразу нескольких местах. Оттого эльфийская раса позаимствовала систему правления у людей. Так стали зарождаться аристократия.
        Виконты, как низший слой аристократии, были гораздо выше простолюдин, но при этом им не давали голоса в совете. Но, каждый Виконт мог позволить себе собственный замок и челядь.
        Получить сей титул можно двумя образами - по наследству или же за боевые заслуги. Второй исход был крайне редким случаем, ибо продемонстрировать эти боевые заслуги не доводилось возможным.
        Выше виконта стоит барон - здесь дела обстоят немного интереснее. В отличие от виконта, барон обладает куда большими полномочиями. Более того, чаще всего именно им поручали управлять городами.
        Далее идёт граф. Обладающий таким титулом обычно имеет подконтрольную себе провинцию, а также нескольких виконтов, облагаемых налогами. Старший сын графа носит титул виконта, а также при достижении совершеннолетия получает в подарок дворец.
        Маркизы и Герцоги - высшая власть в городе, идущая после монарха. Именно им позволяется облагать налогами подконтрольные графам и баронам территории. Более того, они имеют наивысший голос в совете, а также посвящены в самые сокровенные тайны собственного государства.
        Не существует такой вещи, как дружба между аристократами. Всё что они могут предложить друг другу - это союз. Всё остальное - лживая тирания. Они ненавидят друг друга, но скрывают злость под масками.
        Если говорить о монархе, то, как было сказано раннее, он является высшим существом для эльфов. Будь ты Маркизом или даже Герцогом, любой обязан преклонить перед ним колено и проявить максимальное почтение.
        В случае отказать преподнести уважение монарху, любой, в независимости от титула карается смертью.
        Аристократия эльфов располагает такой вещью, как разделение на фракции. Первые не носят официального названия, однако их называют защитниками природы. Что они из себя представляют?
        Лживость и порочность - вот два качества, которыми можно охарактеризовать эту фракцию. Впрочем, внутри существуют два подкласса - знающие и непосвященные в тайну.
        Второй подкласс, в отличие от первого, предано верен своей цели, а именно защитить природу и всё с ней связанное. Данная цель для любого такого эльфа считается священным обетом, которому он следует всю свою осознанную жизнь. Если эльф нарушает свои же принципы, они обычно заканчивают жизнь самоубийством или становятся убитыми своими же братьями и сёстрами. Реже всего они переходят на сторону второй фракции.
        Если брать в пример знающих, то в эту касту входят малая часть эльфов. Именно ими больше всего движут пороки. Защита экосистемы для них стоит на последнем месте, если вообще не является пустым звуком. Ими движут чувства, которые разумные существа так стараются скрыть.
        Так в какие тайны посвящены эти эльфы? Здесь нет больших загадок. Ответ таится даже ближе, чем можно подумать. Они жаждут власти. Не просто власти, а роскошной жизни, вкупе с уважением народа. Что для них защита природы? Они её уничтожат, если посчитают препятствием на пути достижения своих целей.
        Вторые же являются прямым олицетворением первых. Почему же? Нет, они не преследуют цель защитить природу, но ими также движет алчность. Главная цель вторых - избавиться от первых, дабы самим вести правление.
        Назревает вопрос - а на чьей стороне монарх? Ответ очевиден - ничьей. Обе стороны считают, что он ведет двойную игру, но так ли это, неизвестно.
        Также среди людей ходит ошибочное суждение, что эльфы примитивный народ в плане развития технологий. Такое суждение идёт из-за тех самых портовых городов, чьи условия житься далеки от идеала. Вот только стоит углубиться в континент, можно обнаружить то, что пытаются скрыть.
        На деле эльфы далеко превзошли людей в развитии технологий. Конечно, если речь зайдёт о Вавилоне, то до него им как до звёзд, но Империя сама по себе является исключением из правил.
        На языке вертится вопрос - почему эльфы, почти ничем не отличающиеся от людей, смогли превзойти их в плане развития? Ответ прост. Магия.
        Большинство эльфийских инструментов, применяемых в быту, работают именно на магии. Как пример, можно взять газовую комфорку. Здесь же она работает на так называемом магическом накопителе. Как же работает сия техника?
        Магическое устройство собирает манну с воздуха, а далее преобразовывает её в огонь. Таким образом, эльфы не тратят ресурсы на использование пламени. Разве это не прекрасно?
        Впрочем, у всего есть свои плюсы и минусы. В данном же случае главный минус - это себестоимость. Такие вещи в основном могут позволить себе люди с большим достатком, такие как солдаты или авантюристы.
        Если говорить о военном ремесле, то данные технологии сильно ушли вперед. Если брать всё тот же пример огня, воины используют его в качестве постоянного освещения. Таким образом, они экономят манну, что очень сильно может помочь в бою. Конечно высокоуровневым магам такая вещь вряд ли понадобится, но и для них найдётся нечто интересное.
        Глава 373/Фракционная война
        Глава 373
        В столице эльфов тем временем происходило очень много интересных событий. Можно смело сказать, что каждое из них играло важную роль на мировой арене, и даже могло изменить расклад сил.
        В это же время в одном из дворцов столицы вели мирскую беседу двое старцев. Первый был одет в пурпурную рясу и держался за трость, на деле являвшейся хитроумным оружием, что по нажатию кнопки могло разделиться на десять равных частей и стать хлыстом, несущим смерть. Можно сказать, что он очень сильно уделял внимание своему внешнему виду, ибо на его лице был сделан макияж, дабы скрыть свои морщины, а быть может и старость.
        Второй, в отличие от первого, мог похвастаться хорошо сохранившемся телом. Местами его пряди волос поседели, но в остальных местах сохранили свой былой, зеленый цвет. На самом нём были надеты чёрные пиджак, брюки и туфли, выражавшие его аристократичный вид.
        - Добрый день, Герцог Брадор. Выглядите, как всегда, восхитительно, - говорил человек в чёрных одеяниях, в чьём голосе чувствовались нотки высокомерия и смеха.
        - Благодарю за комплимент, Маркиз Реймонд. Смотрю ваша любовь к чёрному оправдывает как всегда. Небось продолжаете метить в герцоги? - ответил он дерзостью на дерзость.
        - Скоро нашему общему знакомому настанет конец, и насколько мне известно, у него нет наследников. Разве это не будет прекрасно возможностью занять его место?
        - Я слышу эти слова от вас вот уже на протяжении десяти, нет, пятнадцати лет. Не пора ли уже? - Улыбнулся Герцог, радуясь тому, что смог так легко подстрекнуть своего союзника.
        - Мне некуда торопится. Пригретое место всегда лучше холодной могилы. К тому же, я еще очень даже молод.
        Сказанное Маркизом не вызвало никакой реакции на лице Герцога, однако в душе тому было неприятно. Возраст для него был больной темой.
        - К слову, я тоже не тороплюсь пойти на корм червям. Но время! Время, Господин Реймонд, дорого стоит. Так не желаете обсудить со мной то, ради чего вы явились в мой дворец?
        - Конечно. Но для начала не могли бы вы попросить прислугу принести вина? В горле моём живёт целая пустыня, а потому я смею надеяться иссушить жажду вашим вином.
        - Вы, должно быть, по такому поводу желаете испить Багратионовское, верно?
        - Буду премного благодарен.
        - Так уж и быть. Дамиан!
        В этот миг распахнулись двери и в комнату вошёл такой же старый эльф. На нём были белые одеяния, ярко выделявшихся на фоне говоривших двух людей. Одарив поклоном господином, он выровнял спину и стал ждать приказаний.
        - Дамиан, дорогой, будь добр, принеси нам красное полусладкое.
        - Да, мой господин. Может изволите что-либо ещё?
        - Если не трудно, будьте добры принести печенье, - добавил Маркиз.
        - Будет исполнено. С вашего позволения, я отклоняюсь, - сказал слуга, после чего исчез в дверях также быстро, как и вошёл.
        - Какой хороший слуга. Не то что мои. Никак не научил эту челядь манерам.
        - Господин Реймонд, это всё потому, что вы проявляете к ним насилие. Будьте добрее.
        - Но как мне тогда веселится? - Усмехнулся Маркиз на замечание Брадора.
        - Меньшего я от вас не ожидал. Недаром среди двора вы прославлены как кровавый Маркиз, - улыбнулся Герцог во весь рот.
        - Что же, мне остаётся гордиться полученным титулом. Но, где же чёрт возьми Дамиан?
        - Я здесь, Ваше Сиятельство, - сказал слуга, держа в руках поднос с двумя бокалами, бутылкой вина и тарелкой печенья.
        - О, я даже не заметил твоего появления. Что же, ты оправдываешь свои навыки убийцы.
        - Премного благодарен, Ваше Сиятельство.
        - Дамиан, пожалуйста, открой вино.
        - Да, ваше высочество.
        Открыв штопором вино, герцог жестом приказа ему удалиться. Без секундного промедления он вновь одарил поклоном двух господинов и в сие мгновение покинул комнату.
        - Прекрасное вино, - оценил Маркиз, двумя глотками опустошив бокал.
        - Смотрю у вас и правда пустыня в горле, - усмехнулся Герцог в ответ на поведение Маркиза.
        - Вы же знаете, это моя маленькая слабость.
        - Как и для всех эльфов, - сказал Герцог, уплетая печенье за обе щеки.
        - Истинно так, - ответил Маркиз, разлив вино по бокалам.
        - Так зачем же вы пришли ко мне, Господин Реймонд?
        - Господин Брадор, ну зачем задавать вопросы, на которые вы сами знаете ответ?
        - Неужели пришли хорошие новости?
        - Их две. Но давайте с самого начала. Мне бы хотелось поговорить о нашей подготовке.
        - Так говорите же, Господин Реймонд, не томите. Не искушайте меня тайнами!
        - Здесь нет тайн, Господин Герцог. Однако, смею заверить, что наш арсенал начал сильно пополняться.
        - Вы о магическом оружии?
        - Верно. Перво-наперво, пушки. Я помню, что вы не смогли прийти на совет, а потому позвольте изложить вам информацию.
        - Так вперед, чего же вы ждёте?
        - Вы должно быть помните, что магические пушки используют магические камни?
        - Конечно. Как можно забыть те тридцать лет экспериментов, чтобы найти способ практического применения. Эх, а ведь тогда взрыв унёс жизнь ещё молодого Виконта Мадараса.
        - То была его вина, ведь ему первому хотелось испытать мощь пушки.
        - Благо теперь с этим проблем больше нет. Так о чём вы хотели меня известить?
        - Мы нашли способ избавиться от отдачи!
        - Не может быть! - Вскрикнул Герцог.
        - Еще как может, Господин Брадор. Впрочем, это не совсем так. Мы смогли снизить отдачу до приемлемых размеров.
        - Значит мы наконец сможем оснастить их на корабли?
        - Более чем. Кстати говоря, совет поручил учёным немедленно начать разработку прототипов для использования в бою один на один.
        - Неужели такое возможно?
        - Возможно. Есть только одна проблема.
        - Какая?
        - Ресурсы. Вы же понимаете, какие траты уходят на саму разработку и применение в прямом бою.
        - Где думаете их доставать?
        - Человеческий континент обладает обширными ресурсами.
        - Думаете о том же, о чём и я?
        - Видимо что так.
        - Чёрт возьми! Это какое преимущество перед этими извергами!
        - Вы говорите о наших врагах?
        - Конечно. Впрочем, мы, итак, выигрываем их числом. Но малые потери это всегда хорошо! Тогда какая же вторая новость?
        - Она напрямую связана с нашими врагами.
        - Как так? Вы же говорили, что новость хорошая. Если только не...
        - Да. Этот морской волк смог вернуть Еила.
        - О-хо-хо. Вот потеха будет, когда его отец потрепет его за уши.
        - Это да. Впрочем, зная вице-адмирала, он не даст ему жизни.
        - Готов поспорить, Еил будет перевезён в ящике, словно груз, - рассмеялся Герцог.
        - Да. Думаю это заденет его высокомерие.
        - Весело. Как же весело. Так, а теперь давайте поговорим о...
        Глава 374/Чудак из мастерской
        Глава 374
        Пока Герцог и Маркиз обсуждали важные для себя темы, в том же городе происходила одна очень важная встреча.
        Худощавый мужчина средних лет в белом халате, как обычно, работал в своей лаборатории, или как её называл сам учёный, собственной мастерской. Почему мастерской? Ответ на это знали лишь те, кто самолично посещал эльфа во время работы.
        Главным образом лаболатория звалась мастерской из-за обилия инструментов и оружия, хранившегося у любого на виду. Волновался ли учёный, что его оружие могли украсть? Вряд ли.
        В его глазах читалась жажда знаний, и будучи увлеченным своим ремеслом, он не заметил, как в помещение вошла девушка. На ней было зеленое платье с кружевными узорами, башмачки каштанового цвета и небольшое декольте на груди.
        Если говорить о внешности, то по красоте она не уступала многим аристократкам. Впрочем, годы одолевали её, и некогда длинные кудри золотистых волос стали терять свой оттенок. На лице стали появляться первые морщины, а в глазах мудрость.
        - Господин Арчибальд? - Вопросила девушка, видя, что эльф вовсю погружен в работу.
        - Господин Арчибальд, я не помешала? - Вновь вопросила девушка, на что учёный сначала замер, а затем повернул голову, показывая своё ужасное лицо.
        - Герцогиня? Боже, какой я невежа! Прошу простить, что заставил увидеть вас это омерзительное лицо. Я сейчас же надену маску.
        Лицо учёного и вправду было омерзительным. Помимо ожогов и волдырей, на его лице красовалась улыбка от уха до уха.
        - Не стоит, Господин Арчибальд. Такая внешность не ваша вина. Более того, я нахожу вас привлекательным.
        - Госпожа, пожалуйста, не успокаивайте меня. Я ужасен, как и моя душа.
        - Вас должно быть мучает потеря. Прошло ведь столько времени...
        - Да, и эти раны служат мне напоминанием об этом дне, - сказал он, сняв перчатку и показав ещё больший ужас.
        - Мне жаль вас, Господин Арчибальд. Примите мои соболезнования.
        - Госпожа, не нужно соболезновать. Вы уже подарили мне кров, а также позволили заниматься любимым занятием. Проявленного добра вполне достаточно. Может желаете присесть?
        - Ничего, я не буду долго вас беспокоить. Однако позвольте поинтересоваться, почему на вашем лице читается волнение?
        - Вы ошибаетесь, Герцогиня.
        - Разве?
        - Моя Госпожа, пожалуй я буду вынужден вас обрадовать.
        - Надеюсь на внятное объяснение. Вы должно быть помните, что я не очень сильно разбираюсь в оружии. Хотя до меня дошёл слух, что наши конкуренты собираются оснастить корабли магическими пушками.
        - Оснастить корабли? Герцогиня, изготовленные мной орудия уже давно можно оснащать на корабли. Если это они называют технологическим прорывом, то мне остаётся посмеяться им в лицо.
        - Какая прелесть. Всё же я оказалась права, увидев в вас потенциал. Однако не хотите вы сказать, что у вас есть нечто большее для меня?
        - Герцогиня, когда я вам расскажу... нет, будет лучше показать. Эвелина!
        В это время в комнату вошла ассистентка учёного. Белокурая красавица, в кожаном плаще, таких же одеяниях и... пушкой в руке?
        - Господин Арчибальд, это...
        - Ваше Величество, позвольте объяснить, - внезапно вместо учёного заговорила его ассистентка.
        - Конечно, говорите.
        - То, что вы видите, новейший прототип нашей мастерской. Это каратель. Магическая пушка, созданная для борьбы на земле. Пусть вас не пугают размеры. Не желаете запечатлеть её мощь?
        - Буду благодарна. Но где же вы собираетесь проводить полевые испытания?
        - Здесь.
        - Но я ничего не вижу.
        - Сейчас всё увидите, - сказал учёный, после чего подошёл к рычагу возле стены и рукой потянул ручку к себе. Раздался скрип механизма, и некогда стоявшая стена стала подниматься. Под глухой стук герцогиня увидела окно, а за ним чудовище несоизмеримых размеров.
        Было непонятно что оно из себя представляло. По чёрному шерстяному покрову проходили синие дуги молний, а само лицо напоминало деформированный человеческий череп.
        - Господин Арчибальд, это...
        - Да, моя Герцогиня. Это оживлённый мною монстр с помощью молний. Тот самый, кого я попросил у вас восемь лет тому назад для экспериментов.
        - Я конечно знала ваше пристрастие к молниям, но чтобы настолько...
        - Госпожа, вы еще многого обо мне не знаете. Впрочем, об этом как-нибудь в другой раз. Эвелина, не будешь добра показать нашему гостю достойное представление?
        - С радостью, учитель, - сказала девушка, расплывшись в улыбке.
        Герцогиня онемела от шока. Она давно знала Арчибальда как чудака из мастерской, но чтобы его чудаковатость переросла в безумие...
        - Можно мне использовать мой клинок? - Вопросила девушка.
        - Куда же без него. Деточка, не подведи меня. На кону стоит честь нашей мастерской!
        - Да! - Воскликнула девушка, после чего учёный активировал еще один механизм нажатием плиты на стене. Образовался еще один проход, достаточно большой, чтобы в него поместился человек, и предельно маленький, чтобы чудовище не смогло в него протиснуться.
        - А барьер выдержит? - Вопросила немного напуганная герцогиня.
        - Конечно. Этот барьер был лично наложен Эвелиной.
        - Тогда ладно.
        - Госпожа, шоу начинается.
        Учёный не врал. После того, как ученица вошла в закрытое помещение, проход за ней закрылся, оставляя один на один с ужасным чудовищем, от одного вида которого у Герцогини бегали мурашки.
        Лишь чудовище увидело юную деву, то тут же пустило по ней несколько электрических разрядов. Несколько молний оказались там, где только что стояла девушка. В несколько прыжков она оказалась за его спиной, в ответ на что чудовище развернулось и левой рукой попыталась попасть по противнице.
        В этот миг девушка подпрыгнула и сделав круговорот на семьсот двадцать градусов, отрезало монстру два пальца. Вот только чудовищу было по барабану на такую рану, а потому в девушку были повторно запущены несколько дуговых молний.
        Девушка улыбнулась на манер своего учителя, и вмиг оказавшись за спиной монстра, активировала пушку. Раздался характерный щелчок, и как только монстр повернул голову, в его лицо полетела синяя дуга света. Едва успевая уклониться, часть его деформированного черепа оказалась стёрта в пыль.
        Не давая монстру прийти в себя, Эвелина нажала на второй курок, открыв внешнюю коробку, из которой вылетела израсходованная капсула. Сунув меч в ножны, она повернулась лицом к стеклу и распахнула плащ, показывая патронташ с такими же синими капсулами. В следующую секунду одна из них была вставлена в пустующее отверстие.
        Чудовище тем временем окончательно оправилось от удара и даже восстановила часть потерянного лица. Ему явно не пришелся по вкусу дуговой выстрел, а потому монстр заревел и в два прыжка оказался возле Эвелины. Нанося руками серию ударов, а также посылая во все стороны электрические разряды, он не заметил, как девушка оказалась в воздухе, над его головой. Щелчок, и второй выстрел окончательно прервал жизнь монстра.
        Эвелина же грациозно приземлилась на землю и одарила зрителей таким же поклоном. Сам учёный в свою очередь стал учащенно хлопать в ладоши, аплодируя своей ученице. Герцогиня в свою очередь не могла вымолвить ни слова.
        Глава 375/Смотря в зеркало
        Глава 375
        - Что скажете, Герцогиня? Вам понравилось представление?
        - Это... восхитительно. Господин Арчибальд, вы лучший! - Воскликнула Герцогиня, будучи опьяненной невероятным представлением.
        - Не меньшая заслуга принадлежит моей ассистентке. Что же, быть может я могу еще чем-нибудь помочь?
        - Не могли бы вы рассказать поподробней о «Карателе»? Мне очень интересно.
        - Конечно, но поскольку у вас нет учёной степени в этой сфере деятельности, я опущу подробности. Если говорить на простом языке, устройство использует концентрированную магию, берущуюся из магических камней. Те капсулы, что вы могли видеть, используются как хранилища этих самых камней. Иными словами, мы изымаем манну с камней и сохраняем её концентрированный вид.
        - И как происходит этот самый выстрел?
        - О, тут всё просто. Когда кто-то нажимает на первый курок, происходит так называемый феномен, именуемый «выброс энергии.» Вам должно быть интересно, каким образом это происходит? Сейчас объясню. На самом деле, это моя любимая часть. Дело в том, что хитроумный механизм открывает конец гильзы. В этот момент концентрированная энергия больше не может находиться в «Гильзе» и стремится вырваться наружу. Эффект вы можете наблюдать сами. Единственной проблемой является отдача.
        - Разве это большая проблема? Продемонстрированная мощь меня вполне удовлетворяет.
        - Как бы не так, моя Госпожа. Нашей нынешней целью является увеличение силы, но отдача портит мои планы.
        - Вы боитесь, что чрезмерная отдача может оторвать конечность?
        - Герцогиня должно быть неправильно поняла вас, Господин Арчибальд. Можно мне объяснить? - Внезапно сказала Эвелина, появившись из вновь открывшегося прохода.
        - Да, деточка. Будь мила.
        - Да, учитель. Ваше Величество?
        - Позволяю.
        - Тогда я начну. Дело в том, что дуло ствола просто-напросто не выдержит выливаемую мощь. Если хранить концентрированную энергию мы можем, но при её избытке оружие просто-напросто взрывается. Мы даже дали название этому феномену. Стеклянная пушка.
        - Иными словами, пушка становится одноразовой?
        - Вы правы, Ваше Величество. К тому же, это очень опасно. Даже с барьером, у мага будет мало шансов выжить после такого.
        - Это проблема решаема?
        - Да, Ваше Величество. Мы более чем уверены, что она решаема. Вопрос лишь во времени и финансировании.
        - Вам не хватает денег?
        - С деньгами всё в порядке. Проблема в ресурсах, - заговорил учёный.
        - Неужели на рынке появился дефицит?
        - Он всегда был, моя Герцогиня.
        - Тогда что же нам делать?
        - Ждать. Ждать, моя Госпожа. Всё уже обговорено. Скоро... скоро я получу то, чего так жаждет моё сердце
        - Приятно слышать, Арчибальд. Что же, тогда, если ты не против, я пойду. Мне еще нужно встретиться с Адмиралом Корнелием. Удачи вам двоим с исследованиями.
        Одарив двух людей поклоном, дама покинула помещение. На её холодном лице читалось ликование. Она чувствовала, что чаша весов начала медленно опускаться в их сторону. Быть может, они смогут победить в предстоящей войне?
        - Думаете мы получим дополнительное финансирование? - Спросила белокурая красавица своего учителя.
        - Конечно. Поверь, убитое чудовище стоило того. Впрочем, не велика беда его оживить. Эх, время. Все дело в проклятом времени! Будь я наверное бессмертен, мне бы всё равно было его мало!
        - Зато у вас есть я, - сказала она, положив свою руку ему на щеку.
        - Да. Ученица, и единственная, кто смогла полюбить такого урода как я, - говорил он, наблюдая за тем, как Эвилина кладёт его руку себе на грудь.
        - Не говорите так о себе, Господин Арчибальд. Не забывайте, я полюбила вас не за внешность. В конце концов я была слепа, а вы подарили мне глаза.
        - И вместо благодарности я стал предметом твоего обожания, - усмехнулся учёный.
        - Нет, у вас просто доброе сердце.
        - Ты ведь знаешь, что это не так. Эти шрамы тому свидетельство, - сказал он, проведя рукой по своему лицу.
        - Они дороги вам, как память?
        - Это напоминание о моём грехе.
        - Мы все грешны. Не зацикливайтесь на этом, учитель.
        - Деточка, ты неправа. В конце концов, я вижу перед собой ангела во плоти.
        - Учитель! - Воскликнула девушка, раскрасневшись от комплимента.
        - Эх, как же быстро влетит время. Мы идём по дороге, запятнанной кровью. Эвелин, надеюсь когда-нибудь ты простишь меня. Ладно, мне больно говорить об этом. Кстати, ты ведь знаешь, что я готовлю для тебя новое оружие. Это будет шедевр.
        - В ваших глазах читается энтузиазм. Неужели оно настолько прекрасно?
        - Это будет нечто необычное. Надеюсь ты привыкнешь к нему, как привыкла к «Карателю»
        - Учитель, я не подведу вас.
        - Я и не сомневаюсь. Давай сделаем перерыв. Может чаю?
        - Не откажусь.
        - Тогда пошли, чего же мы ждём.
        В ответ девушка молча прыгнула учёному на спину и укусила ему ушко. Что же, ей были позволительны небольшие шалости.

***
        Примерно в то же время, в центре столицы состоялась встреча двух невероятно властных людей. Первый на вид был худ и слаб, едва придерживая своё трухлявое тело на скипетре. Впрочем, это был лишь образ - если было говорить о силе, то лишь немногие мира сего смогли бы наравне биться с ним.
        Рядом с ним шествовал такой же старец, но в отличие от первого, в нём пылала жизнь. Вот только увы, возраст взял своё, и его лицо больше напоминало сушенный фрукт.
        Если говорить о том, кем являлись эти двое эльфов, то можно поразиться их происхождению. Первый был Монархом континента, второй - его протектором.
        Оба были стары как мир, но при этом ни один не спешил отойти от дел.
        - Вит, друг мой. Что заставило тебя проведать меня? - Спросил Монарх, кидая взгляд на идущего рядом протектора. Лишь этот эльф был исключением - любой, кто бы осмелился явиться к монарху таким образом, испытал бы на себе мучительную агонию.
        - Мой Монарх... Простите, за столь неожиданный визит. Мне бы не хотелось, чтобы наша встреча вышла за пределы этих стен.
        - Не волнуйся, я умею затыкать стенам глаза и уши. Говори.
        - До меня дошёл слух, что демоны начали вести активную деятельность.
        - Молодец.
        - Что скажете, Мой Монарх?
        - Скажу одно: неподвижные короли начали вставать со своих тронов. Скоро... совсем скоро. Как приятно, что я дожил до этого момента.
        - Господин Монарх, вы о чём?
        - Ты сам знаешь ответ. Оповести остальных протекторов. Пусть будут введены в спектакль.
        - Да, Мой Монарх, - сказал эльф, после чего скрылся в тени.

«Что же, старый сукин сын. Ты наконец решил сыграть в игру. Посмотрим, из чего сделана твоя голова»
        Глава 376/Путь Замраила
        Глава 376
        Пока все наиболее значимые события на континенте эльфов были расписаны, перенесёмся к демонам и их материку.
        Система правления демонов не сильно отличалось от людской и эльфийской власти. Во главе стоял Император, а за ним герцоги, маркизы, графы и так далее. Впрочем, у всего этого была одна отличительная деталь. Расовая дискриминация.
        Если брать в пример всё тех же эльфов, то с расовой дискриминацией дела обстоят в разы лучше. Белые эльфы нейтрально относятся к тёмным эльфам, и наоборот. Впрочем, к дефектам тела почти все без исключения относятся крайне негативно, но это уже другая история.
        На данный момент демоны представляли собой невесть что. В глазах Замраила, они утратили даже толику былого величия.
        Прежде всего, Дьявол остался единственным демоном, способным использовать древнюю магию. Если сравнить её с современной магией, то обнаружится разница между небом и землей.
        Современная магия демонов представляла собой заклинания тьмы и огня. Именно этим двум элементам чаще всего обучались воины, вот только Замраил, как понятно, не был обычным демоном. Применяемая им магия использовала всё те же элементы, однако способ их применения разительно отличался от своего современника.
        Появляется вопрос - а чем именно отличаются два типа заклинаний? Ответ лежит глубже, чем можно полагать. Однако беря лишь поверхностные знания, можно обнаружить, что на древнюю магию не действуют большинство законов физики.
        Теперь поговорим о самой аристократии и что она из себя представляет. Перво-наперво, ни один демон без наличия благородной крови не может быть дворянином. Кровь обязана быть чистой. Полукровок принижают до статуса изгоя.
        С чем связана расовая дискриминация дословно неизвестно. Ходит много слухов на этот счёт, но большинству они мало как интересны.
        Говоря об аристократии, нельзя не упомянуть факт, что большинство рас живут раздельно. Частично это связано с условиями жития, в остальном - презрение.
        Текущая ситуация явно не пришлась Дьяволу по вкусу. В конце концов, для него демонический род ещё вчера переживал лучшие времена, а теперь находился на грани развала. Он желал как можно скорее приступить к осуществлению своего плана.
        - Простите, вы должно быть путешественник? - Внезапно спросил подошедший старейшина.
        У него была ничем примечательная внешность. Лишь красная кожа да рожки выдавали в нём типичного представителя своей расы.
        - Верно. Вы должно быть старейшина деревни. Раз так, не могли бы вы сказать, кто эти люди?
        - Что правда то правда. Однако позвольте поинтересоваться - разве вы не знаете ответа на свой вопрос?
        - Я не могу утверждать это наверняка. У меня есть предположение, но если говорить о верности, тут могут возникнуть сомнения. Мне бы хотелось услышать это лично из ваших уст.
        - Раз так, то позвольте ответить - это гвардия Виконта Шаилья.
        - Виконта? Разве Виконту интересна такая малая деревня?
        - Может не ему самому, но его солдатам точно. Уж не знаю, что их манит из города в деревню. Как будто им там куртизанок мало, - артистично плюнул он на пол.
        - А здесь хватает?
        - Ещё бы нет. Почти любая баба готова прыгнуть в сеновал за ночь с благородными. Вот только что-то мотивации мне не видно.
        - Чего так, старче?
        - Да если бы я знал, что у этих прошмандовок в голове творится. Ладно Ванесса - эта шваль любому в трусы залезет, но остальные? Мужьям изменяют ради аристократического хрена. А те что? Попользуются да бросят.
        - То есть некоторые за просто так дают?
        - Да больше половины им за просто так дают. Одни ради удовольствия, вторые из-за страха. Оставшаяся часть либо пытается на этом навариться, либо совмещать приятное с полезным.
        - Я видел, что они приставали к суккубе. И часто у вас такое?
        - Достаточно часто. Люди разные, разговор один и тот же.
        - Интересно выходит.
        - Уже вечер. Не желаете устроиться на ночлег в моём скромном жилище?
        - Буду благодарен за приём.
        С этими словами краснокожий демон провёл Дьявола в свой дом. Им оказался самый что ни на есть обычный вигвам. На улице сушились шкуры - явный признак того, что старейшина был охотником или шкуроиздельщиком. Внутри же было всё до невозможного просто - мех какого-то зверя вместо ковра, кухонная утварь и спальный мешок.
        - Думаю это будет всё же лучше, нежели ночевать на открытом воздухе.
        - Безусловно. Надеюсь вы не против, если я уйду на рассвете?
        - Вы вольный распоряжаться своей жизнью как вам вздумается.
        - Тогда спокойной ночи.
        - Спокойной.
        Расположившись на полу, Замраил уснул спокойным сном. Он наконец испытал давно забытое чувство. Быть может, это было умиротворением?

***

«А здесь многое изменилось с моего исчезновения. Ни тебе статуй в свою честь, ни людей, преклоняющих колено. А архитектура... что за дерьмовый вкус? Что-то я не припоминаю, что давал приказ строить деревянные хижины. У части домов отсутствуют окна и двери. На некоторых даже крыши нет! Дворяне свою голову в нору засунули? Неужели им приятно жить в хлеву?» - раздумывал Дьявол, гуляя по столице некогда своей Империи. Для него многое изменилось, причём в худшую сторону.
        - Простите, вы не подскажите, где здесь дворец? - Спросил он ближайшего демона.
        - Дворец Императора?
        - Да, я о нём.
        - А, вы должно быть приезжий. Тоже хотите посмотреть на небывалую красоту? Тогда боюсь вас разочаровать - вряд ли вы сможете хоть мельком посмотреть на него.
        - И всё же.
        - А вы твердолобый.
        - Мне известно про бал-маскарад.
        - Так вот оно что. Так бы и сказали. Понимаю, вряд ли кто-нибудь отказался увидеть Императорский двор.
        - Именно за этим я здесь.
        - Тогда двигайтесь на площадь свободы. Там будет проезжать кортеж.
        - Спасибо за информацию. Вы очень помогли.
        - Мне это ничего не стоило. Приятного дня.
        Расставшись, Замраил подумал:

«Хотя бы дворец на месте. Клянусь, если мои потомки и это наследство умудрились просвистеть, их головы окажутся на колах.»
        Тем же временем Дьявол вошёл на вид в весьма дорогой магазин. Одет он был далеко не как аристократ, а потому на него мало обращали внимание.
        - Милейшая Фурия, не соизволите ли мне помочь с выбором одежды? - Сказал он, подойдя к синеголовой девушке, на голове которой прорастали рога.
        - Спасибо за комплимент. Так на какие траты рассчитывает клиент?
        - Любые. Важно, чтобы это пахло роскошью.
        - Тогда как вам эти одеяния?
        - Красный камзол с золотыми нитями и чёрные брюки с такого же цвета туфлями? Что же, мне нравится.
        - Могу ли я ещё чем-нибудь помочь?
        - Да. У вас есть маски?
        - Маски не наш конёк, однако для такого как вы есть одна. Сойдёт? - Сказала она, достав маску золотого волка.
        - Вполне.
        Расплатившись, он ушёл в сторону дворца. Сегодняшняя ночь обещала быть захватывающей.
        Глава 377/Бал-маскарад
        Глава 377
        Императорский дворец остался всё таким же, каким его запомнил сам Замраил. Это невообразимое количество разновидностей плиток, стены с их неповторимыми узорами, мебель, приравниваемая к произведениям искусства и прочее. Пожалуй единственное, о чём он сожалел - отсутствие собственного портрета. Увы, это была его маленькая прихоть, о которой нынче приходилось горевать.
        Тем временем, пока Горе Владыка пребывал на балу, оба герцога всеми силами делали то, ради чего и был организован этот бал. Каждый пытался привлечь на свою сторону Маркиза Вениамина, вампира, праздновавшего свой день рожденье.
        Несмотря на титул Маркиза, по силе и власти он ничем не уступал Герцогам, а потому его персона была столь желанна обоим принцам.
        Первого принца звали Лореан. Высокий, статный, с пепельными волосами и приятными чертами лица, его красота была неоспорима. Он был популярен у дам, особенно дворянок, ведь в конце концов не имел жену и был явным претендентом на императорский трон. На балу же он носил маску человеческого черепа.
        Второй принц, Демиан, был в каком-то смысле противоположием первого. Низкий, худой, и в некоторой степени уродливый - вряд ли кто-то такой мог завоевать сердце дамы красотой. Впрочем, это не мешало ему проводить ночи в кампании ночных жриц. Что до маски, она изображала плачущего мима.
        Дьяволу не составило труда вычислить этих двоих. Во-первых, вокруг них толпились демоны, ну а во-вторых, от них шла императорская кровь.
        Ему очень хотелось понаблюдать за действиями обоих. Первым сделал ход Лореан.
        - Маркиз Ингвар?
        - О, это же должно быть принц Лориан. Вашу маску невозможно спутать ни с чьей другой!
        - Как приятно, что вы меня узнали. Позвольте искренне поздравить вас с днём рожденья. Скажите, ведь воистину прекрасный бал.
        - Истинно так.
        - В честь такого события, мне бы хотелось подарить вам галеон Элизабет.
        - Не слишком ли щедро для моей скромной персоны, Господин принц?
        - Нисколько. Вы многое сделали для Империи, а потому заслужили его.
        - Что же, тогда я с радостью приму его.

«Хитро, но не столь умно. Привлечь Маркиза одним лишь кораблем? Тогда этот корабль по меньшей мере должен уметь летать! Не поверю, что Маркиз мог так легко потерять своё высокомерие. Ладно, глянем, как себя поведет второй»
        Второй не заставил себя ждать.
        - Добрый вечер, Маркиз Ингвар.
        - И вам не хворать, принц Демиан. Какими судьбами решили проведать этого старика?
        - Как же не проведать старого друга, когда у него день рожденье? К тому же, я с подарком.
        - О! Это то, о чём я думаю?
        - Да. Думаю Наги не дадут вам замерзнуть ночью.
        - Более чем уверен, принц Демиан.

«Этот умнее. В отличие от первого, он изучил вампира. Что же, использовать редкую расу для плотских утех весьма неплохой ход. Впрочем, рабство далеко не то, что я хотел бы видеть в Империи. А ведь скоро танец. Можно повеселиться. В молодости я был тем ещё донжуаном, так почему бы не пригласить какую даму на вальс?»
        Как только один из герцогов объявил о начале танца, все почти сразу же нашли себе пару. Ещё бы, ведь большинство таких пар были обговорены заранее. Впрочем, даже среди аристократов была своя белая ворона.
        - Мадемуазель не желает быть приглашенной на танец? - Спросил он у девушки в лисьей маске, что одиноко сидела на стуле.
        - С чего бы сударю было взять, что Мадемуазель таковой является?
        - О, это очень просто. Я вижу вас впервые, однако могу в точности определить ваш титул, расу и женаты ли вы.
        - Неужели Донжуан пытается меня удивить?
        - Отнюдь, сударыня. Позвольте лишь озвучить факты.
        - Прошу.
        - Благодарствую. Тогда я начну. Как думаете, что по вашему заставило меня думать, что вы без супруга?
        - Без понятия. Как видите, я в перчатках, а потому невозможно понять, есть на мне кольцо или нет.
        - Безусловно, правда за вами. Вот только есть одно но. Вы не учитываете своего положения.
        - Разве?
        - Конечно. Начнём с того, что будь у вас муж, вероятней всего он присутствовал бы на балу.
        - Что если он в отъезде?
        - Это тоже предусмотренно. Но тут вас выдаёт ваше положение.
        - О чём вы?
        - Ваши руки лежали на ваших коленях. Это говорит о робости, нежели скромности. Из этого можно сказать, что вы не слишком часто бываете на подобных мероприятиях.
        - Этого всё ещё мало.
        - Конечно, а потому добивающим ударом служит смотрящая на нас женщина. Если судить по возрасту, вероятней всего это мать. Значит она желает, чтобы вы нашли себе супруга.
        Девушка не нашла что сказать. Все слова Дьявола были правдой, бьющей по лицу.
        - Если говорить о титуле, то вы должно быть графиня. С чего бы я взял? Тут тоже всё просто. Большинство взглядов маркизов и герцогов проходили мимо вас, в то время как более низкие слои аристократии не отказались бы пригласить вас на танец.
        - Это...
        - Более того, вы вампир.
        - Но как? Даже моя кожа прикрыта тканью. Неужели вы как-то сумели разглядеть бледный оттенок сквозь одежду?
        - Увы, но нет. Правда лежит на поверхности. Зубы. Во время разговора вы вели себя так, будто бы намеренно пытались их скрыть. Должно быть они вызывают у вас стеснение.
        - Вы невероятны!
        - Так заслуживаю ли я танец?
        - Грешно будет отказаться от танца с таким умным демоном. Не желаете назвать своё имя?
        - Давайте сохраним романтику. Разве она не прекрасна?
        - Сударь, вы великолепны.
        - Спасибо.
        Пустившись в пляс, дьявол стал быстро набирать славу. Движения его были изящны, и пожалуй даже компенсировали неопытность напарницы. Сама же она еле-еле поспевала за тактом своего танцовщика.
        Далее пошли парные танцы. Конечно Замраил и его новая подруга стали ведущей парой. Все остальные же подтанцовывали им.
        Конечно многих интересовала личность внезапно появившегося дворянина, но спрашивать его напрямую было бы верхом оскорбления. Впрочем, после бала можно было бы легко вычислить его личность. Вот только их ждал сюрприз.

«Ну что же, потомки. Вот он я»
        В этот миг оба принца почувствовали мощнейшую ауру, а также сообщение: идите ко входу в императорские покои.
        Глава 378/На колени!
        Глава 378
        - Принц Лореан, что-то случилось? - Спросил его один из дворян.
        - Нет, ничего такого. Просто я почувствовал жажду в горле. Если вы не против, я отойду за вином.
        - Да да, конечно.
        Пригубив стакан вина, Лореан принялся рассуждать о случившемся.

«Аура крови? Нет, быть того не может! Невозможно. Существует кто-то, чья кровь стоит выше Императорской? Чёрт, нужно быть готовым к бою»
        Демиан в свою очередь стоял в стороне и мирно флиртовал с маркизой, скрывая под маской свои истинные эмоции.

«Хм... кто бы это мог быть? Сила его крови явно превосходит мою, однако мой возраст не так велик. Отца и матери давно нет в живых. Дедушка? По его словам, его убил собственный же брат. Возможно ли, что ошибался? Или намеренно врал? Плохо. Очень плохо. Отсутствие информации не играет мне на руку. Нет, ошибаюсь. Кое-что всё же есть. Этот некто сказал "идите." Значит не один я слышал сообщение. Если судить по происходящему, реакция была только у моего брата. Да, он всегда был падок на них. Остаётся понять, кто!» - На этой мысли он как бы невзрачно оглядел толпу.

«Да. Скорее всего это он. Что-то не припоминаю, чтобы видел этого дворянина в маске волка. Слишком странное совпадение. Главное, чтобы мой брат не показал перед ним вспыльчивый характер. Нет, говорить с ним сейчас покажется ему дерзостью. Нужно сделать его союзником. В лучшем случае он поможет мне воссесть на трон - в худшем я умру. Тогда пора делать ставку»
        Через час принцы проводили всех гостей, а сами остались наедине друг с другом. Говоря по правде, оба чувствовали друг к другу ту ещё неприязнь, но текущие события заставили позабыть об этом недуге.
        - Лореан...
        - Демиан...
        - Ну и как поживает Ваше Величество?
        - На жизнь не жалуется, однако в последнее время слышит вещие сны.
        - Даже так. Что же, тогда видимо это заразно, ведь и мне в последнее время видятся они.
        - Должно быть мы оба скорбим по отцу. Быть может его покои смогут немного успокоить наши души.
        - Должно быть так. Не желаешь прогуляться до них?
        - Будет грехом отказаться от прогулки. К тому же, быть может, мы на время позабудем затаившиеся обиды?
        - Да. Забудем.
        Оба принца сняли маски и молча поднимались по лестнице. Лореан старался скрыть свои эмоции, но в отличие от брата, у него это слабо получалось. Как минимум, его выдавало редкое, но столь заметное подёргивание глаза.
        - Скажи мне, брат мой, когда мы в последний раз говорили друг с другом? - Внезапно спросил Лореан.
        - Не помню. Если не ошибаюсь, около полугода назад. Тогда, на свадьбе дочки герцога.
        - Мы тогда оба получили приглашения...
        Между ними вновь появилось молчание. Лишь цокот каблуков разрушил нависшую тишину.
        - Лореан, я знаю тебя слишком хорошо. Может скажешь прямо?
        - Это не так просто, и ты это прекрасно знаешь даже без моих слов.
        - Думаешь это возможно? После всего пережитого? После того, как ты со мною поступил?!
        - Я сделал это для тебя. Несколько обидно, что ты оценил мой поступок.
        - Убивать ту, которую я любил? Это я должен оценивать?
        Лореан несколько помолчал, а затем ответил.
        - Я тебе говорил причину. Ты не прислушался. Впрочем, сейчас не лучшее время для выяснения отношений. Сам понимаешь, нас ждут.
        - Ты же начал, ты и закончил. Как обычно. Впрочем, не могу не согласиться. Тем более покои за поворотом.
        И правда, стоило им завернуть за угол, как им открылись великолепные двери. Лишь люди императорской крови могли открыть проход, и сейчас они настежь открыты.

«Войдите» - Раздалось в головах обоих.
        - Что думаешь? - Спросил Демиан.
        - Оно опасно. Надеюсь наших совместных сил хватит для победы.
        - Не думаю. Лучше избрать путь дипломатии.
        - Хорошо. Нам ничего не известно о существе, а потому будет лучше провести разведку.
        - Будь любезен, - сказал он, прежде чем оба вошли в покои.
        Внутри стоял демон, или верней сказать, дьявол. На нём не было купленной одежды - вместо неё была роба. Лицо скрывал капюшон, делая его личность ещё более мрачной и таинственной.
        - На колени! - Донеслось из его уст, после чего на двух принцев было оказано невообразимое давление.
        Если Демиан спокойно подчинился приказу, Лореан попытался хоть как-то противостоять ему, вот только от немощности он чуть было зуб об зубы не сломал.
        - Поднимите головы, - сказало существо, после чего братья кинули на него свои взгляды.
        Лореан чувствовал внутри себя злобу на то, что он оказался беспомощным в этой ситуации. Демиан, в свою очередь, лишь подтвердил своё предположение.
        - Разрешаю говорить, - сказал он, освобождая их от оков.
        Помолчав немного, Демиан решил первым завести разговор.
        - Господин, мне бы не хотелось показаться дерзким и тем самым разозлить вас, но не могли бы вы уведомить нас двоих о своей личности. Ещё раз прошу прощения, если тем самым оскорбил вас, столь могучее создание.
        - Неплохо, юнец. У тебя есть манеры, и это похвально. Впрочем, твой брат, будучи не падким на мелочи, кажется догадался о моей принадлежности.
        Услышав это, Демиан тут же повернул голову в сторону Лореана. На лице того читались сразу несколько эмоций - осознание чего-то невообразимого, страх и ужас.
        - Ты должно быть увидел кольцо, я прав? - Сказал Замраил, снимая кольцо с руки и кидая его в ладони младшего брата.
        Лишь завидев перстень, в его глазах пробежало изумление.
        - Не... невозможно.
        - Возможно, мои дорогие внуки. Или правнуки. А может и праправнуки, - говорил он, расхохотавшись и скинув с себя капюшон.
        - Нет. Невозможно... истинный Император пропал более трёх тысяч лет тому назад... - говорил принц Лореан, сам не веря своим словам.
        - Мне стыдно за вас, дети мои?! Скажите, неужели каких-то три тысячи лет могли настолько сильно погубить нашу расу? Ваш вид жалок. Им хочется вытереть полы моего дворца, что каким-то чудом не утерял былую красоту. Скажите, почему вы чувствуете страх? Или быть может это терзающая ваша совесть?
        Принцы не могли найти ответ.
        - Сохраняете молчание? Ну помалкивайте, покуда вам не вырвали язык. Знаете почему наша раса в таком упадке? Я жду ответа!
        Братья немного помолчали, после чего старший решил высказать своё мнение.
        - Слабость...
        - А ты умнее, чем показался мне на первый взгляд. Браво. Впрочем, вас понять можно. Вы юны, а следовательно неопытны. У вас недостаёт опыта, чтобы взять правление в свои руки. Всем заправляет аристократия. Тьфу. Неужели Императорский род потерял своё величие?
        Принцы молчали.
        - Ладно. Я слышал вас разговор. Более того, в ваших сердцах пылает ненависть друг к другу. Не желаете рассказать? Будет любопытно послушать историю от каждого отдельно.
        Глава 379/Рассказы прошлого
        Глава 379
        - Предок, разрешите задать вопрос, - со всей вежливостью и утонченностью попросил Демиан.
        - Прошу, говори. Может я и зол на вас, но не надо строить из меня тирана перед народом.
        - Всё же соблюдение этикета необходимо даже при общении с родными. Кому как не вам знать об этом?
        - Эх... вот поэтому подобное общение всегда отдаляло нас друг от друга. Впрочем, это вопрос третьего порядка. Не томи меня ожиданием.
        - Не сочтите за дерзость, но почему вам интересна история?
        Азраил не говорил. Он лишь подошёл к младшему принцу и положив на его подбородок большой и указательные пальцы, дьявол заставил посмотреть ему в глаза.
        - Ты интересный малый. Я бы сказал храбрый. Хорошо. Будет тебе ответ, раз так его желаешь. Копать глубоко не надо. Мною движет ваше примирение.
        - Примирение? Но зачем вам это? - Спросил Лореан, однако подозревал, что ответить Азраил.
        - О, ты сам знаешь ответ. Впрочем, давай отвечу. Мне несложно, уж поверь. Я нуждаюсь в вас, а вы во мне. Мне бы не хотелось, чтобы обо мне прознало много народу. Некоторым уже известно о моём пришествии, но они не смогут, а вернее неспособны помешать моим планам.
        - Тогда в чём заключаются ваши планы?
        - Перво-наперво, восстановление Империи с колен. То, что я сейчас вижу, противно глазу. И мне ведь даже не пришлось углубляться в дела и бюрократию. Впрочем, сейчас не об этом. Демиан, надеюсь теперь ты понимаешь, зачем мне это нужно?
        - Да. Если один из нас будет таить обиду на другого, путного из этого ничего не выйдет.
        - Хороший ответ. На своём веку я видел множество подобных случаев, и большинство из них были из-за простого недопонимания. Не думаю, что ваша ситуация разительно отличается от остальных. Демиан, начинай. Мне сначала интересно выслушать историю с твоих уст, а затем от Лореана. Удиви старика.
        - Не думаю, что смогу удивить историей кого-то, кто подобен вам. Надеюсь вы не осерчаете на меня.
        - Не бойся. Говори что думаешь.
        - Тогда с вашего позволения, я начну.
        Выждав небольшую паузу, он продолжил.
        - Всё случилось несколькими годами раннее. Между мной и Лореаном были крепкие оковы братства, и как мне тогда казалось, ничто не могло их разрушить. Больше я не припоминаю событий, чтобы так жестоко ошибался...
        Это было на балу. Роскошный зал, прекрасный маэстро, столы, ломящиеся от еды, вино и конечно же милейшие барышни. Я, впрочем, как и мой брат, были окружены разной красотой, но одна миледи сильно выделялась на общем фоне. Что-то в ней было такое... чарующее? Увы, уже не сказать наверняка...
        Для меня она была подобно изумруду. Воистину, одевалась она точно также. Будучи Феей, она имела пепельно-зеленые волосы и такого же цвета глаза. Клянусь, смотря в них, можно было утонуть.
        Её утонченное лицо, руки, ноги, талия, осанка, кожа, груди... казалось, всё было идеально. Я даже не подозревал, что такая красота может существовать. Думал, что это лишь выдумки сказок и легенд...
        Я не видел её. Ни разу не видел. Поинтересовавшись, узнал, что она седьмая дочь некого Маркиза. Её личность была окутана тайной... она манила меня, пленяла чувства... это была любовь.
        Подойдя к ней, у нас завязался разговор. Девушка оказалась приятной собеседницей, и спустя ещё несколько встреч, мы сильно сблизились. Вот только я не подозревал, что у моего брата также есть планы на неё...
        Мы были оба влюблены в одну и ту же даму. После этого наши отношения стали рушиться на глазах. Никто не хотел идти на уступки. В конце концов мы дали ей право на выбор - либо он, либо я. Выбор пал на меня. Вот только мой завистливый брат решил уничтожить моё счастье - должно быть опечалился, что она выбрала меня, урода, а не его, красавца.
        - И чем же всё закончилось?
        - Он убил её. Мою единственную возлюбленную, - говорил он в спокойном тоне, однако на лице блеснула капелька слезы.
        - И поэтому ты прикрываешься всеми этими женщинами? Можешь не отвечать, вижу по твоим глазам. Давай теперь же выслушаем вторую сторону.
        С этими словами его взгляд упал на Лореана. Тот на удивление не проявлял эмоции. Это даже несколько удивило Замраила.
        - Лореан, ты ничего не хочешь поведать?
        - Простите, Ваше Величество. Мысли и смутные сомнения заполонили мой разум. Примите мои извинения.
        - Не надо извиняться, я же вроде говорил? Впрочем, мне несколько интересно твоё мышление. Пожалуй, тут мне будет лучше извиниться. Прости, но я настаиваю, чтобы ты рассказал историю.
        - Если так требует Его Величество... - говорил он смирённым тоном. Весь его гнев улетучился, впрочем, как и ужас. Разум его был пуст, а всё что он чувствовал - ничего.
        - Мой брат поведал вам большую часть рассказа. Вот только Демиан не может, или наверное не хочет видеть картину в целом.
        - Ты ему говорил?
        - Конечно, вот только думаете стал бы он меня слушать? Любовь, она такая...
        - И то верно. Продолжай.
        - А говорить то, собственно, особо нечего. Да, не буду отрицать. Дочь Маркиза пришлась мне по душе. Вот только случилось кое-что, что заставило меня открыть глаза.
        - Интригуешь. Продолжай.
        - Я стал замечать, как она намеренно натравляет на меня моего же брата. Причём таким образом, что со стороны почти не заметить. Как суккуб.
        - Ты явно не сразу заметил такое поведение. Произошло нечто важное?
        - Вы правы. Птичка принесла мне донесение. В нём открывались пикантные подробности.
        - Например?
        - Они желали смерти нынешнего Императора. Под они я имею в виду аристократию. Конечно, что может быть удобней? Убить Императора, причём чтобы всё выглядело как тяжёлая болезнь, и в то же время сделать меня врагом народа. Братец остался бы один, и эта девушка вероятно продолжила бы манипулировать им.
        - А если бы ей не удалось, то его постигла та же кончина. Удобно, ничего не скажешь, - добавил Замраил.
        - Вы удовлетворенны, Ваше Величество?
        - Вполне. Но кажется, твой брат отказывается верить в это.
        - Да. Это и является причиной нашего конфликта. Я не могу дать сесть на трон такому демону, коим так легко могут манипулировать.
        - А ты что скажешь, Демиан?
        - Я не маленький ребенок, чтобы сразу же переменить своё мнение. Что до манипуляции - смешно слышать от человека, чьи эмоции легко читаются на лице.
        Дьявол посмотрел сначала на младшего принца, затем на старшего, и после громко рассмеялся.
        - Вот молодцы. Прекрасно. Демиан, ты должно быть желаешь смерти брата. Ну что же, я дарю тебе такую возможность.
        В этот миг над Лореаном появились три магических круга, сковавших ему руки, ноги и шею.
        - Вперед. Это твой шанс, - говорил он, передав кинжал из руки в руку Демиану.
        Взяв оружие, он стал медленно приближаться к брату. Глаза обоих были пусты. Мгновение, и струйка крови потекла по горлу...
        Глава 380/Подделка
        Глава 380
        После разговора с эльфами, Зен немедленно приступил к эксперименту по созданию летающего авианосца. Испытание самолётов, спустя столько взлётов и падений, наконец прошли успешно. В связи с этим событием, скоро должно было начаться серийное производство.
        На данном этапе они не могли похвастаться большими характеристиками. В основном это были истребители, чей вес был снижен за счёт минимальной прошивки.
        Наряду с новыми кораблями флота, эти ангелы небес должны были стать новой цепочкой обороны Вавилона.
        Говоря о военной мощи, Империя заметно преуспела в этом плане, особенно если учесть тот факт, что с появлением мушкетов в рядах Алгулы, количество солдат союза заметно увеличилось.
        На текущий момент Зен желал создать подобие военно-политического альянса стран. Конечно делать одну страну лидером в этой ситуации будет оскорбительно для других империй, но Вавилон сможет выступать в роли негласного лидера, так ак обладает наибольшей силой и технологическим прогрессом.
        Вот только пока что Вавилону не выстоять перед натиском всех империй. В планы Зена входило создание межконтинентальных баллистических ракет. Стоит ли говорить, что даже высшим магам будет сложно заблокировать такой удар. А если их будет два? Три? Десять? Сто?
        Пока Зен размышлял об этом, в комнату, как обычно, без преклонства и приветствия вошла Кетрин.
        - Господин Зен, вам пришло новое донесение от Бастет. Думаю вас должна заинтересовать подобного рода информация.
        Богиня была одним из сильнейших козырей учёного, ибо являлась шпионкой высшего класса. Приходящая от неё не нуждалась в проверке. Даже если бы от прочтения послания сложилось бы впечатление, что его писал какой-то безумец, Зен вероятней всего поверил бы сказанным словам.
        - Эта дива вышла на связь? Неплохо. Давай сюда письмо.
        Благодаря Кетрин, новый Вавилон обладал обширной информационной сетью, что простиралась на много километров вперед. Хоть стране и приходилось расходовать огромное количество ресурсов на поддержание её работы, результаты того стоили. Во главе с Бастет, у Империи были везде свои глаза и уши.
        - Похоже последние слуги оказались правдой. Весьма занимательно, что империя третьего ранга Ипогрин начала военные действия против близлежащих стран.
        - Что-то они долго. Впрочем, неважно. Настала пора прославить Вавилон на весь мир. Надеюсь всё прошло без сучка и задоринки? Они получили наш подарок?
        - Если верить свидетелям, то да. Всё же было неплохой идеей подкинуть им поддельные чертежы огнестрела. Солдаты Ипогрина вовсю используют мушкеты, но вместо пороха они используют пыльцу Конкорса. Это делает оружие менее опасным на большой дистанции, так что нашим воинам не стоит беспокоиться. Вот только для солдат других империй этой сущий ад. По полученным данным, Ипогрин обладает армией в миллион человек. Из них четыреста тысяч вооружены мушкетами. Остальные же являются простыми пехотинцами с холодным оружием. Кавалерия, по понятным причинам, у них не была замечена. Касаемо магов - они не столь сильны и многочисленны, чтобы указывать их в докладе.
        Как говорилось ранее, Рудия является одной из самых больших стран на континенте, но из-за малого количества ресурсов и крайне плохого географического положения, она оставалась на самом низу ранговой таблицы. Если сравнивать население Ипогрина и Рудии, от глаза никак не может ускользнуть тот факт, что последняя в несколько раз превосходит первых в этом немаловажном факторе.
        - Сколько всего территорий им удалось захватить? И что более важно, как скоро отреагируют сильные империи? Четыреста тысяч мушкетов вполне себе достаточная сила. В теории, если у них опытные полководцы, они будут способны уничтожить империи шестого и седьмого ранга. С восьмыми и девятыми такой трюк вряд ли проканает - обилие высококласнных магов и воинов дадут о себе знать. Интересно, как много стран они успеют захватить? Если мне не изменяет память, в манускрипте мира чёрно по белому написано, что сильные государства не имеют права нападать на более слабых. Что же, они выбрали идельно время для начала войны.
        Зену хотелось уничтожить эту
        империю, а в особенности отомстить Зальзару, из-за которого умерли Рем и Вигги. Однако идя более глобальным путём, учёный вместе с Кетрин создали коварный план. Используя шпионов и агентов, они подкинули неверные чертежи огнестрельного оружия. Это было сделано для одной цели - дать возможность развязать огромную войну на континенте. Сильные империи не станут вмешиваться, а всех слабых Ипогрин просто поглотит. И когда дело дойдёт до Рудии, начнётся самое интересное...
        - На самом деле, говоря о спешке, вы несколько ошиблись. На текущий момент пала империя второго ранга «Сколн», а также им удалось наполовину захватить страну четвертого ранга «Бигрут»
        - Хм... прекрасно. Я даже не ожидал таких темпов, но тем лучше. Чем больше они берут территории и приносят хаос, тем сильнее народное волнение. Мне бы хотелось, чтобы все окружающие империи боялись и ненавидели Ипогрин. Кетрин, милочка, можешь приводить план Барбароса в действие. Разрушь их репутацию, просто уничтожь. И тогда... Империя Вавилон явит свой божий лик, и все страны станут нам молиться.
        Ответив лёгким кивком и зловестной улыбкой, она по своему обычаю скрылась в тени.
        Вавилону нечего бояться солдат, вооруженными какими-то там мушкетами. Достаточно будет простого артиллерийского огня или танковых гусениц. Изменив порох на пыльцу Конкорса, Зен несколько ослабил силу пуль, или верней сказать, сделал мушкеты менее меткими. Быть может они смогут пробить ту же кольчугу или кевлар, но против стального листа танка или бтра им противопоставить нечего.
        А ведь артиллерия была даже не самой главной картой в руках Зена. Парящая в небе авиация давала Вавилону почти неограниченную власть, ведь после капитальной переработки и добавления рун левитации, ученому удалось создать настоящих властелинов неба.
        Самолёты не только обладали потрясающей скоростью, но вместе с дополнениями приобрели некоторые черты вертолётов.
        Встаёт логичный вопрос - как такое может работать? Ответ в свою очередь лежит на поверхности - руны. Именно они помогают держать многотонную махину в воздухе, не давая ей упасть даже при отключенном двигателе.
        Что правда то правда - введение подобной технологии заняло очень много времени. Одна из причин - контроль руны при помощи технологии.
        Если говорить о том, зачем Зену требовалось нечто подобное, то тут было две причины - первая не столь важная. Она заключалась в том, чтобы самолёт мог садиться на любую ровную поверхность. Вторая - эксперимент. Эксперимент на внедрение магии в технологии Зена Астеля.
        Вот только это лишь начало. Ученого сильно манило создание летающего авианосца. В теории лунные камни смогут обеспечить энергией механизмы, но вставала одна проблема. Если в Вавилоне и было начато создание слабеньких компьютеров, их вычислительной мощи явно недоставало для поддержания жизнеобеспечения всех систем авианосца.

***
        - Герцог Зальзар, пришли вести из фронта! Город-крепость Альдорил захвачена. Наши потери практически минимальные - всего-то парочка прилетевших стрел. А вот враг сдался уже после третьего залпа. Воистину, мушкеты невероятны. Боже, как я жалею, что мы раньше не додумались использовать пыльцу Конкорса таким образом. - Говорил военный министр, в окружении генералов и самого принца, что самым надменным образом смотрел на карту.
        - Вы должно быть помните, что это разработка моих учёных, и найдена она была совершенно случайно. Или верней сказать, сам эффект пыльцы был найден чудеснейшим образом. Чёрт возьми, я даже одарил этого учёного титулом маркиза. Он просто гений, ничего не скажешь. Если повторять его слова - я давно работал над чем-то подобным. Ещё не зная об эффекте сие чудного растения, мною были применены попытки использования сжатого воздуха для отталкивания снаряда. Вот только увы, ни один снаряд не мог пробить не то что кольчугу, даже плоть. Впрочем, вы видите текущий результат. Правда с добычей ресурсов у нас могут возникнуть проблемы.
        - Если мне не изменяет память, Конкорс прорастает всего в нескольких странах. Естественно, что для поддержки армии потребуется немалое количество пыльцы. Также, насколько я помню, именно Рудия, что несмотря на свои скудные природные ресурсы, обладает большим количеством данного растения. Нас разделяют всего две империи - захватим же их по пути, доберемся до Рудии, а уж с неограниченным запасом ресурсов нас уже никто не сможет остановить...
        Глава 381/Манипуляция
        Глава 381
        - Захватить Рудию? Хм... А впрочем, неплохая идея. На данный момент угрозу представляют лишь империи восьмого и девятого ранга. Рудия, в свою очередь, является страной первого ранга, но при этом имеет большие земли. Что нам мешает захватить эти земли?
        Принца нельзя было назвать ни дураком, ни гением, однако факт оставался фактом - он легко поддавался власти. Манипулировать им было делом не трудным, чем и пользовался министр.
        - Смотрю вы согласны с этим решением. Что же, тогда позвольте нашим войскам начать переброску. Империя «Сколн» практически в наших руках, а потому можно использовать свободную часть армии для новых завоеваний.
        Генерал, командовавший войском, обладал достаточным опытом в боях и сражениях. Недаром его считали одним из лучших стратегов не только самой империи, но региона. Когда же ему выпала возможность ещё раз доказать свой статус и важность, он не стал упираться.
        На удивление многим, ему не составило труда разобраться с главным противником мушкетчиков - магами. Он прекрасно понимал, что этот ряд войск почти всегда держится позади, ибо большинство из них являются аристократами. Стоило им лишь увидеть силу огнестрельного оружия, как те моментально опускали руки.
        Главным образом это было из-за того, что барьеры магов практически не работали против мушкетов. Да, один маг мог поразить нескольких бойцов, однако их количество оставляло желать лучшего.
        Также бывали случаи партизанской войны, но и в этом деле генерал преуспел. Он словно бы видел насквозь место, где сидел враг. Стоит ли говорить, что помимо всего этого было ещё целая гора проблем, с которыми генерал преспокойно разбирался?
        - Да, Господин Министр. Это помогло бы обеспечить нас пожизненным запасом боеприпасов, раз уж растение так прижилось. Вот только есть одна просьба, или даже сказать, приказ. Война не должна длиться более двух лет. За это время вы должы, нет, обязаны захватить все три империи, включая Рудию.
        Услышав это, в дело подключились и другие военные советники.
        - Тогда просто необходимо закупиться Конкордом, причём таким образом, чтобы никто не смог заподозрить его как главный ингридиент, благодаря которому мушкеты могут производить выстрелы, - говорил один из заседавших в зале.
        - Раз уж на то пошло, тогда предлагаю покупать это растение понемногу. Слишком большой закуп может заставить врага нас в чём-то подозревать, - аргументировал второй.
        - Нет, с этим не возникнет проблем, и сейчас объясню почему, - внезапно заявил третий участник собеседования.
        - И что же вы хотите предложить, Господин Чиновник? - Спросил его принц.
        - Ваше Величество, мой план прост как никогда. Вы должно быть знаете, что Конкора используется как альтернатива хлопка?
        - Кажется я понимаю, куда вы ведете.
        - Рад слышать. Но с вашего позволения, другие могут не знать.
        - Конечно. Продолжайте, Господин Чиновник.
        - Благодарю. Так вот. Мы можем использовать сей материал для создания модной одежды. Или верней будет сказать, мы создадим моду на изделия, выполненные из этого материала. От лица наших дворян мы будем скупать материал в больших объёмах. Безусловно, такой ход немногим позже заставит цены на сей ресурс взлететь до небес, но разве у нас не хватает золота? Да и к чему оно нам, если мы планируем его вернуть? - Закончил чиновник, улыбнувшись во весь рот.
        - Звучит неплохо. Я бы даже сказал хорошо. Если у нас больше не осталось вопросов, тогда объявляю заседание закрытым, - говорил принц.

«Что же, с такими темпами наша Империя станет восьмым рангом» - думал он.

«А править всем этим буду я» - Усмехался про себя министр.

***
        - Целься! Ждать моей команды! Залп!
        Только это слово вырвалось из уст генерала, как разом тысячи мушкетов исполнили свой кровавый пируэт, унеся не одну сотню жизней врага.
        - Второй ряд на место первого. Первые в конец. Целься! Огонь! - Вновь прозвучали столь ненавистные слова для врага, унесшие за собой ещё больше душ. Их тела пластом падали на землю - даже высокие стены не могли уберечь их от опасности.
        Дальность, по которой мушкетчик мог вести прицельный огонь, была около ста пятидесяти шагов. Наносить раны - с четыреста метров. При этом же выстрел был спокоен преспокойно разрывать стальные кирасы.
        В отличие от того же мушкета, обычный лучник мог вести прицельную стрельбу на расстоянии от сорока до семидесяти метров. Однако из-за обилия врагов, солдатам не нужно было вести точный огонь, а лишь хаотично кидать стрелы. Впрочем, это слабо помогало - большинство стрелков держались за пределами досягаемости этих самых стрел.
        Единственным преимуществом врага были маги, вот только даже здесь таилась загвоздка - стоило такому показаться, как на него тут же сыпался град пуль.
        Выстрелы раздавались с небольшим интервалом - несмотря на то, что перезарядка мушкета занимала около минуты, генерал использовал азы применения огнестрела - посылал стрелков в задние ряды, в то время как передние уже успевали перезарядиться.
        Главным козырём генерала также служил страх. Конечно, для врага звуки выстрелов были подобны раскатам грома, часто сопровождаемый смертью одного из их товарищей. Да и само оружие было чем-то за гранью их воображения.
        - Стоять! Экономим боеприпасы. Начиная с заднего ряда проверить оружие. Также пошлите гонца и предложите им сдать крепости. Скажите, что в ином случае мы убьём всех и каждого. Всё записал?
        - Да, мой генерал, - ответил гонец, садясь на вороного коня.
        - Вот оно. Хороший солдат на вес золота. Жаль только этого золота как морщин на лице, - со смехом ответил он сам себе, не забывая поглаживать при этом свои боярские усы.
        - И всё же страх лучшее оружие, что я когда-то применял. Напуганный враг легко идёт на поводу, тщетно цепляясь своими лапками за жизнь. В этом плане даже собаки мудрее их.
        - Отчего же, Мюрат? - Спросил его рядом стоящий полководец.
        - Ну сам посуди. Преданный пёс будет до последнего защищать своего хозяина. А эти? Им бы о своей шкуре думать, а не императора. А кто у нас император? Правильно - страна. Нет правителя - нет страны.
        - Ты как всегда в своём репертуаре.
        - А разве я не прав? - Иронично спросил он, погладив свои усы.
        - Глянем. Вон, гонец показался.
        Вернувшись, солдат сошёл с лошади и встал в стойку смирно.
        - Разрешите доложить.
        - Разрешаю.
        - Враг сдаётся и отдаёт нам крепость.
        - А я вам о чём? - Обратился он к полководцу.
        - Я и не отрицал. И что же будем делать?
        - Как обычно. Развлекаться!
        Глава 382/Командир Мер
        Глава 382
        - Нет! Нет, только не сно... - Не успел досказать мужчина, поскольку его отбросила ударной волной.
        - Надоело! Осточертело! Какая это чёрт возьми попытка? Я вообще двигаюсь вперед? - Злился он, ударяя кулаком по стене.
        - Один шаг. Один чёртов шаг отделяет меня от этой силы. Ну почему я не могу научиться тебе? Будь проклята эта магия! - Кулаки его перешли на каменную плитку.
        - Ну почему это чёртово чёрчение не хочет мне даваться? Мне что, обязательно нужно заключить сделку с дьяволом? Ах да...
        - Ладно, ладно. Говорить с самим собой конечно весело, но с живыми лучше. Да, Зен Астель? - Сказал он, повернув голову в сторону бородатого парня.
        - Всё не стареешь? Как попытки? Увенчались успехом? - Спросил он, присаживаясь на стул.
        - Как будто ты не знаешь... всё тщетно. Честное слово, мне кажется, что это невозможно.
        - Ты же сам говорил, что нет ничего невозможного.
        - Я ошибался. Чёрт возьми, эта магия меня убивает.
        - И ради этого ты рушишь лабораторию?
        - Уж простите, ярость сложная штука.
        Разговаривая с Сицилом, Зен понимал причину его дурного настроения. Таким он был и оставался последние пару лет. Причиной тому невозможность освоения нового типа магии, коему он так стремился.
        - Иногда я жалею, что обладаю магией. По крайне мере, у меня не было бы такого разочарования.
        - Ваше Преосвященство, куда делся ваш запал? Неужели порох в пороховницах закончился?
        - Я же тебя просил, чтобы не называл меня по предыдущему титулу? Впрочем, да, закончился. Эта магия чертания просто сносит мне разум. Стоит мне только попытаться создать круг, что смог бы сжать магию и при этом держать над ней контроль, он тут же взрывается и отбрасывает меня в стену. Нет, я так не могу. Я уже кучу методов перепробовал.
        - И как давно ты собираешься бросать это дело?
        - Не знаю. Давно. Только твердолобый, блин...
        - Скорее настойчивый, - рассмеялся Зен.
        То, что пытался создать Сицил, на деле являлось древней магией черчения. Такая магия требовала гораздо больше времени на применение, имела увеличенный интервал, а также сложный контроль. Впрочем, из плюсов можно было назвать мощнейший всплеск энергии, следовавший за ним.
        - Неужели нет никаких записей об этой магии? - Спросил Зен, интересуясь проблемой друга.
        - Ни одной. По крайне мере на континенте людей. Ну или я вообще о ней не слышал. Быть может есть какие-то зацепки на других континентах, но от этого пользы мало.
        - Значит как обычно?
        - Как обычно...
        - Тогда продолжай работать.
        - Хорошо. Я не сдамся...
        На этом слове оба разошлись. Сицил продолжил экспериментировать с магией, в то время как Зен отправился продолжать исследования лунного камня.
        Это было неотъемлемой частью жизни учёного. В этом мире он перенёс множество знаний из своего мира, однако что-то кардинально новое с его стороны придумано не было. А ведь магия по своей натуре является эдаким клондайком возможностей.
        В последние несколько месяцев лунный камень сильно заинтересовал учёного. Уж больно часто обнаруживались в нём скрытые характеристики, что напрочь сбивали его с попытки понять принцип работы магии.
        В данный момент Зен работал над небольшим аккамулятором, принцип работы которого заключался на лунном камне. Возможно это было несколько дороговато, но учёным двигала надежда на успех. В случае победы, лунные камни могли стать подспорьем атомной и даже ядерной энергии.
        - Всё работааешь над технологией? - Спросила вошедшая в лабораторию девушка. Её появление не слишком удивило учёного, ибо он знал причину визита.
        - Да. А ты видимо хотела поговорить насчёт этих двух Империй. Не так ли, Кетрин? - Немного саркастично задал он вопрос, как бы усмехаясь над тем, что её могут заботить такие проблемы.
        - Твоя проницательность не может не радовать.
        - Ты преувеличиваешь. Впрочем, если говорить об этих двух, они не являются прямой угрозой. В конце концов, лишь Империи восьмого и девятого ранга могут причинить нам немного неудобств. Остальные же уготовано быть пешками в моих руках.
        - Кому как не тебе знать, что излишняя самоуверенность губительна. Твои действия в начале правления чуть было не погубили Вавилон. Нам крайне повезло, что никто не воспользовался теми слабостями. Вот только нельзя надеяться на госпожу удачу. От наших решений зависят жизни людей, и мне бы не хотелось рассплачиваться жизнями за неправильно принятое решение.
        Попав в этом мир, Зен редко ошибался. Больше всего проблем возникло в начале его пути, когда на него свалились бразды правления Вавилоном. Большинство решений были приняты спонтанно, под влиянием эмоций.
        Каждый новый шаг тщательно обдумывался. Анализировались все факторы, которые имели хоть какое-то влияние на последствия. Зен наполную мощность задействовал свой разум, так что Кетрин не слишком часто шла против его решений.
        - Я просто озвучиваю факты. Кому как не генералу знать силу своей армии? Вспомни, чего стоят только мои бомбы. Даже Виктор подтвердил, что прямое столкновение с снарядом способно погубить воина девятого ранга. Единственное, что сейчас вне моих сил - победа над божествами. Пока что... - Холодный тон и самоуверенный взгляд стали неотъемлемой частью нового Зена. Вот только теперь эта уверенность имела основание. Пройдя через множество испытаний, он достиг того уровня, когда даже его простое присутствие давило на окружение
        - Приятно слышать, что ты не растерял хватку. Ах да, чуть не забыла. Есть ещё одна причина моему визита. Есть новости. Тебя такое должно заинтересовать, - сказала она, кинув папку в руки Зену.
        С каждой секундой лицо императора становилось всё угрюмее и угрюмее. Отчёты, которые принесла Кетрин, Зену казались плохим предзнаименованием.
        - Деревянные и железные передвижные стены, продуманная система окопов, эти построения... Я еще могу поверить в то, что они сами придумали защиту от лучников, но тактика ведения боя с мушкетами просто невероятна для их уровня. Не может быть, чтобы они воссоздали её за такой короткий срок. Если только им не удалось заполучить мои книги по ведении стратегии...
        - Думаю, тут дело в несколько в другом. Все эти тактики применяет генерал армии Ипогрина, однако как ходит слух, все эти советы даёт ему некий полковник по имени Мер. Благодаря командиру он получил титул полковника, вот только ходит слух, что он раб. Ясное дело, что все лавры идут коммандиру.
        - Раб? Впервые слышу, чтобы кто-то подпустил раба вести армию за собой. Значит он правда невероятно талантлив. Разузнайка о нём пообольше. Я запомню его имя. Интересно. Если он правда раб, мне бы хотелось переманить его на свою сторону. И ещё, подготовьте письма для Алвеса и Глориса. Мне бы хотелось повидаться с ними. Война близко...
        Глава 383/Встреча трёх правителей
        Глава 383
        Письма дошли довольно быстро. Ещё бы, ведь с изобретением монорельса, подобные манипуляции перестали быть чем-то невозможным.
        Первым в Вавилон прибыл Глорисс, Император Рудии. По прибытию ему сразу же выделили дворец и челядь, намекнув, чтобы ему необходимо подождать ещё одного человека. Кого именно нужно было ждать, догадаться не составляло труда.
        Спустя ещё какое-то время, прибыл и Алвес, правитель Алгулы. Он не был посвящён в планы учёного, однако о многом догадывался. Например о том, что афера с мушкетами должно быть принадлежала именно ему, ибо других кандидатов на эту роль он не видел.
        Встреча императоров состоялась ровно в три часа дня, в главном конференц-зале. На ней не было генералов - в данный момент они не требовались. Вот только было ещё одно но - сам Зен Астель почему-то отсутствовал. Причина такого поведения была неясна, однако каждый строил свои предположения на этот счёт.
        В какой-то момент правителю Рудии надоело молчание, и не выдержав, он решил нарушить тишину.
        - Как поживаете, Господин Алвес? Спина не болит?
        - Вы посмотрите. Стоило один раз в жизни пожаловаться, так теперь мне придётся всю жизнь терпеть?
        - Естественно. Такой смачный хруст не каждый день доводится услышать. А как вас после генерал нёс на плечах... умора же.
        - Я не привиедлив на такие вещи. А что до костей - посмотрю я на вас, когда ваше бренное тело схватит радикулит, - ворчливым тоном, но дружелюбной улыбкой ответил он.
        Оба правителя вспоминали немного старую и некоторыми забытую историю. В тот день Императоры стояли друг напротив друга, и когда Алвес захотел пожать руку, спина его подвелав в самый ответственный момент. С тех пор правитель Алгулиса запомнился Глориссу как старый мешкок с костями.
        - И где носит молодого Императора? - Вновь похватился правитель Рудии.
        - Терпения, друг мой. Быть может, он готовит нас к серьёзному разговору.
        - И всё же я здесь слишком долго нахожусь. Я уже скучаю по дому.
        Услышав это, Алвес весело расхохотался.
        - А что если вы пошли бы на войну? Вы ведь знаете, что война может длиться и пять, и десять, и даже двадцать лет.
        - На войне не соскучишься. А здесь мне по ощущениям нечего делать.
        - Конечно. Лучше заполнять канцелярию и считать расходы, нежели сидеть себе на бархатном стуле да попивать малиновый чай. Кстати, надо будет Зену Астелю передать спасибо - хороший чай, наваристый - говорил он, касаясь губами стакана.
        - Никогда не понимал людей, способных пить холодный чай. Ну ей богу, знаешь что скажу? - Посмотрел он прямо в глаза собеседнику.
        - Коль уж начал, говори.
        - Придя сюда, я ожидал горячего окорочка и холодного пива, а тут... жопа!
        От услышанного Император Алгулы подавился чаем.
        - Господин Глорисс, вы смерти моей захотели? Не пристало такому должностному лицу говорить такие пакостные слова.
        - Это не пакость, а описание текущей ситуации.
        - Вы неисправимы.
        - А то! - Задорно ответил он.
        Несмотря на возраст, Император Рудии поведением порой напоминал маленького шалунишку. Это мог потвердить любой, кто был близко знаком с ним, ибо в нужные моменты он становился самой серьезностью.
        В этот же миг вошёл и сам организатор собрания - Зен Астель. Из юноши он превратился в мужчину, и это было отчётливо заметно. Как пример можно взять ауру, исходившую от него. От этого давления веяло не столько силой, сколько мудростью и холодным рассчётом.
        - Господин Зен? Рад снова увидеть вас. Вы отрастили бороду? - Говорил правитель Рудии.
        - А вы, Господин Глорисс, от слова совсем не изменились. В чём секрет вашей молодости? - В шутливой форме спросил учёный, как бы пытаясь развеять несколько нарпяженную обстановку.
        - Горный воздух. Уверяю, отличная штука. Вдыхаешь, и сразу жизнь бурлит внутри.
        - Помнится, у вас, Господин Глорисс, жизнь также бурлила за столом, - не удержался Алвес и подстрекнул бедного мужчину.
        - Да будет тебе. Ты же знаешь, что у меня слабый желудок, - спокойно ответил Император.
        - Слабый не слабый, а орёт как синий кит, - ещё громче рассмеялся он.
        Ситуация выглядела веселой, однако если бы все трое
        хотели развлечься, они выбрали бы другое место для уединения.
        - Господа, простите, что прерываю ваши потехи, но мне бы хотелось обсудить несколько тем. Начнём с далека.
        - Говорите, Господин Зен, - сказал правитель Алгулы.
        - Мы слушаем, - добавил Император Рудии.
        - Мне бы хотелось обсудить с вами некоторые законопроекты. Как ни посмотри, мы союзники. В моих же интересах, чтобы народ жил в достатке. Начнём с образования.
        - А что с ней не так? Мы открыли школы, кружки, факультеты. Мест правда пока что не так много, но тут нужно время. Сами понимаете, пока здания отсроим, пока персонал наймём, пока сами ученики придут... - Говорил Глорисс, удивляясь сказанному.
        - Это да, однако населения от слова вообще не желает учиться, аргументируя, что в этом мало смысла.
        - Кажется я улавливаю вашу мысль, Господин Зен, - начал Алвес. - Иными словами, вы пытаетесь сказать, что нам необходимо дать стимул гражданам учиться. Что же, могу сказать, что с этим у нас всё более менее неплохо. Главную проблему составляют дворяне.
        - Оно и понятно. Стадо баранов куда легче контролировать, нежели интеллектуальную группу людей, - ответил учёный.
        - Тогда что предлагаете делать? Пойти против дворянской власти? - Вопросил Император Рудии.
        - Боюсь что так. Иначе от подобной травли никак не избавиться. Мне понятно, что контролировать каждый уголок Империи сложно, однако думаю стоит начинать долгосрочный план, с перспективой обучения граждан для дальнейшего развития технологий. Нам понадобятся много специалистов, и поэтому я готов многое поставить на новое поколение.
        Оба императора поняли, что помимо сказанного, Зен скрывал ещё какие-то планы на этот счёт, но спросить об этом было невозможно.
        - Господин Зен, позвольте спросить - как вы хотите против дворян? Применить высшую меру наказания? - Вопросил Алвел.
        - Не только. Желательно, чтобы наши страны могли пытать дворян и аристократов.
        Глаза обоих полезли на лоб от услышанного.
        - Казнь мне ещё понятна, но пытки? Боюсь они подобного не одобрят, даже несмотря на то, что большая власть принадлежит именно нам, - говорил Император Рудии.
        - О, это несложно. Не вам мне учить скрывать законы. Внесем правку, вносящую такую вещь, как «Допрос с увеличенным периодом времени»
        - Простите, я что-то недоумеваю, - вновь удивился Глорисс.
        - Не обязательно пытать физически. Достаточно морить голодом. Ну или причинять побои такого рода, чтобы они не были видны на теле. После до дворян станут доноситься слухи - будьте уверены, у стен есть свои глаза и уши. Под страхом их будет легче держать под контролем.
        - ... Чёрт возьми, кажется это гениально! - Воскликнул Алгул.
        - Я пожалуй соглашусь, - добавил второй.
        То, что предложил Учёный, на самом деле применялось в Великобритании, в восемнадцатом веке нашей эры. Было лишь одно отличие - подобные методы применялись на простолюдинах, а среди пэров продолжало бытовать мнение, что такой вещи как пытки не существует в их стране.
        - Хорошо, раз решили с этим вопрос, перейдём к теме, касаемой Империи Ипогрин.
        Глава 384/Что будем делать?
        Глава 384
        - Сначала борьба с дворянами, теперь эти имперцы. Становится всё интересней, - умозаключил Глорисс.
        - А не рановато ли? Если верить их стратегическому продвижению, они идут прямо на Рудию. Как бы их принц, или верней сказать, министр обороны не пытался скрыть этот факт, ему не удастся ускользнуть от моих глаз. Да и вы товарищи смотрю всё прекрасно понимаете. Если я не ошибаюсь, у Зена Астеля уже готов потрясающий план, - говорил Алвел.
        На лицах обоих играло сложное выражение. Первый видел в войне возможность подзаработать, а также избавиться от большинства неблагоприятной для него знати. Война в конце концов является лучшим временем для подобных махинаций.
        Второй в свою очередь видел в войне возможность проявить себя перед Императором Вавилона. Если бы всё пошло как надо, Зен в конце концов мог вознаградить его Империю новыми технологиями, что не только повысили бы уровень быта населения, но и укрепили его авторитет.
        - Господа. У меня есть глобальный план по поднятию авторитета наших Империй. Сие действие можно назвать одним словом - пропаганда.
        - Пропаганда? Погодите, разве это слово не имеет другое значение? - Удивился Глорисс.
        - То, что мы собираемся сделать, можно смело называть пропагандой. Будьте покойны - об альянсе наших империй будут трубить из всех щелей. Мы станем для народа истинным божеством.
        - О... кажется я понимаю, к чему клонит Господин Зен. Если всё так, как я думаю, то почему бы и нет? - Добавил Алвел.
        Оба чувствовали предвкушение перед Зеном - этот человек сумел пробудить их скрытую алчность. Оставалось только направить эти эмоции в нужное русло.
        - Как вам известно, Империя третьего ранга Ипогрин не так давно делало стремительное наступление в сторону Рудии. С одной стороны может показаться, что тем самым они расширяли территории, но насколько мне известно, их целью является растение Конкорс.
        - Это из которого делают аналоги хлопка? - Поинтересовался правитель Рудии.
        - Именно так. Именно на этом растении и работают их версия мушкета. Иными словами, Конкорс служит им заменителем пороха. В отличие от оригинала, Конкорс обладает меньшей пробивной силой, а также им сложнее стрелять на дальние расстояния. Также есть ограничение в ресурсе.
        - Из чего следует, что затариться продуктом они решат именно у нас, - закончил Глорисс.
        - А поскольку сие растение является аналогом хлопка, они решат создать на него спрос. Конечно, хорошая маскировка, ибо модная одежда очень важный атрибут в дворянстве. Если таковую не иметь - засмеют. А что для аристократа репутация? Правильно, это всё. Впрочем, меня унесло немного не в те дебри, - добавил от себя Алгул.
        - Может не по делу, но верно подмечено. Мне бы хотелось, чтобы мы контролировали эту сферу рынка. Закупайтесь этим растением, но старайтесь не создать дефицит - в ином случае враг может заподозрить неладное. Тамошний принц не слишком умён, но истинная власть стоит на министре. Мне бы не хотелось, чтобы он прознал о плане раньше времени.
        - Хорошо. А что касаемо обороны? - Спросил Император Рудии.
        - Думаю вы сможете оказать врагу должный приём. Буду рассчитывать на вас. В свою очередь от Алгулы я ожидаю масштабную закупку этим материалом. Уверен, вы сможете неплохо нажиться на них.
        - А чем же займетесь вы, Господин Зен? - Вопросил Алвел.
        - Нужно ещё чуточку больше подпортить репутацию Ипогрина. На этот счёт у меня есть парочку идей, которые мне бы хотелось реализовать. На этом объявляю собрание закрытым. После мне придётся ещё раз созвать вас, но уже для обсуждения других проблем.
        На добром слове трое Императоров отправились по своим делам. Предстояло много работы, и в ближайшее время многим могло быть не до отдыха. Особенно у учёного, поскольку голову не покидала одна мысль.

«Мер... да, это должно быть он. Я на девяносто восемь процентов уверен, что это он. По другому и быть не может»
        Тем временем генерал Мюрат, командир армии Ипогрина, наконец закончил своё кровавое торжество. Он обожал моменты, когда двери открывались перед ним, давая полную волю насиловать прекрасных дам. Впрочем, на простолюдинок у него редко падал глаз - они были отвратны глазу. Иное дело аристократки - их красота словно бы была дарована природой.
        Солдаты Мюрея также не могли похвастаться этикетом - нагло поедая запасы провизии города, они не были столь привередливы в плане изнасилования. Под руку попадали даже старики и дети. Стоит ли говорить, что после такого у любого осталась бы психическая травма на всю жизнь.
        Впрочем, одно можно сказать уверенно - солдаты редко убивали граждан чужой империи. На это была воля генерала. Как он сам утверждал - от живого человека может быть гораздо больше пользы, чем от мёртвого.
        Конечно были и те, кто не одобрял всё творившиеся вокруг. Впрочем, таких были единицы, и один из них, кого можно было бы причислить к этой касте, был полковник по прозвищу Мер. Никто не знал, откуда генерал вытащил его на этот свет, однако факт того, что тот являлся прекрасным полководцем.
        Именно он научил генерала многим тактикам ведения мушкетного боя, чем и заслужил его уважение и свой нынешний титул. Мюрей уважал его, и даже позволял общаться на ты, вот только сам Мер не переносил того на дух. Если говорить о достоинствах Мюрея, то полковник мог без проблем заявить, что тот хороший генерал, но как человек... порою он хуже мусора.
        Также нельзя сказать, что полковнику приносило удовольствие времяпровождение в армии. Он прекрасно понимал, что шёл против ни в чём повинных граждан, однако оставался ли у него иной выход?
        В руках он держал дорогой ему мушкет - один хороший человек выгравировал на нём витязя в тигровой шкуре. Гравировка получилась воистину прекрасной, а потому оружие было так дорого полководцу.
        Он сидел возле костра и проверял его на надёжность. В плане неполной сборки и разборки оружия ему не было равных. В конце концов он всегда делал всё возможное, чтобы оружие не заклинило в самый неподходящий момент.

«Солдаты... нет, крысы. Грабят нищего брата, насилуют детей и матерей, издеваются над стариками и старухами. И я нахожусь в центре всех этих событий... эх, будь во мне немного больше воли... будь проклято оно всё! Если бы не эта метка, голова генерала висела бы на стене как трофей» - размышлял он возле костра, изредка кидая свой взгляд на пьяного Мюрея, что приставал к очередной плененной аристократишке.
        Глава 385/Главная проблема людей - их жадность
        Глава 385
        Прошло около двух недель с момента собрания трёх императоров. Алгула и Рудия начали применять свой долгий план по свержению дворян с их стульев. Или верней сказать, лишения большинства дарованных им привилегий. Именно на это и рассчитывали три правителя.
        То что происходило в их империях, было сравнимо с феодализмом. Несмотря на все нововведения, большинство стран по-прежнему оставались не слишком благополучными. Причиной тому служили две вещи, называемые коррупцией и бездействием властей. Иными словами, источником всех проблем были дворяне.
        Большинство аристократов были даже алчнее и высокомернее их правителей. Конечно это было проблемой всех стран, однако большинство Императоров либо не могло, либо не предпринимало попыток избавиться от этой опухали.
        Конечно, зачем им это, если деньги продолжали идти в их карман? Заче наживать себе врага, которому вполне по силе скинуть тебя с трона? В чём смысл?
        А народ? Не плевать ли? - Именно так думало большее число властителей империй. Добряков среди нх находилось единицы, и все они не задерживались на троне. Однако что будет, если убрать всю дворянскую власть?
        Анархия. Народ легко выйдет из-под контроля, и скорее всего посягнётся на Императорский трон. И тогда вновь потребуется кто-то, кто сможет держать народ в узде.
        Так получается ли, что это замкнутй круг? Не совсем.
        Главная проблема людей - их жадность. Многие этим грешат. Даже люди, верные своим идеалам, садясь на трон, поддаются корысти. Так нужно ли запрещать быть богаче простолюдин?
        Если разделить все богатства поровну между людьми - мы получим коммунизм и общество, не желающее работать. Конечно, зачем стараться, если в итоге ты получишь всё тоже, и разве что как бонус славу в народе.
        Тогда что же делать? Какое решение принять? На этот вопрос можно ответить по разному, но большинство приходит к одному мнению - силе. Имея за силу или кого-то, кто обладает это силой, можно спокойно давить на таких людей, не давая проявляться их грехам.
        Подобный подход похож на диктатуру, но как бы иронично это не звучало, он наиболее действенный среди всех методов. История это неоднократно доказала, что лишь законы и применяемые к ним наказания могли подавить истинную натуру людей, ту, от которой они бегут, пытаются скрыться.
        Пожалуй эту простую истину и смог вбить учёный двум другим Императорам. Однако будет опрометчиво сказать, что они лишились своей жадности и высокомерия. Тогда отчего-же у них было такое рвение подавить аристократию? Тут ответ прост - всем так знакомая корысть.
        Уничтожь дворян - получишь любовь народа. Увеличишь уровень жита - получишь больше налогов. Так получается, что больше не надо опасаться за свержения с престола?
        Да. Именно так. Отчего-же? Всё проще некуда. Зачем свергать правление, в котором всё итак хорошо? Впрочем, даже здесь есть подводные камни. И как бы иронично это не звучало, эта всё та же алчность, но теперь со стороны народа.
        Чему ведет такая причина? Всё даже ближе, чем можно думать. Им будет казаться мало того, что делает для них Император и его люди. Они будут просить всё больше, больше и больше. А когда правитель не сможет им этого дать, они поднимут бунт и посадят нового. А потом... потом будут жалобы, что предыдущий властитель был лучше, этот ничего не делает и прочие упрёки. Забудется то, что народ сам сверг своего кормильца и посадил тирана на его престол. Всё пойдёт под наклону и тогда случится последний шаг в стране - всё вернется на круги своя.
        Придут дворяне, поднимут налоги на якобы восстановление страны, ничего не сделают, но и не подумают уменьшить свою хватку. Их цепкие ручки ещё крепче будут держать за шкирку простой люд, ибо как иначе можно быть богатым и высокомерным?
        Таким образом всё пути ведут к одному - золотой середине. Дай народу мало - он обозлится на етбя. Дай слишком много - он откусит кормящую его руку. Дай немного - и он поблагодарит тебя, дав погладить по шерсти.
        Если говорить о системе правления учёного, то это было своего рода исключением. Для жителей Вавилона такой Император был сравним с божеством. Он внезапно явил свой лик и одарил их доселе невиданным комфортом. Но при этом сам учёный ничего не делал - он лишь привнёс знания в этот мир. Остальное было на самих под - именно они отстроили нынешний Вавилон. Учёный даже не старался отрицать этот факт.
        Таким образом народ считал, что божество буквально говорило с ними на равных. Оно порицало и карало всё злое и нечистое, взамен внося чуточку светлого и доброго, меняя образ мышления. В каком-то плане это было навязывание, но подобное мало кого волновало.
        Тем временем, принц Зальзар, а верней его советники, взялись за новоиспеченный план всерьёз.
        Текущий запас Конкорса пополнялся захватываемыми ими странами, однако существовала одна загвоздка - расход. Незадолго до войны они втайне скупили весь Конкорс небольшими партиями, дабы не вызывать много вопросов, однако текущих запасов могло не хватить.
        В этом была ошибка Империи - они слишком поторопились с объявлением войны. Да, была хорошая идея атаковать вражеские империи под предлогом возвращения своих территорий, однако страх того, что кто-то мог также воссоздать нечто подобное, привёл к текущим событиям.
        Укрепив границы, а также подавив восстания во множества местах, Ипогрин занялась внутренней политикой. Это было самое время перед тем, как объявить новым империям войну. Да, существовала вероятность, что за это время они создатут альянс, но данная проблема мало беспокоила чиновников.
        Навязывается вопрос - откуда такая уверенность в том, что Империи стали бы продавать Конкорс будущему врагу? Её не было. Все действия должны были пройти втайне и таким образом, чтобы это не выглядело как восполнение стратегического ресурса.
        Таким образом началось массовая иммиграция купцов в ближайшие страны, в том числе и Рудию. Если говорить о железнодорожных дорогах, что могли раскрыть тему технологичности этой страны, то все они были тщательно скрыты от посторонних глаз. Сам факт того, что кто-то мог разболтаться кому не надо - исключался. На то были применены свои меры.
        Однако к удивлению большинства торговцев, что пришли для массовой закупки в Рудию, их ожидал весьма интерсный сюрприз, или верней сказать, разочарование.
        Так, один из замаскированных людей Ипогрина, с мешком золотых в кармане, подошёл к магазину одежды. Он знал и понимал, что в этом месте находится много сырья, в том числе и чудо растения.
        Магазин был воистину большим, особенно если учесть тот факт, что за ним была швейная, где и шились все костюмы, предназначенные как для простого быта, так и для дворян.
        Завидев за прилавком седовласого торговца, скрытый купец подошёл к нему с делом.
        - Здравствуйте, отец.
        - И тебе не хворать, сынок. Ты с каким делом? По глазам вижу, оптом закупиться хочешь.
        - Верно подмечено. Мне бы Конкорса. Почём килограмм?
        Старик показал рукой число пять.
        - Серебряных? - Вопросил купец
        - Золотых! - Ответил торговец, чем вызвал шок на лице собеседника.
        Глава 386/Торговец
        Глава 386
        Купец ещё около полуминуты стоял с открытым ртом. Ещё бы, ведь не каждый день услышишь, когда продавец растения, который используют в качестве аналога или заменителя хлопка, заламывают цену в сто раз больше предыдущей.
        - Отец, ты должно быть шутишь. Откуда такие цены? Неужели обмануть решил? - Говорил купец, размахивая руками, тем самым выражая своё недовольство.
        - Сразу видно, неместный. Иначе бы знал, чего так дорого Конкорс начал стоить.
        - Так поведай, старче, коль нетрудно. Сам видишь, я человек новый в этих краях. Уж прости, коль обидел. Просто слышать цену, что в сотню раз превышает ожидаемое, это немного жестоко.
        - Вынужденно соглашусь с тобой. Вот только как бы больно правда не била по ушам, она останется правдой. Так и быть, расскажу. Своим разочарованием можешь быть благодарен маркизу Гантеру.
        - Что за маркиз то такой, о котором ни слухом ни лыком слышно во дворах? - Удивился он незнакомому имени.
        - Дык восходящая звезда Рудии. Он молод, строг, красив, и что самое главное, несёт моду!
        Услышанное заставило бедного мужчину немного побледнеть. Неужели нечто подобное должно было свалиться на его голову? Впрочем, было нечего бояться. Он дал прямую клятву, как и остальные торговцы, что ничего не расскажет о чудодейственных свойствах Конкорса.
        Принц и чиновники не побоялись посвятить их в свои тайны. Клятва просто не позволяла носителю говорить лишнее. Нечто подобное можно было назвать отличным инструментом правительства. Впрочем, в случае провала операции по закупу, на них могли сильно обозлиться.
        - Отец, что ты подразумеваешь под модой? Быть может, я что-то не понимаю? Объясни, будь добр.
        - Какие проблемы? Благо клиентов пока нет. Ещё бы, кто бы стал приходить за одеждой в такую рань? - Усмехнулся он.
        - Ладно, слушай и молви моим словам. Звучит как легенда, но спроси любого, хоть пьяного бастарда, он тебе скажет, что слова мои чистая правда. А всё началось с париков.
        "Париков? Этот старик сейчас на серьёзных щах будет втирать мне про парики? И как местом парики связаны с шёлком, за исключением денег?"
        - Вижу удивление в твоих глазах. Это хорошо. Значит можешь ещё что-то испытывать. Ладно, продолжим. Ты должно быть знаешь, насколько парики популярны среди знати.
        - Конечно. Многие носят парики и не меньше уделяют им внимания. Некоторые даже применяют всякого рода смеси, дабы от них не исходили зловония и прочее. Правда насколько мне известно, Императоры не носят парики и не наносят макияж - в конце концов они уважают природную красоту.
        - Это ты верно подметил. Олицетворение двух сторон как ни посмотри. Вот только наш добрый маркиз первым решил пойти против этого застоявшего устоя.
        "Что-то мне подсказывает, что этот старик вешает мне лапшу на уши. Впрочем, его слова не звучат как фальш. Странное это дело..."
        - В свои пятьдесят пять Маркиз Гантер стал резко терять волосы. Он и до этого не любил парики, и всё отнекивался - вот выпадут все волосы, тогда и начну думать о париках. И, как всегда, некстати, это самое время наковальней свалилось ему на голову. И что бы вы могли подумать, решил сделать этот аристократ?
        - Что же?
        - Он на глазах знати сжёг подаренный ими парик, посчитав сей поступок дерзостью с их стороны. Конечно это было дерзостью, ведь старик любил, и даже обожал свои волосы. Такая потеря была чем-то несоизмеримым для гордого дворянина.
        Старик говорил с таким интересом и азартом, словно бы сам был участником этих событий. Благодаря этому, даже сам купец стал понемногу сдавать позиции и проникаться рассказом.
        - Дальше только интереснее. Некоторые дворяне простили ему мимолётную вспышку ярости, а другие затаили обиду. С такой обидой они написали петицию и обратились к Императору. Уж не знаю, что они там такого понаписали, но через четыре дня маркизу приказали явиться к Его Величеству, причём в срочном порядке. Тут ещё стоит уточнить, что на дворе стоял вечер, а когда они прибыли во дворец, стояла ночь.
        - А что делал сам Маркиз?
        - А Маркиз тем временем дал на заказ шапку. Да, именно её, ибо не престало дворянину показываться перед народом с лысой головой. Сами понимаете, примета такая у знати - кто с лысым черепом ходит, у того пустые мысли в голове.
        - И эта самая шапка была сделана из Конкорса?
        Старик сделал некоторую паузу, дал круг по прилавку, постучал пальцами по столу, и только после продолжил.
        - Ты попал в самую точку. Попросил он аудиенции у Императора прямо в этой шапочке. Ей-богу, в этой шапочке я чуть было не спутал его с кардиналом. Как я его видел? А тут хочешь верь, а хочешь нет, но проезжал этот самый кортеж мимо нашего города. И останавливался Маркиз в гостинице напротив.
        - Верю, старче, верю. Ты продолжай, уж больно интересно.
        Купец настолько захватила история, что он даже забыл о истиной цели прибытия в эту страну, да и сам факт того, что Конкорс так резко вырос в цене.
        - А дальше просто умора. Император дал своё согласие. И представьте себе - весь выряженный, в красной шапочке и ей-богу, не знаю почему, но посохом вместо трости, он входит в зал к Императору и преклоняет колено. Надеюсь вы помните, что была ночь? Раз так, то должны знать, что Императоры любят использовать в своих залах в качестве горения не маслянные и магические лампы, а факелы.
        - И что же дальше?
        - Внезапно ясная ночь сменилось отвратной погодой, и сквозь открытые окна влетел ветер и потушил все факела. И тут наш Маркиз стал самым что ни на есть светилом.
        - Светилом?
        - Именно, сынок. Ты должно быть знаешь, что Конкорс имеет причуду светиться в полной темноте. Так и шапка его стала озарять весь зал слабым, но чёрт возьми светом. Это выглядело так смешно, что даже Император не выдержал и стал хохотать во всю глотку. Ситуация его так позабавила, что он приказал сшить одежду на заказ, выполненную именно из этого материала. Тут-то спохватились и все дворяне и аристократы.
        - Кажется теперь я понимаю, отчего такая политика цен.
        - Верно. Рудия большая страна, и в ней хватает богачей. Даже если этого растения здесь пруд пруди, до некоторой поры времени его избегали из-за сложности производства. Теперь же ему дали вторую жизнь, и будет грехом не воспользоваться ситуацией и разбогатеть на этом деле.
        - Как думаешь, скоро спадёт ажиотаж?
        - По правде сказать, не знаю. Дворяне ещё долго будут сидеть на этой теме. Я бы предположил, что около года или что-то того.
        - Не долговато ли?
        - Я бы сказал маловато. Сия новость только начала распространяться на страну, и как по мне, она только набирает обороты. Я наверное даже преуменьшил.
        "Дела... и что же мне делать?"
        Купец смирился с нынешним обстоятельством дел и теперь думал, как решить текущую проблему.
        Глава 387/Игра на время
        Глава 387
        - Ладно, верю на слово. Вот только увы, таких денег я с собой не прихватил. Как-нибудь в другой раз.
        - Нет проблем. Только золота захвати, да побольше.
        - Обязательно, - наигранно улыбнулся купец, выйдя за дверь.
        "Плохо. Скорее всего с остальными также. Придётся собираться на главной площади. Надеюсь там что-то да придумаем" - размышлял купец.
        И правда, прибыв на место, он застал своих знакомых. Напрямую ни один из них не контактировал, ибо это могло вызвать излишнее внимание - скрытыми сигналами они договорились уйти в заброшенное место. Таким оказался бывшая гостиница, а ныне представлявшая собой чахлый дом.
        Всего в комнате было четыре человека, включая самого купца. Конечно в город прибыло куда большее число торговцев, однако не все спешили показаться на свет.
        - У вас также? - Спросил купец, будучи обеспокоенным текущей ситуацией.
        - Как видишь, дорогой Анфим. Иначе был бы смысл нам собираться всем вместе? - Ответил ему тучноватый мужчина, с седыми бровями и немного старческим лицом.
        - Проблематичная ситуация. Боюсь, как бы принц не был недоволен, - говорил тощий молодой мужчина, от которого веяло простотой и наивностью.
        - Да чёрт с ним, принцем. Лучше бы надеялись, как бы министр обороны не схватил нас за ширмочку, - ответила четвертая, единственная девушка среди квартета.
        - Не схватит, голубушка. У него может полномочий как у полноценного Императора, да только боюсь может он сам отхватить от торговой федерации. Перво-наперво, творящийся здесь беспредел никак не связан с нами. Впрочем, даже если бы мы как-то были замешаны в деле, ему бы ничего не удалось доказать, - высказал свою точку зрения полноватый мужчина.
        - А если бы ему захотелось взять нас силой? - Вновь вопросила девушка.
        - Ох, ты сегодня как не своя. Ну взял бы он нас в плен. А дальше мне было бы интересно посмотреть, когда он внезапно обнаружил бы, что большая часть его запасов пропала.
        - Кир дело говорит. Большая часть используемого Конкорса принадлежит торговой федерации, или если говорить очевидное, министру экономики, - говорил Анфим.
        - Да, эти двое не ладят между собой, - добавил тощий парень.
        - Что правда то правда, приятель. Эти двое давно дерутся за власть. Кажется, сколько я их помню, столько времени длится эта междоусобица. Следственно, если появится возможность насолить одному, второй обязательно ею воспользуется, - продолжил мысль Кир.
        - И всё же, что нам теперь делать? Покинуть город ни с чем или послать гонца?
        - Ну зачем же, дорогой Анфим. Возьмём в почтовом отделении магического зверя, запряжем его и я поеду на аудиенцию с великодушным герцогом. Про найм охраны можно не беспокоиться - в прошлом, я как ни посмотри, был авантюристом. Уж засаду мне учуять за десять миль не составит труда. А если нет, то посмотрим, чья голова окажется висеть на коле, - схватившись за живот, расхохотался он.
        - Взрослый человек, а ведет как ребенок, - закончила девушка, положив ладонь на лоб.
        В тот же день Кир нанял в аренду за двадцать золотых магического скакуна и галопом поскакал в свою империю. По пути он не натыкался на опасности - мародёры понимали, что человек, способный держаться в седле на такой скорости, явно не может быть простым человеком.
        Спустя пару дней пути, Кир попросил аудиенции лично у принца Замраила. Тот, конечно, не мог отказать во встрече с гонцом, принёсшим важный донос. Впрочем, его беспокоили смутные сомнения - если купец пришёл один, да ещё и в такую рань, то значит план пошёл на перекос.
        Преклонив колено, пухлый мужчина посмотрел сначала на принца, а затем на рядом стоящих министров и чиновников. Среди них были двое, кого он знал в лицо - Министр обороны и министр экономики. Министр обороны стоял справа от принца, в свою очередь слева находился министр экономики. Для незнающего человека подобная картина не вызвала бы реакции, однако для Кира нечто подобное напоминало противостояние двух сил.
        - Говори, - властно приказал принц. В свою очередь, пухляш поведал всю историю.
        - Итак, ты говоришь, что всё сказанное тобой правда? - Спросил герцог, давя на Кира взглядом.
        - Никак нет, Ваше Величество, если вы о подлинности этой истории. Если же вы имеете в виду цены - да ударит по мне молния, коль я солгал хоть одним словом.
        - Хмх. Плохо. Нынешних запасов Конкорса не хватит на наш долгосрочный план. Придётся перевести войска на марш-бросок в Рудию.
        Слова эти были произнесены легкомысленно, но по сути стали началом на пути захвата большой страны. Что до купцов, как и предположил Кир, всё обошлось. Наказания не последовало, да и сам принц поверил в "сказку" про маркиза.
        Почему принц был таким легкомысленным? По сути, тут играла его молодость, а также люди, находившиеся возле его рук. Можно сказать, они намеренно препятствовали принцу получить необходимые навыки хорошего правителя, дабы самим повелевать им.
        Эта война должна была решить, какой из министров получит в награду власть над всем. С одной стороны министр обороны, обладающий внушительной армией стрелков и простых пехотинцев. Напротив - министр экономики, через чьи руки проходит каждый золотой.
        Министр обороны уважал силу своего противника - с одной стороны, если бы он перекрыл финансирование армии, воины могли бы обозлиться и восстать против страны, но в свою очередь генерал успокоил бы их новыми победами, вот только была одна загвоздка. Помимо этого, почти все поставки Конкорса приходились на тело министра экономики. Перекрой он канал, армия лишилась бы своего единственного преимущества. Вот тогда могло случиться неминуемое - восстание оккупированных империй.
        Как бы иронично это не звучало, ни простолюдины, ни сам принц даже не подозревали о конфликте двух сторон. Сражение, что длилось уже не один десяток лет. И теперь, глядя на лица двоих, Кир чувствовал что их симфония приближается к заключительному аккорду.
        Мысли обоих на текущих момент были схожи друг с другом. Можно даже сказать, идентичны. Это было вполне себе обычное явление, ибо двоих во дворе смело называли хитрыми лисицами.
        "Маркиз значит... хорошая отмазка, дабы не продавать нам товар. Конечно, можно вырастить и свой, но на это нужно много времени. Если они знают о возможности Конкорса, то вероятней всего в армии есть предатель, который нашёл способ обойти клятву. Или быть может, это был какой-то учёный? Впрочем, не столь важно. Важно то, что в таком случае в их руках может быть модель мушкета. Нельзя сказать наверняка, сколько времени уйдёт на понятие и разработку такой же модели, однако медлить нельзя. Узнает один - узнают все. Нужно идти в атаку и бить по запасам. Больше нет смысла скрывать его свойства, раз они уже известны. Теперь это игра на время"
        Глава 388/Надежда на сотрудничество
        Глава 388
        После того как ценность Конкорста стало явью времени у Ипогрина оставалось мало. Им нужно начать активные военные действия против Вавилона, иначе их главная военная сила потеряет всякий смысл. А ведь завоеванные империи будут стоять в тишине и ждать пока сила Ипогрина восстановиться. Именно поэтому министр обороны, как и министр экономики решили временно перестать вражду.
        Продолжив борьбу, они рисковали потерять влияние, активы и завоеванные земли. Лучше на некоторый промежуток времени убавить свои интересы и действовать ради общего блага.
        - Так вы хотите объявить Рудии войну? В принципе я согласен, однако до этого придётся разобраться с Бактрией и Скифией. Они прямо на нашем пути к Рудии, так что, либо захватываем, либо просим права прохода. По моему мнению будет лучше выбрать второй вариант. Сейчас нам не хватает времени а те королевства явно не смогут нам отказать. Как только мы сможем стабилизировать запасы Конкорса, то можно будет думать про последующие завоевания.
        - У вас одни завоевания на уме. А как же экономика? Я хоть и предложил объявить войну, но это необходимая мера для сохранения преимущества. Хватит бесцельно захватывать страны иначе мы рискуем ослабить экономику.
        - Настоящие мужчины не знают страха. Я хочу увеличить владения Ипогрина настолько, насколько это возможно! При всём моем уважении к вам, министру экономики не стоит вмешиваться в военные действия. - Хоть эти двое и объединились для выхода из кризисной ситуации, но мелкие стычки были обычным делом.
        - Посмотрим как твои солдаты будут воевать с пустыми животами или без достойной амуниции. Не забывай, именно мы обеспечиваем вас всем необходимым для ведения военных действий.
        Пока двое министров пытались разобраться кто же из них круче, принц Зальзар думал о дальнейших действиях. Он тоже предпочитал попросить у Бакатрии и Скифии право прохода чем завоевать их, ведь Конкорс имел наивысший приоритет сейчас.
        - Подготовьте гонцов и приостановите все военные действия на некоторое время. Нельзя тратить наши запасы пока не будут улажены поставки Конкорса. Вся военная мощь империи стоит именно на этом цветке. Вы меня поняли? - Приказ принца был логичен. Он отправил гонцов в Бактрию и Скифию, а также на время приостановил сражения на передовых линиях фронта. Этим Зальзар очень сильно уменьшил трату Конкорса. Министры конечно же согласились, ведь оба понимали что решение было правильным.
        Гонцы обычно использовали магических скакунов которые передвигались очень быстро, а для общения на очень большие расстояния приходилось использовать рунические передатчики. Однако они требовали для подзарядки либо кристалов манны, либо лунных камней, так что страны обычно предпочитали использовать гонцов.
        Предложение, которое подготовил Ипогрин было очень заманчивым. Во-первых, они предлагали Бактрие и Скифие вассалитет, а во вторых, в случае согласия принц Зальзар обещал передать им большую часть земель Рудии. А ведь эти страны уже давно хотели получить кусок соседской империи.
        Министр экономики Ипогрина, Скот Уолтер, был одним из тех людей который получая преимущество не выпускал его из рук. Родившись в семье обанкротившегося купца, он смог вернуть своему дому величие и стать одним из влиятельнейших людей целой империи. Да что уж там, его конгломерат контролировал огромную территорию вне Ипогрина. Доходы получаемые Скотом превосходили доходы многих стран. Ему просто нравилось быть министром экономики и в будущем он даже планировал встать во главе целого государства.
        В отличие от своего коллеги, министр обороны Отто Гебельс родился в семье генералов. Его отец и дед были заслуженными полководцами страны, так что подвиги Отто в этом деле не должны были никого удивить. Однако ребёнку дома Гебельсов всё же удалось превзойти своих предков и встать на совсем другой уровень. Так же как и у Скота, у Отто был огромный талант предсказывать бедующие события.
        Обладая этими двумя монстрами и еще невероятно сильной технологией Ипогрин смог за два года превратиться в настоящего монстра воплоти.
        - Гонец из Ипогрина? Важные новости? - Как только король Бактрии узнал что к нему прибыл гость из соседского государство, его лицо побледнело. Последние слухи про эту страну были очень плохими. Армия Ипогрина, как саранча, уничтожала всё на своем пути.
        - Да ваше величество. Гонец попросил о встречи с вами и сказал что у него есть очень хорошее предложение. Он не настаивал о встрече просто, передал что вы наверняка заинтересуетесь его словами.
        - Хммм... Ладно. У меня, итак, нет выбора. Оскорбить Ипогрин сейчас не вариант, они могут уничтожить нас в мгновение ока. Лучше послушать их предложение и найти самый лучший выход из ситуации. - Король Бактрии не был глупцом. Он просидел на троне больше тридцати лет и мог оценить картину по достоинству.
        - Как прикажите ваше величество. Впустите посла Ипогрина в тронный зал!
        Стражники тут же отворили железные двери и дали гонцу предстать перед королем.
        - Приветствую вас о великий и мудрый король Игрис Бактрийский. Я слуга Зальзара, Ресус Дел Конья прибыл к вам с посланием от своего господина. - Поклонившись, Ресус показал свое уважение монарху и стал ожидать разрешения на прочтения письма.
        - Что понадобилось наследному принцу Ипогрина от этого скромного государя? Я разрешаю тебе говорить. - Хоть Бактрия находилась намного ниже по статусу чем Ипогрин, но император остается императором. Гонец не имеет права говорить без его одобрения.
        - Тогда с вашего позволения я начну. Принц Зальзар хочет предложить вам вассалитет. Ипогрин обязуется взять Бактрию под свое крыло, но вместе с этим вы сохраните свою автономию и власть. Вам лишь придётся признать себя вассалом нашей страны. Но это не всё. Если вы согласитесь, то в знак благодарности империя подарит вам часть территорий Рудии. И да, наша страна намерена прибрать Рудию к рукам. В этом главная цель этого предложения. Бактрия позволит нашим войскам пройти и окажет помощь на войне. - Как только гонец закончил свою речь, в тронном зале нависла тишина. Никто, включая короля, не знал каким образом им реагировать на данное предложение. Аристократы не смели говорить вместо монарха, а сам король Игрис с серьёзным лицом смотрел на Ресуса.
        - Мы получим территории Рудии? Что ты хочешь этим сказать? - Они думают что я так легко дам свое согласие? Просто передача территорий? Вассалитет звучит очень заманчиво, однако раз уж они предложили такой вариант, то значит у них есть какие-то веские причины для этого.
        - Ваше величество, я всего лишь передал слова господина. Этому жалкому слуге не веданы все подробности, однако мне сказали доложить вам, что Ипогрин не потерпит отказа. Скифия уже дала свое согласие, так что принц Зальзар надеется на сотрудничество.
        Глава 389/Избавиться от конкурента
        Глава 389
        Пусть тон гонца был приемлем, но по факту он угрожал. Стоя лицом перед троном, перед королём, посланник чувствовал себя высокомерней правителя. Будь воля короля, голова гонца империи сейчас украшала бы его стену. Однако будучи опытным правителем, король Бактрии опустил дерзость молодому человеку, и беря в расчет ситуацию, продолжил допрос.
        - Иными словами ты говоришь, что Скифия бесцеремонно приняла вассалитет и пустила войска в свою страну?
        Текущая ситуация несколько нервировала короля. Он осознавал, что Рудия не потерпит неповиновения с его стороны. Другими словами, всё бы окончилось крахом страны.
        - Ваше Величество, я не имею нужды врать. Будьте уверены, мне дорога голова на плечах. Более того, наше государство рассчитывает лишь на сотрудничество с вашей стороны. Будьте покойны, вассалитет не слишком заденет ваши полномочия правителя. Возможно будет опрометчиво говорить это вам, Ваше Величество, но всё же, вы вынуждены признаться, что такой исход является наилучшим из всех возможных.
        Несмотря на вежливость, король чувствовал в ней наигранность. Впрочем, сам собеседник не слишком старался её скрыть.
        Помолчав некоторое время, он соизволил дать ответ.
        - Мне требуется чуть больше времени на обдумывание. Быть может вы гонец, а по моим годам так ещё юнец, но должны понимать, что нечто подобное не может быть решено в сию минуту.
        В это же время в голове правителя крутились сразу несколько мыслей. Он пытался не поддаться панике, однако от осознания происходящего, ему поневоле стало дурно. Оно и понятно, ведь единственный выход из ситуации был один - становление рабом Ипогрина.
        - Конечно. Только позвольте попросить вас не слишком задерживать мою персону. Как насчёт дать ответ к завтрашнему утру?
        - Хорошо. Мои слуги сопроводят вас в ваши покои. Пожалуйста, - сказал он, после чего похлопал в ладоши.
        Несколько слуг подошли к гонцу, и одарив того поклоном, пригласили пойти за ними.
        Тем временем, пока король принимал важное решение для своей страны, министр экономики, или лучше сказать, Скот Уолтер, человек большого склада ума, в чьих руках лежали кровавые алмазы.
        Справа от него стоял его ассистент, Господин Кольберт. Будучи одного возраста, эти два человека будто бы были созданы друг для друга. Вместе их можно было бы назвать консистенцией жадности и скупости. Впрочем, эти же грехи можно было назвать главными качествами, благодаря которым оба обладали несметными богатствами.
        - И выделить графу Бозону двести тысяч золотом и триста тысяч серебром за предоставленные услуги. Вроде всё, - сказал он, закончив работать пером и мельком посмотрев на рядом стоящего товарища.
        - Почти. Вы кое-что забыли, Господин Уолтер.
        - Что же я мог забыть, мой дорогой Кольберт? Ах, да да да... - спохватился он, опустив голову под стол и вынув оттуда ещё две стопки бумаг.
        - Кольберт, мой хороший, подойди сюда.
        - Я здесь, мой господин.
        - Подойди ближе.
        Пусть нехотя, но ассистент поднёс свою голову к плечу министра экономики.
        - Ты видишь эти бумаги?
        - Да.
        - Знаешь что в них? - С наигранной интригой задал он вопрос.
        - Да, мой господин.
        - Как думаешь, на скольких дворян и генералов я накопал компромат? - С усмешкой спросил он.
        - Поскольку вы не очень горели желанием посвящать меня в свои дела, смею предположить, что более половины дворянской власти и офицеров.
        - Мало берешь, мой дорогой Кольберт. Планку выше!
        - Шестьдесят?
        - Семьдесят!
        - Вы превзошли самого себя, - не удержался он от лести.
        - Ещё бы, мой дорогой Кольбет. Ты только глянь - перед тобой лежат тридцать лет непосильного труда. Эх, видел бы меня мой учитель, должно быть умер от зависти, - рассмеялся он.
        - Впрочем, это недалеко от истины. В конце концов он был убит вашими руками.
        На его лице мелькнула коварная улыбка.
        - А ты как хотел, мой хороший Кольберт. Что может быть лучше того, когда ученик превосходит учителя?
        - Впрочем, не думаю, что он был доволен полученным результатом. Это следует из его последних проклятий, в том числе пожелание быть сожжённым на костре.
        - Ох, Кольбет, разве ты не знаешь,
        что это старческое? Просто бедного схватил маразм, да и только, - вновь не удержался он от смеха.
        - Конечно знаю. Мы ведь оба были его учениками.
        Безусловно, оба были "два сапога пара." Их учителем был предыдущий министр экономики, что также вёл далеко не самый честолюбивый образ жизни. Пиршества, насилие над молодыми девушками и коррупционные махинации - вот далеко не полный список грехов этого человека.
        Складывается вопрос - а зачем такому человеку было брать себе учеников? Всё просто - чувство приближения смерти. Он понимал, что у него нет наследников. Нет того, кому можно было бы оставить своё наследие. И тогда ему довелось наткнуться на двух юнцов, что вели далеко не самый благоприятный образ жизни на улице.
        Приютив их к себе, он начал учить их всему, чему знал сам. В конце обоих ждал экзамен - наградой должно было стать кресло министра. Учитель рассчитывал, что один ученик убьёт другого, но в итоге всё обернулось довольно плачевно - выплыли все грешки министра, а за ними последовал эшафот.
        Много воды утекло с тех пор, а заложенные им основы продолжали кружиться в головах обоих. На самом деле, даже несмотря на то, что оба не могли оторвать взгляд от денег, они желали одного - новых свершений.
        Новые свершения - это победа. Не столь важно, какими методами она была получена - куда важнее, над кем и чем она была одержана.
        Покуда у врага хватает сил соперничать с дуэтом, он будет вызывать у них бурный интерес. И ведь правда, это же так весело, когда есть кто-то, кто сможет что-то противопоставить твоим способностям. А если противник сильнее тебя в разы, то и победа будет в стократ слаще и насыщенней.
        Кто же был главный противником? Принц Зальзар? Генерал армии Отто Гельбелс? Нет! Для обоих главным противником была жизнь. Играя в карты со смертью, в обоих просыпался азарт. И смерть была главной ставкой в этой игре.
        - Ну так что, мой дорогой Кольберт. Когда думаешь стоит приводить наш план в действие? Мне уже не терпится посмотреть на развернувшийся спектакль.
        - Уже скоро, Мой Господин. Я бы порекомендовал слегка повременить и дать Отто захватить для нас плантации. Тогда, когда у нас будет главный подконтрольный нами ресурс, можно будет смело манипулировать принцем. Он и слова не сможет сказать, когда мы разрушим репутацию генерала и сделаем его самым презираемым человеком в обществе.
        - А что насчёт полковника? Мер, если не ошибаюсь. Думаешь стоит переманит его на нашу сторону?
        - Это будет просто, если удастся удалить генерала с поля игры. Он будет хорошей заменой.
        - Прекрасно. Тогда ждём. Ждём чуда, - сказал он, улыбнувшись во весь рот.
        Глава 390/Запах войны
        Глава 390
        На следующий день Король Бактрии принял вынужденное решение по принятию вассалитета, тем самым открывая Ипонгрину все пути наступления. Единственной необходимостью оставалась переброска войск, что, конечно, было нелёгким делом.
        Из миллиона около двухсот тысяч солдат остались на захваченных территориях. Отто Гельбельс прекрасно понимал, что на захваченных территориях народ может поднять бунт, а потому такие меры предосторожности были просто необходимы.
        Мюрей в скором темпе стал собирать войска на границе Бактрии и Рудии. Тут уже стоит отметить, что те города, через которые проходила армия, в большинстве своём оставались не в лучшем состоянии. Тут уже ничего не попишешь - какой генерал, такая армия. А Мюрей был тем ещё разгильдяем.
        Полковнику Меру, как советнику и заместителю генерала, был выдан полк, состоящий из тысячи элитных стрелков. Эти люди проявили наибольший талант в стрельбе, однако до настоящих профессионалов им было ещё далеко. Но не этим был опечален горе командир...
        Ему было больно наблюдать за творящимся варварством. Все эти люди были ему отвратительней свиней. Он хотел отвернуть взгляд, но не мог. Каждый крик, каждая мольба о помощи - всё это опечатывалось в его сердце. Наблюдая за всем этим, он сам того не замечая падал во тьму. Всё больше жизнь стала казаться ему жалким существованием...
        Случались моменты, когда он мог оказать помощь. Мог, но не стал. Он видел, как обычный солдат ударил девушку за то, что та потребовала деньги за свои услуги. Он мог без проблем вырубить бойца, но он не стал...
        Почему? Ответ очевиден. Он не видел в этом смысла. Конечно, можно было бы помочь девушке, но каков шанс, что на место этого солдата не пришёл другой? Нет, он не считал себя героем. Лишь пешкой в руках вышестоящего генерала.
        Ему не раз предлагались разного рода льготы. Он мог пировать как король, но довольствовался горбушкой хлеба. Он мог пить хорошее вино, но хлебал брагу из фляги. Несмотря на рабство, он мог получить собственных рабынь для плотских утех, но даже тогда он снова пошёл в отказ. Единственное, на что он дал согласие - это на личный полк солдат.
        Складывается вопрос - а почему такое трепетное отношение к рабу? Всё просто. Мюрей, да и сам министр обороны уважали его ум. Они не принадлежали к тому типу людей, которые обращают внимание на статус человека. Единственное, что их может заинтересовать - польза, которую может принести этот человек.
        - Мер, поднимай свою задницу и иди сюда. Нужна твоя помощь с построением плана, - крикнул ему издалека Мюрей. В ответ он молча повиновался.
        Может показаться, что генерал обратился к нему в грубой форме, однако на деле в его словах не было ничего зазорного. Мюрей всего-то не был брезглив на такие слова. Впрочем, как бы там ни было, полковнику он по-прежнему был отвратителен. Как бы сильно не льстил ему генерал, он прекрасно знал его похотливую натуру.
        - Мой господин, позвольте поинтересоваться, какого рода план вас интересует?
        - Только не притворяйся, будто не знаешь. Да будет тебе, я же пошутил. Ну зачем смотреть на меня такими глазами, я ведь и обидеться могу, - рассмеялся генерал, после чего продолжил.
        - Как видишь, наши войска составляют триста пятьдесят тысяч стрелков и шестьсот пятьдесят тысяч простых пехотинцев. Также имеет небольшое число магов, в районе около тысячи человек, однако от даже в обычном бою пользы было бы как от кота молока.
        - Желаете максимально снизить потери? Понимаю, гористая местность далеко не самое лучшее место для стрельбы.
        - Нет, с этим проблем возникнуть не должно. Мне нужно как можно быстрее захватить вот эти семь точек.
        Лишь генерал произнёс последние слова, он вынул саблю из ножен и стал тыкать её наконечником по карте на столе.
        - Получается, вы хотите разделить армию на несколько частей и оккупировать эти территории? Увы, боюсь это будет плохим ходом.
        - Увы, но согласен. Главная проблема заключается не столько в рельефе, сколько в опытности офицеров. К тому же, Рудия принципиально знает о нашем оружии, и таким образом скорее всего подготовит контрмеры. Если раньше мы могли пользоваться элементом неожиданности, боюсь тут это не сработает.
        - В таком случае было бы неплохо послать разведчиков.
        - Уже. Жду вестей, но не думаю, что они меня обрадуют. Чёрт возьми, вроде бы империя первого ранга, а столько проблем. Да и попробуй эту ораву держать в узде. Им бы крови да ещё больше крови...
        Мюрей даже не подозревал, какая ирония крылась в его словах. Он наговаривал на своих солдат, однако сам того не замечал, что был в разы хуже них. Впрочем, если он считал поведение бойцов свинством, то своё он оправдывал дворянской прихотью. Два слова, один смысл.
        - Господин Мюрей, тогда зачем вы позвали меня? Я что-то не понимаю, в чём могу помочь. Вы, можно сказать, сами отвечаете на свои вопросы.
        - Вечно ты торопишь события. Война - это искусство. Искусство, это рисунок, а его художник - генерал. Так какая самая большая ошибка художника?
        - Я полагаю, спешка?
        - Мыслишь в правильном русле. Правда главное чтобы сам художник не состарился раньше времени, - вновь рассмеялся он.
        - Эх, генерал Мюрей. Многих людей я повидал, но ваши мысли порою мне неясны. Вы прям сплошная загадка.
        - Сочту за комплимент. Однако мы так и не решили вопрос. Удручающе. Хорошо. Вот как поступим...
        Приказом Мюреая оказался полномасштабный натиск. Рудийские города эвакуировались, однако скорость передвижения у армии была быстрее чем у беженцев. Рано или поздно они доберутся до них и тогда начнётся настоящая мясорубка. Мер конечно же понимал этого, но против приказа генерала идти не смел.
        Армия Ипогрина начала полномасштабное наступление. С каждым днём они пробирались вглубь владений Рудии всё дальше и дальше. Казалось ничто не может их остановить. Солдаты уже праздновали победу и ждали того момента, когда они уже смогут ворваться. То что эти звери там натворят может испугать даже самых смелых людей.
        Население было в панике. Они слышали легенды про сильную армию Ипогрина, которая смогла покорить несколько могучих империй. А про зверское поведение армии захватчиков они слышали еще больше.
        - Мама, мама, почему все так напряжены? Что-то происходит? - В одном из городов крепостей Рудии, в которую и перевели часть беженцев, маленькая девочка гуляла вместе с матерью. Малышке было всего пять лет, но даже она заметила напряжённую атмосферу в городе.
        - Милая не переживай. Тебе просто кажется... - Ответила мать своему чаду, но в реальности она думала совсем о другом. - Начинается война...
        Глава 391/Впереди засада
        Глава 391
        Войска Ипонгрина тем временем продолжали стремительное наступление. Большинство городов-крепостей сдавалось без какого-либо боя. Впрочем, на то были свои причины. Всё же в данном случае, попадание в рабство было лучше смерти.
        Впрочем, несмотря на серию побед, на лице генерала читалась тревога. Он словно бы был чем-то обеспокоен. Вот только свои мысли он не желал раскрывать каждому встречному, отдавая предпочтение хранить всё внутри.
        Большинство захваченных рабов отправлялось в Ипонгрин, на тяжелые работы. Оставшаяся же часть служила заменой дешевой силы.
        Если говорить о провианте, то всего хватало вдоволь. Во-первых, ресурсы легко пополнялись в захваченных городах, что, правда, вызывало мор среди простого быта. Во-вторых же, повозки были вдоволь набиты сухим пайком, однако на вкус они были далеко не очень.
        Так, разбив лагерь на каком-то пустыре, Мюрей кинул взгляд на своего раба. Он всегда казался ему каким-то странным, особенным. И дело было даже не в уме. Что-то привлекало его. Быть может, это что-то или нечто было близким для него?
        - Слушай, Мер, скажи ты мне вот что, - начал он, доев свою похлёбку.
        - Слушаю, Мой Господин, - ответил он, не отрывая взгляда от своего мушкета. На этот раз он разглядывал другую сторону, на которой была выгравирована история.... история одного солдата.
        - Как ты видишь войну? Что для тебя война?
        - Реки крови. Убийства. Насилие. Выгода. Потери... - с небольшими промежутками ответил он.
        - Ты забыл кое-что. Или, быть может, не чувствуешь это.
        Мер не стал отвечать на этот вопрос. В свою очередь, Мюрей сделал важный вид и продолжил.
        - Хорошо, я отвечу за тебя. Это удовлетворение собственных потребностей. Утоление жажды и мора. Да, это заложено в нашей природе. Мы можем выигрывать сотню, а то и тысячу битв, но войны будут продолжаться. Война это конфликт. А конфликт - он везде. Прямо сейчас ты можешь наблюдать, как два солдата что-то не поделили между собой. Вон там спорят, чья очередь оплодотворять рабыню. И таких примеров тысячи.
        - А что если человек желает мир во всём мире? Что тогда?
        - Тогда он идиот. Желать мир во всём мире равносильно идти против здравого смысла. Это как лишить себя возможности быть самим собой. Быть замкнутым, идти вопреки своим чувствам. Это низменный поступок.
        - И потому вы берете от жизни всё?
        - Умничка! Я не знаю, что со мною будет сегодня или завтра. Быть может, я стану императором. Или умру? Что тогда? Жалеть, что я прожил монашескую жизнь? Да ни за что! Покуда моё тело дышит, я буду брать от жизни всё.
        - И что сподвигнуло вас на такой шаг?
        - Как бы банально не звучало, но я однажды чуть не умер. Меня пытался убить предатель. У него это даже почти получилось. Конечно, быть погребенным в собственном замке далеко не лучшая перспектива. В тот день я чудом был спасён. Что же, спасибо ему за урок ценною в жизнь, - закончил он, после чего начал хохотать.
        Мер давно привык к поведению своего хозяина. Он был ему противен. Вот только вопреки всему, раб видел в нём самого живого и искреннего человека. Он никогда не скрывал своих намерений, да и действовал тот так, как ему самому того хотелось. Было в этом что-то ужасное и одновременно прекрасное.
        - Тогда позвольте и мне озвучить мнение на этот счёт.
        - Говори. Я не против услышать возражения в свой адрес.
        - Нет, тут возражений нет и быть не может, ведь для каждого из нас здесь кроется своя правда. Я не верю в загробную жизнь, но мне бы не хотелось отправлять кого-то на покой. Неважно, букашка ты или разумное существо. Война научила меня ценить вещи. Война это урок. Урок ценою в жизнь...
        Оба посмотрели друг другу в глаза. Сложно описать, что оба почувствовали в этот момент. Если в споре рождается истина, здесь родилось понимание. Быть может их мнения несколько отличались друг от друга, однако в глазах чувствовалось взаимное уважение.
        - Жизнь сложная штука. Однажды ты поймёшь, а быть может уже и понял. Что до меня - я не боюсь смерти. У меня нет семьи, нет преемников. Всё эти вещи покидают тебя, как только приходит твоя кончина. Есть ли смысл связывать самого себя узами, которые впоследствии будут сжимать тебе глотку? Нет, я в этом вижу мало хорошего.
        - И что же значит это хорошее?
        - Вот сейчас закончу я с тобой говорить, потом пойду к себе в палатку. Налью вина, ублажу себя несколькими красавицами и лягу спать. Проснусь, и возле меня всё также будут лежать красавицы, а в руках лежать власть.
        - Разве это чем-то отличается от существования?
        - Человек существует, когда у него нет цели. У меня же цель взять от жизни всё, чем я и занимаюсь. Знаешь что? Когда вся эта война закончится, я отпущу тебя. Плевать, что будут говорить принц или какие-то там министры.
        - С чего бы такая доброта?
        - Хороший ты человек. Многих я повидал на своём веку, однако ты особенный. Мне нравятся твои рассуждения. Ты не стесняешься говорить при мне многое, что другой бы не стал говорить. И тут даже не важно, раб ты или вольный человек. Слова, исходящие от сердца, самое ценное, что можно получить в этой жизни. Впрочем, всё это попахивает философией. Быть может поговорим ещё на эту тему, но сейчас мне бы хотелось насладиться кампанией прекрасных барышней. Тебе бы тоже это не помешало.
        - Вы же знаете ответ...
        - Увы, но знаю, и по-честному говоря, он мне не приходится по душе. Однако это твой выбор.
        Положив миску на землю, он встал и направился в сторону Мера. Подровнявшись с ним плечом к плечу, он лишь сказал несколько слов, после чего ушёл в палату.
        - Постарайся не погибнуть в предстоящем сражении.
        На этом оба попрощались друг с другом, оставшись наедине с собственными мыслями. Каждый вынес что-то новое для себя из разговора. Вот только смысл слов, сказанных генералом перед уходом, не сразу дошёл до него.
        Армия Ипонгрина продолжила своё наступление. Даже несмотря на количество солдат, двигались они довольно бодро. Вот только немногим позже обнаружился один очень неприятный сюрприз - большинство территории Рудии представляло собой пустыри. Иными словами, солдатам было некуда деть свой пар, за исключением захваченных в других городах рабынь.
        Стоит ли говорить, сколько радости было на лицах солдат, когда те добрались до первых плантаций. Для них это было сродни найденном оазису, однако лишь одна фраза генерала вызвала на их лицах разочарование и недоумение.
        - Стоять. Впереди засада.
        Глава 392/У них есть сюрприз
        Глава 392
        - Тоже заметил? - Обратился Мер.
        - Если бы я не был так уверен, что они знают об истинной цели захвата страны, тогда быть может и попался на уловку. К тому же ты видел тех, кто был в крепостях.
        - Да. Воины третьего сорта. Только мне не понятно одно - зачем командиру было отдавать такой приказ? Неужели они даже не приложили усилий, чтобы обмануть нас?
        - Твоя правда. Такой план мог бы сработать, если бы армию вёл наш принц идиот. Уж ему точно в голову не взбрело бы, что за этими холмистыми территориями может скрываться не один полк.
        Если говорить о ландшафте, то это были гористые территории, за которыми пролегал город-крепость Бангалор. Воистину, территории эти простирались на многие километры вперед, а потому скрыть солдат в этой местности не было бы большой проблемой. Даже будучи подготовленным к атаке, такая тактика могла причинить много неприятностей армии врага.
        Первой наперво, что сделал Мюрей в данной ситуации - отправил несколько отрядов разведки обследовать территорию. К его удивлению, даже несмотря на несколько дней тщательных поисков, ни одной засады так и не было найдено. Это заставляло насторожиться, но в то же время действовать. Будь воля генерала, он бы повременил, а лучше и вовсе отменил атаку, но и тут играли сдерживающие факторы.
        Первый фактор - армия. Большинство рядовых смутно представляло себе ситуацию, а потому их желание поскорей ринуться в бой была понятна. Они считали, что с мушкетами они практически непобедимы, да и ко всему прочему, можно было получить немало наград. Вторым же фактором был приказ сверху - завоевать Рудию. В такой ситуации оставалось лишь кусать локти.
        - Что думаешь? Поведение врага меня всё больше напрягает. Говоря по правде, даже устрашает. Я не могу предугадать их ходы, и даже больше - мне не видна их логика.
        - Мой Господин, думаю вы всё-таки правы. Враг не настолько глуп, каким хочет показаться. Смею предположить, у них есть для нас сюрприз.
        - Мушкеты?
        - Они самые.
        - Плохо... даже очень. Времени на разведку было мало, и нам даже толком неизвестно число врага, скрывающегося в крепости. Впрочем, если судить по ширине стен, они могут вместить около пяти тысяч солдат. Более плотное сплочение может вызвать дюжину проблем, главная из которых - дым.
        - А что насчёт интервала?
        - Не уверен, есть ли у них опыт ведения боя с мушкетами, но допустим что имеется. Тогда выстрелы будут следовать в промежутке двадцати секунд, учитывая смену.
        - Тогда предлагаю первыми послать простую пехоту. Ясное дело, что они не будут гореть желанием в тот же миг показать свои козыри. Однако будет ли у них другой шанс? В теории, из пяти тысяч выстрелов, в цель попадёт дай боже тысяча. Мы просто-напросто можем задавить противника числом.
        - Могут быть большие потери. Впрочем, иного варианта я не вижу. Даже на помощь магов можно не рассчитывать - с их характером, они каждый за себя. Вот что значит отсутствие дисциплины.
        Действительно, несмотря на то, что маги принадлежали армии Императора, на деле они были весьма горделивыми существами, ставящими себя выше всех. Если бы у них была возможность не идти на войну, они с удовольствием ею воспользовались бы.
        - Тогда как поступим?
        - Увы, я попросту не вижу других вариантов, кроме как прибегнуть к твоему методу. Да начнётся бой, - Громко заявил он, объявляя об атаке. Атаке, в успехе которой даже он сам не был уверен.
        Первым делом Мюрей разделил первую волну на шесть равных групп. Они были максимально разгружены, неся на себе лишь ножны, меч, круглый кожаный щит и осадную лестницу. Им была дана цель открыть ворота любой ценой, однако главной целью было заставить врага показать свою силу. Что до потерь, их было не слишком жалко - эта часть армии состояла из преступников и прочих каст таких же людей. А дабы было исключить неповиновение с их стороны, был отдан приказ стрелять на убой по отступникам.
        Увидев приближающегося врага, затрубили рога войны, и вся армия пришла в боевую подготовку. Как и предположил Мюрей, на стенах были пять тысяч стрелков, однако их мушкеты несколько отличались от огнестрела Ипонгрина.
        Эта, на первый взгляд мелкая деталь не ускользнула от зоркого глаза генерала, однако он не стал уделять ей много внимания, ибо дальше развернулась картина похуже.
        Стрелки скинули карабины и открыли огонь по солдатам. Вместо ожидаемого интервала в двадцать секунд, выстрелы доносились каждые пять секунд, и при этом четыре из пяти пуль находили себе цель. Воистину, от первой волны солдат остались лишь кровавы ошмётки.
        Нашлись и те, кто после первого же залпа развернулись назад, в надежде найти спасение в своей армии. Увы, их ждала участь даже хуже этой - быть убитыми своими "товарищами"
        Мюрей начал понимать, что не может позволить проиграть себе эту битву. Рудия уже является прямым врагом Ипонгрина, а если ещё упустить возможность восполнить запас Конкорса, у них не будет ни шанса на победу. Про отступление на данный момент не могло идти и речи - враг мог послать солдат на добивание войск.
        Ему было необходимо в кратчайшие сроки придумать план, который помог бы ему взять этот город. Единственным преимуществом здесь играл ландшафт - под ним можно было бы прятаться от пуль.
        Мер также одобрил эту идею. Как показала практика - оружие врага имеет куда большую дальность, а также убойную мощь. Даже самые тяжёлые доспехи вряд ли были бы другом в этой ситуации, а потому от них было принято отказаться во имя сохранения мобильности.
        В итоге оба командира пришли к выводу, что необходимо открыть ворота и впустить внутрь солдат. Увы, втихую это конечно вряд ли бы удалось сделать, однако использовать ночь для снижения точности врага было неплохой идеей.
        Впрочем, генералу н давала покоя одна мысль - отсутствие ловушек. Любой другой командир понаставил бы волчьих ям и множество других капканов. Так почему их не было? Отсутствие времени, или может чей-то тщательно спланированный план? Этого нельзя было сказать наверняка.
        Зато кое-что нельзя было упустить из виду - появившийся азарт в глазах генерала. Если в начале он испытывал страх перед врагом, теперь же он вознамерился одержать над ним победу. Он не играл в качестве пешки какого-то министра, это была его игра.
        Он был благодарен судьбе за такой подарок. Теперь, всё, чего он желал - если не победить, то сыграть хорошую партию. Партию в игре на выживание.
        Глава 393/Моральный дух
        Глава 393
        Нынешнее положение не слишком радовало генерала. Главным образом на это влиял моральный дух солдат. Лишь прогремели выстрелы, как он в сию же секунду наклоном покатился вниз. Увы, поднять его в такой момент было почти невыполнимой задачей. В конце концов, это именно они захватчики, а не наоборот.
        Положив руку на подбородок, он вновь обратился к Меру.
        - Есть мысли?
        - Говоря по правде, не очень много. Однако что любопытно - их ружья не бьют дальше двух ста метров.
        - Тем не менее, это немногим больше, чем наши мушкеты. А в нашем положении каждый метр на счету. Тогда придётся использовать местность для своих выгод.
        - Благоразумней будет использовать ночь. Так будет проще скрыть наше перемещение.
        - Если бы мы могли только обойти эти скалы и напасть с разных сторон. Уж больно удобно расположилась крепость. Ладно, выступаем в полночь.
        Солдатам не очень хотелось идти в бой, ибо превосходство было на стороне врага. Да и последние бои в конце концов заставили их обмякнуть. Именно эти две причины заставили генерала стать диктатором своей армии. Не будет преувеличением сказать, что Мюрей каждого держал в страхе пред собой. Его дух, аура, говорили об одном - он собирается принять бой.
        Крепость располагалась таким образом, что по её бокам простирались крутые скалы. Даже самые опытные альпинисты вряд ли бы смогли покорить эту высоту. Таким образом, Имперцам Рудии нужно было беспокоиться только об одной стороне стены.
        С наступлением ночи, Мюрей разделил войско на несколько частей - в первом ряду должны были передвигаться обычная пехота. В заднем стрелки обязывались прикрыть огнём своих товарищей. Холмистые местности же должны были использоваться как укрытия.
        Ночью был отдан приказ выдвигаться. Солдаты подготовили осадные лестницы, а мушкетчики вновь перепроверили оружия. Генерал и полковники заняли удобную позиции, чтобы беспрепятственно контролировать военные действия.
        За каждым холмом пряталось по меньшей мере полтысячи солдат. Построение же было сделано таким образом, чтобы в момент начала стрельбы резко добраться до стены и уничтожить стрелков наверху. Если им удастся вступить в ближний бой, то они получат превосходство над стрелками с их штык-ножами.
        Впрочем, как бы не старались воины скрыть своё местоположение, топот восьми сотен тысяч солдат невозможно было не услышать или даже почувствовать. Однако видимость для точной стрельбы была заметно снижена.
        Протрубил рог, и войска Ипонгрина двинулись в атаку. Они шли неровным строем, чтобы лишний раз заставить врага вести прицельный огонь.
        Говоря об огне, стоит упомянуть, что на стенах крепости горели факелы. Если бы здесь был философ, он должно быть сказал, что Армия Ипонгрина подобно мотылькам идут на свет.
        В какой-то миг войско даже воодушевилось, однако внезапно грянул гром. По крайне мере так им показалось перед тем, как под их ногами оказался трёхсот пяти миллиметровый снаряд гаубицы Виккерса.
        Один за другим, артиллерия начала накрывать всю десяти километровую зону. Ни холмы, ни приказ Генерала отступать не мог спасти жизни этих несчастных людей.
        Те, кто выжил после первой волны взрывов, накрыл страх. Их ноги забыли как двигаться, а лицо побледнело как у мертвецов.
        Отовсюду исходил столь омерзительный запах гари, а то, что осталось от их бывших товарищей, теперь пластом лежало на земле.
        Раненым повезло меньше всего. В отличие от выживших или мёртвых, их накрыло море агонии. Конечно, неприятно смотреть, твоя рука или нога валяется в десятках метрах от тебя.
        В такой ситуации лишь единицы могли сохранять своё хладнокровие. Одним из таких личностей был сам генерал. Из его уст лишь слетело словосочетание "кара божья" перед тем, как рядом с ним и его рабом прилетел снаряд. Взрыв, а за ней ударная волна, что отбросила обоих на несколько десятков метров в сторону.
        Взрывы продолжали греметь ещё какое-то время, покуда местность не была сровнена с землей. Армия, состоявшая из восьми ста тысяч человек, была практически уничтожена. Это было разгромное поражение.
        В самых задних рядах лежало два человека. У первого отсутствовали правая рука и нога, и ему оставалось недолго жить. Второй же остался почти цел и невредим.
        - Но... почему? - Спросил он, повернув голову в сторону генерала.
        Несмотря на агонию, Мюрей даже не корчился от боли. Более того, в нём нашлись силы говорить.
        - Мер... мне бы хот, - не успел он закончить, поскольку начал кашлять кровью.
        - Тьфу! - Продолжил он хриплым голосом.
        - Я прожил хорошую жизнь, и пожалуй... - кашель вновь напал на него, не давая закончить мысль. Его вид был ужасен, но он не думал останавливаться.
        - Сожалею об одном. Ладно... Мер, послушай старика. - К горлу вновь подступила кровь, но он не стал останавливаться.
        - Живи. Живи так, как считаешь нужным. Это будет моим прощальным подарком тебе. Прощай, человек, который мог быть мне другом, которого я не заслуживаю, - закончил он свою мысль, расхохотавшись громким смехом, после чего его глаза навеки остекленели. Смерть пришла за ним и вцепилась в его душу своими цепкими лапами.
        Мер в свою очередь испытывал смешанные чувства. Он даже не мог произнести ни слова. Человек, которого он презирал больше всего на свете, спас ему жизнь и даже сказала такое перед смертью.
        Увы, к нему только сейчас пришло осмысление того, что на этом человеке была надета маска, кою он ошибочно посчитал лицом. Теперь он смотрел на тело генерала другими глазами.
        Это был одинокий человек. Он отгородился от всех, и ему не хватало близкого человека. Человека, которому можно было раскрыть свои чувства. Было больно осознавать, что он, Мер, был для Мюрея кем-то ближе друга.
        Мюрей был большим грешником. Он заслуживал презрения, однако даже так, в нём было немного доброго.
        В этот же миг он вспомнил слова, сказанные генералом перед атакой.
        - Постарайся не погибнуть в предстоящем сражении...
        Теперь это не выглядело как сухое предложение. Теперь в них чувствовало тепло. Так значило ли это, что Мюрей ценил жизнь Мера даже больше своей?
        Ещё раз посмотрев на генерала, в сердце мера словно бы что-то щёлкнуло. Как будто кто-то активировал скрытый механизм.
        На тело покойника упала горькая слеза. Проявленное добродушие всё же говорило о нём, как о человеке, что выбрал неправильный путь. Быть может, при иных обстоятельствах они могли стать хорошими друзьями...
        Его взгляд упал на крепость. Ворота были открыты настежь, и гора солдат вышла для того, чтобы взять всех выживших в плен.
        Ещё раз посмотрев взглянув на Мюрея, он медленным шагом побрёл навстречу к своей судьбе...
        Глава 394/Тебя пошлют в Вавилон
        Глава 394
        - Идиоты! Какие идиоты не поняли приказ взять генерала и его подчинённого в плен? Идиоты! На гауптвахту всех отправлю! На нарах спать будете! - Ходя из стороны в сторону, кричал командир артиллерийского корпуса на своих подчинённых.
        Помимо этого титула, он имел ещё два - статус графа Танкервиля, а также хозяина этого города-крепости. Сам же он выглядел как старичок лет шестидесяти-семидесяти, с гусарскими усами и выпирающим пузом. Его образ дополняла сабля, которой он без стеснения и зазрения совести махал на глазах солдат.
        Толком было неизвестно, но кто-то может по случайности, а наверное специально нанёс удар артиллерией туда, где стоял генерал. Командир предполагал, что здесь таилась личная обида, однако толку от этого было мало.
        - Вы, идиоты, хоть понимаете, в какой заднице находится наш корпус? К чёрту погоны, нас отправят на виселицу, если только выяснится, что генерал умер по вашей халатности! Чёрт, и что мне теперь делать?
        В этот миг донёсся голос рядового со стены.
        - Мой командир, солдаты наткнулись на выжившего полковника. Возможно это наш клиент.
        - Вот молодец. Хоть кто-то хорошие вести принёс, в отличие от вас, оборванцев. Сынок, продолжай в том же духе, и я тебе лычки сержанта дам.
        - Буду благодарен, мой командир. Разрешите вернуться на пост.
        - Разрешаю. И доложи лейтенанту, чтобы привёл полковника ко мне в кабинет. У нас с ним предстоит серьёзный разговор. И да, окажите гостю первую помощь, если тот в ней нуждается.
        - Есть! Отклоняюсь выполнить приказ!
        Перекинув карабин на другое плечо, солдат в спешке побежал в противоположную сторону.
        - Молитесь, чтобы это был он, и тогда вместо голов полетят ваши погоны. Всё, разойтись. И да, майор Гордей, прикажите солдатам расчистить территорию. Не хватало ещё, чтобы к нам в город ещё одна чума нагрянула.
        Мужчина средних лет сделал шаг вперед, отдал честь и отправился выполнять приказ. В свою очередь граф Танкервиль вернулся в командный центр, чтобы послать гонца сообщить об успешности задания.
        Где-то через час раздался стук в дверь, а за ним и генеральское "войдите." Внутри помещения, помимо командира, присутствовало ещё двое человек - первый лейтенант, девушка лет тридцати-тридцати пяти, с короткими чёрными волосами и прекрасными зелеными глазами.
        Несмотря на её пол, в армии никто не смел распускать на неё руки - все знали, что она единственная дочь графа, и уж в ней он точно души не чаял.
        Вторым же был сравнительно молодой мужчин, а в оборванных одежде офицера Инпогрина. Его лицо было хмурым, а во взгляде читался опыт. Складывало ощущение, что этот человек прошёл не через одну войну, и видел не одну тысячу смертей.
        Возраст несколько смущал генерала - уж больно был он суров для такого молодого возраста. Он привык видеть вспыльчивых непосед, но не хладнокровных воинов, давящих своей аурой.
        Опыт приходит со временем - так он всегда говорил. Смотря же на этого человека, может показаться, что мудрость свалилась наковальней ему на голову. Это лицо, этот взгляд - он казался таким родным. В нём чувствовалась усталость.
        Усталость приходит к нам с возрастом, ближе к старчеству. Здесь же был особый случай - этому человеку осточертела жизнь. И тут в графе проснулась сочувствие к парню.
        - Отец, я доставила этого человека, как ты просил.
        - Молодца, доченька. Не в формальном тоне, как я люблю.
        Девушка конечно закатала глаза, но ничего не сказала насчёт поведения своего отца. Она уже давно привыкла, что он так обращается к ней перед посторонними. Однако вражескому полковнику казалось было плевать на это. Его мысли были занят чем-то другим.
        - Мне уйти?
        - Будь добра. Мне бы хотелось наедине поговорить с нашим гостем.
        - Только не пей! У тебя, итак, больная печень.
        - Да не буду я.
        - Ну конечно. А потом ввалишься домой в дубень пьяным, а мне переживать!
        - Доченька, ну не при чужих же.
        В ответ девушка положила руку на руку и подняла бровь, как бы угрожая расправой.
        - Понял. Ни грамма!
        - Вот и славно, - сказала она, покинув комнату.
        Как только цокот берцовых сапог перестал слышаться, полковник сразу же опустил голову об стол, достал оттуда два стакана и коньяк.
        - Пьёшь?
        Пленник просто кивнул, так не промолвив ни слова.
        Разлив алкоголь по стаканам, он предложил один сидящему напротив человеку. Тот не отказался, и без лишних слов, даже не поморщившись, оба выпили до дна.
        - Лучше?
        - Да. Спасибо за заботу.
        - Может мы видимся впервые, но я могу с уверенностью сказать, что ты раб Мюрея. Я прав?
        - Бывший раб...
        Услышав новость, граф по новому разлил коньяк по стаканам и снова выпил до дна.
        - И как ты сейчас? Чувствуешь свободу?
        - Да какая тут свобода... и вы, и я, все мы заложники своих чувств.
        - Хорошо сказано. Выпьем.
        - Да что же вы как не в себя. Так и помереть недолго.
        - А я по твоему что пытаюсь сделать? - Грустно улыбнулся он.
        Чем-то это улыбка напомнила ему его генерала. Быть может, все командиры похожи друг на друга?
        - А как тебе моя дочурка?
        - Боевая.
        - Откуда такие мысли?
        - У вас какой-то солдат кинул взгляд ей на грудь. Она в свою очередь берцами наступила ему на ногу. Ну что сказать - ору было...
        - Так вот что это были за вопли. Я то думал, что солдаты решили барана порезать в честь победы.
        В разговоре настала немая пауза. Оба изучали характеры друг друга, и сейчас начался период так называемого "осмысления."
        - А почему вы так со мной общаетесь? Мы же вроде как враги.
        - Ну, во-первых, видно по тебе, что ты воевал не по своей воле. Ну и, во-вторых, - у меня наконец нашёлся нормальный собутыльник.
        - А свои солдаты? Уверен, ни один офицер не отказал себе в чести выпить с генералом.
        - Да здесь они дуболомы. Честное слово, ни одной умной головы. Я окружён идиотами, клянусь! - Энергично говорил он, не забывая размахивать руками для пущего эффекта.
        - Приятно слышать. Только позвольте задать вопрос.
        - Спрашивай. Я что, изверг что ли, затыкать тебе рот?
        - Тогда, с вашего позволения - а что скажет огнедышащий дракон?
        - Покричит немного, а там успокоится.
        - Не жалеете вы себя. Внуков не дождётесь.
        - Да с её характером, она девственницей умрёт, - расхохотался он, словно бы вспомнил смешной случай из жизни. Вот только Мер знал, что граф и правда желает понянчить внуков.
        - Эх... ладно, ближе к телу, как говорится. Ты здесь побудешь ещё какое-то время, а после тебя пошлют в Вавилон. Один человек уж очень больно хочет тебя видеть.
        Глава 395/Поездка
        Глава 395
        На полковника стали нападать воспоминания о былом. Они были неприятны, горьки на вкус. Наверное поэтому он так редко вспоминал о них.
        - Что-то ты бледный. Может тебе ещё налить?
        - Не откажусь.
        Приняв ещё на грудь, его лицо приобрело немного красок. Но то вряд ли было можно списать на действие алкоголя. Тут крылось что-то другое...
        - У меня кстати для тебя сюрприз.
        - Я заинтригован. Неужели плюшевый мишка?
        - Ха, шутник. Нет. Ты поедешь на чуде инженерной мысли.
        - На ковре?
        От такого заявления даже сам граф невольно поперхнулся, давясь смехом.
        - Ух, ну ты выдал. Ковёр... нет, это даже лучше ковра. Поезд называется, - сказал он, подняв указательный палец.
        - На слонике что ли?
        Граф уже не мог держать себя в руках и давился под столом.
        - Малец, молю, хватит. Убьёшь старого.
        - Ну так вы молчите, а я предполагаю.
        - И то верно. Если не вдаваться в подробности, это что-то вроде железного коня, только как карета, только больше и быстрее.
        Пусть услышанное больше казалось на бред наркомана, но Мер сделал вид, что понял.
        - И где это "птица-небылица," что в мгновение ока обещает доставить меня в столицу? Неужели скрываете от зоркого людского глаза?
        - Да здесь она. Правда не в городе, а в пятнадцати километрах от него. Там у нас рудники и благородные металлы.
        - Поставки ведете?
        - Торгуем. Мы им золото, они нам технологии.
        - А ничего, что вы мне рассказываете?
        - Смысл скрывать? Как только твоя нога вступит в столицу, ты всё сам прекрасно увидишь.
        - Звучит так, будто будущее наступило сегодня.
        - Главное задом в него не упереться, - вновь рассмеялся командир, после чего продолжил.
        - Ладно, пора заканчивать наш разговор. Мне приказано тебя доставить в кратчайшие сроки. Поезд скоро отбывает, так что сейчас тебя встретит моя доченька и будет сопровождать всю дорогу. Уж кому кому, а ей я больше всего доверяю.
        В ответ полковник приподнял правую бровь.
        - Внуков никак захотелось?
        Граф расплылся в улыбке и поскорей передал пленника солдатам. Те в свою очередь проводили его к лейтенанту, а уж она дала приказ запрячь коней. На логичный вопрос про возможность побега для пленника, лейтенант ответила в сухой манере - попытаешься сбежать, получишь пулю в спину. А что такое пуля, додумывай сам.
        Бывший полковник отнёсся к такому заявлению крайне безразлично. Эта фраза прозвучала скорее как констатация фактов, нежели угроза. Впрочем, у него него, итак, не было причин бежать.
        Конечно, разве есть смысл в побеге, если практически некуда бежать, и когда на хвосте будет гнаться целая армия?
        Оседлав лошадей, они галопом двинули в путь. По правую сторону были гора, по левую великий лес.
        Это была одна из немногих гор, в которой лежали хоть какие-то залежи металла. Поэтому для Рудии эта территория обладала важный стратегическим пунктом, и именно поэтому здесь был возведен город-крепость.
        Слева же располагался великий лес Тоз. Его границы простирались на многие километры вперед, а кроны деревьев могли достигать до пятидесяти метров в высоту. Правда обилие зверей раньше несколько мешало поставкам ценного металла. Приходилось нанимать группы авантюристов для сопровождения груза.
        Теперь же всё изменилось. Меру пришлось лично лицезреть противоядие. Это была погрузочная станция, на которой стояла "железная колесница." Дым уже бил из трубы, а гудок машиниста говорил о том, что они готовы к отбытию.
        Мер, дочь графа и ещё около десятка солдат расположились в самом переднем вагоне, в так называемой "комнате отдыха." На деле это место представляло собой несколько коек, пару столов и вид на окно. Остальные же вагоны являлись грузовыми и не были пригодны для обитания.
        Пленник настоятельно попросил себе койку возле окна. После долгих уговоров, место ему уступили, пусть и не с большой охотой. Всё-таки не каждый день приходилось ездить на поезде, а потому любое увиденное новшество казалось чем-то особенным, словно бы посланным с неба.
        Больше всего страдал машинист и механик. Солдаты без остановки задавали им вопросы на тему работы механизмов. Те в свою очередь вынужденно отвечали им. Что касаемо лейтенанта, она не убирала взгляда с пленника. Ей не был интересен поезд - куда больше был интересен сам пленник. Она не могла заметить в его взгляде что-то особенное. Какая-то отличительная черта, деталь, которая ускальзывала от неё.
        Увы, какой бы таинственной не казалась эта делать, она являлась обычной задумчивостью. Погруженный в свои мысли, он часто терял контакт с внешним миром. Время останавливалось, море утихало - он оставался наедине с собой. На деле же это выглядело так, словно бы он вглядывался куда-то вдаль, в тщетных попытках найти истину там, где её быть не может.
        На третий день поездки даже вдумчивого полковника одолела скука. Конечно, местные пейзажи, мелькавшие в окне, сначала радовали глаз, однако со временем жутко приелись. Одна и та же зелень больше не могла доставлять ему удовольствия, а поэтому он решил немного скрасить поездку. Вот только поднявшись на ноги, он услышал вопрос от лейтенанта.
        - Куда? Ты же был уже в сортире. Если голоден, будь добр потерпеть - обед через час.
        - Я в бар, - как ни в чём бывало ответил он, потянувшись рукой к полке с алкоголем.
        - Тебе кто-то давал право пить?
        - Мне бы горло промочить, а то пустыня глотку гложет.
        - Потерпишь, не маленький.
        - Не потерплю, - ответил он, открывая крышку бутылки. Вот только неожиданный выстрел из пистолета прервал его трапезу, вылив всё содержимое на пол.
        - Такое хорошее вино испортила. А ведь люди старались, виноград выжимали, бродить его заставляли.
        - Зря старались.
        В глазах солдат виделось сочувствие к пленнику. Конечно, любой ценитель алкоголя не мог пройти мимо развернувшегося спектакля. Здесь было всё - завязка, драма, действие и трагическая кульминация.
        Действия лейтенанта нисколько не озлобили бывшего полковника. В какой-то мере он её понимал - военная этика, а также личная неприязнь к алкоголю. Однако её поведение он не мог назвать правильным, ибо чувствовал, что тут больше играли эмоции, нежели холодный разум.
        Мер даже в какой-то момент захотел засмеяться, но что-то заставило его перемениться в лице. Время словно бы остановилось, звук колёс пропал, чтобы дать услышать одно единственное слово - взрывай!
        Рванув вперед, он на ходу схватил обескураженного лейтенанта за талию правой рукой, а левой распахнул дверцу поезда. Секундная заминка, а за ней прыжок. Прыжок в бездну...
        Не прошло и нескольких секунд, как на мосту ущелья раздался взрыв. Часть моста была уничтожена, и машинисту пришлось срочно дать по тормозам. Вот только из-за позднего торможения, передняя часть вагонов начала свисать вниз, в то время как остальные оставались сзади. Стоит ли говорить, какую роль здесь сыграла физика и что было с теми солдатами, кто остался внутри.
        Внезапно также раздался цокот копыт, а за ним противный скрежет металла. Какой-то из подрывников силой снял крепление, заставив передние вагоны также упасть в разлом.
        - Ай Фаберо, ай молодец. Сработал твой план, - говорил один из подрывников, подкидывая в руках динамит с запалом.
        - А ты ещё сомневался в моих расчётах. И что теперь. Теперь мы богаты. Осталось только это дело загрузить на лошадей.
        - Босс, есть проблема, - внезапно заговорил третий подрывник. - Там ещё каких-то два человека из поезда выпрыгнули.
        - Так в чём проблема? Разве ущелье не поглотило их?
        - Ну они сначала прокатились по наклонной, а затем только упали.
        - И? Господи, Армандо, клянусь, у тебя мозги из глины сделаны.
        - Но босс...
        - Хватит. Иди грузи вагоны.
        - Да босс...
        ...................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................
        Пожалуйста, кому нравится книга не поленитесь и поставьте лайк. Это меня очень сильно радует :3 Спасибо огромное заранее. Также прошу написать те вещи, которые вас интересуют. Я всегда хочу общаться с аудиторией, так что жду ваших комментариев. Вопросы и адекватная критика только порадуют меня :3
        ...................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................................
        Глава 396/Вот добыча
        Глава 396
        В великом лесу, или верней сказать, на выступе скалы лежало два человека. Первым был мужчина, и его внешний вид оставлял желать лучшего. Помимо того, что всё тело было изуродовано кровью и ссадинами, на руке красовался открытый перелом.
        Вторым человеком была девушка лет тридцати-тридцати пяти, в шинели лейтенанта и карабином на спине. В отличие от первого, она обошлась лишь синяками и сильнейшим сотрясением мозга.
        Впрочем, именно она первой пришла в сознание. Открыв глаза, сначала в её глазах было потемнение, а затем медленное чувство осознания того, что случилось и в какой ситуации они оказались.
        На первый взгляд могло показаться, что в такой ситуации девушка должна была поддаться панике. Однако так уж получилось, что она обладала холодным умом. Крайне редкое качество, благодаря которому часто становятся благородными генералами и даже правителями стран.
        Оглянувшись вокруг, она поняла несколько вещей: во-первых, впереди только смерть со скалы. Во-вторых, сзади пещера. Ну и в третьих, её компаньону срочно необходима помощь.
        Оценив ситуацию, она перво-наперво решила на месте оказать помощь пострадавшему. Пусть её медицинские навыки были невысоки, вставить кость на место и наложить шину она умела. Правда вместо шины пришлось использовать лохмотья одежды.
        Такие вещи как холод или обморожение её не беспокоили - тропический климат давал о себе знать.
        Разобравшись с насущной проблемой, она решила перепроверить снаряжение. Было далеко не густо - одна фляжка с водой на 750 миллиграмм, запас сух пакетов на три дня, заряженный карабин Симонова, три магазина к нему, два бинта, штык-нож и патроны к пистолету. Сам пистолет был вероятней всего выронен во время прыжка.
        Далее следовало изучить пещеру. Внутри оказалось воистину завораживающее зрелище - сотни больших и маленьких светящихся кристалов. Где-то впереди также мелькал выход из пещеры. Правда бежать туда она явно не собиралась - всё-таки лес таил в себе немало опасностей, и вот так оставлять человека, пусть и пленника, было нельзя. В конце концов именно благодаря ему она осталась жива.
        Прошло ещё какое-то время, прежде чем сам полковник смог прийти в себя. Первое, что на него напало, это дичайшая боль в руке и теле. Скребя зубами, в конце концов он смог немного свыкнуться с неприятным чувством и кинуть взгляд на лейтенанта.
        Говорить он не мог, лишь жестом указать на флягу с водой - та без лишних слов налила в крышку немного воды и дала страдальцу. Выпив содержимое, он жестом попросил ещё, но та отказалась ему давать, покачав головой.
        В этом не было ничего удивительного - ресурсы были крайне ограничены, а потому требовали рациональное использование. Ко всему прочему, в данный момент она не имела возможности их восполнить, поскольку пленнику требовался уход и медицинская помощь.
        Сложно сказать, какими глазами на неё смотрел горе полковник. С одной стороны он понимал её поведение, но с другой ему было больно и обидно. Впрочем, самодельная шина на руке уже говорила о том, что она не желает ему зла.
        Около дня ей пришлось просидеть наедине с Мером. За это время тот немного восстановился - по крайне мере, к нему вернулся дар речи и даже имелась возможность ходить. Однако с водой была острая погода, которую требовалось решить в срочном порядке.
        - Я ухожу. Надеюсь тебя не сожрут медведи.
        - Позитивненько, - хрипло ответил он, с трудом показав улыбку.
        Здесь юмор использовался для того, чтобы не дать себе впасть в отчаяние. Этот приём известен каждому бывалому путешественнику, а потому нет ничего удивительно в его применении.
        Девушка вернулась примерно через два часа. Воды не оказалось, однако ей удалось собрать немного сока с деревьев. Штык-нож был далеко не самым подходящим орудием для такой работы, но за неимением другого, пришлось использовать именно его.
        Однако сок не вода - им не утолить жажду. Требовалась куда дальняя вылазка, и тут уже приходилось решать - либо оставлять пленника без охраны, с вероятностью того, что какая-то живность чисто из любопытства может заглянуть в пещеру и съесть его, либо умереть от жажды. Поскольку ни первого, ни второго исхода явно не хотелось, пришлось идти на компромисс.
        - Сможешь стрелять с одной то рукой? Насчёт звука можешь не беспокоиться. Пещера каким-то образом поглощает звук. Ну так что? - Спросила она, указывая на карабин.
        - Справлюсь, не боись. А сама то как? Без оружия? Волки народ не брезгливый - им плевать, нищенка ты или дочь графа.
        - Нож есть, палка тоже. Вместо веревки лиана, и вот тебе копьё.
        - Как бы не сломалось копьё. Всё же самодельное.
        - На пару тычков хватит. А там глядишь и подмога подоспеет...
        - Подмога... эх, иди уже, пока мне тут совсем печально не стало. Знай, я тебя ещё не простил за бутылку.
        - Не начинай, если не хочешь остаться со второй сломанной рукой.
        - Или ногой, - ответил он, вспоминая бедного солдата.
        - То была случайность, и ты это прекрасно знаешь!
        - Ага, конечно.
        - Ну тебя к чёрту, - сказала она, покинув пещеру.
        Вернувшись, она увидела приятный сюрприз. Как говорится, принёс мужчина ужин в пещеру. Говоря об ужине, им был убитый медведь. Что до стрелка, тот продолжал стонать от боли, но на этот раз в плече.
        - Жена, муж с охоты вернулся. Вот добыча! Не мори меня голодом, я желаю видеть ужин на столе.
        - Будешь продолжать шутить в таком роде, на ужин у тебя будет Амлет из двух яиц.
        - Не буду, мой ярл.
        Она цокнула в свойственной ей манере, а затем спросила.
        - А что с плечом? Неудачно выстрелил? - Сказала она, не скрывая ехидства.
        - Как ты угадала? - Ответил он сарказмом.
        - Да вот услышала, как кто-то воет на луну. Смотрю, а это мой драгоценный пленник.
        - Посмотрел бы я на тебя, будь ты на моём месте.
        - Я бы не попала в такую ситуацию.
        - Ну-ну. Лучше режь медведя, да мясо пожарь. Конечно лучше бы сварить, но увы. Кстати, что там с водой?
        В ответ она показала полностью наполненную флягу, а также несколько самодельных сосудов.
        Ночью у них был ужин вдвоём, а затем сон. Им ещё долгое время предстояло выживать в лесу.
        Глава 397/Пятый день выживания
        Глава 397
        Шёл пятый день выживания в лесу. Примерное время до прибытия помощи по подсчётам лейтенанта оставалось по меньшей мере двенадцать дней. Ещё как минимум двенадцать дней им требовалось провести в лесу.
        Казалось, что это довольно маленький срок - как раз таки наоборот. В лесу сложновато ориентироваться по времени, особенно когда облака и кроны деревьев закрывают солнце. Таким образом, время начинает тянуться и казаться вечностью. Особенно это касалось тех, или верней сказать того, кто почти не имел возможности двигать конечностями.
        Оставаться наедине самим с собой в такой ситуации было равносильно смотреть глазами в бездну. Можно было утешать себя сотней разных способов, притворяться весельчаком и шутником, однако имеет ли это значение, если всё сходится к одному - ко лжи.
        Порой лгать самому себе даже легче, чем врать чужому. Человек сам намеренно ставит себе капканы, запутываясь в собственных ловушках и натыкаясь на созданных им же демонов.
        Что есть демоны для человека? Демоны это страхи, созданные нашим разумом. Так правильно ли мы делаем, делясь демонами с близкими нам людьми? На этот вопрос нет однозначного ответа. В любой приведенной ситуации каждая сторона будет в чём-то права.
        Когда два человека открывают друг другу свои чувства, они становятся ближе друг к другу. Даже несмотря на то, что существует понятие "ложь во благо," честность это то, что человек может оценить превыше всего, ведь порой бывает сложно быть честным даже к самому себе, чего уж говорить про других.
        Говорят, чтобы узнать характер человека целиком, нужно съесть с ним за одним столом фунт соли. Но бывают ли исключения? Да, куда же без них.
        Одно дело открыться человеку, другое заглянуть ему в душу. Увидеть сокровенное, то, что он скрывает от самого себя. Вопрос лишь в том, а что за этим будет? Ответ один - неизвестность. Может случиться что угодно, но человек редко будет довольствоваться результатом. Обычно за этим следует разочарование...
        Однажды разочаровавшись, сложно обрести покой. Страхи начинают терзать душу, а затем, цепляясь за неё всем чем есть, пытаются утащить с собою во тьму. Поглощённой тьмой больше не может обрести покой. Даже тлеющий огонёк не сможет послужить ему спасением. Остаётся один только выход - умереть без теплящийся в груди надежды.
        В такие моменты обычно приходит осознание всего. Находясь на смертном одре, невольно вспоминаешь, что упустил, а где ошибся... в этот самый миг редко вспоминают о хорошем. Вся горечь и печаль выливается наружу, омрачая собою всю округу.
        И тогда... именно тогда задумываешься - а в чём был смысл жизни? Всё прожитое ими время - разве оно имеет значение? Какой смысл жить, если в конце пути нас поджидает смерть? А что после смерти? Ещё один путь? Замкнутый круг? Или...
        - Да... пожалуй он был прав... - тихо прозвучало из уст Мера, чей мерклый взгляд был уставлен в пол.
        - Кто он? - Удивилась девушка, доедая жаркое медведя.
        - Мой генерал.
        - Мюрей? И в чём же была права эта свинья? - Было сказано это в несколько грубой манере.
        - Не надо так говорить о человеке, о котором ничего знаешь, - спокойно ответил он.
        - Мне достаточно знать то, что он насиловал женщин и детей. Если ты собираешься его защищать, то ты сильно упал в моих глазах.
        - Я не собираюсь никого защищать. Просто порой человек скрывает своё лицо за маской. Все мы скрываем его... - сказал он словно в воздух.
        В этот миг нависла тишина. Лейтенант поняла, что хотел этим сказать бывший полковник Ипонгрина. Нет, речь не шла об том, что своей холодной натурой она скрывает добродушного человека. Речь шла о том, что человек сам может быть заложником маски. Одним из таких людей был сам генерал...
        Каждый видит своё, и лишь единицы действительное. Таких людей обычно зовут безумцами. Увы, но правда часто сводит с ума. Порой лучше отдать предпочтение неведению, нежели знать то, что будет мучить тебя до скончания веков.
        Погружаясь в свои мысли, человек редко замечает что-то вокруг себя. Но это не значит, что он не видит и не слышит. Это значит, что ему не важно окружение, и он отдаёт предпочтение войти в себя. Однако коль что-то привлечёт его внимание, то это должно касаться его жизни.
        - Слышала? - Внезапно спросил он, подняв голову.
        - Да. Если это оно...
        - Оно, я чувствую. Лучше беги. Это моя ошибка. Зря надеялся, что кристальное чудовище покинуло своё гнездо...
        - Думаешь я так брошу своего спасителя?
        - Если бы не я, тебя бы тут вообще не было.
        - И всё же...
        - Хватит! Оставь копьё. Здесь мало место, вдвоём будет сложно управиться. Я подпущу её к ущелью, а затем сброшу вниз.
        - Не надо строить из себя новоиспеченного героя. Тоже мне, однорукий рыцарь.
        - Тогда, принцесса холодной долины, примем бой вместе?
        - Вместе...
        Их взгляды на миг пересеклись, прежде чем в пещере раздался чей-то рёв. Внутрь вошло чудовище...
        Полностью состоящее из мерцающего кристала, одним своим видом и размерами монстр вызывал страх. В три длину и четыре высоту, своими габаритами чудовище чем-то напоминало тигра. Вот только в отличие от него, единственным способом убить монстра было разрушить ядро, скрытое за толстым слоем брони.
        Завидев незваных гостей, чудище подняло хвост и сразу же выпустило несколько десятков тонких, подобно иглам, кристалликов. Большая часть пришлась в стену, однако несколько попали в плечо и грудь Мера. Всё-таки полученные раны давали о себе знать.
        В ответ на это девушка приложила приклад к плечу и сделала несколько выстрелов в область, где располагалось ядро. Вот только пробивной силы винтовки явно не хватало, чтобы пробить толстый слой кристалла.
        Впрочем, чудовищу не слишком понравились подобные игры и она тут же набросилась на девушку. Прыжок, вспышка, и... мёртвое тело зверушки падает прямо под ноги лейтенанта. Всё произошло настолько быстро, что она даже не успела ничего понять, впрочем, как и сам Мер.
        Повернув голову в сторону входа, она внезапно увидела странное существо, напоминавшее человека. Внешний вид казался несколько абсурдным для людского глаза.
        Во-первых, то, что держало существо в руках, было подобием револьвера. Впрочем, что именно оно являлось орудием убийства, не было сомнений. Как минимум, об этом свидетельствовала вытянутая рука.
        Вторым отличительным признаком был кожаный плащ и железные перчатки, сделанные из неизвестного сплава металла. Ну и третье - шлем, полностью скрывавший лицо. Его главной отличительной чертой были две красные линзы, сквозь которые должно быть и смотрело существо.
        Увидев раненого, она подняла руку, из которой стал исходить мягкий белый свет. Все полученные раны стали буквально затягиваться на глазах. Девушка невольно сравнила пришествие существа как приход ангела на землю.
        Потеряв всяческое хладнокровие, из её губ донеслась лишь одна фраза.
        - Кто вы?
        Существо немного помолчало, после направило свой взгляд на лейтенанта, а затем ответила женским голосом.
        - Можете звать меня Эвелиной. Надеюсь с вами всё в порядке?
        Глава 398/Спасибо миледи за спасение
        Глава 398
        Что человек делает, когда что-то находится вне его понимания? Правильно, пытается уничтожить. Что делает человек разумный? Берется изучать вопрос.
        - Благодарю, миледи. Оказанная вами помощь спасла нам двум жизни. Быть может, мы можем чем-нибудь помочь? - Вопросила девушка.
        - На самом деле, помощь нам бы не помешала, - ответила она.
        - Я так полагаю, вы не одни? - Вставил он свой вопрос.
        - Правильно. Кроме меня, есть по меньшей мере целая команда матросов.
        - Вы прибыли на корабле? - Удивился лейтенант.
        - Да. Однако прежде чем вы зададите следующий вопрос, позвольте узнать ваши имена.
        - Ох, простите мою дерзость. Из-за всей суматохи, я совсем позабыл представиться - зовите меня Мером.
        - Интересное имя. А вас, юная леди?
        - Вилена.
        - Прекрасное имя. Рада знакомству с обоими.
        - Позвольте ответить взаимностью на взаимность.
        - Приятно слышать. Судя по манере речи, вы должно быть аристократы?
        - Я дочь графа, Виконтесса де Вилена.
        - О, значит старший наследник. А молодой человек должно быть офицер?
        - С чего вы взяли? - Приподнял бровь Мер.
        - Опять же всё дело в вашей манере речи. Вы можете это скрывать, однако видно, или верней слышно, что вам приходилось командовать.
        - С тем же успехом это могли быть рабы.
        - На рабов нет необходимости поднимать голос.
        - Что же, тогда должен признать поражение. Вы абсолютно правы. Ваше восприятие заслуживает похвалы.
        - А вы льстец. Однако не позволите узнать, где здесь найти проводника?
        Вопрос несколько удивил лейтенанта. Зачем этой девушке требовался проводник? Быть может, корабль потерпел крушение? Тогда куда они шли? Так много вопросов и так мало ответов...
        - Проводника? Ну, я могу сойти за него. Вас интересует картография Рудии?
        - Нет, Вавилона.
        Теперь пришло время Мера удивляться. Могло ли это быть простым совпадением?
        - Простите, если вам надо в Вавилон, то что вы делаете в соседствующем государстве?
        - Это не секрет. Наш корабль попал под шторм, и в итоге корабль сбился с курса. Главной проблемой также стало то, что всё навигационное оборудование вышло из строя.
        - Погодите. Что значит вышло из строя? - Удивилась Виконтесса Вилена.
        - Это значит сошло с ума. Стрелка компаса вращается как сумасшедшая. Учитель говорит, что это как-то связано с магнитными бурями, но я в этом мало смыслю.
        Если лейтенанта привлекло это словосочетание, то внимание Мера упало именно на "учителя." Однако в такой ситуации он попросту не имел возможности задать вопрос.
        - Простите, а как нашли нас? Чистая случайность или воля судьбы? - Спросил Мер.
        - То и другое. Но если говорить всерьёз, то эта странная конструкция, - сказала она, указывая на рельсы.
        - А, вы про рельсы. Вы должно быть шли по ним и в конце дошли до нас, - заявила Вилена, словно бы подтвердила свою догадку.
        - Абсолютно верно. Меня крайне заинтересовала конструкция. Всё-таки это нельзя назвать природным явлением. Не могли бы вы сказать, для чего она?
        - Видимо скрывать уже нет смысла. Если говорить по-простому, то это транспортный узел, по которому перевозятся материалы.
        - Кажется я понимаю о чём речь. Тогда сломанный мост дело рук разбойников?
        - Миледи, в кого у вас такое чутьё? Истинно так! - Громко заявил он.
        - Нет, не чутьё. Даже не совсем догадка.
        - Однако загадка!
        - Нет, не загадка. Просто мёртвыми их недалеко нашла. Или верней сказать то, что осталось. Там осталось золото - было бы невежливо брать чужое.
        - Редко встретишь в наши дни доброе сердце, - умозаключил Мер.
        - А тем более галантных людей, - добавила Эвелина.
        - Простите, миледи. Не сочтите за грубость, но откуда вы родом? Всё-таки ваше снаряжение вызывает много вопросов.
        - Лучше разок показать, чем сто раз объяснять, - сказала девушка, после чего положила обе руки на шлем и сняла его.
        Белокурая красавица, с одной парой лиловыми глазами, нежными чертами лица и... заостренными ушами?
        - Вы... эльф? - Удивилась Вилена, взяв небольшую паузу.
        - Да. Эльф. Но как видишь, с дефектом.
        - Вы про отсутствие третьего глаза?
        - Правильно.
        - Простите за слово - полукровка?
        - Нет.
        - Генетика?
        - Да. Крайне редкое заболевание - примерно падает на одного эльфа из миллиона. Иронично, что учитель тоже родился с таким дефектом.
        - Вы должно быть сильно уважаете учителя, раз так часто упоминаете его.
        - Вам бы стоило познакомиться с ним. Впрочем, скоро выдастся такая возможность.
        Пока девушки обсуждали разные темы, Мер лишний раз задумался и понял, что жизнь несет в себе множество неожиданностей. Хорошо это или плохо - пусть решает каждый для себя.
        - Получается, что вы проделали такой длинный путь ради посещения Вавилона?
        - Можно, итак, сказать. Увы, я не имею права посвящать вас во все подробности. Однако обещаю, что за роль проводников вы получите хорошую награду.
        - Не стоит, миледи. Достаточно того, что вы спасли нам двоим жизнь.
        - Неужели вы ничего не желаете взамен?
        - Спасение есть высшая награда. Спасибо, - добавил Мер.
        - Ваше дело. Однако, если вы поможете нам добраться до Вавилона, то просите чего хотите. Если это будет в моих или наших силах, обещаю, пожелание будет исполнено.
        - Миледи, вы берёте на себя слишком много. Правда, не стоит, - ответила Вилена.
        - Тогда вы не против, если я попрошу вас пойти за мной? Думаю по дороге мы сможем поговорить на самые разнообразные темы.
        - Не откажусь, - ответила Вилена, напрочь позабыв о пленнике.
        А Мер пытался понять ситуацию. Он уже понял, что любопытство взяло вверх над разумом лейтенанта, однако вмешаться в дела он не мог.
        Было несложно догадаться, что Эвелина принадлежала знатному дворянскому роду, а также обладала силой, по меньшей мере в разы превышающую ту, которой они располагались.
        Бывший полковник не считал, что девушка как-то желала ему смерти, однако он понимал, как дворяне трепетно относятся к своей репутации. Любое оскорбление, даже если оно было кинуто неосторожно и по глупости, каралось всеми методами закона. Потому единственным выходом из ситуации являлось тщательное продумывание всего, что могло вылететь из уст человека.
        Высокомерие - ещё один грех, который Мер презирал всей своей душой. Впрочем, говорившая с ним девушка не казалось такой уж высокомерной дамой. Она скорее напоминала подростка, которому хотелось больше внимания своей персоне.
        Что также интересовало Мера - это технологии эльфов. И ежу было понятно, что броня была сделана не из простого материла, а значит обладала скрытыми свойствами. И что это было за оружие, которое с одного выстрела смогла пробить защиту монстра? Все это терзало бывшего полковника...
        Впрочем, сейчас было важно одно - что будет после того, как они прибудут в Вавилон.
        Глава 399/Он великолепен
        Глава 399
        - Значит ваша группа находится на корабле? - Спросила Вилена.
        - Не совсем так. Часть наших также расположилась на берегу. Увы, место для швартовки судна не нашлось.
        Услышав это, Лейтенант прикинула в уме, что её команда либо имеет снаряжением альпинистов, либо обладает достаточными способностями, чтобы взбираться на крутые скалы. Также был вопрос с рифами. Будущей графине слабо верилось, что лодка могла преодолеть рифы. Тогда получается, что они добрались вплавь?
        - А как долго добираться до ваших?
        - Разве вы не местный, Мер?
        - Увы, но нет. Долгая история. Впрочем, не мне говорить спасительнице, но быть может пойдём? Эти комары просто сводят меня с ума. Да и неплохо было бы умыться, сами понимаете...
        - Ну как же нет. Лес часто недружелюбен к человеку. У эльфов же есть свои способы избегать проблемы. Что до истории, вы можете рассказать её на корабле. Думаю времени у нас будет вдоволь.
        - Согласен... тогда в путь, бороздить просторы леса и далекого моря!
        Бывший полковник чувствовал себя как-то странно. Эта девушка, она словно бы меняла его. Заражала добротой, светлым взглядом на вещи. Словно бы пыталась вытащить из рук тьмы. Вот только одно оставалось загадкой - понимала ли сама эльфийка то, что происходило в душе этого человека? Осознавала ли свою силу?
        Если этот вопрос оставался загадкой, другое можно было сказать наверняка - лейтенант заметила малейшие изменения в поведении пленника. Быть может она была не слишком много с ним знакома, однако ситуация заставила эти две души сблизиться меж собой.
        В какой-то момент она даже почувствовала уважение к бывшему полковнику Ипонгрина. Да, быть может она не со всём соглашалась с его мнением, однако его мужественности можно было завидовать.
        Да, она увидела в его глазах то, что увидел граф, и даже большее. Кроме опыта, в них читалась боль. Страдания, которые не измерить в цифрах, во времени или в чём-либо ещё.
        Что важно, всё это осознание пришло в один миг. Одна секунда, и ощущения, будто на голову упала гора, а за ней чувство, схожее с забвением.
        Даже несмотря на свой немалый возраст, Лейтенанту было сложно смотреть на бывшего полковника без сочувствия. Ей не было жалко рабов, но то что испытал этот человек, было что-то ужаснее...
        Если бы это состояние можно было назвать болезнью, то сейчас Мер шёл на поправку. Словно бы тот ангельский свет осветил тьму в его сердце. На время он позабыл генерала, позабыл людские заботы, и просто... нет, не был счастлив. Просто жил.
        Жить и существовать - два похожих друг на друга слова, но несущих разный смысл. Различие между ними столь велико, что если начать углубляться в них, можно не найти дна.
        Вскоре группа добралась до разбитого лагеря. В центре горел огонь, будучи окруженным тремя палатками и эльфом в такой же броне и плаще чёрного цвета. Неизвестно, зачем он сидел возле него - быть может, потому что была ночь, или наверное потому, что ему просто нравился тлеющий огонь. Тлеющий, как сама жизнь в наших сердцах...
        - Учитель! - Воскликнула эльфийка, побежав на незнакомца.
        Подойдя к нему, она сжала его крепкими объятиями. Впрочем, эта сцена не вызывала умиления из-за надетой на них брони. Больше казалось, будто один голем пытается обнять другого.
        - Эвелина, прекрати. Где твой этикет? Быть может, я благодарен за приведенную подмогу, однако ты забыла познакомить меня с ними.
        - Простите, учитель, но вы же знаете, как я скучаю по вам в моменты расставания! - Наигранно надула она щёчки.
        - Всё верно. Вплоть до того, что мы спим в одной кровати.
        - И вы не стесняетесь говорить такое при других?
        - Разве у меня есть резон стесняться? Не думаю.
        - Учитель!
        - Эвелина, хватит вести себя как подросток.
        - Бука вы, учитель.
        - Боже, за что мне это, - сказал эльф, приложив ладонь ко лбу.
        - Вы должны радоваться, что у вас такая хорошенькая ученица, - хмыкнула она.
        - Разве по мне не скажешь, что я счастлив? Ах, да, я же в маске, - рассмеялся он над своей же шуткой.
        - Учитель, в шлеме. В шлеме! Ну сколько можно повторять?
        - Прости, прости. Старые привычки, - сказал он, проведя ладонью по её волосам.
        - Учитель... - как можно милее посмотрела она на него.
        - Не надо на меня так смотреть. Я тебя ещё не простил за ту выходку на корабле. И ты всё ещё не познакомила меня со своими спутниками. Смотря на их ошалевшие взгляды, мне кажется, они видят в нас двух чудаков.
        - А разве это не так?
        - И то правда. Ладно, от тебя не дождёшься услуги. Господа, друзья, товарищи, позвольте пожать вам руку и познакомиться. Зовите меня Арчибальдом. Надеюсь развернувшаяся сцена не слишком испортила вам впечатления об моей персоне?
        Оба молча продолжали смотреть на них ошарашенными глазами. Конечно, такую картину не каждый день увидишь. У каждого невольно сложилось впечатление, что у любого эльфа крыша не на своей голове.
        - Всё в порядке. Я Вилена, а это Мер. Ваша ученица спасла нас, и в качестве благодарности мы пообещали побыть проводниками до Вавилона.
        - Вот оно как. Очень любопытно, мои дорогие друзья. Надеюсь вы расскажете мне всю историю на корабле. А пока что думаю нам стоит познакомиться поближе. Всё же ночь на дворе, да и герцогиня спит. Кстати, вам нравится огонь? Правда он прекрасен?
        - Он великолепен, - тихо высказался Мер.
        - Чем же он великолепен?
        - В нём горит огонь души. Пламя превращает его в прах, а ветер разносит по пустоши, тем самым подтверждая его великолепие. Разве вы не согласны со мной, Арчибальд?
        - Лучшего бы ответа я не придумал. А вы? - Сказал он, обращаясь к девушке.
        - Увы, я не вижу в нём чувства прекрасного или великолепного.
        - Как и моя ученица. Ладненько, присаживайтесь. Вы должно быть устали в пути. Не желаете отведать моей похлёбки?
        Увидев выражение лица Эвелины, лейтенант поспешно отказалась. Мер, в свою очередь, будучи не привередливым человеком, решил попробовать предложенную ему бодягу. На вкус это булькающая зеленая жижа напоминала кожаный сапог, однако была вполне съедобна. Большего для него и не требовалось...
        - Спасибо за ужин. Было приятно.
        - Вам понравилось?
        - Нет.
        - Тогда почему было приятно?
        - Было приятно посидеть с такой личностью как вы.
        - А вы остры на слово я посмотрю. Однако как ни посмотри, в ваших глазах читается любопытство. Спрашивайте, не стесняйтесь.
        - А зачем вы хотите в Вавилон?
        - Хм... хороший вопрос. Прежде чем я на него отвечу, ответьте - вас что-то связывает с этой Империей?
        Помолчав немного, он ответил.
        - Да. Связывает.
        - Верю на слово. Хорошо. До меня дошёл слух о технологическом прогрессе Вавилона и его императоре, создавшем всё это. Мне, как учёному, хочется свидеться с ним, и по возможности, получить обмен знаниями, технологиями, и по возможности, заключить союз.
        Глава 400/Все на борт
        Глава 400
        - Союз с Вавилоном? Позвольте узнать, что побудило вас на такие действия? Пусть эта Империя несколько необычна, я не припоминаю случаев заключения союза эльфов с людьми, - говорил Мер.
        - Конечно. Откуда вам знать то, что происходит за сценой? - Рассмеялся эльф, как будто бывший полковник сказал очевидную глупость.
        - О как. Игры за кулисами. Забавно, - улыбнулся он.
        - Кстати говоря, вы вроде бы говорили о герцогине. Не могли бы вы сказать, кто она? - Спросила Вилена, подождав, когда Арчибальд закончит хохотать.
        - Она моя госпожа. Женщина, которой я обязан жизнью. Та, которой я поклялся верности, и единственная из дворян, кому я отдаю предпочтение служить.
        - Иными словами, лишь она заслуживает вашего уважения? - Переспросил пленник.
        - В самую точку, мой дорогой приятель.
        - И чем она заслужила подобное уважение?
        - Раз вы спрашиваете, отвечу кратко - она та, кто вытащила меня из лап смерти. Та, благодаря которой я живу и дышу. Та, что подарила мне всё то, что я сейчас имею.
        - Судя по вашей восторженной реакции, всё вышеперечисленное правда. Быть может, когда она проснётся, вы соизволите познакомить нас со столь великой особой.
        - Конечно. С наступлением рассвета она проснётся, и вы оба сможете составить ей компанию.
        - Быть может, тогда стоит лечь на боковую?
        - Согласен. Только заранее прошу прощения за то, что придётся спать на сухой земле. Ну и поскольку палаток у нас всего три, я и моя ученица займём ту что посередине. Ваша слева. Приятных сновидений, друзья.
        - Приятных, - синхронно ответили оба, после чего встали и вошли в палатку.
        Места внутри палатки с избытком хватало на двоих. Что до стеснения - оба не испытывали его. Что Мер, что Вилена, двое были взрослыми людьми. Если говорить о симпатии - её не было. Быть может, они не подходили друг другу, или что более вероятно, не было подходящего случая.
        Пожалуй только в сказках, будучи спасенной, принцесса падает в руки к рыцарю. Обычно спасенные даже не удостаивают отблагодарить спасителя. Увы, им не позволяет высокомерие, из-за которого они ошибочно считают, что быть спасенными это их прямая привилегия.
        Что чувствовала Вилена? Сложно сказать. В конце концов, всё происходящее казалось дурным сном. Ещё вчера она везла пленника в Вавилон, а сегодня спит с ним в одной палате, в преддверии встретить герцогиню королевства эльфов. К тому же, снаряжение Арчибальда и Эвелины делали их весьма таинственными личностями в её глазах.
        А что же Мер? А бедному пленнику хотелось только спать. После всех этих измышлений, его мозг вымотался и требовал отдыха. Единственное, над чем он задумался, так это встреча с Императором Вавилона. Конечно, ведь это был единственный человек, кто мог желать его видеть.
        Было примерно пять часов утра, когда Мер открыл глаза. Первое, что он почувствовал, так это характерный запах жаркого, насквозь пропитанный жиром и специями. Выйдя из палатки так, чтобы не разбудить спутницу, он увидел готовившегося на костре вепря. Вокруг огня же сидели три личности - две были ему знакомы, третья же оказалась герцогиней.
        - Ваше Величество? Для меня честь видеться с такой персоной, - сказал он, изучая характеристики её тела.
        На вид она уже была немолода собой. Седые волоски начинали выпирать сквозь золотые локоны волос, а морщины на лице лишь подтверждали её возраст.
        - Вы должно быть Мер. Что же, я наслышана о вас от Арчибальда.
        - Приятно знать, что обо мне наслышана персона такого уровня, как вы, Ваше Величество.
        - Не нужно звать меня Ваше Величество. Вполне достаточно будет просто Альба.
        - Как вам будет угодно, Госпожа Альба.
        - Благодарю. Кстати, надеюсь вас не затруднит моя просьба?
        - Какая, Госпожа Альба?
        - Не могли бы вы разбудить вашу спутницу, чтобы мы могли как можно скорее позавтракать и отчалить в Вавилон? Надеюсь такое поведение не сильно испортит общее мнение об моей персоне?
        - Ну что вы, Госпожа Альба. Я более чем уверен, что она сама будет рада отведать сочной свинины и поскорей покинуть эту глушь.
        - Раз так, то поручаю вам это задание вам, - улыбчиво сказала она.
        - Этот покорный слуга с радостью исполнит волю Госпожи, - в такой же манере ответил он.
        Разбудив Вилену, они позавтракали, а затем двинулись в направлении берега. Спустя несколько часов пешего хода, Арчибальд подошёл к помеченному дереву и достал лодку из дупла. Тут любопытство взяло вверх над лейтенантом, и ей очень сильно захотелось узнать, как они собираются пройти через рифы и течение. Впрочем, ответ не заставил себя ждать.
        - Простите, Госпожа Альба, но как вы собираетесь переплыть это место? Здесь же сплошные рифы и течение.
        - Ох, мальчик мой, ты недооцениваешь мою магию. Присаживайтесь, ведь сейчас начнётся шоу, - сказала она так, будто бы имитировала Арчибальда.
        Подтолкнув лодку в воду, Герцогиня подняла руки в разные стороны и стала контролировать ветер и течение. Её руки светились мягким светом, как у Эвелины, а сама лодка плавно обходила рифы и скалы.
        Лейтенант с великим удовольствием наблюдала за этой сценой, в то время как сам Мер словно бы пытался измерить приблизительную силу герцогини. Для чего - пожалуй он сам бы не смог дать на это ответ. Быть может, здесь играл простой интерес, а может что-то другое...
        Плывя мимо рифов и обходя скалы, в конце концов они вышли в спокойный океан. Герцогиня опустила руки и села в лодку. В свою очередь, оба её компаньона схватили вёсла и стали грести вперед. Спустя где-то десять минут, на глаза обоим попался стальной гигант...
        Воистинну, это был корабль, сделанный из стали, подобно тем, что были в Вавилоне. Размеры у него были вполне стандартные, однако из-за корпуса он казался самым что ни на есть гигантом.
        - Это... - сказала лейтенант.
        - Да. Это наш корабль. Чудо инженерной мысли эльфов. Первый корабль, работающий не на ветре с парусом, а на самой что ни на есть магии! - Гордо поднял он палец вверх.
        - Будущее сегодня, - пробормотал Мер, подумав про себя, какие успехов мог добиться Вавилон за прошедшее время.
        - Однако эльфы довольно хвастливые существа, - отметил также пленник.
        - Да будет вам, - ответил Арчибальд.
        - Дайте угадаю - у вас по меньшей мере, ещё с десяток заготовленных сюрпризов для меня и моей спутницы.
        - Как вы догадались? - Наигранно спросил он.
        - По глазам, - с усмешкой ответил Мер.
        - Да. Глаза зеркало души... стоп, мои глаза нельзя увидеть сквозь линзы!
        - Я могу смотреть сквозь них, - усмехнулся пленник.
        - Какой острый язык. Воистину, вы мне сейчас напомнили одну персону, но сейчас не об этом. Как видите, мы подплыли к кораблю, а это значит - все на борт, друзья!
        Глава 401/Покажите дорогу
        Глава 401
        Зайдя на борт по приваренной лестнице, первое, что они увидели, это матросов, ставших в шеренгу, тем самым приветствуя герцогиню без лишних слов. Госпожа Альби в свою очередь, поднявшись на борт, жестом дала им знать, чтобы начали приготовления к отплытию.
        - Итак, Вилена, не соизволите ли вы пройти со мной в кабину капитана? - Спросил Арчибальд, невольно кидая взгляд на свою ученицу.
        - Это всё-таки немного не то что я ожидала...
        - Ничего страшного. Всё что я от вас попрошу, так это указать направление, в котором мы должны плыть.
        - У вас нет карты?
        - К сожалению нет. Увы, сыграли не самые благоприятные обстоятельства.
        - Ясно... тогда я сделаю всё возможное.
        - Вот это настрой.
        - А где у вас ром? - Внезано спросил Мер.
        - Вот это наш человек, - улыбнулась Герцогиня, чем ввела бывшего полковника в ступор.
        - Госпожа Альби, вы пьёте?
        - Конечно, голубчик. Не хочу хвастаться, но я неоднократно перепивала наших адмиралов, а они, хочу вас заверить, пить умеют что "ого".
        - Весьма внезапно открывшийся талант, скажу я вам, однако завидовать не стану, ибо у себя на родине когда все валялись лицом в салате, я один держался на ногах.
        - Так не значит ли это, что вы не поспевали за своими собратьями?
        - Скорее они не поспевали за мной, - засмеялся он.
        Пожалуй впервые за долгое время Мер смог найти близкого себе человека. Быть может дочь графа про себя не слишком одобряла такие действия, однако ничего поделать не могла. Для неё, как и для Мера, стало шоком, что герцогиня не прочь выпить стакан другой чего покрепче.
        - Тогда, быть может, мы с вами, Госпожа Альбина, уединимся в каюте и поговорим о жизни насущной? Проведем различия между философией человеческой и эльфийской расы.
        - Если бы мне предложил такое слуга, то скорее всего он лишился бы языка. Но вы, молодой человек, ходячее исключение. Что же, тогда пошли в мою каюту. Ром не ждёт, господа, - вновь сымитировала она Арчибальда.
        Герцогиня была немолодой женщиной, однако в бывшем полковнике она увидела своего ровесника. Быть может не телом, но набранным опытом. Госпожа Альби чувствовала, что ему не хватало кампании, а потому решила скрасить его одиночество. Ей была свойственна манера доброты, однако она не прощала лишь две вещи - ложь и предательство. Пожалуй лишь благодаря этим двум качествам она по-прежнему сохраняла свой титул герцогини.
        В подходящий момент она могла быть как тираном, так и любящим человеком. То, что она видела в своём новоиспечённом собутыльнике - это рана, причиняющая ему душевные страдания. Алкоголь же, пусть ненадолго, но мог послужить как болеутоляющее. Она прекрасно понимала, что выпивка это не выход, однако порой лучшего решения проблемы могло не найтись.
        Пока герцогиня провожала Мера в свою каюту, Арчибальд повёл Виконтессу в рубку капитана, по дороге без стеснения объясняя принцип работы корабля.
        - Погодите. Таким образом, вы хотите сказать, что этот корабль работает на магических камнях?
        - Абсолютно верно. На самом деле всё не так уж сложно. Специальное устройство, укрепленное рунами, поглощает магическую энергию и передаёт её по всему кораблю.
        - А как корабль передвигается? Я что-то не видела на нём ни матч, ни парусов.
        - На дне корабля, или верней сказать, дне его корпуса, стоит винтовое устройство, которое приходит в движение, как только начинается подача энергии.
        - А система торможения?
        - Она требует некоторой доработки.
        - Интересно.
        - Полностью согласен.
        - Вам интересен собственный же корабль?
        - Для меня это не корабль, а необработанный алмаз. Эх, как жаль, что нам дано так мало времени...
        - Солидарна с вами. Будь у меня в запасе хоть тысячу лет, вряд ли бы я была этим удовлетворена.
        - А что насчёт бессмертия? Многие учёные стремятся добиться эффекта долгожития, но всё пока что бестолку. Что вы думаете о нём?
        - Отношусь отрицательно.
        - А думаете?
        - Думаю... думаю, что это бред.
        - Я тоже. Жизнь дана нам для того, чтобы мы её прожили, а не стремились продлить.
        - Как-то вы плавно перескочили с описания корабля на философию.
        - Простите,
        заговорился. Я редко с кем общаюсь, вот и хочется излить кому-то душу.
        - А ведь мы похожи.
        - Наверное.
        - Ладно, не будем затягивать. Давайте направление.
        - Сию секунду.
        Благодаря высокой скорости, корабль достиг берегов Вавилона в считанные дни. Конечно береговая охрана сильно удивилась появлению незнакомого корабля, особенно схожего с теми, которые имел Вавилон. В свою очередь такое же удивление было у эльфов, особенно у Арчибальда. Для него это выглядело так, будто кто-то намеренно украл его чертежи и создал проект раньше него самого.
        Меньше всего удивился Мер. Он ожидал увидеть нечто подобное, и пожалуй не был разочарован результатом. Что касается Лейтенанта, она пусть и удивилась военной мощи Вавилона, однако её мысли были забиты отцом. Спустившись на берег реки, она лишь желала передать весточку о том, что с ней всё в порядке, дабы тот лишний раз не волновался о её судьбе.
        Встречал гостей всё тот же капитан Дрейк. Он не позабыл прошлый проигрыш в карты, и лишь услышав о прибытии эльфов, вознамерился отыграться. Ради этого он неустанно тренировался, и теперь был готов выйти на ринг против вице-адмирала, вот только увы, его планам не было суждено сбыться.
        - Да чёрт возьми! Решил значит отыграться, и вот тебе, - грозил кулаком он в небо.
        - Капитан, там же есть и другие эльфы. Отыграетесь на них, - сказал сержант.
        - Ты как будто не понимаешь. Я хотел встретиться с Витом. Впрочем, разнообразие не помешает. Тогда посадим гостей на коней и отправим к Императору.
        - А почему не на машину?
        - Зная наших водителей, боюсь, они совершат аварию.
        - Карета?
        - Ты видел здесь хоть одну карету?
        - Капитан, ну там же Герцогиня. Ладно адмирал, он человек армейский, но куда дворянку на коня?
        - Думаешь она не владеет конной ездой?
        - Думаю ей это не очень понравится.
        - Ладно, уговорил. Будет им машина. Только сопровождай их сам, будь добр.
        - А вы?
        - А я преподам этим эльфам урок!
        - Держите обиду за тот проигрыш?
        - Нет, не держу. Тут другое, Лоренс. Здесь стоит честь и гордость всего человечества. Своими действиями я должен показать хороший склад ума, обыграв эльфов в их же игру.
        - Добром это не кончится. Я и в прошлый раз так говорил.
        - Ты всегда так говоришь. Конечно когда-нибудь твоё предсказание сбудется.
        - Я вас предупредил.
        - Иди уже. Мне готовиться нужно.
        Глава 402/Встреча
        Глава 402
        - Так это и есть Вавилон? - Спросил Арчибальд рядом стоящего Мера, попутно наблюдая за мерцающими огоньками города.
        - Он самый.
        - И давно вы здесь не были?
        - Говоря по правде, не помню. Лет пять назад наверное.
        - И сильно изменился он за этот срок?
        - Сильно... даже очень.
        - Интересно. Очень интересно, скажу я вам. Только я не пойму, что не так с местными офицерами?
        - А что с ними не так?
        - Да какой-то капитан приставал ко мне с просьбой сыграть в карты. И при этом он даже не обратил внимание на мою броню!
        - Видимо местных уже ничем не удивить.
        - Истину глаголите, сударь.
        - А куда запропастился сержант? Что-то я не заметил, как он ушёл.
        - Он разговаривает с вашим спутником и герцогиней.
        - Видимо весточку домой хочет послать.
        - Наверное. А вот и он. Ну чего-же мы стоим?
        - И правда, чего...
        Увидев приближающегося сержанта, оба пошли ему навстречу. Тот в свою очередь ускорил шаг и в два мига оказался возле гостей. Затем, перекинувшись несколькими предложениями, он пригласил обоих в лимузин.
        В отличие от вице-адмирала, посетившего Вавилон, у Арчибальда была куда более заметная реакция. Он конечно-же расспрашивал принцип работы машины и многих других вещей, находившихся в городе, однако простой солдат не мог дать ответ. Что до шофёра, к счастью попался опытный водитель, и аварии не случилось.
        - Слушайте, раз нам с вами по одному пути, не расскажете, кем вы приходитесь Императору?
        - Желаете услышать честный ответ?
        - Почему бы и нет?
        - Говоря по правде, я не знаю. Прошло много времени, даже очень.
        - А чего вы ждёте от встречи?
        - Не знаю.
        - Собираетесь плыть по течению реки?
        - Да.
        - Не всегда верный путь, но не мне судить.
        Помолчав немного, он продолжил.
        - Не грустите. Всё будет хорошо.
        - С чего вы взяли, что я грущу?
        - Вы можете обмануть самого себя, но не мои глаза.
        - Ох уж это ваша философия...
        - Философия мать науки!
        - Разве не математика?
        - Вообще физика, но не суть. Вам бы расслабиться.
        - Нет спасибо... расслабился я уже, - ответил он, невольно вспоминая герцогиню. Кто бы мог подумать, что он будет перепит женщиной. Пусть не слишком, но это било по его самооценке.
        Спустя несколько часов напряженной езды, смешанной разговорами на пустые и философские темы, машина добралась до Императорского дворца. Во время езды Мер не раз отметил, что город сильно изменился со дня его последнего пребывания в Вавилоне. Что-то было ему знакомо, а что-то изменилось до неузнаваемости. Быть может, именно эта неузнаваемость и пугала его больше всего на свете...
        Сержант вышел из машины, открыл двери гостям, а затем передал этих двоих в руки майора. Что касаемо остальной тройки, то они остались на берегу реки, пообещав немногим позже подключиться к делу. Поэтому вместо герцогини выступал Арчибальд, эльф, которому она могла довериться в любом вопросе.
        Так чем же были заняты остальные? На самом деле ничем особо важным. Виконтесса отправляла письмо в Рудию, Эвелина охраняла герцогиню, ну а сама Госпожа Альби, известная озорница среди эльфов, играла в карты с Дрейком. Позже, как она сама отметит, Дрейк окажется для неё одним из сильнейших соперников, благодаря чему его имя прославится на их континенте.
        Ну а в это время Арчибальд и Мер стояли перед воротами к Императору. Первым должен был войти Мер, вторым Арчибальд. Зен ни в коем разе не хотел этим оскорбить посла, а потому принёс свои глубочайшие извинения. Тот, в свою очередь, отреагировал непринужденно, и даже с юмором.
        - Заходите, - сказал майор, после чего два стража под содрогание земли распахнули массивные двери.
        Шаг... ещё шаг, а за ним ещё один... он даже не услышал, как закрылись двери, ведь его взгляд и уши были прикованы на одинокую фигуру, восседавшую на троне. В свою очередь, взгляд фигуры также был прикован к пленнику. Это был разговор без слов, где всё эмоции выражала душа.
        Затем, положив руки на подлокотники, Император встал и молча, медленными шагами стал приближаться к полковнику... или верней сказать, бывшему генералу Вавилона.
        Подойдя к нему практически
        в упор, он провёл взглядом по его телу, а затем... заковал в объятия. Молча, без лишних слов, бывший генерал Вавилона поступил точно также...
        Что почувствовал Мер, или теперь будет сказать Рем в этот момент? Удовлетворение. Страхи пропали, а на их место пришло ощущение дома. Да, он вернулся в то место, где ему рады, или, по крайне мере, рад один человек.
        Он боялся, что за пять лет Император мог забыть про него. Вот только Рем не учёл одного - Зен Астель никогда ничего не забывает. Он прекрасно помнил, на какую жертву пошёл его генерал, чтобы Вавилон мог продолжать процветать. Такие вещи не забываются - их нельзя забыть, ибо это будет высшим прегрешением, какое человек только может совершить.
        Время для двоих остановилось. Оба чувствовали лишь радость воссоединения друг с другом. Спустя пять долгих лет жизни, это случилось... тот, кого ошибочно посчитали дважды мёртвым, вновь и вновь доказывал свою живучесть.
        Что до Зена, то у него потеплело на душе. После трагедии с Анжеликой, он сам того не подозревая начал отстраняться от людей. Тьма потихоньку брала над ним вверх, и если бы им не двигало жажда технологий, то должно быть он потерял над собой контроль.
        Одно можно было сказать точно - за прошедшее время оба сильно повзрослели. Если в начале их можно было сравнить с юношами, то теперь оба больше походили на мудрецов. Каждому пришлось увидеть в этой жизни что-то ужасное, и конечно пережить это.
        Расставшись однажды, они шли по пути боли и отчаяния, чтобы в конце концов настал новый рассвет. Теперь, вновь встретившись, оба стали видеть в друг друге путеводную звезду. Это уже было нечто большим, чем просто дружба. Даже большим, нежели просто кровные узы.
        - Прошло столько лет... - тихо промолвил Рем.
        - Ты не был мной забыт, Рем. Я дал слово... прости, что заставил страдать.
        - Война... война не меняется.
        - Меняются люди, идущие по её тропе.
        - Да...
        Обнимания Императора, пожалуй Рем чувствовал себя самым счастливым человеком на свете. Спустя столько лет бездумного скитания, он наконец вышел к свету. К свету, под именем Зен Астель.
        Глава 403/Друг... Брат...
        Глава 403
        Они продолжали стоять в таком положении ещё какое-то время. У каждого в это время витали собственные мысли. Один вспоминал прошлое, другой думал о настоящем.
        Пожалуй не будет лишним сказать, что эта сцена, это мгновение на всю жизнь опечатается в сердцах обоих. Она была чем-то большим, чем просто встреча двух друзей. Это можно было назвать неким возвышением или сражением над своими внутренними демонами. Таким образом, терзания обоих ненадолго прервались, позволив всей душой насладиться этим моментом.
        - Друг... - тихо сказал Рем.
        - Брат, - похлопал его по плечу Зен.
        Каждая секунда длилась как вечность. Пожалуй оба отдали многое ради того, чтобы как можно больше продлить это чувство, это мгновение. Однако всему в жизни приходит конец, и исключений не бывает.
        - Ладно, отпусти меня. Не то подумаю, что ты из этих, - отшутился Рем.
        - И не надейся.
        - Кстати, тебя там поджидают гости. Думаю наш разговор по душам может немного подождать.
        - Пять лет ждали, ещё немножко подождём.
        Быть может оба и шутили, но на деле им было больно расставаться. Каждому хотелось поделиться своим, излить душу и многое другое. Однако увы, иногда обстоятельства идут против нас.
        - Послушай. Что ты можешь сказать о том эльфе? Желательно кратко, но, чтобы знать главное. Я бы выслушал подробности, да будет большой невежливостью заставлять гостя ещё больше ждать.
        - Если честно, о нём сложилось двоякое мнение. С одной стороны он чем-то похож на тебя - чудаковатый безумец, жаждущий знания. С другой... как бы это сказать... он словно бы держит в себе что-то. Его вторая сторона это как тайна, одна сплошная загадка. Нельзя точно сказать, что можно от него ожидать. Но будь готов удивляться.
        - Немного не это я ожидал услышать. Что же, ты меня заинтриговал. Надеюсь он будет таким же хорошим гостем, как и прошлый эльф, навещавший мою столицу. Не волнуйся, я и об этом тебе расскажу. Сейчас же у меня будет к тебе просьба.
        - Просьба?
        - Или поручение, если будет угодно. Для начала, когда выйдешь за дверь, попроси майора провести тебя в мои покои. И да, конечно невежливо такое говорить, но прими ванну. Не помешает.
        - С превеликим удовольствием. Тогда буду ждать.
        - Я тоже. Тоже... - тихо пробормотал он, когда Рем вышел за дверь.
        За ним же вошёл Арчибальд, в полном своём облачении. Меру не приходилось видеть, как он снимал свой костюм, а потому о его внешности было сложно судить. Был лишь известно о наличии врожденного дефекта, однако подтверждения этому не было.
        Вот только что по-настоящему удивило Зена, так это не сама развитость эльфов, а броня. Похожее снаряжение использовали разведкорпуса из его мира. Броня, выполненная из особых сплавов, могла защитить от лазерного выстрела и малой ударной волны, а поверх были надеты плащи невидимки. Единственным минусом технологии скрытия была затратность и небольшая прозрачность, из-за которой маскировка часто снисходила на нет.
        Быть может это было простым совпадением, однако учёный сохранил эту деталь у себя в голове. В этом мире редки случайности, и если это одна из них, ещё неизвестно, радоваться этому или нет.
        - Приветствую вас, Ваше Величество. Зовите меня Арчибальдом. Надеюсь вам доложили о цели моего визита в вашу страну?
        - Доложили. Но прежде чем мы перейдём к вопросу, не соизволите сказать, есть ли у эльфов фамилии помимо имён?
        - Не у всех, Ваше Величество Зен Астель. Лишь у благородного рода, но и те часто скрывают его.
        - Так вы не из благородного рода?
        - Увы, но да.
        - Тогда почему эльфы скрывают наличие фамилии?
        - Это связано с нашими традициями. Обычно фамилию произносят лишь во время свадьбы, но бывают и исключения.
        - Весьма занимательно. Если появится свободное время, я бы хотел побольше изучить культуру эльфов.
        - Ровно как я людскую.
        - Интересный ход мыслей. Ладно, не хочу вас обременять временем. Как ни посмотри, вы проделали огромный путь ради встречи со мной. Будет греховно тянуть ещё время.
        - Не волнуйтесь, пока что мне некуда торопится.
        - Тогда хорошо. Кстати говоря, мне хотелось кое-что узнать - это вы спасли моего подчиненного?
        Эльф помолчал немного, обдумал ответ, а затем сказал:
        - Не я, но моя ученица. Однако я считал, что он ваш друг.
        - С чего бы вам так считать?
        - Прошу прощения, но у эльфов чертовски острый слух. Мне невольно пришлось слышать ваш разговор.
        - Вы прямолинейны. В иной раз это могло бы вам навредить.
        - Возможно. Однако говоря с вами, я понял, что вы не каратель.
        - Однако могу им стать, если того потребует ситуация.
        - То что требуется от хорошего правителя.
        Из разговора Зен понял, что если стоящий перед ним эльф и является эльфом знатных кровей, то он не очень доволен своей судьбой. Почему же, это ещё предстояло узнать.
        Далее было понятно, что своей манерой речи он пытается показать Императору свою честность. Или, как ещё один вариант, он попросту не мог врать и любил попросту трепаться языком.
        - Интересный вы эльф.
        - Сочту за комплимент.
        - Нам нужно будет познакомиться поближе.
        - Не буду против.
        - Хорошо. Тогда перейдём к делу?
        - Хорошо. Только один вопрос - ваши доспехи. Вы специально пришли в них, чтобы показать передо мной свою продвинутость? То же самое хочу спросить и про корабль.
        - Ну, думаю тут несложно догадаться. Однако что до брони, здесь другая причина.
        - Защита?
        - В каком-то смысле да. После вас, мне будет нужно посетить ещё одну Империю на севере.
        - Какое совпадение. Мне тоже. Вы часом не плывёте в сторону северной долины?
        - В общем-то да. Однако откуда вам известно?
        - Незадолго до вашего пришествия ко мне пришло письмо с приглашением. Тем лучше. У нас будет ещё больше времени обсудить интересующие обе стороны вопросы.
        - А причина приглашения секрет?
        - Пусть пока это останется в тайне. Как только мы сядем на корабль и поплывём в путь, я всё расскажу.
        - Прекрасно. Только если вы не против, я бы тогда ещё хотел познакомить вас с герцогиней.
        - Разве вы не выступаете от её имени?
        - Да, но с целью заключения контракта обмена военными технологиями. Она же желает поговорить с вами о союзе.
        - Союз? Хм... звучит интересно. Я даже не против этого.
        - Вы дали быстрый ответ.
        - А вы ждали промедления?
        - Нет, но обдумывания на такие вопросы обычно уходит несколько дней.
        - Как видите, мне достаточно мгновения.
        - Из вас вышел бы отличный генерал.
        - А из вас кардинал.
        Помолчав немного, оба стали громко смеяться. Было в этом смехе что-то безумное и что-то близкое друг другу. Это можно было бы описать так, как если бы два человека нашли близкую себе душу.
        Закончив смеяться, эльф сказал:
        - Ладно. Раз уж я предлагающая сторона, то и мне первым показывать технологии. У вас есть что-то вроде полигона?
        Глава 404/Военный объект
        Глава 404
        - Полигон? Желаете протестировать броню?
        - И это тоже.
        - Тогда демонстрация оружия?
        - В точку.
        - Ну что же, пройдёмте. Только нам придётся покинуть дворец. Сами понимаете, для таких экспериментов нужно уединенное место.
        - Конечно. Это далеко?
        - Говоря по правде, не очень. Я специально огородил эту территорию от глаз гражданских.
        - Военный объект?
        - Верно. Только там, за исключением огнестрельного оружия, которое вам наверное уже довелось видеть, проводятся и другие испытания.
        - А. Что-то вроде тестирования пушек или заклинаний высшего уровня?
        - Можно и так сказать.
        - Тогда чего же мы ждём? Ведите, Ваше Величество.
        Подойдя к воротам, он позвонил в колокол, после чего массивные ворота были вновь открыты стражниками. Затем он посадил гостя в машину, сам сел в неё и сказал персональному шофёру ехать в сторону полигона.
        Расстояние оказалось не слишком большим - всего-то каких-то три часа езды. За это время оба учёных разговаривали на разные темы, в основном затрагивая философию. Что до всего остального - ни одна из сторон не спешила раскрывать карты. Как ни посмотри, информация сильнейшее оружие в опытных руках.
        С одной стороны могло показаться, что Арчибальд ведет себя слишком раскрыто, убежденно, что Зен Астель согласится на предложение. На деле же всё что он сделал, так это раскрыл небольшие секреты своей фракции.
        Эльфы понимали, что скоро предстоит грандиозное представление, так что в скрытии своих секретов до последнего не было большого смысла, ибо создания контрмер было исключено. На то влияли такие факторы, как распространение информации и время, данное на создание этих самых контрмер. Таким образом, эльфы делали высокие ставки, но с минимальным риском.
        - Ваше Величество, мы приехали.
        - Как всегда быстро. Так держать, - сказал он водителю, после чего вышел из машины.
        Конечно факт отсутствия слуги несколько удивил эльфа, однако он свёл всё на то, что Императору не очень нравится, когда делают всё за него. Такие примеры были и среди эльфийских дворян, так что зацикливаться на этой теме не стоило.
        Само место выглядело как военный объект двадцатого века. Решетки, колючая проволока и простые ворота. Внутри территории располагались ангары с бронетранспортом, штаб-квартира исследовательского центра и бункер, что вёл в место, ради которого они сюда приехали.
        Встаёт вопрос - а что здесь потеряла техника? Ответ прост - здесь также проводились эксперименты с техникой. Хождение по тяжело доступным местам, точность и дальность стрельбы, тренировка военного гарнизона - всё это совмещалось в одном флаконе.
        Единственное здание служило местом для исследования магии, а именно принципы её работы и саму составляющую. Делалось это путём изучения лунный камней, магических криссталов и прочего материала, а также благодаря нанятым магам и устройствам, считывающие информацию об их способностях. Вот только даже несмотря на все труды и проделанную работу, наука в этой сфере еще не смогла далеко продвинуться вперед. Пока что...
        Что до бункера, то чаще всего именно там тестировалась магия. Сам же он ничем особым не выделялся - обычный синий неон, такого же цвета стены, кафельный пол и белоснежный потолок. Ничего особенного или выделяющегося.
        Бункер располагался внутри здания, дабы не было нужды бегать на улицу. Поэтому взгляд учёных невольно падал на броню, носимую Арчибальдом. Между друг другом начались перешептывания, однако прямого ответа не было дано.
        - Ну вот мы здесь, - сказал Император.
        - Я вижу.
        - Вам нужна мишень?
        - Да.
        - Какого рода мишень предпочитаете? Манекен?
        - Стальной лист или что-то твёрже.
        - У нас есть стальные листы, толщиной в пять, десять сантиметров, - сказал рядом стоящий полковник, являвшийся командиром этого места.
        - Несите пятнадцати сантиметровый, - ответил Арчибальд.
        - Всё будет в лучшем виде, - сказал он, удалившись.
        Затем им пришлось наблюдать, как кран тягает на тросах десяти сантиметровый лист стали. Вес конечно нешуточный, однако к счастью обошлось без проблем. Само расстояние до цели было ровно пятьдесят метров.
        - Ну показывайте то, что хотели показать, Арчибальд.
        - Просто смотрите. Обещаю, зрелище будет захватывающим. Надеюсь вы не сильно обидитесь за проделанную дыру.
        - Не волнуйтесь, с этим не возникнет проблем.
        - Тогда я начинаю.
        Закончив фразу, он вынул из плаща, или верней сказать висевший на талии кобуры револьвер, такой же, какой носила его ученица. Взведя пистолет, он одной рукой приценился в мишень, положил палец на курок и спустил крючок.
        За характерным щелчком последовала мимолётная вспышка света, а за ней синий свет, вылетевший из дула револьвера. Стальной лист в десять сантиметров был пробит насквозь, а сам выстрел ушёл дальше и остановился лишь достигнув стены.
        "Мощно... такая сила может без проблем прошить танк." - Размышлял Зен.
        - Что скажете, Ваше Величество?
        - Неплохо. Только я одного не понял - разве не было отдачи?
        - Была.
        - Так как так вышло, что ваша рука не сменила своего положения?
        - Если бы стрелял обычный солдат, ему должно быть оторвало руку. Как видите, я весьма необычная персона.
        - Видно. Однако мне несколько непонятно - с какой целью вы пришли ко мне? Ваши технологии вполне себе могут составить конкуренцию вражеской фракции.
        - Пожалуй, я буду вынужден прервать вас и извиниться. Прошу прощения, но видимо я неправильно выразился. На языке эльфов, если это можно так сказать, я просил вас помощи.
        - Помощи?
        - Да. Мне нужно усовершенствовать оружие.
        - И вы решили обратиться ко мне.
        - Как к коллеге.
        - Неужели больше нет было подходящих кандидатур?
        - Увы, но я в отчаянии. Видите ли, нам даровано не слишком много времени. Всё оставшееся нужно распределить и использовать как можно эффективней.
        - Хорошо. Тогда такой вопрос - а что мне будет с этой сделки?
        - Конечно, Император должен думать об собственной выгоде. На самом деле я не могу предложить ничего, за исключением разрешения использования нашего, если оно конечно будет создано, оружия.
        - Иными словами, совместный проект?
        - Да.
        - Звучит интересно. Тогда, займёмся им после возвращения.
        - Я не против. Путешествие не должно занять много времени.
        - Согласен. Однако позвольте кое-что узнать - в каком направлении вы хотите проводить исследования? Сами понимаете, прежде чем начать, я должен знать, способны ли мы на нечто подобное.
        - Конечно. Перво-наперво, я желаю создать автоматическое оружие, работающее на магической энергии. Как это, - сказал он, показывая револьвер.
        - Я догадался, что оно работает на магической энергии, однако позвольте поинтересоваться - откуда вам знакомо слово "автоматическое?"
        - Говоря по правде, я услышал его от одного из ваших солдат. Не надо строго судить его, ведь он вряд ли подозревал о нашем присутствии.
        - И вам не мешают все эти звуки?
        - Со временем можно привыкнуть.
        - Понятно. А что ещё?
        - А ещё снижение отдачи, чтобы им могли пользоваться простые гражданские, и устройство, позволяющее солдатам передвигаться по воздуху.
        Глава 405/Фурор
        Глава 405
        - Погоди, давай сначала. Значит ты желаешь создать автоматическую винтовку, а также снаряжение, способное поднять воина в воздух? Так?
        - Да.
        - И зачем тебе всё это добро? Как говорил один философ, на всё есть своя причина. Мне бы хотелось тебя выслушать
        - Уж не знаю что за философ, однако на то есть несколько причин. Первая, касаемо автоматики - это связано со скорострельностью. Из этого пистолета я могу совершить максимум пять выстрелов, после чего потребуется перезарядка. В прямом столкновении для этого вряд ли найдётся время, но в то же время пяти выстрелов может не хватить для попадания, так как цель будет метиться из стороны в сторону.
        - И вы предлагаете увеличить количество боезапаса путём использования винтовки? Однако вы должны понимать, что в таком случае может пострадать мощь выстрела. Придётся уменьшить размер патрона, а вместе с ним и содержащуюся внутри магическую энергию.
        Говоря о патронах, магические пули имели несколько иные свойства. Используемые снаряды больше походили на гильзы для гладкоствольного ружья. Также, в отличие от простых патронов, магические снаряды не имели останавливающего действия. Если брать в целом, их можно с лёгкостью сравнить с патронами калибра 5,45 и 5,56. Вторые, в отличие от первых, больше предназначались нейтрализовать врага, нежели убить.
        - Понимаю, однако пробивной мощи будет вполне достаточно. Правда для того, чтобы пробить барьеры высококлассных магов, потребуется нечто больше этого, но об моём плане на этот счёт в другой раз.
        - Хорошо, с этим решили. А что насчёт снаряжения для полётов?
        - Хм... скажите, вы знаете о текущей ситуации на мировой арене?
        - Не всё, но большую часть.
        - Это хорошо. Тогда отвечу так - у большинства демонов есть крылья, и этими полётами они могут доставить немало проблем.
        - Разве не будет проще подстрелить его одним точным выстрелом?
        - Кто говорит что нельзя? Но не хотелось бы уступать небо демонам.
        - Хорошо. Будем считать, что ответы меня удовлетворили. Однако сейчас нам нужно плыть в Северную Долину, Империю девятого ранга.
        - И всё же позвольте поинтересоваться - для чего?
        - Я получил пригласительное письмо на конгресс большей восьмёрки.
        - Вот оно как... интересно. Позволите быть вашим сопровождающим?
        - Если вы настаиваете... хорошо. Однако позвольте узнать - а вам это зачем?
        - Скажем так - я был в весьма тесных отношениях с Императрицей той страны.
        Тут даже сам учёный не смог скрыть удивления. И дураку было понятно, что под "тесными отношениями" подразумевался половой контакт. Однако что могло сподвигнуть Императрицу такой державы пойти на столь омерзительный даже по мерам простолюдинов поступок? Всё это больше походило на бред сумасшедшего.
        - Вы сейчас пошутили?
        - Нет. И если вы не против, можно на ты? Всё же теперь я больше вижу в вас коллегу и друга, нежели властного Императора.
        - Против ничего не имею, однако упомянутое ранее... звучит как неудачная шутка.
        - Однако это правда. Правда двадцатипятилетней давности.
        - Давно это было. Скажи, а она точно обрадуется такому появлению?
        - Не думаю, и именно поэтому прошу об одолжении.
        - Просто мне не кажется хорошей идеей идти навстречу Императрице во время конгресса в качестве бывшего возлюбленного.
        - Я бы сказал любовника, да не в этом суть. Я ей намекну.
        - Намекну? В какой плане "намекну?"
        - Видишь на шлеме красную звезду?
        - Да, - ответил Зен, невольно сравнив её со знаменем коммунистов.
        - Это звезда красного солнца, один из символов нашего шифра. Перед тем как покинуть её, я оставил записку, со сказанным в ней: однажды путеводная и красные звезды сойдутся вместе, и образовав солнце, они заставят растопить ледники ледяной королевы."
        - Не сочти за оскорбление, но поэт из тебя конечно так себе... однако как я понял из твоих слов, тебе нужен рисунок белой звезды?
        - Да.
        - И ты желаешь сделать второго участника носителем путеводной звезды?
        - Да.
        Зен снова немного удивился, помолчал немного, а затем недоумевающе продолжил.
        - Разве не легче уменьшить красную звезду на твоём шлеме, чтобы нарисовать вторую звезду?
        - Ну... это будет выглядеть менее романтично, а также не окажет того эффекта, который я желаю возыметь на эту ведьму. Да и у меня завалялся лишний комплект такой брони, что по размерам как раз на Мера.
        - Хотите произвести фурор на Императоров?
        - Верно.
        - Хм... недурно. Идея хорошая. Таким образом мне не составит труда показать технологическое превосходство над другими империями. По крайне мере, данная броня весьма броская на взгляд.
        - Именно так. Только представь себе - заходит Император в прекрасных одеяниях, а за ним идут его два верных слуги, в боевом облачении, под их ошалевшие взгляды. Ах, какая прекрасная сцена.
        Здесь Зен сумел разглядеть, как Арчибальд невольно задумался, или верней сказать, стал летать в облаках. Пусть его лица не было видно сквозь шлем, однако учёный мог с лёгкостью сказать, что на лице эльфа была улыбка. Или, быть может, ухмылка?
        - Я смотрю эта картина доставляет тебе много удовольствия.
        - О да. Абсолютная правда! Больше внимания я люблю и обожаю лишь восторг и восхищение. Представь себе, каково это, когда ты находишься в центре внимания, и все хвалят и восторгают тебя. Впрочем, не мне это говорить. Судя по тому, что я слышал от гражданских, для них ты даже больше божества. В их глазах ты бог! Всевластный бог, покаравший виновных и подаривший процветание.
        - Как-то много предложений за раз. Мне даже не по себе, - ухмыльнулся Император.
        - Таковы истинные эмоции эльфа, - ответил ухмылкой на ухмылку Арчибальд.
        - Наверно приятно быть немного безумцем. Хотя, все мы немного безумцы.
        - Хорошие слова. Я бы выпил, но не пью. Только чай. Кофе максимум.
        - Слова безумного учёного.
        - А то! - Сказал он, после чего оба дружно посмеялись.
        - Ладно. Ты волен отдохнуть в покоях, которые предоставит мой слуга, или вернуться на палубу своего корабля. Всё же что-то мне подсказывает, что ты предпочтёшь мягкой кровати нары.
        - Увы, но мне нужно вернуться к Герцогине с докладом. Думаю немногим позже, на корабле, она захочет составить такой важной персоне кампанию. Надеюсь ты не станешь отказывать ей в этом маленьком удовольствии.
        - Разве если не найдётся веской причины.
        - Тогда до встречи на корабле. Буду ждать отплытия.
        - Я тоже.
        После вышесказанного, оба сначала вышли в коридор, а затем расселись в две разные машины. Одна ехала в Императорский дворец, вторая к причалу.
        Во время дороги Зен от нечего делать из раза в раз обдумывал разговор, взвешивал за и против, пока не добрался до дворца. К тому моменту во дворе стояла глубокая ночь, и первое, что учёный собирался сделать, так это проведать своего друга. Что-то ему подсказывало, что его друг не спит, и чувство не подвело его. Почти не подвело...
        Без стука открыв двери, он не обнаружил Рема. Однако пройдя в соседние покои, застал его в постели вместе с двумя служанками...
        Глава 406/Сложный разговор
        Глава 406
        - Ваше Величество, - вскрикнули обе девицы, одна из которых чуть было не выронила ковш с водой, в попытке преклонить колено.
        - Спокойно, не надо так трепыхаться. И ради всего святого, Рем, есть же купальни.
        - Они закрыты.
        - Ну тогда хотя бы стул использовал. А то сидишь, извиняюсь за слово, голой жопой на кровати, да причиндалами своими светишь.
        - Дык стоило мне сесть на стул, как тот трухлявым оказался. Девочки чуть кипятком не ошпарились.
        Служанки конечно несколько смутились от такого комплимента. Их даже не столько смущал тот факт, что на мускулистом теле Рема практически не было одежды.
        - Да дайте вы человеку уже полотенце. Он не моя наложница, чтобы голым расхаживать в купальне и умилять меня своим видом! - Немного в грубом тоне сказал Император, после чего одна из служанок поспешно укутала Рема в полотенце.
        - Милые дамы, не могли бы вы оставить меня наедине с Императором?
        - Сию секунду, - сказали девушки, в спешке покинув комнату.
        - Мда... такого цирка я явно не ожидал увидеть.
        - Побывал бы ты неделю в лесу, посмотрел бы я на тебя.
        - И то верно. Эх, не так я представлял встречу двух друзей.
        - И я... зато весело, - улыбнулся он.
        Данная ситуация и вправду немного повеселила учёного. В конце концов в последнее время было не слишком много веселых моментов в жизни. Обычно всё сходилось в обычную рутину, в которой не происходило абсолютно ничего нового.
        - Кстати, ты ещё помнишь её? - Спросил Император.
        - Помню... Стелла. Таких не забывают.
        - И что теперь? Как оно?
        - Не знаю... много воды утекло с тех пор.
        - А она ждала...
        - Вот только я нет...
        В глазах Рема отобразилась грусть и тоска. Он помнил о своей возлюбленной, однако с тех пор прошло много времени. Страсть поутихла, а на её место пришли страх и страдание. Наверное в таких условиях невозможно любить... а может он просто забыл, как любить?
        - Скажи, как она? С ней всё хорошо?
        - Да. Она сейчас находится в секретном отряде ведьм и проходит обучение. Если интересно, я собираюсь создать из них корпус магов восьмого и девятого уровня.
        - Вавилон далеко продвинулся за время моего отсутствия... что же, рад за неё. Наверное...
        - Где твоя уверенность?
        - Осталась погребенной под арт обстрелом.
        Разговор явно шёл в тупик. Зен понимал, что Рему эта тема не очень приятна. Однако в жизни появляются такие моменты, когда просто необходимо поговорить, ведь в иной раз, когда придёт время, всё может обернуться далеко не в лучшую сторону.
        - Ты же понимаешь, что вам нужно поговорить?
        - Да. Понимаю.
        - Но не хочешь?
        - Не хочу.
        - Понимаю... нами всеми движет страх.
        - Страх не значит плохо. Страх каждого часть его самого.
        - Однако тебе нужно его преодолеть. Не ради себя. Ради неё.
        - ... Хорошо. Так тому и быть. Клянусь, не знаю к чему это приведет, но я поговорю с ней. Надо решить этот вопрос. Пожалуйста, мы можем поехать сейчас?
        - Сейчас? Не поздновато ли?
        - В самый раз.
        - Как-то непохоже на тебя.
        - Этому научила меня одна эльфийская девица. Не нужно так скрывать эмоции, иначе есть риск превратиться в бесчувственное создание.
        - И это как-то связано с походом ночью?
        - Не знаю.
        - Странный ты.
        - Знаю.
        Этот с виду необычный разговор нёс в себе какой никакой смысл. Рем не говорил прямыми словами, однако пытался сказать, что он хочет действовать сейчас. Зен открыл ящик пандоры, и вышедшее оттуда существо стало тяготить душу. Теперь же было одно лекарство от сего недуга - поговорить по душам.
        - Хорошо. Мы поедем.
        - Спасибо, что выполняешь мою эгоистичную просьбу.
        - Таков долг как друга, так и Императора.
        На этом слове оба покинули дворец и сели в машину. На этот раз там сидел другой шофёр, поскольку старый ушел отдыхать. Им предстояло ехать около четырёх часов, так что времени для сна хватало с лихвой.
        Что касаемо усталости, Зен чувствовал себя очень загруженным. С разных сторон было слишком много проблем, что требовали незамедлительного решения. Вместе с этим всё приводилось к нехватке времени, а вместе с ней усталость и стресс. За годы правления Империей, учёный быть может научился скрывать эмоции, подавлять их. Но разве это может значить, что их не существует?
        Тогда как быть? Остаётся лишь терпеть и превозмогать. Иного выхода нет и быть не может.
        Ближе к четырём часам утра машина прибыла в уединенное место. Среди местных место называлось огненным пустырём, поскольку здесь ничего не было, кроме песка. Это был искусственно созданный биом, который был закрыт от посторонних глаз и в котором от лишних взглядов тренировались ведьмы во главе божества среднего ранга, Виктора.
        Эту территорию можно было смело назвать карантином. Никто не входил и не выходил отсюда, за исключением Виктора и разве что самого Императора. Что до поставок провизии и прочих принадлежностей, этим вопросом опять же занимался Виктор.
        Что до входа, то его как такого не существовало. Лишь таблица да решетчатый забор. Однако это не значило, что сюда можно было бесцеремонно зайти - за обстановкой следило божество.
        Сами же ведьмы жили под землей, или верней сказать в бункере. Полевые испытания проводились не слишком часто, поскольку внутри для этого была своя зона. Многие месяцами могли не видеть людского света, но всё ради одного - стать сильнее. Воистину, Виктор был весьма жестоким учителем.
        Если говорить о водителях, то они дали обет молчания. Иными словами, если бы кто-то из них попытался выдать врагу тайну об существовании или местонахождении этого места, то он бы попросту не смог этого сделать. При попытке насилу доложить информацию, ситуация могла прийти к смерти.
        Виктор встретил двух гостей, и перекинувшись парой слов с Виктором, они вошли в бункер. Если говорить об его обстановке, то всё было вполне обычно. Например благодаря магам воды, здесь всегда поддерживался нужный уровень воды для обеспечения всех потребностей человека, таких как утоление жажды, умывание и смыв.
        Маги земли в свою очередь помогали растениям быстрее расти, тем самым получая свежий урожай ягод и овощей, выращенных в самом бункере. Маги огня чаще всего были ответственны за ужин. Что касаемо других стихий, им поручали другие мелкие поручения.
        Подъём был в шесть часов, начало тренировок в семь, затем в девять завтрак, после небольшой перерыв и снова тренировки, после в два часа обед, за ним ещё один перерыв и тренировки, и окончанием всего был ужин и заслуженный отдых.
        У ведьм не было отдельных комнат - все спали как в общежитии. Однако это не помешало Рему в одиночку войти в комнату девушек и среди множества найти свою возлюбленную.
        За прошедшие пять лет она не сильно изменилась. Всё те же длинные чёрные волосы, всё та же прекрасная фигура, и лёгкий румянец на лице.
        Рем почувствовал, словно бы на него облили бочку ледяной воды. Не выдержав соблазна из-за нахлынувших чувств, он косточками пальцев прикоснулся к её щеке.
        Проснувшись от малейшего прикосновения, она сквозь тьму смогла узнать своего возлюбленного.
        - Ты... - тихо промолвила она.
        - Я... - также тихо ответил он.
        Канал с книгами для всех @books fine
        Здравствуйте, благодаря нам, вы можете читать эту книгу. На своем канале мы выкладываем книги в процессе их написания. Ждем вас!
        или @books fine
        Спасибо, за поддержку!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к