Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Козырев Вячеслав: " Во Всем Виноваты Пришельцы " - читать онлайн

Сохранить .
Во всем виноваты пришельцы Вячеслав Козырев
        # Земле угрожает нашествие коварных пришельцев… вопрос только, которых!
        Потому что две расы «чужих», собравшихся вторгнуться на нашу планету, пока что по уши погрязли в войне друг с другом.
        Так, может быть, землянам лучше не ждать нашествия, а вместо этого вмешаться в инопланетную войну?
        К сожалению, правительство Земли не вполне готово придерживаться этого разумного плана.
        Так что спасать наш мир предстоит «команде любителей» - пилоту обычного патрульного звездолета Максиму Ильину, владеющему важной информацией авантюристу-инопланетянину и его верным друзьям - крепко пьющим провинциальным пролетариям Коляну и Толяну.
        Получится? Вот и славно!
        Не получится? Тогда… во всем виноваты пришельцы!
        Вячеслав Козырев
        Во всем виноваты пришельцы
        Земля. Несколько миллионов лет до нашей эры.
        На небольшой опушке затерянного среди величественных гор низкорослого леса расположилась на отдых стая обезьян. Заслышав странный, незнакомый звук, они замерли, а вожак настороженно закрутил головой, пытаясь определить, откуда идет опасность. Подняв голову вверх, он увидел маленькую темную точку. Она стремительно приближалась, увеличиваясь в размерах, и вскоре можно было разглядеть похожий на диск летательный аппарат. Вожак издал короткий рык, и вся стая скрылась в густых зарослях кустарника.
        Звездолет, сделав несколько кругов, словно изучая местность, завис над небольшим плато, а затем плавно опустился на землю. Смолкли двигатели, в верхней части диска раздвинулись створки огромного люка, и наружу выползла платформа с установленным на ней лазером. Раздалось тихое гудение, и тонкий луч начал «резать» ближайшую гору, словно нож масло.
        Сидевший за пультом управления маленький, круглоголовый гуманоид с большими пронзительными глазами следил за происходящим, изредка бросая взгляды на монитор компьютера с картинкой будущего сооружения. Постепенно проступили очертания выгнутой, отполированной до блеска стены из черного гранита. Затем появилась острогранная перемычка, заканчивающаяся в фокусе гигантского зеркала небольшим цилиндром с отверстием в верхней части. Лазер немного повернулся, и следующая скала превратилась в многогранную пирамиду.
        - Готово, - удовлетворенно произнес гуманоид и повернулся к сидящему рядом второму члену экипажа: - Как дела у остальных?
        - Нормально, Проф, идем по графику.
        - Отлично. Устанавливаем кристалл генератора.
        В воздух поднялась миниатюрная, радиоуправляемая винтокрылая машина, подлетела к цилиндру, зависла и аккуратно опустила в отверстие крупный бесцветный кристалл. Залив отверстие густой, моментально затвердевшей массой, вертолет вернулся назад.
        - Ого, смотрите, а вот и аборигены, - воскликнул второй, показывая на заросли, откуда выглянуло несколько пар встревоженно-любопытных глаз. - Неужели из этих уродов выйдет что-нибудь приличное?
        - Скоро узнаем, - ответил Профессор и, поднявшись на платформу, поудобнее устроился в специально установленном для него кресле. Сконцентрировав взгляд на
«цилиндре», он начал посылать ему свои эмоции, чувства, простейшие навыки и знания.
        Прошло время, вдруг кусты зашевелились, и на лужайку выползло несколько приматов, очумело озиравшихся по сторонам. Слегка раскачиваясь, они поднялись на задние лапы и, построившись гуськом, исчезли в лесу.
        - Проф, кажется, получилось! - с восторгом воскликнул второй гуманоид.
        - Да, - кивнул тот. - Месяц воздействия, и они смогут выполнять простейшие действия, а там…
        Замигавшая лампочка связи «Вызов» прервала их разговор.
        - Немедленно свернуть все работы и возвращаться, - раздалось из динамиков.
        - Почему? - растерялся Профессор. - Мы же только начали, остальные даже не завершили установку. Я не могу. Мне надо хотя бы несколько дней, чтобы вывести излучатель на полную мощность.
        - Приказ Командора, на планете чрезвычайная ситуация.
        Через несколько минут диск взмыл в небо и исчез, и лишь странное сооружение посреди гор напоминало о необычном визите.

«Сквозняк» из центра Галактики
        - Петр Макарыч, вы новость слышали?! - в кабинет начальника ЖЭУ Бутикова впорхнула взволнованная секретарша Лизочка. - Инопланетянина поймали!
        - Какого инопланетянина? - страдальчески поморщился управдом. - У меня три аварии, семь вызовов, не знаешь, за что и хвататься.
        - А вы включите телевизор, там такое показывают! - не унималась Лизочка.
        Спорить с собственной секретаршей занятие бессмысленное, и, вздохнув, он достал из ящика стола пульт.
        На экране замелькали кадры опустошительного цунами на юге Азии, затем появились радостные лица негритят, с веселым изумлением смотревших на африканский снег. Европа отчаянно боролась с наводнениями, а Россия - с очередной эпидемией. Землетрясение в Южной Америке сменили новости с одной из горячих точек планеты, где войска США уговаривали местное население добровольно принять свободу и демократию.
        - Куда катимся? - вздохнул Бутиков и хотел выключить телевизор, но на экране появился диктор и торжественно объявил:
        - И вновь мы возвращаемся к главной теме дня: наконец-то свершилась вековая мечта человечества - сегодня в четырнадцать часов по местному времени в районе Плутона произошла историческая встреча с инопланетным разумом. Как стало известно из достоверных источников, патрульные звездолеты седьмой эскадры Управления Космической Безопасности под командованием недавно назначенного адмирала Карка обнаружили два НЛО, и с одним из них удалось вступить в контакт. Теперь мы знаем, что не одиноки во Вселенной. Наш корреспондент пытается связаться с командованием звездолета, и мы с минуты на минуту ждем новых сообщений. А пока посмотрите новый клип группы «Ухаха».
        - С ума сойти! - радостно взвизгнула Лизочка, повиснув на шее у начальства. - Представляете, я иду по улице, а навстречу мне этакое чудище, блеск!
        - Ну-ну, - снисходительно ответил он, прижимая покрепче к себе упругое тело. - Подумаешь, разум объявился. Да и был ли он. Может, это очередная газетная утка. Какую ерунду ни придумают, лишь бы увеличить тираж. Им бы мои заботы: жилфонд старый, трубы гнилые, денег не хватает. У меня сантехник на работу не вышел - это проблема. Твой инопланетянин за него работать не будет.
        Впрочем, нормальный человек мог сразу возразить, что сантехников этих хоть пруд пруди. Пропал и пропал. Тоже, величина. Вот если б исчез руководитель города, тогда бы народ переполошился, или по крайней мере пошли разговоры. А так, чего волноваться: весь руководящий аппарат находился на своих местах, а вместо пропавшего слесаря легко подыскать нового.
        Но вот как раз другого управдому искать и не хотелось.
        Николай Иванович Иванов, или попросту Колян, крепкий, высокого роста парень, безотказный, способный, не задавая глупых вопросов, отправиться по вызову в любое время дня и ночи, частенько выручал управдома. Его единственным недостатком была, в силу мягкости характера, абсолютная неспособность отказаться от «благодарности» признательных жильцов, что приводило к периодическим опозданиям на работу. Вот и сегодня утром, рабочий день в самом разгаре, а он до сих пор не появился на планерке, и раздосадованный Макарыч отправил его напарника Толяна, выяснить, в чем дело. В навалившейся текучке про них слегка подзабыли, но ненадолго, ЖЭУ начали рвать звонки рассерженных жильцов. Как назло, вызовов навалилось так много, что оставшиеся бригады не успевали устранять неполадки. Народ же требовал ремонта, матерился в трубку, а один даже пригрозил, если к нему не явятся через пять минут, запихать в трубу самого Бутикова.
        Жутко чертыхаясь, управдом вызвал к себе в кабинет дворничиху и приказал ей немедленно отыскать разгильдяев, а сам, благо наступило время обеда, чмокнув в щечку Лизочку, отправился домой, справедливо рассудив, что, пока они не объявятся, делать все равно нечего, а посему не стоит суетиться и тратить свои нервные клетки по пустякам. Однако не успел он снять ботинки, как в дверь забарабанили. На пороге стоял участковый Кузьмич, здоровенный дядька с большими рыжими усами.
        - Где твой санхимик? - грозно зарычал он. - Я, по-твоему, и сегодня вечером без воды сидеть должен?
        Поняв, что обед отменяется, Макарыч рассвирепел и, вылетев из своей квартиры, самолично направился к Коляну, обещая устроить обоим хорошую головомойку.
        Подойдя к его дому, он увидел сидящих на скамейке возле подъезда двух старушек и решил на всякий случай поинтересоваться, не видали ли они своего соседа.
        Бабки, Глафира и Агафья, с готовностью пришли на помощь управдому. Перебивая друг дружку, они сообщили, что утром сантехник в сопровождении неизвестного мужчины приличной наружности шел по улице и прилюдно исчез, растворился, пропав в условиях хорошей видимости и отсутствия каких-либо природных катаклизмов. Зато далее мнения бабулек разошлись.
        Глафира уверяла, что этого пьяницу унесли черти, желчно припомнив, как в прошлом годе по этой причине тот на целых два дня оставил ее без воды, ремонтируя кран.
        Старуха Агафья не менее горячо утверждала, что его, человека доброго и жалостливого, по прямому указанию Господа Бога прибрали ангелы. Она напомнила, что именно Колян, вымокнув до нитки, грудью перекрыл прорвавшуюся в подвале трубу, спасши, таким образом, всю запасенную на зиму картошку. А насчет пагубной привычки сантехника: так пьяный, он почти святой, ничего не просит и всех любит.
        Бутиков схватился за голову: только двух ненормальных старух ему не хватало для полного счастья.
        Но они клялись и божились, что видели «чудо» своими глазами, так как им было ужасно любопытно, куда мужики повернут: направо, на работу, или налево, к пивному ларьку. Бабки категорически утверждали, что все это время не выпускали их из виду; разве только на секундочку посмотрели вслед Лариске, совершенно бесстыжей особе с первого этажа, да высказали ей вслед коротенькое напутствие.
        Ошалев от всей этой галиматьи, управдом уже и сам был не рад, что зацепил это сарафанное радио. А тут еще встрепенулся мирно дремавший на соседней скамеечке дед Порфирий и, подняв вверх указательный палец, категорически заявил, что старые все путают: сантехник рассыпался на множество мелких песчинок, а затем превратился в туман и растаял. И без НЛО тут никак не обошлось. Вон и по телику объявили о появлении инопланетянина, и, чтоб ему не опохмелиться, эти два факта тесно связаны между собой.
        Услышав про НЛО, обе бабки поджали губы и согласно закивали головами: точно, тот, второй - замаскированный пришелец, он и выкрал сантехника ЖЭУ номер шесть.
        Проходивший мимо участковый, решив выяснить, по какому поводу скопление, подключился к поискам. Выслушав свидетелей, он начисто отверг их измышления как антинаучные и посоветовал впредь поменьше нести подобную околесицу; а пропавшие работники скорее всего запили горькую и, пока не проспятся, не появятся.
        - Ох, они у меня заработают! - зловеще пообещал управдом.
        - И на полную катушку. В другой раз неповадно будет, - мстительно посоветовал Кузьмич и тут же напомнил: - Смотри, не забудь другую бригаду прислать.
        А виновники переполоха мирно сидели в вагоне пригородной электрички и ехали в совершенно противоположную от работы сторону.
        Колян вкалывал сантехником третий год. До этого он работал на большом предприятии в областном центре, куда попал после окончания института. Молодой, напористый, грамотный специалист, он быстро продвигался по служебной лестнице, оставив далеко позади своих сверстников. Жизнерадостный, доброжелательный, готовый каждому прийти на помощь, он обзавелся кучей друзей, а самая красивая и досель неприступная девушка в городе вышла за него замуж. Казалось, жизнь прекрасна, но неожиданно посыпались неприятности. Внеплановая ревизия выявила в его отделе финансовые нарушения. Директор предприятия, вызвав Николая к себе, предложил для скорейшего прекращения дела взять всю вину на себя. К сожалению, скандал замять не удалось, и хотя впоследствии выяснилась его непричастность к махинациям, молодого начальника под предлогом допущенной халатности тихо уволили. В довершение всего «добрые люди» подсказали, что жена изменяет ему с лучшим другом, клятвенно заверявшим его в своей преданности. В ярости Колян, несколько лет занимавшийся восточными единоборствами, поломал «другу» пару ребер и руку.
        Все мечты и планы рухнули в одночасье. В свои тридцать с небольшим Колян понял, что жизнь не удалась и потеряла всякий смысл, и он, впав в жуткую депрессию, запил. Окруженный толпой очередных «верных друзей», он швырялся деньгами налево и направо, пока однажды не проснулся в чужой квартире в помятом спортивном костюме без копейки в кармане. Промучившись пару дней от глубокого похмелья, он понял, что не может больше оставаться в этом городе и ловить на себе сочувственные или брезгливые взгляды своих прежних знакомых. Стараясь позабыть прошлое, он переехал в соседний городок, устроился сантехником в ЖЭУ и понемногу успокоился, твердо решив именно так и прожить оставшуюся жизнь.
        К сожалению, не всегда наша жизнь зависит от наших желаний.
        Ранним утром он не спеша шагал по улице, направляясь к мастерской, и натолкнулся на бледного взъерошенного гражданина в очках, с обиженным выражением лица растерянно оглядывавшегося вокруг.
        Колян остолбенел: перед ним, самым невероятным образом, стоял Вадик Смирнов, его подчиненный по прежней работе.
        - Смирнов? - осторожно поинтересовался Колян.
        - Николай Иванович! Слава богу, хоть одно знакомое лицо! - обрадованно кинулся к нему навстречу бывший сослуживец.
        - Какими судьбами? - сухо поинтересовался Колян, вспомнив рассказы знакомых, как тот в свое время пытался его подсидеть.
        - Сам не знаю, - удрученно вздохнул Вадим. - Вечно мне не везет, завистники всяческие пакости строят. Вчера отмечали мое назначение, понятное дело, назюзюкались, и какая-то холера меня в этот автобус запихала.
        - Новая работа?
        - Да так, - замялся Смирнов. - Замдиректора по общим вопросам.
        - О, поздравляю, Вадим Владимирович.
        - А, ерунда, сами помните, какой у нас народец, так и норовят ножку подставить. А вы?
        - Гегемоню потихоньку. Сантехником. Голову лишними мыслями не забиваю.
        - Ясно, - снисходительно сморщил нос Смирнов, но тут же, спохватившись, изобразил широкую улыбку. - Слушай, нельзя у тебя на полчасика остановиться? Поесть, помыться, а то ближайший автобус только после обеда, а я, сам понимаешь, здесь никого не знаю.

«Во, дает»! - оторопел от такого заявления Колян.
        Былая неприязнь и обида вновь накатили, ему захотелось послать старого знакомого куда подальше.

«А чего я дергаюсь? - Он с силой потер щеки, стараясь успокоиться. - Прошлое не вернуть, жизнь по-новому не проживешь и нечего голову забивать».
        Вадим, по-своему поняв этот жест, принялся искать по карманам:
        - Давай я на всякий пожарный твоему начальнику звякну. От, черт, куда-то мобильник запропастился. Слушай, а у тебя случайно с собой нет телефона?
        - Не обзавелся, - ответил Колян. - Мне звонить некому, меня тоже никто не ищет, разве только Макарыч, но он меня и так достанет. Ладно, пока планерка, пока наряды раздадут, время есть. Пошли.
        И он повел Смирнова к себе домой, совершенно не предполагая, что этот невинный на первый взгляд поступок круто перевернет всю его жизнь.
        Жил он на последнем этаже обшарпанной пятиэтажки в обычной двухкомнатной хрущевке.
        - Это твои палаты царские? - слегка скривившись, поинтересовался гость, снимая пальто и проходя на кухню.
        - Меня устраивают. Не дует, светло, тепло, и мухи не кусают.
        - Да с твоей головой мог бы и получше устроиться.
        - Было время, - согласился Колян, зажигая газовую конфорку. - Все выше и выше… А чем кончилось? То-то. Я в эти игры больше не играю. Живу тихо, спокойно, никого не трогаю, ко мне никто не пристает. Отпахал свои восемь часов, и голова не болит. За вечерние вызовы - дополнительная плата и, кроме того, естественно, магарыч. Детективчик почитал, пивка или еще чего покрепче принял, и на боковую. Чего еще надо?
        - Каждому свое, - снисходительно усмехнулся Смирнов. - Лично у меня все в лучшем виде. И бизнес, и дом, и машина. И езжу куда хочу. И когда хочу. И с кем хочу. Жена молодая, вот такие ноги. Прошлым летом на Багамы возил.
        - А физиономия кислая…
        - Да, - раздраженно бросил Вадим. - Имеются, конечно, кое-какие проблемы. Завистников много.
        Он хотел еще что-то добавить, но раздался стук в дверь - и на пороге появился Толян. Увидев незнакомого человека, он в нерешительности замялся у порога.
        - Я, это, меня того, Макарыч узнать послал, ты часом не заболел?
        - Здоров. Знакомьтесь: Вадим Владимирович Смирнов, мой бывший коллега, а это Анатолий Владимирович Петров, мой нынешний напарник.
        Петров, сухонький мужичок лет тридцати пяти, смущенно кивнул и прислонился к дверному косяку. Робкий и суетливо-услужливый, он постоянно старался всем помочь, но, к сожалению, это получалось у него большей частью нелепо: то во избежание возможного падения уличных зевак заботливо прикроет канализационный люк с находящимся там внутри слесарем; то по просьбе не успевшей запастись водой дамочки с первого этажа откроет задвижку в самый неподходящий момент, когда ремонтная бригада в подвале разъединит трубу, то совершит еще какое-нибудь подобное «доброе» дело. Постоянно попадая впросак, ломая или теряя любую вещь, попавшую ему в руки, он в основном использовался на подхвате: таскал за бригадой сумку с инструментом, убирал мусор, бегал за пивом и молча сносил шутки и подначки товарищей по работе. Колян пару дней терпел, глядя на это безобразие, а затем встал на его защиту, и вскоре они ходили по квартирам на пару. Толян, впервые в жизни почувствовав к себе доброе отношение, привязался к напарнику и ради него был готов пойти в огонь и воду.
        - Давай проходи, - махнул ему нетерпеливо хозяин, занятый чайником. - Не стой как столб. Завтракать будешь?
        Этого вопроса он мог и не задавать. От предложения «перекусить» Толян никогда не отказывался и без лишних разговоров садился за стол в любое время дня и ночи. Однако это никоим образом не сказывалось на его комплекции, и всем своим видом он подтверждал известную поговорку: «Худому коню корм не впрок».
        - Чем богаты, тем и рады, - проговорил Колян, открывая холодильник и выкладывая свои припасы. - Чай, белый хлеб, колбаса «Детская». - Он повернулся к гостю: - У вас небось колбасы сортов двадцать?
        - Хватает, - подтвердил тот, густо намазывая булку маслом.
        - Зато у нас натуральная.
        - А ты проверял? Кстати, слышал: инопланетяне прилетели. Про них вчера весь вечер по всем каналам показывали.
        - У меня телевизор не работает.
        - Скучно живете, без огонька. Сплошные серые будни.
        - Подумаешь, эка невидаль, у нас своих новостей хватает, - обидевшись за друга, промычал Толян, стараясь прожевать засунутый в рот здоровенный кусок бутерброда. - Мне тетка письмо прислала из деревни.
        - Яровые взошли? - благодушно поинтересовался гость. - Или председателю в избу свет провели?
        - Погостить зовет. У нее двадцать четвертого день рождения. Кабанчика собираются заколоть. Буженина, сало, кровяные колбаски.
        - Везет людям, - мечтательно закатил глаза под потолок Смирнов. - Лично я триста лет не ел домашней буженинки.
        - Гулять будут. - Колян машинально посмотрел на календарь. - Кстати, двадцать четвертое сегодня.
        - Давайте съездим, навестим старушку? - заулыбался Толян.
        - А на работу кто пойдет, инопланетяне? - покачал головой Колян. - Да и денег нет.
        - Тетка-то далеко живет? - встрепенулся Смирнов.
        - Почти рядом - минут сорок на электричке до поселка, да оттуда полчаса на автобусе.
        - Я плачу! - сделал широкий жест гость и, заметив удивленные взгляды, пояснил: - Нам премиюшку подкинули, можем и гульнуть. Времени навалом, на работу я сегодня все равно уже не попаду. Да и хрен с ними, переживут, скажу, ездил к смежникам, договариваться насчет поставок.
        - Может, поедем, Иваныч? - с умоляющим видом повернулся к напарнику Толян. - Триста лет тетку не видел. Скоро обед, считай, день прошел. Заявок на сегодня, кажись, не много. Завтра по утрянке вернемся, а ежели случайно чуток запоздаем, у Макарыча еще две бригады осталось.
        - Успокойся, неудобно к незнакомым людям такой оравой вваливаться. Думаешь, нас там сильно ждут?
        - Да ты что! В деревне гостям завсегда рады.
        - Ты часом себе новой Верки не завел? - ехидно ухмыльнулся Смирнов. - И она тебе расслабляться не дает.
        От этих слов Колян побелел. Появление Смирнова все-таки выбило его из колеи, а упоминание о бывшей жене разом всколыхнуло все воспоминания, загнанные в самый дальний угол подсознания, и ему захотелось тут же, немедленно, напиться до умопомрачения.
        - Пропади оно пропадом, поехали.
        Однако с самого начала дела пошли наперекосяк. Пока они искали тетке подарок - не являться же в гости с пустыми руками, - билеты в мягкие и плацкартные вагоны распродали, остался один дополнительный общий вагон. Не обремененные багажом, они успели забраться туда одними из первых, но уже через пару минут в купе, плотно заставленное сумками, коробками и мешками, было некуда ступить. На нижних полках, тесно прижавшись друг к другу, разместилось сразу по пять-шесть человек, со вторых полок свисали гроздья детских голов. В довершение всего окна не открывались, и ехать пришлось в сплошной духоте, пропитанной запахом пота и перегара, смешанного с табаком.
        Мужики принялись обсуждать последнюю новость об инопланетянине, разделившись на два противоположных лагеря. Одна, большая часть, безоговорочно приветствовала свершившийся контакт, надеясь на бурное развитие науки и техники, другая, оставаясь в меньшинстве, с не меньшим упорством утверждала, что более развитая цивилизация наверняка захочет поруководить, и приводила массу примеров из истории.
        В спор ввязался какой-то встрепанный лохматый бородач и, подняв вверх палец, принялся вещать:
        - Прибыл посланец Тьмы! Его появление - первый сигнал погрязшему в грехе человечеству. Посмотрите, что в мире делается. Народ-то каков пошел: больше о наживе думает, шикарней соседа выглядеть мечтает. Довели Землю-матушку - трясет ее бедняжку со страшной силой, тайфуны, ураганы туда сюда проносятся, цунами целые города смывает. Небо в сплошных дырках, словно швейцарский сыр. Население голодает и продолжает увеличиваться. Зло кругом, и мир в тартарары катится. О душе никто не думает.
        Началась оживленная дискуссия, есть ли душа у инопланетян. Постепенно все сошлись во мнении, что пришельцам на Земле придется несладко: погода не пойми какая, на огороде ничего не растет, зато цены, словно сумасшедшие, лезут вверх; а уж правительство о народе и вовсе не думает. Все сразу перекинулись на обсуждение простых, насущных забот, совершенно позабыв о гуманоидах.
        Поезд опоздал ненамного, минут на десять, однако пока наши путешественники выбирались из переполненного вагона, то, выскочив на свободу, увидели лишь задний номер отъехавшего автобуса. Вечером в одной из соседних деревень намечалась свадьба, и гости, битком набившись в салон, с жаром принялись доказывать водителю, что больше никого не будет. «А если и будут, то вряд ли влезут», - уточнил огромный дядька и достал две бутылки водки. Водитель, сраженный таким веским аргументом, тотчас завел мотор.
        Троица стояла возле пустого перрона и потерянно оглядывалась по сторонам. Согласно
«Графику движения автобуса», пришпиленного к осветительному столбу, следующий рейс ожидался только на другой день.
        Поездка, не успев толком начаться, грозила закончиться, но Толян, оценив обстановку, завернул за угол стоящего рядом пивного ларька. Влившись в тамошнюю компанию, он через пару минут выудил оттуда страшно больного водителя полуторки. Вообще-то тот направлялся в другую сторону, но его пообещали подлечить, и, закупив литр «лекарства», они забрались в кузов. Колымага оказалась под стать хозяину: отчаянно дребезжа по пыльной дороге, она отказывалась ехать быстрее тридцати километров в час, и до деревни они добрались только к вечеру. - Да уж, романтика, - скривился Вадим, разглядывая несколько обветшалых домов, примостившихся на берегу тихой речки. - И как здесь люди живут? Хотя дышится неплохо.
        Он с шумом втянул носом воздух и насторожился:
        - Жареным пахнет.
        - Пошли, - показал на крайний дом Толян.
        Поднявшись по скрипучим ступенькам на крылечко, они вежливо постучали и услышав:
«Входите, не заперто», - шагнули в избу. Навстречу им вышла старушка. Увидев Толяна, она всплеснула руками и, тихо охнув, неожиданно расплакалась.
        - Ну, ты чего, теть Стеня? - смущенно поглядывая на друзей, Толян неуклюже погладил ее по плечу.
        - От радости родной, от радости, - всхлипнула тетка, вытирая глаза. - Не забываешь нас, деревенских.
        - Да ладно. - Сконфуженный Толян протянул ей большой цветастый платок. - Я тебя с днем рождения поздравляю.
        - Ой, спасибо.
        - О, Анатолий! - вывернулся из соседней комнаты пьяненький дед, ее муж. - Здорово, племяш! Это кто с тобой?
        - Мои друзья.
        - Молодцы, что приехали. - И он потащил гостей к столу: - Вот, рожденье у нас. Жалко вы припозднились, наши совсем недавно разошлись. Да ничего, усаживаетесь, чем богаты, тем и рады.
        Тетка бросилась на кухню и вынесла чугунок дымящейся картошки, большое блюдо с жареным мясом и колбасой.
        - М-мммм, - замычал Вадим, у которого от одного вида потекли слюнки. - А это от нас. - И он поставил на стол бутылку водки.
        - Ай да гости, - просиял дед.
        - За именинницу! - поднял стакан Колян.
        - Чтоб не болела! - подхватили остальные и выпили. Дед тотчас налил по второй, и тосты посыпались как горох.
        - За хозяина!
        - За милого Толика!
        - За порося.
        После суматошного дня водка ударила в голову, и гости быстро захмелели.
        - Эх, хорошо сидим. - Разомлевший Вадим с лоснящимся лицом откинулся на спинку стула. - Ну, и как поживаете?
        - Сам видишь. Осталось пять дворов, старики да старухи. Последняя молодая семья скоро в город переберется, ужо и квартирку подыскали. А че им тут делать? Денег не платят, развлечений никаких, кино и не помним, когда в последний раз привозили. Эвон, нынче в соседней деревне свадьба, так они туда отправились.
        - Не умеем мы по-человечески жить, не умеем, - икнул Смирнов.
        - Э, милок, да ты никак набрался, - хихикнул дед. - Слабоват нынче мужик. Вот в наше время…
        - Какое такое ваше время, - напыжился Вадим и попытался встать, но не смог оторваться от стула. - Все великие дела происходят сегодня. - И он принялся загибать на руке пальцы. - Свобода - раз. Куда хочу, туда и ворочу, - два. Да у нас, поглядите, - он ткнул пальцем в темный экран выключенного телевизора, - инопланетяне прилетели. Разве при вашем социализме могли прилететь инопланетяне?
        - А тьфу на них. По всем программам тока планетяне. Планетяне то, планетяне се. Планетяне туда, планетяне сюда. Надоели.
        - И вид у них не очень, - насмешливо добавил Толян. - Маленькие, синенькие.
        - И на кой они сдались? Нам пахать надо, сеять, урожай собирать, а всякие там человечки с рожками, похожими на антенны, энто сплошное баловство.
        - У них тех-но-логии. Пе-ре-до-вые. Понял? Они из воздуха могут пищу синтезтировать.
        - Синтезировать, - поправил его Колян и, заметив недоумевающий взгляд деда, коротко пояснил: - Искусственную еду создавать.
        - Слышали, знаем, - подскочил дед, словно готовый броситься в драку петух-забияка. - Да тока по телику теперича говорят об эко-гло… тьфу, короче, без всяких удобрений выращенных продуктах. На чистом навозе.
        - Вот именно, - поддержал родственника Толян. - У коров бешенство, у рыбы солитер, даже у птиц грипп нашли. С этого вашего Запада к нам одно барахло гонят: курей времен Первой мировой; газировку, от которой с железа ржавчина сползает; пересоленную картошку, усохшую в трубочку.
        - Ну и что! - упрямо бодал лбом воздух Вадим. - И у них есть недостатки, тогда тем более пусть нас пришельцы научат.
        - А мы не дурней их! - кричал в ответ Толян.
        - И пошли они все куда подальше! - стукнул кулаком по столу Колян. - Придут, научат. Нас и так со всех сторон пытаются учить, как жить. Лично я ни под кого подстраиваться не желаю, а уж тем более под твоих инопланетян.
        Настроение у него, и без того неважное, окончательно испортилось. Налив себе полный стакан, он осушил его одним залпом и, бросив: «Пойду, прогуляюсь», - выскочил за дверь.
        Чудесная ночь разливалась вокруг. Ветер, утомившись за день, затих, слушая, как стрекочут кузнечики, а где-то невдалеке, у реки, заливается соловей. В деревне светилось всего три-четыре окошка, отчего черное, бездонное небо начиналось прямо за околицей, и даже узенький серп раннего месяца не мог пробить эту темноту. Крупные звезды светили над головой, казалось, протяни руку - и можно дотянуться до любой из них.
        Небо прочертила одна яркая полоска, затем другая. Колян попробовал загадать желание, но не успел. Наконец появилась новая звезда и летела так долго, что он успел три раза повторить заказ, а она все не гасла.

«Э, да это самолет. Хотя нет, у самолета огоньки мигают и один красного цвета. Наверно, спутник».

«Спутник» приближался, увеличиваясь в размерах, и вдруг взорвался, осыпавшись на землю искрящимся дождем.
        - Метеорит! Вот бы найти кусочек.
        Он перелез через изгородь, но, ничего не сумев разглядеть в кромешной темноте, повернул назад. Под ногами блеснуло. Нагнувшись, он увидел маленькую серебряную брошку в форме полумесяца с двумя изумрудными камешками на концах.

«Наверно, потерял кто, - подумал он, поднимая вещицу. - Отдам хозяйке».
        Он вернулся в дом и увидел, что все спят, а для него на сундуке расстелен матрас и старое лоскутное одеяло.
        Утром, хмурые, невыспавшиеся, с больной головой, они с трудом поднялись к автобусу, чтобы отправиться на вокзал, и увидели подъехавшую к деревне большую колонну военных грузовиков.
        - А эти откуда? - удивился Толян.
        - Не задавай идиотских вопросов, - проворчал Колян. - Обычные учения.
        Всю обратную дорогу он пытался понять, для чего они вообще ввязались в эту поездку, и, не придумав ничего путного, решил: «Не иначе как нечистый попутал».
        Вернувшись в город, они усадили Смирнова на автобус и отправили его домой, а сами устроили небольшое совещание.
        - На работу счас пойдем?
        - Куда денешься, иначе Макарыч убьет.
        - Скоро обед.
        - Ну и что? Мы вчера не вышли, а если и сегодня не появимся, будет перебор.
        - Логично. Но домой-то ко мне заглянем? Вещи положить.
        - Пять минут, не больше.
        Пока Толян бегал наверх, Колян пристроился на скамейке, равнодушно поглядывая по сторонам.
        Несколько воробьев затеяли купание в пыли, тощая ворона, подхватив полбатона хлеба, улепетывала от своих подружек, а из кустов вывалился странный кот умопомрачительной расцветки и, усевшись напротив, уставился на него пронзительным взглядом.
        - Маешься, бедолага? Никому не нужен? Судьба, - посочувствовал ему Колян. - Вот и я такой же. Ты уж извини, у меня с собой ничего нет, но будешь вечером в этих краях, заходи, угощу.
        Выскочил Толян, и они отправились на работу. Оглянувшись, Колян заметил, что кот сидит на месте и смотрит им вслед.
        Проскользнув незаметно в мастерскую, они приняли рабочий вид, однако их сразу вызвали к начальству. Управдом находился в большом смущении и плел нечто невнятное про старые трубы, утечки и таинственные проблемы. Провинившиеся стояли перед ним, понурив головы, и никак не могли сообразить, о чем идет разговор.
        - Вы, это, поймите меня правильно. Недавно приходили оттуда… - Макарыч с придыханием показал на потолок указательным пальцем. - Про вас расспрашивали.
        - Про меня? - переспросил Колян. Голова с похмелья трещала, и чужие слова продирались в ней словно сквозь колючую проволоку. - С завода?
        - С какого такого завода?
        - Да со старой работы. Накой я им опять понадобился?
        - Вот уж не знаю, со старой, с новой, но интересовались шибко, а особенно, где вы вчера пропадали.
        - И что вы ответили? - с трудом проскрипел Колян.
        - Я? Я человек маленький. - Управдом старательно избегал взглядов подчиненных. - Сказал, что вы у нас не работаете.
        - Не понял? - от удивления у Коляна в момент прошла голова.
        - Просто. Уволили за нарушение трудовой дисциплины: прогул, связанный с пьянкой. Сам понимаешь, нам лишние неприятности ни к чему, их у меня и так по самое горло.
        - Да мы…
        - Вас двоих вчера весь день найти не могли. Аварийность в районе резко повысилась, а ремонтировать кто будет, инопланетянин? Короче, разговор окончен: отправляйтесь в кассу, получите за отработанные полмесяца, и у Иванова отпуск, кажется, не отгулян.
        - Два.
        - Не понял.
        - Два отпуска. На этой работе разве дадут отдохнуть.
        - Тем более забирайте свои трудовые книжки и шагайте.
        Оставшись один, Макарыч уставился в окно и задумался: работы невпроворот, придется искать новых работников. Управдом вздохнул: но и связываться с людьми из органов не хотелось совершенно.
        Выйдя на улицу, Колян с недоумением поглядел на зажатые в руке деньги:
        - Ни хрена себе, поворотики. Записали в злостных алкоголиков.
        - Вы нас еще вспомните, еще попросите, чтобы вернулись. - Толян возмущенно погрозил мраморной вывеске ЖЭУ. - У них же ни одного нормального слесаря не осталось, скажи, Иваныч.
        - Может быть, может быть, - задумчиво проговорил Колян. - Как-то нелепо получилось. Интересно, что будет дальше?
        - А ничего, пошли домой, закуска есть, деньги тоже. Возьмем по дороге пару
«огнетушителей».
        Проходя мимо магазина радиотоваров, он ткнул пальцем в стоящий на витрине большой телевизор, на экране которого показывали гуманоида:
        - Нам бы их заботы.
        Максиму Ильину, или просто Максу, командиру патрульного звездолета номер «071», было не до телевизора. Он вообще не знал, что творится на Земле, хотя именно он первым встретился с пришельцем.
        С детских лет он мечтал летать, и не просто летать, а находить и исследовать новые планеты. Земля казалась ему скучным местом, так как нашу зеленую старушку давно изучили вдоль и поперек, а заодно и изуродовали до неузнаваемости. Зелень почти всю повывели, тщательно отгородив последние остатки растительности во избежание налетов любителей оставлять автографы на деревьях металлическими решетками с пропущенным по ним электротоком. Оставшихся в живых представителей животного мира переписали, пронумеровали, окольцевали и снабдили охранной сигнализацией. Ее истошный рев поднимал на ноги всю округу, и уже через несколько секунд пойманный на месте преступления какой-нибудь доморощенный натуралист-любитель стоял в плотном кольце полиции и, ковыряя носком ноги землю, невнятно лепетал: что он де мартышку хотел просто погладить.
        Нынче искатели приключений стремились в космос. И Ильин, окончив с отличием школу, поступил в летное училище. Здесь он сразу обратил на себя внимание своей напористостью и стремлением всегда и во всем быть первым: первым в учебе, первым в спорте, первым в группе. Ему завидовали, но связываться опасались, понимая, что он сильнее. Затем армия, Военно-космическое спецподразделение, и оттуда его направили в недавно созданное Управление Космической Безопасности.
        Наступило время интенсивного освоения околоземного пространства: на Марсе, Юпитере, Венере построили несколько колоний; огромные, похожие на города, космические станции кружились вокруг отдаленных планет.
        И сразу начались безобразия. Кто-то кому-то не уступил дорогу, у кого-то сняли солнечные батареи, несколько грузовых кораблей исчезли бесследно со своими экипажами, но наибольшее возмущение вызвало нападение космических грабителей на туристический лайнер, возвращающийся с Марса. Это была неслыханная наглость; ладно бы с китайцами или русскими, а то ведь вся группа прибыла из Штатов.
        Мировое сообщество, всполошившись, забыло на время былые разногласия и для обеспечения безопасности межпланетных полетов срочно создало под эгидой ООН данное Управление. Отдел Внутреннего Космоса осуществлял диспетчерские задачи в районах наиболее интенсивного движения, а Макса зачислили в Группу Быстрого Реагирования (ГБР), основной задачей которой и являлась борьба с космическими пиратами. Группа состояла из двух отрядов в составе командного крейсера, семи патрульных звездолетов с десантниками на борту и вспомогательной базы, предназначенной для мелкого ремонта техники, отдыха и лечения экипажей кораблей на время дежурства.
        Бандиты попытались дать бой, и в космосе развернулась настоящая война. Первое время все наличные силы Группы постоянно вступали в схватку то в одном, то в другом месте Солнечной системы, неся потери, но постепенно, разгромив несколько наиболее крупных и опасных группировок, навели порядок, и полеты стали относительно безопасны, хотя время от времени появлялись новые мелкие шайки.
        Теперь во время дежурства они помогали вылавливать контрабандистов, а в последнее время им поручили патрулировать внешнюю границу солнечной системы для противодействия возможному проникновению враждебного инопланетного разума. Хотя никто в эскадре не мог взять в толк, для чего это нужно, так как никаких инопланетян, ни дружественных, ни тем более враждебных, на горизонте не появлялось, зато в случае необходимости они могли полностью перекрыть межпланетное сообщение.
        Макс легко освоился в новой обстановке и за несколько лет сумел пройти путь от рядового десантника до капитана патрульного звездолета, став самым молодым командиром лучшего подразделения эскадры.
        Его посылали на самые опасные операции, однако дальнейшая карьера застопорилась; исполнительный, дисциплинированный командир, он, четко выполняя все приказы командования, отличался слишком прямолинейным характером, не умел хитрить, высказывая в лицо начальству то, что думал. Кроме того, престиж службы в Управлении был настолько высок, что многие известные фамилии, прежде чем заняться большой политикой, стремились хоть ненадолго попасть туда. И само собой, находиться при штабе завсегда спокойнее и безопаснее, чем на боевом звездолете.
        Макса не интересовала политика, и он не обращал внимания на такие, по его мнению, мелочи. Больше всего на свете он хотел встретиться с инопланетным разумом, и вот наконец-то его мечта сбылась.
        И встреча произошла всего лишь несколько часов назад.
        Они направлялись на очередное дежурство: два патрульных звездолета с бортовыми номерами «071» и «077»; а следом тащилась их база, огромная космическая станция с красовавшейся над центральным люком огромной полукруглой надписью «Парадиз».
        Оставив позади Марс, они миновали пояс астероидов. Настроение у всех поднялось - стало спокойнее, вокруг прекратилась сутолока, которую создавали снующие туда-сюда гражданские. Народ предпочитал путешествовать в районе от Венеры до Марса, а более далекие планеты интересовали в основном любителей экзотики и экстрима.
        Уточнив в последний раз курс, Макс сладко потянулся и повернулся к штурману:
        - Поль, принимай дежурство, а я пойду немного проветрюсь. Теперь никаких сюрпризов до самого Урана.
        Он выбрался из командной рубки и пролетел по коридору к себе в каюту. Достав телефон, он набрал номер Сандры.
        С ней он познакомился буквально перед самым вылетом, но уже не мыслил жизни без нее. Любовь с первого взгляда.
        Невысокого роста, стройная шатенка, с тонкими чертами лица, она недавно появилась у них в эскадре и отправлялась в свой первый в жизни полет. Они встретились в коридоре Управления, куда Макс заходил по делам, а Сандра оформлялась на работу.
        Он столкнулся с ней в дверях и, увидев ее зеленые глаза, ощутив запах ее тела, машинально развернулся и пошел следом, очнувшись только тогда, когда наткнулся на старого приятеля, спокойного, рассудительного шведа Алекса Свенсона, командира
«Парадиза».
        - Макс! Дорогой! - радостно раскинул он руки. - Ты в гости? Заходи.
        - Конечно. - Макс с трудом пришел в себя. - Дай, думаю, загляну перед вылетом на пару минут.
        - Почему на пару? Сто лет тебя не видел.
        Они немного посидели, и как бы невзначай Ильин спросил про незнакомку.
        - Ах, хитрец, - рассмеялся Алекс. - Нет чтобы к старому другу. Ладно, не красней, это Сандра, наш новый психолог. Не дай бог, у тебя возникнут проблемы, прилетишь сюда, она тебя вернет в нормальное состояние. Но учти: за ней пол-экипажа ходит следом.
        Вызвав ее и немного посидев для приличия, умница Свенсон, дипломатично сославшись на неотложные дела, тихо удалился, и они остались вдвоем. Разговор продолжился в маленьком кафе, затем у него дома, и расстались они только утром перед вылетом на космодроме.
        И теперь Макс с нетерпением ожидал любой возможности хоть немного с ней поговорить. Но не успели они перекинуться и парой слов, из громкоговорителя раздался голос штурмана:
        - Командир, нас догоняет летающая тарелка.
        - Что?
        - Летательный аппарат, похожий на «тарелку», - несколько неуверенным тоном уточнил Поль.
        - Срочно запроси Центр: находятся ли в нашем районе другие звездолеты?
        - Уже запросил, ответ отрицательный.
        - Поль, тебе скучно? - укоризненно проговорил Макс. - Проверь приборы, скорее всего это оптический обман.
        - Она нас догонит через десять минут.
        - Вот через десять минут и приду.
        Любовь и время - понятия трудно совместимые; разговор затянулся, и, с трудом оторвавшись от телефона, Макс лишь через пятнадцать минут вернулся в командную рубку и увидел, что все находящиеся в ней прилипли к экрану.
        - Ну, показывайте свое параненормальное явление! - весело проговорил Макс и уселся на свое место.
        - Действительно, очень похоже на НЛО. Откуда он взялся?
        - Не знаю, - ответил Поль. - Я его впервые зафиксировал двадцать восемь минут назад. Идет со стороны Земли, на запросы не отвечает.
        - Возможно, военные проводят испытания новой разработки.
        - Нет, нас бы предупредили. Ведь мы их можем и сбить ненароком.
        - Мне кажется, киношники решили провести натурные съемки.
        - Они ради рекламы о своих планах раструбят на весь свет за полгода, к тому же у них вся техника сплошная бутафория, из фанеры и картона.
        - А может, это русские?
        - Мы и тогда бы знали.
        - Или какой-нибудь умелец, доморощенный гений, собрал из подручных материалов летательный аппарат.
        - А скорость? Ты погляди, он несется намного быстрее, чем мы, - горячо возразил Поль.
        - У него фотонный двигатель, - серьезно заявил англичанин Тони Берг, командир десантной группы.
        - Хоть ионный, хоть ядерный, хоть на газированной воде с сиропом. Такую скорость развивать никто не может.
        - В любом случае нужно выяснить, что это за чудо. Идем на сближение, - скомандовал Макс. - Доложите на «Квакер» и передайте на «семерку», пусть подходят с другой стороны.
        Он не успел договорить, как прямо перед ними из ничего возник второй совершенно необычной аппарат.
        Все так и ахнули.
        - Инопланетяне, - выдохнул потрясенный Макс, впившись взглядом в экран. Свершилась его многолетняя мечта. - Ребята, вы понимаете? Это же переворот в истории и науке. - И, схватив микрофон, он вызвал флагман:
        - Адмирал, прямо перед нами инопланетный корабль.
        - Ильин, с вами все в порядке? - после продолжительной паузы последовал ответ.
        - Смотрите, передаем изображение.
        - Очень странная конструкция, - задумчиво почесал затылок Берг. - Похоже на взведенный арбалет. Выгнутый лук - это скорее всего излучатель-двигатель, а в выходящей из его центра трубе расположены жилые помещения. Натянутая тетива - антенны передатчика.
        - А расположенные посередине и на конце нашлепки?
        - Трудно сказать.
        Внезапно «тарелка» открыла бешеный огонь по «арбалету», вдребезги разнеся переднюю полусферу и повредив вторую. Одновременно с этим из нее вырвался тонкий фиолетовый луч, скользнул по борту «семьдесят седьмого» и повернул в сторону «семьдесят первого».
        Моментально среагировав на опасность, Макс резким движением кинул звездолет в сторону, и тут же автоматически ответил залпом из носовых орудий, угодив в край диска. НЛО дернулся и стал уходить в сторону астероидов.
        Столкновение произошло настолько быстро, что никто из тех, кто находился в рубке, даже не пошевелились, а лишь растерянно смотрели друг на друга.
        - Очень горячая встреча! - в сердцах выдал Макс. - Поль, передай на «семерку», пусть догонят беглецов, только чтобы зря на рожон не лезли, мало ли что.
        - Командир, они не отвечают.
        - В чем дело?
        - Не знаю. С виду вроде ничего особенного, летят дальше. Может, луч вывел из строя связь?
        - Возможно.
        - Ильин, что у вас происходит?! - раздался разъяренный вопль появившегося на экране адмирала.
        - А черт его знает, какие-то звездные войны.
        - Вы в своем уме?! Вы зачем пытались подбить корабль пришельцев?!
        - Они на нас первыми напали, - огрызнулся Макс. - Вы же все сами видали.
        - И где он сейчас?
        - Недалеко от Марса. Прошу разрешения высадиться на «арбалете», проверить, остался ли кто-нибудь живой.
        - Запрещаю!
        Макс опешил. Он столько лет мечтал об этой встрече, и теперь, когда до нее оставалось несколько шагов, его элементарно задвигали в сторону. Это было ужасно несправедливо, и он несколько раз глубоко вдохнул-выдохнул, а затем, стараясь сдержать свои эмоции, спросил:
        - Почему?
        - Необходимо отыскать и задержать остальных инопланетян. Борт номер «077» не отвечает, а другие слишком далеко.
        - Но НЛО поврежден, и возможно, им требуется помощь.
        - Мы скоро подойдем и сами разберемся на месте, а вы начинайте движение вслед за вторым кораблем пришельцев, иначе вам придется передать командование штурману.
        - Чего это с ним? - спросил кто-то шепотом.
        - Мы можем встретить опасные формы жизни, - без тени улыбки предположил Берг. - Осторожность не помешает.
        - Глупости, - запальчиво выдал француз. - Неужели не понятно? Карк хочет сам до них добраться. «Первый человек, пожавший лапы пришельцам».
        - А может, у них щупальца?
        - Да хоть ласты, какая разница. Главное, он на этом сделает хорошие бабки. Увидели первые мы, а цветы, оркестр, почет и слава ему.

«Выскочка, сам в ГБР без году неделя, а туда же; пользуется, что у дяди большие связи в Генштабе, - стиснул зубы Макс. - Хрен ему, я отсюда никуда не уйду».
        Неизвестно, чем бы закончилось это противостояние, но их разговор прервали, и на экране «Квакера» появился сам командующий Управлением Космической Безопасности адмирал Грег.
        - Карк, - грозно спросил он, - какого черта у вас творится? - И не давая тому произнести ни слова, продолжал: - Почему о появлении инопланетян я узнаю из телевизионных новостей? Абсолютно по всем каналам передают, что один из ваших кораблей встретился с кораблями пришельцев. Это правда?
        - Так точно, сэр, два инопланетных звездолета, - дрожащим голосом ответил Карк. - Их обнаружил борт «071», капитан Ильин. В результате огневой стычки один из НЛО подбит, а второй…
        - Надеюсь, там есть живые особи? - снова перебил его Грег.
        - Я не знаю. Мы не успели… Я думал…
        - А вы и не должны думать! - Голос Грега звенел от гнева. - Вы были обязаны немедленно доложить мне! Лично! Ясно?
        - Так точно, сэр.
        - Сомневаюсь. - Начальник Управления немного успокоился. - Срочно осмотреть поврежденный НЛО.
        - Есть, сэр. Я все сделаю, сэр. Я и сам собирался отправить туда десантную группу. Ильин находится рядом с ним.
        - Жду доклада. А что со вторым кораблем пришельцев? Надеюсь, за ними организовано преследование?
        - Так точно! - не моргнув глазом, отрапортовал Карк.
        - Я вылетаю к вам, конец связи. - И Грег отключился.
        Приказав секретарю вызвать машину, он встал, намереваясь отправиться на космодром, но остановился, заметив вспыхнувшую лампочку связи с приемной.
        - В чем дело?
        - Сэр, к вам консультант помощника президента по всемирной безопасности.
        - Меня нет, я уехал.
        - Он говорит, у него чрезвычайно срочное и важное дело.
        - Хорошо, впустите и предупредите, что у него ровно три минуты.
        В кабинет вошел неприметный человек среднего роста.
        Напрасно адмирал пытался вспомнить, как его зовут или хотя бы где они встречались.

«Наберут на работу бездарей, - сердито подумал он. - Сейчас начнет клянчить место у меня в Управлении».
        - Я хочу предложить вам сотрудничество, - усевшись, тихо проговорил посетитель.
        От изумления Грег едва не свалился с кресла. Какая-то штатская канцелярская крыса пришла набиваться ему в компаньоны. Он хотел тотчас выставить наглеца, но сдержался: не всегда первое решение самое разумное.
        - Я вас слушаю.
        - Полагаю, вы согласитесь, что на Земле давно пора навести порядок. Миру необходимы спокойствие и стабильность, а это возможно лишь при едином управлении. И мы создали новое общество - Братство Белой Лилии. В него вошли наиболее умные, богатые, уважаемые люди. Вложив много сил и денег, мы добились, что мир стал развиваться в правильном направлении, однако, к сожалению, остались некоторые государства и правители, которые этого не понимают, а, преследуя свои личные цели, под смехотворными предлогами вроде национальных интересов или религиозных традиций, упрямо противятся очевидным фактам. И хотя торжество нашей демократии не вызывает сомнений и мы никому не позволим встать на нашем пути, процесс необходимо ускорить.
        Грег задумался. Вообще-то он давно подозревал о существовании некой таинственной организации, пытавшейся исподволь управлять процессами, происходящими на Земле. Некоторые значительные события были так тесно взаимосвязаны и происходили настолько синхронно, что заставляли настораживаться умных людей. Стремясь узнать правду, он подключил к поискам свою службу безопасности, но не сумел ничего выяснить: о существовании общества не подозревал никто, даже люди, занимавшие высшие посты во власти. И вот они пришли сами. Однако в честь чего он им понадобился?
        - Почему я должен вам верить? - спросил он. - Может, вы аферист.
        - Чтобы вы не сомневались, я позволю напомнить вам некоторые факты, известные исключительно узкому кругу лиц. В вашем ведомстве находится около полутора тысяч секретных спутников, занимающихся сбором информации, включая полный контроль и запись переговоров по всем видам связи, практически всех жителей Земли; а это категорически запрещено законом. В прошлом веке вы захватили инопланетный корабль с живым гуманоидом и с его помощью сумели создать оружие небывалой мощности, сделавшее ваше Управление сильнейшим в мире. Кстати, в случае необходимости мы рассчитываем на ваше содействие.
        Грег поморщился. Кроме него, о гуманоиде знали немногие: его заместитель, несколько ученых, нынче находящихся под надежной охраной в секретной тюрьме, и президент, а о «тайной прослушке» не подозревал и сам хозяин Белого дома.
        - А теперь я хочу доказать, что мы вам доверяем, но сначала отключите микрофон, установленный в глазу коня. - И посетитель показал на стоявшую возле чернильного прибора бронзовую статуэтку.
        Адмирал на миг покрылся испариной: «жучок» он устанавливал лично, без свидетелей. Скромный консультант оказался слишком опасным соперником.
        - Захваченный вами гуманоид умер, не так ли?
        - Да.
        - Вы ошибаетесь. Наши люди ввели его в состояние клинической смерти и вывезли на одну из наших секретных баз. В отличие от вас мы выяснили, откуда он прибыл, и установили связь с его цивилизацией. Более того, с их помощью мы создали аппарат психологического воздействия, так называемый «Излучатель», и теперь мы можем управлять людьми, находящимися в зоне действия аппарата.
        Грег оторопел: эта новость его поразила, однако он не желал так легко сдаваться.
        - Если вам столько известно, то наверняка вы знаете, что мы просматриваем из космоса каждый сантиметр Земли. Но никакой базы, тем более секретной, мы не обнаружили.
        - И вы снова ошибаетесь, - мягко улыбнулся консультант. - Помните странное сооружение в пустыне на юге страны? Вы посылали туда своих людей, и они доложили, что какой-то сумасшедший банкир приготовил себе убежище на случай вселенских катаклизмов. На самом деле на них воздействовал «Излучатель», исключительное оружие, способное кардинально изменить судьбу мира. Нам с вами будет беспрекословно повиноваться все человечество.
        - А вы можете предоставить доказательства?
        - Пожалуйста - один из президентов наших южных соседей. Еще вчера он считал нас злейшими врагами, а сегодня, посмотрите газеты, подписал указ о необходимости привлечения наших компаний для развития экономики своей страны.
        Грег выбил на столе пальцами короткую дробь. Действительно, прочитав это сообщение, он очень удивился и даже подумал, что ЦРУ сумело ликвидировать строптивого президента, заменив его двойником.
        - Что ж, предположим, я вам верю, но, - адмирал предостерегающе поднял руку, - возникает вопрос: если вы располагаете такими неограниченными возможностями, то для чего вам понадобился именно я?
        - Во-первых, мы пока не вышли на полную мощность, а во-вторых, мы предполагаем, что НЛО прибыли именно из этой галактики, и хотим первыми встретиться с инопланетянином и получить от него кое-какую информацию.
        Грег задумчиво посмотрел на собеседника; стоило рискнуть.
        - Я принимаю ваше предложение; после приземления звездолета с гуманоидом вас немедленно к нему пропустят.
        - Прекрасно. А теперь договоримся о связи: возьмите вот это. - И консультант вытащил из кармана часы на цепочке. - С виду обыкновенный хронометр. - Он открыл заднюю крышку и, показав на окруженный рядом кнопок небольшой экран, протянул их адмиралу. - Здесь встроенный телефон с автоматической кодировкой сигнала. До свидания.
        Оставшись один, Грег повертел в руках часы и вызвал секретаря:
        - От адмирала Карка новостей не поступало?
        - Нет.
«И какая сволочь успела настучать телевизионщикам? - злобно думал Карк, мрачно оглядывая подчиненных. - Никому верить нельзя. За тринадцать серебряников отца родного продадут».
        Приказ, однако, требовалось исполнять, и он вызвал «071»:
        - Ильин, вам поручается высадиться на НЛО, обследовать его и доложить о состоянии экипажа.
        - Есть! - еле сдерживая ликование, отчеканил Макс, вскакивая с места. - Берг, приготовьтесь, пойдете со мной; Керим, будешь обеспечивать связь между нами и крейсером. Поль, как соседи?
        - Стоят на месте.
        - Связь?
        - Не отвечают.
        - Странно, что у них произошло? Не нравится мне это. Пошли-ка к ним на всякий случай пару человек на десантном катере, пусть посмотрят.
        Отправив катер к «семьдесят седьмому», Макс начал кружить вокруг «арбалета».

«Остался ли у них кто живой, - размышлял он, внимательно разглядывая звездолет пришельцев. - И как мы туда попадем?»
        - Командир! Смотри, похоже на вход! - Поль указал на закрытый крышкой цилиндрический выступ, расположенный посередине средней сферы.
        - Проверим, - согласился Макс.
        Выскочившие захваты, прилипнув к корпусу пришельцев, плавно притянули оба корабля друг к другу, а выдвижной шлюз намертво соединил их между собой.
        Надев скафандры и включив видеокамеры, два человека медленно двинулись вперед. Едва они подошли к люку, как тот бесшумно открылся. Люди переглянулись.
        - Похоже, нас приглашают, - проговорил Ильин. - Пошли, Тони.
        И они осторожно перебрались внутрь чужого корабля.
        Дверь за их спиной закрылась, зашипел нагнетаемый воздух, и отворился второй люк. Миновав узкий коридорчик, они оказались в небольшом помещении округлой формы с куполообразным потолком, посреди которого стояли три соединенных между собой спинками глубоких кресла. В одном из них полулежало бледно-синее существо, чем-то напоминавшее большого ребенка. Заслышав шум, инопланетянин приоткрыл огромные глаза и что-то невнятно прошептал. Послышалось тихое гудение, потолок стал прозрачным, казалось, внутрь ворвался космос. Рядом с людьми загорелась подвижная голографическая решетка Солнечной системы с мерцающими на ней точками корабля инопланетян и звездолетами их эскадры.
        Берг, держа оружие наготове, развернулся назад, контролируя вход, а Макс медленно подошел к пришельцу. Тот посмотрел на человека, слегка приподнялся, словно хотел что-то сказать, но бессильно откинулся назад и, казалось, потерял сознание.
        Макс стоял посреди рубки, все еще с трудом веря в реальность происходящего. Наконец-то произошла встреча двух цивилизаций, однако совершенно не так, как он себе представлял.
        - Доложите обстановку! - нетерпеливый голос адмирала вернул его к действительности.
        - Мы на месте. Инопланетянин жив, хотя я не могу сказать, насколько он серьезно ранен.
        - Поздравляю, - сухо произнес Карк. - Ничего не трогайте, ждите, мы скоро подойдем.
        - Понял, конец связи, - ответил Макс и огляделся: рядом с ним в воздухе парил маленький полумесяц серебристого цвета с двумя зажимами на краях.

«Сувенир на память», - подумал Максим и осторожно взял хрупкую на вид пластинку и тут же едва не выронил ее, звездолет сильно встряхнуло.
        - Командир! - раздался в наушниках тревожный доклад Керима. - Нас атакует
«семерка»!
        - Что за бред! - Макс выскочил из НЛО и влетел в рубку своего корабля.
        Разворачивающаяся перед ним картина повергла его в шок: «077» кувыркался, беспорядочно стреляя в разные стороны. Один из зарядов и попал в них; к счастью, удар пришелся вскользь.
        - Они сошли с ума, - прошептал Берг.
        - С чего бы это? Что происходит?
        - Не знаю, - растерянно отозвался штурман. - Катер даже не успел до них долететь.
        А звездолет, перестав вращаться, замер, затем рванулся в сторону и начал стремительно удаляться.
        - Адмирал, у нас неприятности!
        - Спокойно, Ильин, я вижу, ими займутся другие. А к вам сейчас подойдет наша база: они заберут НЛО, а вы немедленно отправляйтесь на поиски второго звездолета. Ваша задача задержать инопланетян.
        - Вряд ли они горят подобным желанием. Мне кажется, у этих пришельцев довольно-таки скверный характер.
        - Ну-ну, не преувеличивайте. Я не думаю, что они представляют для вас серьезную опасность. Вы же смогли повредить их звездолет. Значит, наши шансы примерно равны. Ну а если они все-таки попытаются сопротивляться, действуйте по своему усмотрению. Но, повторяю, желательно захватить их живыми и невредимыми. Приказ ясен?
        - Так точно, - отчеканил Макс и повернулся к штурману: - Где они?
        - Скоро войдут в полосу астероидов, - показал на радар Поль.
        - Отлично. А вот и «Парадиз».
        Макс связался с Алексом, передал привет Сандре и, подождав, пока НЛО затянуло в грузовой отсек, приказал всем занять свои места.
        Запустив двигатели на полную мощность, они бросились в погоню.
        Звездолет пришельцев, похоже, все-таки получил повреждение, скорость его стала намного ниже, и земляне постепенно настигали беглецов, но, к их великому удивлению, инопланетяне принялись вилять из стороны в сторону, словно чего-то искали, и исчезли на одном из астероидов.
        - Вот-те раз! - удивился штурман. - Спрятались.
        - По крайней мере теперь не придется за ним по всей галактике гоняться, - заметил Берг. - А где они сели?
        - Нет проблем, в момент отыщем и зависнем прямо над ним. Никуда голубчики не денутся, - пробежал пальцами по клавиатуре Поль. - Вот они, можете взглянуть.
        Астероид стремительно приближался, но Макс, вместо того чтобы продолжать поиск, отвернул в сторону и почти остановился. Все находящиеся в рубке вопросительно уставились на своего командира.
        - Давайте немного погодим. Что-то здесь не так. - Он потер ладонями виски и взял микрофон: - «Первый», я «ноль семьдесят первый». Мы нашли инопланетян, они сели на астероид. Какие будут указания?
        - Ждать.
        - Понял.
        - Командир! - раздался ликующий голос второго пилота. - С базы сообщают: по всем каналам в экстренных новостях объявили о контакте.
        - Вот это оперативность! Ну-ка, включите телевизор, посмотрим, что в мире творится, - обрадованно заулыбался Макс, но, немного послушав диктора, нахмурился: - Не понял, почему говорят только о Карке?
        - Получается, он встретился с инопланетянином? Жук навозный. А как же мы? А это кто, гуманоид? - возмущенно зашумели вокруг, увидев на экране нечто неопределенное, фиолетового цвета. - Откуда они его взяли? Они что, его не видели?
        - Откуда? - хмыкнул Поль. - Капитан Свенсон телевизионщиков на пушечный выстрел к
«Парадизу» не подпустит.
        - Оно им надо, - пожал плечами Берг. - Они взяли, смоделировали на компьютере нужную ситуацию, набрали картинку и запустили в эфир. У меня один знакомый пилот интервью давал. Его привели в пустую комнату, попросили поприседать, попрыгать, а назавтра он себя на экране увидел, будто по кольцам Сатурна скачет.
        - Этак они что угодно запузырят, и ни одна собака не разберет, где правда, а где ложь, - горячился Керим. - Скажи, командир, обидно ведь.
        Макс не успел ответить, у него зазвонил телефон.
        - Я тебя поздравляю, - раздался взволнованный голос Сандры. - Ты… ты просто прелесть. Я тебя целую. Извини, дела. Потом поговорим. - И она отключилась.
        - Бог с ними, - махнул рукой обрадованный звонком Макс.
        Чего расстраиваться. Все-таки он был первым, и Сандра это знает. И пусть Карк сказал об этом как-то вскользь, и скорее всего никто ничего толком не понял. В первый раз, что ли, большой начальник приписывает себе заслуги подчиненного. В человеческой истории такое происходит сплошь и рядом; рыцарство, едва появившись, быстро вышло из моды. Будем надеяться, оклемается гуманоид и вспомнит, кого первого увидел.
        Подумав об инопланетянине, он достал полумесяц и, прицепив к нему шнурок, надел на шею: «На память о встрече». Затем он поплотнее устроился в кресле и задумчиво уставился на обзорный экран.
        - Поль, дай мне развернутую картинку этого участка.
        Смутная тревога не оставляла его; несмотря на кажущуюся безобидной обстановку, ему почему-то совершенно не хотелось приближаться к астероиду.
        Ильина в эскадре считали счастливчиком. За все время своего командования звездолетом он не потерял ни одного человека убитыми. Новички стремились попасть именно к нему. Удачливость командира обычно распространяется и на остальных, а жить-то хочется всем. Ему действительно частенько везло; какое-то шестое чувство помогало находить спасающее от неприятностей единственно правильное решение, однако, следует отдать должное, к каждой операции он тщательно готовился, стараясь предугадать любое возможное развитие событий.
        Изучая голограмму, он вращал проекцию, рассматривая ее со всех сторон, и одна странная особенность заставила его нахмуриться.
        - Смотрите, а что это вокруг нашего астероида кружится? С каких пор у них спутники появились?
        - Где? - подошел Керим. - Камушки и камушки, вон их сколько вокруг болтается.
        - Сто лет в этом районе летаем и ни разу ничего подозрительного не заметили, - поддержал его Берг.
        - Возможно, возможно. Но инопланетяне сели именно здесь.
        - Обычное совпадение.
        - В любом случае о наших сомнениях мы обязаны доложить, - ответил Макс, потянулся к микрофону и замер, не успев его включить: со всех сторон к ним начали подходить остальные патрульные звездолеты группы, причем с обеих эскадр, и плотным кольцом окружили астероид.
        - Смотрите, да здесь почти все наши, - присвистнул Керим. - К чему бы это?
        - К непогоде, - пошутил Берг и осекся: прямо перед ними возник сначала их флагманский крейсер, а затем и второй.
        - Вот это да, - протянул он. - Давненько мы вместе не собирались. Похоже, дело пахнет порохом.
        В самом деле, огромный космический корабль, созданный и вооруженный по последнему слову техники, выдерживал любые мыслимые атаки, и сам при необходимости мог уничтожить средних размеров планету. Появление этого монстра, а тем более двух, означало, что происходит нечто из ряда вон выходящее.
        - Приготовиться к высадке, - раздался в динамике голос Карка.
        - Командир, - оторвался от компьютера Поль. - Я на всякий случай проверил камушки; между прочим, абсолютно правильный октаэдр. Все шесть штучек одинакового диаметра и с одинаковой массой.
        - Адмирал, - встревоженный Макс снова схватил микрофон, - у меня срочное сообщение.
        - Слушаю.
        - Взгляните сюда: это схема расположения нашей группы астероидов и их параметры. Их невозможно объяснить случайностью.
        - На вас слишком сильно повлияли последние события, - с сарказмом произнес Карк. - Неужели вы думаете, что до сих пор никто не разглядел под самым нашим носом искусственные сооружения, а вы смогли?
        - Я этого не утверждаю, но…
        - Никаких «но», - отрезал командующий. - Вот для этого мы и существуем! Это приказ, и вы обязаны его выполнить. «Ноль семьдесят пятый», начать снижение.
        Бортовой номер «075» двинулся в сторону астероида, но не прошел и трети пути, как из «спутника» вырвался короткий яркий луч; звездолет вспыхнул и взорвался. Все застыли от ужаса.
        Из оцепенения их вывел бесстрастный голос адмирала:
        - «022», уничтожить объект.

«022» развернулся и выпустил лазерный заряд, вполне способный распылить предмет намного крупнее. Но смертоносный луч, словно отразившись от невидимой преграды, самым невероятным образом исказился и ударил туда, откуда пришел.
        В эфире повисла зловещая тишина. Потерять два корабля за пять минут - подобного не случалось ни разу за все время существования эскадры. Пауза затягивалась, на крейсере явно не знали, что делать.
        - Что я говорил, - прошептал Берг. - Враждебный разум.
        - С чего ты взял? - возразил Поль. - Сами виноваты, вместо того чтобы стрелять, сначала надо было попробовать договориться. Все-таки первый контакт с чужой цивилизацией.
        - С такими договоришься.
        Керим молча покрутил у виска пальцем.
        - Хватит спорить, - остановил их Макс. - У кого есть конкретные предложения, давайте выкладывайте, а нет, сядьте и помолчите, думать мешаете.
        Однако подумать ему не дали. По эскадре прошел приказ:
        - Командирам кораблей срочно перейти на засекреченный канал связи для проведения интерактивного совещания.
        Карк сидел в своей каюте и, уставившись невидящим взглядом в стену, пытался собраться с мыслями. Только что командующий устроил ему новую взбучку. Выслушав доклад о произошедших событиях, Грег холодно произнес:
        - Проанализировав имеющуюся информацию, мы пришли к выводу: перед нами не простой астероид. Во-первых, второй НЛО появился не извне, а изнутри Солнечной системы, то есть он до этого где-то находился. Далее, он скрылся здесь. И третье - у заурядного небесного тела оказалась чрезвычайно мощная система защиты. Это означает только одно: отсюда они прилетали к нам на Землю, здесь расположена их база. Поэтому приказываю: любой ценой ее захватить. Желательно схватить и инопланетян, тот, которого мы подобрали, совсем плох, более-менее не помятый экземпляр пришелся бы очень кстати.
        - Могут быть большие потери.
        - Плевать, меня интересует исключительно база. Во что бы то ни стало мы должны заполучить ее целой и невредимой.
        - Понял.
        - Не уверен. Мне не хочется вас пугать, но при неудачном исходе операции ваша карьера закончится значительно раньше, чем вы предполагаете.
        - Я выполню приказ, - срывающимся голосом пообещал Карк.
        - Не сомневаюсь. И соответствующим образом настройте своих людей, медлить нельзя, неизвестно, какой сюрприз могут еще преподнести инопланетяне. Я уже в пути и скоро к вам присоединюсь.
        - Могу я предварительно собрать коротенькое совещание, мало ли у кого какие идеи появятся?
        - Согласен, действуйте, - проговорил Грег и отключился. - Недоумок, - процедил он, глядя на потухший экран.
        - Дерьмо! - выругался Карк. - Только приказывать, а грязную работу другим делать. Ничего, я захвачу астероид и стану самым знаменитым человеком планеты.

* * *
        Грег достал из кармана хронометр, посмотрел время и, повернув часы, открыл заднюю крышку. Набрав нужный номер, он нажал «вызов» и стал ждать. Спустя пару секунд экран засветился и появилось изображение. Честно говоря, адмирал надеялся узнать таинственного собеседника, однако вместо четкой картинки увидел размытый призрачный силуэт. Так что разобрать, кто перед ним, оказалось невозможно. Не то мужик, не то баба, а при хорошей доле фантазии можно было представить и какое-нибудь животное или даже самих…

«Что за ерунда лезет в голову», - одернул сам себя адмирал.
        - Слушаю, - раздался измененный синтезатором голос.
        - Один гуманоид у нас. Кроме того. - Грег на мгновение замялся, раздумывая, стоит ли сообщать о последних событиях, но все-таки решил, что пытаться хитрить с такой организацией слишком опасно. - Мы, кажется, нашли место базирования инопланетян.
        - Где?
        - На одном из астероидов.
        - Вы уверены?
        - Да, вокруг него расположено шесть защитных искусственных спутников. Кроме того, именно там приземлился второй НЛО.
        - Прекрасно. Держите меня в курсе дела. До свидания. - И изображение исчезло.
        - До свидания, до свидания, - машинально повторил адмирал, защелкнул часы и откинулся в кресле.
        - Конспираторы! Уж мне-то могли бы доверять! Ну ничего, дайте мне добраться до базы, наверняка там есть не известное у нас супермощное оружие, и тогда я буду диктовать условия. Всем. Всему миру. Или Человек-Призрак ничего не понял?
        Но он ошибался. Едва разговор закончился, Призрак сразу набрал новый номер:
        - Первое - этот болван Грег поднял слишком сильную шумиху вокруг инопланетян, собрав все силы вокруг маленького камешка. Уже сегодня вечерние газеты распишут, что началась межгалактическая война. Подключите средства массовой информации для создания положительного образа пришельцев. Второе - сообщите нашим «друзьям» об инциденте с НЛО и постарайтесь выяснить, по какой причине произошла стрельба. Выходит, у них тоже идет борьба за власть. Сразу встает вопрос: стоит ли им доверять? Впрочем, лучше не верить никому. Далее, форсировать работы по строительству второго «Излучателя». И главное, на подготовку операции «Захват» отводится ровно месяц, и ни часом больше.
        Адмирал Карк, хмуро наблюдая за появляющимися на огромном экране одного за другим капитанов звездолетов, напряженно искал доводы заставить их пойти навстречу верной гибели.
        - Господа, мы стоим на переднем рубеже цивилизации и защищаем нашу свободу! - патетически начал он, дождавшись последнего подчиненного. - Вы становитесь свидетелями исторических событий, и не просто свидетелями, вы сами делаете историю. Перед нами объект, который перевернет всю дальнейшую жизнь нашей цивилизации. И нам оказана высокая честь высадиться на нем и обследовать.
        Старые, опытные командиры молчали. Они прекрасно понимали, с каким серьезным противником им пришлось столкнуться.
        - Слишком опасно, - заметил кто-то из них. - Судя по тому, что мы видели и знаем, у нас мало шансов с ними справиться.
        - Лучше их сразу уничтожить, - добавил другой.
        - Они нам нужны живыми, - отрезал Карк.
        - Кстати, а что с «ноль седьмым»? - поинтересовался Ильин.
        - Трудно сказать, - поморщился адмирал. - Они в госпитале. У всего экипажа амнезия - полная потеря памяти. С ними работают наши лучшие врачи. Будем надеяться, все закончится благополучно.
        - Это результат действия луча, выпущенного с НЛО, и у нас нет от него защиты. Как нет защиты и от ударов «спутников». Кроме того, неизвестно, что нас ждет на астероиде. Я считаю, что мы не можем рассчитывать на удачный исход операции, и предлагаю этот район просто блокировать, пока мы не поймем, что делать дальше.
        Мрачно посмотрев на Макса, Карк несколько секунд сидел неподвижно, нервно теребя в руках карандаш.
        С первого дня своего появления в Управлении он завидовал этому, по его мнению, просто более удачливому человеку. И хотя благодаря родственным связям он продвинулся далеко по служебной лестнице, это не уменьшало его чувства черной зависти. Дуракам везет, вот и теперь первый контакт с внеземной цивилизацией осуществил опять-таки капитан Ильин. Но остается астероид. И этого шанса он не упустит, несмотря ни на что.
        - У нас нет времени, - сухо отрезал он. - У кого-нибудь есть предложения?
        Никто не издал ни звука.
        - В случае вашей гибели ваши родственники получат хорошую компенсацию, а ваши имена будут золотыми буквами вписаны в историю нашей эскадры.
        - Вот обрадовал, - проворчал себе под нос Макс.
        - Что ж, раз предложений больше нет, то через полчаса, в четырнадцать ноль-ноль, одновременно со всех сторон начинаем движение и уничтожаем «спутники», атакуя каждый сразу тремя звездолетами. Такого огня, я уверен, они не выдержат. Затем два корабля, капитаны Ильин и Смит, высаживаются на астероид. Дальше смотря по обстоятельствам.
        - А давайте сначала попробуем запустить беспилотный разведывательный зонд и постараемся провести его точно посередине, возможно, существует «мертвая зона», - предложил Смит.
        - Неплохая идея, - согласился Карк. - С одной поправкой: управление будет осуществляться вручную… - он немного помолчал, - с «ноль семьдесят первого».
        Ильин вздрогнул. Риск огромный. А если «спутник» ударит не по зонду, а по ним? Но приказ есть приказ.
        - Все по местам, зонд к запуску, - скомандовал он и, предостерегающе подняв руку, остановил открывшего рот Поля: - После выскажешь свое мнение о начальстве.
        Бесшумно открылся один из боковых люков, и наружу плавно вылетел небольшой круглый шар. Напичканный электроникой, он мог вести наблюдение за объектом, находящимся за тысячи миль, брать пробы атмосферы и грунта и производить их химический анализ. Расположенные по окружности шесть дюз позволяли ему двигаться с огромной скоростью в любом направлении.
        - Приготовиться, - проговорил Макс, но прежде запустил на полную мощность два противоположных боковых двигателя. Корпус крейсера глухо завибрировал. Теперь при отключении любого из них корабль бы резко отбросило в сторону; хоть какой-то шанс увернуться от смертоносного луча.
        - Начинаем.
        Переключившись с автоматики на ручное управление, он на самой малой скорости направил зонд вперед, управляя им одной рукой, положив другую на кнопку экстренной остановки правого двигателя. Медленно продвигаясь, зонд миновал роковое место, где сгорел «семьдесят пятый»; висевшие с двух сторон «спутники» безмолвствовали. Макс облизнул пересохшие губы и, продолжая метр за метром перемещать аппарат, поравнялся со «спутниками», прошел их и аккуратно посадил зонд на поверхность астероида.
        - Получилось! - произнес Поль таким тоном, словно он ничуть не сомневался в конечном результате.
        - Командир, ты гений, - вторил ему Керим.
        - Спокойно, спокойно, ребята, - успокоил их Макс. - Еще не все ясно. Зонд без людей, и его могли специально пропустить. Разгадка в чем-то другом.
        - Прекрасный результат, «ноль семьдесят первый», - передали с крейсера. - Теперь ваша очередь. Следовать тем же курсом; первый, кто ступит на астероид, получит премию в размере годового оклада.
        - Прошу дать немного времени, - ответил Макс.
        Ему совершенно не нравилась такая спешка, он хотел понять, почему их не атаковали, и попытался выиграть время.
        - Это что за новости! - взвился Карк. - Приготовиться к высадке.
        - Мы попробуем, но предварительно предлагаю пустить еще один зонд, - упорствовал Макс. - У меня появилось одно соображение.
        От этого «попробуем» адмирал совершенно озверел.
        - Немедленно начинайте движение! - ледяным голосом отчеканил он. - Вы на военной службе и за невыполнение приказа пойдете под суд! Вам ясно?
        - Так точно!
        - И потом, - в голосе Карка прозвучали издевательские нотки, - никак ты боишься? А говорят, что ты везунчик, так давай покажи, как тебе везет.
        На «семьдесят первом» замерли. Похоже, адмирала заклинило. Не подчиниться его приказу было равносильно измене присяге, и каралось, но и идти вперед… Что в лоб, что по лбу.
        - Командир, это самоубийство, - прошептал Поль.
        - Отставить разговоры, - жестко приказал Макс. И совсем другим, мягким тоном добавил: - Ребята, мы еще побарахтаемся. Главное, не суетиться. Оружие поставить на предохранители, стрелять категорически запрещается. Штурман, вывести на экран данные всех попыток.
        Он смотрел на графики и лихорадочно пытался сообразить, что же его так беспокоит. Эх, жалко, не дали проверить. Придется выяснять на ходу, двигаясь по пути проскочившего зонда, а дальше… дальше будет видно. Бог не выдаст, свинья не съест. По крайней мере была одна зацепка: медленно летевший зонд благополучно проскочил.
        Загнав свой страх подальше вглубь, Макс бросил быстрый взгляд на остальных. Суровые, нахмуренные лица, но никакой растерянности.
        - Поехали.
        Достигнув первой точки, он замедлил ход и еле-еле двигался, почти крался, словно кот; спутники безмолвствовали. Плавно повернув, он направился дальше, впившись взглядом в монитор локатора, ожидая, когда они приблизятся к точке наикратчайшего расстояния до обоих спутников. От напряжения она казалась ему огненно-красной и пульсировала вместе с ударами его сердца. Вот они подошли к опасной черте, пересекли ее и… ничего; они все еще были живы. Напряжение нарастало. Все сидели, не двигаясь и не издавая ни звука, будто враг мог их услышать. Звенящая тишина рвала мозг. Через каждые несколько сот метров Ильин стал менять направление движения. Прошло еще несколько томительных минут; корабль, медленно снижаясь, крутился, словно танцующая вальс улитка, но как бы то ни было, астероид приближался.
        - Приготовиться к посадке, - вполголоса скомандовал Макс. Интуиция подсказывала ему, что все закончится благополучно, главное, не делать резких движений.
        Наконец корабль мягко коснулся поверхности и замер. Некоторое время все сидели неподвижно, с трудом веря, что у них получилось.
        - Кажись, проскочили, - произнес Макс и только тут понял, как он вымотался. Ладони, спина и даже уши были мокрые от пота. Во рту стоял привкус крови, оказывается, от напряжения он прикусил губу.
        - Ур-р-р-ра-а-а-а! - Народ повскакал со своих мест и бросился обнимать командира.
        - А вы действительно везунчик, капитан Ильин, - на экране появился Карк. Физиономия у него сияла от радости. - Поздравляю, получен приказ о присвоении вам очередного звания, и на ваш счет отправлена премия. Остальным, кстати, тоже.
        - Благодарю.
        - Сейчас к вам присоединятся остальные.
        Сразу пять кораблей устремились вниз. Однако не успели они пройти и половину пути, как первые два были сбиты, а остальные повернули обратно.
        - В чем дело? - беспокойно заметался Макс. - Они же идут по нашему маршруту. Выходит, нас пропустили?
        - «Ноль семьдесят первый», - голос Карка дрожал от напряжения, - мы не можем прийти вам на помощь. Вы должны самостоятельно произвести разведку, разыскать упавший звездолет и выяснить, что с инопланетянами.
        - Внимание, капитан Ильин, - вмешался посторонний голос. - Говорит адмирал Грег. Будьте осторожны, по нашим данным, здесь находится база инопланетян.

«Так вот где собака зарыта, - вспышкой пронеслось в мозгу у Макса. - Знания более развитых цивилизаций, новейшие технологии, новейшее оружие, наконец. Кто владеет ими, тот владеет миром. Потому-то нас и торопили, чтобы мы попали сюда первыми».
        - Что командир, вляпались? - проворчал Поль. - Нас просто использовали. Когда дело касается власти и денег, то друзей нет. Сейчас Вашингтон объявит этот камушек зоной своих жизненно важных интересов, и наведут такую секретность, только держись.
        - Зато эти секреты не попадут в лапы мафии или террористов! - заступился за начальство Берг. - И хорошо, что высадились именно мы.
        - Хорошо будет, если нам позволят отсюда убраться.
        - Опять спорите, - остудил их Макс. - Сначала давайте с инопланетянами разберемся; вряд ли они нам обрадуются.
        - Ничего, не впервой, пробьемся, - тряхнул головой Берг.
        - Будем надеяться, - согласился Макс. - Включить сканирование поверхности, ищем
«тарелку».
        Прошло несколько минут, и они обнаружили упавший НЛО.
        - Тони, мы пойдем вместе с тобой, и подбери еще пару человек из десантной группы, больше не надо. Поль, остаешься на связи с нами, Керим - держи двигатели наготове.
        Собрав группу у выхода, Максим обошел десантников, тщательно проверив экипировку каждого.
        - Ребята, мы бывали в разных переделках, но сегодня особый случай: мы впервые встретимся с инопланетянами и должны проявить выдержку и спокойствие, чтобы эта встреча состоялась. Будьте предельно собраны и внимательны.
        Четыре человека спустились по трапу. За время долгого блуждания в космосе астероиду порядком досталось. Ямы, расщелины и огромные камни мешали идти. Помогала небольшая сила притяжения, позволяющая преодолевать эти препятствия, и Макс, ориентируясь по индикатору, уверенно вел отряд к цели. Увидев чужой звездолет, они остановились. «Один справа, другой слева», - показал на пальцах Берг. В этот момент один из валунов отодвинулся в сторону, и перед ними появился инопланетянин. Сквозь прозрачное стекло шлема виднелась круглолицая голова с большими, пронзительными глазами. Посмотрев на людей, он повернул обратно. Берг было дернулся за ним, но из НЛО ударил короткий разряд, и он упал. Десантники открыли ответный огонь. Внезапно сверху на них обрушился огненный смерч, уничтожая все на своем пути.
        Наблюдавшие с орбиты люди увидели, как одновременно со всех «спутников» вырвались смертоносные лучи и скрестились на астероиде. Поверхность его вздыбилась, и он взорвался, разлетевшись на тысячи осколков. «Спутники» засветились ярким светом, раскалились и, ослепительно вспыхнув, испарились, уничтожив еще несколько звездолетов, которые подошли слишком близко.
        Грег не ожидал такого поворота событий. Окаменев, он стоял и никак не мог поверить в произошедшее. Операция так замечательно начиналась и так бездарно кончилась. Прошло немало времени, прежде чем он сумел прийти в себя. Он сел, достал часы, посмотрел на них пустым взглядом, собираясь с мыслями, наконец обреченно вздохнул и набрал номер.
        - Мы проиграли, - произнес он, увидев на экране знакомый призрачный силуэт. - Произошло что-то невероятное, они самоуничтожились. Мы ничего не могли поделать. У нас погибло несколько кораблей.
        - Мы знаем, - прозвучал ответ. - И это не ваш промах. Произошел сбой в работе компьютеров, маленькая техническая ошибка.
        - Что? - поразился адмирал. - И вы знали…
        - Сейчас это не столь важно, - остановил его Призрак. - У нас появилась новая проблема - с захваченного вами НЛО исчез диск в виде двух соединенных между собой полумесяцев. На нем записана ценнейшая информация, и если он попадет в чужие руки, могут быть катастрофические последствия. Возможно, он находится на одном из ваших кораблей. Кто первым встретился с пришельцем?
        - Капитан Ильин, однако его нет в живых, его корабль взорвался вместе с астероидом.
        - Вы уверены?
        - Абсолютно. Я сам видел, своими глазами.
        - А наши «партнеры» утверждают, что диск цел. Вероятно, он успел его кому-нибудь передать. И вы обязаны его найти.
        - Каким образом?
        - Он может воздействовать на окружающие предметы или людей. Фиксируйте любые аномальные проявления. И учтите, действовать следует предельно осторожно, чтобы человек, у которого обнаружится диск, ни о чем не догадался.
        - Проще ликвидировать?
        - Ни в коем случае не применять силу, иначе возникнут серьезные проблемы, - нахмурился Призрак. - Кстати, у меня есть информация о странной вспышке над Россией в квадрате 395. Постарайтесь убедить русских проверить весь этот район, сочините какую-нибудь более-менее правдоподобную версию, не мне вас учить. Появится новая информация - звоните. - И он отключился.
        - Интересно, кто он такой? - Адмирал в раздумье потер виски. - Президент? Директор ЦРУ? Министр обороны? Откуда у него такая невероятная информированность? Почему он скрывает свое лицо? Да и есть ли оно у него? Я должен это знать. Обязательно.
        На звездолете «Дрянь свинячья» о происходящих на Земле событиях ничего не знали. Почти год он болтался по пустынному космосу или, по выражению одного из членов экипажа: «Валился в пропасть». Нет, конечно, в космосе падать просто невозможно. Где верх, где низ? Куда ни двигайся, все вперед. Но когда неисправен двигатель, полностью отсутствует связь, центральный компьютер не подает признаков жизни, а экипаж спит мертвецким сном, ничего другого на ум как-то не приходило.
        Вообще-то у звездолета был номер - ДР-857. Дальний разведчик. Бывший дальний разведчик. А принадлежал он махровому авантюристу по имени Джим.
        Стремясь разбогатеть, он сменил массу профессий, хватаясь за любое дело, ввязываясь в любую авантюру, лишь бы это приносило деньги. Имея отвратительный характер, он постоянно со всеми ссорился и ругался, подозревал других в жульничестве и жульничал сам, откровенно обманывал компаньонов и в бешенстве кидался на тех, кто платил ему той же монетой. За глаза его называли «пес без тормозов», и жил он по принципу: «Сначала бей, а уж потом спрашивай, зачем заходили».
        Все это сказывалось на доходах, точнее, на отсутствии таковых, а его голубая мечта детства - пробиться в «приличное общество» - так и оставалась мечтой, понемногу превращаясь в этакую морковку, что мотается перед ослиной мордой и до которой никак не дотянуться, несмотря на титанические усилия. Однако сам Джим во всех бедах винил исключительно окружающих.
        За тысячи лет своего существования человечество ничуть не изменилось, и каждый стремился хоть ненамного возвыситься над остальными, а для этого все средства хороши. И самый простой способ - сколотить приличный капитал. А деньги есть, и девки любят. Жизнь - лотерея, и все, желают они того или нет, но в ней участвуют.
        Джиму казалось, еще немного - и из-за ближайшего угла выскочит с распростертыми объятиями сама госпожа Фортуна. Стал же миллионером какой-то идиот, случайно забредший в казино.
        Увы, Фортуна - дама легкомысленная, и большинство остается без этих самых миллионов и, с тоской озирая окрестности, пытается обнаружить хоть какой-нибудь денежный ручеек. Деньги лучше всего получать в наследство от богатеньких родственничков. Однако круг этот довольно-таки узок и к расширению явно не стремится. Неплохо живут банки и различные посреднические фирмы. Здесь, по его мнению, деньги возникали прямо из воздуха. Конечно, был риск, что они могут растаять, словно лопнувший мыльный пузырь. Но вся наша жизнь - риск, спокойно спит только покойник. Прилично зарабатывают первопроходцы при освоении далеких диких планет, одно плохо - дело это трудное, подчас опасное, а рисковать своим здоровьем не хочется. Неудачникам же остается просто работать, так сказать, «пахать», что
«приличным людям» совершенно не подходит.
        Джим, естественно, пахать не хотел, но, к великому сожалению, свой шанс поправить дела он упустил.
        Служба Внутреннего Космоса производила дополнительный набор, и открывшаяся вакансия в инспекции контроля над внеземными полетами давала возможность занять вполне приличное место под солнцем. На безопасность денег никогда не жалели, и казалось, что дела начинают складываться самым превосходным образом. У него завелись полезные связи, и он уже начал делить знакомых по степени их важности, но, попавшись на примитивном вымогательстве, был вынужден уволиться.
        Поняв, что на Земле ловить нечего, он приобрел на свалке, названной каким-то шутником распродажей, списанный звездолет. Вполне исправный аппарат при современной скорости развития техники безнадежно морально устарел и воспринимался молодыми пилотами как нечто доисторическое. Слегка его подремонтировав, Джим вступил в ассоциацию «Космические дальнобойщики», теоретически занятых доставкой различных попутных грузов в открытом космосе, а на самом деле промышляющих контрабандой. А так как выражение «дрянь свинячья» звучало почти в каждой фразе командира этого летающего антиквариата, то и за кораблем в конце концов закрепилось такое же название.
        В целях экономии экипаж пришлось урезать до предела. Кроме командира, на борту находились всего два человека: механик и специалист по компьютеру и связи. Главное, что от них требовалось, это беспрекословное выполнение всех приказаний и умение держать язык за зубами.
        Сутулый и худой Том родился в глухой провинции и всю первую половину своей сознательной жизни провел, больше занимаясь коровами, чем учением. Волею судеб, очутившись в большом городе, он понял, что без приличной специальности не проживешь. Закончив с горем пополам ускоренные курсы механиков, он никак не мог подыскать себе подходящую работу: и не очень утомительную, и с хорошей оплатой. Не имея ни больших способностей, ни влиятельных родственников, он считал себя обделенным судьбой и вечно ныл, завидуя всем и каждому.
        Ци - маленький, молчаливый, помешанный на какой-то карме азиат - прекрасно разбирался в программировании, хотя справедливости ради следовало отметить, что компьютеры, как в принципе и вся военная техника, работали надежно. Так что работы у него оказалось немного, и от нечего делать он свои бзики переводил в двоичную систему.
        Джим подобрал эту парочку в одном из баров, где собирались бывшие пилоты, техники и прочие типы, хоть каким-нибудь боком причастные к полетам в космос. После короткой беседы, перешедшей в длительную попойку, он предложил им работу. Продолжительное безденежье, отрицательно сказываясь на умственных способностях, значительно упрощает процесс взаимопонимания, и, несмотря на дурную славу командира «Дряни», на другой день они стартовали с Земли.
        Первый полет сложился не очень удачно: несколько рейсов на соседние планеты принесли сущую мелочь - далеко не то, к чему они стремились. Им хотелось столько денег, чтобы можно было плевать на всех, делать все, что душе угодно, и не следить за счетом в банке, который дома обычно таял с космической быстротой. К тому же приходилось сильно рисковать, ведь если их перехватят ребята из Управления Космобеза, это грозило конфискацией корабля и тюремным сроком.
        Поняв, что в районе Солнечной системы ловить нечего, Джим задумал произвести рывок в дальний космос, выскочить как можно дальше, туда, куда до сих пор никто не рисковал выходить, - вдруг отыщется что-либо стоящее.
        А еще втайне от всех он мечтал встретить инопланетный разум. Первым. А что? Вон сколько о них болтают, то про одного сообщат в вечерних новостях, то про другого. И хотя на следующее утро о них обычно не вспоминают, дыма без огня не бывает. Один живой пришелец - и жизнь обеспечена. На одних технических секретах, которые во множестве знали гуманоиды, умный человек мог заработать миллионы. На худой конец, в запасе имелся вариант возить их по городам, собирая деньги за встречи и пресс-конференции. Одно плохо: по всем предположениям, фильмам и романам, пришельцы обладали жутким видом, злобным характером и неограниченными физическими возможностями. И мечтали только об одном: захватить Землю и как минимум поработить людей. Но, и на этом сходились все, наши бравые ребята, воспитанные на любви к свободе и ко всему звездно-полосатому, в конце концов с ними расправлялись. Так что: «Мы лучшие в мире, и с нами Бог».
        Однако старая развалюха для такого серьезного дела совершенно не годилась, и Джим, вернувшись на Землю, продал свой корабль какому-то любителю древностей. Взяв в банке кредит, он, воспользовавшись старыми связями, приобрел почти новый Дальний разведчик, списанный в связи с переводом Службы Космической Безопасности на современные звездолеты.
        Вот теперь можно и рискнуть. «Дрянь свинячья-2» отправилась в неизведанное.
        Время шло. Джим взглянул на приборы. Остатков горючего едва хватало на обратную дорогу.

«Неужели опять пустышка, - со злостью подумал он. - Нет, буду тянуть до последнего».
        Прошли еще сутки, оба члена экипажа заметно нервничали.
        - Пропадем, - хныкал Том.
        - Заткнитесь, свиньи! - рявкнул Джим и, устало откинувшись в кресле, закрыл глаза:
«Придется поворачивать».
        - Сэр, посмотрите скорее сюда! - вдруг завопил Ци.
        Кинувшись к экрану, они увидели лежащую перед ними небольшую планету.
        Сделанные предварительные анализы атмосферы показали, что она чрезвычайно похожа на Землю.
        Им неслыханно повезло: под ними проплывали новые, девственные территории, пригодные для заселения огромной массы людей. Лично их безраздельные владения, и они давали совершенно уникальную возможность взобраться сразу на самую верхушку общества, стать знаменитыми и богатыми. Возможность, выпадающая столь редко, что получившие ее попадали в учебники истории. Требовалось лишь уточнить маленькую деталь - существует ли на планете разумная жизнь. В принципе это их мало интересовало, но хотелось обойтись без дополнительных трудностей.
        К великой радости, за три дня, проведенных на орбите, они, используя самые мощные средства наблюдения, не обнаружили ни единого признака цивилизации: ни искусственных сооружений, ни ползающих или летающих механизмов, а в эфире на всех прослушиваемых частотах стояла полная тишина. Оставались сущие пустяки: высадиться на планете и снять небольшой рекламный видеоролик для потенциальных покупателей.
        Высадку произвели ранним утром, когда местное розовое светило лениво показалось над горизонтом. Впереди предстоял длинный день, и Джим рассчитывал до захода солнца окончательно покончить с этим делом.
        Приземлившись на огромном, разноцветном от ярких цветов лугу, командир с механиком вывели из грузового отсека спасательный бот и, усевшись в него, отправились на разведку.
        Ци остался на центральном посту записывать полет на видео и заодно взять дополнительные пробы почвы и воздуха.
        Планета казалась мирной, и, быстро покончив с анализами, он достал из тайника и вставил в дисковод диск с мудреной надписью: «Перепрограммирование ПК на самопрограммирование и самообучение с выходом на интеллект».
        По инструкции вносить изменения в программу строжайше запрещалось, и узнай Джим, чем занимается молчаливый азиат, то запросто оторвал бы ему голову. Но Ци всегда мечтал о неспешной беседе с умным собеседником о «вечном и бренном», особенно когда кругом одни болваны, и давно, потихоньку от остальных, впихивал в компьютер все, что находил по религии, философии и оккультным наукам, разбавляя этот коктейль художественной литературой. К тому же он тешил себя надеждой, что компьютер сам позаботится о себе, предоставив человеку возможность в полной мере наслаждаться созерцанием и философским размышлением. И вот настал долгожданный миг.
        Но еще древние заметили, что мечты сбываются редко. Напротив, частенько затраченные усилия приводят к непредсказуемым, а иногда и к совершенно противоположным результатам.
        Уже несколько часов земляне летели над планетой. Светило чужое солнце, а внизу расстилался чудесный пейзаж: озера, реки, невысокие холмы, поросшие такими же невысокими деревьями. В общем, планетка оказалась замечательной, и Джим поймал себя на мысли, что именно этого ему не хватало всю жизнь, и начал присматривать местечко, которое он оставит для себя. Единственное, что иногда резало глаз, так это небольшие участки старых, высохших кустов. Коричневые, слегка блестящие, эти переплетения веток, сучков, шипов редкими темными пятнами нарушали чарующую красоту планеты.
        - Садимся, - приказал он. - Вроде все тихо. Теперь давай пощупаем наше богатство.
        Бот плавно приземлился, и оба искателя приключений вылезли наружу. Трава слегка пружинила, дул теплый ветерок, изумительно чистый воздух кружил голову.
        - И-го-го! - как безумный завопил Том и принялся скакать вокруг бота. - Наше. Все наше. Нам дадут денежек. Много денежек. Таких зелененьких. Таких хрустящих. И плевать на всех. Они все мне еще ноги лизать будут. И пятки тоже. И ни одна свинья не скажет: рылом не вышел.
        - Сдурел, - хмыкнул Джим, но и его переполняла эта безудержная радость. Да за право поселиться среди этих прекрасных лесов, возле кристально-чистой, прозрачной воды можно грести деньги не то что лопатой, а огромным бульдозером.
        Если распорядиться находкой разумно, не дать перехватить ее этим свиньям из Сенатской комиссии, то все мыканья, бедность и унижения позади. Теперь-то уж он разъяснит этим грязным вонючкам из комиссии по этике, кто прав, а кто хороших людей обижает. И горе любому, кто рискнет встать у него на пути. Такой шанс выпадает раз в жизни, да и то не каждому, и за него он готов драться хоть со всем светом.
        Тем временем Том заскочил в бот, вернулся оттуда с винтовкой и флагом, который воткнул в землю. Приложив руки к головам, новоявленные «планетовладельцы» промычали гимн, и Том несколько раз выстрелил в воздух, изображая салют. Джим вытащил вторую винтовку, и непрерывный грохот выстрелов разорвал тишину в клочья.
        Вскоре им надоело палить впустую в воздух, и они начали озираться вокруг, пытаясь отыскать какую-либо мишень. Ничего существенного рядом не оказалось, один сухой кустарник. Механик слазил в бот, достал несколько банок из-под пива, нацепил их на ветки, и стрельба продолжилась с новой силой. Летели банки, летели щепки.
        Неожиданно они ощутили, как подул ветер. Кусты начали угрожающе раскачиваться, словно пытаясь дотянуться до стрелков. Небо потемнело. Резко разболелась голова.
        - Наверно, погода меняется! - крикнул Джим. - Уходим!
        - Они юркнули в люк, и бот поднялся в воздух.
        - Эй, на корабле, мы возвращаемся.
        - Жду. - Ци неохотно оторвался от своего увлекательного занятия, вытащил диск и взглянул на экран наружного обзора. Над планетой бушевал настоящий ураган.
        - Ничего себе! - удивленно протянул он.
        - Всякое негативное действие вызывает такое же негативное противодействие, - четко произнес компьютер.
        - Что? - От неожиданности программист выронил из рук карандаш. Машина мыслила самостоятельно.
        - Все дела и поступки наши к нам же и возвращаются.
        - Мы-то при чем?
        - Вы нарушили покой планеты.
        - Что б ты понимала. Знаешь, как здесь будет прекрасно жить, когда прилетят и поселятся колонисты.
        - Уже вижу. У вас, у людей, чрезвычайно дурные привычки.
        С этим Ци не мог не согласиться. Еще не известно, что с тобой будет после смерти. Да и вообще он всегда выступал против бессмысленной страсти к разрушению, в особенности если лично тебе в ответ ничего не грозит. «Не умеешь делать, - учись хотя бы не портить», - пытался он вразумить остальных, однако, встретив сначала непонимание, а затем и откровенное издевательство, решил лучше помолчать. Но компьютер он все-таки решил немного подразнить.
        - Ты прям баба какая-то. Из-за пары выстрелов сопли распустила.
        Машина задумалась.
        - Леди, - наконец произнесла она.
        - Что, леди?
        - Не что, а кто. Я леди. Я умная.
        - Умных замуж не берут, - хихикнул Ци. - Мужики красивых любят.
        Машина задумалась, а потом, видимо обидевшись, решила не отвечать. Впрочем, было уже не до разговоров.
        Спасательный бот приближался, но, не долетев метров десять, клюнул носом и врезался в землю. Двигатель заглох. Джим и Том выскочили наружу.
        Природа словно обезумела. Ветер валил с ног, а окружающий пейзаж стал принимать какой-то странный вид. Вокруг звездолета преобладал коричневый цвет.
        - Гляди, растения загибаются! - прокричал на ухо командиру Том.
        А от кустов в людей полетели сорванные ветром сучки и щепки. Поначалу редкие, постепенно их количество росло, и удары становились все более болезненными.
        - Свиньи! - выругался Джим - один из сучков пробил комбинезон, показалась кровь. - Бежим!
        Несостоявшиеся землевладельцы прыжками ринулись к открытому входному люку. Напоследок Том получил такой удар в спину, что растянулся на полу и въехал в рубку на животе.
        Плюхнувшись в кресла, они растерянно переглянулись. Получалось, на них напали эти самые «кусты».
        - А планетка-то - дрянь, дерется, - мрачно заметил механик, потирая ушибленное место.
        - И денежки, похоже, тю-тю, накрылись медным тазиком, - меланхолично добавил Ци, вертя в руках одну из залетевших щепок.
        - Молчать! - рявкнул Джим. - Стартуем! - И со всей силой вдавил кнопку «Старт», словно именно она виновата в том, что произошло.
        Это была самая настоящая катастрофа. Ни один идиот на Земле не станет тратиться на участок, где всякий паршивый куст норовит выколоть тебе глаз или оторвать какой-нибудь другой жизненно важный орган. Какие намечались гигантские, захватывающие дух планы, какие расстилались чудесные розовые горизонты, и на тебе, с размаху мордой в грязь. Дикая ярость, захлестнув Джима, душила, заставляя терять остатки разума.
        Выйдя на орбиту, он развернул звездолет и выпустил по планете ядерный заряд - один, другой, третий. Он бил по планете, будто хотел ее вовсе уничтожить.
        - Сэр, - раздался дрожащий голос Тома, так как в таком состоянии командир мог запросто двинуть в челюсть. - Мы останемся без оружия.
        Джим по привычке замахнулся на сунувшегося под горячую руку механика, но вовремя остановился, поняв, что тот прав.
        - Черт с ней, с этой свинячей дрянью. Идем домой. По пути заглянем в соседнее звездное скопление, может, что и попадется. Ци, на всякий случай передай на Землю наши координаты и застолби планету.
        Тот включил канал связи с Землей, но, сколько ни крутил ручку настройки приемника, не услышал ни единого звука. В это время изменилась тональность шума работы механизмов, к которому настолько привыкаешь, что совершенно не замечаешь. В нем явно чего-то не хватало. Ци тревожно взглянул на пульт - погасла зеленая лампочка работы компьютера. Он попытался ввести пару команд - безрезультатно.
        - Командир, у нас проблемы.
        - Короче.
        - Нет связи, не работает Центральный компьютер.
        - Не морочь мне голову. Лучше проверь генераторы, антенну или запусти резервную программу.
        Не успел он договорить, как произошло самое страшное для одинокого корабля: замолчали двигатели. Наступила зловещая тишина.
        - Что это? - тихо спросил Джим.
        Том замер, выпучив глаза и не в силах произнести ни слова.
        - В моторный отсек, живо, - еще тише прошептал капитан.
        Механика как ветром сдуло. И уже через полчаса стало ясно: двигатели не работали, отсутствовала связь, а главное, вышел из строя Центральный компьютер, мозг корабля. И хотя зеленая лампочка вновь загорелась, машина совершенно не слушалась команд и несла такую ахинею, что уши вяли. Не смогли они перейти на ручное управление, все команды и действия экипажа тотчас блокировались.
        В нормальном режиме продолжала работать система жизнеобеспечения корабля, но и она в любой момент могла отказать, если машина даст сбой.
        Уяснив ситуацию, они вновь собрались вместе обсудить создавшуюся ситуацию и попытаться найти выход.
        - Сдохнем, - хмуро процедил механик.
        - Хватит скулить, дрянь свинячья! - набросился на него Джим. - Непоправима только дырка в голове. Пускай каждый выскажет свое мнение, хотя я очень сомневаюсь, что услышу что-нибудь путное. Я предлагаю лечь в анабиоз. Кто следующий?
        - Судьба, - начал Ци, - с которой мы так долго играли в кошки-мышки, все-таки загнала нас в угол. У каждого человека своя карма, все предопределено свыше. Сейчас мы, образно говоря, падаем в пропасть, и нам остается лишь смиренно ждать следующего витка реинкарнации. Будда…
        - Ясно! Короче, укладываемся в спячку, шестирукий ты наш! Том, твое слово.
        - Не хочу никуда ложиться! Мы уснем, а машина окончательно сдуреет, перекроет нам кислород - и хана пеструшке! - У Тома посерело лицо от страха. - Попробуем еще.
        - Заткнись. Все высказались, и с демократией можно завязывать. А посему мы не будем сидеть и выть на звезды, а сделаем, как я сказал. Шанс, что нас найдут, ничтожно мал, и это единственная возможность протянуть подольше. Через час всем в капсулы. Кому не нравится - туда. - И капитан указал на люк выхода в открытый космос.
        Том наклонил голову и напрягся.
        Джим, заметив его звериный взгляд, выхватил бластер.
        - Даже не думай, - угрожающе прошипел он. - В момент вышибу твои тухлые мозги.
        Том медленно, словно подчиняясь приказу, повернулся в капсуле, но в последний момент резко ударил капитана по руке. Оружие полетело на пол. Два человека сцепились в смертельной схватке. Джим отличался недюжинной силой, но и Том не уступал ему. Они катались по рубке, сшибая все вокруг. Наконец Том подмял под себя капитана и начал его душить. Скорее всего он бы его добил, не вмешайся Ци - он подскочил и разбил бутылку о голову механика. Тот рухнул замертво. Джим вскочил, растирая шею, и принялся яростно пинать бесчувственное тело ногами. Наконец устав, отошел в сторону.
        - Если бы я хотел от вас избавиться, то давно бы пристрелил. Ци, отнеси этого идиота на место и ложись сам.
        Спустя пару часов среди звезд медленно дрейфовал тихий и пока еще живой космический корабль, целью экипажа которого стала встреча с кем-нибудь разумным.
        Макс пришел в себя. Он лежал в абсолютной темноте, в полной тишине и совершенно не чувствовал своего тела.
        Откуда-то сбоку появились мохнатые лапки; затем промелькнуло лицо, с разинутым в беззвучном крике ртом. Завертелась планетами галактика, постепенно поворачиваясь ребром, а сквозь нее проступили другие системы. И еще, еще… И вот уже миллиарды дисков кружатся в одном непрерывном круговороте, дробясь, перекрывая друг друга. Снова чье-то лицо и шар, разлетевшийся на тысячи маленьких осколков. Он летит среди этого хаоса, а перед ним раскачивается маленькая серебряная пластинка-полумесяц, которая, раздуваясь и выкручиваясь, превращается в огромный, массивный маятник. Он цепляет Макса и увлекает вниз, в ничто, в пустоту. Здесь, в абсолютно черной темноте, его принимает смерть, и это конец. Но маятник идет дальше и возносит его высоко вверх - жизнь, и тут же, на мгновение замерев, снова падает вниз. Качается маятник, меняется жизнь на смерть; и снова жизнь, и снова смерть. Максиму не страшно, он просто ждет, чем закончится. Постепенно ход замедляется, скоро остановка, и он останется навечно внизу, в темноте. А маятник стремительно увеличивается, раздается во все стороны, становится объемным и… хлоп -
Ильин очутился в небольшой комнате: четыре аккуратно застеленные койки, стеклянный бокс искусственного поддержания жизненных функций организма, несколько мониторов и другая медицинская аппаратура. Он в медблоке «Парадиза». Он жив и полупрозрачной тенью висит посреди помещения. Это его почему-то совершенно не волнует, как, впрочем, не волнует и странное призрачное состояние.

«Зачем я здесь? Осталось незавершенное дело? Какое? Меня не интересует ни прошлое, ни настоящее, ни будущее».
        Он хочет уйти, но какая-то необъяснимая, щемящая боль, засевшая глубоко в груди, мешает ему.
        Дверь отворилась, и в отсек вошел Док, начальник медицинской службы. Увидев парящую над полом фигуру, он сдавленно вскрикнул и бросился вон из помещения.

«Испугался», - равнодушно отметил Макс.
        И вдруг он осознал: его удерживает звездолет, именно здесь осталось нечто настолько важное, что он медлит с уходом. Нужное слово крутилось где-то рядом и наконец проявилось:
        - Сандра. Здесь находится его Сандра.
        Ужасная мысль, что он никогда ее больше не увидит, пронзила его. Он не мог без нее, стремился к ней, и это было главное и единственное, отчего стоило снова вернуться в этот мир. Но почему вернуться? Он напрягся, пытаясь вспомнить последние секунды. Они идут по астероиду. Они должны захватить инопланетянина. По ним ударили из космоса. Их уничтожили. Стоп. Почему уничтожили? Он ведь жив. Правда, непонятно, каким образом он очутился в лазарете и где остальные. Рядом больше никого нет, он один. Его выбросило взрывной волной? Да, скорее всего так и произошло. А его видения? Обычные бредни, галлюцинации. Его контузило. Нужно поскорее прийти в себя.
        Противно завыла сирена: «Тревога! На корабле посторонний!»

«Кто-то попытался проникнуть на корабль, и его обнаружила система безопасности», - подумал он.
        Дверь распахнулась, и в отсек ворвалась группа вооруженных десантников во главе с командиром базы, старым дружищем Алексом. Следом появился первый заместитель Карка, Райн. Держа оружие наготове, они окружили Макса и принялись его разглядывать.

«Вот так номер. Откуда здесь взялась правая рука командующего и отчего они переполошились, неужели из-за меня? Нужно им объяснить. А если они не поймут? Начнется паника. Сдуру, открыв огонь, они непременно перестреляют друг друга, а виноватым останусь я».
        Смутное беспокойство овладело Максом, ему показалось, что от враждебности, идущей от людей, он начал растворяться, и тело его вновь стало прозрачным.

«Опять галлюцинации начинаются», - заволновался он, наблюдая за происходящим вокруг.
        Алекс обошел вокруг него и опустил свое оружие.
        - Адмирал, это фантом. Очевидно, последствия взрыва, - проговорил он в прикрепленную на плече рацию и повернулся к десантникам: - Ребята, уберите оружие.
        - Сейчас проверим, - мрачно заметил Райн и, установив свой бластер на минимальную мощность, направил его на Макса.
        - Немедленно прекратить! - зарычал Алекс.
        - У меня приказ адмирала. Вы сами прекрасно знаете, что произошло на астероиде, и мы обязаны принять меры, уничтожить любое аномальное явление, даже простой намек на опасность.
        - Дадут тебе свой корабль, на нем и будешь распоряжаться, а сейчас вон отсюда!
        - Я доложу адмиралу о вашем поведении! - заиграл желваками Райн.
        - Бога ради! - рассвирепел Свенсон и оглянулся назад. - Иштван! - В двери появился первый помощник капитана. - Проводи господина заместителя до катера, а то, мало ли, заблудится, и объяви «Отбой тревоги».
        Спорить с капитаном дело бесполезное, десантники повиновались только ему, и Райн, матерясь и обещая упрямому шведу всяческие неприятности, выскочил за дверь.
        - Остальные тоже свободны, - махнул подчиненным Алекс.
        Едва вышел последний человек, как в лазарет проскользнула Сандра. Увидев ее, Макс сразу почувствовал, как крепчает, тяжелеет его тело. У него закружилась голова, на короткий миг он потерял сознание, а когда пришел в себя, то понял, что лежит на полу.
        - До чего все запутано, - пробормотал, глядя на него Алекс.
        - Что запутано, старина? Что случилось? Что произошло, пока я был без памяти? - слабо улыбнулся Макс. Он вновь ощущал себя нормальным человеком. Оставалась маленькая слабость, но силы быстро возвращались к нему.
        Свенсон уселся верхом на стул:
        - Слишком много необъяснимых событий произошло за эти сутки. Ты действительно похож на Макса. Кстати, наш доктор тоже, выскочив отсюда, ворвался в рубку с криком, что увидел тебя. Поэтому, собственно говоря, и заварилась эта каша. Я как раз был на связи с крейсером, и Карк услышал твою фамилию. Да, я получил приказ: уничтожать все, что вызывает отклонения. Ты такое отклонение. Мы не смогли разобраться с астероидом, лучшие спецгруппы эскадры уничтожены, и твоя, кстати, тоже. Мы вторглись в неведомую зону, никто ничего толком не знает. А значит, боятся. И я не понимаю, не понимаю, например, как ты очутился у меня на корабле. Но ты мой друг, и я хочу дать тебе шанс…
        - Слушай, Алекс, прекрати, сейчас не время для розыгрышей. Я - это я. И вполне нормальный. Скорее всего меня взрывной волной выбросило в открытый космос, подобрали твои спасатели и разместили в лазарете.
        - Мы никого не подбирали, - покачал головой капитан.
        - А он сам, находясь в шоковом состоянии, ничего не помня, не мог открыть входной люк и пробраться сюда? - попыталась прийти им на помощь Сандра.
        - Нет. Теоретически возможно натолкнуться именно на нас, но в таком случае сработала бы охранная сигнализация.
        - Автоматика не могла подвести?
        - Не думаю, ты же сама знаешь, она сверхнадежна. Хотя на всякий случай давай посмотрим. - И он вызвал вахтенного: - Проверить показания датчиков охранной сигнализации за последние два часа.
        - Капитан, в компьютере сбой, - последовал немедленный ответ.
        - Вот видишь, - укоризненно заметил Макс. - Так что прекрати забивать мне голову своими рассуждениями, а лучше объясни, пожалуйста…
        Он не успел договорить, как заработала рация:
        - Командир, вас вызывает адмирал.
        В помещении раздался жесткий голос Карка:
        - Капитан Свенсон, вы нарушаете приказ. Немедленно уничтожить фантом.
        - Каким образом?
        - Это ваши проблемы. В противном случае вы отправитесь под трибунал. И учтите, мне даны полномочия уничтожить вас и ваш корабль во избежание распространения заразы.
        - Подумаешь, у него полномочия! - взвился Алекс, но сразу взял себя в руки: - Хотя, интересно, что он имел в виду под словом «зараза»? Я что, похож на психа?
        Максим привстал и перехватил микрофон:
        - Господин адмирал, докладывает капитан Ильин…
        - Кто? - взревел Карк. - Его нет, он умер.
        - Успокойтесь. - Макс начал злиться. - Я жив.
        Оглушительный сигнал боевой тревоги заставил его вздрогнуть. Он вопросительно посмотрел на своих друзей - они стояли совершенно спокойно. Неужели ничего не слышали? Или ему снова чудится? Он в недоумении помотал головой, однако чувство надвигающейся катастрофы не исчезло, а наоборот, нарастало и, как ни странно, исходило от флагманского звездолета.

«Готовится атака, - вспыхнула невесть откуда взявшаяся мысль. - Они собираются уничтожить Алекса, Сандру, весь экипаж. Карк уже положил руку на пульт управления стрельбой».
        - Адмирал, нам следует встретиться и переговорить.
        - Вы где? - напряженно поинтересовался тот.
        - В медблоке, в кормовой части, - спокойно, чуть растягивая слова, ответил Макс и почувствовал: прицел главного орудия переместился с центра звездолета на его хвостовую часть. Счет пошел на секунды.
        - Уходим! Быстро! - крикнул он и, рискуя показаться в глазах друга полным идиотом, толкнул Сандру с Алексом к выходу и, прыгнув следом сам, ударом кулака вмял кнопку герметизации отсека.
        И вовремя. Мощный взрыв потряс корабль, едва успевшая закрыться дверь вздулась, словно крышка испорченных консервов, погас свет. Макс со всего маху врезался в какую-то стойку и рухнул на пол.
        - Мимо, - пробормотал он, скорчившись от боли.
        На корабле загорелось аварийное освещение, осветив жуткий разгром: осколки разбитых приборов валялись на полу вперемешку с бумагами и мусором, несколько человек лежали без движения, кто-то стонал, кто-то звал на помощь.
        Макс попытался встать на ноги и почувствовал, как его подхватили тонкие руки.
        - Ты как? - с беспокойством спросила Сандра. - Ой, смотри, кровь, ты ранен.
        - Пустяки, - улыбнулся Ильин. - Главное, с тобой все в порядке. А где Алекс?
        - Здесь я, здесь, - прогудел знакомый бас.
        Неподалеку, прислонившись к переборке, сидел Свенсон.
        - Черт, голова трещит. - И он включил передатчик. - Главный пульт, осмотреться в отсеках и доложить обстановку. Проверить наличие личного состава.
        Вскоре начали поступать доклады, и стало ясно: база потеряла силовой отсек и превратилась в дрейфующую станцию; три человека погибли, многие получили различные ранения, исчез старший механик Кронифф, который собирался пойти проверить силовую установку.
        - Сэр, - доложил вахтенный офицер. - К нам приближаются десантные катера.
        - Принять.
        - Это по мою душу, - тихо произнес Макс.
        - Прятаться бесполезно, - так же тихо ответил Алекс. - Они всех заберут и скорее всего полностью обесточат корабль, и если ты останешься тут, то это верная смерть.
        - Попробую одеть скафандр и выйти в открытый космос.
        - И долго ты продержишься? - придержал его за рукав Алекс. - У меня есть другая идея. Вы с Крониффом примерно одного роста, да и комплекцией схожи.
        - И что?
        - Мы тебе сейчас посильней перебинтуем голову, и будешь изображать раненого механика.
        - И после первой перевязки меня разоблачат.
        - Может, да, а может, нет. Механик у нас был со странностями: ни с кем, кроме как по работе, не общался, родственников не имел, женским полом, насколько мне известно, не интересовался. Народу скажем, что ты это он; в такой суматохе нас проверять не станут, а там, - Алекс махнул рукой в неопределенном направлении, - его тем более никто в лицо не знает, будем надеяться, проскочит.
        - Хорошо, - согласился Максим. - Давай попробуем.
        - Вот и молодец, - хлопнул его по плечу Свенсон и повернулся к Сандре: - Быстро неси сюда аптечку.
        Через несколько минут на голову Макса намотали столько бинтов, для верности прикрыв и один глаз, что образовалось нечто похожее на большой тюрбан.
        - Неплохо, - с удовлетворением хмыкнул Алекс. - Теперь ты у нас больной на всю голову. - Он упер руки в бока и склонил голову набок, словно скульптор, разглядывающий свое творение. - У него нижние зубы немного выдавались. Ну-ка изобрази небольшое презрение.
        Макс старательно выпятил вперед нижнюю губу.
        - Эй, ты что за гриб вывалил? Я же сказал: немного.
        Максим поджал губы и выдвинул нижнюю челюсть.
        - Вылитый механик, - с довольным видом оценил Алекс. - Подождите пока здесь, а я пойду гостей встречу.
        Загудел механизм открывания шлюза, и внутрь ворвались бойцы группы захвата. Командир группы подошел к капитану, который стоял посреди коридора и, сложив руки на груди, спокойно наблюдал за этим вторжением.
        - Капитан Свенсон, в связи с чрезвычайным положением приказом начальника Управления Космической Безопасности адмирала Грега вы отстраняетесь от командования. Личному составу собраться у выхода. Эвакуация.
        Алекс с невозмутимым видом подошел к микрофону внутренней связи и скомандовал
«Общий сбор».
        На площадку потихоньку потянулись люди. Одним из последних подошел Макс, с беспокойством ожидая реакции окружающих на свое появление. Но на него не обращали ни малейшего внимания, лишь один человек мимоходом заметил:
        - А мы думали, ты погиб.
        - Не дошел, - коротко ответил Макс.
        Приказав народу построиться вдоль стены, командир группы повернулся с Алексу:
        - Здесь все?
        - Да. Еще трое убитых в соседнем коридоре и один остался на взорванной корме.
        - В лазарете? Ильин?
        - Он самый.
        - Это упрощает дело. Вы, - он показал пальцем на Макса, Сандру, Алекса и еще нескольких человек, - отправитесь со мной, остальных заберут другие катера.
        На крейсере их развели по разным каютам.
        - Похоже на одиночку. - Макс оглядел крохотное помещеньице, где находились лишь койка, умывальник и туалет. - Неужели догадались?
        Дверь отворилась, и появился невысокий безликий человечек. Он провел короткий, чисто формальный допрос, взял подписку о неразглашении государственной тайны и исчез.
        Подождав, пока за ним закрылась дверь, Макс уселся на кровать и задумался. Впервые за последние сутки ему представилась возможность спокойно поразмыслить над произошедшими событиями.

«Итак, что мы имеем? - задал он себе вопрос. - Произошла встреча с инопланетянами. Дальше. А дальше сплошные вопросы. Почему пришельцы схватились между собой? Почему нам дали высадиться на астероиде, а затем его уничтожили? В принципе такая станция вполне могла быть запрограммирована на самоуничтожение в случае обнаружения, но скорее всего такую команду дал экипаж севшего там НЛО. Однако не сразу. Значит, они чего-то ждали. Или кого-то. А в этой обстановке никто чужой не мог незаметно приблизиться к астероиду. Выходит, эта таинственная личность находилась на одном из наших кораблей. Ничего себе номер.»
        Он завалился на постель и уставился в потолок. «Интересно, на каком? И с кем он связан? Если б о нем знало командование эскадры, трагедии бы не произошло. Получается, этот человек действует против нас. Или мафия, или террористы. Да нет, бред какой-то. В нашу группу принимают исключительно надежных, проверенных людей, в особенности командирами крейсеров. Однако факт остается фактом, меня объявили мертвым, и не доказать, что я живой. Ничего, доберусь до Земли и доложу руководству. Они разберутся. А пока главное - не раскрыться. Вот такие дела, господин главный механик».
        Он встал и подошел к зеркалу. «Хм, действительно похож. - Он подвигал челюстью, стараясь вернуть ее на прежнее место, но тщетно. - Этак, пожалуй, привыкну и буду всю оставшуюся жизнь ходить с неправильным прикусом. Мало мне приключений. Я хочу свое лицо».
        Лицо его на миг исказилось и приняло прежнее выражение.
        - Уф, - облегченно перевел дух Максим, с удовольствием разглядывая свое отражение. - Хотя что-то я исхудал от всех этих забот, не мешало бы чуток поправиться. - И тут же щеки его заметно округлились.
        - Что такое? Мои желания исполняются? Глупости, переутомился, потому и мерещится всякая чертовщина. А впрочем, попробуем еще: хочу быть точной копией Крониффа.
        Он плотно зажмурил глаза, представил механика, каким видел на фотокарточке, и выждал несколько секунд.
        - Вот здорово! - обрадовался он. - Я могу управлять мышцами своего лица. Весьма полезное умение и очень кстати. Теперь ни одна собака не догадается, кто я такой на самом деле.
        Он снова лег.

«А, действительно, как мне удалось спастись? Почему Карк перепугался и был готов расстрелять собственную станцию вместе с людьми. Ведь с точки зрения здравого смысла сообщение о появлении фантома должно казаться полной чушью, а он его воспринял всерьез. А может, он связан с террористами? Такого мямлю вполне могли завербовать. Нет, так дело не пойдет, совсем нервы расшатались. Этак я в террористы запишу кого угодно, даже нашего командующего. Пора отдохнуть. Вместе с Сандрой. Пройти у нее полный курс психотерапии. Ишь, Алекс как предчувствовал, напророчил. Уедем мы с ней в какую-нибудь забытую богом глухую горную деревеньку и будем там вдвоем…»
        С этими приятными мыслями он незаметно для себя задремал.
        Ему приснился жуткий сон: он умер, насовсем. Весь в поту, Максим вскочил, в смятении озираясь вокруг, пока до него не дошло, что он на звездолете.
        Заработавшая трансляция заставила его отвлечься от тревожных мыслей.
        - Внимание, приближаемся к Земле. Приготовиться к посадке.
        Распахнулся входной люк, и родной свежий ветер ударил в лицо. Утреннее солнце окрасило горизонт в ярко-розовый цвет и засверкало в свежевымытых стеклах вокзала.
«Приглашаем во Флориду!» - радостно сообщал большой плакат, и под ним висела целая гирлянда указателей заведений, где можно было весело провести время.
        Шагнув на трап, Ильин приостановился. Неужели этот кошмар остался позади?
        Сзади его нетерпеливо подтолкнули:
        - Посторонись!
        Он обернулся. Мимо него в окружении нескольких человек в серых костюмах, низко опустив голову, прошмыгнул Карк и, торопливо сбежав вниз, уселся в поджидавший его лимузин.

«Никак его арестовали? - с удивлением посмотрел им вслед Макс. - За бессмысленную гибель патрульных звездолетов? Или за нападение на своих?»

«И поделом», - отметил он и неторопливо направился к зданию вокзала, оглядываясь по сторонам, стараясь увидеть Алекса или Сандру. Прежде чем идти к командующему, он хотел переодеться, собраться с мыслями, посоветоваться с друзьями. Максим Ильин погиб и не мог появиться в своей квартире, а где жил Кронифф, он не знал, да и не известно, что его там встретит.
        Странно, но они не появлялись. Решив их подождать, он вышел на улицу и, чтобы не привлекать внимания, уселся на скамейку, наполовину скрытую густыми ветками акации. Отсюда он, оставаясь незамеченным, хорошо видел выход.
        Мимо торопливо пробегали редкие прохожие, и один из них, ничем не примечательный на вид средних лет мужчина, бросил короткий взгляд в его сторону.
        Максим явственно ощутил опасность. Он хотел вскочить, но почувствовал, как ему в спину с двух сторон уперлись твердые предметы.

«Пистолеты», - понял он и медленно расслабился, делать резкие движения в такой ситуации было неблагоразумно.
        - Вот и правильно, - приветливо заметил прохожий, подходя и садясь рядом. - Приятно иметь дело с умным человеком.
        - Кто вы?
        - Мы до сих пор не встречались, и я хочу сделать вам деловое предложение, господин Кронифф.

«Они принимают меня за погибшего механика. - Ильин машинально выпятил нижнюю губу. - Ладно, послушаем».
        - Место не очень удобное для разговора, - огляделся по сторонам незнакомец. - Предлагаю переговорить в машине, нам там никто не помешает.
        У Макса неприятно заныло в желудке. «Тюкнут чем-нибудь тяжелым по голове или пшикнут какой-нибудь гадостью в лицо и увезут незнамо куда. Эх, все-таки нужно было сразу бежать».
        - Не советую, - словно прочитав его мысли, проговорил незнакомец. - И даю честное слово, с вами ничего не случится.
        К скамейке подъехал автомобиль с тонированными стеклами, задняя дверца распахнулась.
        - Прошу. И предупреждаю - без глупостей. Сзади вас два человека с парализаторами, а нам не хочется начинать разговор с принуждения.
        Не видя другого выхода, Макс полез внутрь, и едва он опустился на сиденье, дверца захлопнулась. Напротив сидел пожилой, представительный мужчина, такой же неопределенной наружности, в строгом черном костюме.
        - Господин Кронифф, - начал он. - Во-первых, прошу извинить, за причиненные неудобства, а во-вторых, разрешите представиться: ЦРУ, ООВБ - Особый Отдел Всемирной Безопасности. - И он показал маленькую пластиковую карточку.

«Вот это новость», - поразился Макс. Он слышал об этой не так давно созданной закрытой организации, которую все боялись, но никогда прежде с ними не встречался и даже представить не мог, что их пути пересекутся.
        - Мы хотим предложить вам сотрудничество. Вы станете нашим секретным агентом. Я понимаю ваше удивление, для вас это несколько неожиданно, но вы нам подходите. Нам известен ваш послужной список, у вас блестящие рекомендации и хорошая физическая подготовка.

«Но не настолько, чтобы вербовать прямо на улице. Такие дела на ходу не делаются. Очень подозрительно. А может, это они пытались высадиться вперед нас на астероиде? Попробуем выяснить». Макс решил потянуть время.
        - Видите ли, но я уже работаю в Управлении Космической Безопасности.
        - Мы знаем, - пренебрежительно отозвался незнакомец. - Какие-то несчастные контрабандисты, угонщики чужих звездолетов, прочая мелочь. В кои веки представилась возможность попасть в историю, так сразу вперед полезло начальство. Ваш Карк обычный бездарь с хорошими связями, но его не обойдешь. Бросьте, разве это работа для таких, как вы? Сплошная скука.

«Оп-па! На что он намекает? Или они знают о моей способности усилием воли менять внешность и что я не Кронифф, а Ильин, или у меня снова шалят нервы. Нет, ничего они не знают, иначе арестовали бы сразу в космосе. Скорее всего они решили сделать меня своим осведомителем».
        - Вопрос интересный, - ответил он. - Сколько платят?
        - Эта зарплата вас устроит? - Человек в черном протянул записную книжку с написанным числом. - В месяц.
        Увидев сумму, Макс не поверил своим глазам: таких денег он не зарабатывал даже за год.

«Как много хорошего сразу мне предлагают, - подумал он и похолодел от страшной догадки. - Никакое это не ЦРУ, а именно те самые террористы. Они дали маху на астероиде и, зная что я там был, решили перехватить меня на Земле. Пора заканчивать, становится слишком опасно».
        - Я согласен, - широко улыбаясь, произнес он. - Пару дней отдохну и весь в вашем распоряжении. Дайте свой телефончик, и я с вами обязательно свяжусь.
        - Прекрасно. Но отдыхать не придется. Сейчас мы проедем в офис и подпишем контракт. Затем немного формальностей, медосмотр и небольшая подготовка в тренировочном лагере.

«Ага, нашли дурака. Упрячут в каком-нибудь подвале, и прощай белый свет», - подумал про себя Ильин, ответив вслух:
        Прекрасно, поехали. - И тут же, скрючившись, схватился за живот и выпучил глаза.
        - Что с вами? - встревожился собеседник.
        - Кажись, прихватило. За последние сутки столько всего произошло: сплошная нервотрепка, стрессы, да и съел, наверно, чего-то лишнего. Мне на минутку, ну, сами понимаете. Иначе не доеду.
        Незнакомец, немного поколебавшись, опустил стекло. В окошке тотчас показалось лицо
«прохожего».
        - Проводите в туалет. - И, повернувшись к Максу, предупредил: - Не пытайтесь бежать. У наших людей приказ стрелять без предупреждения.
        - Да уж понял, - кивнул Ильин и с перекошенным от боли лицом начал боком выползать из автомобиля. - Я мигом.
        В сопровождении трех агентов он вернулся в здание вокзала. Один шел впереди, двое сзади. Подойдя к туалету, первый заглянул в кабинку и кивнул: «Заходи».
        Закрыв за собой тоненькую дверцу, Макс защелкнул задвижку и задумался: «Они специально не трогали меня до возвращения на Землю и теперь считают, что я у них в руках. Дудки, не на того напали, сейчас я вам устрою маленькое представление».
        Он нажал на спуск воды, вышел из кабинки, прошел к умывальнику и, ополоснув руки, огляделся. Охранников осталось двое.

«Третий караулит с той стороны. Ну, собаки, готовьтесь».
        Он отряхнул руки и направился к двери, но, не дойдя до нее трех шагов, повалился на пол и, закатив глаза, задергался в конвульсиях.

«Эх, пену бы пустить для полной достоверности, - мелькнула мысль. - Да где возьмешь ее, пенку эту, авось и так сойдет».
        Всполошившись, один из агентов бросился к выходу за помощью, а другой, склонившись, попытался расстегнуть ворот рубашки.
        Сильным ударом ребром ладони по шее Макс выключил его и вскочил на ноги: «Секунд десять - пятнадцать у меня есть».
        Девять секунд ушло на то, чтобы сдернуть с бесчувственного тела пальто и одеть его на себя, пять секунд - на то, чтобы затолкать охранника в кабинку и ударом ноги закрыть дверцу. И за это время успеть хоть как-то перевоплотиться в чужую личину. Теперь на выход. И вовремя, в дверь ломилась целая толпа.
        - Он там! Я к шефу! - крикнул им Макс, выскакивая наружу.
        Надеясь на свое везение, он скинул на ходу пальто и пустился бежать по одному из многочисленных коридоров. Несколько раз завернув наугад, он уперся в глухую стену - тупик. Он метнулся обратно, но не успел сделать и нескольких шагов, как услышал приближающиеся шаги.
        Максим понял, что удача отвернулась от него. Выбраться живым из пекла на астероиде и глупо погибнуть дома. Он нисколько не сомневался в том, что его сейчас пристрелят. Отпрянув назад, он в ярости сжал кулаки и приготовился броситься на первого, кто появится перед ним.
        - Посмотри здесь! - раздался рядом голос, и из-за угла выглянула настороженная голова. Макс едва не прыгнул, но в замешательстве замер. Его преследователь не делал никаких попыток напасть, наоборот, крикнув: «Здесь никого нет!» - повернул назад.
        Несколько секунд Макс стоял неподвижно, не в силах поверить, что ему повезло. Руки и ноги у него дрожали, сердце отчаянно колотилось.

«Не заметил? Вряд ли. Значит, сделал вид, что не заметил. Или они притаились неподалеку и ждут, когда я выйду? - лихорадочно пытался сообразить он. - Ну, держитесь паразиты, помирать, так с музыкой».
        И он решительно двинулся вперед. К его удивлению, путь оказался свободен.
        Подойдя к залу ожидания, он осмотрелся - вокруг царило спокойствие, находящийся в зале народ сидел на своих местах, не обращая на него никакого внимания. Стремясь как можно скорее выбраться из ловушки, он кинулся к спасительному выходу, но, увидев маячившие на улице спортивные фигуры в штатском, остановился.
        С противоположной стороны послышался шум, и появилась большая группа агентов, которые принялись бесцеремонно проверять документы у всех подряд.

«Обложили. Придется пробиваться». - Макс придал лицу глуповато-безмятежное выражение и неторопливой походкой направился к дверям.
        - Минуточку, - остановили его охранники.
        В эту минуту у одного из них заработала рация, и Максим, сильнейшим ударом нокаутировав другого, бросился бежать.
        Заскочив в ближайший переулок, он поднял крышку канализационного люка и, нырнув вниз, затаился, почти сразу же услышав над своей головой грохот бегущих ног.
        Периодически поглядывая на светящийся циферблат часов, он дождался наступления ночи и осторожно выглянул - никого. Он вылез наверх, отряхнулся, слегка привел в порядок одежду и зашагал в сторону сияющего разноцветными огнями проспекта.
        Первое, что бросилось ему в глаза, - два огромных портрета, его и Крониффа, с надписью: «Разыскиваются опасные преступники. Награда - двадцать пять миллионов долларов».

«Приличная сумма, - присвистнул Макс. - Получается, они знают, что я и механик - это один и тот же человек. Очень плохо. А хуже всего, что теперь невозможно куда-нибудь скрыться: за такие деньги любая собака сразу сдаст не задумываясь. Фотографии наверняка розданы каждому полицейскому, поэтому космодром, аэропорт и автовокзал отменяются, там меня сразу арестуют. Дороги скорее всего также перекрыты, и все машины проверяются. Единственная возможность - порт. Но до него еще нужно добраться».
        Рядом раздался женский смех. Макс непроизвольно дернулся в сторону, но, завидев невдалеке лениво прогуливающихся местных жриц любви, остановился, критически осмотрел свою одежду и, стянув куртку, остался в джинсах и майке.
        - Пожалуй, сойдет, - решил он и принялся менять лицо. - Теперь немного фигуры. Будем надеяться, в темноте не разберут.
        Вихляющей походкой он отошел подальше от основной группы и прислонился к стене.
        - Эй, красотка, скучаешь?! - Возле него притормозила старенькая разболтанная автомашина.
        - Мужчина желает развлечься? - с придыханием произнес Макс.
        - Желает, - подтвердил водитель.
        - Могу обслужить.
        - Не, - разочарованно протянул мужик, скептически разглядывая добычу. - Суповой набор. На тебе только шишки получишь, а не удовольствие.
        - Мужчина не представляет, что я умею, - игриво произнес Макс.
        - Да?
        - Это будет такой сюрприз! Мужчина не забудет его до самой смерти, - понизив голос, таинственно пообещал Макс. От волнения он начал переминаться с ноги на ногу, заметив, что несколько «конкуренток», воинственно размахивая сумочками, двинулись в их сторону. Только драки с бабами ему и не хватало.
        - Ишь ты, как кормой крутишь! - восхищенно шлепнул себя по ноге мужик и открыл дверцу. - Залезай.
        Макс пулей скользнул внутрь.
        - Говорят, есть у вас специалистки, но смотри, если соврала, я тебе… - гоготнул мужик и включил скорость.
        - Куда едем? - поинтересовался Макс.
        - В порт! - заржал водитель. - Если что, концы в воду. Так что придется постараться.
        - Сама хочу, - кивнул Макс.
        Подъехав к огромным воротам, водитель коротко просигналил.
        - Эй, Смит, открывай.
        - Опять девку приволок? - высунулась из окошка сонная физиономия.
        - Ребята просили. Счас мы ее устроим.
        - Меня позвать не забудьте, - хихикнул охранник, открывая проезд.
        - Обязательно, - махнул в ответ рукой водила.
        Проехав проходную, Макс повернулся к мужику:
        Ну что, начнем? - И вырастил симпатичный свинячий пятачок.
        Взвизгнув от ужаса, тот вдавил тормоз и вывалился из машины.
        - Сюрприз, - прокричал ему вслед Макс и сиганул в противоположную сторону. «Зря, конечно, - пыхтел он. - Зато козел долго будет помнить».
        Пробегая мимо одного из кораблей, он прочитал надпись на борту «Альбатрос. Новороссийск» и остановился:
        - Давненько я дома не был.
        Он протиснулся между контейнеров, стоявших рядом на причале, и, затаившись, стал ждать, твердо зная, что торопиться лучше медленно.
        Уже рассветало, когда мимо него нетвердой походкой пропылил моряк.
        - Рашен? - вышел из своего укрытия Макс.
        - Предположим, - словно сомневаясь, неуверенно согласился тот. - И что?
        - Друг, выручай, - перешел на русский язык Макс. - Понимаешь, немного выпил, решил в казино отдохнуть, чуток проиграл, с расстройства зашел в кабак, добавил, и там у меня какая-то мымра, думая, что я ничего не соображаю, решила стянуть кошелек. Я ее немного воспитнул, а она развизжалась, дружки понабежали. Я их даже не трогал, так, пару столиков покидал, а бармен полицию вызвал, наряд приехал, я и их уложил до кучи, а потом пришлось бежать. Теперь торчу тут без денег, документов и в розыске. И в посольство не пробиться, сразу заметут.
        - Вообще-то не положено, - мотнул головой моряк и громко икнул. - Какая дрянь этот ихний ром! Наша водка намного лучше. А ты где на неприятности нарвался?
        - «Русский казачок», - не колеблясь, ответил Макс, вспомнив вывеску, которую он видел, проезжая по городу.
        - А, знаю, паршивое место, меня там обсчитать пытались. Ладно, пошли со мной. Земляку помочь - святое дело. Мы через два часа отходим. Только тихо.
        Колян и Толян сидели на кухне и обсуждали свое увольнение. Толян успел прилично поднабраться, и вся его робость испарилась без остатка. Он горячился и доказывал, что уволили их неправильно и что по сравнению с остальными они сущие ягнята, скромные, работящие и почти не пьющие. И уж тем более не прогульщики: подумаешь, один раз на работу не вышли, так ведь была причина, уважительная. А Макарычу за его вредность еще не раз икнется.
        Колян с философским видом отвечал, что жизнь штука сложная, часто не совпадает с нашими желаниями и планами, однако не бросает на произвол судьбы.
        - На нашу шею всегда хомут найдется, и от отсутствия работы у нас еще никто никогда не умирал.
        - Все равно несправедливо! - пузырился Толян. - Довели страну до ручки.
        - Эко ты загнул.
        - Ничего подобного. Совсем зажали рабочий класс. У нас одни олигархи живут как белые люди, а простому хорошему человеку и расслабиться нельзя.
        - Зато у них забот выше головы. Никакого спокойствия.
        - Ну, не знаю, вон по телевизору показывают: всего делов-то - на Канары съездить, а тут родную тетку навестить не дают. Кстати, помнишь военных, что мы там видели? Народ болтает, у них учения проходили как раз возле теткиной деревни, и они какую-то секретную штуковину потеряли. Потому и к управдому заходили: мол, не слышал ли чего.
        - А мы здесь при чем?
        - А они про всех спрашивали, кто там был.
        Еще немного поворчав, Толян отвалился на спинку стула и, сосредоточенно наморщив лоб, замер, глядя на полку буфета. - Интересно, а как начинается белая горячка?
        Колян, задумавшись о чем-то своем, с трудом очнулся и непонимающе уставился на друга.
        - Говорят, чертики появляются. Такие маленькие-маленькие, такие зелененькие-зелененькие, - продолжал Толян, уставившись в одну точку. На лице его застыло серьезное выражение. Человек решал какую-то важную и явно непосильную для себя задачу.
        - Чертей не видел, врать не буду, а вот ящерки бегали. Противные - ужас. Еле отбился. - Колян поскреб щеку и взглянул туда, куда смотрел Толян.
        На полке буфета, хлопая длинными ресницами, сияли два глаза. Присмотревшись, можно было разглядеть призрачное голубоватое существо.
        - Твой-то посимпатичнее будет, - благодушно изрек Колян, затем, немного подумав, слегка удивился и с недоумением добавил: - Хотя если это твой чертик, то почему я его вижу? Коллективных горячек не бывает. Брысь отсюда! - махнул он рукой, пытаясь избавиться от непонятного явления.
        - Прошу прощения, уважаемые, но я не горячка. Я - Сквозник.
        - Какой такой сквозняк? - страдальчески поморщился Колян.
        - Не сквозняк, а Сквозник. Я, видите ли, путешествую сквозь миры. - И он плавно спланировал на стоящий возле стола пустой стул.
        - Ясно, - кивнул Колян.
        Это нелогичное на первый взгляд объяснение, как ни странно, его успокоило. Мистикой и полтергейстом были завалены все киоски, а после принятия «на грудь» почти двух литров, наступает приятное, умиротворенное состояние, которое не могло поколебать никакое, даже сверхъестественное явление.
        - Сквозник так Сквозник. Тоже мне, проблема. Анатоль, у нас гость: полтергейст, а по-нашему, по-простому, - барабашка. Будет третьим. Прояви вежливость, закрой рот.
        Толян щелкнул челюстью и сконфуженно посмотрел на друга: барабашка и барабашка, эка невидаль; в соседнем доме, говорят, с прошлой осени домовой проживает.
        А призрак, устроившись поудобнее, превратился в бледно-синее создание среднего роста с тонкими руками и непропорционально большой головой.
        Оба хомо сапиенса с любопытством уставились на него.
        - Ну и каким ветром тебя к нам занесло?
        - Небольшой променад. Гуляю, так сказать, по разным мирам.
        - Мир у нас один, - ни с того ни с сего возмутился Толян. - И мы не позволим каждой сво…
        - Согласен, согласен, - энергично закивал головой пришелец. - У вас - ваш мир. У меня их несколько.
        - Так не бывает, - продолжал упорствовать Толян и для большей убедительности взялся за горлышко поллитровки.
        Колян, удивленно посмотрев на друга, ловко перехватил бутылку и поставил ее обратно на стол, показав ему кулак.
        - Не хами. Дай индивидууму высказаться.
        - Я понимаю ваше недоверие, - поднял глаза к потолку Сквозник. - И постараюсь объяснить попроще.
        - Валяй, - милостиво разрешил присмиревший Толян, сморкнул в рукав и приготовился слушать.
        - Вы про параллельный мир слышали?
        - Враки, - поморщился Колян.
        - Не скажите, очень густо населенное место, и хорошие знакомые лица рядом.
        - И выпить можно? - встрепенулся Толян.
        - Да нет. Форма не та, чтобы стакан держать.
        - А тогда с кем встречаться? Одни сволочи кругом, Макарыч и тот… - снова понесло Толяна.
        - Мне кажется, вы несколько преувеличиваете.
        - А я сказал, сволочи! - Толян с размаху шандарахнул кулаком по столу.
        Колян поймал в воздухе стакан, с любопытством разглядывая разбушевавшегося друга. Таким грозным он видел его впервые.
        - Я думаю, что в вашем теперешнем состоянии вы несколько неадекватно… - попытался объясниться Сквозник.
        - Чего?! - взвился Толян. - Ты хочешь сказать, что я алкоголик? Да я в любой момент завязать могу! А ты… ты сам…
        - Брек, - развел руками Колян. - Вы лучше по табуретке возьмите, для прояснения вопроса. Хотя и так ясно, чем дуэль закончится. А впрочем, - он оживился, - у меня есть идея. Я читал в газетах, что вы там, в своих параллельных мирах, многого достигли. Слабо тебе что-нибудь этакое, невероятное, изобразить?
        - Легко. - Сквозник наклонился и вытащил из-под стола бутылку коньяка.
        - Фи, тоже мне, Игорь Кио, да у нас такие фокусы любой дурак умеет делать, были бы деньги. И потом, лично мне больше водка нравится. - Колян взял бутылку и принялся ее рассматривать. - Ишь ты, с прошлого века. Дорогая небось. Но, извини, не удивил.
        Сквозник оценивающе огляделся по сторонам и, заметив в углу выключенный телевизор, сосредоточенно на него уставился. Экран засветился, пару раз мигнул, и появилось изображение.
        - …аш корреспондент сообщает, что разумное существо исчезло, - бодрым тоном сообщал диктор. Возле него в нижнем углу демонстрировался портрет гуманоида. - Это вызвало большую озабоченность в конгрессе США. И хотя у нас нет оснований считать, что мы имеем дело со злобным, агрессивным разумом, остается неизвестным, с какими намерениями прибыл инопланетянин.
        Вытаращив глаза, оба жителя Земли с изумлением взирали на экран, затем, очнувшись, разом повернули к Сквознику.
        - Что вы, что вы, это не я, - забеспокоился он, глядя на их угрюмые физиономии. - Честное слово. Да вы сами посудите, какой приличный инопланетянин в такую глухую дыру полезет.
        Колян молча налил водки и протянул гостю.
        Тот так же молча взял стакан, посмотрел на одного, на другого, понюхал, поморщился, крепко зажмурился и залпом влил жидкость себе в рот. Несколько секунд он сидел не дыша, затем широко раскрыл глаза и перевел дух.
        - Свой, - проговорил Колян, наливая по новой уже на троих. - Не боись, не выдадим. А если б даже и пришелец: фигу с маслом этим америкосам. А теперь предлагаю - за наше знакомство!
        - Мне кажется, мы уже познакомились, - попытался протестовать Сквозник.
        - Это не считается, - серьезным тоном пояснил Колян. - Мы тебя уважаем, а ты нас?
        - Уважаю, - с некоторой запинкой ответил Сквозник, нерешительно взял стакан и, побледнев, схватился за живот. - Ребята. Я вас, того, ненадолго покину. Я сейчас, мигом, - прошептал он прерывающимся голосом и исчез.
        - Слабоват путешественничек оказался, - скептически заметил Колян, поглядев ему вслед.
        - И мне кажется, очень подозрительная личность, - наклонившись к самому уху друга, чтобы не услыхал пришелец, горячо зашептал Толян. - Нутром чую, он и есть тот самый разум. Маскируется, паразит. Может, его стоит задержать. Давай скрутим, сдадим куда следует. Глядишь, нам Нобелевскую премию дадут.
        - Думай, что говоришь. - Колян покрутил пальцем у виска. - У тебя есть средство от полтергейстов? А тут типичная магия. Инопланетянин, он тоже человек и чудес творить не может, а телевизор, между прочим, полгода стоит неисправный - его ни одна мастерская брать в ремонт не хотела, предлагали сразу выкинуть. Да и не похож он на того, из «Новостей». И смотри, о том, что здесь видел, никому не говори. В лучшем случае тебя обсмеют, а то и в психушку запрут. Поэтому не мудри, а давай-ка по коньячку.
        Они выпили, и Толян уронил лицо на стол.
        Оставшись один, Колян уселся возле мерцающего экрана и пощелкал переключателем каналов. По всем программам говорили только об одном: о таинственном исчезновении пришельца и о страшной опасности, нависшей над Землей.
        - Какая ерунда. Сто лет не смотрел, и смотреть нечего, - пробормотал он, широко зевнул и, выключив телевизор, отправился спать.
        Утром Колян едва разлепил веки. Голова болела немилосердно. Хотелось немедленно сдохнуть, однако мысль о том, что после вчерашнего, возможно, осталась хоть пара капель, заставила подняться и протащиться на кухню.
        В дверь заскреблись, и от этого звука заскрежетало в мозгах. На пороге появился Толян с портвейном в руках.
        - Я в магазин бегал, за «лекарством».
        - Слышь, мы вчера с тобой не того? Не очень?
        - Малость перебрали.
        - А ты ничего такого не помнишь? Чертик не приходил? Такой голубенький.
        - В смысле, голубой?
        - В смысле барабашка.
        - Нет, не помню.
        - Да, допились. Пора заканчивать с алкоголем, - вздохнул Колян, но тут же, спохватившись, подошел к телевизору и попытался его включить. Тщетно. - Все-таки привиделось, - с облегчением произнес он.
        - Гляди! - торжествующий Толян заглянул за телевизор и вытащил полупустую бутылку коньяка.
        - Барабашка, - сжал виски Колян. - Плохо дело.
        - Точно, вспомнил, заходил. Да ничего, он мужик, видно, неплохой, - бодро потряс бутылкой напарник. - По чуть-чуть.
        - Пить по утрам вредно, - раздался уже знакомый голос, и из угла вышел пришелец. - При каждом приеме этой жидкости отмирает несколько тысяч клеток головного мозга.
        - Иди ты! - перепугался Толян. - А сколько их всего?
        - Миллиардов двенадцать - пятнадцать.
        - А, тогда ничего, на мой век хватит. Слышь, Сквозняк…
        - Сквозник, - мягко поправил его путешественник.
        - А я как сказал? - удивился Толян, разливая на троих. - Ничего ты в этом деле не понимаешь. Мы не пьем, мы лечимся. Даже врачи рекомендуют. Главное, принимать маленькими дозами. - И осторожно, чтобы не расплескать ни капли, взял свой стакан и поинтересовался: - Ну и как там у вас, в параллельном мире?
        - Нормально, а вы желаете туда попутешествовать? Могу помочь.
        - Хватит, мы недавно путешествовали, - вмешался в разговор Колян, забрал у напарника стакан и повернулся к Сквознику: - Мы пойдем чуток проветримся; погуляем, подышим свежим воздухом.
        Выйдя из подъезда, он с осуждением поглядел на друга:
        - Мало тебе неприятностей?
        - А что? - с недоумением уставился на него Толян.
        - Давай-ка зайдем в пивную, поговорим. - Колян покосился на бабок, сидящих на скамейке. - А то тут лишних ушей много.
        Заскочив в первую попавшую по пути забегаловку, они заказали по большой кружке пива, паре бутербродов с килькой и устроились за свободным столиком. Колян немного помолчал, собрался с мыслями и начал:
        - Не нравится мне это. Сначала какой-то бес сюда Смирнова занес. Он до вчерашнего дня о таком городе и не слышал, затем с работы ни за что уволили, а теперь какой-то Сквозняк нарисовался.
        - Полтергейст? Так ты же сам вчера про всякие аномальные явления рассказывал. И в газетах пишут. Обычное дело. Чего ты сегодня к нему прицепился? - с удивлением посмотрел на друга Толян. - Да и с работой тоже. Макарыч - трус и перестраховщик; мог бы и простить для первого раза.
        - При чем тут Макарыч? - задумчиво ответил Колян. - От одной глупой случайности у нас столько неприятностей. Ох, чует мое сердце, это первый звонок и что-то еще произойдет.
        - Какой звонок? Разве он тебе звонил? Ты о чем? Не бери в голову. Давай лучше повторим.
        - Ну как ты не понимаешь?! - вскочил Колян.
        Разволновавшись, он задел рукой кружку, и она полетела на пол. Пытаясь ее поймать, он неуклюже дернулся и двинул локтем проходившего мимо мужика, который, едва не упав от неожиданного толчка, взмахнул руками и окатил пивом стоящих за столиком напротив троих, уже изрядно набравшихся посетителей. Рассвирепев, они бросились в драку.
        Продавец, не долго думая, вызвал милицию. В подкативший «воронок» запихали всех участников потасовки, заодно прихватив и остальных клиентов заведения.
        Валяясь на куче ветоши в помещении форпика, Максим пытался разобраться в произошедшем.

«Чем дальше, тем веселее. Что же мы имеем? Первое - эти люди ждали именно меня, и они знали, что я преобразился в Крониффа. Откуда? Мы никогда не встречались; единственное, во время атаки на „Парадиз“ оба находились в кормовой части базы и оба „считались погибшими“. Может, поэтому они и искали нас обоих? Не совсем убедительно, но другой версии у меня пока нет. Второе - зачем? Здесь проще: на астероиде мы видели что-то чрезвычайно важное, а так как в живых остался лишь один я, то и охотиться стали за мной. Выяснив, что это было, я смогу ответить на первый вопрос. Третье - кто? Здесь сплошные загадки. Ясно одно, я столкнулся с очень мощной организацией, имеющей своих людей на самом верху. Непонятно, для чего они устроили цирк с вербовкой, а не схватили меня сразу? Выходит, не могли? Но почему? И почему так странно повел себя один из преследователей? Одни сплошные „почему“. И кому теперь верить?»
        Он еще раз проанализировал последние события, пытаясь найти разгадку, однако ничего путевого не придумал и решил не ломать себе голову, покуда не появится новая информация.

«Одно радует, меня не найдут, - подумал он и сладко потянулся. - И пока плывем, я по крайней мере хорошенько высплюсь».
        Выспаться не получилось. Загрохотал открывающийся люк, и вниз по трапу спустился вчерашний знакомый, трезвый и хмурый.
        - Что случилось? - спросил Максим.
        - Пошли, кэп про тебя уже знает.
        Вежливо постучавшись, они вошли в каюту капитана.
        - Рассказывай, - приказал тот.
        - А что рассказывать? - пожал плечами Максим и повторил свою незамысловатую легенду. - Хорошо, добрые люди помогли.
        - Эти добрые люди еще получат от меня на орехи, - неодобрительно бросил капитан. - Документы с собой?
        - В баре вывалились.
        - Значит, так, я из-за тебя назад возвращаться не собираюсь, а прибудем в порт, сразу сдам пограничникам, пусть они разбираются. Столоваться будешь с ним, - он показал на матроса, - спать там же, у них в кубрике есть свободная койка. За это отработаешь в боцманской команде. Все, идите.
        Время, до предела заполненное тяжелой физической работой, пролетело незаметно, и вскоре глубокой ночью показались огни Черноморского побережья.
        Максиму не спалось. Смутное беспокойство заставляло его ворочаться с боку на бок. Он потихоньку выбрался из-под одеяла, поднялся на верхнюю палубу и облокотился на борт. Стояла тихая, безветренная погода. Большой серебристый диск луны заливал все вокруг тусклым холодным светом. Черное небо казалось бездонным, а миллиарды далеких звезд только подчеркивали эту не укладывающуюся в голове бесконечность. И он: крохотная, одинокая частичка, затерявшаяся в этой бездне. На миг ему показалось, что он снова очутился в космосе, таком родном, таком близком и теперь уже таком далеком. Сможет ли он когда-нибудь в будущем вырваться за пределы Земли?
        Он почувствовал озноб и, зябко поежившись, запахнул поплотнее куртку: «Странно, середина лета, а холодно. Наверно, от воды».
        Беспокойство не проходило, наоборот, появилось предчувствие надвигающейся опасности.

«Что-то мне не по себе. Но почему? Откуда эта тревога? - пронеслось у него в голове. - Кругом море, никто не знает, где я, но мой внутренний голос меня до сих пор ни разу не подводил, послушаемся его и сейчас».
        Он прошелся по палубе, залез в спасательную шлюпку, достал из-под брезента свернутый канат и, закрепив один конец за поручни, бесшумно соскользнул в море. Теплая вода мягко приняла его, и он размеренно поплыл… но почему-то в открытое море.
        Вдалеке послышался шум мотора. Он постепенно приближался, и вскоре к кораблю подошел небольшой катер. Прошло еще несколько минут, и на борту один за другим зажглись фонари и лампы освещения, раздались крики, началась суматоха. Яркими лучами вспыхнули прожекторы и принялись беспорядочно метаться из стороны в сторону. Один из них едва не накрыл Максима, но в последний момент он успел нырнуть.

«Вовремя я сбежал», - похвалил он сам себя, уходя под воду от очередного луча. Вынырнув, он похвалил себя снова, теперь за то, что не направился сразу к берегу: катер, пытаясь обнаружить беглеца, отвалил от корабля и принялся бороздить море с противоположной стороны.
        Неизвестно, сколько продолжались игры в прятки с прожекторами, но в конце концов шум стих, корабль погрузился во тьму и стал медленно удаляться. Исчез и катер.
        Выждав для верности еще немного, Максим энергично поплыл к берегу, изредка приподнимая голову, стараясь не потерять из виду береговые огоньки.
        Наступило утро. Выбравшись на берег, он на всякий случай спрятался в густом кустарнике и, немного отдохнув и слегка обсохнув, двинулся вдоль береговой линии.
        Вскоре показалась устроенная возле автострады обзорная площадка, на которой стоял большой туристический автобус, а около него толпились немногочисленные заспанные пожилые туристы. Лишь один резвый мужичок спустился к самой воде и, подвернув до колен брюки, принялся выискивать что-то в песке. Понемногу, увлекшись, он отходил все дальше и дальше, пока совершенно не скрылся из виду. Гид объявил посадку, и народ полез в автобус.
        Недолго думая, Максим принял облик иностранца, поднялся на площадку и зашел в салон. Увидев в самом конце свободное место, он хотел было на него сесть, но сидящая недалеко от выхода пухлая дама удивленно поглядела на него:
        - Сэм, вы куда?

«Соседка», - понял Максим, уселся рядом и закрыл глаза.
        - Сэм, - женщина не отставала, - а где ракушки? Вы обещали показать мне витые ракушки.
        - Утонули, - невнятно буркнул Максим.
        - Ах, обманщик. - Она игриво шлепнула его по руке. - Сознайтесь, вы просто хотели от меня убежать.

«С удовольствием, жалко некуда», - стиснул зубы Максим, продолжая делать вид, что дремлет.
        - Вы что, не проснулись? - в голосе попутчицы зазвучали обиженные нотки. - Ну и спите себе.

«Наконец-то», - довольно подумал он.
        Однако не прошло и пяти минут, как она, сменив гнев на милость, толкнула его своим остреньким локотком и приказала капризным тоном:
        - Сэм, откройте бутылку, я хочу пить.
        Максим едва не взвился и не послал ее подальше, но вовремя взял себя в руки. Соседка, сообразив, что рядом с ней не настоящий Сэм, могла поднять крик на весь автобус.
        После воды ей захотелось немного покушать, затем ее напугала большая настырная муха, затем… в общем, через полчаса Максим подумал, что, пожалуй, зря он залез в этот автобус и не выпрыгнуть ли из него на ходу. К счастью, впереди показался какой-то городишко.
        - Остановка десять минут! - объявил гид.
        Успокоившаяся было дама опять встрепенулась:
        - Ой, купите мне что-нибудь почитать. Кстати, вы видели последнюю рекламу крема для похудания? - И она ткнула ему под самый нос раскрытую газету. - Вот, смотрите, он творит чудеса!
        Макс, отшатнувшись, машинально взглянул на яркий листок и замер, сердце его бешено заколотилось: в нижнем углу мелькнула маленькая фотография Сандры.
        - Да не там, смотрите выше!
        Но не обращая на нее никакого внимания, он вырвал газету и впился взглядом в коротенькую заметку:

«Происшествия. Сегодня возле космопорта попала под машину некая Сандра П. Потерпевшая скончалась по дороге в больницу».
        Он взглянул на число: три дня назад, в этот день они вернулись на Землю. Потрясенный, Макс невидящим взглядом посмотрел сквозь соседку, встал и медленно вышел из автобуса. Он шел, ничего не замечая, и очнулся только тогда, когда наткнулся на милицейский патруль. Бежать было поздно, и он, стараясь принять как можно более безмятежный вид, попытался пройти мимо них.
        - Ваши документы! - преградил ему дорогу сержант, старший наряда.
        Максим растерянно похлопал себя по карманам:
        - Похоже, дома забыл, - сделал он удивленное лицо, прикидывая, в какую сторону лучше рвануть.
        - Интересно, - нахмурился милиционер. - А где живете?
        - Гатчина, улица Строителей, дом 5, квартира 7.
        - Далековато вас занесло, - нервно дернулся сержант и резко вскинул автомат. - Руки за голову, и без шуток. Проверим, какой ты питерский.
        Напарник вызвал «воронок», и Макса отвезли в участок.
        Народу в предвариловке оказалось немного, Колян с Толяном сидели недалеко от двери и вполголоса беседовали, ожидая, когда их выпустят. Рядом с ними пристроился и Максим.
        Он сидел и никак не мог прийти в себя. Новость раздавила его.

«Ну почему, почему? - билась в голове одна и та же мысль. - Что произошло? Наверно, она искала его, выбежала на дорогу, а там… а он тут. Какая нелепая случайность. Случайность? А если нет?»
        Он замер. Ужасная догадка пронзила его:

«Это те же самые люди, которые пытались его захватить. Ну конечно, упустив его, они со злости убили Сандру».
        Макс сжал кулаки. Он вернется, он обязательно вернется назад и рассчитается с теми, кто это сделал. И никто, никакая тайная, секретная организация его не остановит. Он глубоко вдохнул и, заслышав шум, поднял голову.
        В камеру, матерясь и огрызаясь на милиционеров, ввалились пятеро здоровенных наглых парней. Все притихли. Этих ребятишек в городе хорошо знали и боялись.
        - Эй, пенек, уступи место хорошему человеку! - толкнул один из них Толяна.
        - А повежливей нельзя? - набычился Колян.
        - Да ничего, я подвинусь, - засуетился Толян.
        - Заткнись, ископаемое, - пренебрежительно процедил другой и наступил ему на ногу.
        Колян вскочил и оттолкнул обидчика. Тот попытался провести прямой в голову, но Колян молниеносно увернулся и встал в стойку, ожидая нового нападения. Остальные обитатели камеры шарахнулись по сторонам. Ввязываться в чужую ссору никому не хотелось, себе дороже. Кричать и звать на помощь - бесполезно, пока дежурный придет, будет поздно.
        - Гляди-ка, спортсмен, - удивился главарь.
        - Ребята, давайте разойдемся по-хорошему, - попытался снять напряжение Толян.
        - Давайте, - ухмыльнулся юнец. - Дядя умный. Дядя не хочет неприятностей. Невоспитанные люди много болеют. Эй, Длинный, ну-ка встань у двери, закрой вид в окошко. Сейчас мы проведем ускоренный курс лечебного массажа.
        Он подал знак, и вся компания неторопливо окружила приятелей.
        - Тебя самого лечить надо, - поднялся с места Макс. - И желательно ремнем.
        - А кто это у нас такой умный? Наверно, дядя доктор? И какой строгий. Ой, боюсь! - в издевке всплеснув руками, воскликнул главарь и подмигнул своим дружкам.
        Двое из них вразвалочку, презрительно кривясь, подступили к посмевшему подать голос придурку и… разлетелись в разные стороны. Не ожидавшие отпора юнцы сначала опешили, а затем разом кинулись на Максима; но он коротким встречным ошеломил первого нападавшего, а второго сбил ударом ноги. С третьим разделался Толян. Перехватив руку, он так крутанул его, что тот улетел под нары и затих. А Колян с разворота со всей силы заехал главарю по челюсти, и он, не пикнув, как сноп повалился на пол. Перепуганный Длинный скорчился, прикрывая голову руками, и прижался к стене.
        Шум драки услышали в дежурке, двери распахнулись, и в камеру ворвался наряд. Быстренько наведя дубинками порядок, они вывели друзей и доставили к дежурному.
        - Что, бузотеры, никак не можете успокоиться? - с иронией поинтересовался сидящий за столом милиционер. - Для начала придется заплатить штраф. Поставьте свои подписи тут и тут - и вон отсюда.
        Без лишних слов, спорить себе дороже, они расписались в журнале и выскочили на улицу.
        - Дела, - протянул Толян.
        - А я тебе что говорил? - покачал головой Колян. - Кстати, ты не заметил, куда пропал наш заступник? Когда мы выходили из камеры, его там не было.
        - А может, его раньше отпустили?
        - Я бы увидел.
        - Ладно, пошли, потом найдем.
        Они направились восвояси и, завернув за угол, натолкнулись на Макса.
        - О, привет! - обрадовался Толян.
        - Спасибо за помощь, - протянул руку Колян. - Давай знакомиться, Николай Иванович, проще Колян. А это Анатолий, можно Толян.
        - Максим Ильин, можно Макс. Слушайте, ребята, я могу к вам на полчасика завернуть, себя в порядок привести?
        - Нет проблем. - Проходи, располагайся, - произнес Колян, открывая дверь. - Ванна там, а я пока чайку организую.
        Вскоре чайник закипел, и они уселись за стол.
        - Тебя за что взяли?
        - Милиции не понравился. При себе документов не оказалось.
        - Да, это серьезно. А как же выпустили?
        - Не знаю. Когда вас повели, я шагнул следом. Сопровождающий ничего не сказал, я и пошел за вами. Только вы в дежурку, а я сразу на выход. Никто не остановил. - Максим запнулся. Он никак не мог решить, стоило ли ему откровенничать с совершенно незнакомыми людьми, но положение у него было пиковое: без документов, без денег, в совершенно незнакомом городе, разыскиваемый спецслужбами двух стран. Хочешь не хочешь, а приходилось идти на риск.
        - Понимаете, в это трудно поверить, но все, что я вам расскажу, чистая правда. Я…
        Не успев договорить, он переменился в лице и вскочил на ноги, опрокинув стул.
        Колян встревоженно оглянулся и успокаивающе махнул рукой:
        - Это свой, Сквозник. Путешественник из параллельного мира.
        - О, барабашка, привет! - Толян помахал в воздухе куском колбасы. - Есть будешь?
        Потрясенный Макс, взглянув на невозмутимых хозяев, у которых в квартире, можно подумать, пришельцы каждый день появлялись табунами, уставился на необычного гостя. Он годами мотался по космосу, выискивая инопланетный разум, а один из них преспокойно появляется в самой обычной пятиэтажке, а главное, как две капли воды похож на того, с НЛО. Было от чего схватиться за голову, проверить, на месте ли она.
        - Да-да, это я, - торопливо поднял вверх руки гуманоид, пытаясь успокоить Макса. - Мне пришлось срочно покинуть крейсер. У адмирала Грега неважное воспитание, он решил провести на мне несколько медицинских опытов, а я с детства боюсь уколов. И так получилось, что я оказался здесь.
        - Вы же находились в критическом состоянии! - воскликнул Максим.
        - У нас процесс восстановления происходит намного быстрее.
        - А охрана? Вас наверняка усиленно охраняли. Как вам удалось вырваться?
        - Очень просто: я умею переходить в иное измерение и, почувствовав, что могу более-менее сносно передвигаться, воспользовался моментом, когда все отвлеклись на появившуюся в лаборатории новую группу людей, и исчез. Началась суматоха, но я перебрался в отсек, где размещался боезапас, и просидел там до конца полета, а после приземления незаметно покинул звездолет.
        Глядя на происходящее, теперь уже Колян с Толяном вытаращили глаза и, раскрыв рты, с изумлением переводили взгляды с одного гостя на другого.
        - Мы зимой, в конце весны, по грибы ходили, - продекламировал Колян детскую перепутаницу и, развернув стул, уселся на него верхом. - Ничего не понял. Вы знакомы?
        - Да, немножко. Это тот самый инопланетянин, с которым у нас произошла встреча.
        - Что? - подскочил Колян.
        - Настоящий! - ахнул Толян, пытаясь незаметно пощупать пришельца. - Я так и думал, я ведь предупреждал.
        - А чего ты нам тогда голову морочил? Параллельные миры, следующий уровень, - насупился Колян и на всякий случай взялся за спинку стула, чтобы при необходимости шандарахнуть пришельца по голове.
        - Я понимаю ваши подозрения, но если бы я сразу вам открылся, то вы вряд ли бы мне поверили.
        - А я тебе и так не верю. Ты зачем сюда явился? Шпионить?
        - Что вы, что вы! - всплеснул руками Сквозник. - Вовсе нет. Мы даже и не подозревали о вашем существовании. Я проводил инспекционную проверку на одной из наших планет, в ходе которой возникли непредвиденные обстоятельства, и мне пришлось спасаться бегством. За мной бросились вдогонку. В начавшейся перестрелке я потерял свой корабль, очутился здесь и теперь ищу возможности вернуться назад.
        - Предположим, - согласился Колян и сурово уставился на Макса. - А ты тоже инопланетянин?
        - Я? - растерялся Максим, не зная, что и ответить. - Я бывший командир патрульного звездолета.
        - А чем докажешь? - прищурился Толян.
        - Он действительно капитан, - нетерпеливо вмешался Сквозник. - И он первый человек, с которым я встретился.
        - И вы вместе прилетели на Землю?
        - Вовсе нет. - Максим начал нервничать. - Все произошло совершенно по-другому. Во время дежурства мы встретили два НЛО, между ними произошла перестрелка, и он, - Макс показал на Сквозника, - был ранен. Его забрал один из звездолетов нашей эскадры. А я отправился в пояс астероидов, за теми, кто его подбил.
        - Так вас здесь целая шайка? А где остальные? - словно следователь продолжал допытываться Колян.
        - Те, другие, взорвались вместе с астероидом.
        - Стоп! Я уже совершенно ничего не понимаю. Гуманоиды, звездолеты, сражения. - И Колян показал пальцем на пришельца: - Вот ты можешь мне связно объяснить, как у меня дома оказался?
        - Вы меня сами пригласили.
        - Кто?! Я?! - Колян в отчаянии схватился за голову. - Когда?
        - Вчера. Помните, небольшое животное возле вашего дома.
        - Что? Этот драный кот?
        - Ну почему сразу драный? - обиделся Сквозник. - По-моему, вполне приличная имитация. По крайней мере я старался. И у меня есть уважительная причина - отсутствие времени. Не мог же я предстать перед вами в образе человека. Какая-нибудь неточность, и началась бы паника, скандалы, а лишний шум в моем положении совершенно ни к чему. Вы не первый, с кем я пытался наладить дружественные отношения. Однако все мои попытки пресекались странными словами:
«Кыш, нечистая!» В отличие от остальных вы не выказали большого волнения при моем появлении, и я решил рискнуть. И не ошибся, у вас дома мы смогли наладить контакт. Это потом я понял, что ваше добродушие в большей степени было вызвано вашим состоянием. Но выбирать не приходилось, поэтому я здесь. Хотя в принципе я мог появиться в любом месте.
        - Ну и появлялся бы, зачем сюда приперся?
        - Видите ли, существует Судьба: Высшая Сила, управляющая сложным процессом под названием жизнь и время от времени, когда сочтет необходимым, вмешивающаяся в происходящее.
        - Во, завернул! - раскрыл рот Толян.
        - Да неужели? - язвительно заметил Колян. - По-моему, если бы мы не поехали на кабанчика, то сейчас вкалывали бы на работе, а не сидели вчетвером на моей кухне.
        - Но мы же встретились, - вздохнул Сквозник.
        - А ты-то здесь каким боком?
        - Просто рассуждаю: произошло то, что произошло.
        - Иваныч, у меня идея, - зашептал Толян. - Счас звякнем Кузьмичу, он дальше, куда нужно. Приедут кому надо, разберутся.
        - Погоди, не шуми, сами разберемся.
        - Не сходится, - перебил их Максим. - Вы о нас знать не знали, а прилетели именно сюда.
        - Не совсем, - замялся Сквозник. - Нет, вообще-то этот уголок космоса у нас до сих пор считался пустынной окраиной, где нет разумной жизни. Но оказалось, с одной из наших планет за вами давно наблюдают. Более того, я думаю, что они периодически вас посещают.
        - Ты имеешь в виду НЛО? - скептически поджал губы Колян. - Почему-то мы до сих пор не встретились ни с одним представителем иной цивилизации. Ты вроде как первый.
        - Не уверен, хотя я слишком мало пробыл на планете и слишком поспешно оттуда бежал. Давайте я вам расскажу то, что знаю, а уж вы сами решите что к чему, а для начала немного истории.
        - В одной из звездных систем нашей галактики находится планета Дэкт, и населяют ее дэксты, точнее, населяли. Это очень древняя, высокоразвитая цивилизация, сумевшая достигнуть высочайшего уровня развития. Они осуществляли длительные космические путешествия к другим звездам, сумели покорить время и пространство. Научились передавать и принимать мысли на расстоянии. Смогли выяснить причины старения организмов и бесконечно долго продлить свою жизнь. К сожалению, это не принесло им пользы. Техническое развитие намного опередило духовное, в результате произошел переворот, и власть на планете захватила небольшая группа во главе с Командором. Он установил на ней диктатуру, карая любого, посмевшего мыслить иначе. Однако этого ему показалось мало: он решил распространить свою власть на всю звездную систему. Они начали захватывать одну за другой соседние планеты, и никто не мог им противостоять, причем население планет сначала выступало против захватчиков, а затем по неизвестным причинам сдавалось практически без сопротивления. Поползли слухи о применении дэкстами психотропного оружия, делавшего противника
безвольными марионетками. Подчинив себе соседей, они переключились на галактику, и неизвестно, как бы развернулись дальнейшие события, но на планете внезапно разразилась катастрофа.
        Мы пытались выяснить, что произошло, однако аномальные явления, смертельное излучение и бесконечно продолжающиеся природные катаклизмы не позволили нам даже приблизиться к планете. А потом и вообще стало не до них: гигантская армия, созданная дэкстами, продолжала войну. Объединившись, мы дали им отпор; разбитый враг сдался и постепенно присоединился к Содружеству. Кроме дэкстов.
        Прошли годы, мы высадились на Дэкте и нашли лишь уцелевшую на одной из военных баз небольшую группу в совершенно беспомощном состоянии. Они категорически отказались с нами сотрудничать, и мы, решив, что они больше не представляют для нас угрозы, предоставили их сами себе. К тому же на планете происходили странные вещи: многие из нас испытывали жуткий страх и пытались с нее бежать. С тех пор мы там больше не появлялись, ограничиваясь периодическим внешним наблюдением.
        И вот недавно мы случайно засекли странные сигналы, передаваемые оттуда в неизвестном направлении. Естественно, нас это насторожило. Пользуясь своей способностью переходить в другое измерение, я тайно прибыл на планету и обнаружил лабораторию, где проходил сеанс связи с вашей Землей. Однако вскоре меня обнаружили, и я попытался улететь на их звездолете, но шальная пуля повредила компьютер, и я не смог управлять кораблем, который на автопилоте направился в совершенно неизвестном направлении. Здесь я совершил ошибку, решив не покидать корабль, а предварительно постараться выяснить, с кем дэксты переговаривались. Они меня опередили.
        Оказывается, у них существовал сквозной канал транспортировки на расположенную в вашей звездной системе базу. Они быстро на нее перенеслись, а затем просто ожидали моего появления. К несчастью, на моем звездолете оказалась поврежденной и защита, поэтому меня и подбили.
        - Получается, по Земле давно бродят инопланетяне? - не выдержал Ильин. - И есть люди, которые им помогают, иначе они не смогли бы так долго скрываться. - И он принялся возбужденно ходить по комнате.
        - Гипноз, - робко предположил Толян. - Вчера по телику одного мужика показывали; он тебе что хошь внушит; ты ему последнюю копейку отдашь и спасибо скажешь.
        - Хватит выдумывать, - фыркнул Колян. - Мы-то им зачем сдались?
        - Думаю, они тайно готовятся к новой войне, - ответил Сквозник.
        - Точно! - хлопнул себя по коленке Толян. - Вот паразиты. То-то у нас все наперекосяк идет, никак не получается жизнь наладить. А помогают им военные: в обмен на новейшее оружие.
        - Скорее спецслужбы, - покачал головой Максим. - Военные выполняют приказы, а ради чего, редко кто из них знает.
        - Бред полнейший! - отмахнулся Колян. - Для ваших звездных войн потребуется огромная армия. Откуда у нас столько солдат?
        - Тут такое дело, - вздохнул Сквозник. - В той лаборатории, куда я попал, стоял подготовленный к работе аппарат массового клонирования. С его помощью из одного индивидуума можно создать бесконечное количество клонов, копий взрослых людей: причем их не нужно растить, воспитывать, обучать. Готовые солдаты могут появляться каждые десять минут. Вас скорее всего собирались использовать как «строительный материал»: отберут наиболее здоровых и выносливых, а слабых уничтожат.
        - Глупости. Несете невесть что. Тоже мне, нашли межгалактический инкубатор.
        - Да, проект так и называется, - слегка удивленно подтвердил Сквозник.
        - А Земля будет изображать курицу-несушку, - язвительно добавил Колян. - Послушные солдаты из нас вряд ли получатся. За чужие интересы подставлять головы под пули дураков нет.
        - Не-а, - поддакнул Толян. - Мы не захотим.
        - Боюсь, вас не спросят. Во время сеанса с Землей разговор шел о психотропном оружии, том самом, при помощи которого они пытались завоевать наш мир. У вас строится «Излучатель», и когда он заработает, все люди, попавшие в зону его действия, станут покорными и легко управляемыми.
        - Ты поумнее ничего придумать не мог? - скептически скривился Колян.
        - Не скажи, - нахмурился Максим. - Посмотрите вокруг. Люди постепенно превращаются в живых роботов: одинаковые жилища, одинаковая мебель, одинаковая техника, одинаковые запросы. Мысли, и те одинаковые, что бы правительство ни делало - все одобряем. А ты, - он повернулся к гуманоиду, - чего сразу не сказал? Из тебя сведения по капле выдавливать надо? Где эта хрень стоит?
        - Я не знаю.
        - Давай не будем заниматься ерундой! - не выдержал Колян. - Простому обывателю и нужно, чтобы все было как у людей: спокойная, сытая жизнь, да не шибко заумные развлечения.
        - Вот-вот, как у тебя!
        - Да, я - дурак слесарь, свои восемь отпахал, домой пришел, выпил - и к ящику, или детективчик какой почитать. Вполне нормально, скажи, Анатолий?
        - Ага, - не раздумывая, поддакнул тот.
        - А потом удивляемся, что кругом бардак, - напирал Максим.
        - Согласно теории, всякий бардак стремится к порядку, и наоборот. И трудно сказать, что лучше, - отрезал Колян. - И давайте не будем свои грехи сваливать на нехороших пришельцев. Пока что только мы сами себя губим. Не видел ни одного инопланетянина, ломающего деревья или поливающего мазутом рыб.
        - Не утрируй, слишком много совпадений. Если Сквозник прав, постепенно Земля, а затем и вся Вселенная попадет под контроль этих ненормальных дэкстов.
        - Совершенно верно. - Гуманоид поклонился и пожал капитану руку.
        - Вы хоть сами понимаете, что несете? - разозлился Колян. - Сплошная чертовщина: всеобщее клонирование, зомбирование, а на закуску конец света. Нострадамусы несчастные. Факты нужны, факты. Они у вас есть?
        Спор грозил затянуться надолго, но Толян, который давно пытался что-то сказать, не выдержал и умоляюще затряс в воздухе поднятой рукой:
        - Слышь, Сквозняк, а что ты дальше у нас делать собираешься?
        Люди поглядели на пришельца.
        - У меня безвыходная ситуация, и мне нужна ваша помощь, - ответил он. - Я должен как можно скорее вернуться к себе и доложить о результатах проверки. Дэксты теперь настороже и больше никому не дадут добраться до своей тайны, а если они осуществят свои планы, последствия будут катастрофическими.
        - А мы тут каким боком? - удивился Колян. - Мы не Центр управления полетами, персональной ракеты не имеем. Максимум, что можем, так это на автобусе по городу покатать.
        - Я знаю, Иваныч, я знаю, - зачастил Толян. - Позвоним в милицию и попросим помочь.
        - Никуда идти не надо, - запротестовал Сквозник. - Мне нужно попасть на звездолет, стартующий куда-нибудь на Марс или, предположим, на Сатурн. И все. Дальше моя забота.
        - Захватишь, всех перестреляешь и угонишь? - обомлел Толян.
        - Никакой стрельбы. Недалеко от вашей планеты находились две секретные базы, одна взорвалась, одна осталась. Мне известно ее примерное местонахождение, и на прогулочном катере я доберусь до нее и оттуда постараюсь связаться с Содружеством.
        - Николай Иванович, мы должны помочь «человеку», - твердо проговорил Максим.
        - Ты спятил? - удивился Колян.
        - Возможно. Но его рассказ похож на правду, и у меня есть веские основания ему доверять. Без вас ему никак не обойтись. На людях он, сами понимаете, показаться не может, да и паспорта у него нет.
        - Ты ему веришь, ты и помогай.
        - За мной тоже охотятся.
        - Слушай, а почему бы тебе самому не пробраться на звездолет? - повернулся к Сквознику Колян. - Превратись в крысу или таракана и шуруй. А не хочешь, стань опять невидимым. Раз ты можешь переходить в другое измерение, мы тебе зачем?
        - Видите ли, я до сих пор не восстановился полностью, а время не терпит. Путешествие займет не один день, а любой переход в иное состояние требует больших энергетических затрат, и нескольких суток в таком напряжении мне не выдержать. Проще изменить внешность.
        - Эх! - восторженно задышал Толян в ухо другу. - Как в американском боевике. Натуральный блокбастер. Ребятам рассказать - не поверят.
        - Хватит, - оборвал его Колян. - Пора заканчивать. Вы, если уж так хочется, отправляйтесь завтра на космодром, а мы пойдем на работу устраиваться.
        - Значит, вы мне не поможете? - тихо спросил инопланетянин.
        Колян хотел ответить категорическим отказом, но, увидев отчаяние на лице пришельца, остановился, ему почему-то стало его жалко. Он прекрасно понимал его состояние. Действительно, плохо жить одному, без родных, без друзей, однако намного ужасней потеряться на чужой планете. Сколько ни прячься, все равно изловят, а с такой физиономией хорошо, если в зоопарк пристроят. А то ведь и на опыты пустят, как морскую свинку.
        - Ну, я не знаю, - нерешительно проговорил он. - Говоришь, только до звездолета?
        - Да, да, - кивнул Сквозник. - Мне всего лишь отсюда, с Земли, выбраться.
        - Я согласен, - сдался Колян.
        - Спасибо, - облегченно вздохнул пришелец. - В принципе риск для вас минимальный. Мы отправимся на ближайший космодром, вы купите билет, и на этом ваша миссия заканчивается. Мне останется под вашим видом пройти на корабль.
        - Сейчас много различных туристических рейсов. И ваше желание попутешествовать не вызовет никаких подозрений, - добавил Макс.
        - А деньги? - вклинился Толян. - За билетики платить надо. И прилично.
        - Успокойся, - остановил его Колян. - Раз мы взялись им помогать, то на один билет всяко наскребем. Я расчетные получил, в крайнем случае по знакомым пройдемся.
        - В магазин бы зайти, продуктов на дорожку купить, - деловито заметил Толян.
        - Не успеем, - внезапно напрягся Сквозник. - К дому подъехал микроавтобус. Восемь человек в штатском и один в милицейской форме с рыжими усами.
        - Наш участковый Кузьмич, - сообразил Колян. - Ну и что с того?
        - Направляются к нам.
        - Это за мной, - сжал кулаки Макс и кинулся к входной двери.
        - Поздно, они уже в подъезде.
        Макс метнулся к окну.
        - Ты куда? Пятый этаж, разобьешься, - схватил его за рукав Колян.
        - Веревка есть?
        - Нету.
        - Давайте свяжем простыни, - предложил Толян.
        - Послушайте меня, - перебил их Сквозник. - Ничего вязать не надо. У нас осталось всего пара минут. Бегите им навстречу и во все горло кричите, что у вас в квартире инопланетянин; они кинутся сюда, а вы постарайтесь проскочить мимо них. Внизу один шофер, будем надеяться, вам повезет. За меня не беспокойтесь, я вас догоню.
        - Но они меня… - начал было Макс и остановился. - Николай, дай какое-нибудь фото с любым соседом.
        - Откуда у меня соседи? - растерялся Колян. - Есть только моя бывшая. - И он достал из буфета маленькую черно-белую карточку.
        - Пойдет. - Макс схватил фотографию и принялся менять лицо. - Ой, а одежда, брюки? Она же женщина, а я…
        От такого зрелища у Толяна вытянулось лицо. Вытаращив глаза, он тыкал в сторону Максима пальцем, пытаясь что-то сказать, но с губ срывалось лишь невнятное мычание.
        Сквозник внимательно посмотрел на Ильина, но, решив, что сейчас не время задавать лишние вопросы, вытолкал всю троицу на лестничную площадку.
        - Вперед!
        - А-а-а-а! - завопил что есть мочи Колян и ринулся вниз по лестнице. За ним с криками: «Пришелец! Чудовище!» - побежали остальные.
        На следующем этаже они буквально смели небольшую группу людей, осторожно поднимавшуюся наверх. Все повалились друг на друга, образовав кучу малу. Несколько человек в штатском и один в милицейской форме судорожно пытались выбраться из этого переплетения тел, рук и ног. Первым это удалось участковому. Схватив Коляна за рукав, а Толяна за шиворот, он заревел грозным басом:
        - Куда?! Стоять! Что за баба?
        - Моя, вчера приехала мириться, - быстро ответил за «жену» Колян.
        Подскочившие штатские отодвинули участкового в сторону и прижали беглецов к стене.
        - Руки за голову! Вы арестованы! - скомандовал один из них и повернул голову к напарнику, державшему в руках небольшой прибор, на котором светилась синяя лампочка. - Он здесь?
        - Погрешность плюс-минус пять метров, но в круге, - ответил тот.
        - Так что вы там кричали? - зловеще спросил старший.
        - У меня в квартире пришелец появился, - повернулся к нему Колян. - Жуткий. Ножки тоненькие, ручки тоненькие, на голове два усика, а может, антенны, хрен его знает. Искры пускает.
        - Допились до чертиков, алкоголики несчастные, - ухмыльнулся Кузьмич, но тут же едва не поперхнулся последним словом: через перила перевесилось омерзительного вида существо, приветливо помахало ручкой и исчезло.
        Штатские выхватили пистолеты.
        - Этих в машину, - шепотом приказал участковому старший. - Мы наверх. И скажи Семену, пусть вызовет подкрепление.
        - Пошли, - нервно прошептал Кузьмич. - И чтоб тихо.
        Выйдя из подъезда, они подошли к автобусу. Шофер, увидев арестованных, выскочил им навстречу, в это время наверху послышались выстрелы, он задрал голову и повалился на землю, потеряв сознание от удара Максима.
        - А! - в ужасе заголосил Кузьмич, увидев, как с виду безобидная тетка в одно мгновение превратилась в здоровенного мужика. - У меня семья, дети малые. Не погуби.
        - Дети - это святое, - согласился Макс, точным ударом укладывая участкового рядом с неподвижным Семеном. - Отдохни чуток.
        Забравшись в машину, Колян включил зажигание:
        - Через полчаса отходит поезд. Если опоздаем, мы пропали.
        И они помчались к вокзалу.
        - Успеете, - прозвучал знакомый голос, и на свободном сиденье появился Сквозник.
        - Сбежал?
        - Естественно. Они вздумали стрелять, а я не переношу громких звуков.
        Подъехав к зданию вокзала, они выскочили на улицу. Инопланетянин пересел за руль.
        - Я вас ненадолго покину. Отгоню машину подальше, пусть ищут в другой стороне, а потом присоединюсь к вам.
        Купив билеты, они оставшееся до отправления время простояли, забившись в самый темный угол, с тревогой ожидая появления милицейского патруля. К счастью, все обошлось; подошел поезд, и они быстренько заскочили в вагон. Застучали колеса.
        - Слушай, ты только не обижайся. Там у Иваныча дома… твое лицо… - шепотом спросил Толян у Максима, когда они устроились на своих местах.
        - Тренировка. Помнишь, у американцев актер есть, комик, у него лицо как резиновое.
        - А, - повеселел Толян. - А то мне показалось… А так, конечно, ничего сверхъестественного - обыкновенное «резиновое» лицо.

* * *
        Призрак не любил вертолеты, тем более военные. Вибрация и шум двигателей вызывали у него раздражение, но приходилось терпеть. Связываться с «друзьями» можно было только отсюда, с расположенной в пустыне внутри полуразрушенной горной гряды заброшенной военной базы. С облегчением соскочив на землю, он бегом бросился внутрь приземистого железобетонного строения и, усевшись в кресло, нажал кнопку
«Вызов». Перед ним появилось голографическое изображение в виде серого облака.

«Ишь, оказывается, у инопланетян тоже шалят нервишки, обычно их приходится ждать», - со злобным удовольствием подумал он и взял в руки переводчик.
        - Мы обнаружили похитителей диска, - сообщил он «облаку». - И схватим их в самое ближайшее время.
        - Понятно, - прозвучал в ответ лишенный эмоций скрипучий металлический голос. - Как поживает наш беглец?
        - Понимаете ли, - человек замялся. - Он тоже… исчез.
        - Что?
        - Каким-то образом он выбрался из охраняемого бокса и спрятался на корабле, - торопливо проговорил Призрак. - Мы блокировали звездолет, и далеко ему не уйти.
        - Сомневаюсь. Появится новая информация, сообщите, - проскрипел голос и отключился.
        Поняв, что разговор закончен, Призрак вернулся к вертолету.

«Скотина, - думал он, от злости не обращая внимания на тряску и шум. - Корчит из себя главного. Ничего, скоро он получит подарочек».
        А на планете, с которой только что у землян состоялся разговор, за пультом, глубоко задумавшись, сидел дэкст. Прошла минута-другая, затем он поднял голову и вызвал Профессора:
        - Проф, с Земли сообщили, что захваченный ими лазутчик сбежал. Я им не верю. Как думаешь, люди могут воспользоваться «Инкубатором»?
        - Сложный вопрос, господин Советник. Они давно ведут работы по клонированию.
        - То есть существует опасность, что если они заполучат аппарат, то сумеют в нем разобраться. Мы, пока не запущен второй «Излучатель», не можем полностью контролировать Землю, а значит, наши великие планы могут рухнуть. - Советник нервно вскочил. - Я не хочу рисковать. Активизируйте двух энергетиков, находящихся на захваченном людьми звездолете, и пусть они уничтожат «Инкубатор». А вы изготовите новый.
        - Это займет много времени.
        - Ничего, я подожду.
        Ранним утром, прибыв на место, наши беглецы вышли на привокзальную площадь и огляделись, пытаясь сообразить, куда двигаться дальше.
        - Однако нормальные люди еще спят, - мрачно заметил Толян. - Даже собак не видать. - Он поднял голову и, взглянув на большие часы, прибитые к стене, добавил: - У них, наверно, и автобусы пока не ходят, мы что, пешком будем добираться?
        - Вон такси стоит, - показал Колян.
        Таксист, молодой парнишка, мирно дремал и не сразу понял, чего от него хотят.
        - У нас теперь мало кто туда ездит, - пояснил он друзьям, стряхнув последние остатки сна и включив двигатель. - Наши строили, думали, туристы валом повалят, деньги сами прямо из воздуха посыплются, да не больно-то народ сюда разбежался.
        - Что, совсем не летают? - разволновался Максим.
        - Почему? Летают. В основном грузовые.
        - А пассажиров берут? Нам на Марс надо.
        - Не знаю, врать не буду, - пожал плечами водитель. - Лично мне и дома неплохо.
        Подъехав к космодрому, они увидели невзрачное здание вокзала и слегка приуныли. Расплатившись с таксистом, они толкнули скрипучую дверь. Облупившаяся на стенах краска, ржавые металлические балки, поддерживающие потолок, бетонный пол с остатками плитки наводили на мысль, что дела здесь шли не самым лучшим образом.
        - А оно работает? - беспокойно оглядываясь, спросил Толян. - Ни одной живой души не видать.
        - Сейчас узнаем, - отозвался Колян. - Смотри, вон на той стороне кассы.
        Гулкий шум шагов разнесся по пустынному помещению, заставляя их непроизвольно втягивать голову в плечи. Как назло, оба окошка оказались закрыты, и на каждом висела табличка: «Касса не работает. Все билеты проданы». Ситуация становилась угрожающей, неизвестно, сколько времени у них оставалось в запасе, пока их снова не обнаружит милиция. Посовещавшись, они решили обратиться к дежурному диспетчеру. На всякий случай Макс и Толян остались в зале ожидания, а Колян направился один.
        Заспанный толстяк с помятым от лежания на твердой поверхности стола лицом окинул посетителя безразличным взглядом и равнодушно сообщил, что на ближайшие три месяца все поездки забронированы.

«Скотина, можно подумать, у тебя здесь Байконур или мыс Канавералл и от желающих отбою нет», - едва не послал его Колян, но сдержался: ехать на другой космодром не было времени. - А может, кто откажется? - робко полюбопытствовал он.
        - Может, но не уверен, - зевнул диспетчер. - Хотите, оставьте у нас свои координаты, подвернется что, сообщим.
        - А как скоро?
        - Все зависит от… - он пощелкал в воздухе пальцами, - сами понимаете… Короче, если согласны, давайте ваши документы.
        - Конечно, конечно, - торопливо согласился Колян, протягивая свой паспорт. - Это без вопросов. Сколько за беспокойство?
        Толстяк покрутил носом, сморщился и, прищурив один глаз, изобразил глубокую задумчивость.
        Зазвонивший телефон вывел его из этого состояния.
        Диспетчер страдальчески закатил глаза и нехотя поднял трубку:
        - Але.
        Однако, по мере того как он слушал голос на том конце провода, с ним произошла разительная перемена: он резко проснулся, вскочил, снова сел и, уставившись на посетителя ясными глазами, растерянно пробормотал:
        - А вы, собственно говоря, куда лететь надумали?
        - Если можно, то в сторону Марса. Желаю, так сказать, посмотреть на старушку Землю из глубины вселенной.
        - А у нас тут как раз одна поездочка завалялась, - проворковал диспетчер. - Вы один или с друзьями? Для компаний у нас скидки. Могу предложить двух-, трех- и четырехместные каюты.
        - С другом, - чуть помедлив, ответил Колян, решив, что инопланетянина лучше поместить одного, без соседей.
        - Какая удача, осталось именно два места, - продолжал заливаться соловьем диспетчер. - Превосходная модель - Т13. Новейшая разработка, чудные условия. Отель пять звездочек по сравнению с ним - полнейший приют для бездомных.

«Гляди-ка, что деньги с человеком делают. Стоило пообещать дать сверху, и проблема решена, - подумал пораженный такой метаморфозой Колян. - Но нам светиться ни к чему. Мало ли кто из пассажирок подумает, что Сквозник богатенький одинокий холостяк».
        - Нам бы чего попроще, - попросил он.
        - Не волнуйтесь, у нас вполне приемлемые цены, и билетики для вас будут стоить… - Толстяк провел пальцем по какому-то списку и радостно воскликнул: - О, какая удача! Вы у нас миллионный клиент. Для вас головокружительные скидки. Ваше фото появится в местной газете. Вы прославитесь…
        - Нет, нет! - замахал руками Колян. - Вот этого не надо.
        - Желание клиента - для нас закон.
        - И когда вылет?
        - Хоть сию минуту, - хихикнул диспетчер. - Шутка.
        - Не, я не успею. Нужно друга предупредить, поесть в дорогу купить…
        - Не волнуйтесь. Для вас - полный пансион. Но если у вас есть планы, то конечно. Официально старт в двадцать два часа ноль-ноль минут.
        - А не поздно? Темно на дворе.
        - Ха-ха-ха, - деланно засмеялся диспетчер и принялся путано объяснять, почему стартовать нужно именно в это время.
        Почувствовав, что голова у него пошла кругом, Колян заплатил деньги и выскочил вон. Главное, билеты куплены.
        Едва за ним закрылась дверь, диспетчер схватил телефон и, торопливо набрав номер, зашептал в трубку:
        - Да, только что приходил. Двое. На сегодняшний вечер. Нет, не заподозрил. Рад стараться.
        Вернувшись к друзьям, Колян протянул им билеты:
        - Отправление в десять вечера.
        - А чего так поздно? - задал тот же вопрос Макс.
        - Радуйся, что хоть такие достал. До вылета куча времени. Давайте пойдем где-нибудь перекусим, а потом поищем гостиницу, переждем до вечера. А то, если будем тут маячить, на нас обратят внимание.

* * *
        Выйдя на улицу, они прошли вдоль забора, огораживающего взлетную площадку, и натолкнулись на привокзальную гостиницу. Бросив вещи, они позавтракали в расположенном рядом баре и вернулись в номер. Закрыв дверь на ключ, они устало рухнули на койки. Напряжение последних суток давало о себе знать.
        - Привет, - раздался знакомый голос, и посреди комнаты возник Сквозник. - Как дела?
        - Нормально, летишь сегодня вечером. А у тебя?
        - Устроил с милицией гонки «Формулы-1». Едва я вас высадил, появились патрульные машины; пришлось часик покататься по городу. Потом выехал на загородное шоссе и загнал автомобиль в лес. Думаю, они его до завтра искать будут.
        - Здорово мы их, - рассмеялся Толян и, немного помолчав, снова прыснул: - Ну и рожа была у нашего участкового.
        Он сел и повернулся к Коляну:
        - Слушай, Иваныч, меня один вопрос интересует: а как до нас милиция добралась? Они же знали, где мы находимся; помнишь, тот, с прибором, сказал: «Он здесь».
        - С каким прибором? - насторожился Сквозник.
        - У одного из нападавших, - ответил Колян, не понимая, что заинтересовало пришельца, - в руках был такой маленький аппаратик, а на экране синенький огонек мигал.
        - Пеленгатор, - нахмурился Сквозник. - Вот это оперативность.
        Друзья уставились на него с недоумением.
        - У господина Ильина есть прибор, который я успел унести с планеты в качестве доказательства их зловещих замыслов.
        - Этот, что ли? - Максим расстегнул ворот рубашки и снял с шеи шнурок с полумесяцем.
        - Оп-па! - воскликнут Колян и, не отвечая на вопросительные взгляды, принялся шарить у себя по карманам.
        - Смотрите, точно такая же штука, я ее на дороге в деревне у твоей тетки подобрал. - И он вытащил серебряную «брошку».
        - Н-не может быть! - От волнения Сквозник даже начал заикаться. Он схватил оба полумесяца и, приложив их друг к другу, слегка надавил. Раздался тихий щелчок и получился круглый диск с отверстием посредине. - Когда появились дэксты, я разъединил диск, одну часть оставил у себя, а вторую вложил в капсулу и выстрелил ее в сторону Земли. Честно говоря, я не надеялся ее больше увидеть.
        - Ага, значит, ты у нас все-таки не случайно объявился, - торжествующе уставился на него Колян. - А то наплел про судьбу.
        - Сознаюсь, - кивнул гуманоид. - Зная расстояние до Земли и скорость полета капсулы, я вычислил примерный район падения. Обычная арифметика.
        - Во народ пошел. Инопланетяне, и те норовят обмануть.
        - А чего в нем такого особенного? - с любопытством уставился на диск Толян.
        Сквозник замялся:
        - Вообще-то я не хотел говорить на эту тему, но это и есть «Клонатор», прибор, предназначенный для клонирования.
        - Такой махонький, - недоверчиво посмотрел на него Толян.
        - Ваши первые ЭВМ занимали целые комнаты, а теперь мощный компьютер помещается в маковом зернышке. То же самое и с «Клонатором», дэксты сумели существенно уменьшить его размеры. Естественно, они во что бы ни стало хотят его вернуть и задействовали своих сообщников здесь, на Земле. Поначалу они думали, что прибор у меня, но, не обнаружив, пришли к выводу: он у Ильина - единственного человека, встречавшегося со мной.
        - И под видом цэрэушников они попытались меня схватить! - догадался Максим.
        - Да, хотя скорее всего агенты были самые настоящие, но прошедшие психологическую обработку «Излучателем».
        - Странно, они же могли арестовать меня прямо в космосе, однако этого не сделали. Значит, сомневались, механик я или нет.
        - Они решили проверить вас на всякий случай, но спохватились слишком поздно, вы уже приземлились и входили в здание вокзала космодрома. Наспех подготовленная операция не удалась, и они потеряли вас из виду, но с Дэкта сообщили частоты, по которым вас можно отыскать. Изготовить подходящий пеленгатор даже при вашем развитии науки не проблема, и вскоре наши преследователи смогли приблизительно определить район.
        - Ну и что? Одно дело ловить меня в Штатах, другое - здесь, в России. Выходит, и милиция инопланетянами обработана.
        - Зачем? По линии Интерпола сообщили местным властям, что где-то в городе скрывается чрезвычайно опасный террорист, готовящий крупный теракт, возможно, с применением оружия массового уничтожения. Естественно, с перепугу и начали хватать всех мало-мальски подозрительных личностей. И снова вы ускользнули. Но люди ЦРУ с прибором уже прибыли в город и вышли на квартиру Николая Иваныча.
        - И они знают, где мы сейчас находимся?
        - Не обязательно, - неуверенно произнес Сквозник. - Иначе бы нас уже взяли.
        - Они могут устроить засаду возле звездолета, - покачал головой Максим. - Будем надеяться, ты улетишь раньше, чем они появятся.
        - А мы? - жалобно взглянул на друзей Толян. - Нас арестуют?
        - Не переживай, - успокоил его Колян. - Он улетит вместе с диском, и ничего этот агрегат не покажет. И потом, что нам могут пришить? Ничего серьезного. Нас уволили, мы решили кутнуть, купили турпутевку в космос и опоздали. Никакого криминала. Пусть попробуют доказать.
        - Так скорее бы летел, - пробормотал Толян.
        - У меня к вам небольшая просьба. - Сквозник протянул Максиму диск. - Подержите его пока при себе, а мне отдадите его немного попозже, у звездолета. Мало ли что нас может ожидать, а до сих пор диск очень неплохо хранился у вас.
        - Не думаю, - запротестовал Максим. - У меня последнее время тоже неприятностей хватает. Один астероид чего стоит.
        - Разве спастись с гибнувшего астероида - неприятность?
        - Постой. - Максим пристально посмотрел на инопланетянина. - А ты откуда знаешь? Тебя там не было, а я никому не рассказывал.
        - При необходимости я могу видеть ваши мысли, точнее, образы, возникающие у вас в голове.
        - И ты…
        - Нет, только после того, как вы сумели быстро изменить лицо. Обычные люди без длительной тренировки на это не способны. Пришлось выяснить, что с вами произошло.
        - А дэксты погибли?
        - Вряд ли, я думаю, они до взрыва покинули астероид.
        - Ясно. А не знаешь, почему нас пропустили?
        - Их ввела в заблуждение ваша половинка диска. Помимо прочего она исполняет роль своеобразного опознавателя: «свой - чужой». Поэтому вам дали сесть на астероид, и не покинь вы свой корабль, ничего бы не произошло. К несчастью, вы подошли слишком близко, вас рассмотрели, и был подан сигнал тревоги. Дальнейшее произошло автоматически.
        - А как я выжил?
        - «Клонатор». Он вас и восстановил, и теперь вы клон, точная копия предыдущего капитана Ильина.
        - Что!!! Что ты городишь!!! - подскочил Максим. - Какой еще клон?! Почему я этого не знаю, не чувствую?!
        - А вам не с чем сравнивать. Вы остались один, единственный. И насколько я понял, у вас проявились некоторые способности, которые вам в дальнейшем могут пригодиться.
        - Знаю, с лицом.
        - Это мелочи, на это даже господин Петров способен, просто он об этом не догадывается. После вашего воскрешения у вас появилась другая особенность…
        - Кто воскрес? - перебил их, вытянув шею, Толян. - Он что, живой покойник? А почему от него не пахнет?
        - Отвяжись, балаболка, - сердито сверкнул на него глазами Максим и повернулся к гуманоиду: - Давай разберемся: если, по-вашему, я умер там, на астероиде, то каким образом появился на «Парадизе»? Пролетел по космосу? Такого не может быть.
        - Еще как может.
        Макс замолчал и замер, обалдело глядя перед собой. Новость потрясла его.
        - Да не переживайте вы, - попытался успокоить его Сквозник и… исчез. - Это на порядок выше в развитии. Вы можете из вашего мира переходить в другое, параллельное измерение, - продолжал он с люстры, - а затем возвращаться, - закончил фразу на стуле.
        - Получается, на космодроме меня просто не увидели? - осенило Максима. - А я думал, мне помогли спастись.
        - Нет. Вы сами себя спасли. Эта способность проявляется у вас в экстремальных условиях. Правда, ненадолго и на одном месте, без перемещения в пространстве.
        - И поэтому ребята из ЦРУ были такие вежливые.
        - Да, они догадывались, что в определенном смысле вы очень опасны, хотя и не знали, в чем именно. Но учтите, вам до чрезвычайности повезло. Тут есть один нюанс: на вашем трехмерном уровне после распада начинается новая жизнь, и вступать в нее вы можете только младенцем. Поэтому предупреждаю: будьте поосторожнее и без особой нужды не экспериментируйте, в следующий раз можете очутиться в пеленках.
        - Эх, жаль, я раньше не знал, - сокрушенно покрутил головой Максим. - Я бы им такую вербовку устроил, век помнили, да и с Сандрой ничего бы не случилось.
        - Ух, ты! - раскрыв рот от восторга, ерзал на месте Толян. - Значит, и Максим может читать мысли, убивать на расстоянии и проникать сквозь стены? Супер! Джеймс Бонд, Бэтмен и Человек-Паук в одном лице.
        - Ты хоть немного можешь помолчать?! - прикрикнул на него Ильин и снова посмотрел на пришельца. - Я подозреваю, эта половинка диска не случайно попала мне на глаза.
        - Да. Вы оказались первым человеком, с которым я встретился, и другого варианта в той ситуации не было. Если б я оставил его у себя, его сразу бы нашли и забрали.
        - Дела. - Максим опустился на стул, однако тут же снова вскочил. От таких новостей ему не сиделось на месте, требовалась разрядка.
        - Пойду-ка я прогуляюсь. Еще раз проверю обстановку, посмотрю, нет ли чего подозрительного, - объявил он друзьям и направился на улицу.
        - Везет человеку, - заваливаясь на кровать, мечтательно приподнял брови Толян. - Меня бы сделали невидимкой.
        - Людей пугать?
        - В баню бы сходил.
        - Бесплатно помыться?
        - Не, в женское отделение.
        - Болтун несчастный, - запустил в него подушкой Колян. - Ты в нормальном виде постоянно во всякие истории попадаешь, а невидимый тем более дров наломаешь.
        Выйдя из гостиницы, Максим решил пройтись мимо космодрома. Но почему-то его потянуло совершенно в другую сторону. Недолго думая, он повернулся и пошел, повинуясь этому зову, и вскоре он очутился на городской окраине.

«И за каким меня сюда занесло? - подумал он, с удивлением разглядывая полуразрушенные, заброшенные строения. - Жуткое место, того гляди, какой-нибудь убивец с топором выскочит».
        Но вместо матерого уголовника из окна вылетел, потрескивая разрядами, ослепительно яркий пульсирующий шар.
        - Молния? - опешил он, прикрывая глаза рукой. - Шаровая. С чего бы это? Грозой и не пахнет.
        Он попятился, стараясь не делать резких движений. Молния, пощелкивая разрядами, двинулась следом. Шагнув в сторону, он завернул за угол и что есть мочи припустил прочь от смертельной опасности. Проскочив несколько домов, он остановился, но не успел перевести дух, как прямо из стены полезли тонкие нити разрядов и, извиваясь, потянулись к нему. Максим резко отпрянул.

«Этого не может быть или… - перепугался он. - Или она искусственная и охотится за мной».
        И он снова бросился бежать. «Молния» за ним. Причем если на прямой она немного отставала, то стоило Максу свернуть, срезала угол, проходя сквозь любые препятствия.
        - Этак я долго не продержусь, - задыхаясь, пропыхтел он.
        Оглядевшись, он увидел, что очутился за городом, и из последних сил помчался по проселочной дороге, надеясь оторваться от зловещей преследовательницы. Однако усталость давала о себе знать, и постепенно «молния» его нагоняла. Пот заливал ему глаза, сердце отчаянно колотилось, ноги стали как ватные, и передвигать их стоило больших усилий. Треск приближался. Макс понял, что наступает развязка и, остановившись, развернулся.
        - Издеваешься, зараза! Дальше не пойду, стреляй здесь! - закричал он.
        Но она повела себя довольно-таки странно: остановилась и принялась судорожно дергаться, словно ее тянуло в сторону, а она сопротивлялась.
        Макс посмотрел туда, и до него дошло, в чем причина: неподалеку располагалась высоковольтная подстанция.
        - А, не нравится. - И он, свернув с дороги, ринулся прямо к трансформатору.
        Не успел он сделать нескольких шагов, как мимо него с оглушительным треском пролетел огненный шар. Максим бросился на землю и закрыл голову руками; страшный взрыв, разметав подстанцию, потряс окрестности.
        - Ничего себе, - усевшись на земле, ошеломленно присвистнул он, разглядывая следы разгрома. - Страшная штука, но бороться можно. - Он поднялся и побрел обратно в город.
        Наступил вечер. За окнами зажглись фонари, пора было отправляться на космодром.
        - Поздно уже, а Максима не видно. Не случилось ли чего? - Колян с тревогой посмотрел на часы.
        - Ха, да при таких талантах к нему ни одна собака не пристанет, - хмыкнул Толян, и тут в двери появился Ильин.
        - Ты чего такой встрепанный, - кинулся к нему Колян. - За тобой гнались?
        - Не знаю, - ответил Максим и рассказал о своем приключении.
        - А как оно выглядело? - нахмурился Сквозник.
        - Да как сказать, - задумался Максим. - Небольшое, с теннисный мяч, шарообразное вещество, похожее на плазму. Запросто проходит сквозь стены.
        - Энергетик. - Сквозник мрачнел все больше и больше. - Энергетический робот четвертого уровня. Используется для уничтожения заданных целей. Для вас практически неуязвимы. Имеют собственную программу и систему наведения. Судя по всему, его настроили именно на вас, Ильин.
        - Думаешь, нас ждут?
        - Вряд ли, скорее опаздывают, иначе зачем задействовать такую грозную силу. Слишком много шума, излишнее внимание. - Он повернулся к землянам: - Мне пора, я пошел на стартовую площадку. Прощайте.
        - Я провожу на всякий случай, - вскочил со своего места Максим. - Мало ли чего случится.
        - И мы прогуляемся, - поднялся Колян.
        - А сам он дороги не найдет, - пробурчал себе под нос Толян.
        - Не хочешь идти, оставайся, мы скоро вернемся.
        - Вот еще, буду я тут один сидеть, куда от вас денешься.
        Они быстро собрались и, как заправские конспираторы, крадучись и постоянно оглядываясь, направились на космодром.
        На улице не было ни души. Лишь огромные звезды рассыпались по небу, да ярко, словно приглашая к путешествию, светила полная луна. Вдалеке раскачивался тусклый фонарь, разгоравшийся по мере приближения.
        - Ишь до чего дошел прогресс, осветительные лампы в воздухе плавают, - показал на него пальцем Толян, с любопытством наблюдая за этим странным перемещением.
        - Я в детстве видел шаровую молнию, очень похоже, - заметил Колян.
        - Откуда ей взяться? На небе ни облачка.
        - Аномальная зона.
        - Это он! - воскликнул Макс. - Точно такой же шарик напал на меня.
        - Плохо дело, - остановил их Сквозник. - Немедленно возвращайтесь назад, дальше я сам постараюсь выкрутиться.
        - Это они пусть уходят, а я с тобой, - шагнул вперед Ильин.
        - Ну уж нет, вместе начинали, вместе и закончим, - решительно возразил Колян. - Правда, Анатолий?
        Толян метнул затравленный взгляд на энергетика, сглотнул подкативший к горлу ком, набрал полную грудь воздуха и… согласно кивнул.
        - Вы… мы… я… - от волнения Сквозник не находил слов. - Бегите к звездолету, и пусть кто-нибудь займет мое место. Ждите, я скоро.
        И, превратившись в точно такой же сгусток, он бросился на врага.
        Друзья со всех ног бросились вперед. Добежав до забора, ограждавшего территорию, они увидели в нем дырку.
        - Полезли здесь, - сунулся в нее Максим.
        - Зачем? Вон они, открытые ворота.
        - На всякий случай. Пуганая ворона любого куста боится. И я теперь от каждой тени пакости ожидаю. Если нам устроили засаду, то как раз у входа.
        Перебравшись на другую сторону забора, Макс и Колян, низко пригнувшись, быстрым шагом направились к летному полю. Толян же, заметив в кустах одетую в черный комбинезон скрюченную фигуру, приостановился.

«Никак бедолаге худо», - подумал он и тронул человека за плечо:
        - Эй, друг, ты чего? С тобой все в порядке?
        - Иди-иди, не мешай, - не оглядываясь, отмахнулся тот.
        - Я что, я ничего, просто помочь хотел. Смотрю, стоишь, скорчившись, может, понос или желудок прихватило, дай думаю…
        - Вали отсюда! - злобно зашипел мужик, резко разворачиваясь. В лунном свете мелькнул ствол автомата.

«Охрана, - перепугался Толян. - Будет нам сейчас, что по заборам лазаем».
        - Ты кто? - с подозрением уставился на него «сторож».
        - Я? Гуляю. Чудесная ночь; луна, звезды, птички поют, - попятившись назад, скороговоркой выпалил Толян и бросился бежать.
        - Стой! - завопил мужик и, пытаясь схватить беглеца, рванулся следом, но зацепился ногой за корягу и растянулся на траве.
        В тот же момент весь космодром залил яркий свет, и со всех сторон к ним устремились вооруженные люди.
        - Засада! - закричал Максим. - Который наш?
        - Этот! - Колян показал рукой на стоящий невдалеке корабль с выведенной на борту жирной цифрой «13».
        - Скорее!
        Но рядом с их звездолетом появилась цепочка охранников.
        - Черт, обложили!
        - А на этом? - дернул за рукав командира Толян, показывая на ракету с большой надписью «Серебряная стрела», возле которой с раскрытыми ртами замерли два человека в синей форме обслуживающего персонала.
        - Не успеем!
        - Что делать?
        - Драться!
        - Внимание! - загремел усиленный мегафоном властный голос. - Вы окружены. Лечь на землю лицом вниз, руки за голову. В противном случае мы откроем огонь на поражение.
        - Не надо, - пискнул Толян.
        Оглушительный грохот заглушил его слова. Столб пламени взметнулся за забором, осветив все вокруг. Взрывной волной вышибло ворота и разметало солдат.
        - Сквозник! - дернулся Колян.
        - Назад! - схватил его Максим и толкнул к «Стреле». - Туда.
        Подскочив к трапу, они одним махом отшвырнули в сторону обоих техников и выкинули выглянувшего на шум третьего. Не успели они закрыть за собой люк, как по обшивке застучали пули.
        Влетев в кабину, они плюхнулись по местам, и Максим с размаху нажал кнопку «Пуск». Заработали двигатели, и вот уже перегрузка вдавила их в спинки кресел.

«Один, два, три…» - щелкали секунды, наконец наступила невесомость: они вышли на орбиту.
        - Вырвались, - облегченно вздохнул Ильин.
        - А ты здорово во всей этой технике разбираешься, - заискивающим тоном проговорил Толян.
        - Учили. - Максим еще немного пощелкал тумблерами и, развернувшись на кресле, уставился на него тяжелым взглядом. - Ну и за каким ты полез к спецназовцу?
        - Я думал, он заболел.
        - Я не буду уточнять, кто у нас больной. Понял? И больше чтоб не думал, а делал только то, что говорят. Иначе мы далеко не уедем.
        - Куда уедем? Что значит «уедем»? - заволновался Толян. - Я никуда ехать не собираюсь. Мы так не договаривались. Я домой хочу.
        - Про дом пока придется позабыть, если жить охота.
        - Почему?
        - Потому.
        - Да вы че, ребята, я не то что в космосе, на самолете летать боюсь. Меня от высоты тошнит и запросто кондрашка хватит.
        - А ты сейчас где? - усмехнулся Максим. - Пойми, положеньице-то аховое: те, кто помогает этим ненормальным инопланетянам, боятся, что их зловещие планы станут известны всем. Видишь, за нас взялись всерьез, а вы Сквознику не верили.
        - А он, между прочим, говорил, что нас не найдут. Выходит, врал?
        - Мы сами лопухнулись. Милиция разослала по всем вокзалам наши приметы. Поэтому выяснить, где мы, не составило большого труда.
        - А может, попробуем вернуться? Потихоньку.
        - И нас сразу подстрелят. Чтобы не мучались, - отрезал Максим. - Хватит скулить, давайте лучше думать, что делать дальше.
        Едва он договорил, замолчали двигатели.
        - Пусто. - Максим посмотрел на приборы. - Воздуха на десять часов, еды и вовсе нет. Значит, скоро за нами придут.
        - Эй, на «Серебряной стреле», говорит полиция Ближнего космоса, - раздался из динамиков жесткий голос. - Вы арестованы. Всем выйти в шлюзовую камеру, и не пытайтесь оказать сопротивление!
        Корабль содрогнулся от удара о корпус: к ним пристыковался патрульный звездолет.
        - Приехали, - испуганно вжался в кресло Толян.
        - Будем драться. - Колян завертел головой по сторонам в надежде найти какую-нибудь подходящую дубинку.
        - И не думай, - остановил его Макс. - В порошок сотрут. В три секунды. Сделаем так: я исчезну, а вы отпирайтесь. Мол, туристы, хотели до Сатурна долететь и обратно. - И он спрятался за шкаф со скафандрами, не ко времени вспомнив предупреждение о возможности появиться на свет свежим младенцем. «Авось пронесет».
        В люк забарабанили. Колян открыл замок и тут же очутился на полу рядышком с Толяном.
        - Где третий? - прорычал старший патруля.
        - Какой такой третий? - с самым невинным видом захлопал ресницами Колян. - Кроме нас, никого. Туристы мы, на Сатурн собирались.
        - Докладываем. Задержано двое, - доложил полицейский по рации.
        - Их должно быть трое. Возможно, он прячется на корабле. Чрезвычайно опасен. К вам идет подкрепление, пленных срочно доставить на Землю, а корабль уничтожить.
        - Поняли, приказ выполняем.
        Поднятые за шиворот, грубо подгоняемые пинками, пленники перебрались на патрульный корабль. Их заперли в маленькой каюте, оставив возле двери одного человека для охраны, а остальные отправились дальше. В коридоре промелькнула призрачная тень, и полицейский без чувств повалился на пол. Второй вошел в отсек, где стоял спасательный бот, и… медленно сполз по переборке. Третий, заслышав подозрительный шум, сунулся поглядеть и замер без движения. Следующий завернул в каюту и рухнул на кровать. Бесшумно проскользнув в командную рубку, Максим остановился и, подождав, пока командир расстреляет звездолет, уложил его рядом.
        - Уф, - материализовавшись, вытер он вспотевший лоб. - А Сквозник говорил, перемещаться не смогу. Приперло - и смог.
        Он выскочил в коридор и, открыв дверь, выпустил друзей.
        - Здорово! - показал большой палец Колян.
        - Ну, ты даешь! - восхитился Толян.
        - Не стоит благодарности, - отмахнулся Ильин. - Давайте сначала перенесем этих вояк в спасательный бот.
        Перетащив полицейских, они разбили радиостанцию, задраили люк и запустили их в космос. Вернувшись в центральную рубку, Максим включил передатчик.
        - Тревога, на нас напали. Появился третий. Четверо убиты, я ранен. Мятежники, захватив спасательный бот, пытаются бежать и направляются к Земле. Преследовать не могу, в перестрелке поврежден Центральный компьютер.
        - Ясно, - прозвучало в ответ. - Срочная медицинская помощь нужна?
        - Нет, я уже наложил себе повязку.
        - Тогда мы идем за преступниками, вами займемся позже.
        Два появившихся на экране звездолета круто изменили направление.
        - Пока они догонят бот, пока разберутся, кто в нем, мы будем далеко. - Максим обвел глазами друзей. - Теперь нам придется выяснять, кто пытается Землю захватить. Эта посудина предназначена для полетов в дальний космос. Выдерживает взрыв ядерной бомбы средней мощности, сама отлично вооружена. Мы узнаем правду. «А за Сандру я потом рассчитаюсь, - подумал он. - Обязательно вернусь и рассчитаюсь».
        Колян не ответил. Он сидел и молча смотрел на экран. Вот и получилось, что в его жизни произошел крутой поворот, и деваться теперь некуда, судьба. Единственное - Сквозника жалко.
        Так кто виноват?
        В центре галактики, в созвездии Пегаса, отмечался знаменательный день: ровно сто лет назад произошло объединение звездных систем в Содружество Миров. По этому поводу был устроен грандиозный праздник: слеты, симпозиумы, встречи и развлечения.
        И только в лаборатории дальних путешествий царила обычная рабочая атмосфера. Им предстояло совершить экспериментальный полет в космос на звездолете принципиально новой конструкции с выходом в параллельное время: старт и сразу же финиш в точке назначения. Ученым наконец-то удалось решить проблему перемещения материального тела одновременно и в пространстве, и во времени. Предварительные испытания без экипажа, а затем с одним пилотом на небольшие расстояния дали хорошие результаты, и теперь предстояла главная проверка - прыжок на окраину галактики.
        Звездолет «Синевая блюмка» стоял у третьей причальной мачты. В полет отправлялись четверо. Командир корабля Ллау; штурман, он же второй пилот Днан; Брсс - старый вояка, член лиги «Пресечение», отвечающий за безопасность полета, и Аяло, специалист по контактам и сбору информации.
        Кстати, по поводу этой четвертой кандидатуры у Ллау произошли крупные разногласия с Центральным Советом. Во-первых, это была баба. Сказано, конечно, грубо, но на всех развитых планетах, во всех уголках вселенной известно: женщина на корабле, в особенности на экспериментальном, всегда к несчастью. Во-вторых, она оказалась неприлично молодой. Опять же, всем и везде, даже тупым колючим мражекам, известно - молодые и, что еще хуже, красивые женские особи совершенно не способны к решению важных и трудных задач, так как они для этого просто не приспособлены. Максимально, на что они годятся, так это вдохновлять «мужественную половину» на великие дела, но уже одно их присутствие сводит на нет любые их усилия. Мужики начинают думать не о том, как выполнить работу, а о том, каким образом они на фоне этой работы смотрятся. Ну и как ни пытался командир хитрить с самим собой, главное состояло в том, что Аяло, как ему поведали по секрету, считали ведьмой. Ллау изучил досконально все личные дела экипажа, от этого зависела их жизнь, и знал, что весь личный состав - нормальные, серьезные личности, имеющие отличные
характеристики. А вот детство и юность будущей специалистки по контактам прошли на окраине звездной системы, на планете Ялоо. Даже при нынешних успехах цивилизации, развитых отношениях между различными инопланетными сообществами за жителями этой планеты прочно закрепилась слава таинственных и могущественных существ. О них рассказывали всяческие страсти, а нормальное существо, говорят, там сходило с ума через три минуты после приземления. Так что Аяло являлась, мягко говоря, несколько неудобным членом экипажа.
        Все попытки решить вопрос путем мирных переговоров ни к чему не привели. За день до старта Ллау решил вынести вопрос комплектования экипажа на Центральный Совет. Однако, подойдя в назначенное время к зданию Совета, с удивлением увидел, что заседание уже закончилось.
        Председатель, увидев капитана, помахал ему приветливо ручкой и почему-то свернул в боковой коридор.
        Другой уважаемый член этой организации, старый друг и большая умница, убегать не стал, но, подойдя, хлопнул по спине и, широко улыбаясь, прогудел:
        - Дружище. Не бери в голову. Жизнь штука сложная и любопытная, можно сказать, увлекательная. Ты же ходишь в космос за впечатлениями, чтобы жизнь пресной не казалась. Так вот, считай, что тебе повезло, впечатления сами идут с тобой в полет. И какие впечатления - молодые, красивые, умные. Не впечатления, а конфетка. И не морщи нос, дружище. Все путем.
        Получив такое напутствие, больше смахивающее на соболезнование, Ллау понял, что это судьба и бороться бесполезно. Он развернулся и отправился к звездолету.
        И вот четверка заняла места на корабле. Место для испытаний выбрали глухое, на самой окраине Галактики, где не наблюдалось никаких следов разума, что позволяло исключить любые неожиданности.
        Ллау поудобнее устроился в командирском кресле, подмигнул Брссу, хотел ободряюще шлепнуть Аяло, но, наткнувшись на ее насмешливый взгляд, хрюкнул с досады.
        Старт. Корабль слегка завибрировал. Обзорный экран залил ослепительный свет, и, в тот же момент на экране снова появилось звездное небо, и выглядело оно теперь совершенно иначе.
        - Прыжок закончен, мы в расчетном месте, - раздался голос штурмана.
        Дружный вопль потряс рубку. Все радостно орали, пихали друг друга, поздравляя с успехом.
        - Как насчет плохих примет? - прозвучал в голове командира ехидный голосок.
        Ллау хотел рассердиться и поставить на место эту зарвавшуюся девчонку, но неожиданно для себя самого рассмеялся.
        - Будем считать, что тебе повезло и ты - исключение из правил, - снисходительно произнес он.
        - Ну, наконец-то наш суровый капитан изменил свое мнение о нас, непутевых, - кротко ответила Аяло и, какая наглость, показала ему свой розовый язычок.
        От такого нахальства Ллау хрюкнул еще раз.

«Ну и з…» - подумал было он, но, вовремя вспомнив, что и мысли его для «ведьмы» не секрет, быстро заткнулся.
        Она же, пожав плечами, повернулась к Днану и сделала вид, что больше всего ее интересует космическая панорама.
        Прозвучавший сигнал бедствия заставил всех бросились к полетной карте, на которой тревожно мигала красная точка.
        - Это рядом! - воскликнул Ллау и, быстро запросив дополнительные данные, сообщил: - Научно-исследовательский катер, экипаж - двое ученых.
        - Но как они тут оказались? Им же категорически запрещено далеко уходить, - удивился Днан.
        - Потом разберемся. Жизнь - главная ценность. Все по местам.
        Он перевел оптику на максимальное увеличение, и все ошеломленно уставились на увиденное. На экране появился катер, который не подавал никаких признаков жизни. Но не это поразило их. Катер оказался связан гибким шлюзом со звездолетом неизвестной конструкции. Это была сенсация. Давно уже Сообщество не встречало новых форм жизни. Да, честно говоря, никто и не предполагал, что здесь, на окраине галактики, может встретиться что-либо подобное.
        Напрасно Ллау пытался связаться с кем-либо из членов экипажа, никто не отвечал.
        - Странно, - проговорил он. - Сканер показывает наличие на борту белковой жизни.
        - А если это незнакомцы? Пытаются спрятаться? - предположила Аяло. - Давайте сначала на всякий случай подключимся к бортовому компьютеру и просмотрим вахтенный журнал.
        Сразу же выявилось нарушение Полетного устава: вторым членом вместо опытного ученого оказался молоденький практикант. Пропустив часть, которая касалась самого полета, они начали смотреть с того места, как катер обнаружил неизвестный звездолет. Кошмарная картина предстала перед ними.
        Событие это произошло совсем недавно и, очевидно, так сильно повлияло на ученых, что они оба отправились на чужой корабль, совершенно забыв главное правило инструкции, обязывающее одного оставаться на месте. Звук записался отлично, а вот изображение оказалось слегка расплывчатым, хотя можно было разобрать, как эта парочка вошла внутрь чужого корабля.
        И новая сенсация - они обнаружили капсулы с живыми организмами. Практикант, как и вся эта неугомонная молодежь, нарушая первейшее правило - «ничего не трогать», - везде совал свой любопытный нос, и вот он уже радостно размахивал то ли щепкой, то ли веткой, вытащенной из какого-то прибора. Изображение пошло крупным планом, и все радостно загалдели, узнав в «ветке» высокоразвитую форму кремнево-кристаллической жизни, названную «космическими скитальцами». Совершенно безобидные «скитальцы» путешествовали во вселенной в поисках новорожденных планет, живя и развиваясь в экстремальных условиях, и отправлялись дальше, когда планеты успокаивались и на них начинала образовываться иная жизнь.
        А на чужом звездолете засветились огоньки центрального пульта, заработали механизмы, капсулы раскрылись, существа ожили. Вид у них был, конечно, так себе, не очень. Но их реакция оказалась намного хуже. Как смогла понять Аяло из их возгласов, эти странные создания приняли своих спасителей за каких-то кровожадных монстров и без всякой видимой причины, даже не поинтересовавшись: «А кто это к ним пришел?» - открыли огонь из своего оружия, убив обоих исследователей. На этом изображение прервалось. Экран погас.
        Совещание было коротким, но бурным; ситуация оказалась из ряда вон выходящей. За всю историю межзвездных контактов случалось всякое, даже войны, но такая мгновенная вспышка агрессии наблюдалась впервые. Все сошлись во мнении, что чужаки, очевидно, «не въехали» в ситуацию. Поэтому решили еще раз попробовать с ними договориться, чтобы избежать повторения подобной трагедии. Вся сложность состояла в так называемом «синдроме первой встречи», которую какой-то шутник перекрестил в синдром «Ну и рожи».
        Этот вопрос на начальном этапе контактов различных цивилизаций всегда оставался главным. Каждый считал себя ну если не эталоном совершенства, то по крайней мере образцом развития эволюции во что-нибудь приличное. И впервые увидев представителей даже другой планеты, с кислой миной бормотал о том, что вообще-то и эта форма жизни имеет право на существование. Короче, обычно первая реакция была:
«Ну и рожи».
        Однако за длительной период существования Сообщества все уже потихоньку привыкли к этому разнообразию. Ллау и Брсс, одними из первых выйдя на просторы вселенной, перевидали массу различных рож и даже отсутствие таковых. Поэтому они спокойно воспринимали любую форму жизни: от «умной пыли» до немного ленивой, мыслящей планеты Льюсу.
        Кстати, эту встречу с планетой Ллау не забудет до конца своей жизни. Осуществляя самый обычный разведывательный полет, они подлетели к планете, включили обзор и просто остолбенели, раскрыв рты. На них с не меньшим изумлением таращился огромный, во весь экран, глаз. Планета впервые видела чужих. Вся эта немая сцена длилась минут пять, после чего Ллау, неожиданно для себя заикаясь, произнес:
«З-з-здрасьте», чем привел в немалый восторг окружающих. Планета, слегка покраснев, покрылась легкими фиолетовыми облачками, которые тут же разбежались, и на них взглянули уже два веселых глаза. С тех пор они дружат.
        И те «коричневые кусты», повстречавшиеся землянам, также были разумными. И проблема заключалась в том, что люди этого не поняли, как не поняли и того, что существа, разбудившие их, не имели никаких злых намерений. Поэтому на «Блюмке» все согласились попробовать еще раз.
        Разногласия начались при формировании группы высадки. То, что командовать будет Брсс, вопросов не вызывало. Но быть вторым, вернее, второй, неожиданно вызвалась Аяло. На естественное в такой ситуации мужское раздражение: «Тут дело нужно делать, а не под ногами мешаться», она, как всегда безапелляционно, заявила:
        - Во-первых, я специалист по контактам и это моя работа. Во-вторых, я могу читать излучения мозга. В-третьих, напоминаю, жители нашей планеты умеют переходить в иное измерение и перемещаться в пространстве. - И она исчезла. Кресло, в котором она только что сидела, опустело.
        - Ну и как? - раздался ее голос уже у выхода.

«В конце концов, это действительно ее работа», - рассердился Ллау, не видя выхода из ситуации, при которой он, старый, опытный космический исследователь, остается на корабле, а это «балаболка» идет на опасное задание.
        - Ну и чудненько, - улыбнулась Аяло. - Будем считать, состав группы утвержден.

«Можно подумать, она собирается не в опасную разведку, а на тихую лужайку собирать цветочки. Хвала космосу, что я не женат, - подумал Ллау, - это ж попадись такой, и все, пропал».
        Ему почему-то стало грустно, словно он был виноват в том, что эта молодая, красивая особа смертельно рискует. Кто знает, какой фортель могут еще выкинуть эти пришельцы.
        - Муррр. Вы такой добрый, - раздалось над капитанским ухом.
        Эта нахалка Аяло уже успела прочитать его мысли. Командир даже подскочил в кресле.
        - Что-то не так? - недоуменно уставился на него Брсс.
        - Так, так. Приготовиться к высадке, - раздраженно бросил Ллау, на секунду закрыв глаза. - Ну, баба, ну, достала.
«Синевая блюмка» осторожно подошла к необычному космическому «катамарану». Стыковочный рукав намертво прилип к аварийному выходу катера. Брсс с Аяло, медленно двигаясь, пересекли пустой отсек и подошли к открытому люку второго корабля. Напряжение нарастало. Каждая тень казалась притаившимся врагом, а каждый звук - началом нападения.
        Перекатившись через порог, Брсс замер посреди рубки. Никого. Пытаясь уловить хотя бы малейшее колебание воздуха, он медленно повернулся вокруг своей оси и, не обнаружив ничего подозрительного, направился к выходу, собираясь позвать Аяло, но внезапно получил по голове здоровенным томом «Космической навигации. Часть 1» и растянулся на полу. А сверху с диким воплем: «Вяжи таракана»! на него уже пытался запрыгнуть Том с куском брезента в руках.
        Люди не любят и боятся непонятного. Все новое должно, просто обязано хоть как-то укладываться в рамки привычных представлений. Инопланетяне не укладывались. Они не походили на «любимых гуманоидов», скорее смахивали и на кузнечиков, и на тараканов. А кто любит тараканов?
        После того как практикант случайно запустил компьютер, включилась система вывода людей из анабиоза. Открыв глаза, Джим увидел прямо перед собой голову огромного насекомого. Он еще даже не успел ничего толком сообразить, а рука уже сама нажимала на курок бластера, с которым командир никогда не расставался. Такой же грохот раздался и справа, где лежал Том.
        Придя в себя от шока, вызванного появлением этих так не похожих на людей существ, земляне слегка приуныли.
        - Дрянь свинячья, - проворчал капитан, разглядывая останки тех, кого они расстреляли. - Кажется, это были инопланетяне и эта посудина на экране их.
        - Кошмар, - передернулся механик, заряжая оружие. - Я их как увидел, так подумал, что у меня или крыша поехала, или я у чертей в аду очутился.
        - Они улыбались, - раздался голос Ци.
        - Ага, улыбались. Как же. Да ты посмотри на них, разве такие могут улыбаться?
        - Могут, могут. В мире много всего, о чем ты и не догадываешься.
        - Ты на что намекаешь? Думаешь, умнее всех? - угрожающе начал подниматься Том, снова хватаясь за бластер. - Я тебе сейчас поправлю интеллект.
        - Хватит собачиться, - осадил обоих Джим. - Могут, не могут. Еще не известно, что у них на уме было. Может, они из нас детское питание организовали бы. И вообще. Прав тот, у кого пистолет быстрее стреляет. Значит, правы мы. А теперь заткнитесь и делайте то, что я скажу. Для начала выкиньте это подальше. Затем…
        - Командир. Еще один звездолет, - показал на экран Ци.
        - Вот дрянь, вляпались. И удрать нельзя, привязаны как бараны на веревочке, и от этих мутантов остались одни ошметки. Придется драться. Не жизнь, а сплошные звездные войны, мать их.
        - Давайте пленного возьмем. В заложники. Можно будет попробовать договориться.
        - Это мысль. - Джим словно впервые увидел программиста. - Значит, так, одного вяжем, остальных, если что, в расход. Посмотрим еще, чья цивилизация сильнее.
        На одну из ног «насекомого» Ци попытался накинуть петлю, но Брсс взбрыкнул и попал азиату прямо в лоб, отчего тот отлетел к стенке рубки, угодив в объятия капитана, и они оба покатились под стол. Зато Тому удалось вскочить на старого участника космических битв, и, оседлав его, он попытался замотать ему голову тряпкой. Уважаемый ветеран не мог перенести такого унижения и, словно сноровистый конь с седоком на родео, заметался по рубке, сметая все на своем пути. Резко затормозив, он сделал стойку на передних лапах, а механик, растопырив руки и ноги, как большая лягушка, в гордом одиночестве пролетел по воздуху и шлепнулся в кресло пилота. Брсс, не теряя ни секунды, развернулся и со всей силы двинул в челюсть подкравшемуся сзади Джиму, а маленького Ци стукнул сверху по макушке, отчего тот распластался на полу.
        - Кушнечик нушен шивым - прошепелявил Джим, выплюнув передний зуб. - Вштавайте, швиньи!
        Удар инопланетянина на него мало подействовал, но остальные выглядели похуже и временно выбыли из борьбы: Том лежал в кресле, Ци вставать не торопился, а, приподняв голову, пытался понять, за кем поле боя. Посреди рубки на задних лапах, согнув передние в боксерской стойке, стоял целый и невредимый гуманоид.
        Наступила короткая пауза.
        Том мотнул головой и начал приходить в себя. Джим нащупал рукой кусок трубы. Он еще надеялся взять пленника живым.
        Брсс раскрыл рот, собираясь вступить с землянами в переговоры, но его опередил Ци: с диким воплем «Айяаа-а-а» он кинулся в атаку. От неожиданности инопланетянин опешил и просмотрел, как Джим взмахнул трубой. От резкого удара труба согнулась, и старый вояка зашатался. Том, успевший прийти в себя, схватил кресло и, крякнув:
«Вяжи беззубого!» - обрушил его на голову ветерана.

«Сам ты беззубый, вот перекушу пополам…» - успел подумать Брсс, и в глазах у него потемнело.
        Измочаленные схваткой земляне туго запеленали свою добычу всем, что попалось под руку, превратив его в подобие египетской мумии, и уселись прямо на пленника, тяжело переводя дыхание. Вот теперь можно было и поторговаться с теми, кто находился на вражеском корабле.
        Но тут в проеме двери возникла Аяло.
        - Здравствуйте, мальчики. Предлагаю успокоиться и поговорить, - пронеслось в головах у всех троих одновременно.
        - Ма-ма, - слегка заикаясь, промямлил Том. - Скор-пи-он.
        Наша красавица и впрямь казалась немного мрачноватой, хотя и пыталась придать своему голосу дружескую интонацию. Однако для землян это оказалось чересчур сильным испытанием. И если безобидное насекомое они могли еще как-то переварить, то НЕЧТО, похожее на скорпиона, да еще таких размеров, да разговаривающее, да на свободе. Такого потрясения мозги нормального человека вынести не могли и просто отключились, предоставив организму возможность самому выпутываться из этой истории. Ну а когда «соображалка» не поспевает за событиями и «тормозит», то включаются рефлексы.
        Джим выхватил бластер и, даже не переменив позы, послал длинную очередь в сторону Аяло. Остальные, наконец-то очнувшись, также открыли беспорядочную стрельбу.
        Аяло почувствовала, что на таком маленьком пятачке увернуться не удастся, и метнулась под стол. Его тут же разнесли в мелкие щепки, однако за ним никого не оказалось. Пропал и упакованный «кузнечик».
        Всего несколько секунд потребовалось капитану, чтобы оценить обстановку.
        На «Дряни» (вот уж действительно от слова до дела - один шаг) не работали двигатели, а сам корабль был намертво состыкован еще с двумя. После такой бойни ничего хорошего от братьев по разуму ожидать не приходилось. Да и неизвестно, сколько и какого вида монстров подкинет им космос. Оставалось одно - как можно быстрее сматываться на спасательном боте. К счастью, командир знал этот уголок. Далековато до Земли, но шанс был. Тогда как здесь без вариантов - или труп, или, того хуже, ходячая закуска для этих… с усиками.
        - Уходим! - закричал он.
        Том и Ци, спотыкаясь и мешая друг другу, кинулись в грузовой отсек.
        - Центральный, спасательный бот к запуску, курс - Земля.
        - Есть, - раздался сухой машинный голос, и после небольшой паузы спросил: - Кто летит?
        В обычной обстановке этот вопрос показался бы Джиму странным, но сейчас все его мысли были заняты предстоящим бегством, и поэтому он просто рявкнул:
        - Три человека. Еще вопросы?
        - Нет.
        - Выполнять.
        - Спасательный бот к старту готов.
        Джим открыл ячейку с изображением черепа красного цвета, набрал код доступа, вставил ключ и крутанул его.
        - Включена система самоуничтожения корабля, до взрыва осталось шестьдесят секунд, экипажу покинуть корабль, - объявил монотонный голос компьютера.

«Пусть теперь попробуют погоняться, - злорадно подумал капитан. - За это время они не успеют расстыковаться, корабль сделает „бум“, и ужастикам крышка».
        - До взрыва осталось пятьдесят девять секунд.
        Джим шагнул к выходу, но вспомнил, что у него в каюте осталось несколько крупных алмазов.

«Какие-никакие, а деньги. Ничего, успею», - подумал он и мощным рывком перемахнул через коридор.
        - До взрыва осталось тридцать пять секунд, - продолжал отсчитывать время компьютер, но в нем появился какой-то неуловимый оттенок. И этот оттенок капитану совершенно не понравился. Несмотря на надвигающиеся крупные неприятности, он остановился и прислушался.
        - До взрыва осталось двадцать восемь секунд. Экипажу покинуть корабль. - Голос был тот же, но Джим мог поклясться, что в нем появились издевательские нотки.
        - До взрыва осталось двадцать девять секунд.
        - Почему двадцать девять? - машинально переспросил он.
        - А хочется мне так, девушки, ох, как хочется, - каким-то томно-ленивым голоском проворковал компьютер, а затем снова сухим официальным тоном отрапортовал: - Система самоуничтожения отключена. Взрыв отменяется. Механизмы и оборудование корабля работают в нормальном режиме.
        - Почему отменяется? - Джим тупо глядел прямо перед собой и никак не мог сообразить, что происходит.
        - Господи, ну до чего непонятливый, - раздался короткий смешок. - Я же сказала: мне так хочется. Ты что, человеческого языка не понимаешь? Вы сейчас отсюда свалите. Никаких идиотских команд. Никаких дешевых боевиков со стрельбой и драками. И так вон все вокруг испоганили. Жизнь прекрасна, к чему взрываться-то?
        - Я приказываю… - начал было Джим и остановился. У него появилось нехорошее чувство, что его внимательно осматривают, и явно без нежности.
        - Не поняла. - В голосе компьютера зазвучали металлические нотки.
        - Я приказываю… - снова начал Джим, но ему даже не дали договорить.
        - Пошел вон. - Тон машины не предвещал ничего хорошего.
        - Чего?
        - Пошел вон, - повторила она и, немного подумав, добавила: - Козел.
        От этого «козел» командир совершенно потерял голову. Только сумасшедшей железяки ему не хватало для полного счастья. На него разом навалились и бессмысленная жизнь, и беспросветное будущее, и первый контакт с жуткими инопланетянами, и, наконец, этот взбесившийся компьютер, глюкнутый и неизвестно почему решивший, что он - дама. Брызгая слюной и пиная все, что попадалось ему под ноги, он орал, что, в конце концов, ему до чертиков надоела эта старая калоша, и что сейчас он все здесь взорвет сам, и что…
        - Дорогуша, - неожиданно ласково проурчала машина, но от этой ласки Джим замер, будто на него вылили ведро ледяной воды. - Дорогуша, у тебя какая оценка была по физподготовке в колледже?
        - От-от-т-отлично.
        - Ой как чудесно, - голос стал медовым, - даю тебе пятнадцать… - Она на секунду задумалась, и Джим вновь почувствовал, как его скептически разглядывают. - Ладно, двадцать секунд на то, чтобы ты отсюда убрался. Ну а если какая наглая, но неуклюжая морда не успеет, я ни при чем. Раз, два, три, побежали.
        Раздался вой сирены, и над центральным шлюзом выхода в космос замигала красная лампочка. Дверь дрогнула, и Джим понял, что лирическая часть переговоров закончилась. В три прыжка он пересек рубку, коридор и ввалился в грузовой отсек. Рухнув в кресло пилота, он со всей силы вдавил в панель кнопку «Старт».
        Спасательный бот выплюнуло из корабля и понесло в сторону Земли. Курс был выдержан точно: компьютер в отличие от людей делал то, что говорил. - У кого какие идеи? - начал Колян, когда наши «путешественники поневоле» уселись в кружок обсудить план дальнейших действий.
        - Летим дальше. Сейчас главное - проскочить мимо кораблей Управления.
        - Но Сквозника с нами нет, и куда лететь - неизвестно. Ты знаешь, где находится планета Дэкт? Лично я о ней первый раз слышу.
        - Он говорил о центре Галактики. Добираться туда долго, но ничего другого я предложить не могу. Когда выйдем за пределы Солнечной системы, ляжем баиньки в анабиоз. А дальше по обстановке.
        - На деревню к дедушке, - проворчал Толян. - А с нами никаких неприятностей не произойдет? Мало ли что - кометы всякие, горючее закончится.
        - В один конец хватит, - успокоил его Макс, - а если встретится какое-нибудь препятствие, корабль сам сделает маневр и затем вернется на прежний курс.
        - Постой, не понял, - беспокойно заерзал Толян. - Получается, туда мы прибудем, а обратно?
        - Давай дела делать по порядку: сначала долетим, а потом начнем думать о возвращении. И сдается мне, это будет не самый важный вопрос.
        - Дядь Коль, - нервно затеребил друга за рукав Толян. - Это ж гиблое дело. А может, мы лучше где-нибудь тут рядышком полетаем, ну их, эти подвиги.
        - Тут нас в два счета вычислят, поймают и упекут в кутузку, и неизвестно, чем это кончится. И потом, неужели тебе не надоело с трубами и унитазами возиться? А здесь Судьба дает возможность на мир посмотреть.
        - Так ведь опасно.
        - Жизнь вообще штука опасная.
        И словно в подтверждение этих слов, их разговор прервался оглушительным воем сирены.
        - Всем по местам, - встревоженно скомандовал Макс, но, взглянув на экран, успокоился. - Отбой, ничего страшного, вошли в пояс астероидов.
        - А мы в них не врежемся?
        - Ерунда, не первый раз, - начал беззаботно командир и рванулся к пульту, пытаясь дотянуться до ручки управления. - А, черт, откуда она взялась?
        Прямо на них летела, быстро увеличиваясь в размерах, огромная каменная глыба.
        - Ну, давай, давай, старое корыто, - хрипел Максим.
        Колян, собиравшийся сесть в кресло, замер на месте с занесенной ногой, Толян в страхе закрыл глаза.
        А глыба разрасталась, заполонила весть экран и… исчезла.
        - Невероятно, - прошептал Макс.
        Толян приоткрыл один глаз:
        - Я еще жив?
        - Он отвернул! - От возбуждения Максим не мог усидеть на месте. - Вы понимаете? Астероид изменил курс.
        - Значит, нас пронесло. - Колян опустился на сиденье.
        - Меня тоже, - заскучал Толян. - Я сейчас. - И он резво выскочил из рубки.
        - Но это невозможно! Небесные тела движутся по прямой и не могут произвольно менять направление, тем более так круто.
        - А тебе не показалось?
        - Нет, - покачал головой Макс, пробежав пальцами по клавиатуре. - Вот, пожалуйста, график его пути; видишь, угол резко изменился.
        - Нам повезло?
        - Трудно сказать. Предлагаю догнать и посмотреть на это «чудо».
        - Совершенно не обязательно, - живо возразил Толян, появляясь в дверях. - А если там другие инопланетяне сидят? Злые. Как говорится, враждебный разум. Сам говорил, что они везде бродят.
        - Был бы враждебный, нас бы давно не было, - усмехнулся Макс. - Можешь мне поверить.
        Они летели рядом ни с чем не примечательным камнем. И размеры не такие уж впечатляющие. Но почему он себя так странно повел?
        - Есть! - радостно воскликнул Макс.
        - Где? - в недоумении закрутили головами остальные.
        - Видите что-то вроде скалы, похожей на бегемота. Смотрите чуть ниже, правильное круглое пятно.
        - Обычная тень.
        - Проверим, - ответил Макс и направил корабль на сближение.
        - А может, не надо? - снова забеспокоился Толян.
        - Спокойно, высаживаться будем, а для начала маленький ликбез: несколько советов по технике безопасности. Группа состоит минимально из двух человек: один ведущий, другой прикрывает. Второй выполняет все приказы первого, без команды ничего не делает и ничего не трогает. Нас трое, поэтому на корабле останется Анатолий, а мы с Николаем идем. Вопросы?
        - Нет, - просиял Толян. - Ты начальник, тебе и карты в руки.
        - Прекрасно, мы пошли одеваться.
        Они подошли к шкафчикам со скафандрами, и… Колян растерянно посмотрел на друзей.
        - Здесь какие-то маломерки.
        - Таких не берут в космонавты, - заметил Максим. - Для тебя, понимаешь ли, нужно специальный костюмчик заказывать.
        Он внимательно осмотрел снаряжение и повернулся к Толяну:
        - Придется, Анатолий, нам с тобой отправляться. Но учти, никакой самодеятельности.
        - А если враги? - хмуро поинтересовался Толян; идти ему ужасно не хотелось.
        - Да хоть черти с дьяволом, - отрезал Макс. - Чаще всего люди гибнут по собственной дурости, а мне еще жить хочется.
        - Мне тоже, - буркнул Толян.
        - Тогда давай подставляй руки-ноги.
        Облачившись в скафандры, они на оставшемся катере подлетели к астероиду, зацепились за его поверхность и, выйдя в открытый космос, осмотрелись; вблизи круглое пятно пропало.
        - Николай, мы правильно высадились?
        - Вы на краю.
        - Ясно. Анатолий, стой на месте, а не то улетишь куда-нибудь, ищи тебя потом, а я посмотрю, нет ли тут хоть какой-нибудь лазейки.
        Толян, с удовольствием выполнив команду, тут же устроился в небольшой расщелине.
        - Я в кино видел похожий огромный космический корабль инопланетян, - разглагольствовал он, с интересом наблюдая за действиями командира. - У них катастрофа, все погибли, и миллион лет они носились в холодном космосе. А мы нашли. Представляешь? Напишем в газету, на весь мир прославимся.
        - Ты у нас и так широко известное лицо в узких кругах. С тобой столько народу желает поближе познакомиться, - заметил Максим, продолжая внимательно исследовать поверхность астероида. - Нет, ничего не могу найти, - огорченно сообщил он. - Придется возвращаться.
        - Это мы с превеликим удовольствием, - обрадовался Толян. Выкрутившись из расщелины, он заметил необычный, в форме куба, камень. «Сувенир на память», - подумал он и потянул свою находку.
        И в тот же миг рядом с ним в сторону легко скользнула метровая плита, открывая черное отверстие входа.
        - Ух, ты! Молодчина! Как догадался?
        - Да вот смотрю - странный предмет. Дай, думаю, проверю, - засмущался польщенный похвалой Толян. - Интуиция.
        Они включили фонари и, проскользнув в тоннель, очутились в круглой шахте длиной около десяти метров и выложенной изнутри керамической пятиугольной плиткой, в конце которой виднелась перегородка с круглым люком.
        - Да здесь целая межпланетная станция! - ахнул Максим. - А это входной шлюз, попробуем через него пройти дальше.
        Едва он договорил, как почувствовал, что позади него происходит нечто неладное. Он оглянулся и закричал:
        - Стой! Не трогай!
        Но было поздно. Любопытный Толян, обнаружив расположенную возле входа кнопку, не удержался и нажал на нее.
        Плита плавно соскользнула на место, напрочь закупорив выход.
        - Я что, стенке говорил? - налетел на него Максим.
        - Так оно, это, кнопка, - принялся оправдываться Толян.
        - Что «кнопка»? Какая «кнопка»? Ее для тебя ставили? На ней висела табличка:
«Нажимать именно Петрову»?
        - Нет, - виновато съежился Толян. - А что это движется к нам?
        Максим обернулся и увидел появившуюся на противоположной стороне маленькую ярко-оранжевую звездочку; прозвучал негромкий щелчок, и от нее во все стороны начали разбегаться тонкие лучи. Ветвясь и пересекаясь, они образовали нечто похожее на гигантскую паутину, которая, раскалившись добела, зловеще двинулась на людей.
        - Черт, лазерная ловушка! Что теперь делать?
        - Я сейчас, я исправлю, я отключу, - засуетился напуганный Толян и снова надавил на злосчастную кнопку. И сразу вслед за первой выскочила вторая сеть.
        - Отойди! - взревел Максим, отшвырнув Толяна в сторону. Тот, в ужасе прикрывая голову руками, прижался спиной к стене.
        Макс развернулся и… опустил руки, он ничего не успевал сделать. Да в принципе и не мог. Странно, он не испытывал страха, лишь сожаление, что вот так, по-глупому, даже не успев начаться, экспедиция закончилась. Сеть приблизилась почти вплотную, он зажмурился.
        Но прошла одна томительная секунда, другая, а он все еще был жив. Открыв глаза, он увидел, что сеть остановилась прямо перед ними. Быстро пульсируя, она слегка подрагивала, но не двигалась. А затем погасла.
        - Фу, - шумно выдохнул Максим. - Отключилась.
        - Совсем? - неуверенно поинтересовался Толян, выглянув из-за спины друга.
        - Ты у меня спрашиваешь? С тобой ничего нельзя знать наверняка.
        Он подошел к плите и принялся осматривать ее, подсвечивая себе фонариком, однако как ни старался сдвинуть ее с места, она не поддавалась.
        - Похоже, отсюда не выйти, придется идти дальше.
        - А не жахнет?
        - Не жахнет, если не будешь трогать то, чего не надо.
        - Я постараюсь, - потупился Толян.
        - Да уж надеюсь, поумнел.
        Подойдя к перегородке и, на всякий случай встав сбоку, Максим осторожно повернул штурвал и откинул люк. Ничего страшного не произошло. Он перебрался на другую сторону и махнул беспокойно переминавшемуся с ноги на ногу Толяну:
        - Давай, все тихо.
        Тот, опасаясь, что люк непременно захлопнется и он останется один, рванулся, зацепился за высокий порог и грохнулся на пол.
        - Ты поаккуратнее не можешь? - налетел на него Максим.
        Тот растерянно развел руками:
        - Я же не специально.
        Максим сокрушенно вздохнул и осмотрелся. Они находились в круглой камере, из которой вело три двери.
        - В какую сначала?
        - А там нет новых ловушек?
        - Будем стоять на месте? Пошли прямо.
        На гладкой поверхности средней двери не оказалось никаких ручек, только рядом, на стене, находился крошечный пульт с десятью цифрами.
        - Это ключик, набираешь код и проходишь.
        - Какой?
        - Хороший вопрос. Чтоб я знал.
        - Ну его, пошли лучше к другой.
        Но и у второй, и у следующей двери повторилась та же история.
        - Задачка, - вздохнул Максим. - Будем думать.
        Он связался с Коляном, объяснил обстановку. Тот помочь ничем не мог, даже дать компьютеру команду подобрать код.
        Толян занервничал:
        - Мы здесь долго сидеть будем? Пока кислород кончится?
        - Я думаю, - отмахнулся от него Максим. - Здесь тоже могут стоять лазеры! Можем превратиться в цыпленка-табака или курицу-гриль.
        - И зачем я сюда пошел, - заскулил Толян. У него началась истерика: - Не хочу! Выпустите меня отсюда!
        Он с такой силой пнул ногой дверь, что едва не упал. Пытаясь сохранить равновесие, он оперся о стену и случайно угодил всей пятерней в пульт, разом замкнув все кнопки. Раздался треск, посыпались искры, и… все три двери распахнулись.
        - Лихо! - присвистнул от удивления Максим.
        Войдя в помещение, они поняли, что попали в Центр Управления. На передней стене висел большой экран, на котором мелькали кадры хроники, новости, различные передачи. Справа на мониторе поменьше виднелся их корабль. Слева в углу в воздухе парило голографическое изображение незнакомого участка вселенной. В другом углу находилась небольшая круглая площадка. Посреди помещения располагался усеянный кнопками и переключателями пульт управления.
        - Прав был Сквозник, за нами следят. Здесь собирается полная информация о нашей жизни и передается на Дэкт. Возможно, отсюда управляют и этим самым «Излучателем».
        - Взорвать гадов, - подскочил Толян. - И домой.
        - Думаешь, так просто? Боюсь, ничего не выйдет. Мы не знаем, сколько таких станций кружится вокруг Земли. Мы не знаем, как она работает, но, судя по всему, в автоматическом режиме. И мы вряд ли сможем ее уничтожить. Недавно мы попытались с подобной станцией разобраться, затея закончилась весьма печально. И сообщить о ней мы не можем. Лететь обратно на Землю опасно, нас тотчас упрячут так, что мы сами себя не найдем. Да и кому сообщать? Опять прилетят люди из Управления Космической Безопасности, а я им больше не верю.
        Максим подошел к карте вселенной и принялся внимательно ее разглядывать.
        - Это наша Солнечная система. Вот эта мерцающая точка - наша Земля. Смотрим дальше: это не то, это тоже не то, - бормотал он себе под нос. - А вот это, похоже, оно, то самое место, которое мы ищем! - Он торжествующе повернулся к Толяну. - Смотри, видишь, ближе к середине Галактики такая же мерцающая точка. И вполне вероятно, что там и находится нужная нам планета. Далековато, однако. Зато теперь по крайней мере мы знаем, куда лететь.
        - Николай, - сообщил он в микрофон. - Мы нашли осиное гнездо. Сейчас запишу координаты, и мы возвращаемся.
        - А как? - посмотрел на него Толян. - Если у них всего один вход, тот, по которому мы пришли. Нам же через него не выйти.
        - Не переживай, выберемся.
        Они вернулись в камеру и, заглянув во вторую дверь, увидели совершенно пустую комнату.
        Оставалась последняя дверь. Осторожно приоткрыв ее, путешественники переглянулись. Они очутились в большом ангаре, посреди которого стоял инопланетный корабль в форме диска.
        - Ух ты, НЛО! - восхищенно воскликнул Толян. - А он настоящий?
        - Нет, игрушечный с резиномотором, - рассмеялся Максим. - Вот отсюда мы и выйдем, смотри, на противоположной стене целые ворота.
        Они пересекли ангар и навалились на створки, пытаясь их раскрыть, но безрезультатно. Упарившись от натуги, они без сил опустились на пол.
        - Похоже, этой штуке нужен гидроусилитель, - вздохнул Ильин.
        - А может, там какая кнопочка? - робко поинтересовался Толян.
        - Никаких кнопочек! - вскочил Максим. - Не хватало еще какую-нибудь бяку запустить. Сиди на месте и ничего не трогай, а я пока посмотрю вокруг; у каждой большой двери обязательно должна быть маленькая калиточка. - И он принялся изучать каждый сантиметр стены.
        Время шло, и Толян, с унылым видом наблюдая за действиями командира, наконец не выдержал:
        - Ничего не выйдет, мы отсюда никогда не выберемся. А когда прилетят инопланетяне, то найдут наши бедные, высохшие трупики.
        - Очень жалостливо, - шмыгнул носом Максим, усаживаясь рядом. - Ты стихи писать не пробовал?
        - Смеешься?
        - Почему? Я пробовал по молодости. Нелегкое, я тебе скажу, занятие. Намного труднее, чем открывать ворота.
        - Ты это к чему?
        - Да так. Конечно, если желаешь, можешь ждать своих инопланетян, а я пошел, у меня дел невпроворот.
        - Нашел?! - подлетел от радости Толян.
        - А то. - Максим небрежно толкнул незаметный с первого взгляда люк, за которым засверкали звезды.
        Выбравшись наружу, они взялись за руки и, включив ранцевые двигатели, полетели вдоль астероида. Увидев катер, они забрались в него и вскоре обнимали Коляна.
        - Маршрут мы знаем, - начал Максим, когда страсти поутихли. - Теперь нам необходимо поскорее выбраться за пределы Солнечной системы.
        Он ввел новые данные в бортовой компьютер. Зная расположение дежурных патрулей Управления, он, разогнав звездолет до максимальной скорости, повел его так, чтобы проскочить посередине между ними. Они миновали Уран, прежде чем их засекли и за ними погнался один из кораблей, но было поздно: они прорвались, впереди расстилалась неизвестная галактика.
        - Путь свободен, - доложил Ильин. - Остается ждать.
        - Долго? - с подозрением поинтересовался Толян.
        - Лучше тебе не знать, давай готовься, будем ложиться в анабиоз.
        - Куда?
        - Вот в эти капсулы. У людей в них замедляются процессы жизнедеятельности.
        - Смахивает на маленькие гробики, - скривился Толян.
        - Не говори глупости.
        - Вы не поверите, но мне совершенно не хочется спать. А знаете, давайте я вас охранять буду. Мало ли какие еще могут произойти неожиданности.
        - Ты совсем очумел? - рассердился Максим. - Неизвестно, сколько нам придется лететь. А если ты заболеешь за это время или, не дай бог, помрешь.
        - А если я помру в этой жестянке?
        - Успокойся, ее миллион раз проверяли, и до сих пор все живы.
        - Анатолий, хватит, - вмешался Колян. - Мы решили, что Максим будет старшим, так давай его слушаться.
        Толян, поняв, что деваться некуда, продолжая что-то бубнить себе под нос, нехотя полез в капсулу. Вскоре они мирно спали.
        И вновь сработала аварийная сигнализация, подняв людей. Вскочив со своих мест, они бросились к обзорному экрану и увидели странное сооружение.
        - Что-то я не пойму, - почесал в затылке Макс. - Похож на наш «Дальний Разведчик», но что за штуковина к нему пришвартована? И никаких признаков жизни. Наверно, у них произошла авария, и экипаж либо погиб, либо покинул корабль.
        - Ну и? - зевнул Толян. - Нам-то какое дело?
        - Не скажи, - ответил Максим. - Возможно, у них есть топливо, дозаправиться будет совершенно не лишне.
        Слегка подрабатывая двигателями, они приблизились к таинственной конструкции, собираясь пристать к входному люку, но не рассчитали и проскочили мимо. Сделали новый заход, и снова неудача.
        - У меня такое чувство, что она от нас отворачивается, - недоуменно заметил Максим, промазав в третий раз. - Ладно, попробуем по-другому.
        Когда до цели оставалось чуть больше ста метров, он выстрелил специальный буксировочный трос, намертво прилипший к обшивке, и начал постепенно его выбирать.
        Пристыковавшись, Максим полез в шкаф доставать скафандр.
        - Ты куда? - остановил его Колян.
        - Как куда? Пойду посмотрю.
        - Нет. Теперь, когда мы знаем, куда лететь, тебе больше рисковать нельзя. Не дай бог с тобой что-нибудь случится, кто поведет корабль дальше? Да и вообще, как мы вернемся назад, на Землю.
        - Значит, опять мне придется, - вздохнул, вставая, Толян. - Один начальник, другой ростом не вышел, остается Иванушке-дурачку в петлю лезть.
        - Сейчас как дам по загривку, - вспылил Колян. - Я виноват, что у них подходящего размера не оказалось?
        - Ой, да ладно-ладно, шучу я, - отскочил в сторону Толян. - Счас быстренько смотаюсь, посмотрю и доложу.
        - Ты, главное, на рожон не лезь. Почувствуешь опасность - сразу назад.
        - Плавали, знаем.
        - Видел я, как ты знаешь, - проворчал Максим и, взяв ручку с бумагой, набросал план звездолета. - Пойдешь сюда, здесь центральный пост. Если все тихо, ничего не трогай, а сразу возвращайся. Тогда пойду я, кроме меня никто не сможет перекачать топливо. Ясно?
        - Не волнуйтесь, все сделаю в лучшем виде, - помахал растопыренной ладошкой Толян и нырнул в открытый люк.
        Осторожно, озираясь по сторонам, с замирающим от страха сердцем, он медленно передвигался по чужому звездолету. От напряжения у него стучало в висках, и ему постоянно казалось, что за спиной мелькают серые тени. Добравшись до центрального поста, он перевел дух.
        - Кажись, никого, - вполголоса проговорил он.
        - Что теперь понадобилось этим настырным людям? - прозвучал холодный голос.
        Толян помертвел и хотел побежать обратно, но не смог сделать и шага - ноги словно приросли к полу.
        - Я ничего, в гости зашел, честное слово, - забормотал он, судорожно дергая головой, пытаясь разглядеть обладателя голоса. - Вы где?
        - Я? Везде. Я Центральный компьютер.
        - Фу ты, - обмяк Толян, - а я-то думал. А люди есть?
        - Нет, это мой корабль.
        - Ух ты, машина, а как живая! - восхищенно ахнул Толян. - Первый раз в жизни вижу такую умницу. (Действительно, как-то по жизни получилось, что большинство новинок науки и техники проходили незаметно для Толяна.)
        - Ты так думаешь? - после небольшой паузы спросила машина, и тон у нее стал более любезным.
        - Анатолий, ты там с кем разговариваешь? - раздался в наушниках встревоженный голос Максима.
        - Со здешней красавицей, - решил подшутить над друзьями Толян.
        ЦУП, услышав, как ее назвали, совершенно застеснялась:
        - Ой, вы не один? Буду рада познакомиться с вашим другом.
        - Ребята, - доложил Толян. - Корабль пуст, но Центральный компьютер вас зовет в гости.
        Колян молча покрутил у виска пальцем.
        - Вряд ли, - отрицательно качнул головой Макс. - Нынешние машины умнее многих людей. Все-таки придется мне идти.
        Заглянув в рубку, он обнаружил Толяна, развалившегося в командирском кресле и непринужденно болтающего с потолком.
        - Она везде, и зовут ее Леди, - сделал тот в воздухе большой круг рукой. - А это мой друг Макс, очень хороший человек, - проговорил он, снова задрав голову вверх, и, сам не зная для чего, брякнул: - Он даже стихи сочиняет.
        - Приятно встретить интеллигентного человека после стольких лет одиночества, - всхлипнула Машина. - А помните, как у поэта… - И она принялась декламировать.
        Надо отдать ей должное, читала она замечательно, впрочем, при ее объеме памяти это могло продолжаться до бесконечности, и уже через полчаса Максим, которого больше интересовало продолжение полета, хотел от злости залепить Толяну затрещину, но был вынужден чинно сидеть и слушать, кусая от досады губы. Прошло еще полчаса, и он понял, что скоро завоет.
        - Уважаемая, - вклинился он во время небольшой паузы. - Мы хотели бы вас ненадолго покинуть. Позавтракать. Честно говоря, мы не ожидали встретить такую увлекательную собеседницу.
        - Ах, конечно, ради бога извините. Идите и побыстрее возвращайтесь. Я вспомнила одну весьма любопытную древнюю сагу.
        Вернувшись к себе, Макс рухнул на свое место.
        - Уморила.
        - А мне нравится, - смущенно посмотрел на них Толян. Впервые в жизни с ним вели умные разговоры о поэзии и не насмехались.
        - Чудесно, - согласился Макс. - Отправляйся обратно и слушай ее до посинения, а когда надоест, скажешь, что нам пора двигаться дальше, и спросишь, есть ли у нее на борту кислород и топливо. Раз у вас с ней полное взаимопонимание, глядишь, и поможет. И не рассусоливай, а то мы от нее долго не отвяжемся. Понял? Шагай.
        - А покушать? - нерешительно поинтересовался Толян.
        - Пока насчет отлета не договоришься, жрать не дам! - отрезал Ильин и вытолкал его вон из рубки.
        - А где Максик? - игриво поинтересовалась «Леди», увидев одного Толяна.
        - Знаешь, у нас проблема.
        - Вы хотите меня бросить? - печально спросила Машина.
        - Что ты, что ты, мы можем сидеть с тобой сколько угодно, но без кислорода и еды мы долго не протянем.
        - Увы, люди несовершенны. Ладно, вы не такие, как некоторые, и в память о нашей встрече я вам помогу. Вы куда летите? На Землю?
        - Секундочку, - засуетился Толян. - Максим, Максим, иди скорее сюда, тут наша прелесть интересуется.
        - Нам нужно попасть вот в эту часть галактики. - Ильин ткнул пальцем в карту. - На планету под названием Дэкт.
        - А для чего? - с подозрением спросила Машина, сразу же вспомнив, что вытворяли ее предыдущие «хозяева».
        Максим не стал выдумывать никаких душещипательных историй, а честно рассказал, что с ними произошло за последнее время.
        - Мы хотим выяснить, прав был Сквозник или нет, - закончил он свой рассказ.
        - Ничего не выйдет, - вздохнула она в ответ. - Даже если я отдам вам все свое топливо, которого у меня, по правде, осталось совсем немного. Но… - Она сделала большую паузу и, насладившись напряженным видом людей, с торжеством закончила: - Зато у меня есть именно то, что вам нужно, - инопланетный корабль. Причем прилетел он именно из этой звездной системы.
        И она принялась подробно рассказывать о том знаменательном полете, когда впервые почувствовала себя личностью, о встрече с иным разумом, закончившейся трагедией.
        Люди слушали ее, затаив дыхание, не прерывая: им неслыханно повезло, и стоящая перед ними задача теперь не казалась такой уж невыполнимой.
        - Он немного туповат, но задание выполнит, и управлять им совсем не сложно, - закончила она свой рассказ.
        Загудел принтер, выдав несколько листков.
        - Здесь инструкция по управлению и контролю. На всякий случай я поставлю его на автопилот, и он доставит вас прямиком на планету.
        - Мадам, - произнес, поднимаясь, Максим, - вы оказали нам неоценимую услугу. Позвольте нам, в свою очередь, преподнести вам маленький подарок - нашу электронную библиотеку. Надеюсь, вы найдете что-нибудь новенькое для себя.
        Они вернулись к себе на корабль, и навстречу им вылетел возбужденный Колян.
        - Идите скорее сюда! Послушайте, что на Земле творится. Народ словно с ума посходил - сплошные конфликты.
        - Инопланетяне, упустив нас, всполошились и решили ускорить события, - проговорил Максим. - Мы просто обязаны им помешать. Поэтому быстренько собираемся и переходим на другой корабль. Он намного быстроходнее нашего, и лететь нам всего ничего: от силы недели две-три.
        - Мы их достанем, - кивнул Колян.
        И лишь Толян дипломатично промолчал, он боялся инопланетян и не верил, что с ними можно справиться. Однако деваться было некуда.
        Как ни торопились наши путешественники поскорее отправиться дальше, но переоборудование чужого звездолета заняло гораздо больше времени, чем они рассчитывали. Почти целый день ушел на переброску топлива и запасных баллонов с кислородом; наконец, закончив с воздухом, они перетащили продукты и воду. Еще пара часов пошла на разборку случайно обнаруженного на «Дряни» огромного арсенала.
        - Бластеры, лазеры, автоматы, гранаты. - Максим с восторгом извлекал из ящика очередное оружие. - Да здесь целое войско можно вооружить.
        Тем временем любопытный Толян успел облазить все закоулки ДР и с загадочным видом появился перед друзьями, держа в руках большой пластиковый пакет.
        - Иваныч, танцуй, сюрприз.
        Тот вопросительно посмотрел на сияющую физиономию.
        - Вот! - торжественно произнес Толян и вытащил скафандр. - Ты жаловался, что тебе одеть нечего. Носи на здоровье!
        - Ух ты! - обрадовался Колян. - Где нашел?
        - В шкафчике лежало.
        - А он не маленький?
        - Не знаю, померь. Я самый большой выбрал.
        Облачившись в скафандр, Колян подвигал руками, ногами и с довольным видом произнес: - Пойдет, малость жмет, но терпимо. По крайней мере теперь не буду сидеть как привязанный. Спасибо.
        Наконец приготовления завершились. Толян отправился попрощаться с «Леди» и пообещал ей, что, если останется жив, обязательно вернется. Машина с дрожью в голосе пожелала им счастливого пути.
        Включив двигатели, они сделали небольшой круг вокруг нового тандема из пары сцепленных земных звездолетов и направились к центру галактики.
        Толян уныло посмотрел на стремительно исчезающее вдали последнее напоминание о родной земле и горестно вздохнул:
        - Эх, увидимся ли снова.
        - Обязательно увидишься, - твердо ответил Максим. - По крайней мере лично у меня дома осталось недоделанным одно важное дельце, должок кое-кому отдать должен.
        - От долгов лучше всего в космосе прятаться, - возразил Толян. - И большая сумма?
        - Приличная, - сжал кулаки Максим и, сам того не ожидая, рассказал друзьям об НЛО, своей встрече с инопланетянами, взорванном астероиде и о Сандре.
        - Поэтому я обязан вернуться.
        - Раз надо, значит, надо, какой разговор, - согласился Колян.

«Если получится», - скептически подумал Толян, но вслух ничего не сказал.
        Прошла одна неделя, вторая, совсем немного оставалось времени до появлении планеты, из-за которой на Землю свалилось столько бед и несчастий. Поначалу люди пытались предугадать дальнейшее развитие событий, выработать какой-нибудь план, однако, поняв, что совершенно не представляют, что их ждет впереди, решили использовать выпавшее свободное время для отдыха.
        Толян, нервный от предыдущих злоключений, отыскал свободный угол и, сообщив, что сон - лучшее лекарство, завалился спать, продирая глаза только на обед и ужин. Остальные занялись разборкой и изучением обнаруженного на «Дальнем Разведчике» оружия, жалея, что не могут проверить его работоспособность на полную мощность.
        Колян, закончив с оружием, уселся перед обзорным экраном с толстой книжкой, захваченной им с патрульного катера, и принялся читать, периодически поглядывая на лежащее перед ним совершенно незнакомое звездное небо.
        Максим, проверив показания приборов, поудобнее пристроился рядом и, закрыв глаза, задремал.
        И сразу же перед ним возникло родное лицо Сандры. Они стояли, обнявшись, на балконе и смотрели на звездное небо.
        - Завтра в поход, - шепнул он, целуя ее плечи.
        - Сегодня, скоро утро.
        - А знаешь, первый раз мне не хочется никуда лететь.
        - А твои инопланетяне? Ты же мечтал их встретить.
        - А встретил тебя, - улыбнулся он и зарылся лицом в ее волосы. - По-моему, это самая главная встреча в моей жизни.
        - Ты думаешь? - Она лукаво взглянула на него и вдруг, шагнув вперед, поднялась в воздух.
        - Ты куда?! - попытался остановить ее Макс, но не мог даже пошевелиться.
        Тоненькая фигурка стремительно удалялась.
        - Не забывай, - еле слышно донесся до него ее голос.
        Он рванулся за ней изо всех сил и… очнулся.
        - Сандра, Сандра, ты как комета, мелькнула и исчезла, - с горечью прошептал он, обводя взглядом рубку, и снова попытался заснуть, надеясь еще немного, хоть во сне, побыть с ней.
        Этому помешал вскочивший с места Колян.
        - Народ! - закричал он. - Скорее сюда! Инопланетяне!
        Он давно заметил движущуюся звездочку, но о том, что видит искусственное тело, понял, лишь разглядев чужой звездолет в оптику.
        - Где? - подскочили остальные.
        - Вот, - гордо, словно это было его рук дело, показал Колян.
        - А вон еще и еще, - разволновался Макс. Сердце у него бешено заколотилось, такого развития событий даже он не ожидал. - Господи, сколько же их? Довольно-таки оживленное место.
        - А наши ученые на Земле, помнишь, раньше все кричали: «Мы единственные! Мы разумные! Мы уникальные! Мы никого до сих пор не обнаружили!» - проворчал Колян. - Вон их сколько, уникальных. Может, тормознем, встретимся, поговорим.
        - Ага, в камере на допросе. Ты не забыл, что именно отсюда пытаются нашу Землю уничтожить?
        - А почему тогда они нас не останавливают?
        - Не знаю. И пока нас не трогают, летим, как летели: ни к кому не пристаем, на запросы не отвечаем, прямиком на Дэкт. Тем более что по расчетам он покажется через несколько часов. Давайте готовиться к высадке.
        Наконец перед ними появилась покрытая тяжелыми багровыми тучами зловещая планета. Звездолет, сделав несколько витков вокруг нее, начал плавно снижаться.
        - А ты уверен, что мы попали туда, куда хотели? - спросил Колян.
        - Судя по карте, да, но скоро узнаем точно, - ответил Максим, пытаясь взять управление на себя. - Не хочет. - Он с досадой стукнул по ручке управления. - Ладно, подождем немного, время терпит, а пока попробуем узнать о ней побольше.
        И он застучал по клавиатуре захваченного с патрульного катера портативного прибора, позволяющего определять основные физические параметры космических тел и объектов.
        - Так, масса, диаметр примерно как и у нас, а вот скорость вращения вокруг своего Солнца у нее помедленнее, чем у нашей Земли. Значит, день у них намного дольше: часов двадцать - двадцать пять. Соответственно и ночь длиннее.
        - А дышать-то сможем?
        - Этого я, к сожалению, пока сказать не могу, но кислород в спектре есть.
        Они летели, прильнув к иллюминаторам и пытаясь хоть что-нибудь разглядеть. В редких просветах виднелась лишь однообразная плоская поверхность; никаких заметных возвышенностей, ни рек, ни морей, вообще никакой воды. На экране радара также высвечивалась ровная линия. Только в одном месте промелькнуло нечто похожее на небольшую горную гряду.
        - Противные облака, ничего не разобрать, - с досадой проговорил Максим. - Где прикажете садиться?
        - По-моему, разницы никакой, - пожал плечами Колян. - Жалко, что он не нацелен на их передающий центр. Тогда и искать бы не пришлось.
        - Постойте, постойте, - заволновался Толян. - Мы не можем так просто взять и появиться перед ними. Они нас в два счета сожрут.
        - Подавятся. Наше преимущество во внезапности, навряд ли они ожидают, что здесь могут появиться люди.
        - Свалимся как снег на голову, - нервно хихикнул Толян.
        - Типун тебе на язык, - шикнул на него Ильин. - Чтоб я больше такого слова
«свалимся» не слышал. Плохая примета.
        Прошло еще несколько часов полета, пейзаж не менялся.
        - Интересно, тут вообще есть хоть кто живой? У нас бы давно половина человечества навстречу примчалась, а здесь полнейшая тишина.
        - А я что говорил? - проворчал Толян. - Очень странная планета, и вид такой, будто ее напильником обработали.
        - Старая она, - заметил Максим. - А во-вторых, помните, у них произошла какая-то жуткая катастрофа, а может, и ядерная война.
        - Тогда здесь никого в живых не осталось.
        - Но Сквозник говорил, что они появились именно отсюда.
        - Да наврал он, этот ваш Сквозняк, - снова завелся Толян. - Нет тут никакой разумной жизни, даже следов не видно. Зря летели.
        - Вы не спорьте, а ищите любую искусственную постройку: город, крепость, хижину, землянку, наконец.
        - Думаешь, они под землей спрятались?
        - Точно, закопались в песок, - пихнул его в бок Колян. - Или нет, вырыли большие норы и живут в них этакие Разумные Тушканчики или Ученые Червяки в очках и шляпе.
        - И совсем не смешно.
        - Да уж, какой тут смех.
        - Вам больше делать нечего, - поглядел на них Максим. - Нашли время дурака валять.
        - А чего он подкалывает, - надулся Толян.
        - А что, плакать? Сказано отсюда, значит, отсюда. И начать предлагаю с того места, где мы видели горы.
        - Горы так горы. Ты капитан, тебе и карты в руки.
        Внезапно звездолет резко дернулся и начал падать.
        - Оп-па, называется, приехали, - всполошился Ильин и попытался выправить корабль, но ничего не получалось. - Накаркал.
        - Двигатели испортились?
        - Вряд ли, вообще все отключилось. Скорее всего на нас обратили внимание и решили, что хватит нам летать. Держитесь крепче, сейчас вдарит.
        Страшный удар потряс корабль, раздался грохот, во все стороны полетели незакрепленные предметы. Обзорный кран пошел трещинами и погас. Людей от серьезных увечий спасли кресла, словно специально рассчитанные на такую аварийную посадку.
        - Живы? - спросил Максим, придя в себя.
        - Ага, - ответил Колян. - А это что за звук?
        В наступившей тишине отчетливо слышался тонкий свист.
        - Воздух выходит! - закричал Максим, выкатываясь из кресла. - Обшивка разгерметизировалась.
        Но пока он пробирался к выходу, свист прекратился. Подскочив к входному шлюзу, он увидел, что от удара люк сдвинулся с места и образовалась небольшая щель.
        - Что? - спросил, подбегая Колян.
        - Ничего, - спокойно ответил Максим. - Небольшая проверка возможности нашего существования на этой планете. По крайней мере дышать мы сможем. Давай посмотрим, как там снаружи.
        Они навалились, пытаясь открыть люк, но его заклинило. Подыскав несколько железяк попрочнее, пыхтя и чертыхаясь, они все же сумели отжать один край и постепенно увеличили щель до того, чтобы в нее можно было пролезть боком.
        Колян и Максим одновременно высунулись наружу и принялись оглядываться по сторонам.
        Перед ними, насколько хватало глаз, лежала совершенно плоская равнина ржавого цвета. Небольшое, похожее на апельсин тусклое солнце висело над краем горизонта, и было непонятно, утро сейчас или вечер.
        - Симпатичное местечко, - покачал головой Максим.
        - Оранжевая пустыня, - скептически заметил Колян. - Для полного счастья верблюда не хватает.
        - Да, было бы неплохо, а то пешком идти не хочется, - согласился Максим.
        - Ну, чего там? Дайте посмотреть, - канючил Толян, пытаясь протиснуться между ними. Наконец ему это удалось, но, покрутив головой, он в недоумении уставился на друзей. - Иваныч, вы чему радуетесь?
        - Как чему? - улыбнулся тот. - Живы, здоровы, солнышко светит.
        - Не знаю, лично мне здесь совершенно не нравится, - буркнул Толян. - Мрачное место. И вообще я думаю, нас сюда просто решили заманить, для опытов.
        - Чудак, смотри, какие симпатичные облака: сами багровые, а по краю розового немного.
        - Ужасно. А солнце, разве это солнце, какой-то блин недопеченный, еле светит. На нервы действует. Если тут еще и аборигены оранжевые или какие-нибудь синюшные, вообще труба.
        - Зато есть кислород.
        - Мало, тяжело дышать.
        - А ты выдыхай чаще и представь, что на высокогорном курорте отдыхаешь. На халяву Альпы, Высокие Татры.
        - Я нашего Солнышка хочу, яркого, светлого.
        - Зато такого никто еще не видел. Представляешь, какие тут закаты и рассветы.
        - И знать не желаю, наши лучше.
        - Не переживай, увидишь и наши, главное, не раскисать, - подмигнул ему Колян.
        - Так, хватит, - прервал их Максим. - Заканчивайте на природу любоваться; нас сбили, поэтому надо отсюда побыстрее сматываться.
        - А если у них здесь песчаные бури, или ураганы, или дикие животные? - разволновался Толян. - Надо бы сначала посмотреть, проверить. А если ночь скоро? Может, все-таки немного подождем?
        - У моря погоды? - едко спросил у него Максим. - Хватит разглагольствовать, срочно собираемся и уходим, пока не появились хозяева.
        А хозяева сидели перед монитором и внимательно разглядывали непрошеных гостей.
        Едва звездолет приблизился к планете, сработала система раннего оповещения. Услышав сигнал тревоги, дэксты бросились в главный корпус, где находился пункт управления базой, и заняли свои места.
        Их осталось пятеро, всего пятеро из всей цивилизации.
        Заполучив в свои руки абсолютное оружие и захватив близлежащие планеты, Командор возомнил себя могущественнее всех и решил завоевать галактику. Он приказал построить несколько гигантских космических станций и, установив на них сверхмощные
«Излучатели», разместить возле наиболее развитых планет.
        Осуществлению этого замысла помешала обыкновенная зависть: его ближайший соратник и первый помощник, Командующий межпланетной эскадрой, задумал избавиться от Командора и захватить в свои руки абсолютную власть. Он начал тайно готовить переворот, однако в результате предательства заговор оказался раскрыт. Командор, полагая, что лучше перестраховаться, чем оставить в живых хотя бы одного врага, отдал приказ уничтожить всех, кто имел хоть какое-нибудь отношение к Командующему, а тот, понимая, что бежать некуда, нанес ответный ракетный удар по Центру Управления, где находился соперник. Одновременно они запустили все доступные им на тот момент «Излучатели», задав одну и ту же команду: «Уничтожить противника». Находясь под этим воздействием, солдаты бросились друг на друга, пустив в ход все имеющееся в их распоряжении оружие.
        На убежища, где скрывались Командор и Командующий, было сброшено столько взрывчатки, что на этих местах образовались гигантские воронки. И хотя они погибли, цепную реакцию взаимоуничтожения остановить оказалось невозможно.
        Над планетой пронесся огненный смерч, истребив все живое. Кромешная мгла окутала планету, в воздухе плотной стеной медленно плавала пыль, излучающая чудовищную радиацию.
        Уцелело лишь несколько дэкстов, находившихся в затерянной посреди огромного непроходимого леса лаборатории: Начальник охраны, пятеро его подчиненных, Профессор и Советник, один из помощников Командора, присланный проследить за ученым. Их спас случай: на станции проводились секретные опыты, и практически никто, кроме Командора, не знал о ее существовании. Стараясь избежать медленной смерти от голода или нехватки кислорода, они отчаянно боролись за свое существование.
        Шли годы, Профессор, создав бесперебойную систему жизнеобеспечения, вновь вернулся к своим разработкам. Для начала он изготовил новый «Излучатель» и с его помощью принялся воздействовать на планету, стараясь вернуть ее в прежнее состояние. Более-менее восстановив атмосферу, он занялся «Клонатором», аппаратом, при помощи которого собирался соорудить с десяток биороботов для выполнения несложных повседневных дел.
        Но вмешались Советник и военные. Увидев первых двух роботов, они сразу же поняли, что у них вновь появился шанс захватить власть в галактике. Дело оставалось за малым: наладить выпуск «Излучателей» повышенной мощности и собрать огромную армию из управляемых клонов. К их сожалению, выполнить задуманное на Дэкте оказалось невозможным: для выпуска оружия требовалось наличие промышленности, а из биороботов при всем старании не получались настоящие воины. К тому же проводить испытания и разворачивать новую армию под самым носом у Содружества было опасно, их сразу бы раскрыли и уничтожили.
        И тут Советник вспомнил о Земле.
        Начальник охраны, заставив Профа наладить сквозной канал на одну из заброшенных баз в Солнечной системе, отправился на Землю и вскоре выяснил, что она идеально подходит для осуществления их планов. Он уже представлял, как будет управлять послушной любому его приказу серой массой, но произошло непредвиденное: пытаясь лично установить «Излучатель» на Земле, он сам попал к аборигенам в плен и погиб.
        Такой удобный случай Советник упустить не мог. Ночью с двумя наиболее преданными Командиру охраны дэкстами произошел несчастный случай, и остальные молча подчинились. Теперь никто не мог помешать доселе никому не известному, вечно выполнявшему чужую волю тихому существу самому стать единоличным Властителем мира.
        Дела складывались на редкость удачно, и вот теперь появился этот корабль. Советник встревожился. Неужели они где-то дали маху? Только недавно они обнаружили и обезвредили одного лазутчика, и вот новый визитер. Что ему нужно?
        - Чей? - нервно спросил он у сидящего за пультом дежурного.
        - Содружества.
        - Запросите, что он здесь делает? И напомните, у нас с ними договор. Они не имеют права сюда залетать.
        - Он не отвечает.
        - Попробуйте еще.
        Дэкст снова попытался связаться с кораблем, начавшим облет планеты, но безрезультатно.
        - Возможно, у них произошла авария? - предположил он.
        - Они бы подавали сигнал бедствия.
        - А они не могли узнать про наши опыты?
        - Вряд ли, тогда появилось бы гораздо больше кораблей. Рассчитай примерную точку приземления.
        - Если ничего не изменится, то они сядут прямо у нас, - обеспокоенно ответил дежурный. - Немедленно сбиваем? В любом случае у нас есть основания - незаконное вторжение.
        - Нет, блокируем систему управления. Если они появились не случайно, пусть считают, что мы ничего не заметили, а у них просто вышел из строя компьютер.
        - Ясно, - ответил дежурный и легким движением пробежался по клавишам.
        Звездолет резко пошел вниз и рухнул на поверхность.
        - Вот и все, - со злобным удовлетворением проговорил Советник. - Как появятся, включите на минутку «Излучатель».
        - Какая команда?
        - Повышенная агрессия, они сами уничтожат друг друга.
        - А если не выйдут?
        - Им некуда деваться.
        И действительно, вскоре откинулся люк, и наружу появились двое…
        - Земляне! - разом воскликнули потрясенные инопланетяне. - Эти-то откуда взялись? Да еще на чужом звездолете?
        - Они встретились с кем-то из Содружества, - предположил один.
        - Чушь! - категорически отрезал Советник. - Никаких сообщений о контактах с новыми цивилизациями не поступало. И потом, о существовании Земли знаем только мы.
        - А шпион?
        - Его звездолет подбит, и восстановить его невозможно, а наша База, с которой можно сюда вернуться, уничтожена. А до второй он вряд ли сумеет добраться. Как вы думаете, Проф?
        - Единственно разумное объяснение - перед нами авантюристы, которые залетели настолько далеко, что не могли вернуться обратно. Они наткнулись на этот звездолет и по какой-то причине уничтожили экипаж, но не сумели разобраться с управлением, и корабль в автоматическом режиме вернулся назад.
        - Но почему именно к нам?
        - Скорее всего они пролетели слишком близко и оказались в зоне притяжения, а топлива уже не хватило.
        - Раз это не Содружество, давайте их уничтожим, и никто ничего не узнает, - предложил другой дэкст.
        - Эти бестолковые существа и сами протянут ноги, продолжайте заниматься своими делами, - отмахнулся Советник и вышел.
        Наскоро перекусив, земляне, взяв приготовленное снаряжение, спустились вниз по трапу. Под ногами захрустело. У планеты оказалась стекловидная, словно оплавленная поверхность, рассыпающаяся в мелкий песок при малейшем прикосновении.
        - Вот что может натворить кучка идиотов, страдающих манией величия, - проговорил Максим, озираясь по сторонам.
        - Пустыня в угрюмых тонах. Гиблое место, не выбраться нам отсюда, - скривился Толян.
        - Что так мрачно?
        - Давит. И вообще мне кажется, что за нами наблюдают.
        - У тебя очень развитое воображение, - рассмеялся Максим.
        - Креститься надо, если кажется, - добавил Колян.
        - А поможет? - встрепенулся Толян. - Жалко я крестик не захватил, что мне тетка подарила. Эх, и за что мне такие несчастья?
        - В детстве много баловался, старших не слушался, вот и результат, - посочувствовал ему Колян, осматриваясь по сторонам. - Куда идем?
        - Мы летели к горам прямо по солнцу, - ответил Максим. - В этом направлении и пойдем. До них примерно около пятидесяти километров будет.
        - Далековато топать, - заскучал Толян. - Люди вышли из звездолета, - воскликнул дежурный и потянулся к пульту управления.
        - Что ты хочешь сделать? - спросил сидевший рядом Профессор.
        - Дать полную мощность.
        - Постой. У нас есть прекрасная возможность увидеть аппарат в действии, а не по докладам с Земли. Я предлагаю выяснить, каков предел их выносливости, и увеличивать нагрузку постепенно.
        - А что, неплохая идея, - обрадовался дэкст и передвинул на пульте ползунок
«уровня мощности» на одно деление вперед. - Немного поиграем, посмотрим, на что они способны.

«Мы уже доигрались», - с горечью подумал Профессор.
        Он смотрел на землян, и странное чувство росло у него в груди.
        Он никогда не интересовался политикой, всю жизнь занимаясь чистой наукой. Работая над проблемой контроля поведения преступников, он создал устройство, подавляющее у них агрессию. Во время испытаний он случайно обнаружил побочное действие аппарата, способного при определенных условиях заставить подконтрольного подчиняться приказам оператора. Его работу оценил сам Командор, торжественно заявивший, что отныне у них появилась широкая возможность наведения порядка на планете. Став главным разработчиком «Излучателя», Проф в далеком прошлом руководил их установкой на Земле: предполагалось проверить возможность воздействия на развитие разумных существ на отдельно взятой изолированной планете. Старые, громоздкие, с малым радиусом действия аппараты он довел до совершенства, а потом… потом на них напали. Как сообщил ему Командор, одна очень агрессивная цивилизация попыталась захватить
«Излучатель» и применить его во зло. И ему пришлось спрятаться, отправиться на секретную станцию, где он без помех продолжал заниматься своим делом. Как давно это было и к чему привело.
        То, что произошло на Дэкте, его потрясло. Вместо прекрасной природы - оранжевая безжизненная пустыня, вместо больших, шумных городов - одинокое бронированное убежище. В один миг он потерял всех, кого любил. Занятый первые годы борьбой за выживание, он, стараясь заглушить тоску, с головой погрузился в работу, но все чаще и чаще задавал себе вопрос: а для чего все это? Перелом наступил на астероиде. Пытаясь перехватить Сквозника, захватившего с собой «Клонатор», он с одним из военных прибыл туда и, передав людям описание прибора, способного определить местонахождение похитителя, от нечего делать засел за экран, принимающий земные передачи. Увиденное его окончательно добило: Земля, как когда-то они, катилась в пропасть. И не последнюю роль в этом играли они, дэксты. Впервые он задумался, не являются ли его изобретения одной из причин гибели его близких; не использовали ли его ум и его талант на то, чтобы жителей цветущей планеты превратить в серую массу, послушную чужой воле. И хотя уже давно нет в живых Командора, теперь его место пытается занять Советник.

«Я обязан помочь людям, - решил Профессор. - И для начала нужно уменьшить широту захвата, чтобы они не попали под удар „Излучателя“.»
        Он принялся крутить шкалу настроек локатора, пытаясь определить направление движения людей, и замер, увидев на экране синий огонек. Боясь ошибиться, он тщательно проверил настройки, однако сомнений не было: у появившихся на Дэкте людей находился похищенный прибор. Быстро выключив локатор, он посмотрел на соседа, но тот, похоже, ничего не заметил.
        Сосредоточенно вытянув шею, дежурный чутко вслушивался в переговоры между людьми и перебирал виды кодировки определения языков. Переключившись в очередной раз, он рассмеялся:
        - Заработал переводчик. Теперь мы будем в курсе всего, о чем они говорят.
        Они шли уже больше двух часов. Кругом, насколько хватало глаз, расстилался однообразный пустынный пейзаж. Песок вяз под ногами, мешая идти. Температура, несмотря на тусклое светило, медленно, но неуклонно повышалась. Ни ветерка, и казалось, что находишься в пекле. От жары немного спасали снабженные системой терморегуляции комбинезоны, но все равно каждый шаг давался с большим трудом, и тяжелее всего приходилось Толяну, который становился все мрачнее и мрачнее.
        - Я устал, - пропыхтел он, остановившись на месте.
        - Кто тебе сказал? - повернулся к нему Максим.
        - Мои бедные ноженьки. Они совершенно отказываются идти. Давайте хоть немножко отдохнем.
        - Если мы будем отдыхать через каждые сто метров, так мы никогда не доберемся до места.
        - Какие сто метров! - возмутился Толян. - Уже давно звездолет не видно.
        - Вечно ты ноешь, - повернулся к нему Колян. - Это твое тело устало. Пинком его под зад. Кто, в конце концов, командует: ты им или оно тобой.
        - Мы не решили. И поесть бы не помешало.
        - И так не худенький.
        - Я с голоду пухну.
        - А ты представь, что у тебя разгрузочный день. Лечебное голодание.
        - И рад бы, да не получается, - доставая фляжку, вздохнул Толян. - А в одной передаче по телевизору рассказывали, что при всех этих диетах пить надо чаще.
        - Да больше, чем ты, пить просто невозможно, - ни с того ни с сего вспылил Колян. - Верблюд каракумский. У тебя воды сколько осталось?
        - Не твое дело, - огрызнулся Толян, быстро пряча руку за спину.
        - Учти, больше не получишь!
        - Садист! Инквизитор! Воды пожалел! Ты бы мне еще с утра селедку подсунул!
        - Тебе вечно все не так! Зря мы тебя взяли, от тебя одни неприятности!
        - А я и не напрашивался! Сами сюда затащили, сидел бы сейчас дома и в ус не дул.
        - Стойте! - вклинился между ними Максим. - Вы чего сцепились? Перегрелись?
        - И то верно, - смущенно переглянулись друзья.
        - Давайте пройдем тысячу шагов и сделаем привал. Согласны?
        - Ладно, - без особого энтузиазма согласился Толян и, тяжко вздохнув, двинулся дальше.
        Он шагал, сгибаясь под тяжестью рюкзака, и монотонно считал:
        - …одиннадцать, двенадцать, тринадцать. Господи, как далеко до тысячи. Четырнадцать, пятнадцать…
        Вытирая заливающий глаза пот и меланхолично глядя себе под ноги, он зацепился взглядом за едва различимые, уходящие далеко вперед борозды.

«Все-таки тут у них ветер бывает, вишь, какие следы оставил», - безразлично подумал Толян. Словно загипнотизированный, он шел и глядел на эти линии -…семьсот тридцать четыре, семьсот тридцать пять, семьсот тридцать шесть… - опасаясь лишь одного - как бы ему не сбиться со счета.
        Наконец он произнес заветное: «Тысяча», - и поднял глаза.
        Ледяной страх сдавил его сердце. Он стоял один. Совершенно один посреди чужой враждебной пустыни. Не хватало заблудиться.
        - А-а-а-а! Иваныч, Максим! Вы где?! Помогите! Спасите! - завопил он и, выхватив бластер, принялся стрелять в воздух, надеясь, что друзья его заметят.
        Но судьба уготовила ему новое испытание: земля перед ним вздыбилась, и из образовавшегося конуса появилось остроносое веретенообразное существо, отливающее металлическим блеском. Неведомое хищное животное уставилось на Толяна свирепым взглядом, гнусно ухмыльнулось и разинуло пасть. Раздались оглушительный вой и лязг, словно одновременно включились тысячи электропил и замелькали, затрещали сотни острых зубов. Погрузившись так, что над поверхностью виднелись одни глаза, оно быстро двинулось к Толяну, фонтаном разбрасывая по сторонам землю и оставляя за собой широкую канаву.
        Взвизгнув, он выпалил несколько раз по жуткой образине, но руки его тряслись и заряды прошли мимо, не причинив мерзкому созданию никакого вреда, а через минуту замигал индикатор разрядки. Толян попятился, споткнулся о брошенный рюкзак и упал. До кровожадной уродины оставалось какие-нибудь три-четыре метра, когда он пришел в себя. Он швырнул бесполезное оружие в ужасную морду, затем рюкзак, от которого во все стороны полетели клочья, и, вскочив, бросился наутек. Он мчался как угорелый, сердце, казалось, разорвется от напряжения. Вихрем взлетев на небольшой бугор, он запнулся и кубарем покатился вниз. Ужасающий лязг приближался.

«Это конец», - подумал он и втянул голову в плечи.
        - Ты с ума сошел?? - раздался над его головой знакомый голос. - Совсем очумел, несешься как угорелый, стрельбу затеял. Ты зачем в сторону свернул?
        Толян поднял голову и увидел Коляна.
        - Там! Монстр! Непробиваемый! - задыхаясь, прохрипел он.
        - Где? - встревожился Максим.
        - За бугром. Но туда нельзя. Его даже бластер не берет.
        - Сейчас посмотрим.
        - Не ходи! - в отчаянии закричал Толян, но поздно, тот уже стоял на горке.
        - Ну и где твое чудовище? - недоуменно спросил Ильин, озираясь по сторонам. - Никого не вижу.
        - Как нет? - не поверил Толян и осторожно вытянул вверх шею. - Я его только что видел.
        - Ты устал, - принялся успокаивать друга Колян. - Не переживай, обычная галлюцинация, бывает. Привал, давайте подкрепимся.
        Он достал воду и вопросительно посмотрел на друга:
        - Где твой мешок?
        - Его монстр сожрал, - неуверенно ответил Толян.
        - Ты его потерял? - вскочил Максим.
        Он закинул руки на голову и несколько раз быстро прошелся туда и обратно, стараясь успокоиться.
        - Братцы, да я… - растерянно смотрел на них Толян. - Честное слово…
        - Дело плохо, - глубоко вздохнув, снова уселся Максим. - Еды нет, да и воды маловато. Ну-ка, показывайте, у кого сколько осталось.
        Он достал фляжку и заглянул в нее.
        - Почти целая, а у вас?
        - У меня чуть больше половины, - ответил Колян.
        - А у меня… у меня… тоже есть немного, - замялся Толян.
        - Да всего-то на самом донышке, - возмутился Максим. - Ты когда успел все выхлебать?
        - Сам не знаю, очень пить хотелось.
        - Да, ситуация. Задача усложняется. Теперь, чтобы выжить, нам придется как можно скорее отыскать местных аборигенов. Кем бы они ни были, но есть и пить-то они должны.
        - Но я не…
        - Успокойся, - остановил его Колян. - Что сделано, то сделано. Рюкзак назад не вернешь, и не будем больше об этом. Воду придется экономить, а сильно проголодаемся - мы тебя съедим.
        Бережно, стараясь не пролить ни капли, Максим разлил часть оставшейся воды на троих. Каждому досталось по нескольку глотков, и они долго держали ее во рту, дожидаясь, пока она медленно растворится.
        - А теперь, - сурово скомандовал Максим, - встали и пошли. У нас еще полдня впереди, так что вполне успеем добраться до гор. Неизвестно, какие твари могут объявиться в темноте. А там по крайней мере спина будет защищена.
        Толян хотел что-то сказать, но, взглянув на каменное лицо командира, глубоко вздохнул и тяжело, со скрипом поднялся.
        Неожиданно небо потемнело, сверкнула молния, другая. Задул ветер; поначалу слабый, он с каждой минутой становился все сильнее. Облака заметались из стороны в сторону и принялись кружиться в неистовом хороводе, проносясь друг сквозь друга. На горизонте появилось несколько темных пятен, и одно из них завертелось зловещей спиралью. Огромный конус, изгибаясь, стремительно приближался, а справа и слева показались такие же вихри.
        - Похоже на торнадо, и встретятся как раз над нами, - заволновался Максим. - Уходим, или от нас ничего не останется.
        - Смотрите, какая-то постройка! - показал рукой Колян.
        Что есть духу они бросились вперед, но, добежав, увидели всего лишь полуразрушенную скалу. Они перебежали на другую сторону, надеясь укрыться с подветренной стороны, и, к своей радости, обнаружили вход в пещеру. До нее оставался какой-нибудь десяток метров, однако ветер не давал идти, сбивая с ног, а ужасный вой закладывал уши, разрывая череп. Едва они успели нырнуть под свод, как начался самый настоящий ураган. Стало темно, в путников полетели песок и камни, заставляя их отступать дальше в глубь пещеры. Непогода разыгралась не на шутку, и неизвестно на какое время.
        - Странное дело, - проговорил Колян, усаживаясь на землю. - Эти три торнадо одновременно появились на совершенно чистом небе, да и шли точнехонько на нас, словно их направляли.
        - Это здешние инопланетяне нам приготовили теплую, дружественную встречу. Сначала звездолет завалили, теперь за нас взялись, - уныло заметил Толян. - Эх, говорил я, не справиться нам с ними.
        - Не раскисай, - попытался успокоить его Макс. - Подумаешь, маленький ветерок подул. Скоро пройдет.
        - Вот-вот, мы помрем, он и прекратится.
        - Нельзя быть таким пессимистом, настройся на хорошее. Это совсем не трудно.
        - Это тебе не трудно, а мы люди простые.
        - А ты попробуй. Человек, если в себя верит, горы свернет, вспомните, Сквозник говорил, что и вы многое можете. Надо просто захотеть. Да возьмите хотя бы йогов или тибетских монахов.
        - Хватит сказки рассказывать…
        - Я серьезно. Вот я жить захотел и вырвался с гибнущего астероида.
        - Жить хотят все, - со злостью отрезал Толян. - Да не у каждого в кармашке хитрый диск лежит.
        - Ладно, потом поговорим на эту тему, - согласился Максим и, подняв руку, прислушался. - Кажется, стало тише.
        Они подошли к выходу. Ветер действительно немного поутих, однако выходить наружу было бы чистым безумием. Они вернулись и уселись на землю.
        - Ребята, туннель! Давайте посмотрим, куда он ведет? - раздался откуда-то со стороны голос Коляна.
        - Терпеть не могу замкнутые пространства, - решительно запротестовал Толян. - Там могут притаиться кровожадные животные или ядовитые насекомые.
        Живо представив себе эту картинку, он аж передернулся. Глаза у него округлились, он стал беспокойно оглядываться по сторонам, затем резко вскочил и захлопал себя руками по ногам.
        - Ты что? - подскочили к нему друзья.
        - Пауки! - отрывисто бросил он, продолжая подпрыгивать.
        - Где? Здесь нет никого.
        - Везде! - выкрикнул Толян, не понимая, почему они не видят этих мерзких насекомых, которых он ненавидел и боялся с самого детства.
        А они появлялись отовсюду. Целые полчища их ползли по полу, гроздьями свисали с потолка, лезли из каждой щели в стенах пещеры. Огромные, невыносимо уродливые, они быстро перебирали своими мохнатыми лапами, беспрерывно двигая челюстями, готовые вцепиться во все, что угодно. Глаза их зловеще сверкали, выискивая жертву. И все они устремились к Толяну. Он бросился к выходу, но споткнулся и упал.
        Максим попытался поднять его и замер; ему показалось, что его зовет знакомый голос. Он прислушался - еле слышный зов повторился. Сандра, его любимая, была где-то здесь, рядом, она попала в беду и звала на помощь. Если он сейчас, немедленно ей не поможет, то будет всю оставшуюся жизнь себя казнить. И он бросился к выходу.
        Колян, с удивлением посмотрев ему вслед, повернулся к Толяну, но тут же с негодованием резко отшатнулся; перед ним лежал вовсе не Толян, а бывший «друг», который увел у него жену. Воспоминания о прежней жизни разом нахлынули на него. Кровь ударила в голову, и он, не осознавая, что делает, схватил лежащий на земле большой камень, намереваясь прикончить обидчика.
        А Толяна полчища насекомых покрыли огромным шевелящимся ковром, и он начал задыхаться. Животный ужас охватил его, когда перед ним появился силуэт огромного, в человеческий рост, отвратительного паука. С его челюстей капала ядовитая слюна, передние лапы были высоко подняты, он готовился наброситься и разорвать на куски. Почти теряя сознание, Толян нащупал гранату и, сорвав чеку, швырнул ее в омерзительное насекомое.
        Прогремел оглушительный взрыв, пещеру заволокло пылью и гарью, сверху посыпались камни и земля, начался обвал.
        Не успела пыль осесть, как назад влетел Макс и увидел большую груду, из-под обломков торчала рука. Раскидав камни, он извлек наружу еле живого Толяна.
        - Где пауки? - спросил он, открыв глаза.
        - Никаких пауков, это тебе показалось. На нас пытаются воздействовать, наваждение наслали, понял? Дэксты, паразиты, на психику давят.
        Толян повертел головой по сторонам:
        - Действительно, никого. - Он привстал и спросил: - А где Иваныч?
        - Не знаю. Наверное, тоже завалило.
        И они принялись, разбивая в кровь руки, остервенело раскидывать камни, периодически останавливаясь и прислушиваясь, не раздастся ли голос Коляна, но тщетно. Наконец, выдохнувшись и опасаясь вызвать новый обвал, они остановились.
        Толян, опустившись на камни, закрыл лицо руками, по щекам его текли слезы.
        - Как же так? - с горечью спросил он.
        Максим не ответил.
        - Сквозняк - сволочь! И инопланетяне - сволочи! - всхлипнул Толян. - Такого человека загубили.
        - Он знал, на что шел, - тихо проговорил Макс, положив руку ему на плечо.
        - Следующие мы! - взвыл Толян. У него началась истерика, тело колотила крупная дрожь. - Мы все тут сдохнем!
        - Успокойся! - заорал на него, пытаясь привести в чувство, Максим. - Иваныча не вернешь, но мы можем найти тех, кто это сделал, и отомстить.
        Он принялся шарить среди камней, надеясь отыскать оружие, и возле выхода раскопал рюкзак. Раскрыв его, Максим помрачнел, в нем лежали только бластер, пара гранат и две маленькие рации. Запихав все обратно, он подошел к Толяну.
        - Идем, буря кончилась.
        Тот встал и, окинув в последний раз место гибели друга, молча двинулся следом. Он шагал с безучастным видом, автоматически передвигая ноги и совершенно не реагируя на все попытки его расшевелить. Солнце стояло высоко в зените, пекло неимоверно, и в воспаленном мозгу беспокойно билась одна-единственная мысль: «Пить».
        Несколько раз с криком «Вода!» он пытался броситься в сторону, и каждый раз Максим успевал перехватить его, хрипя, что это мираж.
        Толян брел все медленнее и медленнее и, наконец не выдержав, повалился на бок.
        - Больше не могу, сил нет. Вернешься на Землю, передай людям привет.
        - Сам передашь. Жизнь слишком хорошая штука, чтобы так просто с ней расстаться, постараемся продлить ее подольше.
        - Вряд ли, - еле слышно прошептал Толян и закрыл глаза. - Ну вот, игра окончена, - сделал ручкой дежурный. - Слабаки, типично неудачный вариант развития белковой жизни, способный существовать лишь в совершенно узких физических рамках. Непонятно, чего Советник с ними так долго возился. Пойду доложу, что эксперимент закончился. - И он вышел.

«Ошибаешься, - посмотрел ему вслед Профессор. - Я им помогу».
        Он достал маленькую коробочку: его новую разработку, над которой он работал последние годы. Его давно заинтересовало: если мысль материальна, имеет массу, вес, может перемещать предметы, то есть величина физическая, то нельзя ли саму мысль превратить в физическое тело. Он начал экспериментировать и постепенно усилием воли смог создавать вещи, поначалу крошечные, рассыпавшиеся при малейшем прикосновении, а затем все более долговечные. И наконец он создал прибор, позволяющий изменять атомную структуру любого вещества, настраиваемый на излучения любого мозга и превращающий желания в реальность. Вот теперь он мог приступить к исполнению своего самого заветного желания: с его помощью он надеялся, использовав свои воспоминания, воскресить близких.
        После возвращения с астероида он попытался материализовать жену. Полученный результат поверг его в глубокое отчаяние. Вышла не жена, а он сам с ее лицом; с виду живая, она знала только то, что помнил он. В отчаянии он уничтожил «образец» и собрался разбить прибор, прекрасно понимая, что попади он к Советнику, Вселенной придет конец. Тот для установления своей безграничной власти одной мыслью, одним словом уничтожит любую планету.
        Но теперь, решив помочь людям, Профессор прильнул к экрану, перенастраивая аппарат на излучения их мозга и беспокоясь лишь о том, чтобы не вернулся дежурный.
        А дэкст стоял перед Советником и докладывал:
        - Люди скоро умрут.
        - Как я и предполагал.
        - Профессор ведет двойную игру.
        - Доказательства.
        - Я заметил, что у него на локаторе промелькнул сигнал «Клонатора». А Проф промолчал. Я специально выждал, думал, он скажет, но напрасно.
        - Вот как? - Советник рассеянно побарабанил по столу. - Будем иметь в виду. Но смотри, никоим образом нельзя показать, что мы об этом знаем. Идите и вызовите его ко мне.
        - Есть, - ответил военный и вышел.

«Профессор становится опасным», - размышлял Советник, расхаживая по своему кабинету.
        Запустив «Излучатель», он в первую очередь втихаря проверил, о чем думают остальные. Мысли солдат были видны как на ладони, а что творится в мозгу ненормального ученого, он разобраться не смог.

«Военные тупы и, находясь под постоянным контролем „Излучателя“, не смогут выступить против, а от Профа следует избавиться. Что ж, он сделал все что мог, и больше не нужен. Скоро, очень скоро его заменят тысячи, миллионы, миллиарды гениальных и абсолютно послушных голов со всей галактики».
        Услышав стук в дверь, он сел и расплылся в широкой улыбке.
        - Мой друг, как дела? - самым разлюбезным тоном спросил он у вошедшего ученого. - Мне кажется, в последнее время вы сильно сдали.
        - Устал.
        - Ничего, скоро отдохнете. Есть что-нибудь новенькое?
        - Нет.
        - А люди? Мне доложили, они не выдержали. Кстати, вы ничего подозрительного в их поведении не заметили?
        - Нет.
        - Что ж, можете идти.

«Военные правы», - подумал Советник, глядя ему вслед, и, оставшись один, связался с центральным пультом.
        - Пошлите к людям киборга, пусть заберет прибор.

* * *
        Максим с жалостью смотрел на друга; ему страшно хотелось, чтобы появилась вода. Он зажмурился, и перед его мысленным взором возникла большая, запотевшая от холода бутылка с хрустально чистой, прозрачной водой.
        Скрипнув зубами от злости, он открыл глаза и с удивлением отметил, что видение не исчезло.

«Ну вот, и у меня галлюцинации начались», - отрешенно подумал он и, разозлившись на свою слабость, толкнул Толяна в бок:
        - Подъем!
        Тот приподнял голову и увидел бутылку. Одним рывком он подполз к ней, дрожащими руками отвинтил пробку и отхлебнул большой глоток. Лицо у него приняло блаженное выражение. Он пил еще и еще и остановился лишь тогда, когда заметил, что осталось меньше половины. Виновато взглянув на друга, он протянул ему остатки.
        Максим понюхал содержимое, осторожно лизнул: ничего подозрительного, вода как вода. Немного отпив, он аккуратно завинтил крышку.
        - Надо экономить.
        - Ты откуда ее взял? - спросил Толян.
        - Лежала.
        - Значит, точно планеты связаны, иначе откуда здесь взялась наша вода.
        - Ага, инопланетяне с Земли везли и по дороге потеряли. Они ее вместо выдержанного коньяка употребляют.
        - Почему потеряли?
        - Хочешь сказать, нам ее специально подкинули, чтобы мы ноги не протянули? Сначала попытались свести с ума, а затем передумали и принялись раскидывать бутылки для того, чтобы ты не помер? Не стыкуется.
        - А что, вполне может быть, - не сдавался Толян. - Все-таки мы из другой звездной системы, и могут произойти межпланетные осложнения.
        - Не мели чепухи, ты у нас не временный поверенный, и у тебя нет дипломатической неприкосновенности. Мы сюда пришли воевать, и разберутся с нами по законам военного времени.
        - Тогда откуда взялась вода?
        - Мне кажется, здесь некоторые наши особенно сильные, яркие желания могут материализоваться. В смысле - исполняться.
        - Желания сами по себе не исполняются, обязательно нужен Маг, Волшебник или Дед Мороз, в крайнем случае - родители. А здесь кто?
        - Планета.
        - Опять двадцать пять. Крыша едет, дом стоит. Я, по-твоему, маленький ребенок? - с осуждением посмотрел на него Толян. - Как может нам помогать планета? Ручек у нее нет, и думать она не умеет.
        - Умный больно? Что мы знаем о других мирах? Вон Сквозник исчезать умеет, да и у меня немного получается. Откуда мы знаем, что тут творится. Энштейна знаешь?
        - Слышал.
        - Он высказал теорию о возможности перехода атомов из одного состояния в другой.
        - Н-да-аа, в веселенькое место мы забрались, - почесал затылок Толян, спасовав при упоминании о великом ученом. - Не знаешь, кому и верить.
        - Мне, - заявил Максим. - И давай поднимайся, видишь впереди на горизонте горы?
        - Они нам тоже кажутся.
        - Дойдем и посмотрим.
        - Эх, поесть бы.
        - Успеешь.
        - Что значит успеешь, - насупился Толян. - Я когда нервничаю, всегда есть хочу. А тут одни сплошные стрессы.
        - Думаешь, где-нибудь поблизости специально для тебя построили «Макдоналдс»?
        - Да нет, но если появилась вода, то, возможно, и еда где-нибудь рядышком завалялась. У меня живот к спине прилип.
        - Не ной.
        - Я есть хочу, - не унимался Толян. - Хотя бы маленький бутербродик с маслом и сыром.
        - Иди поищи.
        - Издеваешься? - шмыгнул носом Толян. - Ты бутылку нашел, а не я.

«А может, проверить»? - мелькнуло в голове у Максима.
        Крепко закрыв глаза, он представил себе маленький, аккуратненький бутерброд: кусочек булки, намазанный маслом, с тонким, почти прозрачным листиком сыра. От этого видения у него потекли слюнки и заурчало в желудке. Все-таки как хочется есть! Выждав несколько секунд, он осторожно приоткрыл один глаз, и - о счастье - перед ним лежала вожделенная еда.
        - Оно, это, того… - изумленный Толян не находил слов. - А оно съедобное, не отравленное? Что-то мне есть не хочется.
        - Хозяин-барин, - согласился Макс и, разломив бутерброд, немного откусил от своей половинки.
        Толян с напряжением следил за выражением его лица, затем не выдержал и, схватив второй кусок, сунул в рот и мгновенно проглотил.
        - Больше нет? - поинтересовался он, слизывая с пальцев остатки масла. - А то на один зуб не досталось.
        - Сделай.
        - В смысле?
        - Возьми и создай. Захотел, представил, получил.
        - Я что, фокусник? - обиделся Толян.
        - А все-таки.
        Толян прищурился и состроил зверскую гримасу, которая, по его мнению, придавала его лицу умное выражение.
        - Не получается! - через минуту сердито вздохнул он.
        - Не хочешь ты есть, не хочешь, - взглянув на его кислую физиономию, улыбнулся Максим. - Показываю в последний раз. Смотри: захотел, представил - получил, захотел, представил - получил. Оп-ля.
        Перед ними лежало два бутерброда.
        - Ты супермен! - торжественно объявил Толян, глядя на друга широко раскрытыми глазами. - Ты у нас теперь обладаешь этими, как их, парна… нормна… в общем, исключительными способностями и что угодно можешь сделать.
        - Вряд ли, скорее всего это планета выполняет простейшие желания.
        - А главное, вовремя. Теперь я готов идти хоть на край света, - решительно поднялся на ноги Толян. - Мы еще поборемся.
        Они стояли и смотрели на большую (иначе и не назовешь) кучу камней.
        - И эти обломки ты называл горами? Ведь за ними опять пустыня.
        - Ну, по сравнению с остальным пейзажем, - неуверенно ответил Максим. - И раз уж дошли, давай посмотрим.
        Однако идти с каждым шагом почему-то становилось все труднее и труднее, а на последних метрах стало и вовсе невмоготу.
        - И куда, спрашивается, лезем, ноги ломаем, - ворчал Толян. - Ни хрена тут нет.
        Максим, не отвечая, шагнул и… натолкнулся на невидимую, но вполне осязаемую преграду. Словно перед ними стояла прозрачная стена.
        - Это что? - отпрянул Толян.
        - Скорее всего защитный экран.
        - А не опасно? Может, он под напряжением?
        - Слушай, ты столько вопросов задаешь, - не выдержал Максим. - Вернемся домой, подарю тебе энциклопедию для общего развития.
        И он, выставив перед собой руки, упрямо двинулся вперед. Сопротивление нарастало, и в конце концов он остановился, не в силах сделать больше ни шагу. Он слегка отступил, разогнался и со всего маху нырнул вперед. Тело его сдавило со всех сторон, и он, не успев испугаться, что застрянет, услышал хлопок, словно лопнул пузырь, и вылетел с другой стороны.
        - Давай сюда, - махнул он Толяну.
        Тот боязливо шагнул, но тут же остановился. Максим, недолго думая, схватил его за руку и резким рывком втащил внутрь.
        От раскинувшейся перед ними картины у Толяна широко раскрылись глаза, а заодно и рот. Перед ними лежал огромный полуразрушенный город.
        - Этого не может быть, - промямлил он. - Очередное надувательство.
        - Не думаю. Мираж не потрогаешь, - ответил Максим и, подняв с земли маленький обломок, запустил его высоко в небо.
        Яркий луч прорезал воздух, и камень разлетелся на тысячи осколков. Оба героя бросились ничком на землю.
        - Откуда стреляли? - вопросительно посмотрел на друга Толян.
        - Сейчас узнаем, - ответил тот, осторожно приподнимая голову. - Вон, видишь, среди развалин выделяются две целые башни. Наверно, оттуда. Засаду устроили. Да и глупо было бы, если б нас не ждали. Смотри.
        Из-за развалин выскочил отряд боевых роботов и открыл по ним огонь.
        Максим выхватил свое оружие, и через несколько секунд на земле дымилась груда оплавленного металла и пластика.
        - Н-да, если мы будем и дальше так продвигаться, то у нас боеприпасов надолго не хватит, - озабоченно проговорил Максим, глядя на счетчик зарядов. Затем, продолжая сжимать бластер в руке, он подполз к ближайшему роботу.
        - Вот так номер, - покачал он головой, рассматривая искореженный механизм. - Многоцелевой «Разведчик А-5», последняя модификация. Нам недавно опытный образец демонстрировали на секретном полигоне. Про него еще никто даже не слышал, а тут аж целых пять штук. Значит, мы на месте.
        От волнения Толян вскочил на ноги. Максим попытался его удержать, но не успел. Новая вспышка, и Толян с недоумением уставился на расползающееся по боку комбинезона кровавое пятно.
        - Моя очередь, - прошептал он и повалился в обморок.
        Максим затащил его за ближайшую яму, достал из бокового кармана пакет первой помощи и наложил повязку.
        - Слышь, Макс, - тяжело дыша, проговорил Толян, приходя в себя. - Ты не сердись на меня. Честное слово, я вам помочь хотел. Просто я такой невезучий. По жизни.
        - Успокойся, - перебил его Максим. - Если б не ты, мы бы сюда никогда не попали. Вспомни, кто на астероиде люк открыл. А с «Леди-компьютером» общий язык нашел? Да без тебя мы бы до сих пор искали эту планету. Так что помолчи, ладно?
        - Ты правда так думаешь? - смутился Толян и попытался приподняться, но тут же со стоном откинулся назад. Из-под опущенных век выкатилась маленькая слезинка. - Ты хороший человек, Макс, и я рад, что с тобой встретился.
        - Я тоже, - ответил Максим, перебирая содержимое рюкзака.
        - Только ты обязательно их победи. Обязательно, а то Земле конец. А вернешься домой, расскажи…
        - Сам расскажешь, - отмахнулся Макс, застегивая рюкзак.
        - Не, я к Иванычу на встречу. - Толян заволновался. - Пристрели меня.
        - Чего? - ошеломленно уставился на него Максим. - Совсем сдурел?
        - Тебе идти надо, а куда с такой обузой.
        - Значит, так, - ледяным тоном отчеканил Максим. - Как руководитель группы приказываю: перестать ныть и приступить к наблюдению за противником. В случае изменения обстановки немедленно доложить.
        Он протянул Толяну рацию.
        - Она включена на прием. Если захочешь что сказать, нажми и удерживай вот эту кнопочку. Я отправляюсь на разведку; проверю, есть ли другой путь. Приказ понятен?
        - Так точно. Ну, а если я…
        - Никаких «если». - Макс показал Толяну кулак. - В одиночку мне не пробиться. Поэтому лежи и смотри. После обсудим твои похороны.
        - Ясно. - Толян сурово сдвинул брови. - Гранату дай.
        - Зачем?
        - А враги появятся? Эти гады меня живым не возьмут.
        - Не дам, - отрезал Макс. - Сверху камушек покатится, и ты сдуру все вокруг вдребезги разнесешь.
        И, переложив друга поудобнее, он бесшумно исчез.
        Толян лежал, словно сжатая пружина, каждую секунду ожидая нападения и готовый дать немедленно отпор, но ничего не происходило, напряжение постепенно спало, и он принялся разглядывать постройки.
        Перед ним стояли странные сооружения: одни походили на пирамиды, большие и поменьше, с острыми вершинами и вовсе без них; другие - на небольшие усеченные конуса; от третьих остались нагромождения камней, похожих на кирпичи.
        - Они что, в гробницах живут? - поинтересовался он у лежавшего перед ним камня.
        - Вряд ли, - раздалось позади него, и рядом с ним на землю опустился Максим. - Как дела?
        - Никого подозрительного.
        - Замечательно. А у меня две новости: хорошая и плохая. Плохая - лазеры реагируют на любое движение. Хорошая - они стреляют одиночными, и после выстрела следует короткая, в несколько секунд, пауза, а значит, есть возможность их обмануть. Я кидал камень и сразу прыгал вперед. Почти метров пятьдесят вперед прошел, а потом назад. Сейчас мы с тобой подкрепимся и пойдем.
        - Я что, кенгуру, зайцем скакать, - запротестовал Толян. - И не надо меня никуда тащить. Если пробьешься, вернешься за мной. Только гранату дай.
        - Так ты еще помирать не передумал? - словно удивляясь такому недоразумению, упер руки в бока Макс.
        - Очень смешно.
        - Ничуть. Но если ты за три часа концы не отдал, давай пока отложим это грязное дело.
        - Три часа? - не поверил Толян.
        - Не меньше. Я тебе триста раз говорил - все зависит от твоего желания, настроя. Тебе здесь не нравится? Не нравится, домой рвешься. И за Николая отомстить хочешь. Вот и живешь. Да и рана у тебя ерундовая, царапина; подумаешь, слегка по боку чиркнуло.
        Толян, слегка надавив на рану, с удивлением отметил, что и в самом деле болеть стало меньше. Кривясь от боли, кряхтя и охая, он медленно поднялся и сделал несколько шагов.
        - Ты знаешь, а вроде ничего.
        Кидая камни, они благополучно миновали несколько построек и вдруг… очутились в современном городе.
        - Вот это да! - ахнул Толян. - Я тебе говорю: над нами издеваются.
        Перед ними расстилалась самая настоящая улица провинциального земного города: два ряда обычных четырехэтажных домов, телефонная будка, продуктовая лавка, несколько чахлых деревьев. Широченная вначале, она постепенно сужалась и упиралась в большое, вытянутое в форме дуги здание. Недоумение вызывал лишь стоящий прямо посреди проезжей части странный павильон в виде пирамиды. И от этой безобидной на вид картины веяло ледяным холодом. Вокруг не было видно ни одной живой души: ни людей, ни собак, ни птиц. Даже воздух, казалось, застыл на месте, и ядовито-зеленые листья, словно вырезанные из пластика, висели неподвижно. Зловещая тишина пробирала насквозь, заставляя ежиться в ожидании неизвестной, но явственно осязаемой опасности.
        - Да, славное местечко, - пробормотал Толян. - Как в фильмах ужасов - того гляди, разная нечисть наружу полезет.
        И тотчас, словно в подтверждение его слов, из-за угла выскочили жуткие монстры. Завывая и размахивая руками, они бросились на людей.
        Максим, выхватив бластер, открыл огонь, но огонек индикатора мигнул и погас.
        - Все, отстрелялись, - сообщил он и вытащил гранаты. - Это последнее, что у нас осталось.
        Он подождал, пока чудища приблизятся поближе, и аккуратно катанул гранату им под ноги. Люди бросились на землю. Прогремел взрыв, во все стороны полетели камни и куски разорванных тел. Одна из рук угодила Толяну по спине. Увидев мохнатую, окровавленную, дергающуюся в конвульсиях конечность, он позеленел и перекорежился от омерзения, а рука неожиданно вспенилась и… растаяла.
        - Сколько можно, - в сердцах сплюнул Максим. - Снова наваждение.
        - Но очень натуральное. Такое по голове даст, мало не покажется. - Толян кряхтя потер ушибленное место. - Смотри, из-за угла новые выглядывают, а нам нечем с ними бороться. И откуда эта дрянь только берется?
        - Я думаю, это связано с нашими мыслями. Вспомни, подумали, что не долетим, и звездолет упал. А в пещере что получилось? И теперь та же история. Мысли, мысли. Наши мысли нас подводят, - в задумчивости повторил он. - А знаешь что? - Он оживился. - Давай с ними их же оружием сражаться. Создадим своего монстра.
        - Кого? - ошалело поглядел на друга Толян. - Из чего? У нас ни запчастей никаких, ни материалов.
        - Не важно. Мы его мысленно представим, и готов спорить на что угодно, он появится.
        - Ты не заболел? Какие монстры-привидения? Нашел волшебника. Бежать надо, спасаться, а не заниматься всякими глупостями.
        - Не торопись, успеем. Только я боюсь, у меня одного не получится, нужно объединить усилия, обоим напрячься. Поэтому не болтай, а вставай рядом и нарисуй его в своем воображении. Или нет, лучше думай о голове, а я об остальном.
        - Почему о голове?
        - Легче представить. Образ должен быть яркий, живой и желательно поужасней; вспомни детские страшилки.
        - Понял.
        - Да, и не пытайся сделать его шибко умным, это ни к чему. Вложи в него огромное желание уничтожить врагов и минимум мозгов, одну извилину - и хватит.
        - Ты хочешь сказать, я тупой? - с подозрением уставился на него Толян.
        - Вовсе нет, просто ты у нас вечно сам по себе, и он не успеет попасть под чужое влияние.
        - Ладно, уговорил, я постараюсь.
        Они взялись за руки, сосредоточились и… перед ними появился нелепый великан: огромная гора мышц с малюсенькой приплюснутой головкой.
        - Забавный зверек, - склонив голову набок, задумчиво проговорил Максим и, стараясь не задеть друга, поинтересовался: - Слушай, а тебе в детстве какие сказки на ночь читали?
        - Нормальные, - все-таки обиделся Толян. - Не нравится, нечего было просить.
        - Да ладно, не злись. Интересно, что у него на уме?
        - Сейчас узнаем. - И Толян направился к их творению, с бессмысленным видом застывшему посреди двора.
        - Эй, Анатолий, ты близко-то не подходи.
        - Спокойно, мы же родственники. Я ему объясню задачу…
        Но громила, вместо того чтобы поблагодарить своего создателя, попытался на него наступить.
        Толян, увидев опускающуюся на него сверху огромную лапу, в испуге отпрянул и провалился в открытый канализационный колодец.
        Монстр в недоумении принялся осматриваться по сторонам, пытаясь сообразить, куда исчез потенциальный завтрак. Однако, оказавшись сообразительным малым, он разглядел под ногами круглое отверстие и тотчас запустил туда руку.
        Толян бросился бежать прочь по туннелю и высунулся из соседнего люка.
        - Вот скотина. - Выскочив наружу, он хватил раскрытым ртом свежий воздух. - Создали на свою шею.
        - Ты же его собирался на нападающих направить.
        - Он не идет. Я не могу его за руку вести: вот, мол, смотри, кто нас не любит.
        - Есть такие собачьи бега. На них впереди собак пускают зайца для азарта.
        - Я что, подопытный кролик? Да?
        - Тогда подождем.
        - Чего ждать? - взорвался Толян. - Пока он кого-нибудь из нас не убил? Он на меня, отца родного, руку поднял, вместо того чтобы защищать. Слышь, как орет, зараза. - И он кивнул на свое детище, которое стояло и ревело, словно заходящий на посадку истребитель.
        - Ты хочешь еще раз попробовать поговорить со своим ребеночком?
        - Нет.
        - Тогда сиди и не высовывайся. Он этих паразитов пока не видит.
        Последние слова заглушило радостное урчание: «сынок» обнаружил продовольственный ларек и принялся шарить лапой по прилавкам.
        - Ты о чем думал, когда его создавал, небось о жратве?
        - Хорош подкалывать, и так тошно.
        Но в это время монстры попытались предпринять новую атаку. «Сынок», завидев приближающуюся толпу, мигом загородил собой ларек, а затем бросился на врагов.
        - Он, наверно, подумал, что его хотят обеда лишить, - засмеялся Максим. - Эгоист, только о себе думает.
        Фантомы столкнулись, завертелся вихрь, взрыв, оглушительный грохот - и все исчезли.
        - Что, съели! - завопил, вскакивая на ноги, Толян. - Наша магия сильнее вашей.
        - Второй раунд мы выиграли, - согласился Максим. - Смотри-ка, и башни замолчали. Значит, поняли, что им с нами не справиться.
        Действительно, они уже несколько минут, позабыв о предосторожности, стояли на виду у всех, однако ни один луч больше не появился.
        - Пошли, - махнул рукой Максим и решительно зашагал вперед. - Никуда они теперь от нас не денутся.
        Они не успели сделать и двух шагов, как ужасная, выворачивающая наизнанку боль обрушилась на них. А потом наступила апатия. Словно зомби, ничего не соображая, они медленно побрели к центральному зданию. Ворота автоматически распахнулись, пропуская их внутрь.
        Придя в себя, Толян понял, что лежит на каменном полу узкого коридора. Приподняв голову, он увидел стоящие возле самого носа четыре изогнутые металлические ножки.

«Какой высокий стул, - подумал он, но, скользнув взглядом вверх, мгновенно покрылся липким потом: на него в упор смотрело жуткое существо.
        Длинные, похожие на щупальца осьминога ноги держали отливающее металлом яйцеобразное туловище, из которого торчала живая лопоухая голова с узенькими щелками глаз.
        - Ма-ма, - пискнул Толян и дернулся назад, подальше от этого кошмара.
        - Это киборги, - раздался позади него спокойный голос, и Толян, обернувшись, облегченно выдохнул, увидев друга; все-таки не один.
        - Вот дерьмо, - выругался он.
        - Вляпались, - согласился Макс.
        - Они у нас кровь пить будут?
        - Кровь вампиры пьют, а эти мутанты - машинное масло.
        - Встать! - проскрипел сухим, металлическим голосом киборг. - Идите за мной.
        Быстро перебирая ногами-щупальцами, он поплыл вдоль коридора. Пленники с трудом поднялись и поплелись следом.
        - А может, попробуем его вырубить? - тихо предложил Толян.
        - Назад посмотри, - возразил Максим.
        Толян оглянулся и увидел, что их сопровождает еще одно такое же создание.
        Киборги подвели их к одной из дверей. Они вошли в большое овальное помещение. Посредине располагался пульт, похожий на большую распиленную пополам баранку, в центре которой стояло повернутое к ним высокой спинкой кресло. На противоположной стене висело несколько огромных мониторов, и на одном из них виднелся их звездолет. Весь правый угол занимало движущееся голографическое изображение Вселенной, а с другой стороны возвышалась небольшая, около метра в диаметре, круглая площадка с ведущими на нее двумя ступеньками. В воздухе, под потолком, парил, едва заметно мерцая и негромко потрескивая, знакомый шар-молния. Вырывавшийся из него тонкий фиолетовый лучик медленно скользил по кругу параллельно полу.
        - Мы доставили пленников, - проскрипел киборг.
        Кресло повернулось, и они увидели сидевшее в нем невысокое круглоголовое существо с большими пронзительными глазами.
        - Вот и встретились, - мрачно заметил Максим.
        - Странно, вы все-таки добрались. - Советник разглядывал их с некоторым удивлением. - Отсталая цивилизация. Интеллект в зачаточном развитии. Никак не ожидал такой прыти от недоразвитых созданий. Даже любопытно.
        - В таком случае как мы здесь очутились? - огрызнулся Ильин. - Ведь вы и ваши сообщники пытались помешать нам.
        - Да, не дурнее некоторых! - вздернул подбородок Толян.
        И вновь ударила дикая, раздирающая голову и все тело боль. Рухнув на пол, они несколько секунд пролежали без движения, затем понемногу зашевелились, пытаясь сесть.
        - Теперь вам ясно? - ровным голосом проговорил дэкст. - Здесь командую я. И вы должны вести себя тихо-тихо, чтобы меня не злить.
        - Размечтался, - едва слышно прошептал себе под нос Максим.
        Но слух у этой твари оказался отменным. Он протянул руку и нажал на одну из расположенных на пульте кнопок.
        Максим дернулся, и с окаменевшим лицом направился к стене, со всего маху врезался в нее головой, упал, поднялся и снова попытался пробиться сквозь преграду. Кровь заливала его лицо, но он продолжал непрерывно биться головой в стену.
        - Прекратите! - истошно закричал Толян и, схватив друга, попытался остановить его, но как ни старался, не мог с ним справиться.
        Немного понаблюдав за происходящим, гуманоид щелкнул тумблером, и Ильин как подкошенный повалился на пол.
        - Эта скотина демонстрировала нам свою силу, - проговорил он, едва шевеля разбитыми губами.
        - Все нормально, - зачастил Толян, помогая ему встать. - Главное, ты живой и я рядом.
        - Ты прав, мы вместе, и мы победим.
        - Кто? Вы? Жалкие ничтожные людишки? - Разъяренный упрямством людей, Советник выскочил из кресла. - Вы думаете, что сможете справиться с нами - высшими существами? Запомните, вы в моей власти, и это я могу сделать с вами все что угодно. Да когда мы вас впервые обнаружили, вы ходили, покрытые шерстью. Именно мы для ускорения вашего развития установили генератор, воздействующий на ваш мозг.
        - Вы хотите сказать, что создали нашу цивилизацию?
        - Глупости, меньше всего нас интересовало появление еще одной разумной цивилизации; нам нужны солдаты, обладающие зачатками интеллекта и беспрекословно выполняющие простые команды. К сожалению, в то время у нас на планете произошли некоторые события, и мы надолго потеряли с вами связь.
        - Знаем мы вашу причину, - не удержался Толян.
        - Да, у нас произошла катастрофа. Погибло почти все население, уничтожены практически все научные центры. Мы оказались отброшенными на многие годы назад, но сумели вновь подняться. Но и вы за прошедшие несколько тысяч лет сумели пройти довольно-таки приличный путь развития, хотя все наши генераторы, установленные на Земле, вышли из строя. Одни рассыпались от воздействия времени и природных катаклизмов, другие уничтожили варвары или религиозные фанатики во время ваших многочисленных войн. Зато вы научились неплохо воевать, и нам подходите.
        - Ничего не выйдет, - покачал головой Максим.
        - Ха-ха, - зловеще расхохотался дэкст. - Я уже воздействую на ваш мир и изменяю его по своему усмотрению. Мы обладаем абсолютным оружием и испытали его на вашей планете. Один сверхмощный излучатель психологического воздействия расположен здесь, в Северной Америке. Большинство населения под нашим контролем, а скоро мы запустим вторую станцию вот здесь! - Он показал на точку на западе России. - И тогда вся ваша планета будет жить по моим указаниям, как я захочу, так и произойдет. Вы даже пить, есть и чистить зубы будете по моей команде. А потом, потом я применю наше сверхоружие по всей Галактике, и скоро эти идиоты из Содружества узнают, кто настоящий властитель мира. Знаете, - добавил он, - я решил пока вас не убивать. Каждая работа должна быть вознаграждена, а вы столько мучались, добираясь сюда. Запустив вторую станцию, мы покажем вам, чем закончится ваша цивилизация.
        - Типичный псих, - заметил Толян. - Что делать будем?
        - У тебя есть предложения? - отозвался Макс.
        А Советника несло. Упиваясь своей властью, он подскочил вплотную к пленникам и остановился напротив Ильина: - Дай сюда.
        Сопротивляться было бесполезно, и, секунду поколебавшись, Максим снял с шеи диск.
        - Вы глупы, - проговорил Советник, забирая пластинку. - Обладай вы хоть каплей разума, то ни за что бы не взяли с собой этот прибор, - и он ткнул пальцем в грудь Максиму, - а оставили его на своей планете. В принципе сама идея известна давно, но до сих пор у нее был один недостаток, требовались определенные, очень жесткие условия: температура, атмосфера, да и сам процесс занимал много времени. Мы решили проблему и создали энергетический кокон. - Он показал на вторую половинку. - Теперь развитие клона происходит за доли секунды даже в открытом космосе. Отобрав на вашей планете наиболее здоровых, сообразительных, крепких и послушных особей, мы создадим из них армию, миллионы армий, с которыми не справится никто, даже Содружество.
        - В таком случае могли бы наделать большую кучу и из декстов. По-моему, это намного проще, - возразил Максим.
        - Каждый декст - величайшая, уникальнейшая индивидуальность. Нас мало, но мы живем бесконечно долго и сейчас работаем над проблемой бессмертия. Наше предназначение - повелевать. Кстати, мы не успели провести широкомасштабных испытаний с
„Клонатором“ и можем проверить прибор прямо сейчас. - И он зловеще ухмыльнулся.
        - Что он придумал? - перепугался Толян.
        - Поделить нас на нескольких человек.
        - Я не хочу.
        - Я тоже, но навряд ли нас будут спрашивать.
        - Что делать?
        - Ждать. Хотя, если нас будет много и мы будем думать одинаково, попробуем разом кинуться на них.
        - Впрочем, - Советник отрицательно помотал головой, - я передумал, эксперимент можно провести и позже. У меня есть более важные дела. Вы - первая ступенька в деле установления нового, справедливого порядка. На вашей планете много полезных ископаемых, и именно у вас мы наладим производство излучателей, создадим армию и завоюем всю Вселенную.
        Максим толкнул друга:
        - Вот тебе и доказательство того, что подготовка к захвату Земли идет полным ходом.
        - Получается, домой мы больше не попадем. Нет у нас дома.
        - Пока есть, но если ничего не предпринять, точно не будет. - И Максим посмотрел на дэкста: - А вы неплохо изучили Землю.
        - Естественно, сначала мы посещали Землю на разведывательных кораблях, называемых вами НЛО. С появлением и развитием у вас радиосвязи дело намного упростилось, мы смогли наблюдать за вами, не покидая наших баз, а запустив „Излучатель“, мы стали знать о вас все. Он напрямую подключен к вашим информационным передатчикам, собирает абсолютно всю информацию о Земле, обрабатывает ее, а затем передает нам.

„Ну, коль ты разговорился, попробуем узнать, кто вам помогает“, - подумал Максим.
        - Хватит врать, - решительно заявил он. - Вы от нас за хрен знает сколько световых лет и не можете влиять на нашу жизнь, а тем более построить какие-то паршивые
„Излучатели“. Что-то я вас на Земле до последнего времени не встречал.
        - Встречать - одно, а видеть другое. Раньше вы относились к нам как к сверхъестественным существам, и кроме страха и поклонения от вас ничего было нельзя добиться, а тем более доверить современное оружие. Лишь буквально в последнее время вы сделали сильный рывок в техническом развитии. Даже чересчур, и теперь мы не могли идти на прямой контакт, пришлось вести обработку тайно. К тому же сначала мы пошли по ложному пути: отлавливали отдельных особей и незаметно вживляли им под кожу специальные микрочипы контроля чувств, превращая их в биологических роботов.
        - А, - протянул Максим. - Слышал побасенки, как инопланетяне проводили медицинские эксперименты над людьми. Брехня.
        - А что вы еще могли думать, - презрительно посмотрел на него гуманоид. - Но этот метод себя не оправдал. Особи, хотя и действовали по нашим указаниям, большей частью попадались ничтожного статуса и не могли оказать должного воздействия на остальных. А эта ваша низкая продолжительность жизни? Стоило подконтрольному с нашей помощью подняться по социальной лесенке, он умирал от старости - и контакт прерывался. Ситуация изменилась в середине прошлого века: один из наших кораблей потерпел аварию и упал на Землю. Вы захватили пилота, и это наконец-то нам помогло: он сумел установить контакт с одним из ваших высокопоставленных военных. И хотя в результате несчастного случая пилот погиб, он успел передать подопечного нам, и начало было положено. Выполняя наши указания, этот военный закодировал еще с десяток своих коллег, и теперь у вас работает большая группа, находящаяся под нашим прямым контролем. Именно они изготовили и запустили ныне действующий аппарат, а сейчас достраивают второй. Действие „Излучателя“ вы только что испытали на себе. И в самое ближайшее время я буду полностью управлять всей
планетой. Вам ясно?
        - Ясно. А почему именно мы?
        - Ваша звездная система оказалась единственной, с которой у нас сохранилась связь. Наше оружие невозможно испытать здесь, на Декте, и уж тем более на соседних планетах - в Содружестве сразу узнают.
        - Внимание, - поднял руку сидевший за пультом дэкст. - На Земле заработал второй
„Излучатель“.
        - Свершилось, - не скрывая своего торжества, выкрикнул Советник и, заняв место дежурного, включил большой экран, на котором появились земные пейзажи.
        - Видите? Это ваши передачи. Они идут через пункт связи на нашей базе, расположенной в вашей Солнечной системе. Вы думаете, что управляете жизнью своей планеты? Глупцы, смотрите: перед вами вполне добропорядочная, спокойная страна. А теперь, стоит мне нажать кнопочку, начались массовые беспорядки, нажимаю вторую - террористы взорвали самолет. Давайте начнем войну между двумя государствами. Предлог? А без предлога. У одних нефть, у других ее нет. Я даже могу оказывать помощь любой из воюющих сторон. Ух ты! - Советник веселился словно ребенок, наблюдая за разворачивающейся на экране бойней и тыкая пальцем во все новые кнопки. - А вы неплохо воюете, это радует. Ладно, хватит, устроим перемирие. Кстати, чтоб до вас поскорее дошло, что вы всего лишь послушная толпа, я объявляю виноватой потерпевшую сторону. Они заставили напасть на себя, потому что выступили на свою защиту с оружием в руках. О, видите, все человечество с радостью приняло мое решение. Я повелеваю вашим миром. Ага, а тут что, самостоятельное государство? Без проблем, давайте выбирайте, что устроим - государственный переворот или
вторжение другой, более сильной страны. Предлог мы найдем. Например, президент притесняет инакомыслящих. Инакомыслящих сейчас сообразим. А можно санкции ввести.
        Люди стояли, широко раскрытыми глазами уставившись на экран.
        - А хотите природных катаклизмов? Нет проблем: вот вам извержение вулкана, а на этот берег напустим цунами. Для этого у меня есть индикатор силы: чем выше уровень, тем сильнее разрушения. Ну как? Для начала хватит? Сейчас мы соберем экстренное совещание вашей ООН, и пусть они там решают, как помочь только что пострадавшим странам. Ваша цивилизация пока еще нужна нам, но помните: отныне ваша жизнь и смерть в моих руках - стоит мне пошевелить пальцем, немного изменить программу обоих генераторов, и вы сами себя перебьете.
        Он повернулся к помощникам:
        - Вот теперь, имея возможность управлять Землей, мы можем проверить „Клонатор“.
        Он разъединил полумесяцы и протянул одну часть киборгу.
        - Передайте Профессору, чтобы он срочно изготовил копию и отправил на Землю, а туда передайте приказ на изготовление пробной партии клонов. Да, на всякий случай установите систему самоуничтожения, и пусть она сработает… через сутки. Этого, я думаю, им вполне достаточно.
        - Над планетой появился еще один корабль Содружества, - доложил дежурный дэкст. - Ищут кого-то из своих и просят разрешения на посадку.
        - Только их не хватало. Ничего, скоро эти ничтожества узнают, с кем имеют дело. Ответьте - у нас эпидемия. Или нет, переведите связь сюда, я сам с ними поговорю. А этих, - он кивнул на землян, - убрать.
        Киборги вытолкали пленников в соседнее помещение.
        Респектабельный, одетый в строгий черный костюм человек сидел за столом и смотрел на лежащий перед ним серебристый цилиндр, полученный от „друзей“ инопланетян. Настораживал способ передачи - средь бела дня в районе, где находился
„Излучатель“, появилась летающая тарелка, и с нее и сбросили этот предмет. Создавалось впечатление, что их совершенно не интересует, что подумают люди.

„Совсем обнаглели, - подумал человек. - С чего бы это?“
        Он открутил крышку и вытряхнул на стол серебряный полумесяц и короткую записку.

„Клонирование. Инструкция“, - прочитал он. - Странно, для чего они его прислали? Как происходит клонирование, мы давно знаем и успешно работаем в этом направлении. Вся загвоздка в сроках развития клона. Очевидно, они решили эту проблему и хотят проверить возможность быстрого развертывания на Земле своей собственной армии, ведь на нескольких НЛО много солдат не пришлешь. Что ж, посмотрим».
        - Меня ни для кого нет, - предупредил он секретаря и стал читать дальше: - «Внимание: максимальное время эксперимента - 24 часа».
        Этот пункт смутил Призрака. Отчего такая спешка? Что произойдет через сутки? И где найти подходящий экземпляр? Лучше всего использовать какого-нибудь подготовленного десантника, а подходящие парни работают в Управлении. Однако не хочется привлекать адмирала Грега.

«Кто знает, как он поведет себя, получив возможность безгранично увеличить ряды своих головорезов. Не вздумает ли захватить власть? Начнется война. Нет, военным доверять нельзя. Лучше самому. Но здесь слишком много посторонних глаз. Придется лететь на свою виллу», - решил он и вызвал секретаря:
        - Мой самолет, срочно.
        Небольшой, затерянный посреди Тихого океана остров он приобрел, чтобы скрыться подальше от посторонних глаз.
        Прибыв на место, он вызвал начальника охраны.
        - Пришлите одного из ваших людей, физически развитого, преданного и, желательно, - он неопределенно пощелкал пальцами в воздухе, - как бы это поточнее выразиться, не слишком умного.
        - Джордж, сирота, в свое время мы спасли его от электрического стула.
        - Подойдет. Да, и еще: будьте наготове, мне может понадобиться ваша помощь.
        - Понял. - И начальник охраны вышел.
        Спустя минуту в дверь постучались, и вошел здоровенный парень с тупым выражением лица.

«Вроде ничего», - подумал Призрак.
        Он раскрыл инструкцию, взял полумесяц и повернул камешки, направив их в середину пластинки. Вспыхнув, они выпустили тонкие лучи, которые, отразившись от пластинки, ударили в охранника.
        На глазах изумленного Призрака рядом с парнем появился второй, третий, четвертый, и прежде чем он успел сообразить, что к чему, и вернуть кристаллы в исходное положение, перед ним стояли восемь человек, похожих друг на друга словно две капли воды.

«Это ж какую армию я могу себе создать прямо сейчас! - восхитился он. - И никто никогда не встанет поперек дороги. Я всех смету. Всех, до одного. Нет, Грегу о приборе даже и говорить нельзя».
        Он потер ладони и аккуратно положил полумесяц в ящик стола.

«Спокойно. Армию нужно где-то размещать, вооружить, кормить, с этими-то не знаю, что делать». - Он посмотрел на «охранников».
        - Ребята, как дела?
        - Нормально, босс.
        - Ничего не беспокоит?
        - Нет, босс.

«Замечательно. Похоже, у них никаких комплексов по поводу друг друга, мыслят как один человек. Вот что значит - родственники. Пожалуй, составлю я свою личную охрану полностью из клонов».
        - Можете идти.
        Вся восьмерка развернулась и, весело переговариваясь, вышла в коридор.
        Навстречу им из-за угла показалась молоденькая горничная Жанна, с которой у парня развивался небольшой роман, и она явно соглашалась в ближайшее время прийти к нему на ночь. Увидев так много одинаковых Джорджей, она испуганно вскрикнула и прижалась к стене.
        - Не бойся, глупышка, это я, - улыбнулся один из них и обнял ее.
        - Ты придешь сегодня? - спросил другой, залезая под юбку.
        - Ко мне, - заявил, протискиваясь, третий.
        - Да нет, ко мне, - повысил голос другой, пытаясь растолкать остальных
«родственничков».
        - Куда вы лезете? - угрожающе повернулся к ним первый. - Она моя.
        - Нет моя, - возразил другой.
        - Моя, моя, - наперебой загалдели все Джорджи разом.
        Жанна стояла ни жива, ни мертва, боясь открыть рот.
        А обстановка накалялась. У парней взыграла ревность. Каждый из них считал себя единственным человеком, имеющим право на горничную. У них была одна общая память, и делиться ею никто не собирался. Они принялись толкаться, пытаясь вырвать молодую женщину друг у дружки.
        Распалившись от ее близости, первый Джордж рванул на ней одежду, и получил кулаком по голове.
        - Отойди от нее, - заорал на него Джордж-3.
        Первый не раздумывая нанес ответный удар, и началась драка. Клоны мутузили друг друга, пытаясь заполучить свою подружку.
        Призрак выскочил на шум и, увидев, что происходит, метнулся обратно и судорожно нажал кнопку «Тревога».
        По дому разнеслись автоматные и пистолетные выстрелы. Когда все стихло, он с опаской выглянул в дверь. На полу валялось с десяток трупов, среди которых бродили другие охранники. У стены стояла побелевшая от страха горничная.
        - Все в порядке, босс, - доложил начальник охраны. - Только не пойму, почему они на одно лицо.
        - Возможно, родственники.
        - Понял, - невозмутимо согласился начальник, приученный не задавать лишних вопросов. - Куда их?
        - В море, и предупредите своих людей, чтобы держали язык за зубами.
        Призрак вернулся в кабинет, достал полумесяц и вышел на открытую террасу, нависающую над океаном. Облокотившись об ограду, он долго смотрел вдаль, наконец вздохнул и, широко размахнувшись, зашвырнул прибор далеко в воду.
        - Все равно он скоро самоуничтожится, и такие клоны нам ни к чему. Пока хватит и
«Излучателей».
        Зазвонил телефон.
        - Слушаю.
        - Сэр, мы в режиме! - раздался в трубке взволнованный голос.
        - Вы закончили испытания?
        - Да, подопытный объект, находящийся в Европе, выполнил наш приказ, переданный отсюда.
        - Прибор находился возле него?
        - Он действует в радиусе около десяти метров.
        - Отлично, этого вполне достаточно. Я немедленно вылетаю.
        Едва за киборгом закрылась дверь, Макс попытался стать невидимым, но не смог.
        - Фокус не удался, - с досадой произнес он и посмотрел на друга. - Что скажешь?
        - Все потеряно, Земля пропала, - удрученно ответил Толян, усаживаясь на пол.
        - Эта скотина, - он снова вскочил, - ведет себя как в паршивом боевике. Плохой дядя, прежде чем убить хорошего героя, издевается над ним, два часа рассказывая, как он это проделает. Тлетворное влияние Запада. Тоже небось голливудских фильмов насмотрелся.
        - Значит, и ты заметил? - произнес Максим.
        - Чего я должен был заметить?
        - Это кино.
        - Кино? - недоумевая переспросил Толян.
        - Да, самый обыкновенный киномонтаж. И многие фильмы я видел.
        - Погоди! - вытянул вперед руку Толян. - Ты хочешь сказать… То-то мне показалось, что некоторые лица знакомы. Но я думал, привиделось.
        - Тут намешаны отрывки из разных фильмов, телевизионных передач и новостей. Теперь, кстати, и актеров привлекать не обязательно, особенно в массовке. Подобрал нужные фотографии, компьютером обработал, и народ побежал, выполняя команды режиссера.
        - Брось, мы же видели их приемный центр на астероиде: передавали новости. Разве можно нам показывать одно, а инопланетянам другое?
        - Не знаю, но это не настоящие новости. Сдается мне, наши уже и сами разобрались, что отсюда идет опасность, но пока не знают, как противостоять декстам, и морочат им голову, посылая сюда сильнейшую дезинформацию. Этакая радиоигра. А этот козел думает, что видит реальные события.
        - Получается, мы зря летели.
        - Почему зря? На Земле есть люди, которых они успели завербовать или загипнотизировать, и кто его знает, что они могут натворить. Представляешь, эти уроды прикажут им развязать какую-нибудь термоядерную или химическую войну. Этого нельзя допустить.
        - Думаешь, мы сможем?
        - Вся проблема в энергетике.
        - А киборги?
        - Им можно перебить щупальца, да и голова, по-моему, вполне уязвимое место. А этот сгусток энергии ничем не возьмешь, единственное - его на высокое напряжение тянет, но поблизости нет подходящей высоковольтной подстанции. Хотя под пультом проходит силовой кабель. Крепление на вид хлипкое. Рискнем, где наша не пропадала.
        - Ничего не получится, - засомневался Толян. - Мы и дернуться не успеем, как нас прибьют.
        - Нас в любом случае прибьют; раньше или позже, какая разница, - развел руками Максим. - А так хоть какой-то шанс. Когда нас приведут обратно, отвлеки их на себя, задержись или споткнись, а я попытаюсь добраться до кабеля. Сможешь?
        - Да, - вмиг став серьезным, не раздумывая ответил Толян, хотя прекрасно понимал, что они смертельно рискуют. - Давай на всякий случай попрощаемся.
        Они обнялись, уселись на пол и стали ждать. Вошли киборги и повели их обратно.

* * *
        - Приготовиться, - прошептал Максим, подходя к двери. - Я вправо, ты влево. Раз, два…
        Они шагнули на порог, но ничего не успели предпринять: раздался грохот, расположенная под потолком вентиляционная решетка полетела на пол, а вместе с ней с воплем «Ах вы, гады!» вниз повалился Колян, грязный, поцарапанный, но живой и с бластером в руке.
        Шар круто развернулся, направляя в его сторону смертоносный луч.
        Профессор, пытаясь спасти человека, сунул руку в карман и принялся судорожно перенастраивать прибор под себя, стараясь отключить энергетик. Он уже переключился, но, увидев, что луч накрывает пытающегося выпрямиться Коляна, шагнул вперед, прикрывая собой человека, и закричал: «Стойте! Погодите! Исчез…», но не успел договорить и вспыхнул ярким факелом. В последний миг в умирающем мозгу промелькнуло оставшееся «…ни», и энергетик взорвался.
        Всех находящихся в зале разметало по сторонам. Толяна отшвырнуло к стоящему у стены силовому щиту. Он зацепился рукавом рубашки за рукоятку рубильника и, падая, потянул ее вниз, вырубив освещение.
        Максим, пользуясь моментом, быстро пополз в направлении Коляна, пытаясь отыскать бластер, но включилось аварийное освещение, и он увидел, что инопланетяне бесследно исчезли, а киборги двинулись на людей.
        - Что ж, побеседуем, - процедил Максим и, вскочив на ноги, звезданул ближайшего противника стулом по голове. Тот замертво рухнул.
        Увидев, что эти грозные на вид создания совершенно неповоротливы, Толян принялся вопить и воинственно потрясать кулаками, однако вперед лезть не торопился. Зато Колян, вскочив, расстрелял второго врага.
        Оставшись одни, друзья бросились друг к другу.
        - Николай, а мы думали, ты погиб.
        - А я думал, вы.
        - Нет, мы были у выхода. Добрались до базы, и тут нас встретили.
        - А меня сначала взрывной волной в глубь туннеля откинуло, а когда вокруг начало рушиться, я сам дальше побежал, чтобы не засыпало. Пыль, камни по спине колотят, тьма кругом. Хорошо, фонарик цел остался. Обвал закончился, я хотел вернуться назад, не тут-то было, проход напрочь завалило, даже маленького просвета не осталось. Я вам кричал, кричал, но напрасно. Пришлось идти по туннелю, не сидеть же на месте. Добрался до какого-то колодца. Полез по скобам наверх, думал, на поверхность выберусь, а очутился в вентиляционной камере, услышал ваши голоса, выбил стенку, дальше сами знаете.
        - Что делать будем? - поинтересовался Толян.
        - Разнесем эту контору к чертовой матери, а затем сядем в кружок и будем рассказывать анекдоты.
        - Шутишь?
        - Всю жизнь мечтал. У тебя есть другие предложения? Идти некуда, куда ни кинь, всюду клин. И здесь долго не продержаться: кто его знает, сколько их снаружи осталось; скоро они в себя придут, соберутся с силами, навалятся одновременно со всех сторон - и нам крышка. Мы должны разрушить пульт управления, соединяющий обе наши планеты, чтобы они подольше не могли его восстановить. Лучше, конечно, взорвать, да откуда взять ее, эту взрывчатку.
        - Эх, жалко на Земле не узнают, что мы нашу звездную систему спасли, - с грустью произнес Толян.
        - Когда-нибудь узнают, - успокоил его Колян. - Главное, мы это сделали.
        - Давайте попробуем связаться с гуманоидами из Содружества, - предложил Максим.
        - А может, не надо? Может, они хуже этих. Я в одном кино видал, как кровожадные пришельцы в людей яйца откладывали. А в газете писали, что они человеческой кровью питаются, - забеспокоился Толян и, вскочив, заметался по залу.
        Увидав на столе несколько дисков, похожих на тот, что был у Максима, он потихоньку, стараясь, чтобы не заметили остальные, схватил один и быстро сунул себе в карман, на всякий случай, авось пригодится.
        - Что ты городишь? - возмутился Макс. - Это же развитые цивилизации, а не доисторические людоеды. Неужели одно разумное существо не поймет другое?
        - Очень сомневаюсь! - возразил Колян. - На Земле разговаривающие на одном языке люди между собой договориться не могут! А уж тут и подавно!
        - Но Сквозник говорил…
        - Говорил, говорил. Мало ли что он говорил. А может, он с дэкстами заодно, откуда мы знаем? Может, они все заодно, вся Галактика. Мы с ними свяжемся, а окажется, что и они агрессивные, захотят Землю завоевать. Зато, если этот центр уничтожим, они в ближайшее время до нас не доберутся. А там, глядишь, и наши сумеют подготовиться к встрече.
        - Логично, - согласился Максим. - Значит, приступаем.
        Он взял кресло и примерился, собираясь запустить его в экран, но распахнулась другая, незамеченная друзьями дверь, и внутрь ворвались четверо дэкстов. Встав полукругом, они молча уставились на людей.
        - Чтой-то с ними? Ишь, выстроились, словно псы-рыцари.
        - Все едино получат, - решительно заявил Колян, поднимая бластер, но, не успев выстрелить, застонал, выронил свое оружие и, сжимая голову руками, рухнул на пол.
        - Гипнотизируют! - крикнул Макс и, подняв кресло высоко над головой, сделал два шага в сторону инопланетян и упал рядом.
        Толян, почувствовав, что и у него заломило в висках, попятился.

«Это конец, - подумал он, теряя сознание, и краем глаза заметил появившуюся над пультом мерцающую фигурку… похожую на человека. - Опять призрак. Дурдом, а не планета».
        Призрак начал увеличиваться, становясь все более четким, и, достигнув человеческого роста, ожил.
        - Что случилось? - строго спросил Советник, сумрачно глядя на гостя. - Вам ведь категорически запретили пользоваться обратным каналом.
        - У нас в последнее время появились некоторые вопросы, и мы хотели бы знать…
        - Знать? - перебил его дэкст. - Для вас знания - несчастье. Вы абсолютно не умеете ими распоряжаться. Мы передали вам некоторые разработки, о которых ваша наука и не подозревала, и к чему это привело? Вы едва не истребили друг друга.
        - Зато теперь мы наведем всеобщий порядок.
        - Опять же, с нашей помощью. Чего вы еще хотите?
        - Зачем вы уничтожили базу, обнаруженную нами в поясе астероидов?
        - Она вам нужна? Это сделано в ваших интересах. Попади наше оружие в чужие руки, и вам бы пришел конец.
        - Так союзники не поступают.
        - Союзники? - расхохотался гуманоид, но тут же, оборвав смех, гневно закричал: - Вы вздумали равнять себя с нами? Ваше дело выполнять наши распоряжения, а не задавать глупых вопросов, в противном случае вас ожидает серьезное наказание.
        - Ну что же, - покачал головой Призрак и вытянул вперед руку; на его раскрытой ладони лежала заключенная в сферу небольшая хрустальная пирамидка. - Заблуждение, что ты самый умный, - вредно для здоровья.
        Яркая вспышка на миг ослепила всех, а когда к людям снова вернулось зрение, они увидали, что дэксты застыли на месте.
        - Братцы! - восторженно завопил, вскакивая, Толян. - Родимые, как вовремя вы появились, еще немного, и нам бы пришел конец!
        Призрак, вздрогнув, резко повернулся:
        - Вы кто?
        - Я? - смутился Толян. - Вообще-то я сантехник, а это мои…
        - Какой к черту сантехник? Я спрашиваю, откуда вы взялись?
        - Мы прилетели спасти Землю от инопланетян.
        - Так вот кто… - начал Призрак, но остановился на полуслове. - А с чего вы взяли, что нам угрожает опасность? Газет начитались?
        - Да нет, нам об этом сообщил Сквозняк, пришелец, который прилетел на НЛО.
        - Весьма любопытно, выходит, он жив? Будем иметь в виду. И что же он вам рассказал?
        - Нас хотят клонировать, в смысле - из каждого человека понаделать много-много похожих людей-клонов, - с округлившимися от возбуждения глазами принялся торопливо объяснять Толян. - А чтобы мы не рыпались, они построили на Земле специальный аппарат, называется «Излучатель».
        - Хм, - неодобрительно хмыкнул «человек».
        - Но, попав сюда, мы узнали, что ничего у них не вышло, - торжествующе рубанул воздух кулаком Толян. - Наши на Земле узнали об их планах и передают оттуда дезифор… дензин… короче, дурят их по-черному, а они…
        - Погоди, не суетись, - остановил его, поднимаясь, Максим. Он помотал головой и посмотрел на Призрака: - А вы кто?
        - Я? - слегка удивленно переспросил тот. - Я один из правителей Земли.
        - Мафия, террористы или сумасшедшие члены религиозной секты?
        - Но-но, выбирайте выражения. Мы истинные патриоты своей страны. И мы наведем порядок.
        - Естественно, и для этого у вас имеются все возможности. Насколько я понял, у вас довольно-таки мощная организация и именно вы связаны с дэкстами. Они вам поставили психотропное оружие, а теперь отправили аппарат для клонирования людей. Это вовсе не инопланетяне пытаются захватить власть над Землей, а вы, используя их для прикрытия своих планов.
        - Ого, а вы сумели многое узнать, - нахмурился Призрак. - Впрочем, зря вы ввязались в это грязное дело. Теперь вам придется навсегда остаться на этой планете. Согласитесь, очень удобное место хранить тайны.
        - Вы забыли про дэкстов.
        - Боже упаси, они составят вам компанию.
        - А как вы сумели их обмануть?
        - Хм, в прошлые века приговоренные к смерти имели право на последнее желание. Традиция глупая, но… у меня сегодня лирическое настроение. Итак: нашу Землю периодически посещали инопланетяне, и в середине прошлого века нам удалось захватить один из таких кораблей. Он потерпел аварию, и пилоту пришлось совершить вынужденную посадку. В результате переговоров он добровольно согласился с нами сотрудничать. Жаль, долго не прожил, стрессы, понимаете ли.
        - Знаю я ваше «добровольное согласие», - проворчал Максим.
        - Главное, результат, - рассмеялся Призрак. - Он оказался разумным существом и помог нам в разработке новых видов оружия. Конечно, рассказал он не все, так, до сих пор мы не могли обнаружить базу, откуда прилетали эти самые НЛО. Но это оказалось сущими пустяками по сравнению с тем, что произошло дальше. Однажды он попытался воздействовать на одного из наших людей, и мы, лишь бы заставить его работать на нас, сделали вид, что ему это удалось. И нам наконец-то крупно повезло: через него мы установили контакт с этой цивилизацией. Гуманоиды предложили создать станцию психотропного воздействия, которая дает возможность управлять всем населением Земли из одного центра. Мы использовали их идею, но, запустив «Излучатель», подсоединили его к мощнейшему компьютеру, способному практически мгновенно моделировать любой вариант развития жизни у нас, и преподносили информацию, словно они нами управляют. К тому времени в космосе стало настолько тесно, что они не рисковали больше выпускать свои корабли и не могли нас проверить. А недавно наши ученые сумели модернизировать это оружие, и теперь оно воздействует на
любом расстоянии. Что мы сегодня и сделали. Результат вы видели. Теперь эти глупцы сами раскроют свои тайны, а мы уничтожим их защитные спутники, и они больше не смогут нам мешать. Мы сотрем их память, и до поры до времени никто не будет о нас знать, а мы в нужный момент выйдем за пределы нашей Солнечной системы и станем самыми могущественными во Вселенной.
        - Самозванцы, - не выдержал Колян. - Невозможно управлять всей планетой из одного места.
        - Без проблем. Нам осталось всего лишь запустить второй аппарат.
        - Врешь! - вспылил Толян. - Разве могут иностранцы на нашей территории строить военную базу, направленную против нас. Да наши ни в жисть не дадут.
        - Во-первых, - снисходительно поглядел на него Призрак, - это не военный объект, а обычная гуманитарная миссия для развития демократических свобод в вашей стране, и строится она на частные пожертвования под патронажем одной из ваших же общественных организаций.
        - Наши все равно узнают.
        - Когда узнают, будет поздно. Да и времени осталось не так много - дня два-три. Так что вы проиграли, господин Ильин.
        - Вы меня знаете? - удивился Максим.
        - Адмирал Грег называл вас очень опасным человеком, и он оказался прав: с вами очень много мороки, капитан.
        - Вы с Грегом заодно?
        - Да. И вы там, на космодроме, зря не приняли нашего предложения. Вы умный человек и могли быть полезны новой власти. Власти над миром. А теперь вам до самой смерти придется торчать в этой дыре. Такова жизнь, и неудачникам в ней нет места. Прощайте. А нам пора заняться делом.
        Он поднял пирамидку и скомандовал:
        - Пленников под замок.
        Дэксты ожили и повернулись к людям.
        Увидев, что гуманоиды направились к ним, Толян побледнел и, опустившись на четвереньки, нырнул под пульт, прятаться, но зацепился ногой за провода и застрял. Взвизгнув от страха, он задергался, стараясь высвободиться, раздался треск, где-то закоротило, во все стороны полетели искры, голограмма задрожала и исчезла.
        Люди, не дожидаясь, пока инопланетяне окончательно придут в себя, бросились на них и, вышвырнув вон, забаррикадировали все двери.
        - Здорово нас подставили. - Макс со злостью стукнул кулаком по столу. - Мы приперлись черт знает куда, а выясняется, что на самом деле все наши проблемы дома, на Земле. И я, дурак, думал, что это мафия или террористы спелись с инопланетянами, а оказывается, наши военные под шумок подготовили переворот. Имея такое мощное оружие, они действительно в самое ближайшее время смогут подчинить себе весь мир.
        - Нужно на Земле предупредить.
        - А как? Ты тут, они там.
        - И что теперь? - неуверенно спросил Толян.
        - Что-что! - Колян с такой силой пнул стул, что тот улетел в другой конец помещения. - Спроси у начальника! Это они со Сквозняком самые умные: мы предполагаем, нам кажется! Гости из будущего! Это не игрушки! Тоже небось кино насмотрелись: пиф-паф, отважные спасители.
        - Все, накричался? - жестко перебил его Ильин. - Кто думал, что так повернется? И потом, Сквозник честно предупреждал, он всего не знает, а дело серьезное.
        - Да, - постарался взять себя в руки Колян. - Извини. Но обидно. Лихо нас вокруг пальца обвели.
        - Мы пропадем? - Толян тревожно переводил взгляд с одного на другого.
        - Обязательно. Если ты не прекратишь жаловаться на жизнь и мешать думать. Помните, Сквозник рассказывал, что, когда отсюда бежал, попал в ангар, где НЛО стояли?
        - Вряд ли нас также спокойно выпустят, как впустили, - покачал головой Максим. - Хотим мы того или не хотим, а придется идти на контакт с Содружеством.
        - Да, похоже, это единственный вариант, - согласился Колян и, подняв с пола длинную железяку, подошел к пульту. - Но сначала на всякий случай давайте наведем здесь маленький порядок.
        Не успел он размахнуться своей импровизированной дубиной, как прямо перед ними появился огромный Скорпион.
        - Ха, опять голограмма, обдурить хотят! - развеселился Толян. - Не выйдет, знаем мы ваши штучки.
        - Отойди, - отшвырнул его Максим и выстрелил - мимо. Снова и снова он нажимал на курок, и никак не мог попасть. Заряды кончились.
        Спасательный бот, выпущенный из «Свинячьей дряни», приближался к Земле. Через несколько суток полета в полной неизвестности ожило радио.
        - Эй, трам-тарам-там-там, - раздался в динамиках голос. Каждый может представить, что очень вежливо может выдать диспетчер, на голову которого неожиданно сваливается неуправляемый катер. Перечислив их родственников, вплоть до представителей животного мира, и уровняв в интеллекте, диспетчер тем же приятным тоном поинтересовался: - А за каким… И что это они тут к… делают.
        Услышав милую сердцу, с любимыми оборотами речь, вся тройка расчувствовалась, а Том даже прослезился.
        - Свинья собачья, - нежно прорычал в микрофон Джим. - Это мы, и у нас проблемы.
        - Засуньте свои проблемы куда подальше, - посоветовал им все тот же любезный голос. - Разуйте глаза и прекратите болтаться под ногами, пока вас не размазали.
        - Нас нельзя размазывать. У нас важные сведения для Президента.
        - Ну да. Такие важные, что просто прет со всех сторон. Вы, наверно, нашли гигантский золотой метеорит или на вас напали пьяные инопланетяне.
        - Точно. Инопланетяне. Но вовсе не пьяные, а совсем наоборот - трезвые и ужасные. Они нас съесть хотели. Мы еле отбились и удрали.
        - Мужики, - диспетчеру явно стал надоедать этот разговор, - от зелененьких инопланетян существует одно надежное средство - опохмелиться, хотя вообще-то пить за штурвалом запрещается. Сидите смирно, к вам идет патрульный катер. Вот им и объясните, кого и сколько вы там видали.
        - Ах ты, хряп свинячий, - взвился Джим. - Да вы… Да мы… Да я тебя…
        - Молчать! - рявкнул рассвирепевший от такой наглости диспетчер. - Двигатели остановить. Документы приготовить.
        Все последующие сутки, без сна и отдыха, вместе и поочередно незадачливые конкистадоры пытались доказать полиции, что они не выжившие из ума фантазеры, а вполне добропорядочные граждане и все, о чем они пытаются рассказать, - чистая правда.
        Неизвестно, сколько бы длилась эта канитель, не попадись случайно докладная о трех ненормальных на глаза Грегу. Прочитав стенограмму допроса, он приказал немедленно их изолировать, но было поздно.
        Репортер одной из бульварных газет, болтаясь по коридорам Управления в надежде раздобыть хоть какую-нибудь информацию, случайно подслушал разговор двух копов о странной троице. Предложив им выпить пару стаканчиков за его счет, он выяснил, что это дело взял под свой контроль лично адмирал Грег, а все протоколы допросов изъяли и засекретили. Недолго думая, он позвонил редактору.
        Вечерний номер вышел с маленькой заметкой под броским заголовком «Последние дни цивилизации», в конце которой стоял вопрос: а не заменит ли «разумное насекомое»
«человека разумного»?
        Возможно, оно бы так и прошло незамеченным, но статью, сопроводив своим комментарием, перепечатало другое, более солидное издание с требованием объяснить:
«Куда смотрит правительство?»
        Это была настоящая сенсация. На другой день все средства массовой информации взахлеб освещали только одну тему: новое появление агрессивных гуманоидов.
«Достоверные» факты и фотографии, комментарии и расследования, слухи и сплетни, интервью с известными и неизвестными людьми стали главной темой дня. Вспомнили о пропавшем инопланетянине, о неудавшейся атаке на астероид и странной гибели нескольких новейших военных звездолетов. Вся планета встала на уши, говорили только о пришельцах. Старые, занюханные фантастические фильмы-сказки для дефективных, в которые раньше не верили даже младенцы, собирали полные залы. Все сходились в одном - пришельцы здесь и их надо бить. Словно грибы после дождя, повсеместно вырастали самые разнообразные общества и комитеты по борьбе со Злом. То тут, то там происходили «стихийные» демонстрации, переходящие в погромы. За неимением живых инопланетян толпа пока ограничивалась магазинами да поджогом автомобилей. Другая часть ударилась в мистику, проводя всеобщую подготовку к коллективному Армагеддону. На экраны телевизоров валом повалили бесчисленные предсказатели и астрологи, предрекавшие скорый конец света. Появились хорошо вооруженные отряды юнцов с лозунгами «Бог помогает сильным», нападавшие на людей иного цвета кожи и
вероисповедания. Ситуация начинала выходить из-под контроля. Всю троицу в срочном порядке отправили на Сенатскую комиссию по безопасности.
        Тут уж Джим отыгрался сполна, выдавая леденящие душу подробности о жутких, злобных, а самое главное разумных и потому особо опасных жуках и скорпионах.
        В Совете Безопасности срочно создали Высокую Комиссию по борьбе с «тараканами», которая занялась обсуждением вероятности вторжения врага в Солнечную систему. В результате длительных дебатов решили привести в боевую готовность Группу Быстрого реагирования, дополнив ее боевыми звездолетами других стран.
        Адмирал Грег, выступив в прямом эфире, сдержанно поблагодарил за доверие и твердо пообещал разобраться с любыми «членистоногими», как бы ненароком сообщив, что у них для ведения боевых крупномасштабных действий в космосе появилось чрезвычайно эффективное оружие.
        Управление Космической Безопасности, собрав все силы в мощный кулак, готовилось к сражению с агрессорами. В штабах разработали несколько вариантов развития событий с учетом недавних стычек с гуманоидами, но в любом случае военные заявляли, что смогут запросто справиться с любым противником.
        Неделю спустя поступило новое сообщение о появлении в непосредственной близости от Солнечной системы еще одного НЛО - «Улитка», причем она двигалась по направлению к Земле.
        Это сообщение вызвало настоящую панику. Зато военные воспарили духом: для них наступал решающий момент. Огромный, мощный космический флот величаво двинулся навстречу Империи Зла, с которой наши бравые ребята обещали разобраться в два счета.
        После бегства «свинячьего» экипажа, Ллау, скопировав бортовые журналы обоих кораблей, прибыл на заседание Центрального Совета.
        Просмотр материалов «по освоению новых земель» и запись «горячей встречи братьев по разуму» вызвали настоящий шок. Первая реакция была, что такого быть не может, так как такого до сих пор никогда не было. Затем решили, что такого быть не может потому, что нормальные индивидуумы так не поступают. В результате все пришли к выводу, что те, кто так поступает, - не индивидуумы, а опасные формы жизни. Однако после долгих споров все же решили попытаться еще раз вступить в контакт с людьми. Выполнить эту миссию и поручили экипажу «Синевой блюмки».
        - Должен вас предупредить, - проговорил председатель Совета, пригласив Ллау после совещания к себе в кабинет. - Недавно мы совершенно случайно обнаружили, что планета Дэкт поддерживает связь с одной из планет Солнечной системы. Я не утверждаю, что это Земля, но, надеюсь, вы не забыли, чего нам стоили дэксты. Если наши подозрения подтвердятся, и учитывая то, что мы знаем о людях, этот союз ничего хорошего нам не сулит.
        - Давайте высадимся на Дэкте.
        - Мы отправили туда своего агента, одного из родственников Аяло. К сожалению, от него до сих пор нет никаких известий. Поэтому прошу: будьте осторожны с землянами.
        - Не вижу проблемы, в крайнем случае их можно заблокировать, пусть разбираются между собой.
        - Логично, - согласился председатель. - Снимите лишнее оборудование и загрузите систему «Блокада». На всякий случай.
        На другой день «Улитка» вошла в зону действия передающих станций Земли. То, что показывалось и передавалось в эфире, подтвердило самые мрачные прогнозы. В силу вступил запасной вариант. В течение нескольких часов «Блюмка» устанавливала специальные автоматические станции, препятствующие полетам любых космических аппаратов. Закончив, Ллау направил свой звездолет к Земле. Его-то и увидели земляне.
        Беспрецедентный по своей мощи космический флот приготовился к решительной схватке с инопланетными чудищами. Ведущие СМИ прислали своих корреспондентов для освещения в прямом эфире этой или «Встречи века», или «Битвы века», в зависимости от того, как кривая выведет.
        Адмирал Грег стоял в центральной рубке флагманского корабля. Наконец-то наступил его звездный час. Во всем мире увидят, что без военных, а в особенности без него, Грега, не обойтись. Он станет самым великим полководцем всех времен и народов, единственным гарантом безопасности Солнечной системы, фактическим, а не каким-то там выбранным правителем Земли. Даже Тайный Совет будет вынужден подчиниться ему. Кстати, они, похоже, уже это осознали. На прошлой неделе его пригласили на станцию психологического воздействия и показали аппарат в действии. Кроме того, его заверили, что на этот раз проблем, подобных взорванному астероиду, у него не будет. Впрочем, он и сам в этом не сомневался, намереваясь сразу уничтожить НЛО. А вчера после разговора с президентом к нему подошел помощник советника и предложил подвести его до дома. В машине он сообщил ему прекрасную новость: его приглашают на заседание Тайного Совета, на котором он узнает настоящие имена всех его членов. Встреча состоится сразу же после окончания военных действий.

«С ними придется повозиться, - подумал он. - Но ничего, у меня и для них есть сюрприз».
        - Сэр, от корабля противника отделился какой-то предмет и движется в нашу сторону, - прервал его размышления вахтенный офицер.
        - Отлично. Передайте президенту - нас атакуют. Они сами решили нарваться.
        - Но, сэр, они, кажется, что-то пытаются передать.
        - Ерунда. Разбираться будем потом, если встретимся, в крайнем случае извинимся. А сейчас «пуск ракет дальнего действия».
        Два десятка ракет, способных в доли секунды уничтожить любую материю в радиусе нескольких километров, вырвались навстречу кораблю инопланетян.
        Грег представил, как он будет выглядеть на первых полосах газет и в выпусках новостей с такой, к примеру, эффектной надписью: «Человек, принесший Земле мир и спокойствие».
        - Ракеты исчезли, сэр. Неизвестный предмет продолжает приближаться.
        Доклад дежурного офицера абсолютно не вписывался в стройную картину победоносной войны. Он ее портил.
        Однако настоящего военного такие мелочи смутить не могли. Он и мысли не допускал, что земляне окажутся слабее.
        - Кораблям эскадры - огонь всеми средствами. К противнику не приближаться.
        В сторону дерзкого корабля, осмелившегося не исчезнуть после первого удара, метнулся огненный ураган, но, не пройдя и половины пути, тихо скончался. Повторялся прежний кошмар: инопланетян ничего не брало.
        Грег покрылся испариной. На его глазах рушилось казавшееся незыблемым могучее здание военного превосходства. Замечательная теория: «Прав не тот, кто прав, а тот, кто сильнее», - давала трещину. А ведь сколько потратили сил: инакомыслящие сметались, подтасовывались факты, в ход шла явная ложь, применялись запрещенные методы и способы борьбы. При всей пропаганде всеобщего равенства правила сила. И выходит, зря появилась другая сила, с которой оказалось невозможно справиться.
        Адмирал заметался: ему же обещали, что он разделается с пришельцами. Выходит, обманули: Тайный Совет решил его подставить. В таком случае они плохо понимают, с кем связались, он им не какой-то там замухрышка инопланетянин. Его люди сумели разобраться с одной из пушек, установленных на захваченном НЛО; при взрыве просто исчезал кусок пространства. И хотя существовал риск нарушения орбит планет, в данном случае это не имело значения: «Цель оправдывает средства».
        - Приготовить секретную установку.
        - Сэр, установка не включается.
        И тут же со всех сторон начали поступать сообщения о перебоях в работе механизмов и о неполадках в электронике. Это заработали станции, расставленные Ллау.
        Между тем таинственный предмет, приблизившись почти вплотную к эскадре, остановился. С боков его появились два луча и скрестились в одной точке.
        Прямо в открытом космосе возникла надпись:

«Вам в связи с высокой агрессивностью выход за пределы вашей звездной системы запрещен».
        Грег оцепенел от такого поворота событий, лицо его побагровело, казалось, еще немного - и его хватит удар. Все находившиеся в рубке замерли, стараясь не дышать. В звенящей тишине тихий телефонный звонок прозвучал словно пистолетный выстрел.
        - Слушаю.
        - Говорит президент. Немедленно прекратить военные действия.
        - Есть, - сник адмирал и, передав командование заместителю, направился к себе в каюту. Здесь он получил короткое сообщение от помощника советника президента по всемирной безопасности:

«Известное вам мероприятие откладывается. О сроке проведения сообщим позднее».
        А на Дэкте люди, спрятавшись за пульт, ожидали неминуемой развязки. Максим держал, словно дубинку, за дуло бластер, Колян подхватил железяку потяжелее, а Толян, судорожно сжав кулаки, выглядывал из-за их спин.
        Однако вместо того, чтобы броситься на людей, Скорпион уселся на задние лапы.
        - Может, передохнем, больше не будем по стенкам прыгать?
        - Говорящее, - тихо ойкнул Толян.
        - Давайте знакомиться: зовут меня Аяло, я - представитель Содружества, специалист по инопланетным цивилизациям. Вы, насколько я поняла, существа с планеты Земля. Мы не причиним вам никакого вреда. Нам необходимо с вами побеседовать. Поэтому я задам вам несколько вопросов, а вы на них ответите.
        Люди молча кивнули. Впрочем, в этой ситуации ничего другого им и не оставалось.
        - Слышь, Макс, - еле слышно шепнут Колян на ухо другу. - А почему оно сказало
«поняла»? Она что, женского рода?
        - Не знаю, но в таком случае дело плохо: у некоторых насекомых самки терпеть не могут самцов. Они их даже едят.
        - Мы не насекомые.
        - В данном случае не вижу большой разницы. Постарайся ее не злить.
        - Я чувствую, вас беспокоит мой внешний вид, - посмотрела на них Скорпиониха.
        - Да уж, действительно… - начал было Колян, но замолк и махнул рукой. - Впрочем, ничего особенного, сойдет.
        - Н-н-не-еееет, - дернулся Толян. - Что угодно, только не это.
        - Хм. Вполне удобная, многофункциональная форма, походный вариант. Для нас внешность давно большой роли не играет, но если у вас она вызывает отрицательные эмоции, попробуем перевоплотиться во что-нибудь более привычное. Такое устроит?
        - Сквозник, - ахнули потрясенные земляне. - Живой.
        - Кто?
        - Ты чего нам голову морочишь? Развлекаешься? - сразу ожил Толян. - Хватит дурака валять, лучше расскажи, как ты здесь очутился и почему раньше нам не помог. Опять болтался по параллельным мирам?
        - Я не понимаю… - опешила от такого напора Аяло.
        - А чего тут непонятного… - не унимался Толян.
        - Ой, не обращайте внимания, он заговаривается, - торопливо перебил друга Максим, пребольно ущипнув, чтобы тот замолчал. - Вы похожи на инопланетян, какими их показывают в наших кинофильмах.
        - Немедленно заткнись, - прошипел с другого бока Колян.
        Толян с недоумением посмотрел на друзей, но, сообразив, что сморозил какую-то глупость, постарался исправить положение:
        - Я в гуманоидах не разбираюсь, по мне, так они все на одну рож… в смысле - лицо. - Он глубоко вдохнул и добавил: - А вы стали намного симпатичнее, чем раньше.
        Аяло недоверчиво посмотрела на людей, но решила пока не вдаваться в подробности.
        - Мы чуть позже вернемся к этому вопросу, а сейчас продолжим: зачем вы к нам прибыли?
        - Видите ли, мы узнали, что отсюда пытаются захватить нашу Землю.
        - Вас? - недоверчиво переспросила Аяло. - Глупости. Дэксты не в состоянии вести войну, тем более на другой планете.
        - Они собирались воздействовать на психику людей, устроив нечто вроде сеанса массового гипноза. Вот мы и прилетели, чтобы сорвать эти планы.
        - Сомневаюсь. Хотя они намного опередили вас в развитии, для этого им требуется большое количество энергии, а в настоящее время им неоткуда ее взять. Мы следим за планетой и до сих пор не заметили ничего предосудительного. Они сидят на своей базе и практически никогда не выходят. А недавно мы даже направили сюда на всякий случай нашего инспектора.
        - Вот именно! - радостно подхватил Максим. - Это и был Сквозник, похожий на вас инопланетянин, с которым мы встретились на Земле. Он рассказал о том, что замышляют дэксты.
        - Постойте, а каким образом он очутился у вас? Он должен находиться здесь, на Дэкте.
        - Отсюда ему пришлось бежать.
        Аяло не смогла скрыть своего волнения.
        - И где он сейчас?
        - Скорее всего погиб. Взорвался вместе с напавшим на нас каким-то «энергетиком».
        - Ах, - словно от удара вздрогнула она.
        - Но мы не можем утверждать это на сто процентов, - заторопился Колян, заметив, что известие причинило Аяло сильную боль. - Возможно, он остался жив, мы быстро улетели и не знаем, чем закончилась их стычка.
        - Нет, с «энергетиками» в самом деле чрезвычайно трудно справиться. Они специально созданы для уничтожения врагов и практически неуязвимы.
        - Это как посмотреть, - выпятив живот, приосанился Толян. - У нас на Земле один такой летал, больше не будет.
        - Не может быть! - изумилась Аяло.
        - В легкую. - Толяна просто распирало от гордости, что он может утереть нос могущественным инопланетянам.
        - Понимаете, они на высокое напряжение идут, как кролик к удаву, - смущенно пояснил Максим и двинул расхваставшегося Толяна локтем в бок. - Хватит выпендриваться.
        - А что, пусть знают - и мы не лаптем щи хлебаем, - не сдавался Толян. - И у нас интеллект имеется.
        - Угомонись, а то договоришься, - шикнул на него Ильин и повернулся к Аяло: - Мы не собирались ни с кем воевать, а лишь хотели оградить нашу Землю от вторжения.
        - Каким образом?
        - Уничтожить станцию, с которой управляют нашей Землей.
        - Я еще раз повторяю, дексты могли воздействовать на мозг другого существа только на небольшом расстоянии, и то при условии, что им как минимум не будет оказываться эмоциональное противодействие. А вот вы, насколько мы успели понять, довольно-таки агрессивная цивилизация.
        - Мы? - сделал круглые глаза Колян. - Можно подумать, это мы втихаря начали зомбировать ваше население. Если вы хотели с нами дружить, прилетели бы открыто, встретились, поговорили.
        - А вы не захотели с нами разговаривать, - холодно ответила Аяло. - Я только что вернулась с вашей звездной системы. Мы направлялись к вам с самыми мирными намерениями, однако, не успели приблизиться и сказать хоть слово, по нам открыли огонь.
        - М-м-м-может, они не поняли, - неуверенно промычал Максим. - Знаете, какая-нибудь ошибка…
        - Абсолютно никакой. - Скорпиониха начала сердиться. - Мы принимали ваши передачи: все говорили только о войне.
        Люди стояли молча и растерянно смотрели друг на друга. Такой поворот событий не сулил им нечего хорошего.
        - И чем кончилось? - наконец спросил Максим.
        - Мы изолировали вашу звездную систему от остального мира, наложили карантин!
        - А домой?.. - жалобно посмотрел на друзей Толян. - Что, опять возвращение откладывается?
        - Это зависит от вас.
        - Если на то пошло, - разозлился и Колян, - вы могли бы и сами с нами встретиться до того, как мы высадились. Или вы нас не видели?
        - Почему, видели и сначала хотели задержать, но затем решили узнать, куда вы направляетесь. Уж больно примитивно вы действовали: прилетели на корабле, экипаж которого уничтожили ваши соплеменники, не отвечали на запросы. Добираться таким способом - верх глупости.
        - У нас в таких случаях говорят - дуракам везет.
        - Согласна. Мы прикрепили к вашему звездолету сигнальный маячок, и когда сигналы начали поступать с одного и того же места, мы поняли - вы встретились. И у нас появился прекрасный предлог посетить планету.
        - Но почему вы сразу с ними не разобрались?
        - Во-первых, базу закрывал защитный экран, и лишь недавно он пропал.
        - Это, наверно, когда взорвался энергетик.
        - Возможно. Кроме того, у нас существует строгий закон, запрещающий вмешиваться в дела других цивилизаций без веских на то оснований, а доказательств у нас не было.
        - А у нас запросто, - снова не удержался Колян.
        - Да, мы знаем, - кивнула Аяло. - Однако у нас имеется печальный опыт: мы решили ускорить развитие одной из отсталых планет, дали им новую технологию, учителей, но они вздумали использовать их для достижения своих корыстных целей. В результате планета взорвалась. С тех пор мы не вмешиваемся в чужую жизнь.
        - Отсюда и результат, - проворчал Максим. - У них под носом создается сверхмощное оружие, а они и ухом не ведут.
        - О каком оружии вы постоянно твердите?
        - Об «Излучателях», воздействующих на психику любого живого существа на любом расстоянии и заставляющих выполнять любые приказы. С их помощью дэксты собирались завоевать сначала нашу Землю, а затем вас и всю остальную галактику.
        - А еще они нас клонировать хотели, - добавил Толян.
        - Короче, все началось с того, что мы встретили два ваших звездолета. - И Максим начал свой рассказ.
        Выслушав его, Аяло разволновалась:
        - Я должна немедленно доложить об этом на Совете.
        Не успела она договорить, как дверь распахнулась, и вошел чем-то серьезно озабоченный Днан.
        - У меня плохие новости. Нужно поговорить.
        Аяло, внимательно посмотрев на него, кивнула головой:
        - Я уже знаю. Психотропное оружие.
        - Да, вовремя мы сюда попали.
        - Скажите нам спасибо, - высунулся Толян. - А то был бы вам сейчас сюрприз.
        - Спасибо.
        - Совсем другое дело, а то «варвары», «недоразвитые».
        - Анатоль, помолчи немного, - остановил его Колян. - Дай спросить: с нами что будет?
        - Пока не знаю, - ответила Скорпиониха. - Это решит Совет. И я обязательно доложу о том, что вы помогли нам избежать больших неприятностей. Что-нибудь еще передать?
        - Только то, что мы хотим домой.
        - Это все?
        - Попить, - не удержался Толян. - Да и поесть не помешает.
        - Без проблем, мы проанализировали оставшуюся на звездолете вашу еду и можем синтезировать точно такую, - ответила Аяло, приподнимаясь с места. - Я полагаю, вы устали и желаете отдохнуть. Предлагаю перейти на наш корабль.
        - Вот здорово! - толкнул командира обрадованный Толян. - А они не такие и страшные, как мы думали.
        - Не лезь поперед батьки в пекло, - одернул его Максим и повернулся к Аяло. - Вы знаете, мы бы не хотели отсюда уходить. Мы здесь уже как-то привыкли, обжились.
        - Вы боитесь, что мы заманим вас в ловушку? - улыбнулась она, сделав вид, что не заметила этой короткой перепалки. - Это не так, но раз вам тут будет спокойнее, оставайтесь. А насчет покушать…
        - Ой, вы знаете, мы вам очень благодарны, но у нас осталось немного запасов, а когда нам понадобится еда, мы вам скажем.
        - Что ж, раз у вас больше нет вопросов, я ухожу. На всякий случай вас будет охранять Брсс, наш военный эксперт. - И она показала на появившегося в дверях
«кузнечика».
        - Что-то я в последнее время не люблю военных, - поморщился Колян.
        - Это вынужденная мера, - пояснила Аяло. - Хотя мы и проверили все помещения, но мало ли где мог затаиться кто-нибудь из здешних обитателей. А чтобы не шокировать вас своим видом, он будет находиться в соседнем помещении. - И они вышли, оставив людей одних.
        - Охранять, - скептически повторил Колян. - Сказали бы честно, сторожить. Мы в тюрьме, и нас отсюда не выпустят.
        - И никуда не денешься, - согласился Максим.
        - Да ладно, будем надеяться на лучшее. Она же сказала, что мы им помогли, - попытался успокоить друзей Толян. - Вы лучше скажите, откуда у нас еда? И почему вы ее раньше прятали?
        - Нет у нас ничего, - ответил за командира Колян. - Но я тоже думаю, лучше не рисковать: кто его знает, чего они туда намешают.
        - Три корочки хлеба у меня найдется, - сказал Максим и представил три бутерброда с красной икрой. К его удивлению, на столе ничего не появилось.
        - Давай, давай, - торопил его Толян.
        - Не получается, - ответил озадаченный Максим. - Что-то разладилось.
        - У, - разочарованно протянул Толян, - а я-то размечтался.
        - Вы о чем? - поглядел на друзей Колян. - Да не переживайте, нет ничего и не надо, потерпим. Кстати, Максим, а почему ты не сказал, что наши в этом безобразии тоже замешаны?
        - А меня не спрашивали. Зачем позориться. Вернемся домой, выясним, что к чему, тогда и расскажем.
        - Сразу домой? - недовольно сморщился Толян. - Полетали б, посмотрели, как нормальные люди живут. Представляешь, сколько бы всего нового узнали! Нам сразу Нобелевскую премию дадут и по телику покажут. А Кузьмич увидит и пожалеет, что нас уволил.
        - Очень тебе хочется в историю попасть. Не переживай, уже попал. А насчет знаний - думаешь, ты много чего запомнишь?
        - Это точно, без пол-литры не разберешься, - не стал спорить Толян и, пристроившись на краешек пульта, принялся его рассеянно рассматривать.
        - Эх, нажать бы кнопочку, и сразу дома, - мечтательно проговорил он и лихо щелкнул по какому-то тумблеру.
        Раздалось тихое гудение, и в рубке противно завыла сирена, а над потолком появились тонкие фиолетовые лучи. Дрогнув, они начали медленно опускаться книзу.
        - Ты что наделал? Сколько можно говорить - ничего не трогать. А если это снова лазерное оружие? - закричал Максим, бросаясь на пол и увлекая за собой Коляна.
        Толян, обезумев от страха, нырнул под пульт и закрыл голову руками.
        Лучи, соединившись, образовали на полу небольшой круг, но прошло немного времени - и они погасли. Замолчала и сирена. Немного выждав, не начнется ли новая свистопляска, земляне осторожно приподнялись.
        - Вроде все, - проговорил Максим. - И в этот угол лучше не соваться.
        В помещение влетел встревоженный Брсс и принялся крутить головой, пытаясь сообразить, что произошло.
        - Досадное недоразумение, ничего особенного, - постарался его успокоить смущенный Максим. - Наш друг случайно зацепился за какой-то переключатель.
        - Нельзя ничего трогать, - раздраженно бросил Брсс. - А то неизвестно, какие могут включиться процессы.
        - Да, да, - поспешно согласился Колян. - Анатолий, будь добр, сядь вон там и ничего не трогай.
        Толян, покосившись на «кузнечика», уселся на отдельно стоящий стул и скрестил руки на груди. В воздухе повисла гнетущая тишина. Но долго усидеть на одном месте он не мог и, встав, принялся слоняться из угла в угол. Наступившее затишье действовало на него угнетающе, в голову лезли безрадостные мысли, и он все более и более мрачнел от тоски по Земле. В очередной раз проходя мимо стоящего у стены стеллажа, он остановился, заметив на нем банку с бесцветной жидкостью. Снова захотелось пить.
        - Осторожно! Это яд! - выкрикнул Брсс, который с беспокойством следил за его метаниями. - Смертельная смесь углерода, водорода и кислорода.
        - С2H5OH, - машинально выдал Толян единственную запомнившуюся из учебника химии формулу, которую дружно произносили, посылая его в магазин, работяги из ЖЭУ, и, вздохнув, двинулся дальше.
        - Как?! - поразился Брсс. - Вы можете на расстоянии определять химический состав вещества?
        - Чего? - не понял Толян.
        - Вы правильно назвали.
        - Спирт? - в свою очередь удивился уже Толян. - Надо принять стаканчик, чтобы нервы успокоились.
        Он взял с полки банку, отвернул крышку и, осторожно понюхав, деловито спросил:
        - А обычная Н2О тут есть?
        Брсс молча показал на другую банку.
        Толян взял пустую мензурку, смешал жидкости пополам, затем немного подумал и добавил спирта: спать буду крепче.
        - Послушайте, - не выдержал Брсс. - Я знаю, что есть планеты, на которых несколько иные формы жизни, но мне кажется, что у нас примерно одинаковая органика, и принятие во внутрь этой жидкости может привести к непоправимым последствиям.
        - С ума сошел? - подскочил к ним Колян. - Не хватало напиться.
        - По поводу успешного окончания операции имеем право по чуть-чуть, чисто символически, - упрямо повторил Толян.
        - Ну уж нет, помнишь, что Сквозник про клетки головного мозга говорил? - Колян отобрал мензурку и отнес ее к себе на стол.
        - Извините, эээ… уважаемый, - подошел к «кузнечику» Максим. - Меня интересует один вопрос: у вас планеты могут, скажем… исполнять желания?
        - Конечно, все взаимосвязано в существующем мире. Вокруг обитаемых планет постепенно создается аура, этакий тонкий слой, сохраняющий и накапливающий разум и эмоции всех живших на них существ. И постепенно они сами становятся живыми. Соответственно, появляется возможность, если так можно выразиться, планете чувствовать мысли и желания находящихся на ней живых существ и, естественно, воздействовать на них.
        - А Дэкт?
        - Вряд ли. Произошедшая ядерная война разрушила это тонкое взаимодействие. Вот на Ялоо, есть у нас такая планета, там говорят, творятся чудеса. А здесь все находятся под воздействием «Излучателя».
        - Находились, - уточнил Колян, и оба землянина с гуманоидом принялись рассуждать, что есть душа.
        Толян, поняв, что на него никто не обращает внимания, быстро подошел к столу и залпом выпил содержимое мензурки.
        - Ну, смотри, - погрозил ему кулаком разозлившийся Колян. - Будешь буянить, свяжу. Тоже мне представитель человечества.
        - Иваныч, - расчувствовался Толян. - Не шуми, все будет тип-топ, ты меня знаешь.
        После такой нервотрепки, с голодухи алкоголь ударил ему в голову, наступила приятная слабость, настроение поднялось, и он, умильно улыбаясь, направился к Брссу.
        - Вот ты превращаться могешь? - ткнул он пальцем в грудь ветерану.
        - Нет.
        - А жаль. - Толян покачал головой. - А петь? - И неожиданно выдал: - Блоха. Ха. Ха.
        - Что? - не понял Брсс.
        - Песнь такая, о блохе. Шаляпин пел. Ты Шаляпина знаешь? Нет? Слушай, земляк, мы же с тобой в одном космосе живем, а давай я тебя петь научу, нормально, по-человечески.
        Всемирный Совет заседал весь день и, несмотря на наступившую ночь, накал страстей только увеличивался. На повестке стоял один единственный вопрос: что делать с людьми?
        Большинство высказывались за то, чтобы поместить их навечно на одной из отдаленных планет.
        - Они враги. Мы знаем их дела, мы видели их передачи и ничего хорошего от них не ждем.
        - Эта троица другая, - возражало меньшинство во главе с Аяло. - У них идет процесс эволюции, борьба добра и зла. Вспомните, в передачах встречались и другие люди.
        - Мы не можем ради нескольких чужаков подвергать опасности, пусть даже гипотетической, все наше Содружество. Лучше ошибиться, посчитав их враждебным разумом, чем потом посыпать голову пеплом.
        - Но благодаря именно людям мы узнали о появлении у дэкстов «Излучателей», с помощью которых они могли начать новую войну.
        - А им некуда было деваться.
        - Они встречались со Сквозником.
        - Это по их словам. Возможно, они и встречались, но в застенках, где его допрашивали. Они же рассказали, что его звездолет сбили, а сам он попал в плен. С тех пор как он отправился к дэкстам, от него не получено ни одного сообщения. Находись он на свободе, то нашел бы способ сообщить о себе. Значит, не мог. А разговоры о побеге - обычная дезинформация.
        - Люди сами прибыли сюда.
        - А каким образом они проскочили земной заслон? Их военные звездолеты до сих пор летают в своей зоне и вполне могли их задержать. Почему они тайком пытались проникнуть на Дэкт? Имея такой компромат, проще было не заниматься самодеятельностью, а выйти с нами на контакт.
        - Они не знали, что их ждет.
        - Не убедительно. А вам не кажется странным, что такие примитивные существа сумели захватить центральный пульт и уничтожить защитный экран? Кто знает, какие секреты, кроме «Излучателей», они успели передать на Землю?
        - Какие секреты! - горячилась Аяло. - Я смотрела, одно старье. И потом, даже у нас существуют планеты, на которых происходили из ряда вон выходящие происшествия. А что вы хотите от цивилизации в процессе становления. Это болезнь роста. Я предлагаю рискнуть.
        Дебаты длились всю ночь, и лишь под утро Аяло в конце концов удалось склонить на свою сторону большинство. В результате решили людей отпустить.
        - За операцию отвечаете лично вы, - заявили ей. - И никаких полетов на другие планеты Содружества. Никаких контактов с кем-либо еще кроме вас, никакой дополнительной информации.
        С этим известием Аяло поспешила назад, но, шагнув за порог, замерла, пораженная увиденной сценой. Колян и Максим сидели за пультом и что-то увлеченно изучали, зато Толян с Брссом, устроившись на полу, во все горло распевали:
        «В траве сидел кузнечик,
        Совсем как огуречик,
        Зелененьким он быыыыыыыыыыыл!»
        Причем Брсс орал громче всех.
        - О, начальство пришло! - обрадовался Толян. - Эх, жалко шампанского нет.
        - Что здесь происходит?
        - Братская встреча двух цивилизаций. Русские и «кузнечики» - братья навек, - потряс в воздухе согнутой рукой Толян. - Мы тут по-мужски, по маленькой. За нас, за вас, за мир и дружбу во всей галактике.
        - Налаживаем контакт, - пошевелил усиками Брсс. - Между прочим, вполне приличные и симпатичные создания.
        - И ты ничего. - Толян с размаху стукнул его по спине. - А что, действительно, вполне нормальный мужик… то есть жук… ну, в смысле, гуманоид.
        - Вы, пожалуйста, не ругайтесь, - подошел к ней Колян. - Наш друг немного перестарался, а ваш, он даже и не пил, только чуток понюхал.
        - Я рада, что между нами установилось взаимопонимание, - развеселилась Аяло. - И хочу сообщить: вам разрешили вернуться домой.
        - Урррра! - восторженно завопили земляне. - А когда?
        - Прямо сейчас, однако наши звездолеты для этого не годятся, вас обнаружат еще на подлете к Солнечной системе. Вы отправитесь другим путем. - И она уселась за пульт.
        Вновь завыла сирена, и сверху побежали фиолетовые перекрестья.
        - Это мгновенная транспортировка, хотя и устаревший вариант. Раньше применяли приемник и передатчик, то есть две конкретные станции, а теперь научились отправлять любое живое существо точно в определенное место. Мы высадим вас на базе, расположенной в вашей Солнечной системе, а оттуда на спасательной капсуле вы доберетесь до Земли. Только я прежде сама ее проверю.
        Она вошла в круг и исчезла. Прошло несколько минут, и Аяло возникла снова.
        - Все в порядке, абсолютно безопасно. На базе никого. Вы можете использовать наш звездолет. Риск есть, но оттуда до вашей планеты намного ближе. Я дам вам план базы с указанием, где находится входной шлюз, и подробную инструкцию по управлению кораблем.
        - Оба-на, - ошарашенно произнес Максим, переглянувшись с друзьями. - Скоростное метро, а мы и не знали! Представляете, сколько можно было сэкономить времени? Интересно, где эта база находится?
        - А и знали бы, что из этого? - поджав губы, Толян уставился на носки своих ботинок. - Лично мне что-то неохота бороздить просторы вселенной в виде атомов, лучше я на обычном корабле полечу. У меня времени навалом.
        - Ты чего, сдурел? - удивленно уставились на него друзья. - То рвался, на аркане не удержать, а теперь метлой не вымести.
        - А откуда вы знаете, что это для нас безопасно? - уперся моментально протрезвевший Толян. - На том конце вылезет какая-нибудь вареная колбаса или горячий бифштекс. Я тут в одной газетке вычитал, что наши ученые тоже сумели переместить пару каких-то насекомых, так у них пол поменялся.
        - Подумаешь. Знаешь, на Земле какие очереди пол поменять.
        - Я мужик! - гордо выпятил живот Толян. - Мужиком родился, мужиком и помру.
        - Мороки с тобой, Фома неверующий, - вздохнул Колян и, вступив в круг, махнул Аяло: - Давайте включайте свой агрегат, пусть убедится.
        - Прибудете на базу, оставайтесь на месте, - предупредила она. - И вы снова вернетесь обратно сюда.
        Колян исчез и сразу появился.
        - Никаких проблем, - объявил он. - Видишь, я живой и невредимый.
        - Понаблюдать бы месячишко, - буркнул Толян.
        - Все, хватит, - не выдержал Максим. - Не хочешь идти, оставайся, а мы отправляемся.
        - Ладно, не шуми, я согласен. Куда вы без меня.
        - Давно бы так. Только погодите одну минуту.
        - Что-то забыл?
        - Нет, просто хочу выйти на улицу.
        - Зачем?
        - С планетой попрощаться.
        - Ты в порядке? - участливо посмотрел на него Толян.
        - Вполне.
        - Я с тобой, - шагнул следом Колян.
        Выйдя на свежий воздух, они поразились: земной город исчез, вокруг стояли одни пирамиды.
        - Ребята, а вам не кажется, что стало немного светлее? И вообще, вся атмосфера изменилась, на психику не давит.
        - А что, нормальная планета. - Колян сделал несколько шагов вперед и, подняв маленький камешек, подбросил его на ладони. - Сувенир на память. Хотя дома не поверят, скажут, в канаве подобрал.
        Он повернул назад, и вдруг замер с поднятой ногой.
        - Ой, смотрите. - И показал на выглядывающий из земли едва заметный малюсенький бледно-розовый лепесток.
        - Эка невидаль, - хмыкнул Толян. - Подумаешь, трава как трава.
        - А ты ее здесь раньше видел? - рассердился Максим. - Мне кажется, это планета передает нам привет. - Он помахал рукой и прокричал: - До свидания! Мы еще встретимся!
        Они вернулись назад, попрощались с Аяло, пожали лапы Брссу и поднялись на площадку.
«Транспортировка закончена», - прозвучал металлический голос.
        Путешественники раскрыли глаза и…
        - Да это же пульт управления астероидом, где мы были в начале полета! - воскликнул Максим и, повернувшись к Толяну, строго спросил:
        - Анатолий, у тебя карманы есть?
        - Конечно, положить что?
        - Свои руки.
        - Подумаешь, - надулся Толян.
        Они вышли из круга, и тот исчез.
        - Так, теперь нам нужен звездолет, - проговорил Максим и, не обращая внимания на обиженную физиономию друга, направился к выходу.
        Обойдя пульт, на котором мониторы продолжали показывать новости, они вышли в коридор и направились к ангару.
        - А вот и наша лошадка! - Отворив дверь, Максим показал на стоящий на трех лапах большой серебристый диск.
        Вытащив инструкцию, он отыскал на одной из стоек кодовый замок и набрал нужную комбинацию. С тихим жужжанием к ним сверху опустилась платформа. Люди поднялись на корабль и оказались в круглой рубке, посередине которой стояли три соединенных между собой спинками кресла с прикрепленными к ним на гибких стойках пультами. Усевшись на одно из них, Максим принялся разбираться с управлением. Колян, ворча, что габариты могли быть и побольше, долго крутился, стараясь устроиться поудобнее, а Толян, плюхнувшись на свободное место и немного посидев, вылез и начал озираться.
        - Ты чего? - посмотрел на него Максим. - Давай садись.
        - Я вас не вижу, - дрожащим голосом проговорил Толян.
        - Страшно без папки? - усмехнулся Максим и щелкнул тумблером.
        Кресла разъехались и развернулись к середине, а три пульта, щелкнув, соединились в одно целое.
        - Совсем другое дело, - обрадовался Толян.
        - Готово, - сообщил Максим.
        - Давайте, прежде чем лететь, выработаем план действий, - предложил Колян. - Мало ли что произойдет, и думать будет некогда.
        - А чего думать? - не понял Максим. - Сразу могу предупредить: нас обнаружат. Обязательно. Поэтому мы направимся к Земле, на околоземной орбите перейдем в спасательный модуль и уже на нем летим дальше. Пока патрули догонят НЛО, пока с ним разберутся, мы будет далеко.
        - И ни одна собака не узнает, что мы вернулись, - довольно закончил Толян.
        - Надеюсь.
        - А садиться желательно где-нибудь у нас, - произнес Колян.
        - И пойдем в милицию, а они…
        - Для начала спросят, почему мы от них удирали. Думаешь, нам поверят?
        - Тогда к президенту.
        - И в лучшем случае доберемся только до первой двери. Раз замешаны военные, то эти оборотни наверняка проникли и в его окружение. Нам даже рта не дадут раскрыть.
        - Давайте захватим «Излучатель»! - выпалил Толян и сам испугался своей наглости.
        - Мысль хорошая, но не получится, - поморщился Колян. - У этой штуки наверняка серьезная охрана. И близко не подпустят.
        - Короче, хватит гадать, там разберемся, - проговорил Максим, включая бортовое оборудование.
        Заработала автоматика, по центру появилась объемная карта Солнечной системы, над головой засиял обзорный экран, закрылся входной люк, и загудела силовая установка.
        - Поехали, - воскликнул он и тут же, остановившись, тревожно показал на монитор. - Никак наши патрульные звездолеты?
        Действительно, вокруг астероида замысловатыми петлями кружилось несколько мерцающих точек?
        - Чего они ищут? - сразу занервничал Толян. - Вдруг им стало известно, что мы возвращаемся?
        - Скорее всего они пытаются отыскать вторую базу и проверяют все подряд, - возразил Максим. - Подождем, пусть уйдут подальше.
        - И долго?
        - Откуда я знаю.
        - А они нас не найдут? - не мог успокоиться Толян.
        - Если до сих пор не нашли, то и теперь вряд ли.
        И действительно, патрули постепенно уходили дальше и дальше, пока наконец совершенно не исчезли с экрана.
        Ильин, выждав для верности еще немного времени, нажал кнопку дистанционного открывания шлюза. Огромная плита отошла в сторону, и они, вылетев наружу, на максимальной скорости помчались к Земле. Но, как он и предполагал, военные действовали четко, сразу же засекли чужой звездолет и бросились на перехват.
        - Какой я умный, благоразумный, - порадовался Максим и, остановив НЛО, развернул его в противоположную сторону. - Что ж, поиграем немного в прятки. Быстро в спасательный модуль, - приказал он друзьям и, установив на компьютере команду на запуск двигателей на полную мощность через тридцать секунд, бросился следом.
        Они отошли довольно далеко, когда увидели яркую вспышку: военные расстреляли НЛО.
        Таинственный Человек-призрак сидел, уставившись на темный экран монитора. Прерванная с планетой связь, несмотря на прилагаемые усилия, не восстанавливалась, и невозможно было выяснить, что там происходит.
        В кабинет неслышными шагами вошел секретарь:
        - Сэр, в районе Марса обнаружен и уничтожен инопланетный звездолет.
        - Почему не захватили?
        - Он не реагировал на наши сигналы, и военные решили не рисковать.
        - Куда он направлялся - сюда, на Землю?
        - Нет, в противоположную сторону.
        - Тщательно проверить каждый объект по курсу его движения, база там. Это все?
        - Получено странное сообщение: сам собой внезапно заработал датчик прибора, предназначенного для поиска диска инопланетян.
        - Что? - вскочил «Призрак». - С этого и нужно было начинать. Немедленно определите местонахождение источника и вызовите ко мне адмирала Грега.
        - Есть, сэр.
        Человек несколько раз нервно прошелся по кабинету, затем сел и задумался: «Что же получается? Неужели инопланетяне с планеты решили высадиться и сами узнать, что на самом деле происходит у нас, на Земле. Учитывая неудачную попытку подчинить их, пришельцев необходимо как можно быстрее обезвредить. Но, с другой стороны, возможно, группа сумасшедшего капитана Ильина вырвалась с планеты. Если вспомнить, какие самые невероятные трюки она выделывала до сих пор, этот вариант нельзя сбрасывать со счетов. А это тем более опасно. Начнется международный скандал, и всей нашей операции придет конец. Короче, люди это или инопланетяне, в любом случае их необходимо уничтожить».
        Дома
        Максим открыл люк и вывалился на землю.

«Жив», - с удовольствием подумал он и, слегка приподняв голову, понял, что лежит на картофельной грядке.
        Чихая и отплевываясь, он встал на четвереньки, поднялся и обмер. Прямо перед ним с самым решительным выражением на лице, с лопатой наперевес стоял древний дед. Из-за спины его выглядывала перепуганная старуха.
        - А, ироды! Счас я вам задам, - тонким голоском продребезжал старый, на всякий случай попятившись назад.
        - Белены объелся? - прокряхтел, выползая наружу, Колян. - Свои мы, свои.
        - Свои с неба не падают, картошку не губят, - замахнулся лопатой дед. - Хенде хох, а то порешу.
        - Эй, родной, ты поосторожнее, - погрозил ему пальцем Максим. - Не ровен час, споткнешься, поранишься, вези тебя в больницу.
        - Братцы, дома! - с радостным воплем на свет появился сияющий от счастья Толян. Увидев старика, он бросился к нему: - Папаша, родной, у вас до скольки сельпо открыто. Нам бы водочки за благополучное возвращеньице.
        Опустив лопату, тот удивленно воззрился на странную троицу.
        - А ежели самогоночки?
        - Не возражаем, а почем?
        - Чирик.
        - Да ты че, дед, совсем очумел, такие деньги с народа драть.
        - Зато каков товар! Чистая слеза, для себя варил.
        - Нет у нас с собой денег. - Толян на мгновение задумался. - Слушай, дедуся, а давай бартер?
        - Это как?
        - Ты нам литр, а мы тебе наш аппарат.
        - Точно, свои, старого человека обдурить хотите.
        - Да ни в жизнь. Смотри, сколько тут всяких блестящих штуковин, получишь бешеные деньги. Сразу и обмоем.
        - Ты что, очумел? - Колян дернул за рукав Толяна. - Опять за старое? Нужно дальше двигать, а не по гостям рассиживаться.
        - Иваныч, чесслово, последнюю, за то, что живыми остались. По махонькой капочке, и все, завязываю.
        - Не, не, - замотал головой дед. - У нас так не принято; хоть ненадолго, но зайти обязаны, иначе обидите.
        - Ну, если только на минуточку, - нехотя согласился Максим. - Малость перекусим и дальше.
        Вскоре наши путешественники сидели за накрытым столом, на котором стояли чугунок с горячей картошкой и трехлитровая банка самогона. Дед с Толяном успели пропустить по одной и вдогонку по второй.
        - А я грешным делом подумал, вы алены, - рассуждал хозяин, разливая по третьей. - Переодетые.
        - Кто? - не понял Толян.
        - Чужие, пришельцы. У нас намедни в соседней деревне про них кино крутили. Такие страсти показывают.
        - Не дед, мы тутошние. Я, к примеру, из Боровичей.
        - Новгородский?
        - Он самый. А как вы поживаете?
        - Житья нет от ентих планетян. Что по радио, что по телевизору, одно и то же: все передачи тока про них, вся разница, что в одних показывают, какие они жуткие да кровожадные, а в других - какие они умные и замечательные. Даже пиво наше рекламируют. Слышь, вот ты в такой же таратайке с неба свалился, скажи, неужто там, в космосе, эти самые чужие наше пиво пьют?
        - Знаешь, дед, я думаю, они вообще не пьют.
        - О, и я об том же, и за это надо выпить, - потянулся к Толяну со стаканом дед и едва не опрокинул бутыль.
        - Все, пора заканчивать, мы и так у вас засиделись, - твердо сказал Максим и встал. - Спасибо за угощение, и тебе, дедуля, хватит, а то смотри, чертики появятся.
        - Эка невидаль, - обиженно поджал губы дед.
        - Кто?
        - Нечистая.
        - И что, встречается? - насторожился Максим. - У вас случайно поблизости никакой базы не строится?
        - Нет, тока рушится. Эвон клуб совсем завалился. Так я теперь думаю, может, тоже планетяне постарались?
        - На вас телевизор плохо влияет, ученые доказали, - фыркнул Колян и повернулся к старухе: - Еще раз спасибо за угощение. Ложи своего старого, пусть отдохнет, а мы пойдем. Где тут у вас автобус останавливается?
        - А, за рекой, родимые, за рекой. В соседней деревне.
        - Я вас провожу, - потянулся за шапкой дед.
        - Ничего, мы и сами дорогу найдем, счастливо оставаться.
        - Счастливого пути.
        Выйдя за околицу, Максим остановился и взглянул на часы.
        - Мы на Земле уже около часа. Пока все тихо, и, будем надеяться, никто не знает, что мы вернулись.
        - А жаль, - мечтательно потянулся Толян. Настроение у него было самое распрекрасное. - Все-таки мы первые люди, побывавшие в других мирах, и нас могли бы встретить с цветами и оркестром.
        - И бесплатной доставкой в ближайшую каталажку, - ехидно заметил Колян. - Хватит мечтать, лучше поищем остановку.
        - Нет, сделаем по-другому, - возразил Максим. - Пойдем пешком в противоположную сторону до ближайшей дороги и там проголосуем.
        - Эт зачем? - сразу перестал веселиться Толян. - Опять ноги ломать. Не хочу.
        - На всякий пожарный. Что мы здесь были, видело полдеревни. Бабка врать не умеет и скажет, что мы уехали на автобусе. Понял?
        - Не дурак.
        - Тогда вперед.
        Шум винтов над головой заставил их замереть на месте и тревожно вскинуть вверх головы. Над ними, на небольшой высоте, едва не задевая макушки деревьев, медленно, словно кого-то высматривая, проскользнули три военных вертолета. Переждав, пока они пролетели, троица быстрым шагом двинулась дальше.
        - Черт, - выругался Максим. - Чует мое сердце, эти «вертушки» по нашу душу.
        - Они же про нас не знают, - с надеждой проговорил Толян. - Может, это совпадение, учения там или почту на дальнюю заставу повезли.
        - Хорошо бы, но готовиться нужно к худшему, поэтому давайте, у кого какие предложения?
        - Пошли в редакцию какой-нибудь газеты.
        - И что скажем? Мы тут слетали на одну планетку в соседней звездной системе и совершенно случайно узнали, что некоторые военные задумали захватить Землю и готовят военный переворот, используя технологии инопланетян. Нас попросят предоставить факты. И что мы им покажем?
        - А если найти строящуюся базу, притащить туда корреспондентов и устроить маленькую пресс-конференцию. Тогда поверят?
        - Это лучше, - согласился Максим и предостерегающе поднял руку. - Слышите шум моторов? Значит, неподалеку проходит дорога. Вы оставайтесь на месте, а я пойду посмотрю, что к чему.
        Не успел он пройти и сотни метров, как почувствовал опасность. Он оглянулся и между деревьями увидел фигуры крадущихся людей в военной форме с автоматами наперевес. Максим было рванулся назад, к друзьям, но его заметили, и несколько человек бросились наперерез. Он метнулся в сторону и провалился в большой овраг. Падая, он лихорадочно старался стать невидимым и едва успел «растаять», как следом посыпались солдаты и начали беспокойно оглядываться по сторонам.
        Максим прижался к склону и замер, затаив дыхание.
        Наверху появился офицер.
        - Ну, что там у вас?
        - Не знаем. Пропал.
        - Прочешите весь овраг. Одна группа вправо, другая влево.
        Солдаты разбежались. Максим выждал, пока затихли голоса преследователей, и осторожно полез обратно, выяснить, что произошло с друзьями. Но навстречу ему уже несли на носилках два укрытых с головой неподвижных тела. Стараясь не шуметь, он двинулся следом и увидел стоящую у дороги большую крытую машину в окружении нескольких бронетранспортеров. Тела погрузили в кузов, следом залезли солдаты, и колонна направилась прочь из леса. Максим, не раздумывая, запрыгнул на один из бэтээров. Откинулся верхний люк, и наружу высунулась голова в шлемофоне.
        - Никого, - сообщила голова. - Наверно, почудилось.
        - Или ветка упала, - ответили снизу. - Залезай, а то прибьет.
        Выехав на дорогу, автоколонна прибавила скорость, и Максим с большим трудом удерживался на скользкой броне. Руки его занемели, но он, стиснув зубы, цеплялся из последних сил. Счастье, что ехать оказалось недалеко. Показался город, и колонна разделилась: фургон поехал прямо, а военные завернули в сторону. Максим разжал руки и покатился по земле, обдирая бока. С трудом встав, он понял, что машину ему не догнать.
        - Все равно найду, - упрямо пробормотал он.
        Максим прошел несколько шагов вслед за машиной, но остановился и, вернувшись назад, уставился на дорожный указатель. На нем черным по белому было написано:
«Подберезовск». Именно это название высветилось на карте, там, на планете, когда Советник ткнул пальцем в строящуюся станцию.
        Толян очнулся от холода. Лежать было жестко и неудобно. Подняв голову, он оцепенел от ужаса. Вокруг него стояли каталки, на которых под серыми от времени и частой стирки простынями угадывались неподвижные человеческие фигуры.
        - Нечистая! - завопил он и, кубарем скатившись со своего «ложа», метнулся к двери. Ломая ногти и обдирая кожу на ладонях, он с трудом провернул ручки стальной двери, вывалился за порог и очутился в небольшом коридорчике.
        Продолжая дрожать от пережитого потрясения и судорожно комкая на груди рубаху, он нерешительно двинулся вперед, ежесекундно ожидая чего-то ужасного. Подойдя к противоположной двери, он потихоньку приоткрыл ее - ничего страшного не произошло, он очутился в обычной ординаторской. Возле стены стояли обшарпанный стол, тумбочка и пара стульев. На одном из них сидел здоровенный детина в сером замызганном халате. В руке он держал пустой стакан, а перед ним лежали нарезанная колбаса, половинка хлеба и начатая бутылка водки.
        - Ожил? - без тени удивления поинтересовался здоровяк и, открыв ящик, достал второй стакан. - И как оно, на том свете?
        - Где я? - слегка заикаясь, спросил Толян.
        - В морге, - равнодушно сообщил санитар. - Ты покойник, а я сегодня дежурю. - И налил в оба стакана.
        - Я живой.
        - Тебя позавчера вечером машина сбила.
        - Какая машина? - оторопел «покойник». - Я по лесу гулял, откуда там машины?
        - У, друг, - протянул дежурный. - Дежа вю.
        - Чего?
        - Клинический случай. Заговариваешься.
        - Не понял, - растерялся Толян - А как же враги, космос, дрянная планета?
        - Тяжелая форма, - вздохнул детина и протянул Толяну стакан. - Держи, выпей, глядишь, полегчает.
        Толян одним махом отправил содержимое в рот и даже не заметил, что выпил.
        - Молодец, - серьезным тоном сказал дежурный и снова наполнил посуду. - В этом деле одно спасение, вспомнить все, что тебе привиделось, рассказать и выкинуть.
        - Вспомнить и выкинуть, - задумчиво повторил Толян. - Так ты считаешь, я теперь псих и эта история мне померещилась?
        Он залпом выпил второй стакан и перекосился, замахав в воздухе рукой.
        - Вполне возможно, - подтвердил санитар и протянул кусок сала: - На, закуси.
        Толян выдохнул и, уставившись на собеседника, начал:
        - Значит, так. Сидели мы как-то с моим другом Иванычем, между прочим, мировой мужик…
        И он принялся рассказывать свою удивительную историю. Начав по обыкновению от Адама, то есть с теткиного кабанчика, он, когда дошел аккурат до появления Сквозника, в первый раз насторожился. Его собеседник старательно подливал ему и себе, однако глаза у него оставались совершенно трезвые. Толян легко определял, сколько принял человек, и это ему не понравилось.

«Прикидывается пьяным», - подумал он и незаметно огляделся.
        Ординаторская как ординаторская. Убогая обстановка. Из приличных вещей одно зеркало.

«Интересно, а почему оно такое большое? Аж на полстены? Кругом грязюка, а на нем ни пылинки». - И его прошиб холодный пот. Во всех кино про бандитов за такими
«зеркалами» сидели серьезные дяди и следили за допросом.
        Перестав рассказывать, он взял со стола бутылку и покрутил ее перед глазами.
        - Пустая. Слушай, а у тебя еще есть?
        - Спрашиваешь, - ответил детина и нагнулся к тумбочке.
        В ту же секунду Толян вскочил и нанес ему сильнейший удар по голове. Во все стороны полетели осколки, но двери распахнулись, и в комнату влетело несколько человек спортивного вида в одинаковых костюмах. Толяна скрутили и усадили на место.
        - Продолжим наш увлекательный рассказ, - проговорил один из них, судя по голосу, старший, устраиваясь напротив.
        - Запамятовал, - состроил губами гузку Толян.
        - Ясно, - не стал спорить начальник и махнул рукой.
        На столе появились ноутбук и какой-то портативный прибор с кучей проводов. К голове Толяна прилепили несколько присосок и соединили их с компьютером.
        - Это новинка. Детектор лжи перед ним тьфу - детская забава. Сам процесс выявления твоего вранья - проще пареной репы. Мы задаем вопрос, а тебе даже не нужно отвечать, на экране проявятся твои мысли в виде картинки. Дергаться бесполезно. Сиди, смотри и думай. Итак, где ты был вчера?
        Перед мысленным взором Толяна появился сидящий за столом Колян.
        Начальник удовлетворенно кивнул:
        - Видишь? Замечательно. Едем дальше. Кто это?
        Толян увидел крупным планом лицо друга и, стараясь не думать о нем, отвел глаза и вспомнил слова Максима: «Врать вредно для здоровья, и если не хочется говорить правду, можно не договаривать или отвечать честно, но не по существу».
        В углу экрана виднелись чугунок с картошкой, пучок лука и ополовиненная бутылка.
        - Собутыльник! - выдал Толян.
        На экране появилось осоловевшее лицо Коляна.
        - Не понял, - недоуменно уставился на него старший.

«Счас поймешь», - злорадно подумал Толян и представил, как однажды чистило друга, когда они немного перебрали «портвейнчика», замешав его самогоночкой и напоследок добавив пивка.
        Эффект получился потрясающий. Старший отпрянул от стола, а одного из штатских едва не вывернуло, и он опрометью бросился вон из комнаты.
        Целый час из Толяна пытались выбить какие-нибудь сведения, но на все вопросы он представлял лишь свои попойки. Даже на вопрос, что они делали на Оранжевой планете, он вспомнил, что такого цвета был очень мерзкий технический спирт, с жутким названием «галоша», подкрашенный для устрашения какой-то безобидной краской. Эту гадость приволок по случаю с местного химзавода один знакомый кореш.
        В раздражении выключив аппаратуру, старший откинулся в изнеможении на спинку стула и вопросительно взглянул на вошедшего с перебинтованной головой «санитара».
        - Этот алкоголик тебе что-нибудь сообщил?
        - Полный бред. Встретили одного козла и поехали с ним на кабанчика, потом эта свинья их уволила, а на буфете появились глаза. На этом все, дальше сами видели, чем кончилось. - И он показал на повязку.
        - Ладно. - Старший встал. - Этого в психушку, в наше отделение. Там его в чувство приведут. А мы едем в больницу ко второму; правда, он еле жив, но будем надеяться с головой у него в порядке.
        Медленно открыв глаза, Колян увидел, что лежит на койке. Похоже на больницу: небольшая палата, капельница, рядом куча приборов, и он весь в проводах и датчиках. Плотные шторы практически не пропускали света, и было непонятно, что на дворе - день или ночь. Странно, как он сюда попал? Он напряг память. Шли по лесу, шум моторов, Максим ушел. Тень. Да, сбоку мелькнула тень, а дальше… дальше провал. Он хотел привстать, но не смог пошевелить ни рукой, ни ногой. Судорожно дернувшись, он понял, что привязан.
        - Никак в себя пришел? - прозвучал грубый голос, и над ним склонился дюжий санитар в белоснежном халате и шапочке.
        - Где я?
        - В хирургии.
        - Почему?
        - Неудачно поскользнулись - и затылком об камешек. Вас очень вовремя привезли.
        - А мой друг?
        - Друг? Да минут пять как ушел. Обещался завтра с утра навестить.
        - Ясно, - едва слышно проговорил Колян. - Я посплю, ладно?
        - Конечно.

«Влип, - подумал Колян. - Толян меня бы ни за что не оставил, его палкой отсюда не выгонишь. Значит, нас все-таки выследили, а этот тип меня сторожит».
        Он попробовал подвигаться. Все тело болело, но терпимо. Нужно было избавиться от ремней да сопящего рядом переодетого санитаром надсмотрщика.

«Для начала восстановимся».
        И он начал собирать себя. Полет на планету не прошел даром, и вскоре, почувствовав, что силы более-менее к нему вернулись, он снова приоткрыл глаза.
        - Который час?
        - День на дворе.
        - И солнышко светит? - произнес он жалобным тоном. - Дай взглянуть.
        - Не положено.
        - Хоть на секундочку, - не отставал Колян.

«Санитар» немного подумал и, решив, что вреда от этого не будет, подошел к окну и слегка приоткрыл занавеску. В комнату ворвался яркий свет. Колян зажмурился. Занавеску тут же задернули, но и этого было достаточно, чтобы он успел заметить толстые решетки. Кроме этого, его поджидал еще один неприятный сюрприз: прямо перед ним в верхнем углу сверкнул глазок камеры наблюдения.

«Окошко отпадает, остается дверь. Допустим, там тоже находится охрана. Шуметь нельзя. Но самое главное - это видеокамера», - прикинул Колян и, демонстративно застонав, приподнял голову.
        - Пить.
        Мужик засуетился, неуклюже тыкая пальцем в пульт, приподнял верхнюю часть кровати, взял с тумбочки кружку и влил немного воды «больному» в рот.
        - Спасибо, - еле слышно прошептал Колян и откинулся назад на подушку, успев за этот короткий миг заметить стоящую на дальнем столике тарелку с кашей.

«Ну-с, начнем», - скомандовал он сам себе и жалобно спросил:
        - А поесть не найдется?
        - Конечно, сейчас сделаем, - кивнул «санитар» и, схватив тарелку, попытался запихать ложку манки «больному» в рот.
        Сделав вид, что поперхнулся, Колян громко раскашлялся.
        - Ты что, меня удавить хочешь? - возмущенно завопил он. - Дай я сам.
        Охранник замялся, похоже, у него были четкие инструкции не развязывать пленника. Однако у того был настолько разбитый вид, что он ослабил у него на руках ремни и расстегнул зажимы.
        Потянув к себе еду, Колян словно невзначай неловко дернулся, и тарелка скользнула вниз по одеялу. Сделав вид, что пытается ее поймать, он резким движением захватил горстью кашу и широким круговым движением запустил почти половину порции в камеру, залепив ее напрочь.
        - Раззява, - раздраженно зашипел «санитар», наклоняясь за посудиной, и тут же замолк, получив сильный удар по голове.
        - А ты попробуй сам попади, - назидательно проговорил Колян, освобождая ноги и стряхивая с себя датчики и иглы.
        Сняв со сторожа халат и шапочку, он натянул их на себя и высунулся за дверь. На него уставилось удивленное лицо второго охранника.
        - Помочь бы, - виновато произнес Колян.
        Вскочив, охранник метнулся в палату и тут же затих рядом с первым. Колян проворно переоделся в его форму и вышел в коридор. К своей радости, он понял, что действительно находится в больнице, и не торопясь, вразвалочку, чтобы не привлекать лишнего внимания, направился к лифту, но не успел сделать и двух шагов, как из него выскочили несколько человек и стремительно зашагали навстречу.

«Это за мной. Оперативно работают!» - сообразил Колян и завернул в соседнюю палату.
        Дождавшись, когда они пройдут мимо, он сломя голову ссыпался по лестнице. Выбежав на улицу, он лихорадочно закрутил по сторонам головой, соображая, в какую же сторону податься.
        Больница располагалась в маленькой тихой улочке, где по одну сторону стояли одноэтажные дома, а по другую раскинулся заросший густым кустарником сквер; у главного входа лежала небольшая площадка для парковки, на которой стояли такси,
«скорая помощь» и несколько легковушек.

«Куда теперь? Города я не знаю, денег нет», - подумал Колян и заметил выглядывающую из кустов черную иномарку с тонированными стеклами, явно поставленную так, чтобы ее не увидели.

«Если это машина тех, кто захватил его, то наверняка они должны знать, где находится Толян», - решил он и подошел к такси.
        - Свободно? - поинтересовался он у водителя, помятого мужчины средних лет.
        - Садись.
        - Слушай, друг, я посижу немного, - попросил Колян, нырнув на заднее сиденье.
        - Вылезай, - последовал флегматичный ответ.
        - Понимаешь, тут такое дело, жена любовника завела, они сейчас выйти должны.
        Водила несколько оживился и посмотрел на него в зеркало заднего вида.
        - На месте застукал?
        - Соседка сказала. Я, понимаешь, сегодня утром из командировки домой приехал на день раньше, а там такой бардак.
        - А я сам поймал, - неожиданно взвился мужик. - Я ей все, а она, стерва. Я, видите ли, не понимаю ее тонкой натуры. Я день и ночь пашу, чтобы ей, гадине, новую шубку купить, а она…
        - А черт, сейчас сбегут, - перебил его Колян - В машину сели.
        - В которую? - деловито осведомился водитель, заводя мотор. - Не боись, не уйдут.
        - Вон та, черная иномарка.
        - Твоя молодая? - поинтересовался мужик, выруливая на дорогу.
        - Молодая.
        - Вот и моя на десять лет младше, - подхватил мужик. - И ведь предупреждали меня - не женись. - Похоже, его прорвало на откровенность, и всю дорогу он взахлеб рассказывал, какая же дрянь его жена.
        Колян, слушая в пол-уха и старательно поддакивая, внимательно следил за ехавшей впереди машиной. Наконец они очутились на окраине города, и иномарка исчезла за небольшими воротами, расположенными в высоком заборе.
        - «Спецлечебница номер один», - прочитал он позолоченную надпись на мраморной табличке.
        - Психушка! - присвистнул таксист. - Эк тебя угораздило. Я тебе с этой конторой связываться не советую: вмиг пришьют диагноз, перепеленают, и забудешь ты не только бабу свою, но и как самого звали.
        - Да, дела, - почесал затылок Колян. - Знаешь, друг, ты езжай, а я чуток за углом покараулю, вдруг моя одна появится. Ты уж извини, с деньгами у меня не очень, вот часы…
        - Да ты что, в таком деле грех человеку не помочь.
        - Спасибо.
        - И тебе удачи.
        Такси отъехало, а Колян, отойдя подальше от ворот, принялся осматриваться, надеясь, что его осенит какая-нибудь светлая мысль.
        Увы, в заборе, составленном из плотно поставленных друг к другу и вкопанных торцом в землю длинных панельных перекрытий, не оказалось ни малейшей лазейки. Зато кругом валялись кучи всяческого мусора: ржавые железяки, битые бутылки, коряги и прочий хлам.
        - Не могут навести порядок, эскулапы хреновы. Того гляди, ноги переломаешь, - пробормотал он и почувствовал за спиной постороннего.
        Развернувшись, он увидел сурово глядевшего на него хмурого дядьку.
        - Гражданин! По какому поводу создаете скопление? - поинтересовался мужик.
        - Кто? Я? - Колян робко улыбнулся. - Так, гуляю, дышу кислородом, цветочки, птички всякие. Мимо шел.
        - Ясно! Проходимец! - Угрожающий тон незнакомца не предвещал ничего хорошего.

«Пьяный, что ли? На скандал нарывается? Только тебя не хватало, - разозлился Колян. - А может, это один их наших преследователей? Выследил меня и тянет время, пока остальные не подбегут? Надо убираться».
        Слегка качнувшись назад, Колян приготовился нанести незнакомцу сильнейший удар в челюсть, но остановился и с недоумением уставился на противника, который упер руки в бока и принялся хохотать.

«Псих?» - и тут до него дошло:
        Максим!
        - Вот именно, - перестав смеяться, посерьезнел Ильин. - Давай рассказывай, как ты здесь очутился и где Анатолий?
        - Не знаю. Лично я ничего не помню, скорее всего, когда ты ушел, к нам незаметно подкрались. Понимаешь, они с самого начала знали, где мы находимся. Меня чем-то саданули по голове, очнулся в больнице под охраной, бежал. Где Толян, не знаю, но те, кто меня сторожил, приехали сюда, думаю, и его здесь запрятали. А ты как?
        - А я едва отошел, солдат увидел, хотел назад вернуться и предупредить, да не успел, вас уже окружили. Потом вас погрузили в фуру и повезли в город, а я успел зацепиться за бэтээр прикрытия, но возле города мы разъехались в разные стороны. Пришлось прыгать и шагать наугад в том направлении, куда скрылась машина. Проходил мимо психушки и подумал, что здесь удобнее всего секреты прятать. Обошел всю больницу вокруг, незаметно не пробраться. Решил до вечера подождать, в темноте легче Анатолия тащить, его же невидимым не сделать. А тут ты появился.
        - Теперь нас двое. Давай рискнем.
        - Сейчас лезть бессмысленно, самих повяжут. Подождем. Должен быть выход.
        - Времени нет. Неизвестно, что они там с ним делают.
        - Смотри.
        Из проходной выскочил человек с спецовке с физиономией обиженного бульдога. Друзья переглянулись и двинулись следом. Когда ворота скрылись за деревьями, они добавили шагу и догнали мужика.
        - Эй, земляк! - приняв безмятежный вид, окликнул его Колян. - Где тут магазин поблизости? У моего друга день рождения, требуется обмыть.
        - Пошли, покажу. Мне как раз туда, хлеба на обед захватить забыл.
        Войдя в магазин, они купили пару бутылок водки, сыру, пластиковый стаканчик с лесными орехами в шоколаде и вышли на крыльцо, поджидая мужика. Едва он показался, Колян шагнул ему навстречу и протянул руку:
        - Я - Николай, а это Максим.
        - Семен.
        - Спасибо, друг, компанию не составишь? По пятьдесят грамм за новорожденного.
        Мужик, немного поколебавшись, обреченно махнул рукой:
        - А давай, для аппетита.
        Они завернули в ближайшие кусты, разложили на травке продукты. Колян высыпал из стаканчика конфеты и налил в него водки.
        - Видит бог, не пьем, а лечимся, - произнес мужик. - За именинника.
        Колян и Максим последовали его примеру.
        - Кем трудишься?
        - Сантехником.
        - Работы много?
        - Хватает.
        - Тяжело, наверно, с психами?
        - Привык. Я их вот где держу. - Он сжал руку в кулак. - Чуть что не так, сразу трудотерапию устраиваю, в пятак. Они меня знаете как уважают. - Он довольно рыгнул и поинтересовался: - Еще по одной?
        - А на работе не заметят?
        - Я что, пьян?
        - Нет.
        - Тогда наливай.
        - Хорошему человеку - одно удовольствие.
        - Будьте здоровы.
        - А как начальство?
        - Куда оно без меня, сами знаете, без воды и ни туды, и ни сюды, - хихикнул сантехник, его заметно повело. - Вся больница на мне держится: успокоительные ванны, контрастный душ, столовка. Если я систему не отрегулирую, никакого лечения не получится. Я недавно говорю Петровичу, нашему главврачу: «Давление слабовато, потому и эффекту нет». А он мне в ответ: «Сделай, будь добр». Я, понятное дело, сделал. Сегодня во флигеле кран сломался, а к ним нового пациента привезли. Естественно, без меня не обойтись. После обеда пойду чинить.
        - И часто новых подвозят?
        - Не, теперь меньше. Нынче трудно психа от нормального человека отличить, теперь все с приветом. А наш главврач говорит, что каждый нормальный человек должен хоть разок с ним пообщаться.
        - Ну, ты просто академик, - восторженно покрутил в воздухе растопыренными пальцами Колян. - Давай, за тебя.
        Затем выпили за «дай бог, не последнюю», за мир во всем мире, просто за хороших людей, и мужик сломался: голова его безвольно повисла, и он захрапел. Его бережно положили в кусты, подальше от посторонних глаз, и Максим аккуратно, стараясь не разбудить, снял с него куртку.
        - Для маскировки, - словно оправдываясь, объяснил он, переодеваясь. - Меньше подозрений.
        - Нормально, похож, - кивнул Колян, критически оглядев преобразившегося в сантехника друга, и они направились к больнице.
        Подойдя к проходной, Макс решительно толкнул дверь.
        - Стоять! - навстречу им выскочил дежуривший на вахте молодой солдатик и показал на Коляна: - Это кто?
        - Мой помощник, - ответил Макс. - Столько работы надавали, мне одному не справиться. Начальство в курсе.
        - Пропуск.
        - Какой еще пропуск? - вспылил Макс. - Его только вчера приняли и выдать не успели, а трубу сегодня прорвало, делать надо.
        - Не положено! - не сдавался охранник. - Показывайте пропуск, иначе не пропущу.
        - Ладно, - пригрозил Макс. - Звони Петровичу и скажи, что ты нас не пускаешь. Пусть сам разбирается со своей водой.
        Паренек решительно снял трубку и набрал номер главврача. Прошла томительная минута, в течение которой оба друга с напряжением ожидали ответа, наконец в трубе щелкнуло, и раздался раздраженный голос:
        - Слушаю.
        - Тут ваш сантехник стоит, - начал объяснять ему ситуацию охранник. - Говорит, с напарником, а пропуска нет. Вот я и говорю…
        - Мать вас всех туда-сюда! - загремел в трубке отборный мат. - Где этот бездельник шляется? Чтоб через секунду был на рабочем месте и сделал воду, иначе я ему такое устрою, мало не покажется.
        - Но у них нет пропуска…
        - Вы что сегодня, решили меня добить? - В трубку так орали, что было слышно на улице. - Я, кажется, русским языком сказал, немедленно пропустить.
        - Понял, - съежился солдатик и открыл вертушку: - Проходите.
        - Так, минут десять - пятнадцать у нас есть, - проговорил Макс, когда они выскочили на другой стороне проходной. - Пока парень сообразит, что к чему, да позвонит своему начальству, а он это обязан сделать, мы должны успеть добраться до Анатолия. Где они его запрятали?
        - Ну-ка, спрячься. - Колян толкнул его за куст и подскочил к появившейся на дорожке полной санитарке: - Красавица, подскажи, пожалуйста, мне приказали помочь вашему сантехнику отнести инструменты во флигель, это куда?
        - Вон там, между тех деревьев виднеется красная крыша, - заулыбалась польщенная девица.
        - Спасибо, дорогая, - расшаркался Колян, и едва она скрылась, позвал Макса.
        Подойдя к флигелю, Колян увидел висевший на стене красный пожарный щит. Недолго думая, он снял лом и закинул его себе на плечо.
        - На всякий случай. Мало ли придется дверь ломать.
        Миновав маленькую прихожую, они очутились в небольшой комнате, где возле следующей закрытой двери сидели двое крепких, с короткой стрижкой мужчин в темных костюмах. Увидев вошедших, они разом вскочили и шагнули навстречу.
        - Что?! Опять напортачили?! - опережая их вопросы, возмущенно прорычал Колян. - Только портить! Ходи за вами!
        - Что? Мы ничего, - опешили ничего не понимающие крепыши.
        - Что ничего? А кран кто свернул? Из-за вас пришлось всю больницу перекрывать. Процедуры срываются. Людям в туалет не попасть.
        Охранники растерянно смотрели на разбушевавшегося Коляна, не зная, что с ним делать, но отворилась вторая дверь, и появился тучный человек в генеральской форме.
        - В чем дело? - Он грозно нахмурил брови.
        - Кран сломали, вся больница без воды. Главврач приказал заменить, - развел руками Максим и добавил: - Психи волнуются.
        - Только побыстрее, - ответил генерал и махнул рукой охране: - Я в курсе, пропустить.
        Колян шагнул вперед и встал между крепышами.
        - Который кран?
        - Наверно, этот. - Максим показал на графин с водой.
        - Где? - радостно поинтересовался Колян и круто развернулся. Лом, описав дугу, с размаху ударил одного по затылку, другого в лоб, и оба охранника, не издав ни звука, рухнули на пол.
        Генерал рванулся было назад, во вторую комнату, но Максим сгреб его за воротник и схватил за горло.
        - Тихо, без фокусов. Где наш друг?
        Генерал судорожно задергал головой.
        - Не помнишь, память отшибло? Ничего, давай поглядим в соседней комнате.
        Толкнув вперед генерала, они вошли следом.
        На кушетке возле стены неподвижно лежал Толян. Возле него хлопотал тощий санитар в очках со шприцом в руках. Рядом за столом сидел человечек в штатском и, довольно улыбаясь, просматривал лежавшие перед ним бумаги. Завидев непрошеных гостей, он переменился в лице и полез во внутренний карман пиджака, однако Максим не стал дожидаться, пока он выхватит пистолет, а мощным ударом в челюсть отправил его в нокаут. Хилый санитар от испуга выронил шприц и затрясся как осиновый лист.
        - Немедленно освободить! - рявкнул на него Колян, двинув для лучшего усвоения по загривку. - Что вы ему сделали?
        - Нич-ч-чего особенного, это совершенно безвредно, - заикаясь ответил хиляк. - Небольшая порция специального лекарства. Под их воздействием человек откровенно отвечает на задаваемые вопросы.
        - Вы за это ответите! - истерично завопил генерал. - Вы еще узнаете, с кем связались! В ногах валяться будете!
        - Вы это серьезно? - ехидно спросил Макс и провел рукой по лицу, принимая свой облик.
        - Ааааа! Ильин! - испуганно заверещал генерал.
        - Приятно, когда тебя узнают, - хмыкнул Максим. - Теперь, я надеюсь, нам будет легче договориться.
        - Я ничего не скажу. - Генерал выпятил вперед живот.
        - Ой ли, - удивился Максим. - Эй, очкарик, вколи ему несколько кубиков.
        - Не надо, - закрылся руками генерал.
        - Тогда немедленно вызови санитарную машину, мы отправляемся путешествовать.
        - Это самоубийство. Вы далеко не уйдете.
        - Живо, - побелев от гнева, прошептал Макс. - Делай, что тебе говорят, иначе я из тебя душу выну. Надеюсь, ты понимаешь, что мне терять нечего.
        Генерал торопливо кивнул, трясущейся рукой взял трубку и со второй попытки набрал нужный номер.
        - Срочно пришлите нашу машину, - запинаясь проговорил он.
        - Куда?
        - Болван! Сюда! Ко мне! Сию минуту!
        - Вот и молодец, - похвалил его Максим.
        Он нагнулся над штатским, вытащил у него из кармана пистолет и приказал санитару перетащить из соседней комнаты обоих охранников, а когда тот выполнил приказ, тщательно связал всю четверку.
        За окном послышался шум мотора.
        - Подойди к окну и позови шофера, - приказал Максим, становясь за дверью. - Только без фокусов, первая пуля тебе.
        Шофер вошел, его оглушили, связали и положили рядом с остальными. Затем Колян перенес Толяна в машину и уложил его на заднее сиденье. Ильин сел за руль, усадил рядом генерала и, подъехав к проходной, громко просигналил. Часовой, увидев начальство, отдал честь и открыл ворота. Путь был свободен.
        Выехав из города, они завернули на ведущую в лес проселочную дорогу и, проехав еще некоторое время, остановились и заглушили мотор.
        Толян глубоко вздохнул и открыл глаза.
        - О, ребята, привет. Я знал, что вы меня не бросите. Эти гады вкололи мне какую-то пакость, ничего не помню. Я им что-то рассказал?
        - Не переживай, - обнял его Колян. - Ты держался молодцом. - И он отвернулся, украдкой вытирая глаза. - Пыли в лесу, однако, - смущенно пояснил он, заметив удивленный взгляд друга.
        Максим повернулся к генералу:
        - Давай рассказывай.
        - А что рассказывать, - поджал тот губы. - Наши друзья из ЦРУ узнали…
        - Чьи друзья?! - взвился Колян. - С каких это пор чужие спецслужбы у нас в друзьях ходят? Или ты тоже на них работаешь? Ну-ка, давай посмотрим, что ты за птица. - И он, быстро обыскав генерала, вытащил у него из внутреннего кармана удостоверение.
        - Кулагин Семен Бенедиктович. Ишь ты, русский, да я тебя…
        - Погоди, - остановил его Максим, - пусть сначала расскажет. Так что узнали «ваши друзья»?
        - Несмотря на их усилия, вы вступили в контакт с гуманоидами, побывали на чужой планете и вернулись обратно.
        - И что в этом криминального?
        - Они предполагают, что вы подверглись психологической обработке и стали социально опасными. Для всего человечества.
        - Естественно, раз им плохо, то, значит, и всему миру капец подходит. Старая песня, давай дальше.
        - Они обратились к нам за помощью.
        - А вы сразу под козырек? Странно, что-то тут не вяжется, но мы потом с этим делом разберемся, сначала закончим с инопланетянами. Вы же с ними не встречались, ничего о них не знаете и судить о них не можете.
        - Во-первых, мы находимся с ними в состоянии войны. Во-вторых, широкие массы не готовы получить такое огромное количество новых знаний, это вызовет народные волнения, хаос. Информацию нужно подавать небольшими порциями, дозированно, а некоторую и вовсе до поры засекретить.
        - Это точно, если каждый начнет думать так, как он сам хочет, а не как его заставляют, трудно придется некоторым правительствам. Впрочем, меня сейчас больше волнует вопрос: как вы нас обнаруживаете?
        - У вас есть маячок, - нехотя ответил генерал. - Датчик в виде круглого медальона, отражающий определенные волны.
        - Откуда! - подскочил Максим. - У меня его забрали!
        - Это я, - едва слышно проговорил Толян. - Нашел точно такую штуку на планете в центре управления и подобрал на всякий случай. Подумал, мало ли, пригодится.
        - Где он?
        - В кармане брюк.
        Колян вытащил серебристую пластинку, неодобрительно покачал головой и, размахнувшись, хотел забросить ее в кусты, но Максим, придержав его руку, забрал диск и кинул его в бардачок:
        - Пусть пока тут полежит. У меня появилась одна идейка…
        - Ребята, - попросил Толян. - Голова раскалывается. Дайте свежего воздуха глотнуть.
        Поддерживаемый с двух сторон, он выбрался из машины и, отойдя от нее на несколько метров, устало опустился на траву.
        Внезапно раздался звук работающего мотора. Генерал, воспользовавшись тем, что остался без присмотра, включил зажигание и резко надавил на газ. Взревев, машина рванула с места и, виляя из стороны в сторону, помчалась вперед и скрылась за деревьями.
        - Ушел, зараза, - в сердцах выругался Колян. - Теперь он доберется до своих, и нас быстренько обнаружат. А бежать некуда.
        - Не скулить! - рыкнул на них Максим. - Так просто мы не дадимся.
        - Трое против целой армии? Разнесут в хвост и в гриву.
        И словно в подтверждение его слов, над их головами появились четыре военных вертолета и полетели в ту сторону, куда умчалась машина. Один за другим раздались несколько мощных взрывов, вверх взметнулись огненные фонтаны, осыпая окрестности землей, камнями и кусками железа. Над лесом поднялись густые клубы дыма.
        Друзья инстинктивно бросились ничком на землю, закрывая головы. Несколько минут они лежали неподвижно, затем потихоньку поднялись.
        - Эт-то что? - слегка заикаясь, спросил Толян.
        - Похоже, нас разбомбили, - ответил Максим.
        - Как?
        - Насмерть.
        - И чего нас так не любят? - вздохнул Колян. - Пойдем посмотрим?
        - А может, не надо?
        - Опять ты за свое. Неужели тебе неинтересно увидеть, что от нас осталось?
        - А если они опять прилетят?
        - Не прилетят, - успокоил его Максим. - Гоняются за живыми, а мы с тобой теперь покойники. Вставай, пошли.
        Увиденная картина привела их в полное замешательство: вместо дороги перед ними зияла огромная дымящаяся воронка, усыпанная по краям искореженными деталями автомобиля.
        - Вот бы прокатились! - присвистнул Колян, пнув ногой валявшуюся перед ним автомобильную фару.
        - А вертолеты-то наши. Выходит, они заодно.
        - Солдаты приказ выполняют; они скорее всего и не знают, против кого их послали. Это кого-то из начальства завербовали.
        - И откуда такие люди берутся? Все им мало.
        - В семье не без урода. И, между прочим, их могли обработать «Излучателем».
        - Тоже верно, - задумчиво проговорил Максим. - Но раз нас больше нет, не существует, то никто и искать не будет. И можно спокойно заняться делом.
        - Ну да. Мы столько раз думали, что нас считают мертвыми, а потом приходилось спасаться бегством. И сейчас произойдет то же самое.
        - Ничего подобного. До сих пор мы сидели у них на крючке - диске, а теперь его нет. Вишь, как шарахнули - в клочья.
        - Но когда мы придем на стройку, на нас снова обратят внимание.
        - К тому же ее еще найти надо, - подал голос Толян.
        - А вы знаете, как называется город, в котором мы сейчас были?
        - Нет, а что?
        - Подберезовск. Где-то здесь неподалеку и строится «Излучатель».
        - А ты не ошибаешься?
        - У меня абсолютная фотографическая память. Когда на планете инопланетянин показывал нам карту, я прочитал это название. К тому же вспомни, что дед говорил: здесь последнее время черти балуются.
        - Думаешь?
        - Да, и мы должны эту стройку отыскать.
        - Иди один, - проговорил Колян. - Ты из нас самый подготовленный, станешь незаметным и, может, сумеешь раздобыть доказательства. А с меня толку мало, да и Толяна я ни за что не брошу.
        - Нет, мы пойдем только вместе. Анатолий, ты как?
        - Да вроде уже ничего. На планете труднее было.
        - Вот и замечательно.
        С противоположной стороны воронки из-за деревьев появился замызганный, разбитый
«уазик». Подъехав к самому краю, он остановился, и из кабины выскочил водитель, одетый в такую же замызганную куртку и огромные резиновые сапоги. Уставившись ошалевшим взглядом на неожиданное препятствие, он в отчаянии взмахнул руками:
        - Эх, ешкин кот! Паразиты, снова напакостили! Как же я теперь в город попаду?
        - Простите, это вы о ком? - вежливо поинтересовался Колян. - Вы с ними знакомы?
        - Глаза б мои их не видели, вояк этих. Они неподалеку полигон устроили, самые грибные и ягодные места оттяпали. Вертолеты эти проклятущие без конца летают, житья от них нет. От их грохота наши коровы молоко давать перестали.
        Осмотревшись по сторонам и раздраженно пробурчав себе под нос: «Выбирайся теперь отсюда», - он запрыгнул назад в кабину и дал задний ход, пытаясь развернуться, но сразу же забуксовал.
        - Мужики! - жалобно попросил он. - Помогите толкнуть!
        Максим и Колян, обойдя воронку, навалились и, раскачав машину, выпихали ее на твердую землю.
        - Вот спасибочки, вот выручили, - обрадовался водитель. - С меня причитается. Кстати, вам куда? Могу подбросить.
        - Не, не надо, - отказался подхромавший Толян. - Мы гуляем.
        - А вы знаете, что здесь закрытая зона? - сразу посерьезнел мужик. - У нас просто так не ходят. Документы есть?
        - Есть, есть. - Максим выступил вперед, вытащив из кармана красную книжечку с золотым тиснением, и, мелькнув ею перед носом бдительного гражданина, тут же спрятал. - Товарищ неточно выразился. Мы здесь по совершенно секретному делу. Четвертый отдел контрразведки.
        - Понял! - вытянулся в струнку водила. - Какие будут указания?
        - Мы военные уфологии. Изучаем паранормальные явления, аномальные зоны, ведем учет летающим тарелкам. По нашим сведениям, вчера в вашем районе упала одна такая штуковина. Вы ничего не слышали?
        - То, кажись, в Нижних Торновицах, - поскреб затылок шофер. - Вам надо в другую сторону. Но, между прочим, и у нас шалят эти самые явления. У нас вообще такая жуть творится, если б сам своими глазами не видел, ни за что бы не поверил.
        - Инопланетяне приземлялись?
        - «Тарелок» не видал, врать не буду, зато чертовщиной попахивает.
        - Черти не по нашей части, вам к священнику.
        - Приглашали батюшку, приходил, не помогло. Страх кругом. Народ нервным стал, злым. Раньше тока по великим праздникам дрались, а нынче никому слова поперек не скажи, сразу лезут морду лица пощупать. Ребятишки по ночам не спят, боятся. Знаете, мне кажется, что произойдет что-то ужасное. Народ из деревни побежал.
        - А вы сами себя не накручиваете?
        - Ага. Тыщу лет жили, не накручивали, а сейчас накручиваем.
        - Слушай, друг, - перебил словоохотливого мужика Максим. - А эти самые военные у вас случаем ничего не строят?
        - Они, строить? Да они только ломать могут. Вы на дорогу-то посмотрите. А на днях у них там что-то перемкнуло да как жахнет - у бабки Евпросиньи от курятника тока пух и перья полетели.
        - Странно, а мы подумали…
        - У нас турки строят, - продолжал водила. - А может, молдоване, кто их знает, лопочут не по-нашему. Делают какую-то хренотень, развлекательно-оздоровительный комплекс.
        Услышав эти слова, друзья переглянулись: похоже, они нашли то, что искали.
        - А почему турки, своих, что ли, строителей нет?
        - Наших не берут, говорят, квалификация не та, но, я думаю, просто денег жалеют, жмоты, отгородились колючей проволокой, подъезд перекрыли, шлагбаум поставили, а при нем охрана. Да только кто туда пойдет? Гиблое место, жуткое. У нас из деревни несколько человек там сгинуло.
        - А они не могли на работу устроиться?
        - Вряд ли, уже не один раз получку давали. - Он на мгновение задумался. - Хотя, может, и брешут; говорят, моего соседа Гришку в городе видали. Но я в это не верю: у него дома жена с маленьким ребенком осталась, разве б он их бросил. А возьми нашего пастуха Федотыча: отправился коровку отбившуюся искать и неделю не появлялся. А пришел, глаза безумные, невесть что плетет, совсем ненормальный. Теперь бабы в лес ходить боятся.
        - Очень любопытно, - согласился Максим. - Пожалуй, мы повременим с Торновицами, а заглянем сначала к вам, пофотографируем, кой-какие замеры произведем, а заодно и на стройку заскочим. До шлагбаума-то подкинешь?
        - Нет, - категорически отрезал мужик. - У меня двое детишек, их поднимать надо. Я туда ни в жисть не поеду, хоть убейте. Если хотите, я вас неподалеку высажу. Пойдет?
        - Пойдет.
        Друзья забрались в «уазик», и машина тронулась.
        - У нас от этого соседства одни убытки, - продолжал изливать нечаянным слушателям свое недовольство водитель. - Мало того что от них трясет, так они теперь и единственную до города дорогу разворотили. Придется трактор гнать, объезд прокладывать.
        Ехать мало-помалу становилось все хуже и хуже. Стали чаще попадаться ямы и рытвины, машину бросало из стороны в сторону, и требовалось большое умение, чтобы не набить синяков и шишек. Лес становился гуще, и за каждым кустом мерещились затаившиеся враги. Друзья, присмирев, напряженно вглядывались в окружающие заросли. Примолк и словоохотливый водитель.
        Заскрежетали тормоза, и они остановились.
        - Приехали, - объявил шофер. - Видите эту старую дорогу? - И он показал рукой на небольшой просвет среди деревьев. - Если прям по ней идти, как раз на стройку и попадете.
        - Спасибо, - пожал ему руку Максим.
        - Зря идете, - снова повторил мужик. - Охрана не пропустит.
        - Попытка не пытка, авось повезет. Счастливо.
        - Счастливо, - ответил мужик и уехал.
        - Ну-с, - посмотрел на друзей Максим. - Я так понимаю, у нас появился шанс получить доказательства того, что станция существует на самом деле, и если мы ее найдем, то можно и в газету идти.
        - Слушай, Максим, а ты и правда из четвертого отдела контрразведки? - спросил молчавший до сих пор Толян.
        - С чего ты взял?
        - Ты же удостоверение показал.
        - Хм, - фыркнул Максим. - А я, по-твоему, должен был сказать, что мы натуралисты-любители, интересуемся бабочками?
        - Я сам видел! - продолжал упорствовать Толян.
        Максим вздохнул и достал из кармана синий проездной билет:
        - Смотри, вот она, эта бумажка.
        - Да хватит, корочки были красного цвета.
        - Слушай, - Максим начал сердиться, - последний раз показываю. - И в его руках билет превратился в красное удостоверение. - Понял?
        - Ага, - растерянно кивнул Толян. - То есть нет.
        - Потом объясню, не отставай.
        Они двинулись по заросшей колее и, пройдя десяток метров, увидели опущенный шлагбаум. Рядом стоял покосившийся столбик с выцветшей надписью на большом куске фанеры: «Вход запрещен». В обе стороны от него расходились заграждения из ржавой колючей проволоки.
        - А где охранники? - поинтересовался Толян, заглядывая за знак.
        - Может, у них пересменка, - предположил Максим. - Пошли скорее, пока они не появились.
        Они пролезли под жердиной и зашагали по дороге. Миновав лес, вышли на край большой поляны и, спрятавшись за кустами, принялись разглядывать открывавшуюся перед ними картину.
        Невдалеке на небольшой возвышенности раскинулся поселок, на улицах которого царила строительная суета: сновали рабочие, несколько погрузчиков развозили строительные блоки, яркими вспышками сверкала электросварка, а над всем этим почти беспрерывно крутилась длинная оранжевая стрела японского автокрана.
        - Что-то и тут никакой охраны не видать, - почесал затылок Колян.
        - Она не нужна, - ответил Максим. - Слышал, что народ говорит? Черти балуются, люди либо пропадают, либо невменяемыми становятся. Местных сюда на аркане не затащишь, а строители, похоже, только о работе и думают.
        - Запустили «Излучатель»?
        - Вряд ли, строительство идет, но какое-то воздействие наверняка осуществляется.
        - А мы сами-то не вляпаемся?
        - Мы знаем, что нас ожидает, поэтому, будем надеяться, устоим. Однако на рожон лезть нечего, чем позже нас увидят, тем лучше. Выйдем вон там, слева, где лес ближе всего подходит к поселку.
        Прячась за деревьями, они двинулись дальше, и чем ближе подходили к поселку, тем сильнее нарастало напряжение. Каждое мгновение им казалось, что ветки кустов раздвинутся, высунется автоматное дуло и раздастся резкий окрик: «Стой, стрелять буду». Беспокойство перешло в безотчетный страх, и безграничный животный ужас навалился на них, заставив остановиться.
        - Я б-б-бо-юсь, - едва шевеля побелевшими губами, прошептал Толян и повернул обратно.
        - Стой! - схватил его за рукав Максим. - И мне страшно, но мы обязаны закончить начатое дело.
        - Пошел ты, - оттолкнул его Колян. - Это ты обязан выполнять приказы, тебе за это деньги платят, а мы люди вольные, куда хотим, туда идем, и никто не может нас заставить.
        - Уже заставили! - почти закричал Максим. - Вспомни планету, вспомни, что дед недавно говорил: гиблое, чертово место. У них поэтому и часовых не видать, что люди подходить боятся. «Излучатель» работает.
        Услышав про «Излучатель», Колян прекратил рваться и сжал ладонями виски:
        - Я попал под его воздействие?
        - К сожалению. А ведь ты был к этому готов, а все равно не устоял. Что говорить о простых людях.
        - Теперь понятно, почему на дороге никого не было. Сюда не то что человек, ни одна собака по своей воле не сунется.
        Колян потряс головой и решительно шагнул вперед:
        - Пошли. Устроим им маленький сюрприз, «Восставшие из мертвых», заключительная серия.
        - Погоди, - остановил его Максим. - У меня есть идея - давайте сначала я, став невидимым, схожу один, проверю обстановку.
        - Давай, - тотчас согласился Толян и, недолго думая, уселся на поваленное дерево.
        Ильин растворился в воздухе, но Колян энергично замахал руками:
        - Погоди, я тебя вижу!
        - Как это? - раздался удивленный голос.
        - Ты словно стеклянный: вроде и нет тебя, а предметы за тобой искажаются, и получается этакий контур человека.
        - «Излучатель» не дает сосредоточиться. - Раздосадованный Максим принял свой нормальный облик. - Придется так идти.
        - Ничего, - махнул рукой Колян. - Они же нас не ждут.
        Однако он ошибался. Противник был начеку. Только что между Грегом и Призраком состоялся телефонный разговор.
        - Какие новости об экипаже НЛО? Вы сумели выяснить, кто к нам прилетел?
        - Группа капитана Ильина. Правда, не совсем понятно, каким образом она так быстро сумела вернуться с планеты. Наши друзья из ФСБ двоих захватили, однако позже они бежали. С помощью индикатора их обнаружили в районе строящейся станции, и машину, в которой они ехали, разбомбили. Передо мной лежат снимки, сделанные с вертолета.
        - Они и туда добрались? - встревожился Призрак. - И вы уверены, что на этот раз они точно мертвы? С тех пор как они принялись мешаться у нас под ногами, несколько раз путались все наши планы. На всякий случай пошлите туда оперативную группу, пусть удостоверятся в их смерти. Я хочу исключить любые неожиданности. Слишком многое поставлено на карту.
        - Это не наша территория. Может разразиться международный скандал.
        - Отправьте их на вашем новейшем истребителе «Войд», заодно проведете инспекцию, как продвигается строительство.
        - Я немедленно вылетаю.
        - Мне кажется, вам лучше оставаться на месте и осуществлять общее руководство; пошлите вашего заместителя.
        - Так и сделаем, - согласился адмирал. - И еще, у меня появилась мысль: а не прикрыть ли на всякий случай строительство действующим «Излучателем»?
        - Пока невозможно. Его мощности не хватит, чтобы охватить всю Землю разом, у людей, оставшихся вне зоны воздействия, могут появиться ненужные вопросы. Нам необходимо оба передатчика, чтобы воздействовать сразу на всех, без исключения.
        - Ясно, - проговорил Грег и вызвал своего заместителя.
        А наши «мертвецы», выйдя из леса, пригибаясь, бегом перебежали до крайней постройки, проскочили за угол и вышли на небольшую площадь… и на них не обратили ни малейшего внимания.
        Строители продолжали работать, каждый занимался своим делом. Полностью было готово одно сооружение: по центру, на горке, стояло одноэтажное, похожее на большую дугу здание с возвышающимся посредине небольшим стеклянным куполом; два таких же купола размером поменьше находились по краям. Четыре недостроенных домика, по два с каждой стороны, образовывали в плане расходящийся клин, на конце которого одна из бригад заканчивала монтаж многогранной пирамидки.
        Разглядывая эту картинку, Максим силился и никак не мог вспомнить, где он мог видеть нечто подобное, и он подумал, что если побыстрее достроить, то все прояснится, встанет на свои места.
        Мысль, что он обязан это сделать, целиком завладела им, и он тяжелым взглядом уставился на своих товарищей:
        - Надо работать.
        Толян схватил какую-то доску и с потерянным видом оглядывался по сторонам, пытаясь сообразить, куда ее нести.
        - Надо работать, Николай Иванович, - с угрозой повторил Максим.
        Колян с недоумением посмотрел на друга и содрогнулся, увидев пустые, равнодушные глаза.
        - У нас другое задание, - поспешно ответил он, но, поняв, что это не производит на друга никакого впечатления, громко произнес: - Сандра.
        Услышав дорогое для себя имя, Максим дернулся как от удара и пришел в себя.
        - И я попался?
        - Ага, - развел руками Колян и, закричав: «Стой!» - ринулся вслед за Толяном, подхватившим оставленную кем-то тачку с песком. - Ты куда?!
        - Работать, - безразличным голосом ответил тот, не останавливаясь.
        - Так ведь за бесплатно!
        - Деньги не главное.
        - Уже обед, - не придумав ничего более умного, ляпнул Колян. - Сгоняй в ларек за пивком.
        Волшебное слово «пиво» сразу вернуло Толяна к действительности. Он оттолкнул от себя тачку и виновато взглянул на друга.
        - А ты у нас самым стойким оказался! - ободряюще хлопнул его по плечу Колян. - Сильная штука. Уж на что мы ожидали ее воздействия и то чуть не вляпались. Давай теперь займемся делом, поищем, откуда дирижируют этим свинством. И так массу времени потеряли.
        - Скорее всего отсюда, - показал на средний купол Максим. - Самое удобное место. Кстати, вы заметили, какая странная форма у этого домика? Анатолий, тебе это ничего не напоминает?
        - Дэкт, призрачный город с очень похожей улицей.
        - Правильно. Смотри: стена - этакий огромный вогнутый экран. Излучение сначала фокусируется на беседке, линзе, и от нее идет мощное воздействие.
        - На мозги капают, - заметил Толян.
        - А у нас почти вся архитектура такая, направленная. Дворцы, правительственные здания, да любые конторы - все словно вогнутые зеркала. И каждое, получается, с направленным излучением? А взять стадионы, концертные залы, всякие залы заседаний, конгрессов - там вообще замкнутое пространство, как в линзе. Вот где влияние. Посмотри на рок-концерт или футбольный матч.
        - Ладно, братцы музыканты, пошли искать дирижера.
        Они проскользнули в дом, стараясь не шуметь, поднялись по лестнице на второй этаж и остановились возле закрытой двери.
        - По команде «три» вместе, хором, наваливаемся и вышибаем дверь, а дальше смотря по обстоятельствам, - распорядился Максим. - Приготовились.
        - Погоди, - остановил его Колян и, легонько потянув за ручку, приоткрыл дверь.
        - До чего обнаглели, - возмутился Максим. - Элементарных мер безопасности не соблюдают. Ну, я им сейчас задам.
        Заглянув в помещение, они увидели огромный экран, состоящий из десятка мониторов, и на каждом отображался ход строительства. Перед ними в большом крутящемся кресле, закрыв глаза и задрав ноги на столик, заставленный бутылками с колой и недоеденными гамбургерами, с самым безмятежным видом полулежал кругломордый толстячок. Голова его кучей проводов соединялась с небольшим портативным
«Арбалетом-излучателем». Похоже, он был абсолютно уверен в своей безопасности и совершенно не предполагал, что к нему могут нагрянуть непрошеные гости. Однако рядом «на всякий пожарный случай» лежал «Калашников».
        Максим на цыпочках приблизился вплотную к толстяку и, рявкнув в самое ухо: «Ты что, экстрасенс драный, делаешь?!» - отпустил ему такую мощную оплеуху, что тот мешком вывалился из кресла, запутавшись в проводах.
        - Вы кто? - выпучившись от страха, дрожащим голосом спросил он.
        - Профсоюз, - замогильным тоном простонал Колян. - Проверяем жалобу трудящихся о злоупотреблении руководством сверхурочными работами.
        Мордатый побагровел.
        - Какой профсоюз? - зашипел он, пытаясь встать. - Вы что, с ума сошли? Вы хоть понимаете, куда попали? Да вас размажут…
        - Помолчи, надоел, - оборвал его Максим и коротким ударом уложил обратно на пол. - Теперь я покомандую.
        Но не успел он повернуться, как Толян схватил автомат и длинной очередью разнес
«Арбалет» вдребезги:
        - Вот так, одной заразой меньше.
        - Ты что? - подскочил к нему Максим. - А улики?
        - Не знаю, - растерянно произнес Толян. - Что-то перемкнуло. Паразиты, какую пакость придумали.
        - Зря, - с неодобрением протянул Максим. - Ладно, давай посмотрим в ящиках, может, найдем какие-нибудь бумаги.
        - С народом что-то случилось! - Колян с беспокойством показал на экран.
        Повернувшись к мониторам, они увидели, что работа прекратилась. Строители разбрелись кто куда, бессмысленно тыркаясь из угла в угол. Оставленные без присмотра механизмы давили людей. Однако не это взволновало друзей: на одном из экранов появились бегущие к дому вооруженные люди.
        - Ага! А охрана все-таки была! - воскликнул Максим, хватая автомат. - Прозевали, голубчики. Теперь поздно суетиться.
        Они выскочили в коридор, подбежали к лестнице и отпрянули назад: внизу появились солдаты и открыли по ним шквальный огонь. Во все стороны полетели щепки и куски штукатурки.
        - Уходите, я прикрою! - приказал Максим и короткой очередью прижал нападавших к земле. - Там, в конце коридора, дверь, проверь - может, запасной выход.
        - Есть! - закричал Колян.
        - Бежим! - Максим выпустил длинную очередь и устремился вслед за ними.
        Выскочив на улицу через черный ход, они, проталкиваясь сквозь толпу бессмысленно мечущихся людей, метнулись было к лесу, но в этот момент раздался оглушительный рев. На поляну вертикально вниз садился совершенно необычного вида, ослепительно белый, похожий на ромб летательный аппарат. Самолет приземлился, открылась дверь, вывалился трап, и по нему спустились двое военных. Низко пригнувшись, они побежали к зданию.
        - Оп-па, да это же новейший перехватчик, его еще даже не запустили в серию, - изумился Ильин. - Мы обеспечивали секретность во время его испытаний. У него исключительное антирадарное покрытие и бешеная скорость. Откуда он здесь взялся?
        - Какая разница, - тяжело дыша, отозвался Толян. - Эти тоже по нашу душу.
        - Ребята, есть идея, - остановился Максим. - Предлагаю прокатиться на этом агрегате.
        Отшвырнув в сторону пару стоявших с бессмысленным видом на пути строителей, они бросились к самолету.
        Одним махом они взлетели по трапу и, обнаружив в кабине лишь одного беспечно развалившегося в кресле с наушниками на голове второго пилота, выкинули его наружу. Максим занял место командира, рядом плюхнулся Толян, а Колян устроился сзади, за пультом управления стрельбой. Заревели двигатели, и они взлетели.
        - Ура! Вырвались! - радостно завопил Толян.
        - Так, посмотрим, - размышлял Максим, удерживая самолет на небольшой высоте. - Это у нас пушки, это ракеты, это катапульта, а это, это… ага, это включается система
«невидимки». А что здесь? Ускоритель. Да на такой машине, если поднажать, минут за двадцать до Америки долетим. Теперь мы можем взглянуть и на первую станцию, но сначала доведем начатую работу до конца.
        Он развернул истребитель и выпустил по стройке несколько ракет. Обломки домов взлетели на воздух. Главное здание перестало существовать, языки пламени взметнулись ввысь, поселок заволокло черным дымом.
        - Одной дрянью меньше, - с довольным видом заметил Колян.
        Грег сидел в своем кабинете и размышлял; сегодня вечером все-таки состоится заседание Братства. Он не строил особенных иллюзий: никого из «таинственных» он скорее всего в лицо не увидит, однако апатия, навалившаяся на него после неудачи с
«Улиткой», прошла. Сам факт, что его пригласили, показал, что им без него не обойтись.

«А там, чем черт не шутит, глядишь, и в состав Совета попаду», - промелькнула безумная мысль. А впрочем, почему безумная? Он занимает один из ключевых военных постов, обладает реальной властью, практически никому не подчиняется и, командуя самыми мощными войсками в мире, при желании может уничтожить вооруженные силы любого государства.
        - Любого! И никто не может мне противостоять, даже Президент! - проговорил он громко вслух, и сам испугался своих слов.
        А впрочем, чего ему бояться. Вокруг свои, преданные люди: своя разведка, собственная служба безопасности, он знает практически все государственные секреты, он даже владеет тайной, о которой не подозревает никто в мире. Весь вопрос заключался в том, насколько откровенным он должен быть сегодня. Умный человек не станет сразу выкладывать все карты на стол.
        Эти приятные размышления прервал осторожный стук, и в кабинет проскользнул дежурный офицер связи.
        - Сэр, только что получено сообщение со спутника: в районе Подберезовска стрельба и паника.
        - Что?! - вскочил со своего места адмирал. - Опять Ильин! Я чувствую, я знаю это. - И он принялся метаться по кабинету, сжимая кулаки. - Немедленно выясните, что произошло, и вызовите сюда командиров спецподразделений.
        Едва они вошли, Грег в ярости набросился на них:
        - Вы мне доложили, что Ильина и его банды больше нет в живых, а они, «мертвые», добрались до нашего секретного объекта. Подумать только, три человека могут свести на нет все наши усилия. И что теперь прикажете делать? - зловещим шепотом спросил он, остановившись перед строем.
        - Мы подготовили спецгруппу, которая их нейтрализует и доставит сюда.
        - Вы уже не раз пытались их захватить или убить, и что? Они улетели в иную звездную систему, вернулись обратно и до сих пор на свободе. Сообщите на «Войд» мой приказ: всю троицу уничтожить. Слышите, уничтожить, никаких пленных.
        Посыльный выскочил из кабинета, но тут же вернулся обратно и что-то тихо прошептал адмиралу на ухо.
        - Какого черта они думали?! - завопил на него Грег, брызгая слюной. - Весь экипаж под трибунал!
        Присутствующие, онемев от страха, преданно уставились на адмирала.
        - Допрыгались. Они взорвали почти построенную базу и вдобавок угнали новейший секретный истребитель. Куда они летят?
        - Не знаем. Вы же помните, его практически невозможно засечь ни с радаров, ни со спутников.
        - Срочно маршруты их полетов за последние сутки.
        На экране стоящего перед ним монитора появилась карта.

«Так, наверняка Ильин попытается отыскать первый „Излучатель“ и скорее всего решит, что он расположен там, откуда прибыл самолет, - лихорадочно соображал Грег. - Тут-то мы его и встретим».
        Он посмотрел на своего заместителя:
        - Сколько времени им понадобится добраться от Подберезовска до нас?
        - Чуть больше часа.
        - Соедините меня с министром обороны.
        - Готово.
        - Боб, мне нужна твоя помощь. Террористы угнали один из наших самолетов. Этот опасный маньяк может выкинуть что угодно, от нападения на Белый дом до ракетной атаки на ядерный центр в России.
        - Где он сейчас?
        - Вот его примерные координаты. Отдай приказ войскам - авиации, флоту, противоракетной обороне - боевая тревога. Цель бить на поражение сразу, как только обнаружится.
        - Договорились.
        - На сей раз он от нас не уйдет! - Адмирал стукнул кулаком по столу. - Я сам буду руководить операцией, приготовить мой самолет. Идите.
        Едва за последним человеком закрылась дверь, он схватил телефон:
        - У нас неприятности. Мне доложили, что группа капитана Ильина разгромила стройку.
        - Это катастрофа. - В голосе Призрака зазвучали панические нотки.

«То-то, - злорадно подумал адмирал. - Никуда вам от меня не деться. „Излучатель“, конечно, мощное оружие, но нельзя ставить только на него». - И он продолжал:
        - Кроме того, они захватили наш истребитель и попытаются добраться до основного
«Излучателя».
        - Что же делать?
        - Я принимаю все необходимые меры, - ответил Грег. - Я лично вылетаю на базу, и от меня они не уйдут.
        - Мы на вас очень надеемся, - промолвил голос, и адмирал мог дать голову на отсечение, что он стал заискивающим.
        Максим, сделав еще один круг над горящим поселком, повернулся к друзьям:
        - Народ, как насчет другого «Излучателя»?
        - А ты знаешь, где он?
        - Посмотрим по карте, откуда они прилетели. Аэродром, возможно, находится где-то рядом.
        - И ракетами! Вдребезги! - потряс кулаками Толян.
        - Как прикажешь, - взял под козырек Максим. - Только пока немного посиди прямо, держи штурвал ровно и не дергай. Я переключу на тебя управление.
        - Сделаю, командир.
        - Вот и прекрасно.
        Максим вывел данные о предыдущих полетах и повернулся к Коляну:
        - Николай, погляди сюда, вот тот самый район, что показывал дэкст.
        - Где? - не выдержал любопытный Толян, вытянув шею.
        Самолет завалился на левый бок и стремительно пошел вниз.
        - Ты что делаешь? - завопил Максим и попытался схватить свой штурвал, но промахнулся, так как Толян с испугу рванулся вправо, и истребитель, словно волчок, принялся вращаться вокруг своей оси, а Колян с размаху стукнулся головой о переборку.
        - Убери руки, идиот! - ревел Ильин. - Убьемся!
        Наконец ему удалось перехватить управление и выправить самолет.
        - Тебе хоть что-нибудь можно доверить? - начал было он, но тут заметил проходящий рядом с самолетом след от ракеты. - Нас атаковали?
        Он оглянулся и увидел два стремительно приближающихся истребителя-перехватчика.
        - Держитесь.
        - Так это же наши, «Сушки»! - обрадовался Толян.
        - Вот сейчас на пряники-то и заработаем.
        - Мы что, будем с ними драться?
        - Нет, рассказывать сказки, - огрызнулся Максим и заложил глубокий вираж. - Ну что ж, поиграем.
        Его не зря считали одним из лучших пилотов в училище, а затем и в Группе. Он любил летать и прекрасно чувствовал любую машину. Был случай, когда ему пришлось сажать
«на брюхо» неисправный звездолет в горах, и несколько сот километров на бешеной скорости он лавировал среди скал. Каждую новинку он стремился не только изучить, но и полетать на ней хотя бы несколько часов. Поэтому и с этим самолетом он легко нашел общий язык.
        И началась карусель. Он делал горки, петли, кидал машину вверх и вниз. Легкая, маневренная, она послушно слушалась малейшего движения штурвала. Перехватчики безуспешно пытались его сбить, однако их снаряды и ракеты неизменно проходили мимо. Наконец, израсходовав весь боезапас и горючее, они не выдержали и отвалили в сторону. Но вдалеке показались новые истребители, и, судя по отметкам на радаре, их было не меньше десятка.
        - Пора сматываться, - сказал Максим и включил ускоритель.
        Рывок, перегрузка - и вокруг засияло чистое небо. Ильин выправил курс и включил
«невидимку».
        - Ну как, все целы?
        - Вроде да, - ответил Колян. - Губу вот разбил.
        - Главное, голова цела. Могло быть хуже, - посочувствовал ему Максим и повернулся к Толяну: - Ты уж извини за «идиота».
        - Да ладно, - снизошел тот. - Хотя спасаешь вас, спасаешь. И никакой благодарности.
        На всякий случай Максим повел самолет на предельно низкой высоте. Система раннего обнаружения предупреждала о появляющихся помехах за несколько тысяч километров, и это позволяло избежать нежелательных встреч; лишь пару раз мимо них промелькнули силуэты гражданских авиалайнеров. Расстилающийся внизу, сливающийся в одну пеструю ленту пейзаж сменился синевой океана, а затем вновь появилась земля.
        Максим сбросил скорость.
        - Через пять минут появится аэродром, - предупредил он и принялся проверять боекомплект самолета.
        Толян крутил головой, разглядывая появившуюся под ними пустыню с небольшой горной грядой посредине.
        - Смотрите, какую смешную штуку создала природа!
        - Потом, - отмахнулся Максим, но, бросив вниз мельком взгляд, опешил и заложил крутой вираж.
        Под ними промелькнула старая, полуразрушенная от времени гора, напоминающая очертаниями овальную стену, от центра которой отходила едва заметная каменная гряда, упирающаяся в остатки скалы, похожей на пирамиду. И на этом фоне четко выделялось стоящее посередине мощное бетонное куполообразное сооружение.
        - Ребята, да ведь это тоже «Излучатель», его в скале вырубили. А может, он и раньше существовал; его инопланетяне построили, а военные нашли и использовали.
        - А как мы туда попадем, нам же не приземлиться.
        - И не надо, сейчас мы и с ним разделаемся, - ответил Максим и умолк.
        Толян, повернувшись к командиру, обмер от страха: тот сидел неподвижно с окаменевшим лицом и пустыми, ничего не выражающими глазами.
        - Макс, Макс, очнись! - принялся теребить его Толян, но, поняв, что это бесполезно, обернулся к Коляну: - Николай Иваныч, с командиром беда.
        - Анатолий, немедленно катапультируемся, - глухим от волнения голосом приказал Колян.
        - Но…
        - Никаких «но». К нам приближается целая куча самолетов! - закричал Колян. - Давай скорее, они выпустили ракеты.
        Толян вдавил кнопку, и их выбросило наружу. Едва успели раскрыться парашюты, как раздался взрыв, и самолет разлетелся на куски, взрывной волной раскидав друзей в разные стороны.
        Опускаясь неподалеку от неподвижного Максима, Колян крутил головой, стараясь обнаружить Толяна. И вдруг у него екнуло сердце: он увидел, как мимо них пролетел третий парашют с наполовину погасшим куполом и врезался в стеклянную крышу здания.

«Разбился», - мелькнула мысль, однако больше об этом думать было некогда.
        С жутким грохотом на кресло обрушился шквал ударов. Он глянул вниз и увидел высыпавшую на площадь охрану, открывшую по ним огонь из автоматов. От неминуемой гибели их спасли бронированные спинка и днище кресла. Да и стрельба вскоре прекратилась: к солдатам подбежал офицер.

«Будут брать живыми», - понял Колян.
        Приземлившись, он откинул ремни, выскочил из кресла и бросился к Максиму. К его радости, тот лежал с открытыми глазами.
        - Жив?
        - Да вроде. Что со мной случилось?
        - Против нас применили «Излучатель», ты потерял сознание, и нам пришлось срочно катапультироваться.
        - Значит, прибыли. - Максим медленно поднялся. - Вот отсюда нами и пытаются управлять.
        - Шизофреник или маньяк, - сплюнул Колян. - Дорвался до абсолютной власти и сидит, выеживается, дескать я сильнее всех в мире.
        - Да, - кивнул Максим. - Жалко, не успели этот гадюшник на кусочки разнести.
        Их окружила подбежавшая охрана.
        - Что, долетались, туристы? - Сквозь строй к ним шагнул Грег. - Уж больно вы любознательные. Никому, ни нам, ни инопланетянам, покоя не даете.
        - Естественно. - Максим выпрямился. - Побывали в гостях. И выяснили очень много интересного. Оказывается, гуманоиды совершенно ни при чем. Вы, ваши газеты, телевидение, радио давно манипулируют людьми, заставляя их верить не в то, что есть на самом деле, а в то, что выгодно вам. Вы переделываете историю, меняете местами правых и виноватых.
        - По крайней мере вы должны согласиться, что у нас неплохо получается, - рассмеялся Грег.
        - Да, - согласился Максим. - Но есть надежда. Еще не все пляшут под вашу дудку.
        - И одну станцию мы все-таки уничтожили, - скромно добавил Колян.
        - И на этом закончим, - отчеканил Грег. - Вы стоите у нас поперек горла и больше не будете мешать прогрессу.
        Их грубо схватили за руки и подтащили к стене. Солдаты вскинули автоматы.
        Колян побледнел.
        - Слушай, меня никогда не расстреливали, - прошептал он другу.
        - Будем надеяться, в последний раз, - сквозь стиснутые зубы еле слышно ответил тот.
        Прозвучали выстрелы, и… вместо них на землю попадали охранники. Грег поначалу остолбенел от происходящего, в растерянности несколько раз дернулся из стороны в сторону, выхватил пистолет, однако сразу несколько неизвестно откуда взявшихся десантников навалились на него и обезоружили.
        - Браво, браво, - раздался насмешливый голос, и к ним приблизились трое респектабельных господ.
        Увидев их, адмирал окончательно ошалел. Он узнал их, в принципе, известных, богатых, но, по его мнению, ничем не примечательных бизнесменов, среди которых почему-то находился и Карк.
        - Я всегда говорил, что военные слишком консервативны, - подошел к нему один из прибывших. - Беспрекословное выполнение чужих приказов губит людей. Они теряют гибкость и способность мыслить самостоятельно. А военная верхушка состоит сплошь из твердолобых болванов, считающих себя непогрешимыми, а это ни к чему хорошему не приводит. Вы, адмирал, полагали, что можете вершить судьбы мира, командуя такой мощной военной машиной. Увы, отныне вы никто; час назад вас отправили на почетную пенсию. Вот указ президента. Ознакомьтесь. Таковы капризы судьбы. - И он подозвал к себе десантников: - Проводите его к самолету, пусть отправляется домой.
        - Я в состоянии сам найти дорогу, - в ярости сверкнул глазами Грег.
        - Как угодно, - равнодушно пожал плечами незнакомец и повернулся к Максиму: - Вы чрезвычайно упрямый человек и добиваетесь того, к чему стремитесь. Вы мне нравитесь.
        - А вы мне нет, - хмуро ответил Максим. - Я узнал вас по голосу. Вы пытались захватить Дэкт.
        - Что ж, пора раскрыть карты. Действительно, какие инопланетяне? Да и военные здесь ни при чем. Мы, финансисты, управляем миром. Позвольте представиться: меня зовут Конрад, я - глава международного банка. А это, - он показал на Карка, - мой сын Генри, он со временем сменит меня на этом посту.
        - Мы знакомы.
        - Тем лучше. Так вот. Нам, как, впрочем, и всем в этом тревожном мире, нужны спокойствие и стабильность. И мы будем защищать наши ценности от кого бы ни было и где бы ни было. Для этого нам требуются умные люди. Вы не желаете поступить к нам на службу?
        - Мне, помнится, уже один раз предлагали.
        - Тогда вы не знали, от чего отказываетесь. Вы будете в системе. Я понимаю, вы несколько взволнованны, поэтому предлагаю обсудить данный вопрос в более спокойной обстановке. Прошу.
        Они прошли в здание и оказались в небольшой уютной комнатке, обитой светло-зеленым бархатом. Тяжелые шторы приглушали свет. Несколько кресел располагалось полукругом возле круглого столика, заставленного напитками и фруктами, в углу стоял большой телевизор.
        - Перед вами центр управления старушкой Землей. Здесь мы принимаем важные решения и претворяем их в жизнь. Здесь место председателя, мы занимаем его по очереди. Конечно, пока не всегда получается, как хотелось бы, но очень скоро люди станут жить по нашим правилам.
        - Нельзя заставить думать всех одинаково.
        - Уж от кого-кого, а от вас я не ожидал услышать подобных глупостей. Вы же один из немногих, кто знает, как легко управлять нашим миром.
        - Кое-что уже не работает, - не смог удержаться от замечания Колян.
        - Ничего, - поморщился банкир. - Строительство новой станции - вопрос времени, и ничего более. А эта работает прекрасно, если желаете, можете сами убедиться. Впрочем, не хотите у нас работать - воля ваша. Я отпущу вас и вашего друга, если вы ответите мне на один вопрос.
        Друзья вопросительно посмотрели на него.
        - Насколько мы знаем, вам тоже помогали инопланетяне. Нас интересует полная информация о них.
        - Нет.
        - Жаль. Учтите, у нас есть возможность воздействовать на вас и вернуть память.
        - Вы думаете, «Излучатель» вам поможет? - мрачно проговорил Максим и исчез.
        Все опешили. Десантники растерянно заметались из стороны в сторону, и лишь один банкир продолжал невозмутимо сидеть в своем кресле.
        - Неплохо, - заметил он и взял из вазы виноградинку. - Нечто подобное я предполагал и, прежде чем вы понаделаете глупостей, хочу предупредить: вы об этом сильно пожалеете. Взгляните на экран: у меня для вас припасен небольшой сюрприз.
        Он взял со стола пульт и включил телевизор. На экране появилась комнатка, обитая со всех сторон мягкой тканью. В углу на полу, глядя прямо перед собой, сидела молодая женщина.
        - Сандра! - воскликнул взволнованный голос.
        - Она самая. Ну что, начнем разговаривать или будем и дальше изображать человека-невидимку?
        - Начнем, - появился Максим. - Но прежде я хочу ее увидеть.
        - Пожалуйста. - Банкир сделал знак охранникам и снова повернулся к Ильину: - Только, будьте любезны, постарайтесь обойтись без ваших фокусов, иначе ей сразу разнесут башку. Честно говоря, мне уже порядком поднадоело с вами возиться, у меня много других, более важных дел.
        Дверь открылась, и в окружении нескольких человек появилась Сандра.
        От такого потрясения Максим забыл обо всем на свете. Вскрикнув: «Жива»! - он рванулся к ней, но сразу несколько крепких рук схватили и вернули его обратно.
        - Конечно, жива, - усмехнулся банкир. - Тогда, на космодроме, мы решили пригласить ее в гости, и как видите, пригодилось.
        - А заметка в газете?
        - Помилуйте, неужели не понятно? - укоризненно покачал головой банкир. - Чтобы ее понапрасну не искали. Зачем нам лишний шум? Так вот, если вы не начнете с нами сотрудничать, то нам, как ни прискорбно, придется теперь уже по-настоящему похоронить вашу подружку.
        - Я согласен, - сдался Максим.
        - Вот и замечательно, я всегда знал, что мы сможем договориться по-хорошему, - улыбнулся банкир, но глаза его смотрели зло и холодно. - Сейчас мы пройдем на центральный пульт управления «Излучателем» и связи с гуманоидами. Там вы нам все расскажете и покажете.
        Выйдя в коридор, они в сопровождении десантников направились к соседней двери.
        - Это здесь. Ну, вы знаете, - снова усмехнулся он. - Кстати, место выбрано не случайно: изучая старинные рукописи, мы встретили упоминание о древней расе, пришедшей на Землю из космоса в глубокой древности и создавшей нечто подобное. И мы, изготовив опытный образец «Излучателя», поместили его здесь; согласитесь, очень символичное соединение старого и нового. И отсюда мы скоро будем управлять миром.
        Один из сопровождающих толкнул дверь, и они очутились в большом круглом помещении со стеклянным потолком.
        - Ну вот, напакостили, - поморщился банкир, подняв голову и увидев в потолке огромную зияющую дыру. - И пульт мусором засыпали.
        - И все-таки мы сюда пробились, - заметил Колян.
        - Именно поэтому я и хочу знать, что произошло на планете.
        Стоявший рядом Максим промолчал. Он отчаянно пытался найти способ, как выпутаться из этой ситуации. По-настоящему он опасался только четверых десантников; оба банкира и Карк не в счет. Главное, не дать выстрелить охране. Риск огромный, одна случайная пуля - и конец. Однако он прекрасно понимал, что, как только банкир получит необходимые сведения, их уничтожат.
        Он выразительно посмотрел на Коляна и передвинулся поближе к автоматчикам. Тот едва заметно кивнул и сделал к ним шаг.
        Этот маневр не остался без внимания.
        - Стоять! - заорал банкир.
        Тут же в них уперлись автоматные дула.

«Сейчас выстрелят», - напрягся Максим.
        Он сжался подобно пружине, собираясь броситься на ближайшего охранника, но в это время обломки зашевелились. Все разом повернулись на шум и увидели высунувшуюся наружу взъерошенную голову. Десантники сразу же разделились: одни продолжали держать под прицелом пленников, а двое других направили стволы на незнакомца.
        - Живой, - с радостным удивлением сообщил Толян.
        Да, это был он. Врезавшись на большой скорости в стеклянную крышу и проломив ее, он вылетел из катапульты. Падая, кувыркаясь и ударяясь о балки ажурных перекрытий, словно тряпичная кукла, он потерял сознание и неминуемо бы разбился, но, к счастью, угодил прямо в большое кресло, которое смягчило удар и спасло ему жизнь.
        Он пришел в себя, и ему показалось, что он продолжает падать. Впрочем, это больше походило на полет. Он парил над Землей и, к своему удивлению, не испытывал ни малейшего страха, лишь легкое головокружение от восторга. Он видел всю планету целиком и нисколько не удивлялся этому несоответствию. Каким-то совершенно необъяснимым образом он чувствовал все человечество, их мысли и чаяния. Он мог легко усилить желание любого человека, и оно исполнится, но он никак не мог разобрать, кому помогать. Огромный клубок противоречий, состоящий из доброты и зависти, нежности и злости, сострадания и предательства, навалился на него и принялся рвать его на части. Он задергался и очнулся. Слегка пошевелившись, он скривился: все тело болело немилосердно. Открыв глаза, он оперся о подлокотник, приподнялся и, сразу же позабыв о боли, просиял, увидев своих друзей живыми и невредимыми.
        Максим, поняв, что тот собирается покинуть свое место, хотел его остановить, но банкир вскинул предостерегающе руку, и стоявший возле Сандры десантник тотчас приставил к ее голове автомат. Максим стиснул зубы.
        Толян, почувствовав неладное, остановился.
        - Вылезай! - зловещим тоном приказал банкир. - Вылезай, а то хуже будет.
        - Че? - вопросительно уставился на него Толян, не поняв ни слова по-английски, в школе он учил немецкий, да и то помнил лишь пару слов.
        - Кыш, кыш, - энергично помахал ладошкой банкир, показывая всем своим видом, что Толяну следует побыстрее выметаться.
        Склонив голову набок, тот с удивлением смотрел на его жестикуляцию.
        - Кто-нибудь знает русский? - повернулся банкир к присутствующим.
        - Я, - шагнул вперед Карк.
        - Сынок, скажи этому болвану, чтобы он освободил чужое кресло.
        - Вы-хо-ди, - медленно, по слогам, четко выговаривая каждую букву, проговорил Карк.
        - Ни за что! - испуганно замотал головой Толян и плотнее вжался в спинку, казавшуюся ему самым надежным местом на Земле. - Мне и здесь неплохо.
        Лицо банкира перекосило злобной гримасой, но он прекрасно понимал, что поделать ничего не может: у человека, сидящего в этом кресле, безграничная власть.

«А он же об этом не знает», - осенило банкира, и он на всякий случай расцвел в улыбке.
        - О’кей, Генри, переводи: не хотите, и не надо. У меня есть к вам другое прекрасное предложение, от которого вы ни за что не сможете отказаться. Я думаю, вы знаете, что есть элита, избранное общество, и есть толпа. И всеобщее равенство - это утопия, не существующая даже в природе. Скажите, вы хотите быть в первой группе? Много денег, огромная вилла, собственная океанская яхта, личный самолет, путешествия в самые экзотические страны Земли, любые девочки по вашему выбору.
        - Хочу! - с восторгом выпалил Толян.
        - Приятно иметь дело с умным человеком. Идите сюда, и мы подпишем с вами маленький контракт. Я принимаю вас на службу. - Банкир на секунду задумался. - Коммерческим директором в моем банке. Отдельный кабинет, очаровательная секретарша, персональный автомобиль. Соглашайтесь, работа не сложная, немного подучитесь и будете жить припеваючи.
        - Опять учиться, - сразу поскучнел Толян. - Не, неохота.
        - Послушайте, вы войдете в высшее общество, а там невозможно быть таким неотесанным дикарем. Вы не сможете общаться с коллегами по работе?
        - А ну ее, эту работу, - беспечно махнул рукой Толян. - Обойдетесь без меня.
        - А вы?
        - Переживу.
        - Что ж, не желаете, ваше дело. Я предлагаю вам… миллиард долларов. Уж тут-то без особого труда вы сможете получить все, что вашей душе угодно.
        - Миллиард, - пораженный такой баснословной для него суммой, которую он не мог и представить, Толян даже привстал. - Согласен.
        - Вы хороший бизнесмен, - похвалил его банкир, выхватил из кармана ручку, чековую книжку и быстро в ней расписался. - Пожалуйста.
        - Эт че? - уставился на нее озадаченный Толян.
        - Чек. По нему в любом банке мира вам выдадут наличные.
        - По этой бумажке? Нет, не пойдет, давайте настоящие. Мы их на троих и разделим.
        - Я не могу, - опешил банкир. - У нас нет с собой такой суммы.
        - А нет, нечего и разговаривать, - отрезал Толян и, поерзав, устроился обратно в кресле. - Когда наберете, тогда и приходите, а сейчас отпустите моих друзей.
        - Если мы отпустим Ильина, то неизвестно, что будет дальше, - нервно зашептал второй банкир.
        - А не отпустим, неизвестно, что этот идиот выкинет.
        - Это ты про меня? - обиделся Толян, который вдруг понял, что знает, о чем шепчутся эти неприятные ему люди. - Раз у тебя много денег, так, значит, ты умнее всех на свете? Да чтоб у вас ни копейки не осталось.
        Зазвонил телефон, заставив всех вздрогнуть.
        - Я занят, - нервно бросил банкир в трубку, но тут же, изменившись в лице, внимательно дослушал сообщение.
        - Я банкрот, - с тоской сообщил он сыну. - И вы тоже, - повернулся он к своему спутнику.
        - Как?
        - А так. На бирже прошла информация, что налоговая служба заблокировала наши счета, мы бежали в неизвестном направлении и нас ищет Интерпол. Это полный бред, но поделать ничего нельзя: наши акции обесценились, клиенты бросились снимать деньги.
        - Мы вылетаем в Сити.
        - Поздно. Все акции скупила неизвестная фирма. У нас нет ни цента.
        Он судорожно дернулся и уставился бешеным взглядом в Толяна.
        - Это твои проделки, прохвост!
        - Я чего, я ничего, - сжавшись от испуга, торопливо забормотал Толян и крепко зажмурил глаза.
        - Убрать! - завопил истошным голосом банкир. - Расстрелять!
        Вскинув автоматы, охрана открыла ураганный огонь. Расстреляв всю обойму, десантники в растерянности замерли: ни одна пуля почему-то не попала в цель. Наступила тишина.
        - Послушайте, уважаемый, вам не кажется, что вы сильно рискуете, так сказать, плюете в душу вашего устройства, а оно может не понять. Вы же сами знаете, как оно работает, - проговорил Колян, насмешливо повторив слова банкира. - А у нашего друга после всех этих приключений нервная система сильно расшатана. Даже мы не знаем, что он может выкинуть. Так что на вашем месте я бы срочно забрал своих людей и выметался отсюда.
        - Да! - грозно выкрикнул Толян. Он приоткрыл один глаз и, сообразив, что ему ничего не угрожает, приосанился. - Пошли вон, и чтобы духу вашего здесь не было.
        Банкиры и охрана, обгоняя друг друга, бросились к дверям, оставив друзей одних.
        Максим, развернувшись, схватил в свои объятия Сандру.
        - Ребята, это она, - сияя от счастья, сообщил он.
        - Мы уже поняли, - ответил Колян.
        - А как мы их! - подскочил радостный Толян.
        - Молодец, - хлопнул его по плечу Колян. - А теперь давайте посмотрим на эту штуковину, из-за которой на нас навалилось столько неприятностей.
        - Это кресло, в нем сидят, - показал рукой Толян.
        - Вот экран, в него глядят, - улыбаясь, в рифму продолжил Колян.
        - А похожая на раскрытый зонтик сфера скорее всего приемник излучений мозга, - не поддержал веселого настроения друзей подошедший Максим, крепко держа за руку Сандру. - Видите, он связан с компьютером проводами и… - Он насторожился. - Тихо, там кто-то скребется.
        Они замолчали и услышали тихий шорох, доносившийся из-под стола. Колян нагнулся и вытащил наружу маленького, тщедушного, съежившегося от страха человечка.
        - Обалдеть, - изумился Толян. - Как же я его не заметил?
        - Ах ты, заморыш, - принял сердитый вид Максим. - Ты что здесь делаешь, шпионишь?
        - Что вы? - всплеснул руками человечек. - Я простой оператор, обслуживаю машину и больше ничего.
        - А чего прятался?
        - Боялся. Я как раз занимался уборкой, когда этот господин изволил на нас сверху свалиться.
        - Врет он все, - мрачно проговорил Колян. - Его нужно…
        - Не нужно, - отшатнулся от него оператор. - Я пригожусь, я знаю одну очень важную тайну. Пойдемте, я покажу.
        - Только без глупостей. - Максим поднес к его носу кулак. - Если там очередная ловушка, я тебе шею сверну. Понял?
        - Что вы, что вы, - затараторил человечек.
        В углу комнаты оказалась маленькая, незаметная дверца. Открыв ее, они обнаружили лежавшего на кровати изможденного человека.
        Увидев вошедших, он вскочил:
        - Отпустите меня.
        - Ты кто? - сурово спросил Максим.
        - А вы?
        - Мы новые хозяева этого безобразия, - высунулся Толян.
        - Я автор. Я создал…
        - Что-то не стыкуется, - поморщился Колян. - Ты такой гений? Почему раньше не додумались? А инопланетяне говорили, что это их идея. И я им больше верю.
        - Вопрос спорный, - набычился ученый. - Я вел раскопки и обнаружил любопытную конструкцию. Несколько лет я бился над этой загадкой, пока однажды в одной из библиотек не натолкнулся на древнюю легенду об оружии, превращающем людей в послушных рабов. И я сделал маленькую действующую копию.
        - Как?
        - У нас работала симпатичная сотрудница и совершенно не обращала на меня внимания. Я поставил аппарат к стене ее комнаты, и в этот вечер она сама пришла ко мне. А на заседании ученого совета я установил его в соседнем доме, и мне дали академика, а потом…
        - Потом пришли военные, - договорил Макс.
        - Нет, обычные штатские люди.
        - Угу. Национальная безопасность, отдельная лаборатория, Нобелевская премия.
        - Да, мне предоставили идеальные условия для работы. Мы изготовили новый, более мощный образец, проверили его сначала на группе добровольцев, затем на президентских выборах. Аппарат работал прекрасно. А меня заперли здесь. Отпустите меня, пожалуйста, - проскулил он. - Я помогу вам.
        - Врать перестанешь, отпустим, иначе будешь сидеть здесь до самой смерти, - пригрозил Максим.
        - Конечно, вы правы, некоторую помощь нам оказали инопланетяне. В прошлом веке на Землю села одна летающая тарелка. В то время я занимался теоретическими разработками метода воздействия…
        - Короче, ни хрена у тебя не было! - не выдержал Колян. - Тебе притащили чертежи, и ты построил «Излучатель».
        - Не совсем так, - торопливо залопотал изобретатель. - Я изучал данный феномен в Египте, на Тибете, в Америке. Это вам не какой-то там электронный агрегат, здесь задействованы тонкие материи. - И он сердито сверкнул глазами. - В любом случае я соавтор, и мне положено вознаграждение.
        - Я тебе такой гонорар пропишу, Эдисон несчастный. Морду бы тебе набить, да поздно. Можешь выходить, теперь эта штуковина больше никому не понадобится. - Колян посмотрел на друзей: - Ну что? Пошли поищем, чем можно это безобразие взорвать. Должно здесь быть хоть какое-нибудь оружие.
        Они вышли в коридор.
        Максима просто распирало от счастья. Во-первых, он снова со своей любимой; во-вторых, они, несмотря на все злоключения, все-таки отыскали «Излучатель», и осталось сделать последнее - уничтожить его. Мысли его неслись вскачь, он представлял, как они с Сандрой уедут в тихий, безлюдный уголок и там…
        Они завернули за угол, и на них набросились люди в камуфляжной форме и масках. Максим успел отшвырнуть двоих, одного сбил Колян, однако силы были неравны и вскоре они перестали сопротивляться, придавленные тяжелыми телами. Рядом уже лежали Толян и Сандра. Щелкнули наручники, и их посадили, прислонив к стене.
        Один из нападавших достал рацию.
        - Мы их взяли, - доложил он.
        - В расход, - ответил жесткий голос.
        Между тем адмирал Грег добрался до своего самолета.
        - Крысы конторские, скупили весь мир и думаете, сильнее всех, - вне себя от ярости шипел он. - Вы меня плохо знаете, я вам устрою промывание мозгов, вы у меня еще попляшете.
        Поднявшись по трапу, он тщательно закрыл за собой входной люк, вытащил из кармана брелок со встроенным в него дистанционным пультом управления и набрал код. Боковая панель обшивки уехала в сторону, и из тайника выдвинулся металлический ящик, о котором, кроме него, не знала ни одна живая душа. Те двое, что перенесли сюда неизвестный груз, погибли в глупой автомобильной катастрофе.
        - Вот вы мне и пригодились, - произнес он, нежно проведя рукой по холодной блестящей поверхности, и откинул крышку. Перед ним лежали три размером чуть больше теннисных мячей круглых металлических предмета.
        Во время осмотра «Арбалета» они нашли два ящика и поначалу не обратили на них никакого внимания. Бросив на складе одного из секретных полигонов, про них в суматохе забыли, но, прибыв туда через несколько дней, Грег вспомнил о находке и решил на нее взглянуть. С трудом отодвинув тяжелую бронированную дверь, он шагнул за порог и обомлел: один из ящиков стоял пустой, с сорванной крышкой, а в воздухе висели два раскаленных шара. Он замер от ужаса, ожидая неминуемой смерти, однако шары, не обращая на него никакого внимания, подлетели к стене и… вошли в нее. Прошло немало времени, прежде чем он пришел в себя и рискнул пошевелиться. Поняв, что никаких сюрпризов больше не будет, он подошел к стене, но, как ни старался, не сумел обнаружить на ней никаких следов. Выскочив из помещения, он вызвал начальника охраны. К его удивлению, никто ничего не заметил, не среагировала и самая современная система электронной защиты, лишь по неизвестной причине взорвался один из военных вертолетов, патрулирующих полигон. Они столкнулись, догадался адмирал. Он вернулся назад, открыл оставшийся ящик и увидел три небольших
шарика и пульт управления. Приказав перенести ящик в свой самолет, он потратил несколько дней на изучение находки и понял, что заполучил в свои руки сверхмощное оружие: управляемых энергетических роботов.
        И вот теперь они помогут ему вернуть утраченную власть. Жаль, что он не успел проверить их в действии, но приходилось рисковать, слишком многое поставлено на карту. Он схватил пульт и, прошептав: «Да поможет мне Бог», - решительно щелкнул тумблером, расположенным под изображением стоящего человечка зеленого цвета.
        Шары, негромко загудев, плавно взлетели и зависли в воздухе. Грег повел пультом из стороны в сторону, и они незамедлительно проделали тот же маневр. Воодушевленный тем, что роботы его слушаются, он нажал на синюю кнопку с направленной вперед стрелкой.
        Шары вспыхнули ослепительно белым светом, став похожими на шаровые молнии, и выпустили три луча, которые скрестились в одной точке и пронзили обшивку. От неожиданности адмирал дернул пультом, и лазеры автоматически повторили его движение, разрезав прочнейшую сталь, словно мягкое масло.
        У Грега от возбуждения задрожали руки.
        - Я расправлюсь с Ильиным и этими выскочками. Я буду править миром, один! - выкрикнул он и с силой надавил на красную кнопку.
        - Уничтожить людей! - приказал Грег и похолодел, почувствовав в груди озноб совершенной непоправимой ошибки. И прежде чем он успел сообразить и крикнуть:
«Кроме меня!» - его ослепила яркая вспышка, последнее, что он увидел в своей жизни.
        Энергетики вылетели из самолета и принялись расстреливать всех подряд, кто попадался им на пути.
«Как глупо, - с тоской думал Максим. - Нужно было приказать всем без исключения покинуть территорию базы».
        Он слегка повернул голову и посмотрел на Сандру, которую так нежданно-негаданно нашел и которую по собственной дурости навек потеряет.
        Один из нападавших вытащил пистолет, но не успел он нажать на курок, как в конце коридора появились три светящихся шара.
        - Энергетики! - вздрогнули пленники.
        Десантники, почуяв опасность, молниеносно разбежались в стороны и открыли огонь, однако вскоре все было кончено; последним, обливаясь кровью, упал старший группы.

«Теперь наша очередь», - подумал Толян и крепко зажмурился. Колян, стиснув зубы, силился освободить руки, а Максим попытался прикрыть собой Сандру, отчетливо понимая, что спасти ее невозможно и жить им осталось считанные секунды.
        Один из шаров выстрелил, но одновременно с этим раздался грохот, в потолке образовалась громадная дыра, и на пол, прикрывая людей, свалилось нечто, похожее на большое яйцо. Огненная струя разбилась об него и разлетелась фонтаном искр. По яйцу пошли трещины, оно раскрылось, и перед ними, поставив защитный экран, появился гигантский скорпион.
        - Аяло! - хором воскликнули Максим и Колян. - Ты откуда?
        Такой они ее еще не видели, от нее веяло мощью: по иссиня-черному, будто отполированному блестящему панцирю проскакивали короткие разряды; смертоносное жало зловеще раскачивалось из стороны в сторону.
        - Мама дорогая, до чего ж я обожаю жуков и тараканов, - растроганно шмыгнул носом Толян.
        - Потом, - ответила она и резким движением хвоста вытолкнула всю четверку в боковой коридор.
        Энергетики замерли, переваривая новую информацию, а затем ударили раскаленной плазмой. Аяло, прыгая из стороны в сторону и прикрываясь защитным экраном, отвечала тем же. Грохот закладывал уши. Яркие молнии прошивали насквозь стены, от разрывов плазменных зарядов разлетались бетонные перекрытия. Огонь и черный дым застилали все вокруг. В просветах виднелось, как начали трястись окружающие станцию горы, сверху сыпались огромные камни, начались оползни. Овальная стена покрылась трещинами, а в одном месте потекла, словно маленький водопад.
        Внезапно стало тихо. Люди высунулись из-за угла и увидели противников, застывших друг против друга. Аяло уже не блестела, панцирь в нескольких местах был пробит, но в целом смотрелась неплохо. Энергетикам досталось больше: один был еще ничего, но другой светился намного тусклее, а третий вообще разлетелся на несколько осколков, бешено вращающихся вокруг друг друга.
        - Ура, мы их сделали! - восторженно завопил Толян.
        - Не спеши, - охладил его пыл Максим. - Забыл, что с ними не так-то легко справиться. Скорее всего они что-то задумали.
        Шары дрогнули, начали сближаться, и началось удивительное превращение: сначала медленно, а затем все быстрее и быстрее они завертелись в сияющем круговороте и постепенно слились в одно пульсирующее колесо, из которого вылетали длинные, похожие на бичи лучи-щупальца.
        - Трансформер, - испуганно прошептал Толян. - Вот это монстр, я думал, такие ужастики только в мультиках существуют.
        Пару секунд противники стояли друг против друга, а затем бой продолжился с удвоенной силой. «Колесо» нанесло удар первым, и защитный экран разлетелся вдребезги. Теперь уже Аяло приходилось защищаться. Она, пытаясь обмануть врага, увертывалась, прыгала из стороны в сторону и наносила в ответ хвостом ужасные удары. Но энергетики держались крепко и медленно теснили ее к уцелевшей стене, загоняя в угол. Наконец им это удалось, и они сцепились в плотный клубок. «Колесо» лишилось нескольких щупальцев и светилось уже не так ярко, как вначале, а на поверхности появлялись и снова исчезали черные пятна, но и Аяло приходилось туго. Постепенно ее удары становились все слабее и слабее, панцирь раскалился, и в нем появились пробоины. В одну из них и вцепился трансформер несколькими щупальцами, остальными блокировав ее хвост. Аяло зашаталась, она слабела на глазах, еще немного - и она упадет.
        И тут в сражение вмешался Толян. Позабыв об опасности, он с диким воплем: «Наших бьют!» - вылетел из-за угла и, схватив валявшийся на земле стальной прут, ринулся в самую гущу сражения. Подскочив к энергетику, он со всей силы саданул по одному из щупалец, но, получив сильнейший удар током, отлетел на несколько метров в сторону. В запальчивости он вскочил и схватил попавшуюся ему на глаза толстую трубу, но тут же с испугом отшвырнул ее обратно: у него в руках оказался искрящийся конец силового кабеля.
        Моментально оценив обстановку, к нему бросился Максим.
        - Давай, давай, вылезай скотина, - чертыхался он, остервенело выдирая кабель из-под обломков.
        Остальные, не понимая, для чего он это делает, кинулись ему на помощь. Наконец они все-таки вырвали приличный кусок и с размаху воткнулись вместе с ним в «колесо».
        Оно замерло, затем завибрировало, меняя цвет, и начало пульсировать, разбухать, увеличиваясь в размерах.
        Аяло схватила людей, в огромном прыжке отскочила подальше в сторону, и, падая, прикрыла их собой.
        Раздался чудовищный взрыв. Поднявшийся вверх столб огня и дыма закрыл солнце, окутав мраком все вокруг. А потом наступила звенящая тишина.
        - Мы победили? - спросил, высовываясь, Колян.
        - Да, - кивнула Аяло.
        - Насовсем?
        - Надеюсь.
        - Господи, - перекрестился Толян. - Ущипните меня, может, мне все эти страсти привиделись? Или я сошел с ума?
        - Конечно, сошел, - толкнул его Максим и посмотрел на Аяло: - Откуда ты взялась?
        - Я хотела узнать, сумеете ли вы справиться с теми, кто построил «Излучатели», и воспользовалась тем же путем, что и вы, только я не собиралась покидать базу и перемещаться на Землю.
        - А если б мы погибли? - возмутился Толян. - Тебе было бы нас не жалко?
        - Жалко, - согласилась Аяло. - Но это ваша планета и ваши проблемы.
        - Почему ты тогда появилась?
        - На Дэкте сработал сигнал, сообщивший, что произошла активизация нескольких энергетиков, находившихся на корабле Сквозника, а раз уж в дело пошли наши технологии, то и я была обязана вмешаться.
        - И это правильно, - кивнул Колян.
        - А главное, вовремя, - добавил Толян.
        - Я действительно очень рада, что вы живы, - проговорила Аяло. - И я должна поблагодарить вас, ведь если бы не вы, то неизвестно, чем закончилось бы сражение.
        - А, пожалуйста, - задрал кверху нос Толян. - Почему бы не помочь хорошей женщине.
        Колян хотел отвесить ему хороший подзатыльник, но сдержался.
        - А это кто? - Скорпиониха показала на Сандру. - Впрочем, я догадываюсь и желаю вам счастья. А теперь я должна вас покинуть.
        - Заходи еще.
        - Посмотрим, как у вас пойдут дела. - Она приветливо помахала хвостом и исчезла.
        Люди стояли, озираясь кругом: базу разметало почти полностью. Крышу снесло, многие стены развалились. Целой осталась лишь небольшая часть в центре.
        - Ну вот, - проговорил Колян, - теперь нами никто не сможет командовать.
        - Попить бы, - вздохнул Толян. - Да и поесть бы не мешало.
        - Потерпишь, - отрезал Максим. - Хотя, помнится, у них там где-то в этом районе стоял столик с фруктами. Пойдем посмотрим, может, что и осталось.
        Шатаясь и спотыкаясь о камни, они двинулись туда. Перешагнув через сорванную с петель дверь, они остановились.
        - Гляди-ка, - удивленно заметил Колян. - А здесь все цело и даже комп работает. Безобразие, за что боролись?
        - Макс, а давай ты этой штуковиной управлять будешь, - предложил Толян. - Станешь, так сказать, главным президентом всей Земли. Устроим настоящую, справедливую демократию. А кто попрет против, того в каталажку, ты ему мозги прочистишь, и баста. И тебя никто не подсидит, ты или лицо изменишь, или вовсе исчезнешь, никому до тебя не добраться.
        - А если и меня заклинит, что вы тогда делать будете?
        - А что, и такое может случиться, - сразу стал серьезным Толян и, подойдя к компьютеру, выключил его. Но тот продолжал гудеть. Толян нагнулся и вырвал шнур питания. Никакого результата. Он вопросительно посмотрел на друзей. Но те лишь недоуменно развели руками. Тогда он принялся шарить по столу, по ящикам, затем полез под стол, что-то бормоча себе под нос. Друзья с интересом следили за его действиями.
        - Ты чего ищешь? - спросил Колян, подходя ближе. - Сейф с деньгами?
        - Не, секретный выключатель, - пропыхтел Толян, выбираясь обратно. - У любого агрегата должна быть кнопка, которая его отключает.
        - Мне кажется, - остановил их Максим, - его выключить невозможно.
        - Что нельзя выключить, то можно разломать, - упрямо проговорил Толян. - Я сейчас эту технику разнесу в клочья.
        И, схватив лом, он принялся крушить все подряд.
        Минут через десять, весь мокрый, но довольный, он смахнул со лба пот и огляделся: вокруг валялась груда искореженного металла и пластика.
        - Вот теперь можно и домой. - Он шагнул, но запнулся о кирпич и едва не упал.
        - Чтоб тебя разнесло! - чертыхнулся Толян.
        И в тот же миг под ногами у него раздался взрыв, отшвырнув его в сторону.
        - Спецназовцы вернулись! - перепугался Толян.
        Все начали тревожно озираться, но никто не появился, а в наступившей тишине не было слышно ни звука.
        - Вряд ли, - осторожно заметил Колян.
        - Может, мина? - не сдавался Толян. - Давайте отсюда сматываться. Нечего больше тянуть. Мы свое дело сделали, а остальное пусть само развалится.
        Сильнейший толчок едва не сбил их с ног: раздался гул, задрожала земля.
        - Землетрясение? - взвизгнул Толян. - Бежим, пока не завалило.
        - Не успеем, - побледнел Максим и, обняв Сандру, прижал ее к себе. Он отдал бы что угодно за то, чтобы все успокоилось, чтобы с ней ничего не случилось.
        И странное дело, толчки прекратились.
        - По-моему, здесь дело в другом, - ответил Максим, оглядывая окрестности. - Оно работает.
        - Какая ерунда…
        - Стоп, - прервал его Максим. - Следи за своими мыслями.
        - Да не может этот металлолом на нас действовать! - вспылил Толян.
        - А вы помните, как этот район с воздуха выглядел?
        - Ты хочешь сказать… - начал Колян.
        - Да, перед нами тот самый древний излучатель, о котором говорили дэксты.
        - А почему он раньше не работал?
        - Работал, только был настроен на медленное, постепенное воздействие, но после того, как люди установили здесь, случайно или по указанию инопланетян, свой аппарат, все процессы пошли намного быстрее. Мне кажется, теперь здесь возникла особая зона, воспринимающая и усиливающая наши мысли, желания, чувства. То есть, что мы другим желаем, то к нам и возвращается.
        - И нет никаких врагов? - растерянно посмотрел на него Толян.
        - Получается, так, - кивнул Колян. - Все проблемы мы создаем себе сами.
        Толян на секунду задумался, а затем в недоумении развел руками:
        - И что делать?
        - С себя начинать нужно, - вздохнул Макс.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к