Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Козлов Антон: " Враг Серебристого Малахая " - читать онлайн

Сохранить .
Враг Серебристого Малахая Антон Козлов
        #
        Козлов Антон
        Враг Серебристого Малахая
        Антон Козлов
        Враг Серебристого Малахая
        Семейство кабанов во главе с матерым секачом вырвалось из густых зарослей тростника, с громким плеском перемахнуло через мелководный ручей и скрылось в кустах на противоположном берегу. Сразу же смолкло многоголосое птичье пение, вжались в землю и затаились мелкие животные, а крупные благоразумно поспешили убраться подальше от опасного места. Они знали, что означает паническое бегство секача, никому и никогда ранее не уступавшего дорогу.
        Спустя несколько минут по следам кабаньего семейства с гиканьем и свистом пронеслись пятеро всадников. Крепконогие невысокие скакуны легко несли молодых светловолосых людей в меховых безрукавках и кожаных штанах. В туче брызг они проскочили мелководье, легко обнаружили следы кабанов на глинистой почве и, не сбавляя скорости, шумно вломились в прибрежные кусты. Над ручьем во взвеси водяной мыли заиграла недолговечная радуга. Когда она исчезла, густые заросли по обоим берегам зажили своей обычной жизнью.
        А всадники тем временем выскочили из кустов, взлетели на пологий берег и, продолжая неистово вопить, понеслись по необъятным степным просторам, которые являлись охотничьими угодьями их племени. Далеко перед собой молодые люди видели кабанье семейство. Если раньше животные стремились скрыться в многочисленных оврагах, образованных пересыхающими летом ручьями, то теперь надеялись оторваться от погони на открытом пространстве. Это была их ошибка: мохнатые низкорослые кони превосходили кабанов и в скорости, и в выносливости.
        Расстояние между преследователями и их добычей постепенно сокращалось, так что некоторые всадники вытащили из колчанов луки и стрелы и попытались подстрелить отстающих полосатых поросят. Секач уже собирался развернуться и броситься на врагов, чтобы отвлечь их от самок с детьми, но в это время впереди и чуть сбоку из незаметной среди разнотравья лощинки выскочило еще около дюжины всадников. Шестым чувством секач догадался, что это его надежда на спасение. Резко сменив направление, кабаны метнулись вбок, сталкивая друг с другом две группы всадников. Опыт секача подсказывал, что когда на охотничьей тропе встречаются две стаи хищников, их перестает интересовать добыча. Он постарался воспользоваться случаем и увеличить разделяющее его и преследователей расстояние. Вскоре его уставшее семейство перешло на легкую трусцу, а потом и на шаг - кабаны поняли, что на этот раз опасность миновала.
        Обоим отрядом, действительно, было не до охоты. Пятеро молодых людей, завидев появившихся впереди незнакомцев, резко осадили коней и начали всматриваться в неторопливо ехавших навстречу всадников.
        - Это Серебристый Малахай! - Выдохнул один из пятерки. Надо бежать! Их слишком много.
        Молодые люди быстро развернули коней и помчались в обратную сторону. Теперь уже они, подобно кабанам, превратились в загоняемую дичь. Дюжина всадников, увидев, что от них убегают, пришпорила своих коней и растянулась полукругом, охватывая беглецов с флангов. В середине скакал вожак. На его голове красовалась большая шапка-треух из густого длинного светлосерого с металлическим отливом меха. Племени, к которому принадлежали молодые охотники, он был известен под кличкой "Серебристый Малахай". В этом головном уборе его видели и зимой, и летом, и в дождь, и в жару. Это было знамя, символ власти, знак вождя. Его видели издалека и, к сожалению, слишком хорошо знали.
        Племя молодых охотников еще ни разу не видело вожака своих врагов вблизи. Отряд Серебристого Малахая появился всего два года назад. Никто не знал, откуда и зачем пришли его люди, никто никогда не видел их стойбища, никто не мог точно сосчитать численность его отряда, никто ни разу не вступал с ними в переговоры. Все знали одно: Серебристый Малахай и его воины выслеживали охотников, удалившихся далеко в степь, нападали на них и безжалостно убивали.
        Те, кто встречался с врагами и успевал вовремя скрыться, утверждали, что Серебристый Малахай командует не менее, чем двадцатью опытными убийцами. Но воинов могло быть и больше. Те же очевидцы говорили, что врагов всегда вдвое-втрое больше, чем охотников. Вполне возможно, что при ином раскладе сил Серебристый Малахай просто не показывался на глаза, прячась в многочисленных оврагах и перелесках.
        Причина его ненависти к племени охотников была неизвестна. Огромные степные просторы были совершенно свободны. Несмотря на то, что всадники уже довольно давно осваивали эти края, между стойбищами отдельных племен лежали недели конских переходов. Каждый мог найти себе охотничьи угодья, изобилующие дичью, реки и ручьи, из которых из-за тесноты рыба сама выбрасывалась на берег, табуны диких коней, которых можно было приручить. До появления Серебристого Малахая охотники не знали, что такое убийство, подозрительность, страх, ненависть.
        Теперь они слишком хорошо усвоили эти понятия.
        Один из пятерки, широкоплечий, голубоглазый юноша скрежетал зубами, погоняя коня.
        - Почему?! - Гневно кричал он своим друзьям. - Почему мы всегда бежим?
        - Потому что их всегда больше, чем нас! - Ответил ему один из всадников.
        - Потому, что они умеют убивать людей, а мы нет - Добавил другой.
        - Помогите мне, духи предков! Я тоже научусь убивать! Воскликнул голубоглазый и осадил коня, разворачиваясь на месте. Одним движением он вырвал из колчана лук и три стрелы. Две зажал в зубах, а третью выпустил в Серебристого Малахая. Но расстояние все еще было слишком велико - стрела просто не долетела. Голубоглазый наложил вторую стрелу и уже собирался ринуться навстречу врагам, когда друзья, схватив его коня за уздечку, потащили следом за собой.
        - Не будь глупцом, Наследник! - Строго прикрикнул на пытавшегося вырваться юношу самый старший из пятерки. - Их слишком много.
        Тот, кого назвали Наследником, развернулся и еще дважды выстрелил в сторону противника. Все стрелы прошли мимо цели, однако отряд Серебристого Малахая немного сбавил скорость и позволил пятерым юношам скрыться в том самом овраге, через который некоторое время назад они гнали кабанье семейство.
        Проскакав по каменистому руслу ручья вверх по течению, чтобы сбить преследователей со следа, охотники выехали на другой берег и во весь опор помчались к стойбищу своего племени предупредить сородичей о новом появлении ужасного врага.

* * *
        Голубоглазый стройный юноша с длинными русыми волосами, конечно, имел собственное имя, но в последнее время никто не называл его иначе, как "Наследник". Дело в том, что формально после смерти отца он являлся вождем племени. Фактически же всю власть сосредоточил в своих руках его дядя. Как бы само собой разумелось, что после достижения совершеннолетия Наследник вступит в свои права. Но пока что Опекун не торопился вводить его в курс дел, предоставляя племяннику полную свободу днем и ночью носиться по степи, охотиться и развлекаться.
        Когда юноши ворвались в стойбище и, громко крича, перебивая друг друга, поведали о своих приключениях, Опекун с выражением мудрой снисходительности выслушал их. За последний год племя потеряло шестерых охотников. Четверо погибли в предыдущих схватках с отрядом Серебристого Малахая, двое просто пропали без вести. Это было лучше, чем в прошлом году, когда жестокие убийцы, пользуясь открытостью и доверчивостью охотников, смогли заманить в ловушки и уничтожить девять человек. Но теперь даже молодые люди научились осторожности и понапрасну не лезли на рожон.
        Именно это и сказал Опекун своему племяннику.
        - Серебристый Малахай не может вечно нападать на нас. Закончил он свою речь. - Нам надо переждать трудные времена, и через год, ты сам увидишь, наши враги уйдут.
        - Если мы будем все время убегать, - горячо возразил юноша, - то вскоре Серебристый Малахай заявится прямо сюда, в стойбище. Он безнаказанно перебьет мужчин, заберет себе женщин, детей превратит в рабов.
        - Этого не будет никогда! - Покровительственно похлопал Опекун юношу по плечу. - В нашем племени более пятидесяти взрослых сильных мужчин - опытных охотников, да и юноши подрастают. Враги не рискнут сунуться сюда, чтобы их со всех сторон утыкали наши стрелы.
        - Но они могут перебить нас поодиночке!
        Опекун недовольно сморщился:
        - Мы вновь вернулись к началу разговора. Я уже говорил: соблюдайте осторожность, не удаляйтесь далеко от знакомых мест, охотьтесь большими группами. Серебристый Малахай поймет, что мы ему не по зубам, и оставит нас в покое.
        - Ну да, - недовольно буркнул себе под нос Наследник, отправится нападать на другие племена.
        - А вот это уже не наша забота! - Отрезал Опекун. - Наши предки покинули Мертвые Города, чтобы никогда больше не нести ответственности за других людей. Вспомни их завет: каждое племя само решает свою судьбу.
        - Вот именно. - Пробормотал Наследник.
        - Я рад, что ты со мной согласен, племянник. Ведь мы же одна семья, правда? Ну ладно, извини, меня ждут более важные дела.
        Разговор был окончен, Опекун явно дал понять, что появление Серебристого Малахая его не беспокоит. С опущенной головой Наследник покинул шатер своего дяди. Видя его состояние, друзья попытались было втянуть юношу в очередные проказы, но не добились успеха. Встречные девушки, хихикая и стреляя глазками, надеялись привлечь внимание красивого голубоглазого юноши, но и у них ничего не получилось. Как-то незаметно Наследник остался один, а, когда поднял взор от земли, увидел, что ноги привели его к шатру Ведуна.
        Старик Ведун жил на отшибе. Он тщательно хранил многие истории и тайны, которые давно забыли его соплеменники. Разговор с ним мог бы развеять сомнения Наследника, направить его мысли на правильный путь, но, увы, в то время Ведун отправился в степь за лечебными травами, и юноша остался один на один с неясными туманными думами, с невысказанной тоской.
        Пустой шатер Ведуна послужил своеобразным катализатором, заставив Наследника решиться на серьезный поступок. Быстро пройдя через полупустое стойбище, он по-хозяйски вошел в шатер, служивший ангаром для летающей машины. После смерти отца он по праву являлся ее владельцем - машина считалась символом власти вождя и переходила по наследству от отца к сыну.
        Летающая машина представляла собой круглый диск толщиной в локоть и диаметром в два шага. Посередине лежащего плашмя диска находилось единственное сидение, прямо перед ним из диска выступала высокая рукоятка с несколькими кнопками. На три четверти площадка закрывалась резным бортиком высотой чуть выше пояса, а позади сидения была открыта для входа и выхода. Диск, бортик, сидение и рукоятка были отлиты из золотистого металла и украшены причудливыми виньетками и завитушками. Издалека летающая машина походила на ювелирное изделие - шкатулку или табакерку без крышки - целиком отлитую из драгоценного сплава. Вообще-то, на самом деле это был антигравитационный одноместный прогулочный скиммер, изготовленный в роскошном декадентском стиле Олигархического Триумвирата, но современники Наследника давно забыли эти понятия.
        В племени были и другие предметы, оставшиеся от тех времен, когда люди жили в больших городах и имели великое множество разнообразных машин, приборов, механизмов. Опекун, например, владел саблей Хнур - клинком, не встречающим преграды, а Ведун никогда не расставался с Зажигалочкой - механической гусеницей длиной в два локтя, а толщиной в запястье. Она передвигалась на ста двадцати восьми парах маленьких цепких ножек и могла выпускать из себя длинную струю пламени. Зажигалочка была единственным оставшимся полуразумным механизмом, и Ведун часто беседовал с ней на древнем забытом языке, вызывая всеобщее уважение среди соплеменников.
        У многих людей были и другие, не такие могущественные механизмы, доставшиеся им в наследство от предков. Но их назначение со временем забывалось, механизмы портились и останавливались. Никто, например, уже не помнил, что такое часы, и поэтому их использовали как простые украшения, а в выпотрошенных корпусах от электронной аппаратуры хранили нехитрый скарб, соответствующий уровню развития кочевого племени всадниковохотников.
        Наследник, также, как и его сверстники, да, впрочем, как их родители и родители родителей, не задумывался о том, чтобы воссоздать или хотя бы попытаться понять, как работают оставшиеся механизмы. Его интересовала охота, рыбалка, юношеские игры, требующие ловкость, проворство и силу. Летающая машина была частью его жизни, но частью какой-то неестественной, не вписывающейся в привычный уклад, поэтому до сих пор он ни разу ей не воспользовался.
        - Здравствуй. - Сказал Наследник машине, как будто приблизился к своему коню. Он и погладил ее выпуклый узорчатый бок, как гладил животное: уверенно, но нежно.
        Машина, естественно, не отозвалась, лишь слегка скрипнула, когда юноша забрался в кресло водителя. На прикосновение к единственной рукоятке управления она ответила слабым еле слышным урчанием. Все еще находясь в задумчивости, Наследник наклонил рукоятку вперед, и машина, мягко приподнявшись над землей, плавно выплыла из шатра.
        Отец в свое время научил юношу управлять летающей машиной, так что вскоре она уже несла Наследника на север, туда, откуда давным-давно ушли предки свободных всадников, туда, где стояли полуразрушенные древние города, туда, где все еще жили те немногие, кто не захотел променять мудрость на волю.
        Отец лишь один раз брал с собой Наследника на север, но тот хорошо запомнил и направление, и основные приметы, хотя было это восемь лет назад. Теперь юноша намеревался вновь повидать старого Хранителя, жившего в прочном железном доме на окраине Великих Руин. Хранитель был очень стар уже тогда, когда Наследнику исполнилось всего семь лет, так что где-то в глубине души юноша сомневался, что застанет его в живых. Однако он хорошо помнил, как седобородый старец перед расставаньем пожал ему руку, как взрослому, и совершенно серьезно сказал:
        - Если у тебя будет беда, если тебе не с кем будет посоветоваться, если рядом с тобой не будет никого, кто готов тебя выслушать - прилетай ко мне.
        Странно, Наследник ни помнил ни слова из беседы, что вели при нем отец и Хранитель, а вот эти последние слова навсегда врезались ему в память. Когда в когтях льва-людоеда погиб отец, а мать лишь на полгода пережила своего мужа, Наследник собирался слетать к старику, но в последний момент передумал, вернее, его отговорил дядя. Тогда Опекун заменил ему родителей и со временем стал самым лучшим другом и самым надежным советчиком.
        Теперь же... Теперь дядя и племянник все чаще и чаще спорили друг с другом. Идея о путешествии на север давно уже витала в голове юноши, а встреча с Серебристым Малахаем и очередное разногласие с Опекуном лишь выкристаллизовали ее из роя других мыслей.
        Наследник знал, что если скакать верхом, то до дома Хранителя можно добраться за две-три недели, а летающая машина покроет это расстояние менее чем за сутки. Главное - не задремать, а то можно врезаться в высокие деревья, которые иногда попадаются на границе степи и тундры. Летающая машина не могла подниматься выше десяти человеческих ростов - ее скорость резко падала, остойчивость нарушалась, она превращалась в подобие маленького кораблика среди штормовых волн. И, наоборот, чем ближе к земле снижалась машина, тем быстрее и надежнее был полет. Правда, в этом случае приходилось объезжать высокие преграды. Поэтому Наследник выбрал золотую середину: верхушки деревьев мелькали в нескольких локтях под днищем древнего летательного аппарата, но скорость оставалась вполне приемлемой...

* * *
        К вечеру Наследник пожалел, что отправился в путь в одной меховой безрукавке. Чем дальше он забирался на север, тем холоднее становился поток встречного воздуха. С собой юноша взял лук, запас стрел, трут и огниво, но остановиться на ночлег или, тем более, добыть оленя, чтобы содрать с него шкуру, ему не хотелось.
        Он летел всю ночь - благо, что жизнь охотника давно приучила его сутками выслеживать зверя, не теряя бодрости и внимательности. Далеко светящий вперед прожектор летающей машины высвечивал высокие деревья, которые, впрочем, встречались не так уж и часто. Когда же наступил хмурый холодный рассвет, поднявшееся над горизонтом солнце осветило бескрайнюю буробелую равнину - тундру. Лишь далеко-далеко, на грани видимости, чернели острые скалы, похожие на обожженные стволы деревьев без сучьев и ветвей. Именно к ним и направил летающую машину Наследник. Ведь это и были Великие Руины - остатки гигантского мегаполиса - древняя родина племен свободных всадников.
        Подлетая к разрушенному городу, Наследник обратил внимание на то, что дальше к северу через весь горизонт протянулась высоченная бело-голубая стена. Под солнечными лучами, изредка пробивавшимися сквозь низкие серые тучи, стена поблескивала яркими серебристыми искрами, так что наследник моргал каждый раз, когда отраженный свет слепил его глаза.
        Летающая машина заложила крутой вираж и пошла на снижение - Наследник увидел цель своего путешествия. Среди гор серых бетонных блоков, зарослей скрученных в штопор проржавевших металлических опор и озер битого стекла стояли несколько маленьких домиков, грубо, но чрезвычайно надежно сваренных из уцелевших бронеплит. Это и были владения Хранителя. Наследник медленно подлетел к расчищенной площадке, огороженной вбитыми в землю столбами с колючей проволокой, и посадил летающую машину.
        Ступив на землю, юноша недоуменно огляделся: он не помнил, в каком доме Хранитель живет сам, в каком держит свиней и кур, а в каком поселил свору свирепых северных волкодавов. Перепутать здания Наследнику не хотелось.
        - Хранитель! - Крикнул он во всю мощь своей глотки. - Я сын вождя Нарианна. Помнишь, он привозил меня сюда восемь лет назад?
        - Подойди поближе. - Послышался старческий голос, и дверь в одном из домов приоткрылась, словно приглашая войти.
        - Ты сказал мне, что я могу прийти, чтобы посоветоваться. - Уже тише произнес Наследник, приближаясь к входу. Теперь он уже не был уверен, что правильно поступил, прилетев сюда. Мрачным унынием веяло от Великих Руин, даже обитаемый оазис Хранителя носил отпечаток всеобщего запустения.
        - Я помню тебя. - Продребезжал старик. - Я давно жду тебя. Входи, только захлопни за собой дверь.
        Слегка дрогнувшей рукой Наследник отворил тяжелую металлическую дверь и увидел перед собой маленькую совершенно пустую комнатку с тускло блестевшими стенами.
        - Входи, не бойся. - Повторил Хранитель, видя, что юноша заколебался, стоя на пороге.
        Наследник шагнул внутрь и, приложив немало сил, потянул обратно на себя бронированную внешнюю дверь. Когда она вошла в проем, послышался лязг какого-то механизма, негромкий щелчок и тонкое шипение, словно где-то неподалеку проползла степная гадюка. Не успел Наследник испугаться, что его заманили в ловушку, как стена перед ним раздвинулась, и открылся проход в жилище Хранителя.
        Внутри царил полумрак, так что поначалу Наследник ничего не мог разглядеть. Постепенно его глаза привыкли к скудному освещению, и он увидел древнего старца, сидевшего в высоком кресле прямо перед входом. Хранитель был одет в длинную, полностью закрывающую ноги, темную мантию, на которой особенно ярко белела седая борода. Старик был лыс, но лицо его было гладким, как у ребенка. Глаза светились древней мудростью, но губы кривились в сардонической улыбке, совершенно не подходящей для встречи столь редкого гостя.
        Позади кресла Хранителя виднелось довольно обширное помещение, сплошь заставленное ящиками, коробками, непонятными аппаратами и механизмами. На столах лежали груды разнообразных деталей и приборов. Окон в комнате не было - свет исходил от нескольких тусклых ламп на потолке и от трех мерцающих экранов.
        - Входи. - В третий раз произнес старик и отъехал назад на своем кресле.
        Наследник только сейчас разглядел, что кресло двигалось на двух больших колесах, которые старик вращал руками. Юноша был изумлен - он еще не разу не встречал такого средства передвижения, а в прошлый раз, он это точно помнил, Хранитель ходил своими ногами.
        Старик по-своему понял удивленный взгляд Наследника:
        - Все приходит в негодность, - грустно усмехнулся он, даже самая совершенная техника. Я уже не могу ее починить, а найти запасные детали в развалинах мне не по силам. Электропривод кресла сломался, так что приходится работать руками.
        - Ваши ноги...? - Вопросительно пробормотал Наследник.
        - Да, больше не ходят! - Отрезал старик. - Но не надо меня жалеть. Ты, я вижу, устал и замерз. Пойдем, я напою тебя чаем.
        Наследник пошел следом за креслом Хранителя, который ловко лавировал среди хаотического нагромождения всякого хлама. Наконец, они добрались до стола, на котором стояла кухонная утварь: чашки, ложки, тарелки, консервные банки. Старик покрутил вентиль, набрал в чайник воды и поставил его на электрическую плитку. Наследник глядел на это широко раскрытыми глазами: подобные манипуляции показались ему небывалыми чудесами, но он благоразумно промолчал, понимая, что оказался в доме человека, возможно, последнего из тех, кто помнил, как обращаться с наследием предков.
        Когда чайник закипел, Хранитель насыпал в две чашки щепотки зеленоватого порошка и налил кипяток. Потом он взял пластиковую банку и здоровенным тесаком разрубил ее пополам.
        - На, ешь! - Протянул он половину Наследнику. - Это сушеное мясо с овощами. До черта консервантов, но срок годности истечет только через семьдесят лет. Они готовили это для полета к соседней звезде... но не успели. Идиоты! Не бойся, жуй смелее, это почти свежатинка, к которой ты привык. Ха-ха-ха...
        Смех старика перешел в хриплый кашель. Наследник осторожно взял пальцами сухой шарик и положил его в рот, запил обжигающей ароматной жидкостью. Конечно, это не еда для молодого охотника, но после холодной бессонной ночи даже она показалась верхом блаженства. Наследник запихнул в рот сразу целую горсть шариков и захрустел ими, усердно работая челюстями.
        Откашлявшись, старик сделал большой глоток из своей чашки и сказал:
        - Конечно, не хорошо прерывать трапезу гостя, но все же, окажи любезность, расскажи, что происходит в мире. Я сгораю от любопытства и нетерпения.
        - А что рассказывать-то? - Не понял Наследник. - У нас все хорошо: охота, рыбалка, жеребята...
        - Но ведь ты же прилетел сюда не для того, чтобы похвастаться своим счастьем, правильно? - Усмехнулся Хранитель.
        - Правильно. - Опустил взгляд Наследник.
        - Тогда начни с самого начала. Увидишь, как это легко. Итак, ты со своим отцом улетел отсюда восемь лет назад...
        Наследник глубоко вздохнул, собрался с мыслями и начал рассказывать о смерти родителей, о дяде, о своем положении в племени, о Серебристом Малахае... Старик слушал очень внимательно, не перебивал, лишь ободряюще кивал головой да подливал в чашку юноши кипяток, когда тот, прерывая речь, промачивал горло глотком чая. Когда Наследник закончил говорить, в полутемной комнате на некоторое время установилась полная тишина.
        Наконец, Хранитель задумчиво произнес:
        - Я был прав: люди уже готовы к новому витку истории. Приходит эпоха великих переселений и потрясений.
        - О чем это Вы? - Не понял слов старца юноша. Он ожидал более простых и понятных ответов на свои вопросы, а вместо этого Хранитель заговорил загадками.
        - Ты видел ледник, который движется с севера? - Спросил старик.
        - Так это ледник! - Наследник сразу вспомнил бело-голубую стену, блестевшую на солнце. Теперь он понял, что это есть на самом деле.
        - Значит, видел... - Удовлетворенно кивнул головой Хранитель. - Так вот: за последние двадцать лет он продвинулся на юг на несколько сотен километров. Под ним теперь похоронены почти все древние города нашей с тобой древней родины. Ты хоть помнишь, как она называлась?
        Юноша смущенно опустил взор. Его гораздо больше интересовала охота, скачки, девушки. Полузабытая история погибшей страны, больше похожая на сказки, чем на быль, его не привлекала. О ней не вспоминали даже старики по вечерам возле костров - уже несколько поколений свободных всадников волновали более реальные проблемы.
        - Не вини себя. - Грустно усмехнулся Хранитель. - Вместе с запоминающими машинами люди потеряли и свою историю. Удивительно - живя среди автоматизированного мира, наши предки одичали еще до того, как погибли города. Целиком полагаясь на вычислительную технику, люди разучились читать, писать, считать. Возможно, поэтому их мир и разрушился. Когда наша планета изменила угол наклона оси по отношению к Солнцу, произошла катастрофа: землетрясения, наводнения, ураганы нанесли огромный ущерб промышленности. Но уже некому было восстанавливать разрушенные заводы-автоматы и ремонтировать электростанции. Представляешь, какая забавная история? Электростанции вышли из строя, и компьютеры без электричества перестали работать. А в компьютерах была записана информация о том, как ремонтировать эти самые электростанции. Люди оказались в замкнутом круге. Без своих электронных советников они не умели думать, а без автомобилей просто не могли и шагу ступить. Без техники люди оказались бессильны. Они потеряли навыки выживания. Теперь вы - свободные всадники - по-новому учитесь жить на земле. Скоро льды покроют и этот
город - последний мегаполис великой Гипербореи. И не останется на земле ничего, что напоминало бы о существовании цивилизации наших предков.
        - Так что же мне-то делать? - Спросил Наследник.
        - Вы-жи-вать! - По слогам отчеканил Хранитель. - Ты говоришь, что на твое племя постоянно нападает Серебристый Малахай? Он тоже борется за свою жизнь. Ледник вынудил многие племена сняться со своих привычных пастбищ и двинуться на юг. Пройдет еще несколько лет, и до твоего племени дойдет волна холода. Птицы и звери уйдут в теплые края, реки замерзнут, земля покроется снегом. Что вы будете делать?
        - Откочуем на юг, конечно.
        - А на юге уже живут другие племена!
        - Степь большая, она прокормит всех. - Уверенно сказал Наследник.
        - Ты еще молод, - печально покачал головой Хранитель, ты не понимаешь, что нельзя до бесконечности тесниться и уплотняться, отступая перед ледником. Я знаю, что далеко на юге люди, оправившись от катастрофы, пытаются восстанавливать свою жизнь. Они построили новые города на берегах теплых океанов, которые смыли в небытие их древние государства. Южане распахали поля, установили новые законы. Ось наклона планеты продолжает меняться, и ледник, по моим расчетам, дойдет до границ этих стран. Так что вы, кочевники, будете поставлены перед выбором: стать слугами народов, которые согласятся приютить вас или...
        - Что "или"? - Завороженно посмотрел в сияющие глаза Хранителя Наследник.
        - Или завоевать себе эти земли! - Звонко воскликнул старик и закашлялся.
        Юноша потрясенно замолчал. Теперь многое представилось ему в другом свете. Если Хранитель говорит правду, то вскоре, действительно, для всадников должны наступить тяжелые времена. А в том, что старик не врет, юноша не сомневался. В конце концов, он своими глазами видел наступающий ледник и чувствовал на своей коже дыхание ледяного ветра. Если ледник накроет земли его племени, надо готовиться к этому заранее.
        - Как мы можем занять земли, на которых живут другие люди? - Спросил юноша у Хранителя, который протирал заслезившиеся от кашля глаза. - Мы должны будем нападать на другие кланы, как Серебристый Малахай?
        - Нет! - Резко ответил старик. - Так вы лишь напрасно растратите силы и уничтожите своих воинов в ненужных стычках. Вам надо объединяться. Только объединенные силы всех кочевых племен способны на великое переселение на юг. Помни: южане будут сопротивляться, защищая свои города. Вполне возможно, вам придется проливать кровь, сражаться, убивать. И все это для того, чтобы жил твой народ, твое племя. Готов ли ты к этому?
        - Не знаю... - Растерянно пробормотал Наследник. - Все это так... неожиданно.
        - Я говорил о приближающейся опасности твоему отцу еще восемь лет назад. И от сказал мне тогда точно то же, что и ты сейчас: "Я не знаю..." В вас все еще живет нерешительность и слабоволие ваших предков.
        - Ну уж нет! - Гордо вскинул голову Наследник, и в его глазах засверкала твердая решимость. - Я должен повести свое племя на юг, и я его поведу. Серебристому Малахаю придется убраться с моей дороги.
        - Одно твое племя на юг не дойдет. - Охладил пыл юноши Хранитель. - Тебе потребуется не только сила, но и мудрость. Тебе надо сделать так, чтобы и другие племена всадников пошли вместе с тобой. Вам нужен военный союз. А этому союзу нужен верховный правитель - царь. Я чувствую, что в тебе есть то, чего не хватало твоему отцу: дух воина, дух повелителя. Я расскажу тебе то, что мне удалось сохранить из хроник погибшей Гипербореи. Опыт предков поможет тебе...
        - Может, лучше ты полетишь со мной? - Спросил юноша. Ведь ледник скоро дойдет до твоего дома. А мое племя с радостью примет тебя. Ты будешь окружен почетом и заботой наравне со Старейшинами. Твои слова должен слышать не только я, но и другие люди моего племени.
        - Нет. - Покачал головой Хранитель. - Мое место здесь. Этот дом мне достался от деда, который построил его еще тогда, когда работали последние машины. Как ты думаешь, сколько мне лет?
        - Ну, - замялся Наследник, - наверное, лет семьдесят, восемьдесят.
        - Почему ты так решил? - Едва не рассмеялся Хранитель.
        Юноша потупился, не решаясь сказать правду.
        - Потому, наверное, - хитро прищурился старик, - что в твоем племени люди дольше не живут. Верно?
        Не поднимая глаз, Наследник еле заметно кивнул. Разговоры о старости и о смерти среди его знакомых считались неприличными, поэтому он поддерживал разговор лишь из уважения к Хранителю.
        - На самом деле мне более трехсот лет! - Торжественно провозгласил старик.
        Юноша оторопел и даже немного попятился. Хранитель заметил это и сразу погрустнел.
        - Вот видишь, - сказал он, - даже ты испугался. А ведь я такой же человек, как и ты. Все гиперборейцы жили не менее четырехсот лет. Лекарства, генная инженерия, регулярные процедуры по выводу шлаков из организма продляли их жизнь. Вам же теперь все это недоступно. Здесь, под этим домом, расположен подземный бункер, в котором я собрал достаточно продовольствия и работающих приборов. Ты, наверное, не заметил, но я уже отпустил на волю и своих кур, и свору собак. Я остался совсем один и намерен дождаться прихода ледника. Он станет достойной могильной плитой над моим склепом! Ха-ха-ха... - Хранитель вновь закашлялся. - Я чужой в твоем мире, понимаешь? Я намерен с ним расстаться, чтобы не становиться изгоем, чудовищем, от которого будут шарахаться. Я хочу окончить жизнь в покое и одиночестве. Так что слушай мои последние слова, молодой вождь, и постарайся их хорошенько запомнить. Ты обретешь то, чего лишены твои соплеменники - мудрость и опыт гиперборейцев...
        Хранитель и Наследник провели вместе два дня. Улетая, юноша обернулся и увидел старика, выехавшего на своем кресле из двери бронированного бункера. Ему очень захотелось развернуться и силой затащить мудрого старца в летающую машину, чтобы спасти от надвигающегося ледника. Но каким-то внутренним неосознанным чувством он предвидел, что их дороги не должны больше пересекаться. Старый мир прекращал свое существование, открывая простор для нового витка человеческой цивилизации.

* * *
        Летающая машина несла Наследника обратно на юг, домой. Юноша почти не следил за изменениями окружающего пейзажа - его мысли занимали рассказ Хранителя и, соответственно, планы на будущее. Неожиданный сильный рывок едва не выбил Наследника из сидения. Он едва справился с рукоятью управления. Летающая машина дернулась еще раз, юноша резко сбросил скорость и пошел на снижение. Машина пошла ровнее. Наследник сразу вспомнил слова Хранителя о том, что древняя техника постепенно выходит из строя.
        Для проверки своей догадки юноша потянул рукоять на себя, чтобы набрать высоту. Летающая машина завихляла и едва не опрокинулась. Наследник тут же прекратил эксперимент и снизился до высоты пяти человеческих ростов. Здесь можно было идти на прежней скорости, но при этом приходилось внимательно следить за препятствиями. Высокие деревья встречались довольно часто и теперь Наследник не мог отвлекаться на свои размышления.
        Он не долетел примерно одной шестой расстояния до своего стойбища, когда увидел несколько больших шатров, сшитых из шкур зубров и оленей. Неподалеку паслись расседланные кони под охраной юноши-пастуха. Странно, он и не знал, что в этих краях живут люди. Наследник сбавил скорость и заложил крутой вираж, чтобы подлететь к незнакомому селению. Пастух заметил летающую машину и громко заорал. Шестеро мужчин выскочили из шатров, одеваясь на ходу и торопясь к своим коням. Из-за кустов показались новые всадники. Наверное, они только что вернулись с охоты, или отправлялись на нее. В их руках были видны готовые к стрельбе луки.
        Наследник обрадовался, что ему удастся встретиться сразу со всеми членами клана. По совету Хранителя, он собирался предложить этому явно немногочисленному племени присоединиться к его собственной семье. Юноша подлетел довольно близко, когда увидел, что один из шестерых натягивает на голову большую светло-серую шапку. В то же мгновение дождь стрел накрыл летающую машину. Только чудом ни одна из них не задела Наследника. Дрожащей от напряжения рукой юноша инстинктивно рванул рычаг управления. Он забыл, что нельзя взлетать слишком высоко, и эта ошибка едва его не погубила.
        Летающая машина взбрыкнула, как необъезженный конь, и штопором пошла к земле. Всадники Серебристого Малахая радостно завопили. Наследник запаниковал и стал крутить рычаг во все стороны. То ли по воле случая, то ли благодаря его усилиям летающая машина выровнялась и прекратила падение. Правда, при этом она зависла неподвижно над самой землей. Всадники приближались, их стрелы с отвратительным скрежещущим звуком царапали узорчатые борта аппарата.
        Стараясь действовать крайне аккуратно, Наследник медленно отжал рычаг. Машина стала медленно набирать скорость и высоту. Обернувшись, юноша увидел, что погоня постепенно отстает. Стрелы уже не долетали до него, и преследователи разочарованно завыли, словно упустившие добычу волки. Когда опасность миновала, юноша почувствовал слабость в локтях и коленях. Только теперь он осознал, насколько близко подошел к грани жизни и смерти.
        Вскоре стемнело, и Наследнику пришлось снизить скорость до предела. Прожектор летающей машины вместо ослепительного, бьющего далеко вперед светового луча, выдал лишь слабое мерцание, которое скорее мешало, чем освещало пространство впереди. Время от времени перед Наследником на фоне звездного неба вырастали черные громадные очертания сосен и дубов, которые приходилось объезжать. Посадить летающую машину и остановиться на ночлег юноша боялся - Серебристый Малахай мог снарядить за ним погоню, а он еще не так далеко удалился от врагов, чтобы считать себя в безопасности.

* * *
        Только к утру Наследник добрался до родного стойбища. Он посадил летающую машину прямо посередине центральной площади и закричал:
        - Эй! Все сюда! Готовьтесь к походу, я нашел логово Серебристого Малахая!
        Стойбище ожило и забурлило, как растревоженный муравейник. Мужчины выскакивали из своих шатров, второпях застегивали одежду, спешно седлали коней. Женщины в это время набивали их переметные сумки провизией, а колчаны - стрелами. Но не все откликнулись на призыв Наследника. Он увидел, как навстречу ему неспешно едет Опекун с несколькими старыми охотниками. С высоты своих седел они неодобрительно поглядывали на суетящуюся молодежь. В это время друзья Наследника привели ему его коня. Вскочив в седло, юноша почувствовал прилив сил, представив, как сейчас он поведет свое племя, чтобы разделаться с ненавистными убийцами. Именно так, по рассказам Хранителя, и начинали свой славный путь правители древней Гипербореи.
        Но над стойбищем внезапно раздался грозный крик Опекуна:
        - А ну, стойте! Никто никуда не едет! Прекратить сборы немедленно!
        Молодые всадники опешили. Больше всех был ошеломлен сам Наследник.
        Опекун подъехал вплотную к своему племяннику и устремил на него пылающий яростью взор.
        - Как ты смеешь?! - Вскричал он. - Как ты смеешь отдавать здесь приказы?
        Если раньше юноша всегда робел перед гневом дяди, то теперь он отбросил старые страхи и с вызовом ответил:
        - Смею! Я нашел логово Серебристого Малахая. Если мы немедленно выступим, то успеем его захватить.
        - Заткнись, дурак! - Проревел Опекун. - Ты что, хочешь, чтобы вас всех перебили? Ты хочешь оставить женщин и детей без защиты?
        - Я этого не хочу. - Повысил голос Наследник. - Этого хочешь ты. Это из-за твоей трусости погибли лучшие охотники племени. Это ты боишься дать отпор врагам!
        Стойбище замерло. Произнесенные слова нельзя было вернуть. Еще немного, и оскорбления смогла бы смыть только кровь. Опекун понял, что переборщил, и постарался смягчить напряжение.
        - Поймите же, - обратился он сразу ко всем обитателям стойбища, - Серебристый Малахай не опасен нам, пока мы крепко держимся за свои земли, за свои пастбища и охотничьи угодья. Здесь - наш дом, здесь - наша сила. Надо лишь переждать трудные времена...
        - Трудные времена еще только наступают! - Злорадно перебил его Наследник. - Ты сидишь тут и ничего не желаешь замечать вокруг себя. А мир вокруг меняется. Вы заметили, люди, что каждая новая зима становится холоднее предыдущей? Так вот: с севера идет ледник! Если не мы, то наши дети должны будут откочевывать на юг.
        - Откуда ты это знаешь? - Раздался недоверчивый голос из толпы.
        - Я летал на север на летающей машине. Я встречался с Хранителем. - Ответил Наследник.
        И в нескольких словах юноша описал ближайшее будущее степи. Если про изменение угла наклона земной оси поняли не все, то известие о приближающимся похолодании заставило всех призадуматься.
        Но Опекун по-своему воспринял слова Наследника:
        - Ты лжешь! - Воскликнул он. - Нет никакого Хранителя. Его придумал твой отец для того, чтобы поднять свой авторитет за счет какого-то якобы древнего мудреца. Теперь и ты пользуешься этим, чтобы захватить власть в племени. Но я тебе этого не позволю!
        И только тут Наследник понял, что его дядя вовсе не заботился о сохранении жизни охотников, его даже по-настоящему не волновало выживание племени. Опекун хотел лишь сохранить свою единоличную власть! Осознание этого сделало юношу спокойным и уверенным в своих силах.
        - Хорошо! - Твердо сказал он. - Кто еще не верит в существование Хранителя и в то, что я говорю правду?
        Стойбище пришло в движение. Люди начали шептаться, спорить и... разбиваться на два лагеря. Одни тянулись к Наследнику, другие - к Опекуну. Вскоре вся молодежь собралась за спиной юноши, признав его новым вождем племени. Подавляющее большинство женщин с детьми также придерживались точки зрения Наследника, но они собрались чуть поодаль, продолжая громко обсуждать происходящее. За Опекуном встали лишь пожилые охотники. Их было меньше, чем молодых, но их суровые лица выражали твердую уверенность в своей правоте и решимость идти до конца. Отцы встали против своих детей, чтобы не допустить перемен в жизни племени даже для его блага.
        - Теперь ты доволен? - Гневно воскликнул Опекун, с удовлетворением оглядывая поддержавших его людей. - Что ты будешь делать теперь?
        Наследник понял, что ему не удалось добиться значительного перевеса сил, поэтому он постарался сменить тактику:
        - Теперь я еще раз слетаю на север, и уговорю Хранителя приехать сюда. Я буду упрашивать его до тех пор, пока он не согласиться, я привезу его насильно, в конце концов. Но я докажу всем, что мои слова - правда.
        Глаза Опекуна забегали. Он не ожидал такого поворота, и слегка растерялся. Но быстро нашел выход из положения:
        - Ты больше никуда не полетишь! Хватит нам цепляться за обломки древнего мира. Я уничтожу эту проклятую машину.
        С этими словами Опекун выхватил из ножен саблю Хнур. Наследник оцепенел, и вместе с ним замерли все люди. Еще никогда сабля Хнур не обнажалась против своего племени. Словно завороженные, люди смотрели на слегка вибрирующее волнистое лезвие, которое издавало едва слышное гудение. Сабля Хнур - Оружие-НеВстречающее-Преград - легко разрубала пещерных медведей от макушки до хвоста, так что никто не сомневался, что и с летающей машиной будет покончено.
        - Я не позволю тебе уничтожить наследство моего отца! Отчаянно закричал Наследник и вскинул лук с наложенной на тетиву стрелой.
        В то же мгновение старые охотники выхватили свое оружие. То же самое сделали и молодые. Племя замерло. В эти секунды Наследник прикидывал свои шансы. Если он не поразит дядю с первого выстрела, то сабля Хнур, без сомнений, снесет ему голову. А если он рванет коня вбок? Тогда, возможно, удар пройдет мимо и он получит возможность выпустить вторую стрелу.
        В те мгновения, когда каждый воин намечал себе цель, на время выбросив из головы мысли о родственных связях со своими противниками, только один человек по-настоящему понимал, что же должно случиться. Это был старый Ведун. Незамеченным он стоял между шатрами, и только теперь счел нужным вмешаться.
        - Стойте! - В мертвой тишине его дребезжащий голос разнесся сильно и отчетливо. - Остановитесь!
        Оружие дрогнуло и опустилось. Люди внезапно осознали, какую ужасную ошибку едва не совершили. Они покаянно опустили головы. И только два человека продолжали яростно пожирать друг друга глазами: Наследник и Опекун, племянник и дядя.
        Прихрамывая, Ведун подошел к ним вплотную. Зажигалочка, обвивавшая его правую руку подобно металлическому украшению, подняла свою голову с большими фасеточными глазами и выпустила слабенькую струйку пламени, как бы напоминая о том, что ее хозяин - тоже не последний человек в племени. Левая часть тела Ведуна была поражена сильным ожогом, поэтому он всегда носил глухой халат и сдвинутую на бок широкополую шляпу.
        - Вы двое спорите за власть, а пострадает от этого все племя. - Обвиняюще произнес Ведун. - У меня заканчивается Горячая Кровь Земли. Тот из вас, кто привезет мне через три дня Кровь горячее, станет полновластным вождем...
        Ведун с хитрой усмешкой посмотрел на ошеломленных его словами дядю с племянником. Потом он обвел взором всех остальных людей:
        - Справедливо ли я решил?
        После секундной паузы несколько сотен человек ответили хором:
        - Справедливо.
        Ведун удовлетворенно кивнул головой и достал из-за полы своего халата два скатанных бурдюка. Но бурдюки эти были сделаны не из кожи животных, а из металлизированной ткани. Только она могла выдержать температуру и разъедающую силу Крови Земли. Старик торжественно и несколько театрально продемонстрировал пустые емкости собравшимся, а потом раздал их Наследнику и Опекуну.
        - Отправляйтесь немедленно. - Сказал он. - В одиночку. Со своим оружием. Через три дня я должен назвать того, кто привезет саму горячую Кровь Земли.
        Произнеся это, Ведун повернулся и медленно поплелся прочь. Опекун, не теряя напрасно времени, на ходу подхватил брошенные кем-то мешки с едой и пришпорил своего скакуна. При нем и так уже были лук, нож, копье и, главное, сабля Хнур, так что старый охотник в любую минуту был готов отправится в путь. Наследник же некоторое время колебался, выбирая между конем и летающей машиной. Наконец, он спрыгнул с седла и погрузил свои веши на переливающийся золотыми узорами аппарат. Летающая машина поднялась над землей и, пролетев над головами людей, исчезла за холмом. Обитатели стойбища, подавленные и потрясенные происшедшими событиями, возвращались к своим делам.

* * *
        Хранитель не рассказывал Наследнику, а, может, и сам не знал, что их далекие предки, жившие в больших городах, весь образовывающийся мусор сбрасывали в огромные пустоты в земной коре. Потом мусор заливался особыми химическими реактивами, разжижающими и уплотняющими его. Во времена Наследника химические реакции еще продолжались, так что в разных подземных емкостях перерабатываемые отходы имели разную температуру и степень едкости. Их-то и называли Горячей Кровью Земли.
        С трудом добытую с глубины Кровь использовали в медицине для стерилизации и заживления ран, а также и при общении с душами предков, вдыхая пары, вызывающие галлюцинации. Кроме того, Кровью Земли Ведун регулярно промывал и чистил свою Зажигалочку, так что запас этой жидкости был ему, действительно, очень нужен. Свой ожог он получил, добывая Кровь из глубокой шахты. Она внезапно брызнула прямо из стены, разъела одежду и обожгла всю левую половину тела: ухо, руку, тело и ногу. Хорошо еще, что обладая необыкновенными заживляющими качествами, Кровь сама же и залечила причиненный ущерб.
        Кстати, много позже, когда процесс разложения мусора полностью прекратился, люди стали называть Кровь Земли "нефтью", искать ее залежи, откачивать и затем перерабатывать. Об истинном происхождении этого вещества к тому времени окончательно забыли...
        А сейчас Наследник вел летающую машину на северо-восток, где, как он знал, можно было найти самую свежую и горячую Кровь Земли. Он думал о том, что Опекун, по-видимому, знает какое-то тайное месторождение неподалеку от стойбища, раз так уверенно и споро отправился в дорогу. Юноше же приходилось полагаться лишь на везение. Он помнил, что основные запасы Крови Земли должны находиться где-то на северо-востоке, в пустынной бесплодной пустыне, где кочевники никогда не селились. Он никогда не добрался бы туда на коне, поэтому и выбрал летающую машину.
        Поросшая разнотравьем степь проносилась под ногами Наследника. Несколько раз он останавливал машину, чтобы набрать свежей воды в кожаную флягу и нарубить сухих веток для факелов. Чем дальше к северу, тем скуднее становилась растительность, равнина постепенно превращалась в песчаную пустыню. Вскоре юношу стал усыплять однообразный ландшафт. Ему больше не встречались стада пасущихся животных, кружащие вокруг них стаи волков и одинокие саблезубые тигры. Похолодало. Юноша вспомнил про надвигающийся ледник и крепко сжал зубы. Во что бы то ни стало он должен найти самую свежую, самую горячую Кровь Земли. Не ради себя, а ради выживания клана.
        Когда миновали первые сутки путешествия, Наследник забеспокоился. Он понял, что отыскать залежи Крови Земли среди холодных песчаных барханов окажется не таким простым делом, как казалось вначале. Он изменил тактику: перестал лететь прямо на юг, а стал двигаться большими зигзагами, стараясь осмотреть как можно большую площадь. Теперь его пугало еще и то, что летающая машина постепенно теряла скорость и остойчивость. Юноше стоило большого искусства удерживать нужную высоту и находиться выше барханов. Все чаще и чаще приходилось спускаться к самой поверхности, чтобы выровнять машину и набрать скорость для следующего подъема.
        Через несколько часов подобных маневров на горизонте Наследник заметил очертания каких-то черных геометрически правильных фигур, напомнивших ему Великие Руины.
        - Если тут жили люди, то, наверняка, здесь же можно найти и Кровь Земли. - Справедливо рассудил он.
        Юноша взял курс на развалины. Вблизи это оказались полузасыпанные песком остовы зданий с пустыми провалами выбитых окон. В отличие от гигантских построек бескрайних Великих Руин, здесь Наследник увидел всего лишь несколько небольших домов, но даже они показались всаднику огромными и пугающими. Юноша облетел городок, высматривая признаки Крови Земли. Увидев круглое бетонное здание, сохранившееся лучше других, он посадил рядом с ним летающую машину.
        Вооружившись на всякий случай копьем и длинным железным ножом, Наследник осторожно вошел внутрь через выломанные ворота. Он не ошибся - его глазам открылись насквозь проржавевшие лифтовые конструкции, окружавшие черное отверстие шахты. Это был один из многочисленных заводов по переработке отходов, которые гиперборейцы построили вдали от крупных городов.
        Со смесью благоговейного трепета и растерянности Наследник осматривал развалившиеся механизмы, рассыпавшиеся конструкции, покореженные приборы, которые являлись основой цивилизации его далеких предков. Но гиперборейцы исчезли, породив расу светловолосых голубоглазых всадников-охотников, которые научились прекрасно обходиться без сложных машин. Юноша нисколько не жалел о том, что древние города превратились в развалины - он не смог бы жить в этих бетонных коробках в окружении мертвого холодного железа. Его манили степь, запахи цветов, скачка на резвом мохнатом скакуне, азарт охоты.
        - Хватит глазеть по сторонам! - Взял себя в руки юноша. Надо заниматься делом.
        Он вернулся к летающей машине, взял металлический бурдюк, два мотка длинной волосяной веревки, несколько факелов и прочный кожаный ремень.
        - Ведун знал, что делал, когда заставил нас отправляться за Кровью Земли в одиночку. - Бормотал себе под нос Наследник, ища место, где можно было бы закрепить конец веревки. Ржавые трубы не вызывали у него доверия: они крошились в руках, легко ломались и уж, конечно же, не выдержали бы вес человеческого тела. И рядом не было никого, кто смог бы подстраховать, поддержать при спуске в шахту. Рассчитывать приходилось только на свои собственные силы.
        Юноша привязал к древку копья веревку и заклинил его ее в щели между бетонными основаниями механизмов. Другой конец веревки он прикрепил к кожаному ремню, обмотанному вокруг пояса. Теперь можно было спускаться в шахту. Сквозь переплетение металлических конструкций Наследник пробрался к облицованному свинцовым бордюром отверстию. Он бросил вниз несколько камешков и определил, что прямо под ним находится твердая металлическая поверхность.
        Юноша при помощи трута и огнива высек искру и запалил факел. Перегнувшись через свинцовый бордюр, он свесился над отверстием и осветил матово поблескивающий пол. Над огромной металлической пробкой, наглухо закупорившей жерло шахтымусорохранилища возвышались горловины трех смотровых люков, завернутые вентилями. Наследник спустился по веревке вниз и ступил на отозвавшуюся глухим звоном поверхность. Он знал, что под ним находятся превосходящие всякое воображение запасы Горячей Крови Земли. Если металлический пол коррозия разъела также, как и механизмы наверху, то он под весом человека провалится, и лишь веревка спасет от падения в смертоносную жидкость.
        Стараясь ступать крайне осторожно, Наследник подошел к одному из люков и положил руки на вентиль. Он несколько раз глубоко вздохнул и решительно повернул рукоять. Ему в лицо ударил ни с чем не сравнимый горячий запах Крови Земли. Юноша поспешно отвернулся и закрыл нос полой своей меховой безрукавки.
        - Не хватало еще наглотаться паров и навсегда отправиться вслед за душами предков!
        Наследник откинул крышку люка. Стараясь не подносить факел близко к отверстию, он попытался осветить содержимое подземного хранилища. Темно-бордовая поверхность целого подземного моря Горячей Крови Земли находилась всего в нескольких локтях от него. От нее исходило довольно ощутимое тепло. Привязав к веревке бурдюк, юноша осторожно опустил его вниз. Нельзя было допустить, чтобы едкая жидкость соприкоснулась с волосяной веревкой - Кровь Земли мгновенно сожгла бы ее. Ладони Наследника вспотели, а руки предательски задрожали. Он несколько раз опускал бурдюк, и несколько раз отдергивал назад.
        Наконец, Наследнику удалось справиться с волнением и аккуратно заполнить сосуд. Он шумно вздохнул и выбрал веревку. Дело было сделано. В его руках находилась самая свежая Кровь Земли, какую только ему приходилось видеть. Чтобы проверить ее качество, он вылил несколько капель на один из неиспользованных факелов. Сухое дерево мгновенно почернело, съежилось и растеклось темной пузырящейся лужицей.
        - Вот теперь я посмотрю на лицо Опекуна! - Радостно воскликнул юноша, торопливо заворачивая вентиль люка. Он не хотел долго задерживаться в этом месте, пусть даже и построенном его далекими предками.
        Наследника слегка смущала мысль, что он воспользовался летающей машиной, и только поэтому смог отыскать хранилище Крови Земли. Его дядя на своем коне должен был довольствоваться только теми запасами, которые находились неподалеку от стойбища. Впрочем, подумал Наследник, раз Ведун назначил двум претендентам на звание вождя племени именно это испытание, то, вполне возможно, он как раз и хотел, чтобы победил более молодой соперник.
        - Точно! - Вспомнил юноша только теперь. - Ведун ведь сам же и рассказывал мне когда-то про то, что главные запасы Крови Земли находятся на северо-востоке. Неужели он заранее готовил меня? И он, и Хранитель хотят, чтобы я возглавил племя, точнее, не только племя, а союз племен, и повел людей на юг. Ну, что же, так тому и быть!

* * *
        Наследник возвращался назад. Летающая машина работала все хуже и хуже. Приходилось постепенно снижаться, и вскоре машина летела на высоте человеческого роста, задевая днищем кусты и островки высокого ковыля. Все мысли юноши занимало только одно: быстрее добраться до стойбища и вручить Ведуну бурдюк с Кровью Земли. В том, что его добыча окажется намного лучше, чем у Опекуна, Наследник не сомневался.
        Впереди показался еще один овраг, по дну которого, наверняка, протекала небольшая речушка. Он сплошь зарос деревьями, и стал почти непреодолимой преградой для низко летящей машины. Наследник затормозил, намереваясь осторожно провести машину между ветвями, и в этот самый момент прямо перед ним из оврага выскочили скрывавшиеся там всадники. Возглавлял их человек в большой светлой шапке - Серебристый Малахай.
        Наследник до крови прикусил губу. Удача отвернулась от него, когда он уже торжествовал победу. И почему этот Серебристый Малахай постоянно вставал на его пути? Словно железо к магниту, притягивался он к Наследнику, где бы тот не находился. Юноша понял, что на сломанной летающей машине от всадников ему уже не уйти, и решил принять бой, первый и, возможно, последний в жизни.
        Шесть всадников мчались навстречу ему, разворачиваясь цепью. Он уже слышал их радостные крики - Серебристый Малахай, наверняка, понял, что летающая машина со своим водителем наконец-то оказалась в его руках. Но Наследник не собирался сдаваться просто так. Выжимая из своей машины последние усилия, он разогнал ее до половины прежней скорости. Правда, для этого юноше пришлось спуститься еще ниже, и теперь, глядя на травяное море, обтекающее со всех его машину, он ожидал, что любая высокая кочка может прервать стремительный полет.
        Наследник взял немного правее, и всадники Серебристого Малахая завопили, думая, что добыча вновь ускользает. Но Наследник, резко повернув, бросил машину на крайнего левого всадника в сильно растянувшейся цепи. Его враги совершенно не ожидали такого маневра. Они привыкли к тому, что от них бежали, но чтобы нападали - нет! Перед юношей на долю секунды возникло изумленное лицо врага. Наследник дернул рычаг вверх, машина подпрыгнула, и ее сотряс сильный удар по днищу. Наследник с трудом выровнял полет и, когда обернулся, увидел, что над морем травы возвышаются только пять всадников. Там, где раньше был шестой, осталась лишь примятая, забрызганная кровью трава.
        Наследник почувствовал, как перед его глазами все поплыло. Он только что первый раз в жизни убил человека! Радостное опьянение победой закипело у него в крови, зашумело в ушах, ударило в голову. На мгновение он представил себя великим героем древней Гипербореи, поражающим орды варваров. Но отрезвление пришло одновременно со свистом пролетающих стрел.
        Бой еще не закончился. Пятеро всадников мчались за ним, стараясь поразить из луков. Наследник оказался зажатым между оврагом и цепью врагов. Преодолеть густые заросли на полном ходу он не мог, поэтому вновь свернул навстречу всадникам. На мгновение выпустив рычаг управления, юноша одним стремительным движением схватил лук, выдернул из колчана стрелу и выпустил ее в быстро приближавшихся людей. Сказались многолетние упражнения в стрельбе со скачущей лошади - стрела вонзилась в плечо одного из воинов, выбив того из седла. Наверное, падая, он свернул себе шею, так как больше не поднялся над морем колыхающейся от слабого ветра травы.
        Остальные всадники бросились врассыпную, пропуская летающую машину.
        - Следующим будешь ты - Серебристый Малахай! - Проорал Наследник.
        Вновь вслед ему полетели стрелы, но летающая машина уже заходила на поворот, повернувшись к лучникам боком, так что попасть в нее было непросто.
        Вдруг Наследник видел, что Серебристый Малахай остановил коня, и услышал его крик:
        - Иди сюда, иди! Я давно искал этой встречи!
        И кровный враг Наследника выхватил из ножен длинный изогнутый, ярко блеснувший на солнце клинок. Это была сабля Хнур! Сердце юноши замерло от ужасного предчувствия, и следующие слова Серебристого Малахая подтвердил его самые худшие опасения.
        - Я убил вашего вождя! Теперь я убью тебя, и стану царем сразу над двумя кланами!
        Наследник повел машину прямо на врага. Держа левой рукой рычаг управления, правой он взялся за копье. Но за несколько секунд перед столкновением с Серебристым Малахаем он увидел, что другие всадники ждут его приближения, чтобы в упор расстрелять из луков. Хитрый предводитель приманил разгоряченного юношу, чтобы подвести его под точные выстрелы. Наследник резко свернул, загораживаясь бортом машины от смертоносных снарядов. Стрелы прошли мимо, и за те мгновения, которые потребовались воинам, чтобы достать из колчанов новые, Наследник, рискуя перевернуть летающую машину, заложил крутой вираж и с налету метнул копье в грудь третьего противника.
        После этого он едва увернулся от новых стрел, но все-таки смог отлететь на безопасное расстояние. Его душа пела от упоения собственной силой. Он расправился с половиной нападавших! Если бы его подвиг видели соплеменники, то ему не пришлось бы доказывать свое право возглавить клан! Правда, предстояло еще разделаться с главным врагом - с Серебристым Малахаем.
        И вновь Наследник взялся за лук. Но теперь его враги стали умнее, они уворачивались от налетающей на них машины, а сами осыпали стрелами сидящего в ней человека. В степи началась смертельная игра в догонялки. Наследник имел преимущество в скорости, его враги - в численности. Серебристый Малахай не брался за лук, он неистово размахивал саблей Хнур, стараясь оказаться прямо перед машиной и нанести ей серьезное повреждение. Наследник не допускал этого, сохраняя достаточную дистанцию, и все же не слишком удаляясь, чтобы успевать прицельно пускать стрелы.
        Эта игра не могла продолжаться до бесконечности, любая ошибка одного из участников немедленно стоила бы ему жизни. И удача вновь сопутствовала Наследнику. Один из коней внезапно споткнулся и завалился на бок. Наверное, его копыто попало в нору суслика. Всадник успел спрыгнуть с коня, но ему пришлось бросить свой лук. Едва он поднял голову, как увидел летящую к нему смерть в образе золотой летающей машины. Больше в жизни он ничего не видел - его череп раздробил сильнейший удар.
        Но и Наследник, в свою очередь, попал в ловушку. Стараясь сбить спешенного врага, он не заметил, как ему наперерез ринулся Серебристый Малахай. Всадник успел оказаться рядом с машиной, пока она вновь не набрала скорость. Он взмахнул саблей Хнур, раздался ужасный скрежет, и упавшая на землю летающая машина пропахала глубокую борозду. Густая трава значительно смягчила удар, да и высота была небольшая, так что падение больше походило на неудачную посадку. Наследник сумел удержаться на сидении, но теперь он оказался на земле, в сломанной машине, один против двух всадников.
        Словно во сне, он встал на сидение, чтобы сровняться ростом с мчащимися на него врагами и практически в упор выстрелил в последнего из воинов Серебристого Малахая. Стрела вошла прямо в открытый рот врага, и он упал, перекувырнувшись через круп своего коня. В следующее мгновение Наследник ничком упал на пол машины. Над его головой прогудела сабля Хнур, снеся часть борта. Инерция скачущего коня пронесла Серебристого Малахая мимо, и Наследник, вскочив, метнул ему в спину свой нож.
        Нож вонзился в правое предплечье Серебристого Малахая. Он выронил саблю и резко осадил коня. Наследник схватил лук и выстрелил. Серебристый Малахай свалился на землю, закричав от боли и схватившись за древко, торчащее из правого бока.
        Наследник, до конца не веря в свою победу, медленно пошел к месту падения Серебристого Малахая, держа на тетиве новую стрелу. Раздвинув высокую траву, он увидел лежащего врага. Его головной убор валялся рядом, и без этого наводящего ужас знака отличия стало видно, что Серебристый Малахай - всего лишь молодой мужчина с довольно приятным лицом, искаженным теперь гримасой боли.
        - Как больно! - Пожаловался Серебристый Малахай, увидев лицо склонившегося над ним Наследника. Произнеся это, он закашлялся, и из его рта потекла алая кровь.
        Наследник понял, что жить его врагу осталось совсем немного. Внезапно ему захотелось задать множество вопросов: зачем Серебристый Малахай нападал на его племя, чего добивался, почему не уходил дальше на юг? Юноша отчетливо осознал, что умирает не только его враг - умирает такой же, как он, человек со своими мыслями, желаниями, надеждами. Умирает целый мир. Наследник робел в присутствии самой Смерти и не решался вымолвить ни звука.
        Вновь заговорил Серебристый Малахай, выплевывая слова вместе со сгустками крови:
        - Старик и тебя уговаривал стать царем?
        Наследник открыл рот от изумления:
        - Старик?! Ты говоришь о Ведуне?
        - Я видел, как ты летал на север, к Великим Руинам. Продолжал говорить Серебристый Малахай, не слыша заданных вопросов. - Значит, встречался со стариком. Кроме него, в той стороне больше никто не живет.
        Наследник понял, что стариком Серебристый Малахай называет Хранителя. Значит, он тоже встречался с ним?
        - Ты знаком с Хранителем? - Спросил юноша.
        - Хранитель... - Горько усмехнулся умирающий. - Хранитель мертвого мира и никому не нужных знаний. Он, наверняка, рассказывал тебе о Гиперборее. Он хотел, чтобы ты вновь возродил государство?
        - Нет. Он говорил, что наступает ледник, и что я должен повести на юг все племена всадников...
        - Огнем и мечом... - Прошептал Серебристый Малахай, все более и более теряя силы. - Огнем и мечом... Ты станешь таким же, как я... Как и хочет старик...
        - Он этого не хочет! - Воскликнул Наследник. - Ты не понял его! Он хочет, чтобы люди выжили. Почему ты стал убийцей, а не вождем!?
        Но Серебристый Малахай больше не произнес ни слова. Он только кашлял кровью и смотрел на юношу. Постепенно кашель прекратился, и кровь перестала толчками выплескиваться изо рта. Наследник не сразу понял, что Серебристый Малахай умер его глаза продолжали смотреть с тем же странным выражением, как будто он знал какую-то тайну, но не мог поведать ее даже перед смертью.
        Наследник терялся в догадках - если верить словам его врага, то выходило, что не один он побывал у Хранителя и не одному ему тот предлагал объединить племена. Чего же добивался старик: столкнуть в междоусобных войнах остатки выживших людей, или же сплотить их в новое государство, не допустить одичания и деградации? Неужели только на крови можно построить новый мир, или возможно добровольное соединение разбросанных по необъятной степи племен? Чем больше юноша думал над этими вопросами, тем больше убеждался в необходимости идти путем, который указал ему старый мудрец - последний гражданин Гипербореи...
        Наследник отыскал в траве саблю Хнур и поплелся к своей летающей машине - осматривать повреждения. С виду все было цело - юноша даже удивился, почему это его верная помощница вдруг рухнула на землю. Он покрутил рычаг управления, но машина на это никак не прореагировала - она тоже умерла. Наследник вылез из нее и попытался приподнять. Оказалось, что аппарат необыкновенно легок. Завалив его на бок, Наследник понял, что машина свое отлетала: ее днище было вспорото по всему диаметру диска. Из разреза вывалились какие-то маленькие детальки, похожие на многоногих жуков. За разрушенными многослойными пластинами Наследник увидел два больших, во весь диаметр днища, колеса на тонких спицах, которые еще продолжали вращаться в противоположных направлениях. Юноша, конечно, не знал, что это гироскопы-стабилизаторы. При виде двух колес в его голове зародилась одна идея...
        Руководствовался Наследник тем, что спешить в родное племя теперь было незачем: его дядя был мертв, так что от того, как скоро он доставит Кровь Земли, уже ничего не зависело. И еще он не хотел бросать здесь, в чужой степи, наследство отца - летающую машину - пусть даже сломанную. Некоторое время юноша потратил на поимку коней своих врагов. Потерявшие хозяев животные поначалу не хотели подпускать к себе чужака, но постепенно ловкость опытного всадника и природная тяга к человеку сделали свое дело - Наследник стал обладателем четырех прекрасных скакунов. Того, что сломал ногу в норе суслика, пришлось прикончить, а к месту гибели первого, раздавленного летающей машиной вместе со своим всадником, юноша старался не приближаться.
        Еще часть дня Наследник провел, вырубая саблей Хнур нужные деревца в овраге у реки и подтаскивая их к летающей машине. После этого он принялся за сам аппарат. Сабля Хнур легко разрубала золотистый материал, из которого он был изготовлен. Вскоре днище летающей машины было полностью обрезано, и, ткнув толстой палкой между спицами колес, Наследник остановил их вращение. Поле этого оставалось только вытащить колеса и прикрепить к деревянной оси. Используя другие бревна, как рычаги, юноша приподнял машину и установил ее на ось, прикрепив прочными веревками.
        Весь оставшийся вечер Наследник мастерил упряжь для коней, которые должны были тянуть поставленную на колеса машину. Потом он стреножил скакунов и забылся глубоким сном...
        А рано утром по степи понеслась первая в новой истории человечества боевая колесница, запряженная четверкой резвых мохнатых коней. Ее бока сияли золотом, а вместо стяга развивался насаженный на длинный шест серебристый малахай - символ победы хозяина колесницы. Юноша возвращался домой не просто победителем, а носителем нового уклада жизни. Он очень сильно изменился за прошедшие дни, и называть его теперь следовало не по прозвищу - Наследник, а по имени - Арий. Будущий царь Арий, положивший начало объединению отдельных кочевых племен в непобедимые армии.
        Но должно пройти еще несколько поколений, прежде чем всесокрушающие отряды грохочущих колесниц, ведомых светловолосыми и голубоглазыми потомками Ария - арийцами, двинутся на юг и на запад. И украшать те колесницы будут уже не головные уборы, а отрубленные головы поверженных врагов.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к