Сохранить .
Путь Стратега. Армия Зла Луций Корнелий
        Глава 1 Ключевые фигуры
        ВНИМАНИЕ!Это вторая книга цикла.
        Читать первую: 141715/1143764141715/1143764(141715/1143764)
        Месть? С возрастом это явление стало для меня киношно-книжным штампом. Понятным по эмоциям, но слабо применимым в реальной жизни. Тратить время и силы, чтобы взбесить какого-нибудь дебила? Увольте. Неприятных людей проще и правильнее избегать. Свести к минимуму общение с ними. Так я жил, наверное, лет с двадцати четырех, когда окончательно успокоился и сдох во мне подростковый максимализм.
        Так вот месть. Никогда бы не подумал, что испытаю от нее такой спектр эмоций. Однако среди них пока не нашлось места сожалению. Я был удовлетворен и ощущал, что сделал новый мир чуточку лучше. Значит будем продолжать. Месть здесь и месть в том прошлом мире имели категорическое отличие. Тут врага можно было натурально убить, не сильно беспокоясь о тюремном сроке. Еще теплый труп Аргаила служил тому наглядным примером.
        Более месяца я находился в руках федератов, лишённый контроля над собственной и чужими судьбами. Без армии, даже без отряда. Хватит. Из почётного пленника становлюсь заклятым врагом. Больше не будет переговоров, интриг, компромиссов… Только война до полного уничтожения. В этом у меня есть некоторый опыт.
        Точка отсчёта нового пути: особая часть темниц под дворцом Бьорторна. Её специально оборудовали для содержания ведьм, колдунов и прочих неблагонадежных личностей. Это небольшой каменный мешок с тремя камерами, одна из них пуста. Источником света служит демон, которого я призвал с помощью артефакта. Это странное трехметровое существо с гротескными антропоморфными чертами - единственный юнит в моем подчинении на сотни километров вокруг. Кандидаткой во второго юнита была закованная в цепи ведьма, известная как Кровавая Луна. Уж не знаю имя это или прозвище пиратской атаманши, когда-то отправленной по мою истерзанную душу. Она сидела полусогнувшись, позвякивая кандалами при каждом движении.
        Странные маневры выделывают щепки человеческих судеб в бурном потоке жизни. Первое мое знакомство с чернокожей ведьмой окончилось не очень хорошо для нас обоих. Теперь половину моего лица занимает след от ожога. Ведьма же получила профилактический удар копьём в спину от одного из моих давних друзей. Выжила благодаря нечеловеческой крови. Меткой родства с какими-то чудовищами был ее левый глаз - почти лишенный век, затянутый красный пеленой. Второй человеческий сильно пострадал от гостеприимства бывших нанимателей. Во рту у Луны кляп немаленьких размеров, выплюнуть который не дает тугая повязка.
        - Сейчас отправлю тебе запрос на вступление в мою армию. - предупредил я. - Принимая его, ты соглашаешься следовать мои командам пока мы не выберемся отсюда и не прикончим Геора. Хорошо?
        Кивка в ответ не последовало. Плохо. Меня беспокоил характер этой особы. Не захочет ли она свести счеты заодно и со мной. Или просто окажется совершенно неуправляемой. Я решил, что если сейчас она мой запрос не примет, то демон повторит свой коронный трюк с раздавливанием человеческой головы о каменный стол.
        "Запрос подтвержден. Новые воины в вашей армии".
        Шаг на встречу она сделала, пора и мне проявить благосклонность. Наклонившись, я ощупал кандалы. Замка нет. Такие оковы надевает кузнец, загиная металл или забивая клин. Сломать их можно только силой. Благо с ней проблем не было. Для начала я повелел демону разорвать цепи меж кандалами. Луна поднялась сперва на четвереньки, несколько секунд разминала конечности, а затем пошатываясь встала, широко раздувая ноздри. Она вцепилась в повязку кляпа сдергивая ее и вытаскивая изо рта кусок скомканной ткани. Ведьма стояла напротив меня мелко дрожа. Её злоба была почти материальной. Нечеловеческий кровавый глаз блестел в полумраке.
        - Ты в норме? - глухо спросил я.
        - В н-норме? - осатанело переспросила ведьма. Она запустила руку себе в рот. Бряцнул обрывок цепи. Что-то маленькое звонко упало на пол. Зуб, думаю. - Я никогда не была… мать твою так далеко от нормы.
        Она улыбнулась и стало видно, что полные ее африканские губы потрескались до крови.
        Ещё несколько секунд ведьма смотрела на меня, а потом медленно зашагала туда, где лежало тело Аргаила. Луна опустилась на колени перед трупом, сняла с мертвого принца пояс и начала его же ножом срезать куски одежды, откладывая в сторону.
        - Зачем? - поинтересовался я.
        - Потом утру лицо… - пробормотала колдунья и принялась за трапезу. Я не видел, но слышал как она сначала шумно высасывает и слизывает кровь, а затем начинает кусок за куском пережевывать мясо, шепча иногда проклятья. Видимо больно есть человечину с парой недавно выбитых зубов.
        Месяца четыре назад от такой сцены меня вывернуло бы. Но сейчас особого отвращения я не испытывал. Некую брезгливость, возможно, и какое-то странное навязчивое желание пошутить.
        - Этот парень был тем еще говном… - произнес я, заглушая звуки трапезы. - Благодаря тебе он скоро станет им окончательно. Буквально.
        Луна повернулась, перепачканная кровью. Несколько секунд красный блестящий глаз смотрел на меня, выражая непонимание. Затем ведьма хрипло усмехнулась и вернулась к приему пищи.
        Пока она занята мне надо прикинуть возможности своих новых юнитов. Начнем с демона.
        КРУШИТЕЛЬ ИЗ ПРЕИСПОДНЕЙ
        ДЕМОН
        НОВОПРИЗВАННЫЙ
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 42
        Маневр 19
        Могущество 20(-3)
        Энергопоток 20(-3)
        Мастерство 15
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон(1) 20 - 41
        Броня: 0
        Бронирование: 0 %
        ТЕКУЩИЕ:
        Энергия 1964
        Смотрим особенности и навыки:
        ДЕМОН
        Нематериальные духи из огненого мира существуют пока их питает сила Великого Пламени. Как и на всех магических созданий на них действует эффект Подавления и иные схожие эффекты.
        Эффекты:
        - при снижении показателя энергии до 0 демон погибает или возвращается в свой пласт реальности.
        - эффекты боли, снижения морали, а также болезни не имеют силы над демонами.
        НОВОПРИЗВАННЫЙ
        Демоны, недавно обретшие физическую форму, хуже справляются с ее удержанием.
        Эффекты:
        - постоянный штраф к могуществу и энергопотоку в 15 %
        - подавление и схожие навыки действуют на 26 % эффективнее.
        Однако демон еще был и заклинателем, то есть мог за энергию что-то кастовать, в том числе по моей указке. Надо было с этими силами ознакомиться…
        МОРФИРОВАНИЕ ПЛОТИ
        Демоны это нестабильные существа, способные быстро менять собственные тела: залечивать раны, укреплять кости, отращивать когти и крылья. Однако любое морфирование расходует энергию.
        Объем расхода: зависит от изменений тела. Используйте калькулятор расхода для предварительного расчета.
        СОКРУШЕНИЕ
        Крушители - яростные и неистовые духи. Вложите в атаку большой объем энергии, чтобы разделаться с противником или препятствием с одного удара.
        Объем расхода: 136
        Эффекты:
        - прирост силы на 74 % на 0,4 секунды
        - прирост маневра на 26 % на 0,3 секунды
        - возможны самоповреждения тела
        ПОТОК ПЛАМЕНИ
        Огонь является жизненной сутью демонов. Почти все они могут контролировать пламя. Поток - самая простая форма.
        Объем расхода: до 345 в секунду.
        Эффекты:
        - создается прямой поток пламени температурой до 1634 °C, диаметром до 0,5 м на дистанцию до 4,5 метров.
        Очень даже неплохо. Пламя, конечно, очень жрет энергию, но зато это натурально огнемет. Думаю, что пара секунд такой горелки могут хорошенько прожарить врага. Плюс это поток под напором.
        Сокрушение?
        Дешево и сердито. Способность можно использовать много раз подряд. Показатель силы хорошо физически развитого мужчины где-то 18 - 20. Это стандарт для подготовленных солдат. Демон даже без сокрушения в два раза сильнее. С прироста от магии сила будет 76. Думаю, этого достаточно, чтобы убить человека одним ударом руки.
        Морфирование…
        Самый гибкий и сложный инструмент. Опций для настройки тут было множество, но чем больше и сложнее преобразование, тем больше энергии оно поглощало. Кроме того, если сделать тело демона слишком здоровым, сильным и нарушающим законы физики, то буквально каждое движение начнет жрать энергию. Обо все эти зависимости лопнул мой главный расчет. Из замка Геора я собирался улететь, но… Отращивание достаточно здоровых крыльев, адаптация под них костей и мышц отняла бы около 7500 энергии. Больше, чем мой личный демон имел в наличии. Разумеется, можно было делать все постепенно. Чуть морфировал - отдохнул, чуть морфировал - отдохнул. Но тогда бы весь процесс занял около суток. Столько времени у нас нет. Кроме того, поднять в воздух и долго нести трех человек задача, мягко говоря, сложная. Придется буквально постоянно расходовать энергию. Итого воздушный побег мы исключаем. Придется прорываться по земле…
        Сердце мое тут же вкусило адреналиновый коктейль. Насколько задача прорыва реальна? Угрозу для нас представляют венаторы и большие скопления солдат. Раций у противников нет. Если поднять достаточный хаос… Стоп. Раций нет, но есть стратеги. Как только они нас локализуют, то кинут в бой венаторов, всяких элитных бойцов и Сидониуса собственной персоны.
        С демоном все ясно. Смотрим как там дела у моего второго юнита. Сразу добавим ее в герои вместо одного из таких далеких центурионов.
        КРОВАВАЯ ЛУНА
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        АГЕНТ
        Роли в качестве героя: атакующий, разведчик.
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 28(-4)
        Маневр 29(-3)
        Выносливость 30(-3)
        Могущество 25(-1)
        Энергопоток 26
        Базовая мораль 850
        Мастерство 29
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон 2-12
        Броня: 0
        Бронирование: 0 %
        ТЕКУЩИЕ:
        Энергия 764
        Стихийная энергия 19
        Мораль 766
        Навыки и особенности:
        ДРЕВНЯЯ КРОВЬ
        Тип гибридизации: сирена.
        Тип результативности: порченный дар.
        Плоды союзов между людьми и монстрами могут сочетать как лучшие, так и худшие качества обеих пород. Данному полукровке относительно повезло. Уродства минимальны, уровень развития интеллекта и самоконтроля достаточны, а физические данные и талант к стихийной магии могут хорошо послужить в непростой жизни гибрида.
        Эффекты:
        - прирост постоянного маневра на 34 %
        - прирост постоянной силы на 23 %
        - водное дыхание
        - электрорецепция
        - врождённая стихийная магия: вода, ветер, электричество.
        - смерть от потери крови наступает на 121 % медленней
        - смерть от болевого шока наступает с вероятностью на 61 % меньше.
        - регенерация тканей повышена на 128 %
        КРОВОЖАДНОСТЬ
        Стремление наносить врагу потери всегда ценилось в солдатах. Эта особенность делает человека плохими рабом, но хорошим воином.
        Эффекты:
        - повышение морали на 3,6 % в минуту при атакующих действиях, если выносливость воина не ниже 20 %.
        ЭЛЕКТРОРЕЦЕПЦИЯ
        Это способность ощущать электрические сигналы окружающей среды. Электрорецепция используется для поиска добычи, биокоммуникации и ориентации, через восприятие магнитного поля планеты.
        Эффекты:
        - улучшение восприятия в темноте и ограниченной видимости на расстоянии до 84 м за счёт чтения электрических сигналов.
        - улучшение восприятия под водой, в том числе дает возможность различать течения.
        ПОГЛОЩЕНИЕ
        Поедание свежей плоти врага часто носит символический характер, но для некоторых рас, монстров и гибридов это механизм быстрого восполнения сил и активации ускоренного метаболизма.
        Эффекты:
        - восстановление до 638 энергии за 4,7 часа.
        - регенерация тканей повышена на 54 % во время переработки материала и 2,3 часа после.
        Так она Аргаила кушает не только из эстетического удовольствия и кулинарных предпочтений. Интересно, а мясо врага можно зажарить или Поглощение навык для сыроедов?
        Переходим к заклинаниям.
        УДАР ВЕТРА
        Штормовой ветер всегда таил угрозу как для кораблей, так и для городов. Этим заклинанием создаётся мощный воздушный поток, расходящийся полукругом от пользователя.
        Объем расхода: 336.
        Эффекты: волна штормового ветра, пик интенсивности которой достигается в 5 - 7 метрах от заклинателя и доходит до 22 - 27 м/с, далее идя на спад.
        ПОДВОДНЫЙ ПОТОК
        Создает внутри воды область искусственного течения, которое суммируется с естественным при однонаправленности.
        Объем расхода: до 636.
        Эффекты: область течения до 6 м по фронту, 7 в длину и 4 глубину. Скорость течения до 4 м/с.
        ЭЛЕКТРИЧЕСКАЯ ДУГА
        Устрашающий навык, которым могут похвастаться немногие. Разряд отличается большим разрушительным потенциалом и малой точностью на дистанциях свыше 2 - 4 метров.
        Объем расхода: до 1033.
        Эффекты: разряд тока напряжением до 1456 вольт и силой до 50 ампер
        Итого… Неплохо. Статы заметно выше, чем у обычного бойца, хотя в целом похуже, чем у Касс или Гана. Но что поделать. Луна, полагаю, самоучка, да еще и привыкшая доминировать за счет врожденных бонусов и магии. То, что она таки докачала мастерство до 29 уже очень и очень хорошо.
        Я вышел из стратегии, когда ведьма почти закончила трапезу.
        - Забирай у него меч. - указал я.
        - А ты?
        - А я буду командовать. Стратеги нужны чтобы думать и управлять.
        Ведьма подпоясалась мечом и ножом, ощупала правый заплывший глаз, а затем надрезала вспухшие места, впуская скопившуюся кровь.
        Мне же уже пора думать на тему плана побега. Первая же стычка с охраной и нас давят числом. Думай, думай… Стоп. Стратегии видят через своих солдат. Оповещение о близости врага приходит в момент, когда хотя бы один из юнитов заметил противника. А что если он не успеет осознать свою смерть? Может сработать.
        Итак мы переходим к стелс миссии. Никогда их не любил.
        Я забрал с тела Аргаила ключи, отперев первую дверь тюрьмы.
        - Как только мы выйдем отсюда, то действовать придется с молниеносной быстротой. - предупредил я. - Стратегии отдают приказы силой мысли. Сейчас попробуем.
        Я велел ей подойти ко мне, расставить руки и похлопать.
        - Думаешь, зверушку нашел. - без особой злобы, но довольно раздражительно ответила ведьма. - Я не люблю когда мной помыкают.
        - А БДСМ любишь?
        - Ч-что?
        - Ну когда тебя полуголую заковывают в цепи и пытают.
        - Угрожаешь?
        - Напоминаю… Напоминаю как с тобой поступили Геор и компания. Сначала они кинули тебя на убой. Никто, думаю, тебе подробно не описал с какой охраной ты столкнешься. Он щедро сулил этот вождь иноземный, купивший наши мечи?
        Судя по выражению лица пиратки я попал в цель.
        - А что было дальше? Вас кони втоптали в зеленые травы, вам стрелы пробили грудь. Вас вождь иноземный послал на расправу, себе расчищая путь.
        Уж не знаю сохранит ли перевод рифму, но смысл донесет.
        - Тебя кинули, заковали в цепи, отдали мне для развлечения, а потом бы выпотрошили как рыбу. Я видел как это бывает. Нравится? Если хочешь им отомстить, то вот он я тут. Но нам нужно действовать синхронно. В этом сила стратега. Ты должна привыкнуть к моей воле, довериться ей, иначе, пока будешь думать над каждым приказом, то нас десять раз убьют. Понимаешь?
        Ведьма медленно кивнула. Тяжело переступать через эго. Долго на своем корабле она была царем и богом, а теперь придется слушаться какого-то белого мужика.
        - Хорошо. Пробуем ещё раз.
        Луна подошла ко мне и хлопнула в ладоши, но с опозданием.
        - Слишком большая задержка. Не думай. Просто следуй за моей волей как за своей обычно. Это не сложно.
        - Пытаюсь… Не говори. Только мешаешь.
        Она злилась, но продолжала исполнять команды и получалось уже заметно лучше. Хорошо. Теперь демон. С ним вообще проблем не возникло. Уж не знаю, все ли демоны такие исполнительные или дело в методе призва. В общем Крушитель из преисподней не роптал, денег не требовал, увольнением не грозил.
        - Отлично. - подытожил я. - У меня есть несколько мыслей насчет того, как свалить отсюда. Если повезет и не ошибемся, то все четверо выберемся.
        - Четверо? - переспросила ведьма. - Хочешь таскать с собой то тело?
        Она указала на камеру где до сих пор лежала бывшая жена Аргаила.
        - Она мертва и воняет гнилью. - заявила Луна. - Я тут давно и все время тело лежит. Ее кормят с ложки. Если жаль бросить, то давай прикончу. Так будет лучше. Для нас. Для нее. Сможет нормально гнить.
        - Она доказательство. - сухо ответил я. - Козырь, если мне придется вести переговоры с Белквергостом и племенами Дальнего Севера.
        - Кем?
        - Местная политика. - отмахнулся я. - Это тело может быть полезно. Попробуем вытащить ее. Не выйдет - бросаем.
        - Я её не потащу.
        - Он потащит. - кивнул я в сторону демона. - А сейчас нам надо правильно отсюда выйти. - Сначала иду я и отвлекаю охрану.
        Никогда не был хорошим актером. Как-то в школе меня родители мучили театральным кружком, но там я не поднялся выше второго копейщика и безымянного крестьянина. Но сейчас… Сейчас все было совершено по-другому. Я был в подземелье вражеского замка. Сверху армия, а со мной только две сомнительные личности. И все же… Я почему-то ощущал себя на пике сил. Будто с духа моего сброшены цепи. Эффект от мести или я просто сделал правильный выбор? Правильный выбор не покупать жизнями своих легионов благополучие Геора и его подачки. В любом случае, я ощущал, что способен практически на все. Обхитрить охрану? Легко.
        Зажег свечу, подойдя к остаткам Аргаила взял немного крови, намазав себе руку и ещё кое-что… Затем открыл первую дверь, отправившись наверх. Демон и Луна шли за мной в темноте.
        Отпер вторую дверь, тут же начав спектакль. На меня обернулось двое венаторов местного разлива. Белолицые, бородатые. Железная маска моего доспеха была приподнята. Я скривил лицо будто от нестерпимой боли, шел согнувшись, а на пол капала кровь.
        - Чертова сука укусила меня за хер! Проклятая тварь! Отхватила пол головки!
        Георовы венаторы замерли, пока я прохрамывал мимо.
        - Я позову… - начал было один из них.
        - Да помогите мне! Сейчас сдохну! - кривясь и надувая щеки, актерствовал я.
        Успел глянуть. Навык подавления у обоих был невысок. 1,3 и 1,2. Может в открытом бою они и смогли бы что-то сделать демону, но венаторы-недоучки поддались на мой охи-ахи, повернувшись к двери спиной. Из темноты выплыли две черные лапищи, обхватив шеи. Сокрушение! Хруст и два трупа оседают на пол. Прекрасное зрелище.
        Однако демон потерял аж 336 единиц энергии. Осталось 1628. Все из-за подавления и уязвимости к нему.
        - Откусила пол головки? - переспросила ведьма.
        - Гадко, смешно, больно такое представить. В общем яркий образ. - пояснил я. - Сбивает с толку и не дает правильно оценить ситуацию.
        - Если бы до этого дошло… - с тенью угрозы произнесла Луна. - Я прогрызла бы ублюдка до тазовых костей.
        - Если бы до этого дошло, мы бы взяли специальное предохраняющее устройство. - обнадежил я, снимая с пояса венатора короткий меч. Прям гладиус. - На каждую хитрую гайку найдется болт с резьбой. Забирай у них броню и щит.
        - Сама знаю… - огрызнулась полукровка, стягивая с мертвеца сапоги. Я опустил железную маску, осматривая в режиме стратегии комнату темницы. Будь тут чуть светлее и можно было бы попробовать заглянуть колдунье под тюремное рубище. Хотя бы в чисто научных целях. Не думаю, что в таких заведения выдают белье. Но помещение освещал только один огонек масляной лампы, да и времени не было. Выживем - разберёмся. Демон вернулся, неся с собой девушку из хранителей Сердца.
        - Не надо таскать её за ногу. - вздохнул я, мысленно указывая трехметровому бугаю как взять ношу.
        Энергия у него восстановилась до 1649. Неплохо. А что у Луны?
        Стихийная энергия 57.
        - Как скоро ты сможешь колдовать. - спросил я.
        - Не знаю. Мясо - хорошо, но нужны вода и ветер. Здесь одни камни.
        - Ясно. Будем прорываться.
        Мы оказались в помещении обычной темницы, найдя ее практически пустой. Лишь несколько дальних камер занимали узники, но глянув статы, я решил не тратить на них время. Выдающихся воинов не нашлось, а другие нам сейчас могут только помешать.
        В темнице нашлось узкое окно, что позволило мне через режим стратегии осмотреть внешнюю часть дворца. Массивное здание с башнями, куполами и зубчатой стеной. Ров шириной три с половиной метра, закованный в гранит. Сколько мостов? Один? Два? Я несколько минут приглядывался к воде. Довольно чистая. Кажется, я даже видел в городе фонтан, когда мы подъезжали к дворцу.
        Этажом выше есть комната с тюремщиком, но он там был один. А дальше уже идут помещения самого дворца. Носил ли тюремщик броню? Не помню. Его комната сразу за лестницей.
        Ну погнали.
        Утерев кровь Аргаила и пока оставив меч, я поднялся на этаж, отворив дверь в каморку тюремщика. Не воин. Просто ключник и разносчик еды. На меня глянули безразличные сонные глаза полноватого мужчины.
        - Нам нужны веревки. - произнес я, повелительным тоном.
        - Ведьму нельзя из подземелья. - предупредил он. - Сидонис строго-настрого приказал.
        - Во-первых, кто Сидониус, а кто я. Во-вторых, мы не собираемся её выводить. Только удобно зафиксировать.
        - Ааа… Это ладно. - тюремщик поднялся, начав копаться в беспорядочной куче инвентаря. - У меня тут есть пара мотков хоро…
        Договорить ему помешал нож Луны, он же бывший нож Аргаила. Полукровка вонзила его прямо в шейные позвонки толстяка.
        Глянул текущие характеристики ведьмы:
        Энергия 844
        Стихийная энергия 68
        Мораль 793
        Мало. Мне нужна ее магия.
        - Подождем пока ты восстановишь немного сил. - предложил я. - Демон подержит входную дверь.
        - Долго. - возразила Луна. - Нужно открытое пространство. Или вода. Лучше проточная.
        Демон притащил бывшую Аргаила, не очень то переживающую за свою судьбу, а я, чуть приоткрыв дверь наружу, осмотрев коридор. Никого. Налево путь в гостевые комнаты, откуда меня забрал несколько часов назад принц. Справа, кажется, проходы на кухню.
        Солдат во дворце было как минимум несколько сотен, да ещё Сидониус и Шанир с их людьми.
        - Прикрой лицо и шагай за мной. - обратился я к Луне.
        Демон пойдет за нами на отдалении. Надо по возможности маскировать его присутствие. Одного взгляда на трехметровую махину с гротескными мускулами и горящими глазами достаточно, чтобы заподозрить недоброе. Демон тащил на себе девушку, три мотка веревки, щит одного из стражников и копье. Второй щит взяла Луна, закрывшая лицо плащом.
        Темницу мы заперли, а замочную скважину заклинили. Так есть шанс, что если некто без ключей будет туда ломиться, то сначала подождет, мол вдруг тюремщик кормит узников на этаже ниже, и только потом будет поднимать кипиш.
        Полумрак. Коридор узкий и достаточно темный давал нам некую маскировку. Только совсем вблизи можно было рассмотреть странности в облике Луны.
        А нам навстречу шагал парень. Шагал бодро и активно, держа в руках связку ощипанных куриных тушек.
        "Сейчас, как он приблизится, я скажу хватай или режь. Во втором случае его надо убить быстро, в первом заткнуть ему рот, но оставить в живых".
        Когда мы сблизились, то я отправил парню запрос на добавление в армию. Он замер. Сообщение о принадлежности юнита другому стратегу не пришло.
        "Хватай".
        Не подумали Геор и ко добавить в армию всех слуг. Не ждали стелс-миссий у себя дома.
        Тушки куриц глухо шлепнулись на каменный пол, рядом упал деревянный щит, Луна одной рукой заткнула слуге рот, а другой приставила нож к горлу. Шансов у парня не было. Щуплый, сутулый, он был не из тех кто способен побороться с полукровкой.
        - Отвечаешь на мой запрос - да. - приказал я.
        Затем начался короткий, но достаточно насыщенный допрос. Пытать не пришлось. Умирать за благополучие хозяина парень не собирался.
        Итак. Комнаты Геора на четыре этажа выше. Там три поста охраны по шесть бойцов, а дальше… А что там дальше никто кроме личных приближенных вождя не видел. Безопасность мое почтение. Его старший сын и супруга живут там же. Стратег Иратион отправился утром инспектировать городские стены. Мимо. А вот младшие дети… Аргаил ютился в одной из гостевых, но с ним мы все вопросы уже порешали. Значит остаётся ещё Орина. Какое-то время она жила наверху с отцом, однако не так давно они рассорились. Девчонка переехала на нижний этаж ближе к своей воспитательнице, происходящей из племени горцев-полулюдей Велвегров.
        Я задал еще несколько вопросов об устройстве дворца, стен и рва, а после мы отправились в гости к дочери Геора. Если часть охраны контролирует она, то мы получаем хорошие шансы выбраться отсюда малой кровью.
        Путь до комнаты Орины прошел без осложнений. Лишь один раз мимо проходили какие-то слуги, но демона от них удалось скрыть за поворотом, а Луна сделала вид, что поправляет снаряжение у стены.
        Из тёмных коридоров мы поднялись в более светлую часть дворца. Стены тут украшало дерево, птичьи перья, декоративные щиты, а пол уложили толстым ковром. Богато живем.
        - Вот её дверь в конце коридора. - указал невольный проводник. - Я там убирал пару раз. Тогда комната была летней верандой. Господа там пировали. Красивый вид.
        - Иди первый. - приказала Луна. - Открой дверь.
        - Хорошо, хорошо.
        Слуга сделал еще пару шагов, затем вдруг тихо вскрикнул и, дергаясь, осел на пол.
        - Ловушка… - с некоторым удовольствием произнесла Луна. - Глазу не видна, но я ощущаю силу. Какие-то ловкие чары. Стихия. Очень близко мне. Сейчас заберу силу.
        Ведьма аккуратно подошла к телу слуги, проводя голой рукой по стене, а я, наоборот, отошел чуть дальше, за спину демона.
        - Какая-то спокойная стихия. - со смесью восхищения и наслаждения прошептала Луна своим свистяще-шипящим голосом. - Спокойная. Послушная. Ласкает пальцы. И как много…
        Голос её становился все более томным.
        - Так долго в камнях. В цепях. Как же приятно… Какая сила.
        "Ты скажи, как закончишь". - произнёс я через стратегию. Весь процесс занял минуты четыре. Статы Луны изменились в лучшую сторону.
        Энергия 924
        Стихийная энергия 1368
        Мораль 803
        - Больше ловушек на пути нет?
        - Не чувствую.
        - Доставай меч и заходим. Первым демон.
        Оказалось силы 42 при немалом весе достаточно, чтобы без проблем выбить плечом дверь. Я тут же скользнул в комнату взглядом стратегии. Просторное помещение с высоким потолком и выходом на балкон. Светло, свежо и довольно скромно для опочивальни принцессы.
        Орина сидела на диване в момент, когда слетела с петель дверь. Девушка поднялась, чуть отстраняясь назад, однако не закричала. Лишь побледнела больше обычного. Часть лица прикрывали распущенные светлые волосы. В глазах читался испуг, но удержанный волей от перехода панику. Вроде все, как и можно было ожидать. Однако что-то показалось мне подозрительным. Я вошел вслед за демоном и ведьмой, осматриваясь камерой от третьего лица. Железная маска была опущена.
        - Михаир, это вы? - в голосе Орины испуг сменился шоком.
        - Он самый. - спокойно ответил я, продолжая искать несоответствия.
        По моему приказу демон втащил в комнату тело слуги и тело бывшей жены Аргаила. Оба не шевелились.
        - Что вы… - запинаясь продолжила девушка, переводя серо-голубые глаза то на меня, то на демона, то на тела. - Почему вы?
        Что же мне показалось подозрительным? Орина в белой рубахе свободного кроя и штанах. Одежда явно не на выход. Девушка была у себя у в комнате. Ладонь её ложится на спинку дивана.
        - Убери руку! - строго говорю я. - И отойди.
        За диваном примостился меч в красивых ножнах с белой эмалью.
        - Этой штукой ты сейчас можешь погубить только себя.
        Луна прошлась по кругу, оттесняя Орину к окнам и проходу на балкон.
        - Что вы хотите? - она пытается говорить уверенно, но ситуация совсем не та.
        - Для начала ответь сколько охраны дворца ты контролируешь?
        - Нисколько! - выпалила Орина. - Если вы хотите через меня добраться до отца, то ошиблись ставкой. Сейчас он отстранил меня от командования.
        И как проверить?
        - Когда не говоришь, то начинай шепотом считать до ста и обратно. - приказал я. - Можно тихо, главное чтобы я видел движения губ.
        Так будет ясно, что ты не перешла в стратегию и не отдаешь приказы.
        Черт. Что же не дает мне покоя? От самой Орины я перешел к осмотру других предметов. На столе перед диваном стояли чашка травяного настоя и доска для какой-то игры наподобие шахмат.
        - Недоигранная партия? - спросил я.
        "Луна, глянь нет ли кого на балконе".
        - Да. Играла с братом сегодня. - отвечает девушка. - Зачем вы делаете это? Разве вы не друг отца?
        С последней фразы меня пробило на смех, а потом пробило ещё раз с того насколько злодейски я выгляжу. Огромный, доспехи с железной маской, в окружении чудовищ, готовых растерзать отважную юную героиню.
        Ведьма обошла Орину со спины и та вздрогнула, оборачиваясь. Страх разъедал сердце девушки. Но боится она за себя или кого-то другого?
        - С Аргаилом играла или старшим? - спросил я, вынимая клинок гладиуса и проводя им по столу.
        - С Аргаилом… - мрачно ответила девушка, то и дело пытаясь косится на ведьму за спиной. - Это Карр, да? - вдруг с вызовом спросила Орина. - Они с Аргаилом хотят свергнуть отца вашими руками?
        - Это точно не Аргаил. - тут я не удержался от усмешки.
        - Почему вы так это сказали?.. - в ее голосе усилился страх и было заметно, как она начинает тонуть в эмоциях. Это хорошо. Давай мы тебя подтолкнем.
        - Я оказал миру в целом, всему Северу и тебе лично большую услугу, девочка. Не забывай считать… Я смотрю за твоими губами. Так вот, Аргаила ты больше не увидишь. По крайней мере целиком.
        Смерть родственника для ребенка всегда трагична, даже если этот родич был паршивой овцой в семье. А Орина по большей части ребенок, несмотря на уже округлившиеся формы и попытки играть в смелость. Такая смерть в семье, особенно если она первая, этот как прикосновение ледяной руки судьбы. Тебе при этом шепчут на ухо: "Все умирают. Это случается не только где-то далеко. Однажды оно случится с тобой".
        На несколько минут воцарилась гробовая тишина, а я пока продолжал осматривать комнату. Какой же тут высокой потолок. Метра три с половиной, наверное. На стенах висят головы животных, рога, высушенные крылья птиц. Под потолком на цепях целое чучело белого медведя.
        - Да как вы… - в глазах блестят слезы, но голос стал только жестче. - Как вы можете… Отец вас славил будто героя, а вы убили его сына…
        И, наверное, можно было ей объяснить все перипетии политики Севера, но ни времени, ни сил на это я не имел. Все, что мне требовалось от Орины - страх, подчинение и немного надежды, которая не даст ей сделать какую-нибудь глупость.
        - Послушай меня, девочка, и послушай внимательно. - с угрозой произнес я. - Мои мотивы сейчас вопрос второстепенный. Лучше подумай вот об этих двоих. - я показал на ведьму и демона.
        - Что вам нужно? - попытавшись успокоиться, произнесла она. - Я не стану действовать против отца.
        Уже лучше. Думай о себе, девочка. Не скажу вслух, но уверен, что отец продал бы тебя имей на это достаточный повод. Дар стратега - единственная причина почему он терпит твои своевольные закидоны и ещё не отдал какому-нибудь соседу в жены. Но пора переходить к сути нашего разговора.
        - Как стратег, ты должна быть хорошо знакома с планированием. В каждом плане есть ключевые фигуры. Сегодня мы четверо будет ключевыми фигурами плана "Свалить куда подальше, прикрывшись девчонкой", а ты ключевой фигурой плана "Живой щит". Надеюсь, справишься. Тогда останешься невредима. Я отпущу тебя.
        - Как великодушно… - сквозь зубы процедила она. - У вас доброе сердце, Михаир.
        - О да… - усмехнулся я. - Доброе и большое. В нем найдется место и для тебя, и для твоего друга, что прячется в комнате. Кто еще здесь есть?
        - Я тут одна!
        - Обернись, девочка. - усмехнулся я.
        За спиной Орины стояла Кровавая Луна, держа кружку с травяным отваром. Точную близняшку той, что была на столе.
        - Поставили под шкаф. - с улыбкой пояснила ведьма.
        Луна бросила кружку в сторону принцессы. Брызги, темно-зеленые пятна на белой ткани, звон бьющегося стекла.
        - Лгунья. - усмехнулась ведьма, смотря как Орина пятится от нее. - Тут кто-то прячется. Хорошо прячется. Тихо. Но я чую запах магии. Твой отец мне должен. Его людишки меня помяли. Я откушала сынком. Теперь понадкусываю его дочку.
        - Она нужна нам живой. - строго предупредил я.
        - Пара укусов. Никто не умирал. Не бойся. Принцессу возьмут замуж даже без пальчика-другого или одного соска.
        - Не смей, гадина! - но в голосе Орины уже предательски звучал страх, переходящий в панику.
        Хорошо быть смелой героиней, когда ты юна и прекрасна. Прямо как в славных сказаниях о древних временах. А вот идея, что прямо сейчас тебя довольно болезненно изуродуют… Это уже не очень хорошо ложиться на мотивы славных сказаний.
        - Кто прячется пусть вылезет. - объявила Луна. - Нет? Приятного аппетита тогда. Мне.
        Ведьма угрожающе двинулась в сторону Орины. Тогда все и случилось. Я готов был ждать нападения с любой из сторон. Поставил камеру почти на на полный обзор комнаты, но враг атаковал сверху. Прятался на чертовом чучеле медведя в тени под потолком. Магия. Точно свою роль сыграла магия иначе цепь бы покачивалась еще долгое время.
        Длинная тонкая фигура в темно-зеленом одеянии спикировала вниз ястребом. Луна успела нырнуть вперед, так что выпад изогнутого короткого клинка лишь задел шею, а не отрезал голову. Однако второй рукой противница, фигура явно была женской, бросила в полукровку гость светящейся энергии. Ведьму скрутило на полу. Тем временем Орина бросилась к дивану, хватая меч.
        Расклад сил резко переменился. Демон уже скинул по моему приказу весь груз. Левой рукой он запустил в противницу тело слуги. Бросок усилен сокрушением. Клянусь, труп пролетел со скоростью футбольного мяча при пенальти. Но противница невероятным движением, будто Нео из Матрицы, пропустила мёртвый снаряд над собой. Вертелась она со сверхъестественной ловкостью и гибкостью. Да что ты такое, черт побери? Тоже какая-то полукровка? Вспомнились слова покойного слуги. “Девчонка переехала на нижний этаж ближе к своей воспитательнице, происходящей из племени горцев-полулюдей Велвегров”. Так вот вы какие…
        Ладно. Значит будем использовать главный калибр. Поток пламени на тысячу градусов. Одну жареную воспитательницу, пожалуйста. Можно без соли.
        Демон с довольной улыбкой вскинул свободную лапищу. На бугистой ладони вспыхнуло пламя. Менее секунды и раскалённый поток прочертил комнату. Ну что девушка, как там у вас вероятность фаер резиста? Крайне мала?
        - Замкнуть! - звонкий голос прорезался даже сквозь шум битвы.
        Воспитательница каким-то особым образом сложила руки, не пытаясь уклониться от огня. Однако поток пламени не причинил ей никакого видимого вреда. Краем глаза я заметил вокруг нее слабое свечение. Проклятье. Вот тебе и фаер резист…
        А тем временем я сам был атакован. Колющий в горло с намерением зайти под маску. Хороший удар Орина, на удивление сильный, но слишком легко его отразить чуть сместившись. Клинок лишь высек искры. Однако останавливаться на этом девушка явно не собиралась. Мне приходилось защищаться. Я повернулся к ней боком, делая символический мах гладиусом. Как бы не была хорошая моя броня, если стоять на месте, то эта юная особа найдет путь к моему сердцу, а скорее к паху, горлу, подмышкам, коленям и другим местам, где бронирование слабее.
        Нет. Придется махаться. Я собираюсь разгромить Геора и присоединить его владения к Империи, а быть зарезанным пятнадцатилетней девчонкой в мои планы не входит. Проблема в том, что и демоном надо было управлять. Самостоятельно он просто тупо пер в рукопашную. Противница легко уклонилась от пары таких ударов, выколов крушителю левый глаз. Нет же… Используй окружение. Смотри какой классный стол! С твоей силой не проблема им закрыться, а потом шарахнуть по вражине. Полетели на пол деревянные фигурки и доска для игры. Треск, звон, скрежет.
        Мне приходилось постоянно переключать внимание. Не давать демону слить и одновременно не давать Орине меня прикончить. А она, надо сказать, очень старалась. От страха и отчаяния не осталось даже тени. На щеках выступил румянец, а в глазах сиял чистый, праведный гнев. Злодей, только недавно бывший недосягаемым, ныне на расстоянии удара. С каждым выпадом она смелела. Удивительно сколько силы может отыскаться в подростке ее возраста. Видимо тренировки начались очень рано. Мне самому надо было атаковать. Создавать опасность, чтобы она не могла спокойно провести решающий удар.
        Демон регенерировал глаз, но уже лишился второго и получил несколько порезов. Плохо. Физический урон его не убьет, но с каждым морфированием он теряет энергию. Ноль энергии и нет у меня демона. И я сам сразу же закончусь. Против этой длинноногой колдуньи мне не выстоять даже пару секунд. Если мы с Ориной на шахматной доске были бы королями, то воспитательница явно ферзь. Демон? Ну может быть ладья.
        Я удивительно много думаю для человека, которого бьют мечом. Однако в обзоре с третьего лица есть некий эффект наблюдателя. Мол это не ты там клинком машешь. И спокойнее становится. Легче думается, а думать мне очень надо. На какие-то доли секунд в голове мелькают шахматные аналогии. И приходит решение.
        Несколько мгновений уходит на правильную расстановку фигур. Демон, Орина, ее воспитательница и я сам. Над двумя из четверых у меня есть контроль. Я сместил себя и демона так, чтобы Орина оказалась между нами. А дальше: шах!
        Демон поднимает правую руку с обломком стола, прикрывая левую, чтобы у противницы не было шанса ее отрубить или сбить в сторону. Подстраховка важна. В ладони левой же вспыхивает пламя, но демон направляет лапищу в сторону не воспитательницы, но воспитанницы. Я тоже на линии огня. Однако чуть дальше, да и 0,7 секунды пламени в 900 градусов моя броня выдержит. Главное прикрыть дыхательные щели в маске. Глазницы то давно заделаны металлом. Под латами субармалис, обладающий хорошей теплоизоляцией. А вот Орина… Лицо открыто, одежда из тонкой ткани. Тут без обширных ожогов никак.
        Однако испытание огнем для двух стратегов не состоялось. Мой расчет оправдался. Ловкими, акробатическими движениями воспитательница вклинилась между демоном и Ориной.
        - Замкнуть!
        Поток пламени развеивается о незримую преграду, мгновенно теряя силу. Явно какая-то магия сведения в ноль стихийных атак. Колдовская ловушка у входа тоже работа воспитательницы. Сомнений нет. И какая преданность… Какая предсказуемая преданность. Она вышла из маскировки, чтобы защитить девочку. И теперь не подвела. А я специально замедлил действия своего демона, чтобы длинноногая нянька точно успела поставить преграду.
        Мои движения начались еще в момент, когда крушитель готовил атаку. Я медленный. Такое надо учитывать. Орина могла один на один прикончить меня, но силы остановить мой натиск у нее не было. Слишком велика разница в весе, да еще броня. Я ломился вперед со всей возможной энергией. Когда воспитательница крикнула "Замкнуть!", все уже было решено. В отчаянной ярости Орина ударила меня по затылку шлема. Бесполезно. Лишь звон да искры. Не так давно на пиру я говорил девочке, что владею ровно одним боевым приемом: махнуть в сторону врага. Ну что же… Теперь освоен второй: укол в спину. Гладиус я вел снизу вверх. Под ребра, туда где органы.
        Шах, вынужденная защита ферзем, ферзя забирает вражеский король.
        По шахматным схемам все так абстрактно, возвышенно и чисто. Однако в реальности фигуры часто приходится добивать. И с этим я не очень хорошо справился. Надо было опять проконтролировать демона, чтобы он сразу размозжил воспитательнице голову или свернул шею. Однако крушитель решил так быстро жертву не кончать. Обеими лапищами схватил раненую за руки в районе локтей. Сокрушение. Раздается громкий хруст. Острые обломки костей рвут одежду. Однако вместо вопля боли я слышу лишь:
        - Беги!
        Нет, Орина. Не надо. Юным смелым героиням не положено бросать своих наставниц на растерзание злодеям. Правда ведь?
        Я перевожу взгляд на девушку. В её глазах слезы, смятение, но она, хотя и поколебавшись, бросается к двери. Все же в стратеги берут людей с изрядной долей самоконтроля.
        "Схвати!"
        Но выполнить мой мысленный приказ демон не успевает. Бледная вспышка. Вокруг раненой воспитательницы клубится энергия. Крушителя чуть отбрасывает назад. Однако серьезных повреждений нет. Это уже акт самопожертвования, а не попытка нас прикончить. Проклятье. Мне за Ориной не угнаться. Она выбегает в коридор. Демон ревет от ярости. Странно, но я впервые вижу крушителя злым. Видимо не понравилось ему, что выполнить мой приказ помешали. Одним рывком он поднимает противницу и с чудовищной силой ударяет о стену. Не просто ударяет… Он насаживает ее на острые рога. Охотничий трофей, закреплённый на деревянном щитке. Бруталити. Мэри Поппинс до свидания.
        Я бегу к двери. Проклятье. Орина уже далеко, а там собирается стража. Пора делать ноги. И действовать надо с молниеносной быстротой. Руками демона я схватил с ближайшей тумбы лампу, разбив её над толстым ковром, устилавшим коридоры верхних этажей. Масло быстро впиталось. Стены были обиты деревом, украшены всяким типа тех же чучел. Отлично. А теперь немного огня. Ну как немного. Поток на полметра в тысячу градусов. На три секунды. Такая короткая горелка много энергии не жрет, но свою цель выполняет на отлично. Коридор занялся. Теперь закрыть дверь, завалить мебелью.
        Мое собственное тело пока трясло за плечи Луну.
        - У нас нет времени. Давай. Ты мне нужна.
        - Отцепись… Голова кружится. - пробормотала она
        - Луна, мы уходим и уходим быстро. Проклятье…
        Я схватил первую попавшуюся чашку, гладиус и метнулся к телу воспитательницы. Кровь еще текла. Хорошо. Она, похоже, даже немного жива. Ещё лучше. Где-то тут бедренная артерия, да? Я резал и рвал одежду, колол и еще раз колол, подставляя чашу под алые струйки. Завораживающее зрелище зеленой ткани, мраморно-белой кожи и замаравшая их кровь. Изгибы агонизирующего тела девушки. Даже жаль убивать кого-то настолько красивого. Однако жребий брошен. Надеюсь, кровь у Велвегров хорошо переваривается гибридами людей и сирен. Что же вы горцы за народ такой странный? Воспитательница была ростом почти с меня. Тонкая, стройная, с необычными изящными чертами лица. Капюшон и расшитая серебром налобная повязка сейчас сбились в сторону. Я мог заметить белые, именно белые прядки волос и…
        - А, ну ясно… - вздохнул я, продолжая набирать кровь.
        Долго живут, далёко видят, хорошо слышат. Из-под сбившегося головного убора выглядывало ухо с явно заостренным кончиком.
        Однако времени разглядывать умирающую эльфийку, или как тут их называют, не было. Я метнулся обратно к раненой ведьме.
        - Пей, твою мать. Пей, Адский Крик, прими свою судьбу!
        Луна жадно глотала содержимое чаши. Полукровка явно оживилась.
        - Давай, давай… - поторапливал я. - Пора валить.
        - Кого?
        - Куда!
        Ведьма взяла чашу у меня из рук, осушила и поднялась.
        - Какая у неё сила. - восхищённо произнесла Луна, указывая на эльфку. - Заберём мясо?
        - Уходим!
        Демон по моему приказу уже разматывал верёвку, привязывая ее к цепи на потолке. Чучело медведя выдержала и нас сможет. Хотя бы пару минут…
        - По веревке мы спускаемся в ров. - объяснял я Луне детали плана. - Там ты должна по ощущению течения понять где находится один из шлюзов.
        - Шлю… Откуда ты знаешь, что там?
        - Ров проточный. Вода чистая и постоянно обновляется. Город построен по образцу имперских. Через акведук или трубопровод вода с гор наполняет ров, а излишки шлюзами уходят в канализацию. Там широкие каменные каналы под землей.
        (Пример тоннеля античной канализации)
        - Уверен?
        - В империи обычно так плюс слова слуги. Других вариантов сейчас все равно нет. Так, сколько у тебя энергии…
        Энергия 624
        Стихийная энергия 2168
        Мораль 603
        Выносливость и мораль просели из-за раны, но зато Луна смогла поглотить достаточно стихийной силы. Это сейчас главное.
        И мы пустились в бега. Схема у нас была просто загляденье. Меня и бывшую жену Аргаила привязали к крушителю. Сначала спускается Луна, затем мы… только бы канат выдержал, но я выбрал самый крепкий. В такой конфигурации мы начали спуск, перед этим устроив поджёг комнаты Орины.
        По нам уже начали стрелять. На этажах выше и башнях маячили фигуры воинов Геора. Возможно, были там и венаторы, но видимо подавление не работало на таком расстоянии. Пара стрел попали в крушителя, однако на такие мелочи жизни ему было плевать.
        Всплеск. Холодная вода начинает пропитывать одежду под доспехом, струйки бьют в дыхательные отверстия маски. Глубина рва где-то метра три с половиной. Демон поднимает меня чуть над водой, давая снова дышать. Луна ищет шлюз, а сверху летят стрелы и камни. Пожалуй, я немножко нырну.
        Благо поиски шлюза оказались недолгими. Их тут должно быть несколько. Луна занырнула к одному и мы с демоном направились туда же. Рывок, еще рывок. Укреплённая железом дубовая панель не выдерживает сокрушения. Вода несет нас внутрь темного тоннеля, освещённого лишь силой демона. От холода у меня уже сводит конечности. Чертов ров наполняется из горных рек. Нужно выбираться как можно скорее, пока не окоченели. Луна использует подводный поток и нас буквально тащит по тоннелю. Удары о стены смягчает броня, а демоном я стараюсь защищать свою тушку. Он бежит по дну со мной на руках, подпираемый в спину течением.
        Последний раз на сегодня моя камера выхватывает вид на дворец Геора. От верхних этажей поднимается столб дыма. Очень надеюсь, что пожар как следует разгуляется. Месть? Да. Я обещал устроить Адскую Войну. Считаю, что пока справляюсь. Сынка Геора убили и съели, дочку в заложницах подержали и психотравму нанесли, колдунью-эльфку насадили на рога, дворец подожгли. Хорошее начало крепкой вражды. Вы Карра еще с теплой сердечной вспоминать будете, гады. Все ведь только начинается…
        Глава 2 Ночь, полная тревог
        Скорость это пройденное расстояние поделенное на затраченное время. А ещё скорость это жизнь или смерть. Данную истину мы отлично понимали и, наверное, двухкилометровый путь через тоннель канализации одолели за рекордные минут десять. Благо течение буквально несло нас. Но и эти минуты казались вечностью.
        Подгоняли нас не безжалостные венаторы или бьорские воины, а кое-что другое…
        С огромным облегчением мы вырвались из тоннеля. Он вывел за пределы города к речке. Первым из мрака выскочил демон со мной и бывшей Аргаила на руках, вслед дерганой походкой едва поспевала Луна. Я осмотрелся. Вокруг реки ютились хижины, какие-то женщины стирали одежду, а на воде качалось несколько лодок и небольшая ладья со спущенным парусом. Мы тут же бросились к речному судну. Завидев нас, четверо северян попытались оттолкнуться веслами от мелководья, но Луна зачаровала воду под ладьей. В итоге речное судно понесло прямо к нам. Тогда мужчины попрыгал за борт и, поднимая брызги, помчались наутек. Мы оказались в ладье. Демон оттолкнулся и, следуя моим приказам, погреб прочь от города.
        Холод. Никогда бы не подумал, что мое тело физически способно настолько замёрзнуть. Десять минут в проточной воде из горных рек, казалось, вытянули тепло до самой последней капли.
        Луна передо мной тряслась так, что едва не падала за борт в попытках снять кольчугу. Я старался ей помочь, но руки почти не слушались. Зубы стучали, а все тело била дрожь.
        "Быстрее!" - подгонял я ведьму. - "Быстрее и поможешь мне".
        - Я-я п-п-пытаюсь… - с трудом ответила полукровка, тряся головой словно игрушка-собака на панели автомобиля, когда он заезжает на сельские колдобины.
        Наконец общими усилиями мы бросили кольчугу на дно ладьи. Затем стянули с ведьмы рубаху, которую она забрала у стражника. С штанами и сапогами она управилась сама, пока я держал ее за плечо. Темная блестящая кожа ведьмы покрылась мурашками, угольно-черные соски, наверное, закаменели, но мне сейчас было совсем не до этого.
        "Быстрее".
        - С-с-сейчас.
        Элемент за элементом железные пластины с бронзовыми вставками падали с меня. Наконец удалось избавиться от субармалиса, напитавшегося водой потяжелевшего раза в три. Никогда не чувствовал себя настолько тепло, будучи голым. Ветра почти не было и, казалось, что летний воздух жаркий как из сауны. Проклятый Бьорторн с каждой секундой удалялся. Я рассмеялся. Давно не чувствовал себя таким живым. Ощущение будто мы не из темницы сбежали, а как минимум пол Севера захватили.
        Я повернулся в сторону Бьорторна, демонстрируя средний палец. Луна тоже показала некий жест с явным половым намеком.
        Несколько секунд мы стояли и смотрели сначала на дым, поднимавшийся над городом, потом друг на друга. Ведьма была чуть пониже меня. Клубок мускулов и жил под кофейного оттенка кожей, местами сеченой шрамами и пятнами примитивных татуировок. Что-то не совсем обычное мерещилось мне в ней. Не то, чтобы по жизни я видел много голых негритянок, но кожа была слишком гладкой. Нет родинок, почти нет волос, только на лобке несколько редких черточек и отсутствуют мелкие морщинки. Кожа вроде человеческая, но чем-то похожа на шкуру морского зверя типа дельфина или касатки. Был заметен свежий шрам от проникающего удара копьем. Наконечник не задел грудную клетку, пройдя из нижней части спины в живот.
        - Это кто тебя? - указала она на рисунок ожогов, занимавших изрядную часть моего тела.
        - Ты.
        - Я знала. - злорадно усмехнулась колдунья.
        Второй её человеческий глаз уже пришел в норму. Ни отека, ни фингала, только ссадины и кровоизлияние на половину белка. Из-за него оба ее глаза стали похожи друг на друга.
        - А это у тебя что? - указал я на темные полосы или какие-то тонкие складки идущие сбоку вдоль ребер.
        - Чтобы дышать в воде. Ну… Как у рыб.
        - Ты что ли говоришь со мной по имперски? - вдруг догадался я, понимая, что она долго подбирает слова.
        - А как ещё? - огрызнулась полукровка, скрестив руки на груди второго или второго с половиной размера.
        - Да как угодно. Я понимаю все языки. Даже не замечаю разницы. А слышишь ты меня на языке, которым сама ко мне обратилась.
        - Понимаешь меня? Сейчас? - с недоверием хмурясь спросила она.
        - Конечно. - спокойно ответил я.
        Она приоткрыла рот от удивления, обнажая острые не вполне человеческие зубы.
        - Мы сейчас говорим на языке какого-то племени с твоих остров? - догадался я.
        - Да. Давно не слышала. - она смешно, дернула головой и хлопнула себя по уху, вытрясая воду.
        - Так… - задумчиво произнес я, осматривая содержимое ладьи. Им надо было чем-то прикрывать товар на случай дождя, как-то спать и так далее. - Вижу.
        Я поднял скатку отделял, пытаясь развязать тугие узлы.
        - Дай. - она легко расправилась с узлами и кинула мне одеяло из грубой шерсти. Я закутался, чувствуя как материя царапает кожу. Стало чуть лучше, но все равно хотелось немедленно оказаться в сауне.
        Ведьма повязала одеяло вокруг пояса на манер юбки.
        - Поставлю парус и сяду на весла. - пояснила она. - Хоть согреюсь. Посмотри есть ли тут еда.
        - Да, капитан. - усмехнулся я, насколько позволяло состояние.
        Вслед за коротким промежутком эйфории навалились усталость и слабость. Я начал шарится по ладье, выкидывая за борт бесполезные товары. По большей части ладья перевозила керамику и олений рог. Ну должен же быть у вас какой-то перекус. Проклятье!
        Со всей этой суетой я забыл про девушку. Она лежала на дне недалеко от мачты. Кажется, мы ее не довезем… Ладно сырая одежда. Это снимем. Проблема в том, что из бока бывшей Аргаила торчала сломанная стрела.
        - Луна, глянь! Можешь вынуть?
        Ведьма повернулась, глянув на меня красным глазом. С каждым движением весел на ее спине проявлялся рельефный узор мускулов.
        - Брось её за борт. - скривилась ведьма. - Не хочет жить, так пусть сдохнет. Многие мужчины тут сохнут по еле ползающим размазням, а женщины вздыхают о смазливых мальчишках. Дурость. Если партнер не вернулся из леса, то его беда.
        - Так в твоем племени заведено?
        - Так заведено у меня. Коли хотел жену помоложе, брал бы ту, с кем дрался. Она хоть смелая.
        - Эта тоже была… - вздохнул я, щупая лоб девушки. Не выживет. Вот уж к гадалке не ходи. Она итак еле живой полускелет, несколько месяцев провалявшаяся в подземелье, а тут еще переохлаждение и рана.
        Кое-как стянул тряпье, ощущая смесь отвращения и жалости. Такое я видел разве что в интернете на картинках с безумными моделями-анорексичками. Кожа, кости и вспухшие вены. От груди почти ничего не осталось. Вдоль ребер шли красные пятна укусов. Клопы. Эти твари тянули из нее остатки жизни, пока она безвольной куклой валялась в подземной тюрьме. И стрела. Короткий обломок да струйка крови.
        Луна не будет ей заниматься из принципа. Падающего подтолкни, блин. И кто тебе в джунглях задарил томик Ницше? Что остаётся? Бросит за борт, перерезав горло гладием? А почему бы не попробовать кое-что другое…
        Я повернулся к крушителю, который меланхолично работал веслами, при этом осматривая округу внимательно, даже с неким любопытством.
        - Попробуй морфировать чужую плоть. - приказал я.
        Демон глянул на тельце девушки, откладывая весла и поднимаясь в полный рост.
        - Сидеть! - рыкнула на него Луна, но демон не обратил внимания. - Скажи ему! Он нас перевернет!
        Я указал Крушителю поднять девушку и положить себе на колени. Странное вышло зрелище. Заменить фон на темноту и готов мрачный фэнтези-арт.
        "Морфируй ее плоть. Вылечи рану, как себе лечил. Но осторожно. Пускай силу медленно".
        - Лучше бы он греб. - бросила полукровка, работая веслами. Спина ее уже успела высохнуть. - Нас будут преследовать.
        Обязательно будут. Но мы неплохо так оторвались с этим пробегом через тоннель. Течение, регулярно подгоняемое способностями ведьмы, несло нас со скоростью 10 - 12 км/ч. Теперь мы будем плыть без остановки, используя неутомимость демона.
        Спустя минут десять, отыскав немного сыра, вяленого мяса и пива, я обнаружил что Крушитель положил девушку на место, а наконечник стрелы валялся на днище кораблика. Демон снова вернулся к гребле.
        Отлично. Значит морфировать чужую плоть не сложно. То есть у нас есть отличный медик, хоть и без диплома. Как же я тогда ошибся…
        Не знаю сколько километров мы проделали за остаток дня, но шли без остановки. Луна гребла еще час, несколько раз ускоряя судно магией, а потом таки укуталась плащом и поела. Впрочем, в отличие от меня, она плотно перекусила утром хорошим мясным блюдом.
        Темп нашего перемещения очень радовал. Может, отдельные гонцы Геора нас и опередят, но вряд ли выйдет послать вдогонку крупный отряд, достаточно быстрый, чтобы догнать нашу ладью. Сила и выносливость демона, морской опыт и магия Луны делали это судно речной версией Летучего Голландца. Думаю мы надолго останемся в местных легендах. Огромный демон и полуголая чернокожая ведьма. При виде нас рыбаки, лодочники и прочий люд бежали прочь. Прыгали за борт, бросая вещи.
        Ближе к вечеру мы вышли к широкой полноводной реке.
        - Так мы дойдем до Блавторна. - заявила Луна. - Там можно захватить корабль.
        - Если Геор успеет послать туда весть, а он успеет, то в Блавторне нас будут ждать. - рассудил я. Но пока придется идти по реке.
        Надо добраться до моря, а там вдоль побережья выйти к имперским землям, к мои легионам…
        И ночью ладья не прекращала движение. В отличие от крушителя нам с Луной надо было спать. Развесив по бортам мокрую одежду, мы кое-как уместились почти спина к спине. Несмотря на холод, усталость, начинающуюся простуду и крайне неудобное ложе, заснул я быстро, но проспал недолго…
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки не попадает в сектор "Чужие сны". Дальше лишь спокойное беспамятство путанных видений, но вдруг меня захлестывает ощущение постороннего присутствия. Вместо обычных снов я вижу тревожные образы: рушатся ледяные горы, обломки падают в море, лавины сходят с гор и сметают деревни, десятки тысяч воинов под бело-синими незнакомыми флагами в странной броне маршируют под грохот огромных барабанов. Затем отвратительное пробуждение. Сонный паралич сковал тело, а в левой ладони пульсирует холод. Прямо там, где когда-то находился артефакт призыва демона. И раздается голос.
        - Стратег… Знаю что слышишь меня. Ведь тобой использован артефакт моей работы. Мои руки влили силу в его контуры и замкнули токи небесного огня. Выбирая могущество, ты выбрал правильно. Это лишь первый шаг из десяти тысяч, но он определит твою дальнейшую судьбу, врагов и союзников. Мы найдем тебя даже в глуши дикого Севера.
        Паралич неожиданно отпустил и я дернулся, теряя равновесие и сдвигая Луну к борту. Она недовольно зашипела.
        - Хочешь за борт?
        - Со мной говорил Шан-Асол.
        Возможно не он, а какой-нибудь его магистр, но согласитесь так звучит круче.
        - Лжешь… - выразила глубокие сомнения ведьма. Учитывая ее шипящий выговор это звучало как "Льжешшь".
        - Нужны доказательства моей связи с магами Гробницы? - усмехнулся я. - Как думаешь, карманные демоны выходят в стандартную экипировку имперских стратегов? К сожалению нет.
        - Давай спать. - раздраженно вздохнула она, не зная, что возразить на мои аргументы.
        Попытка уснуть номер два.
        Далась она с некоторым трудом. Слишком уж неожиданно быстро случился мой контакт с Гробницей. Я понимал, что рано или поздно они со мной свяжутся, но такого не предполагал. Значит какая-то часть артефакта ещё осталась в моём теле. Возможно, именно она дает мне полный контроль над демоном. Но не даёт ли она же Шан-Асолу контроль надо мной? Вот аудиособщение скинул. На этом его полномочия все? Сейчас бы с Азардом поговорить…
        Это все потом. Сейчас надо спать и набираться сил. Кто знает когда за ними таки придут люди Геора. А что придут это сомнений нет. Вопрос только каким числом и в какой силе. Сидонис, венаторы, шаддинцы, а ещё Велвегры? Сколько штатных эльфов на службе у вождя? Все потом. Спать… Спать вопреки паранойе и холоду.
        Я иду по темному дому, хотя почти не различаю дороги. Вокруг обломки мебели. Снизу из сада доносятся голоса и треск ломающегося дерева. Легионеры жгут костер. Это дом Атны. Я поднимаюсь в спальню. Там на удивление все практически цело. Единственная тусклая свеча горит посреди изящной тумбы. Дрожащий огонек множится зеркалами, создавая эффект чего-то сокровенного. И на какое-то время мне кажется, что я сейчас почувствую знакомый аромат духов и хотя бы во сне…
        - Она не придет.
        Даже не оборачиваюсь на голос. Слишком хорошо мне запомнились его чуть хриплые нотки с оттенком безумия.
        - Она не придет, а ты не уйдешь? - спрашиваю я, чувствуя как руки Лав ложатся мне на плечи.
        - Я могу быть сразу много где. - отвечает чудовище. - В Порченных Земелях, в далеких лесах, на кладбище под Невом. Кусочек найдется и для твоих снов. Ты когда-нибудь смотрел в детстве, как жук пытается выбраться из паутины? Как подбирается к нему на тонких лапках ужасная смерть? Захватывающее зрелище…
        - Намекаешь что я этот жук?
        - Возможно. Или же ты паук. Тут все может сложиться по разному… Но одно неизменно. Ты, милый мой, в паутине и нити затягиваются.
        От Лав пахло свежескошенной травой и немного кровью. Комната вокруг начала меняться. Очертания предметов расплывались, а множество огоньков сливались в один большой погребальный костер.
        - Мы ссорились, всякое бывало, но он мой сын… - жалобно вздохнул Геор. Его близко
        посаженные глазки смотрели вниз и он напоминал грустного бульдога. - Дейс, сжалься над душой бедного мальца. Подари ему в своих высоких чертогах новое тело взамен… Боги, что же эти звери с тобой сотворили…
        Множество людей молчаливо стояло вокруг погребального костра, внимая печальным словам вождя. Вся эта сцена вызвала у меня смесь тошноты и гнева. Оплакал ли кто людей, вырезанных по воле этих двоих: скорбящего отца и покойного сына? Сколько семей исчезло полностью в кровавом угаре грабежей? Сколько погибло во время перехода племен с Дальнего Севера?
        - И он не слова не скажет об Илантель. - мой взор от Геора переходит к Орине, стоящей позади отца и знатных воинов. - Она сражалась за нас, долгие годы помогала, спасла меня…
        - Она сражалась только за тебя. - собеседник, стоящий за спиной девушки, заметно выделяет ростом среди всех присутствующих. Лицо закрыто капюшоном и полумаской, но мне было уже понятно, что он принадлежит к народу Велвегров, как их назвали имперцы. Или эльфов, как их называл известный британский профессор.
        - Я оставила себе меч… - вздохнула Орина, теребя в руках край темно-зеленой юбки. - Надо было отдать его Илантель. С ним она бы могла… А я оставила себе… Не хотела быть безоружной. Какой глупый эгоизм…
        Орина была готова вот-вот разрыдаться
        - В твоем выборе нет дурного. - возразил эльф. - Люди быстро взрослеют. Желание сражаться, а не прятаться за чужой спиной - важная часть этого пути. Люди быстро взрослеют или не взрослеют вовсе. Твой брат… Прозвучит жестоко, но он умер бы ребенком и в сто лет. Его ум служил капризам. В тебе же я вижу благородство.
        - Может вы ошибаетесь? Я не смогла предупредить Илантель. Не прочитала вражеский план. Увидела в последний момент и не успела…
        - Обвиняя себя мастерства не достичь. Тот человек опасен. Несколько наших следопытов были при армии Кринтаров. Видели их разгром. У нас непредсказуемый, жестокий и отчаянный враг.
        - Он… - голос девушки дрогнул. - Это он. Сомнений теперь нет. Мы думали, что Карр, но это он… Есть хоть какой-то шанс остановить его пока не началась война?
        - Есть. - кивнул эльф, а на плечо его сел сокол, впившись когтями в специально нашитую там пластину из грубой кожи. - Иратион и твой старший брат в пути. Пророчество это не судьба. Это огни маяка, что предупреждают нас о скалах, но курс можно изменить даже в последний момент.
        Я снова возвращаюсь в спальню Атны.
        - Можешь показать мне Иратиона и братца Орины?
        - Я тебе ничего не показываю. Это лишь отголоски чужой памяти, что блуждают во тьме. Некоторые притягиваются к тебе. Твой дар привлекает их. Мотыльки летят на пламя и сгорают. Закрой глаза. Слушай. Слушай чужой страх, что обращён к тебе.
        Я выполнил совет Лав. Когда-то мне уже удавалось в сумбурном мире снов ловить осколки прошлого даже без четырехсекторной рулетки. Надо только уцепиться…
        - Это он. Сомнений теперь нет. Мы думали, что Карр, но это он…
        Я возвращаюсь в образ похорон. Скорбящий и полный боли голос Орины ведет меня к её страху.
        "Это он".
        Кто? Кого ты увидела во мне? Что за пророчество?
        - Пророчества нашего народа. Десять песен Алганора. - этот голос…
        Илантель. Женщина, которую я убил и чье имя узнал уже полсе убийства. Она полулежит на кровати, опираясь на гору подушек. Рядом Орина года на три младше. Видимо, сказки на ночь.
        - Десятая! - не раздумывая требует девочка.
        - Я читала ее тебе последние три раза? - с некой строгостью отвечает эльфийка. На ней белая свободная ночнушка с закатанными по локоть рукавами. Эти бледные руки через три года хрустнут в хватке демона-крушителя, но пока ловкие длинные пальцы с шелестом перебирали страницы. - И хочешь тот отрывок…
        - Конечно! Там про меня…
        - Там про ту, кто может оказаться тобой. Пророчества это не история. Лучше вовсе не верить в предсказания, как твой отец, чем дать своей интуиции заблудиться среди древних строк. - эльфийка погладила девочку по волосами. - Ты должна ясно видеть этот мир, Рина.
        - Я вижу! - с некоторой обидой ответила девочка. - Прочитай!
        - Ладно… и когда остановится последнее сердце лесов, когда реки замедлят ход и ледники опустеют… С трех углов мира, с моря, гор и болот, придут, королем железа ведомые…
        Крик. Крик боли и ужаса вырвал меня из спокойствия чужих воспоминаний. Я вернулся в свое тело, попытавшись вскочить. В итоге мы с Луной столкнулись спинами, запутались в одеялах и несколько секунд глупо барахтались. Я вышел в стратегию. Нападения нет. Кричала бывшая жена Аргаила. Она корчилась на дне ладьи с другой стороны мачты от нас, а демон невозмутимо продолжал работать веслами.
        Кое-как прикрывшись мы с Луной перелезли на другую сторону судна.
        - Проклятье… - пробормотал я.
        Весь бок несчастной покрыла какая красная то ли сыпь, то ли… Да черт знает что! Красные участки плоти, поднявшиеся над кожей на сантиметр. Наросты… Девушку били волны судорог.
        - Надо выкинуть её. Это какая зараза! Я к ней не притронусь. Прикажите своему демону.
        - Не думаю, что это заразно… - пробормотал я. - Хотел вылечить её рану способностями демона. Кажется, получилось не очень хорошо…
        Луна рассмеялась.
        - Вылечить? Демоны не лечат людей. Только жгут и ломают. Она умрет. Сила демона сожрет ее изнутри. А перед этим она не даст нам спать.
        - Это не проблема. - мрачно ответил я, оглядывая вещи в ладье.
        Первый раз я связывал человека и пытался забить в рот кляп. Может, на пути нам попадется кто-то из магистров Гробницы? Не знаю как ещё помочь этой несчастной. Бросил ей запрос на добавление в армию. Эйлит такой фокус смог немного ободрить. Нет ответа. Ни отказа, ни согласия.
        - Не сдавайся. - как можно тверже и увереннее произнес я, накрывая больную одеялом. - Ты столько прошла. Столько вытерпела! Не сдавайся и теперь!
        Стоны несчастной сквозь кляп звучали как глухое мычание.
        - Ложись! - окликнула меня Луна, уже разместившись под одеялом.
        Я вздохнул и аккуратно прошествовал в носовую часть ладьи. Время было, наверное, часа два-три ночи. Стало прохладнее, а над рекой поднимался туман.
        Попытка уснуть номер три.
        Попытка довольно провальная. Мне очень хотелось вернуться в спокойный поток снов, но холод чертовски мешал. Сырой ветерок забирался под одеяло. Приходилось сжиматься в клубок, пытаясь ухватить последние крохи тепла. Спиной я чувствовал как ворочается рядом ведьма. Ее тихая ругань тоже не очень способствовала спокойному сну. Затем вдруг одеяло приподнялось. По спине скользнул ветер. Я хотел было уже выругаться, но холод ночи сменило тепло человеческого тела. Ну ладно полу человеческого. Моей шеи коснулось чужое дыхание.
        - Так теплее. - пояснила Луна. - Сразу двумя одеялами можно накрыться.
        - Разумно. - сглотнув, ответил я.
        - Тогда спи.
        Я вздохнул, пытаясь не концентрировать внимание на том чем именно полукровка уткнулась мне в спину. Не думать о ее груди то есть. Однако спустя пару минут решил, что честность - лучшая политика в данной ситуации.
        - Я так не усну.
        - Надо было поработать веслами. - раздраженно ответила она.
        - Серьезно. У меня сейчас слишком мало тёплой крови, чтобы всю ее отдавать в один орган. Я так не усну.
        - Уснешь.
        - Эй! Осторожней!
        - Потерпи.
        Хватка ее ладони на моем достоинстве казалась железной. Однако странная смесь приятного с неприятным эрекции не повредила.
        - Да осторожнее!
        - Не оторвется. Оторвать хрен сложно. - уверила Луна. - Он тянется. Лучше сначала надрезать.
        - Можешь хотя бы такие вещи не говорить в процессе?
        - А что мне тебе сказать? - злорадно рассмеялась она. - Давай дорогуша, кончай быстрее?
        - Для начала сойдёт… - сквозь зубы ответил я.
        Грубые движения, грубые слова… Хоть бы посмотреть на её наготу. Но даже от третьего лица я вижу лишь одеяла, накрывшие две фигуры. Одеяла колышутся в такт ритмичным движениям. И ведь не попросишь её раскрыться. На холод пожалуется и будет права. Однако на какое-то короткое мгновение удовольствие таки перевесило дискомфорт. Извержение случилось.
        - Молодец… - издевательски протянула ведьма.
        - Ты же не собираешься вытирать пальцы об одеяло? - спросил я.
        - А обо что ещё?
        - Парус, например.
        - Холодно.
        - Черт… Только давай о верхнее.
        Я вздохнул, чувствуя что немного согрелся и устал. На секунду выглянул из-под одеяла. Увиденное заставило меня повернуться к Луне, указывая ей на небо.
        - Смотри! Там на сейчас промелькнул. Он низко летит.
        - Птица? Да. - зевнула Луна. - Чего ты хотел?
        - Это не просто птица. Это сокол. Они не охотятся ночью. Среди союзников Геора есть маги. Типа той, что мы убили. Думаю, что некоторые из них могут управлять птицами. - я сказал это, так как вспомнил сон о похоронах и эльфа с соколом на плече. - Это слежка за нами, Луна.
        - Слежка? И что? Мы заметные. Нас легко выследить. Главное добраться до моря.
        - Двое стратегов Геора мчат к морю. Думаю, с ними венаторы. Охотники на колдунов. И Сидониус. В том городе… В Блавторне же есть речной флот?
        - Полно. Тут много всякой мелочи мотается по реке.
        - Они устроят ловушку ближе к выходу в море. Поставят много речных судёнышек, на них венаторов, стрелков, скорпионы, может велвегрских магов… Нас порвут. Надо уходить с реки на половине дороги до Блавторна.
        - Пойдем пешком?
        - На месте разберемся. Но пока они знают где мы будем прорываться, то нас легко накроют. Запутаем следы. Ну и одежду раздобудем в конце концов.
        - Всегда так здраво мыслишь как отстреляешься?
        - А ты почаще проверяй. - усмехнулся я. - Давай спать.
        - Наконец то…
        И мы укрылись с головой. Посреди реки под надзором демона можно чувствовать себя в относительной безопасности. Жаль птицу-шпиона сбить нечем. Снайперских заклинаний моим бойцам не выдали. Интересно, а вот по средству сокола враг нас наблюдает как через камеру дрона? Если так, то можно нас поздравить. Мне подрочили на глазах эльфийской разведки.
        Это все потом.
        Попытка уснуть номер четыре.
        Спиной я ощущаю тепло другого тела. Различия наших половых признаков уже не так волнуют мою кровь. Можно расслабиться. Можно спа…
        Я плыву во тьме, пытаясь уцепиться за воспоминания. Странная мысль, но как-то ведь уже получалось. К образу сложно прикоснуться первый раз. Но почему то я мог дотянуться до Орины. Не все воспоминания подходят. Только связанные с чем-то важным для меня и достаточно насыщенные, чтобы не сразу сгинуть в хаотичных потоках чужих снов. Память о смерти Сердца Мира была наполнена болью. Но я ищу нечто другое. Теплое, спокойное… Лав дала мне уцепиться за образ. Орина и её воспитательница. Я вижу их вместе. Лампа роняет мягкий свет на зеленые одеяла, гибкие длинные пальцы шелестят по старой мягкой бумаге, звонкий голос произносит слова древних легенд:
        - …и когда остановится последнее сердце лесов, когда реки замедлят ход и ледники опустеют… С трех углов мира, с моря, гор и болот, придут, королем железа ведомые… великое сборище полчищ. А с ними гиганты, змеи и творители злых чар, искусители, губители, поджигатели древних рощ… Соберется звенящая копьями рать. Число им морской песок. Знамя им оскал жестокосердного. Имя им Армия Зла!
        Илантель говорила, а свет вокруг нее гас. Из тёплого и уютного он обратился холодным полумраком. Эльфийка более не лежала вместе с воспитанницей. Она стояла напротив, читая все громче и громче слова пророчества.
        И когда голос ее грянул "Армия Зла", то сзади из темноты возникла железная маска с бронзовыми вставками. Стальное лицо шлема. Рука в тёмной перчатке легла на макушку Илантель. Эльфийка вздрогнула, когда широкий клинок гладиуса пронзил её насквозь. Кровь капала с лезвия, вышедшего из живота.
        - Беги… - прошептала наставница.
        Орина закричала. Вокруг занималось пламя, разгоняющее мрак. Клубы дыма над опустошенными землями Севера. И по ним, чеканя шаг, маршировали кошмарные легионы. Каждый воин в полной броне. Шлемы, закрывающие лица полумасками. К щитам прибиты отрезанные руки. На пиках сигнумов черепа, а во главе всего алое полотнище знамени с оскаленной головой дракона. За колоннами тяжёлой пехоты сотрясая землю брели великаны, обряженные в латы. Ползли огромные змеи и пауки, подгоняемые огненными хлыстами темных заклинателей. Армия Зла с королем железа во главе. Во главе со мной…
        Девушка проснулась одна в холодном поту, чувствуя как дрожь рыданий сотрясает тело.
        Я проснулся рядом с Луной, которая буквально дышала мне в спину. Да ещё и ногу на меня положила так, что бедро затекло. Но к черту все эти мелочи. Я был очарован увиденным. Этим жутким образом воплощенного пророчества. Геор не верил, но верила его дочь и эльфы. Последние явно знали в таких вещах толк. Так может оно сбудется? Что там этот эльф-сокольничий говорил? Пророчество не обязательно судьба. Они маяки, что предупреждают о скалах. И я приложу все усилия, чтобы ваш кораблик об эти скалы разбился и к стенам Бьорторна пришла таки Армия Зла…
        Глава 3 Дружеский совет
        - Аничка, ты мое солнышко! - уверил чуть хриповатый мужской голос.
        - Брешешь… - ответил ему с сомнением, но и некой долей томности женский.
        - Ты бохиня! Дейсом клянусь. Да чтобы мне вот сейчас исдохнуть прямо в этом стогу сена. Да чтобы у меня хрен пятнами пошел и отсох.
        - Гадости говоришь.
        - Я ж от сердца. Я ж без тебя не могу. Мы как замочек и ключик.
        - В гузно все равно не дам.
        - Ну Аничка!
        Дальнейших препинаний я не слышал. Мы с Луной аккуратно прошлись вдоль стены амбара, неся охапки чужой одежды. Я при этом следил обзором от третьего лица, чтобы никто не заметил нас.
        - О чем они там шептались? - спросила ведьма.
        - Да так… - вздохнул я. - О любви, конечно. О вечном и высоком.
        Еще несколько часов до рассвета, но ночь была ясной и полная луна хорошо освещала земли цивилизованных племен Севера.
        - Чего бы нам не вломиться в какой дом побогаче и… Воровать я не привыкла.
        - А мы не воруем. Мы маскируем свое присутствие. Пока демон на там берегу устроит кипиш, можно аккуратно просочиться сквозь кордоны и ловушки. Он кстати…
        Я переключится в стратегию. На том берегу крушитель с полуживой девчонкой и моим снаряжением ломился через лес. За его спиной поднимался дым. Там пришлось таки избавиться от пары разведчиков Геора. Но это даже в плюс идет. Пусть демона заметят. Как только за ним придут, то он скроется в реке. Жаль, девчонка похоже обречена. Но её состояние все равно только ухудшалось. Попробую как можно дольше тянуть время, но с каждым часом не очень понимаю зачем я это делаю…
        Выхожу из стратегии.
        - Он, кстати, там неплохо справляется. Сжег кого-то. Идем. Нам нужно быть в лесу до рассвета.
        Четыре дня и три с половиной ночи мы прошли по реке на максимальной скорости, а после начали маневр ухода от погони. Выбрали момент когда птице-дрону таки понадобился передых. До Блавторна оставалось километров пятнадцать. Но соваться туда я не собирался. Попробуем выйти к морю по суше.
        - Нам лижут пятки языки костра, чужие сапоги натерли ноги… - тихо напел я, пока мы заходили в лес. Обувка была мне мала, наверное, на размер и это даже повезло. Думаю, сегодня еще не раз прокляну местную обувь. Имперцы для военных делали вполне нормальные подошвы по местным меркам. У варваров же простолюдины носили считай кожаные тапки. Лучше чем босиком, но весь рельеф, каждую чертову кочку ты ощутить своей стопой. Денек такого массажа и захочешь отрезать себе ноги, чтобы приделать колёсики.
        Глянул через стратегию на ту сторону реки. Демон нессея через лесок, а с другой его стороны ехал отряд из полусотни всадников. Легкая конница Бьоров. Не венаторы пока. Интересно, мы уже попали в зону контроля вражеских стратегов? Скоро это станет ясно по слаженности действий их войск. Лес заканчивался. Дальше я направил демона по оврагам к ближайшим дворам. Начиналась деревня, которую крушителю предстояло пройти насквозь. Отдав последние приказы, я вышел из стратегии.
        - Так… - обратился я к Луне. - Сейчас мне придется постоянно контролировать демона. Но и нам перемещаться надо.
        - Я тебя не потащу.
        - За руку веди. Какие-то простые действия рефлекторно делать могу. Главное направляй меня. Нет времени на пререкания.
        С не особо довольным видом она схватила меня за запястье и потащила вперед по сумрачной лесной тропинке. Можно было переключаться на стратегию. Демон ломился через плотно застроенное селение, сметая плетеные заборы, а со всех сторон стягивались войска противника…
        Мы точно в зоне контроля кого-то из стратегов. Возможно они разделились. Например, один рыскает с кавалерией по суше, а другой ждет нас в устье реки. Логичная схема.
        Около сотни всадников заехали в поселение, через которое ломился демон. В основном легкие, но были там и знатные бронированные, и несколько местных венаторов. Вот это уже реально плохо. Приближаться к ним не стоит. Мой демон пока очень уязвим к подавлению. Будем маневрировать и уходить в реку.
        Ударом ноги, усиленным сокрушением, демон снес ворота крупной фермы, обнесенной частоколом. Ближе всего к реке было через нее.
        Краем глаза я увидел забавную сценку: дверь главного дома усадьбы распахнулась, на пороге появился видимо хозяин с крайне недовольной физиономией и мечом наперевес. Затем он увидел трехметрового крушителя, после чего с мыслью "Ну нахер" также бодро подался назад и захлопнул дверь. Разумный человек. Всем бы на Севере…
        Меня вырвало из стратегии.
        - Луна, какого хрена… - прохрипел я, поднимаясь и отряхиваясь. По лицу текла кровь. Ничего опасного похоже. Так, распорол о ветку.
        - Сам упал.
        - Сам, да? - я навис над ней, стараясь вложить в своей голос как можно больше убедительности. - Значит сделай так, чтобы не падал. Потеряем демона и мы в жопе. Замешкаемся и мы опять в жопе. Если придется - тащи меня. Все. Ухожу командовать.
        Не обращая внимание на её негодование, вернулся в стратегию. Проклятье… Помянешь жопу и вот она во всей красе. Усадьба в окружении уже пары сотен вражеских солдат. Конница скачет вдоль забора. Несколько десятков тяжёлых бойцов с длинными копьями и пятерка венаторов спешились. К ним примкнули десяток лучников. Ох…
        До реки с другой стороны частокола всего метров сто пятьдесят. Однако там ровный участок, где сейчас есть вражеская конница. Демона уже идут убивать, то есть изгонять тяжи и венаторы. Думай, думай… Решение пришло неожиданно. Краем глаза я заметил кое-что интересное на заднем дворе усадьбы. Попытка не пытка. Демон ринулся туда, отложил ношу и вырвал из земли деревянный короб пчелиного улья. Свой снаряд крушитель по моей указке перекинул через частокол прямо к скоплению лошадей. Затем второй, третий. Уже через пару минут обстрел дал результаты. Кони под всадниками начали брыкаться, терять управляемость и нестись прочь. Все знают про антагонизм кошек и собак. С пчелами проще. Если их потревожить они не любят всех и особенно агрессивно реагируют на сильные запахи. Лошадиный пот, доложу я вам, тот ещё аромат в стиле "хоть бы насморк начался". Пользуясь замешательством кавалерии, демон перемахнул через ограду и припустил к реке. Успели…
        Несколько стрел попали крушителю в спину, но таким его даже не огорчить. Демон быстро ушел на глубину. Поплыл, уносимый течением. Отлично.
        Я вышел из стратегии, обнаружив, что Луна тащит меня аки перепившего товарища с вечеринки.
        - Все нормально. - вздохнул я. - Дай секунду. Секунду и нож.
        Опустившись на колени, принялся срезать носки у обувки. Иначе к концу маршрута у меня пальцы почернеют и отвалятся.
        - Быстрее. Чего рассеялся. - злорадно подгоняла меня Луна. - А то будем в заднице, ага.
        - Сейчас. - процедил я сквозь зубы, поднимаясь и шевеля освобожденными пальцами.
        Вокруг темнел лес. Буреломов тут было не так много, что даже удивительно. Наверное, местные валежник собирают. Ладно. Надо снова выйти в стратегию, сориентироваться по карте. Вот река, здесь селение… Примерно ясно.
        - Погнали. - вздохнул я, вернувшись в сознание.
        От реки надо было уходить пока есть шансы просочиться через патрули. Нас спасало то, что вражеские стратеги располагали лишь местными войсками. Мы пролетели по реке с невероятной по меркам этого мира скоростью. Так что никаких войск кроме отдельных венаторов перебросить вслед за нами противник не успел.
        Пройти шесть километров в быстром темпе. На уровне стратегического планирования это звучит легко и просто. Но когда лично приступаешь к выполнению…
        Моя физическая форма заметно улучшилась за месяцы в новом мире. Другой рацион, ношение доспехов, постоянные походы и секс в конце концов. Однако пробежать, пусть и в спокойном темпе, шесть километров по темному лесу, да еще в ужасной обувке… Где-то на последней трети пути я уже еле волочил сбитые в кровь ноги. А до моря еще километров десять-одиннадцать, учитывая крюк для обхода Блавторна.
        Нет. Останавливаться нельзя. Нужно быть у моря до рассвета.
        "Минут через десять мы будем около поселения". - произнес я через стратегию. - "Внутрь не заходим. Встречаемся с демоном и через ближайший лес уходим до моря".
        С высоты я видел, что в той деревне полно огней. Воины Геора и союзников разворачивают сеть, в которую собираются поймать одного неугомонного стратега.
        Мы с Луной забрались в ближайший овраг, переводя дыхание. Слава Теусу в этот раз обошлось без гусей.
        Я контролировал действия демона на реке. Кажется, ему удалось оставить преследователей далеко за спиной, прорвавшись через прибрежные заросли. До нас оставалась пара минут. Наконец громадная фигура показалась среди ветвей.
        А мне предстояло кое-что неприятное…
        Я подошёл к телу девушки, которую демон положил на землю. Мокрые волосы слиплись, она почти не шевелилась, завернутая в ткань. Может умерла? Так было бы проще и лучше для всех нас. Я попытался нащупать пульс. Жива… И откуда в этом иссохшем истрадавшемся теле ещё берутся силы? Хуже того, она, кажется, была в сознание. Глаза приоткрыты, а взор блуждает.
        Бросил ещё раз запрос на добавление в армию. Ни отказа, ни согласия.
        - Не сдавайся. - приказал я, сменяя промокший плащ на свой сухой. - Не теряй решимости! Выживи, слышишь! Хотя бы им всем назло… Прости, но нам придется оставить тебя здесь. Вчетвером нам до моря не добраться. Я положу рядом еду и воду. Вот. Видишь… Тут есть поселение. Если хватит сил, то попробуй туда добраться, когда войска уйдут. Не сдавайся!
        Луна раздраженно цыкнула, наблюдая за моими потугами в человечность и сплюнула под ноги.
        - Так она больше помучается. - прокомментировала ведьма, когда мы зашагали прочь. - Надо было убить её.
        - Я убиваю врагов.
        - Врагов любой дурак может. Надо убивать всех, кого выгодно.
        - А потом, следуя этой философии, берешь заказ на стратега и оказываешься в подземелье с кляпом во рту. Видел как это бывает.
        - Не путай мне мозги! - вспылила она. - Мы о разном говорим. Ты хитер. Даже изворотлив. Опасен в гневе, но сердце у тебя жидкое.
        - А ты у нас, стало быть, эксперт по человеческим сердцам?
        - Я их много видела. - с оскалом усмехнулась ведьма. - И печенок не меньше.
        - Пойдем, эксперт. Сейчас будет открытый участок. Нас могут заметить.
        Дальше все решат скорость, маневр и умение правильно пользоваться рельефом местности. Я снова поеду на демоне. Собственно в одной руке он понесет меня и снарягу, а второй по необходимости будет отбиваться. Луна своим ходом. Впереди почти километр полей. Погнали!
        Теперь могу уже спокойно выйти в стратегию, созерцая две фигурки: большую и поменьше, бегущие по зеленым полям, где только наливается соками рожь. Первые сотни четыре метров мы прошли без проблем, а потом:
        "Войска обнаружили врага".
        Уверен, точно такое же оповещение сейчас пришло и вражескому стратегу. Началась погоня. За нами увязалось штук двадцать легких всадников. Ещё с полсотни конных шло от деревни. В нашу сторону летели стрелы, а скоро полетят и дротики. Враги гнали лошадей, идя на сближение. По крайней мере штук восемь из них. Двадцать метров. Десять. Семь. Пять. И…
        Поток пламени демона и удар ветра колдуньи охватили радиус более 180 градусов за нашей спиной. По пятерым всадникам долбанул ураганный ветер. Троих задело струей огня. Я постарался поймать момент, когда всадники зайдут на дистанцию максимальной эффективности способностей моих бойцов. Уж не знаю насколько получилось, но четверо гадов грохнулись с коней. Кому-то лицо обожгло, под другими испуганная лошадь взбрыкнула. Отлично. Мне определенно начинает нравится воевать магией.
        Демотивированные примером коллег, остальные всадники лишь символически постреляли вслед. Группа из деревни вообще не успела. Мы нырнули в очередную рощицу, где припустили по оврагам и буреломам. На какое-то время демону пришлось Луну тоже взять. Однако от погони мы оторвались. А далее началась тряска по ночным перелескам. Из приятного: кажется мы даже опережали график. Из неприятного: я чуть не исторгнул скудный ужин.
        Уверен, Иратион и Девер сейчас судорожно кидают силы нам наперерез. Однако они привязаны к дорогам. Их речной флот в устье реки, а то и выше по течению. Главное добраться до моря. Там нам сгодится любая лодка. Да что там: плот. А если они сумели все это убрать/уничтожить, то я морально готов путешествовать вплавь до места, где мы раздобудем транспорт. Ну или нестись прочь вдоль побережья по лесам. Главное уйти из зоны контроля вражеских стратегов. Затеряться на водных просторах или в лесной глуши.
        Море…
        Не так уж часто я бывал на нем в прошлом мире. Не завезли мне таки инстинкт путешественника. В походы я ходил чаще всего за пивом до соседнего КБ. Зато в новом мире меня мотает словно воробья по аэродинамической трубе.
        Прибрежная линия, застроенная рыбацкими домами и уставленная рамами для сушки или вяления даров моря. Смотрим на право: вражеского флота не видно. Смотрим налево: тоже самое. Смотрим прямо: море до самого горизонта. Отлично. Сердце мое воспарило от радости. На берегу днищами наверх лежали трехместные лодки. Как же все прекрасно.
        Под собачий лай и шум просыпающегося семейства рыбаков мы реквизировали одну из лодок. Вскоре она коснулась волн. Мы быстро начали набирать скорость, усилями крушителя и магии Луны.
        - Кажется, ушли. - вздохнул я.
        - Говорила, что ты изворотлив.
        До рассвета мы отошли от берега на расстояние где-то пяти-семи километров. Затем повернулись и полным ходом на Юг. По дороге надо будет как-нибудь сделать рейд на прибрежные поселения. Отжать еды, воды и прочих приятных вещей.
        Но пока ни думать, ни что-либо делать не хотелось. Я стянул с ног чужую обувь. Мать честная… Надо все эти сорванные мозоли хоть водой промыть. Вода хорошая, морская, хорошая…
        - Ааааа, млять!..
        Соленая вода обожгла свежие раны. Ладно, хоть какая-то дезинфекция.
        - В костер еще их сунь. - посоветовала Луна. - Тоже поорешь знатно.
        - Обязательно. - вздохнул я, ощущая после вспышки боли нарастающую слабость. Наконец можно было отдохнуть.
        Над горизонтом поднималось солнце, пуская бледно-золотые дорожки по морскому простору. Берег постепенно обращался тонкой полоской. Прощайте земли Бьоров. Прощайте Геор и все семейство. Вы так старались подольше меня удержать. Не волнуйтесь. Я ещё вернусь. Обязательно. И приведу много друзей. Прямо таки целые легионы.
        Однако земли Бьоров так легко отпускать меня не собирались…
        Примерно минут через двадцать пять я заметил в утреннем небе силуэт сокола. Ну и ладно. Смотрите сколько хотите. Раз вы так, то мы оторвемся от берега на двадцать-тридцать километров, а если психануть, то на все пятьдесят. Посмотрим как долго ваша птичка сможет следить за нами так далеко от берега. Не очень в курсе за биологию соколов, каждый раз туда-обратно делать более ста км… Надеюсь, что он задолбается.
        Однако все оказалось намного проще и печальнее.
        - Смотри на Север! - предупредила Луна.
        Я вышел в стратегию, приближая камерой линию горизонта. Здец… Не одни мы могли использовать магию для ускоренного передвижения по воде. В нашу сторону очень резво шла под парусом небольшая ладья. Легкий резной корпус буквально скакал по волнам. Тугой парус из зеленого полотна был натянут словно под потоками мощного ветра, хотя погода была скорее похожа на штиль. Вокруг судна преследователей мерцали бледно-лазурные огни. Похожим образом выглядела магия воспитательницы Орины.
        А кто же у нас был на палубе той ладьи? Трое фигур принадлежали эльфам. Ещё трое венаторам, среди которых был Сидониус собственной персоны. Замечательно…
        Один из эльфов (или одна, с их закрытой одеждой не разобрать) начал концентрировать в руках эту странную светящуюся силу. Просто здорово…
        От общей приятности ситуации меня пробило на нервный смех:
        "Магия. Они кастуют магию… Зачем? А, они буду стрелять! Прибавить ходу!"
        Когда в руках эльфа сформировалось нечто наподобие шаровой молнии, я приказ Луне использовать водный поток, чтобы сместить нас в сторону, а сам пригнулся. Вспышка. Похоже магический снаряд сдетонировал об воду. Запахло озоном и чем-то еще химическим.
        Луна села на весла, крушитель начал работать ими активнее, а я как всегда руководил и надеялся, что у эльфа неизвестного пола ограниченный боекомплект. Может какие-то вещи сбросить? Да лишних особо нет. Доспехи и небольшой запас провизии. А для нас уже готовили новый снаряд. Снова пришлось маневрировать. Вспышка по воде подняла столб пара. На месте попадания первого снаряда всплыли несколько мертвых рыбин. Вот тебе и эльфы - защитники природы.
        Ситуация швах. Однако кое-что обнадеживало. Похоже догнать нас врагам скорости не хватало. Регулярные использования способностей Луны на воде не давало сократить дистанцию. Если им не удастся нас подбить, то результат гонки решат выносливость и запасы энергии. Благо у Луны она сейчас быстро возобновлялась, в том числе из-за магического обстрела.
        - Их силу очень легко поглощать. - уверила она.
        А собственно кто нас там пытается убить? Пока в обстреле перерыв, гляну через стратегию.
        ПОЗНАВШИЙ БУРЮ
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        АГЕНТ
        Заклинатель готовил новую шаровую молнию.
        - На Юге! - встрепенулась Луна.
        - Да что там… - обречено вздохнул я. - Кто там еще по нашу душу.
        На горизонте появились силуэты двенадцати кораблей. Не лодки, а полноценные суда с мачтами, парусами и рядами весел. Два легких судна, а вот остальные…
        - Флагманом у них пентера. - каким-то странным голосом произнесла Луна.
        - И что это значит?
        - Никогда их не видела. Это не корабли. Плавучие крепости.
        И эта крепость шла на нас. Больше того, пентера каким-то образом обгоняла остальные корабли идущей с Юга. По идее чем больше судно, тем медленнее. Однако гиганту с тремя рядами весел на эту логику было плевать. Он с каждой минутой все больше отрывался от своих и шел навстречу нам. Корпус корабля был выкрашен в красно-бело-золотые цвета. На носу имелись два нарисованных глаза из-за чего пентера смахивала на морское чудовище. Только кто был хозяином этой твари? Я максимально приблизил камеру. На палубе было заметно множество солдат. Пока близко не рассмотреть, но уже можно заметить блеск доспехов. Выделяю.
        ПРЕТОРИАНСКАЯ ГВАРДИЯ
        ЭЛИТНАЯ СТРОЕВАЯ ПЕХОТА
        Это свои? Или не свои? Черт… Луна снова отклонила лодку, пропуская мимо шаровую молнию. Вспышка не помешала мне продолжить наблюдения за гигантским кораблём. Он определенно имперский. Союзники? Не уверен. Однако застукать меня с демоном они не должны. Скрепя сердце я приказал крушителю выйти за борт. Воздух ему не нужен. Так пусть добирается до мелководья и там ждёт. Без его неутомимой силы наша скоростью сразу же просела. С одной стороны нас нагоняла ладья Сидониуса, а навстречу шла пентера с преторианцами на борту. Я уже мог лучше рассмотреть исполинский корабль. Вода под ним вздымалась, неся его вперед словно на гребне гигантской волны. Мачты украшали белые, золотое и красные флажки. Ближе к корме возвышалась чуть ли не двухэтажная башня, а на специальных площадках палубы стояли баллисты, обитые бронзой. Солдаты в пластинчатых сегментах занимали позиции вдоль бортов. На белых щитах золотым выделялись символы молний и красные орлиные крылья. Раз чехлы сняты, то значит подразделение в боевой готовности.
        Так. Ну я думаю пора что-то предпринять. На карте стратега в составе флота по курсу не видно. Корабли точно имперские. Кидаю одному из центурионов на палубе запрос. Запрос принят. Можно говорить. Я представился со всей титулатурой и заявил:
        "Моя жизнь находится в опасности. Венаторт Сидониус, вступив в сговор с варварами и нелюдями меня похитили, а сейчас пытается убить".
        Тем временем эльф приготовил еще один заряд. Отлично. Вот вам наглядная демонстрация агрессивных намерений моих преследователей. Я приказал Луне опять двинуть лодку водой.
        - Не могу.
        - Что значит не можешь?
        - Сила не откликается… - кусая губы прошипела ведьма.
        - Придется прыгать. - вздохнул я, готовясь оказаться за бортом.
        А молния уже зажглась, сорвалась с пальцев эльфа и… погасла не пролетев даже пяти метров. Кто-то на корабле использовал очень мощную антимагию. Пентера уже подходила к нам, сбрасывая скорость. С палубы скинули веревочную лестницу.
        Ладья Сидониуса была уже совсем рядом, но у них волшебный парус отключился, так что мы беспрепятственно забрались на палубу пентеры. Босой ногой я наступил на гладкое дерево, ощутив как страдают незажившие раны от мозолей. Помятый, в чужой одежде на размер меньше, заросший, причем на части лица с ожогами борода росла хуже, так что выглядело это все феерически херово. Так я предстал перед рядами гвардейцев, матросов и несколькими ликторами.
        - Стратег.
        Меня окликнул мужчина лет сорока-пятидесяти. Он был невысок, однако раздавался вширь, напоминая сложением борца или штангиста. Предплечья его казались толще чем у иных людей бедра. Загорелый, с лысиной на седой голове. По широкому мясистому лицу блуждала довольная улыбка. Он носил пурпурный плащ венатора с золотой фибулой, но обходился без брони. Рядом шел молодой юноша очень хрупкого сложения, носивший лазурную накидку. Глаза у него были довольно странные. Слишком большие и яркие, словно у куклы.
        - Там некто Сидониус на ладье внизу. - доложил один из матросов. - Требует пустить его на корабль как венатора.
        - Вот как. - мужчина в плаще почесал лысину, поднялся на нос корабля и прокричал вниз. - Сидониус? Ты ли это! Славно, славно. Я со всем разберусь. Можешь отдыхать.
        Последнюю фразу мужчина сопроводил махом руки, предлагающим валить куда-подальше.
        - Когда он будет опять требовать его впустить. - произнёс он уже обращаясь к матросам. - Даже не отвечайте. Разворачивайте флот. Мы нашли кого хотели.
        - Как я могу к вам обращаться? Вы командуете здесь?
        - Нет-нет. Я тут лишь как венатор. Мы не командуем войсками. - уверил мужчина. - Беладиар Доктоний. Мастер-венатор. До нас дошли тревожные слухи. Похищение, предательство федератов. Из столицы был направлен посланник, чтобы проверить эти слухи. Мы лишь его охрана.
        Значит таки мои телохранители передали информацию центурионам, а те уже написали куда нужно. Если бы я согласился служить Геору, то мог бы свести ситуацию к недоразумению. Однако теперь постараюсь все повернуть в свою пользу.
        - Какая жуткая тетя. - усмехнулся странный юноша, смотря в сторону Луны.
        - Не всем гибридам везет при рождении. - со знанием дела пояснил Доктоний. - К тому же ты Мероин, происходишь от наяды, младшего стихийного божества, а она гибрид человека с сиреной. Монстром-людоедом.
        Гибрид. Я глянул на него через стратегию. Зашел в навыки и особенности.
        ДРЕВНЯЯ КРОВЬ
        Тип гибридизации: наяда.
        Тип результативности: совершенная гармония.
        Плоды союзов между людьми и существами иного порядка могут сочетать как лучшие, так и худшие качества обеих пород. Данному полукровке невероятно повезло. Он обладает гармонично развитыми телом и духом, а также особым талантом в стихийной магии.
        Эффекты:
        - прирост постоянного могущества на 183 %
        - прирост постоянного маневра на 54 %
        - прирост постоянного энергопотока на 43 %
        - водное дыхание.
        - дар целительства.
        - врождённая стихийная магия: вода.
        - смерть от болевого шока наступает с вероятностью на 61 % меньше.
        - регенерация тканей повышена на 68 %
        Ясно чей магией двигался корабль.
        Доктоний подошел, встав между мной и Луной, спросив:
        - Вы ее в темнице откопали? Или где-то по дороге нашли?
        - Могу сама за себя ответить. - возмутилась ведьма.
        Доктоний повернулся к ней с широкой улыбкой. Удара, честно скажу, я даже не увидел. Луну швырнуло назад и согнуло пополам. А Доктоний тут же вывернул ей праву руку, уложив на палубу. Левую придавил ногой, а к горлу приставил короткий широкий клинок.
        - Убить?
        Лишь спустя секунду я понял, что спрашивает он это у меня.
        - Нет. Она еще может понадобиться. - как можно более безразлично ответил я.
        Доктоний вздохнул, словно дедушка, внук которого притащил с улицы дохлую жабу и собирается оставить её дома.
        - Такая компания порочит приличного человека. - пояснил он, но все же отпустил Луну. - Ведьма, преступница, ущербный гибрид.
        - А он у нас, дядя, с большим закидонами человек. - я повернулся, услышав знакомый голос.
        Лиаридан Стилион собственной персоны в сопровождении двух ликторов.
        - Боги… - вздохнул он, смеряя меня взглядом. - Каждую новую нашу встречу ты выглядишь все хуже.
        - Жизнь такая. - мрачно ответил я. - Ты здесь всем заправляешь?
        - Теперь не только здесь. - лукаво улыбнулся актуарий. - Давай тебя приведут в порядок и поговорим о делах.
        Солдаты вокруг нас расступились, передавая меня и Луну на попечение слуг.
        - Теперь тебя не так уже смущает мое милосердие? - спросил я ведьму.
        Луна ответила тихо и даже без вечного раздражения в голосе.
        - Меня оно спасло сегодня. Тебя когда-нибудь погубит.
        Обычно злобная и дерзкая на палубе этого корабля она вдруг стала тише воды ниже травы. Даже вслед Доктонию с гневом не посмотрела.
        Нас тем временем завели под палубу трое слуг и принялись потихоньку приводить меня в божеский вид из убожеского.
        - Да что это за люди такие? - пробормотала она и я впервые слышал в её голосе если не страх, то растерянность.
        - Ты видела и грабила всяких торговцев, богачей, может даже знать. Но эти люди другие… - пояснил я. - Они из тех, что правят миром. Ну по крайней мере значительным его куском.
        Кажется я понимал, что случилось с Луной. Она впервые в жизни увидела силу настолько подавляющую: флот, огромный корабль, десятки солдат в лучшей броне, тот мальчик-гибрид, превосходящий её в магии и Доктоний, способный убить за мгновение. Вряд ли, она считала себя непобедимой. Но все же полагала, что даже самому страшному врагу может вцепиться зубами в горло. А тут ведьму просто смахивают в сторону как соринку. И судьбу ее решают другие люди, а она даже никак повлиять не может. Добро пожаловать в цивилизацию. Что тут ещё сказать.
        Где-то через полчаса я сидел в "каюте класса люкс" вместе со Стилионом и Доктонием. Они отослали прочь стайку едва одетых девушек, что прислуживали им, дабы приступить к важному разговору.
        - Во-первых, я вынужден тебя огорчить. - заявил Стилион, капая какими-то ароматическим маслом в небольшую жаровню. Запах в каюте стоял одновременно непривычный, но смутно знакомый.
        - Слушаю.
        - Я более не исполняю обязанности твоего актуария. Сенат оценил то как я успешно и блестяще справлялся с этой задачей и решил, что мои способности нужны Империи на ином поприще.
        - Повышение? - вздохнул я, сдерживая желание рассмеяться.
        Успешно и блестяще справлялся. Это про: "подкреплений не будет, а легионы делай сам из говна и палок?"
        - Повышение. Я займусь поставками хлеба не для отдельного стратега, но для целого ряда провинций.
        - Мне ждать нового актуария?
        - Боюсь, что нет. Ситуация на Севере очень тревожит Сенат. Будь уверен, что скоро против тебя выдвинут обвинения в использовании темного колдовства, нарушении союзного договора с федератами, предательстве интересов Империи и… И всего, на что ещё у них хватит фантазии. Ты, полагаю, тоже обвинишь Геора и Сидониуса в предательстве.
        - Конечно! Давайте ка объясню ситуацию:
        И я как мог пересказал весь узел хитросплетенных интриг Геора: от уничтожения Сердца Мира до моего похищения.
        - Какая увлекательная история. - пробасил Доктоний.
        - Геор сочинит не хуже. - заверил Стилион.
        - Кому же вы поверите? - спросил я.
        Стилион хлебнул из серебряного кубка немного вина, посмотрел на Доктония, улыбнулся и ответил:
        - Я всем вам верю. И тебе, и Геору. Эта варварская сволочь решила прибрать к рукам больше власти? Удивился бы обратному. Ты вступил в сговор с темными силами ради победы? Тут тоже нет сомнений. У тебя нездоровый интерес к магии.
        - Ваш кораблик скачет по волнам силой гибрида.
        - Силой молодого полубога, воспитанного при храме Нейроса, владыки морей, посвященного в жрецы и поклявшегося верно служить Империи. Это совершенно другое. Однако кое в чем ты прав. Открою тебе большой секрет… Многим сенаторам нравятся чародеи. Они могут лечить, убивать, ублажать и другие полезные вещи за разумную цену. Контакт хорошего алхимика или ведьмы стоят очень дорого. А знаешь кто ещё нравится многим сенаторам? Шлюхи. У шлюх и магов есть кое-что общее: связь с ними не стоит афишировать. Если убеленный сединами отец-сенатор сношает безродную слепую нищенку семи лет от роду?.. Это его право. У всех свои причуды. Но как только он с ней под руку идет в публичное место… Эту руку ему уже не пожмут. И с магами также. Вот ошивался у тебя этот типчик Энгер. Шатались вы по театрам и уединялись в лесу. На здоровье. Повод для сплетен, но не более того. А теперь ты призываешь демона, вытаскиваешь с плахи ведьму, расчленяешь сынка федератского вождя и насилуешь его дочь.
        - Не было никакого насилия! В смысле полового. Я только лишь убил её воспитательницу.
        - Даже так? По письму от федератов ты к ней вломился… То есть ты вломился в спальню к девушке с демоном и ведьмой, чтобы просто поговорить? Чем больше тебя знаю, тем меньше понимаю.
        Доктоний рассмеялся, также заливаясь вином. Похоже у них с Сидониусом было очень разное отношение к таким вещам.
        - Про все эти магические шашни мы со стратегом еще поговорим. - уверил венатор, подмигнув мне.
        - Давай я сначала про политику, дядя. - ответил Стилион, доставая шкатулку с лакированной крышкой, расписанной цветочным узором. Оттуда он извлёк… Соцветие одного известного растения, называемое на жаргоне: шиками, бошками или плюшками. Похоже именно его он собирался положить на жаровню. - Потом расслабимся и можно уже о мелочах типа ваших колдунов. Итак, в Сенат приходят обоюдные обвинения, начинаются обсуждения, споры и все это на фоне войны в Шадде. С Дальнего Севера идет орда дикарей. Всем приличным людям очень не хочется, чтобы дикари добрались до Империи. Такой расклад. Дам дружеский совет, стратег. Уверен, он тебе даже понравится.
        - Ну удиви меня.
        - Вырежи их всех. - с холодной и веселой улыбкой произнёс Стилион. - Сидониуса, Геора, его детей, их слуг, друзей и оставшихся воспитательниц. Белквергоста с его ордой. Кринтар и Велвегров заодно. Оставь на Севере пепелище да стаи воронья. Мертвые не пишут слезливые жалобы в Сенат и не дают взяток. А награбленным золотом, землями и толпами рабов можно купить прощение за многие свои слабости.
        - Победителей не судят?
        - Красиво сказано. Понравился мой совет?
        - Лучший из всех.
        Стилион усмехнулся, а затем театрально вскинул руку в драматическом жесте скорби.
        - О что за монстра я пригрел и воспитал!
        Земля отныне кровоточит.
        А этот мерзостный тиран
        Лишь над костьми хохочет.
        Затем голос его снова стал серьезным.
        - Однако запомни. Знай все же меру. У Сената пока нет лишних легионов послать за твоей головой, но однажды будут. Отныне ты часть большой игры, а не второстепенный стратег где-то на краю света. За тобой будут наблюдать. Будут оценивать и думать. Займись политикой, стратег, пока она не занялась тобой.
        Глава 4 Возвращение
        - Дышите глубже, стратег. - посоветовал Стилион, кидая на жаровню соцветия известного растения.
        Наверное, я мог бы обогатиться "изобретением" трубки мира или кальяна, однако вряд ли средств от продажи новинок хватит на содержание двадцатитысячной армии во время завоевания Севера. Также можно сделать вывод, что от мира к миру поведение элит не сильно разниться. Плавать на огромной дорогой штуке, упарываться, строить козни и обогащаться - вот занятия, достойные приличного человека.
        - А вас Гробница вербует? - вполне дружелюбно поинтересовался Доктоний.
        И вот что ответить на такой вопрос?
        - Вы, орел наш, не стесняйтесь… - с улыбкой продолжал венатор. - И не опасайтесь ничего. Я же не обвиняю. Наоборот только помочь хочу.
        В доброжелательность Доктония мне верилось слабо, но, если подумать, он был скорее на стороне племянника, чем Сидониуса.
        - Кажется, что да. - ответил в итоге я.
        - Вербует-вербует. - заверил Доктоний. - Они всех приличных и интересующихся магией людей вербуют. Да и неприличных тоже. Стыдно сказать, даже гетер вербуют и всяких массажистов известных ориентаций.
        - Шпионаж и приличия не совместимы. Тебе ли дядя этого не знать? - растягивая слова и разминая шею заявил Стилион. Тембр его голоса слегка изменился. Видимо дурман уже подействовал. - Сеть осведомителей подобна ползучей лозе: должна иметь глубокие корни, должна распространиться как можно дальше, а растет лучше всего на грязи и перегнившем дерьме.
        - Знаю… - ответил Доктоний, трагично мотнув тяжелой головой с квадратной челюстью. - Но все равно обидно мне и тоскливо. Мой предок, великий герой Белиск, жил в эпоху простую и праведную. Победил врага, взял его жену в рабыни и спокойно ждешь новой войны. А что я? Сплошная суета! Но это пустое. Вернемся, орел наш, к Гробнице и темному их к вам интересу.
        - Я получил от них, что хотел, если поможете мне унять Сидониуса и гарантируете безопасность… То отклоню их предложение с удовольствием.
        - Отклоните? Зачем? Соглашайтесь. Обязательно соглашайтесь.
        Тут вот у меня чуть не отвисла челюсть. Я взял бокал вина и выпил почти залпом.
        - Они вам много полезного могут обеспечить. - рекламировал тёмный культ венатор Доктоний. - Деньги, связи, магию в конце концов. Как я слышал, венаторы у северян в основном свои. Недоучки. Хороший демон легко сможет им кости размять. Обязательно соглашайтесь, а я к вам человечка пришлю. Он поможет советом, а иногда и делом подсобит. Чтобы вы Гробницу использовали, а она вас нет. Может, какую интересную информацию узнаем про этих паскудников. Главное знайте меру. Благородный и разумный человек любую гадость повернет на пользу благому делу. Лишь чернь сводит все к крайностям.
        Двойной агент. Ясно-понятно. Так, а давай ка глянем статы этого товарища…
        ДОКТОНИЙ
        УНИВЕРСАЛЬНАЯ ЭЛИТА
        АГЕНТ
        АНТИМАГ
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 41
        Маневр 28
        Выносливость 41
        Базовая мораль 1950
        Мастерство 57
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон(1) 14 - 35
        Броня: 0
        Бронирование: 0 %
        ТЕКУЩИЕ:
        Энергия 2164
        Мораль 1941
        ГЕРОЙ
        Есть те, кому сама судьба вручает этот статус. Выдающиеся качества данного бойца приравнивают его к герою даже без добавления в соответствующий раздел персонажей.
        Эффекты:
        - данный персонаж является героем по умолчанию, не занимая ваш лимит.
        ВНУТРЕННИЙ ПОКОЙ.
        Есть редкие люди, что даже самые тяжелые удары судьбы, встречают с поднятой головой и спокойным сердцем. Это не безразличие, а именно осознанное принятие всех благ и ужасов мира.
        Эффекты:
        - снижение потери морали от всех факторов на 57 %
        ПОДАВЛЕНИЕ.
        В силу своих убеждений, характера или обучения данный воин имеет повышенное сопротивление сверхъестественным воздействиям и наносит больший урон магическим существам.
        Коэффициент подавления 14,1.
        ДОСТИЖЕНИЕ: ИСТРЕБИТЕЛЬ ЧУДОВИЩ.
        Страх перед монстрами исчезает после десятков побед над ними.
        Эффекты:
        - урон морали в присутствии чудовищ снижается на 79 %
        ДОСТИЖЕНИЕ: РАЗРУШИТЕЛЬ ЧАР.
        Раз за разом сводя на нет эффекты проклятий, гася всполохи боевой магии и проходя сквозь пылающие барьеры, человек учится глубокому пониманию этого явления. Он теперь, словно чародей, может ощущать токи силы, но не управлять с ими, а сводить на нет.
        Эффекты:
        - расширенные навыки антимагии.
        КЛЯТВА ВЕНАТОРА.
        Воины-жрецы из храма Гетионы должны защищать граждан Империи от чудовищ и темной магии, не вмешиваясь в политику ради собственной выгоды.
        Эффекты:
        - нарушение данного обета накладывает штраф к морали 37 - 85 % на срок примерно 245-6394 дней.
        Так… Стоп. Стоп… Стоп! Какие у него, блин, показатели!? Передо мной сидел человек, по физическим характеристикам сравнимый с монстром. И сравнение часто выходило бы не в пользу монстра. Как это? Люди же здесь такие же как и у нас. Стоп. Он говорил, что потомок того древнего героя, Белиска. Его ещё упоминал Азард. Сам Азард был рожден в местную эпоху героев и заметно отличался от современников по физическим кондициям.
        - Такой вопрос… - аккуратно начал я. - Ваша сила это результат тренировок? Или наследственность?
        - Вся моя жизнь прошла в упражнениях и сражениях. - уверил Доктоний. - Ещё мальцом я слушал многие славные легенды: боги, герои, победы и подвиги. Сразу понял, что карьера политика не для меня. Я на самом деле простодушный рубака.
        На этой фразе Стилион выразительно усмехнулся.
        - Но есть и кое-что в моей крови. - согласился Доктоний. - Эпоха богов, героев и чудовищ не просто красивое название. Мир был другим. Хаотичная стихийная энергия бушевала. Пусть титаны уже уснули, но мир оставался ещё очень бурным, диким, полным свободной силы. Люди, жившие тогда, отчасти были близки монстрам. Необузданные, могучие, черпающие силу из окружающей стихии. Их время прошло. Лишь статуи ныне хранят для нас память о великих героях. Такова судьба. Но кровь их ещё нет-нет, да и просыпается в потомках. Конечно, никакой задаток не поможет без упорного труда. Сгубить можно любой талант. Но я всегда пытался достичь хотя бы толики силы своего предка.
        - У вас получилось. - заметил я.
        - Что вы! - усмехнулся Доктоний, махнув лапищей. - По легендам Белиск мог поднять над собой слона и управиться за раз с десятью женщинами. Мне же удавалось только быка. Не самого крупного, замечу. И максиму шесть девушек. Мне скоро пятый десяток. Увы, но до Белиска мне уже не дотянуться. Надо смотреть правде в глаза.
        - А если обратиться к алхимику плоти? - уточнил я.
        Оба родственника рассмеялись.
        - Он безнадежен. - вздохнул Стилион. - Осторожнее дядя. С такой тягой к магии как бы десятикратно проклятый Шан-Асол не сделал из него тройного агента.
        - Алхимия плоти очень рискованна. - пояснил Доктоний. - Относительно безопасна она только для магов, которые могут сами контролировать процесс морфирования.
        - А давайте представим… - задумчиво произнес я. - Что демон использовал на человеке способность морфирования плоти…
        - Вы это не с собой сотворили? - настороженно уточнил Доктоний. - И не со своей ручной ведьмой?
        - Нет.
        - Слава Теусу. Прямое вмешательство демона в плоть живого существа губительно. Разве что опытный маг может пережить такое и не сойти с ума. Гробница проводила эксперименты химеризации людей и демонов. По слухам некоторые образцы даже какое-то время жили. Но это были совершенно безумные ужасные твари, бесполезные даже для такого вероломного тирана как Шан-Асол. На ком бы и с какой целью бы вы не использовали демоническое морфирование… Эта душа потеряна навсегда.
        И в итоге я сделал только хуже для той несчастной. Луна была права. Однако я боролся до конца и считаю, что поступил правильно.
        - Использовать демонические силы на людях… ммм… - Стилион склонился над жаровней, вдохнул дурмана и добавил. - Очень надеюсь, что ты выкосишь Север и не будешь казнен за свои злодеяния. Слишком уж хочется отправить тебя в Шадд, чтобы вострепетали они от ужаса и побежали прочь, позорно роняя дерьмо.
        - Ты преувеличиваешь мои таланты.
        - Но ведь все ещё впереди… Твои таланты это семена, что ты засеешь в землю Севера и польешь кровью. Да будет урожай обилен во славу Империи.
        Луна хорошая. Почти безобидная представительница малых народов. В местной иерархии зла она где-то на предпоследних местах. Жрет людей буквально и лично. С таким подходом ни о каких серьезных цифрах речи не идёт. То ли дело субчики наподобие Стилиона, Геора или тем более его покойного и переваренного сынка… Вот это калибр! Вот это размах! Аплодировать можно исключительно стоя, с небольшими перерывами на мат. А ведь есть, наверное, рыбины ещё крупнее. Те же отцы-сенаторы, император, о которому тут подозрительно мало говорят, царь царей Шадда и, разумеется, колдуны.
        А что я? Меня несет поток событий. Я вынужден пока решать задачку, которую мне поставили Геор и компания. Зажатый, между чужими интересами, стиснутый в оковах обстоятельств, я или разорву их, или задохнусь.
        - Хочу кое-что узнать… - настало время для важных вопросов.
        Я описал момент, когда Гробница связалась со мной и уточнил у Доктония - смогут ли они контролировать меня через осколок артефакта, оставшийся в моем теле.
        - Внушить волю или мысли? Едва ли. Наслать морок, навредить или даже убить, пусть и не сразу? Легко. - обнадежил Доктоний. - Гробница предпочитает всегда иметь за спиной нож. Однако вы слишком высокого полета птица, чтобы так просто вами пожертвовать. Я могу разрушить артефакт, но тогда вы и демона лишитесь, и связь с Гробницей установить будет сложнее. Но выбор за вами. Благородный человек без свободы выбора считайте калека.
        - Никак не могу уловить вашу философию… - честно признался я. - Разве вы не должны радеть за полное уничтожение Гробницы?
        - А вы радеете за мир? За благополучие Империи? Уверен, что так. Но при этом вам приходится развязывать войны и посылать тысячи наших людей на смерть. Есть идеалы. Высокие эмпирии… А есть реальность и необходимость. У нас нет возможности выжечь логово гадины в Порченых Землях. Отсюда вся проблема. Чем глубже мы загоним Гробницу, чем сильнее обострим противостояние, тем большее сопротивление получим. Не дай боги они ещё поддержат Шадд или кого-то наподобие. Моя реальная задача не дать Гробнице урвать слишком много власти. Держать под контролем. Конечно, иногда приходится рубить головы, когда они поднимаются слишком высоко. Это как работа садовника. - блаженно улыбнулся Доктоний и полушепотом добавил: - Они разрастутся, а мы их подрежем. Они разрастутся, а мы их подрежем…
        Сидониус фанатик, но у фанатиков есть свои плюсы. Некая предсказуемость. Вот сюда не ходи, вот это нельзя. Доктоний же… Можно все, но по чуть-чуть и в порядке очереди. Как бы однажды не оказаться в рядах голов, которые он решит подрезать… Только вот сейчас выбирать не приходится.
        - Да не напрягайтесь вы так… - добродушно усмехнулся Доктоний, взяв конопляный уголек прямо на кончик пальца. Похоже кожа на его руках настолько огрубела, что жара он не чувствовал. Потомок древнего героя вдохнул одной ноздрей наркотический дым, а затем растер уголек в прах. - Отдохните. Вам на Севере предстоит много дел. Правильно отдохнуть перед боем очень важно. Я скажу Мероину помочь вам со сбитыми ногами. Лечит он не так быстро как маги, но боль снимет.
        После слов Доктония ощутил, что от усталости едва держусь в относительно осознанном состоянии.
        - Поспать бы. - заключил я.
        - Поспать можно. - согласился венатор. - Это полезное дело.
        Мне выделили небольшую, но вполне сносную и богато обставленную комнатку. На корабле это огромная роскошь. Вся команда, кроме самых знатных людей, спит в общих бараках под палубой. Луну определили куда-то подальше в трюм. Сидит там небось как Джек во второ Mass Effect и народ пугает.
        Ноги после лечения наложением рук мальчишки-гибрида болели меньше, но сон долго не шел. Мучила простуда, озноб и тяжелые думы. К чему мы пришли по итогу увлекательных бесед с этими двумя интриганами?
        Скорее всего, Сенат просто подождёт пока мы с Геором порвем друг друга на части. Никто не будет вмешиваться. Правых и виноватых назначат по результатам войны. Удивительно, но такой расклад меня полностью устраивал…
        В моей голове ныне мелькали призрачные образы несостоявшихся сражений, что решат судьбу Севера. Города, армии, реки, леса и горы, линии снабжения, сроки и потенциалы мобилизаций - все это я пытался уместить в своей черепной коробочке. Свести к неким мыслимым переменным, чтобы исторгнуть предварительный вариант действий.
        На западной части побережья окопались Геор и союзники. Восточнее находились Кринтары. Где-то лесами или вдоль моря пробирались дикари Белквергоста, в горах сидели эльфы, почему-то союзные Геору, а на болотах обитали ещё какие-то нелюди из племени Аристов.
        Почти все перечисленные это враги…
        Наконец разум мой устал и неожиданно отключился.
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает в сектор "Чужие сны".
        - Насколько его любят в армии?
        Знакомый голос с хриплыми нотками. Геор еще страдал от кашля. Кроме него и охраны в полупустом пиршественном зале были Шанир, Орина и один из местных венаторов, хорошо и богато снаряженный.
        - Солдатня его любит. - недовольно кривясь признал шаддинец. - Особенно те с кем он прошел все бои.
        - Разве обвинения в связях с колдунами и демонами не бросят тень на его репутацию? - поинтересовался венатор.
        - Ты не знаешь легионеров. - усмехнулся Шанир. - Когда дело касается побед… им плевать что за силы стоят за успехом. Почти все имперцы таковы. Боги для них просто… деловые партнеры. Но если обыватель ещё побоиться связываться с тёмными силами, как боится воров и бандитов, то солдаты… Пока он побеждает, легионы идут за ним.
        Геор тяжело вздохнул, а затем обратился к дочери.
        - Слушай, а твои длинноухие друзья не могли что-нибудь напутать во всех этих колдовских штучках? Я про донесения из Балвторна. Может, не "ушел", а "убит"?
        - Отец… - с обидой и горечью вздохнула Орина. - Для тебя они чужаки и колдуны, но…
        - Чужаки и колдуны. - перебил её Геор. - Ты верно подметила. Я знаю чего ждать от Сидониуса, даже от треклятых головорезов Данара, но Велвегры… Сотни лет они не слезали со своих вершин. Даже Империя их оттуда не вытащила. А теперь они толпами валят ко мне и хотят чего-то от моей младшей дочери. Но ладно… - чуть смягчился он. - Нам сейчас не до склок. Что по тем ребятам в лагере, Шанир?
        - Они хотят, чтобы я следовала начертанной судьбе! - не сдавалась Орина. - И эта судьба сбывается. Только я смогу его остановить! Но ты лишь забираешь у меня войска и держишь взаперти! Какая же глупость!
        - Язык попридержи! - повысил голос отец, но Орина уже помчалась прочь. - Ничего. Я тебе ещё покажу как позорить меня. Шкуру спущу… - едва слышно добавил Геор.
        - Вы в чем-то подозреваете этих нелюдей? - осведомился Шанир.
        - Они слишком глубоко залезли ей в задницу. - раздраженно бросил вождь. - А девчонка сама не понимает… Пророчества, судьба, ужасные чудища. Они взяли ее в оборот. Дурочка каждое их слово глотает. А дальше остаётся избавиться от Девера и Данара…
        - Думаете ваш народ такое примет? Женщину на троне?
        - Сейчас нет. Но если Орина таки победит с помощью ушастых друзей этого ублюдка Михаира…
        Шанир усмехнулся.
        - Конечно, всякие чудеса бывают, царь, а в такие я не верю. Михаир дурной человек, чтоб ему огнем гореть, но две вещи он умеет: воевать и выживать.
        - Ты мало знаешь про Велвегров. - возразил Геор. - Среди них полно колдунов. И таких, что диву даёшься. Залетит Михаиру в шатер птичка с отравленным зерном в лапке… Оно же бывает нужна и всего-то крупинка яда… Мы должны его прикончить. Я должен. Сколько человек у тебя в его армии?
        - Одиннадцать. Три группы. Пять рабочих, четыре солдата и еще пара торгашей из обоза. Они друг про друга не знают. Но это не фидаины, царь.
        - Кто-кто?
        - Они не пойдут на смерть ради нас. Кто-то из них сильно задолжал, другие пострадали от центурионов. Шваль. Шелуха, а не люди. Но они могут провести в лагерь кого-то…
        На этих словах Шанира видение закончилось и я проснулся.
        Неужели!
        Спустя столько месяцев навык "Чужие Сны" сработал именно так, как я изначально хотел. Дал мне относительно ценную информацию по поводу заговоров. Впрочем, что Геор будет пытаться меня убить… Тут пророчеств не требуется. Людей Шанира надо вычищать или как-то использовать. Подумаем. Вон Доктоний вербует двойных агентов. Значит рабочая схема.
        Однако беспокоил больше не Шанир, а эти ушастые представители древнего народа. Зачем они внезапно заинтересовались мной? Я же никого из них до момента побега даже в глаза не видел. А они уже годами накручивают эту юную валькирию, что некого гада, который оказывается я, надо как можно скорее убить. Такой интересный расклад. Есть видимо ситуации, когда живешь-живешь, исполняешь долг, а уже кому-то помешал… Заочно.
        Я снова потихоньку засыпал, погружаясь на этот раз в исключительно собственные сны. Тягучие дремотные образы поглотили мое сознание, как смоляная яма мамонта. Все рубильники замерли в положении "откл". Среди иллюзорных зыбких миров, путанных мыслей и чужих голосов прозвучал один настоящий. Системное сообщение:
        "Запрос подтвержден. Новые воины в вашей армии".
        Но я тогда не смог различить сна и яви. Сообщение быстро затерялось в памяти. Утром мои усилия больше были направлены на Чужой Сон о Шанире. Системное сообщение было благополучно забыто.
        С утра я вызвал Луну из ее трюма. Одета она была в то, что мы добыли при побеге. Видимо гостеприимство Стилиона на нее не распространялось.
        - Кто такой Данар? - спросил я, не поднимаясь с кровати.
        - Заправила в Геларде. Их временный вождь.
        - Временный?
        - Они вождя выбирают. Самые богатые люди. Данара выбирают уже много раз. - в голосе её начинало сквозить раздражение. То ли бесило, что я не соизволил встать, то ли просто не очень Кровавая Луна любила шевелить извилинами лишний раз.
        - Он брат Геора… - вздохнул я. - Геор говорил об этом на пиру. Теперь вспоминаю. Скажи, а в Геларде были маги, ведьмы, гибриды и так далее кроме тебя?
        - Кто-то из Ножей, всякая мелочь: гадалки, зельевары, шаманы. Этот город полон всякой шушеры.
        - Я про серьезных и опасных колдунов на службе у Данара.
        - В Геларде не долго была. - усмехнулась Луна. - Мне быстро нашли хорошую работу. Сцапать одного ленивого имперца. Хочешь спросить - так подойди.
        - Открой тумбу у кровати. - посоветовал я. - Там мне целый винный погреб оставили и кучу жратвы.
        Луна последовала совету, начав опустошение стилионовых щедрот. Я же думал о сне… Геор фактически поставил венаторов, эльфов и неких "головорезов Данара" в один ряд. Совпадение или на службе у младшего брата вождя тоже есть особые юниты?
        - В Геларде много колдунов, по твоим словам… - рассудил я. - И венаторы их не режут?
        - Гелард сам по себе. Там сильны Ножи. Город зависит от моря. Без дружбы с Ножами им будет плохо.
        - Ясно. - прикрыв глаза, я повернулся на бок, чувствуя как озноб простуды неприятным холодом вымораживает ноги. Рядом шумно трапезничала ведьма. Вряд ли она согласилась бы снова побыть для меня живой грелкой. То ли дело Касс..
        Меня накрыло какое-то щемящее тоскливое чувство. Вслед за Касс вспомнились все остальные. Я был разделен со своей армией больше чем на месяц. Теперь шансы на воссоединение наконец то довольно велики. Однако насколько там все изменилось? Не разложилась ли дисциплина? Не пропали, погибли или ушли со службы ключевые командиры? После победы над Кринтарами мой авторитет находился на пике. Не прогнил ли он за время отсутствия? Это были дурные мысли, навеянные болезнью, однако избавиться от них не так уж просто.
        Путешествие на пентере заняло около недели. От простуды остался лишь небольшой насморк. Поджили сбитые ноги, так что ходить можно было уже не чертыхаясь на каждом шагу.
        Дважды сработали Чужие Сны. Мне показали сцену смерти Аргаила в темнице. Затем я видел кого-то из центурионов в момент, когда по лагерю расползались слухи о моем похищении. Похоже чуть было не вспыхнули беспорядки. Я видел образы шумящей толпы и, кажется, Поция, который пытался взять людей под контроль. Оставалось надеяться, что у него получилось.
        Кроме отдыха время на корабле я проводил беседуя с Доктонием и Стилионом. Особенно меня интересовали познания венатора в области магического.
        Про разделение магических сил на хтонические (они же стихийные), божественные и демонические я уже знал. Луна, к примеру, черпала могущество из окружения. Ветер, проточная вода, а ещё лучше буря и штормовые волны. Демоны же питались силой Великого Пламени, внешнего источника энергии, находящегося за пределами мира. В Порченых Землях был своего рода портал, через который сверхъестественное могущество наполняло мир. Там демоны быстрее восстанавливали энергию, а подавление на них работало хуже.
        - Великое Пламя крайне могучая, но одновременно самая грубая из сил. - поучал Доктоний. - Существуют сотни видов монстров, гибридов, нелюдей и колдунов, черпающих силу в стихиях. Очень большое разнообразие способностей. Демоны чаще всего умеют три вещи: сжигать, манипулировать плотью и поднимать умертвий. Даже новопризванный что-нибудь из этого списка может проделать на потеху публики.
        - И воскрешать трупы так легко для них? - уточнил я.
        Жаль, что мой пока этого не может.
        - Не воскрешать. - поправил Доктоний. - Создавать умертвия. Этот черное дело во многом противоположно воскрешению. Демоны легко учатся подобной гадости. Они видят мир иначе. Могут различать некие тонкие энергии.
        Я вспомнил Эйлит и её опыт жизни в симбиозе с Сердцем Мира.
        - Человек, зверь или монстр умирая после себя оставляет тень. Некий след. Невесомый, слабый, невидимый глазу. - рассуждал Доктоний. - Что с ним происходит дальше? Тут мудрецы расходятся… - лукаво улыбнулся венатор. - Оптимисты думают, что эти тени уходят к богам, а некоторые великие люди даже могут стать чем-то схожим с божеством. Потомки им пытаются помочь. Приносят жертвы, возводят храмы. Но есть более мрачная точка зрения… Как уходят в землю кровь и плоть, так и тени исчезают со временем. Кто прав? Каждый это проверит однажды на себе. Но заговорился. Вы, орел наш, про умертвий знать хотели. Если в тень усопшего аккуратно вливать могущество Великого Пламени, то можно заместить его ушедшую жизненную силу энергией демона. Так получаются умертвия. Останки тела и слепок духа, наполненные чуждой магией. Ужасный монстр. Некоторые из них существуют недолго, другие питаются силой призвавшего, но бывают и постоянные умертвия. Сам Шан-Асол отчасти подобный монстр, но, говорят, ритуал его возвращения к жизни был особым. Тут не подскажу. Лично не знакомы. Есть теории, что Шан-Асол на самом деле
мертвец-марионетка в руках своих последователей. Кому верить? Только Теус разберет.
        - Насколько умертвия опасны? В бою?
        - Кто о чем, а стратег о войне. - усмехнулся Доктоний. - В силу призвания мне приходилось иметь с ними дело. Огонь, соль и серебро помогают, но даже с их помощью вернуть мертвеца в могилу не просто. Подавление хорошо работает. Обычным же людям придется изрубить тварь на мелкие куски и даже это не гарантирует победу.
        Физическая сила умертвий позволяет голыми руками ломать крепкие доски и гнуть железные прутья. Своих жертв они рвут на куски. Их присутствие вселяет ужас в сердца людей и животных. Лошади паникуют. Умертвия не знают страха, усталости и не требуют пищи. Заманчиво звучит, да?
        - Это риторический вопрос. - с достоинством ответил я.
        Любому, кто знает военное ремесло, покажется, что он только что заслушал описание идеальных солдат.
        - Со всем уважением, не советую. - вздохнул Доктоний, отхлебывая травяной чай. - Гробница хорошо умеет обращаться с умертвиями. Но брать их в армию? На войне случается много… неприятного. Насилие, пытки, убийства невинных. Однако нет в мире более жестокого поступка, чем обратить человека в умертвие. Они страдают. Каждое мгновение, каждую секунду. Маги годами учатся использовать Великое Пламя. Слышал, что нестерпимые муки им приходится перенести. Многие не выживают. Для обученного мага любая простая боль что укус комара. Поэтому всегда говорю ученикам - колдуна бей в голову.
        Я вспомнил смерть адепта Деста. Его пронзили дротиками, а он продолжал сопротивление, не обращая внимания. Теперь ясно почему.
        - Великое Пламя чуждая нам сила. Как плоть воспаляется от инородного тела в ране, так и дух страдает от раскаленной энергии демонов. Умертвию же выжигают естественную жизненную силу, заменяя её магией. Эти твари источают отчаяние, ненависть и боль. Даже самые верные войска рядом с таким союзником быстро задумаются о смене стороны. Лучше не надо. Демоны, монстры, чернокожие ведьмы? Почему бы и нет. Многим нравится экзотика. Умертвия? Это гадость, которую лучше никому не видеть.
        Ясно. Учтем все эти предупреждения.
        Кроме лекции об умертвиях Доктоний также рассказал, что демоны со временем обретают нечто похожее на личность. Новопризванные не очень понимают куда и зачем попали, почему вокруг не раскаленный мир Великого Пламени, а нечто иное. Некоторых изгоняют обратно. Сохранив воспоминания о прошлом визите, они часто хотят вернуться. Крушители относятся к такому типу демонов. Их прошлый опыт контроля физических тел дает им навык усиления себя на короткий промежуток. В общем, потенциал для прокачки есть. Однако мой личный демон еще должен найти меня. Под водой ему ничего не грозит, но если последует за мной на сушу, то может наломать дров. Впрочем, по словам Доктония осколок артефакта в моей руке будет направлять его. Это обнадеживает.
        Способности Луны врожденные. Если бы она проходила какое-то обучение, то, возможно, могла бы колдовать с большими КПД и разнообразием эффектов. Однако мальчишка-гибрид делиться секретами мастерства наотрез отказался.
        - Та тетя - выродок. Ее место на арене. - лаконично ответил юный заклинатель вод.
        Приказать я ему не мог, а Стилион к моей идее прокачивать ведьму отнесся с небрежным пофигизмом.
        - Если она не сбежит от тебя, найди кого из Ножей, Гробницы или местных. Чтобы юный полубог и воспитанник храма Нейроса общался с таким отребьем да ещё по моей просьбе? Нет.
        Наконец флот прибыл в Катерну - имперский порт в устье великой реки Этар. Там мы не задержались. Я хотел как можно скорее добраться до легионов. Система фортов рипариан и речной флот Империи мне в этом очень помогут.
        - Я выделю тебе двадцать бойцов и ликтора в сопровождение. - во время последней нашей встречи обнадежил Стилион. - Выделю не значит передам под твое командование. Не хватает мне только жалоб от префекта претория, что теряю его солдат.
        - Может, тридцать?
        - Боги… Ты стратег Лимеса. За пределами этой палубы начинаются твои полномочия. Хочешь - набери себе в дорогу хоть когорту.
        - Мой человечек вас найдет. - уверил Доктоний. - Но прибудет он без пурпурного плаща. Секретность. Он передаст вам записку, что обращается по вопросам поставок фитилей для ламп.
        - Насчёт секретности… - издевательски протянул Стилион. - Мне тут донесения пришли о подвигах нашего триумфатора. О том как он пятой своей попирал земли гнусных предателей. Позволю себе зачитать пару строк… В сопровождении двух ведьм и чудища угнал речное судно некого Фравинда. Все четверо находились в нем… - Стилион прервался, давясь смехом. - …обнаженными. С одной ведьмой, чёрной, спал сам стратег. Другой, рыжей с проседью, касался монстр. Мы в восхищении… - уверил, Стилион, приложив руку к груди. - Одно из самых увлекательных донесений за мою карьеру.
        - Умение хорошо отдыхать на виду у врага это достойный способ уязвить его гордость. - спокойно, но с явной усмешкой рассудил Доктоний.
        У меня не было ни сил, ни желания оспаривать их версию. Все равно слухи подхватят именно ее, да и доля правды в ней имелась… Вместо этого ответил:
        - Вы ещё и не такие донесения получите. Дайте только развернуться как следует.
        - Будем ждать, дыхание затаив. - ухмыльнулся Стилион. - Пусть боги даруют тебе удачу и крепкую память на хорошие советы.
        - Победа и слава, стратег. - добавил Доктоний.
        Я кивнул им, покидая каюту. Через тридцать минут на мне была полная броня с новым чистым, а главное сухим субармалисом. Через сорок минут я сошел с корабля в шумный портовый город. Спустя полтора месяца имперский стратег вернулся на Лимес Север.
        Глава 5 В лагере трех легионов
        Великая река Этар была важнейшей из водных артерией Севера. Ширина её достигала местами пятидесяти километров. Она стала естественной границей Империи на целые столетия. Множество раз легионы переходили её, продвигаясь далеко на Север, захватывая земли вплоть до Геларда. Собственно этот город был основан как имперская колония и одна из крепостей тогдашнего Лимеса. Однако удачные года стабильности сменялись кризисами, гражданскими войнами, упадком сил. Легионы уходили или теряли боеспособность, племена поднимали восстания, взамен разгромленных варваров с Дальнего Севера вторгались новые орды. И как брошенное поле зарастает сорняками, эти земли возвращались к обычному образу жизни. Так было всегда. Так было раньше, но теперь…
        Я смотрел как сменяются за бортом речного судна рипариан леса, поля, деревни. Ближе к Мелиодану река сужалась и можно было разглядывать прибрежные пейзажи, думая о грядущем.
        Север изменился. Его внутренняя экосистема долго сопротивлялась давлению Империи, а ныне пожирает сама себя. Геор и ему подобные желают нового порядка, Сидониус прикончил древнего бога, племена, что жили с ним в симбиозе, ныне идут на Юг мстить, с гор спустились эльфы, вещая о пророчестве и наращивая влияние среди варварской знати.
        А ещё тут есть я - полуопальный стратег под подозрением с тремя легионами неизвестной боеспособности. Боеспособность я скоро смогу оценить лично.
        - Мы тоже здесь плыли. - сплюнула за борт Луна, стоявшая рядом со мной у самого носа судна. - Лошадей раздобыли уже на берегу. Поискать пришлось. Народ тут бедный. Людей мало. И не скажешь, что Империя.
        Обновленный гардероб ведьмы включал просторный плащ с капюшоном, темно-красную рубашку на пару размеров больше и свободные сине-красные штаны. Одежда варварской моды. Мужская, конечно. Теперь она ужасно походила на персонажа какого-нибудь сериала от Нетфликс про фэнтези-средневековье. Ну те самые, где негры в европейской одежде на фоне рыцарских замков.
        - Лошади это беда. - согласился я. - Мы их кучу захватили не так давно, но хороших боевых коней на Севере мало.
        Не так давно? Разгром Скавадов был уже месяца три назад. Но время проведенное в почетном плену у Геора я вроде бы за часть собственной жизни не считал. Сон длинною в месяц с хреном.
        Ближе к вечеру мы прибыли к последнему форту рипариан на Этаре. Дальше шли речные пороги, делавшие судоходство крайне затруднительным. От форта до лагеря легионов было где-то день-полтора верхом. Переночевали в крепости речной стражи, а я успел выспросить у начальника гарнизона о ситуации на Лимесе.
        - Спокойно все. Вашими, стратег, трудами. Крупных набегов не было, да и вторжений тоже. Беженцев много, переселенцев.
        - Из Империи?
        - Нет… В основном варвары.
        Это заставило меня немного напрячься.
        - А что за племена?
        Пожилой центурион почесал бритую голову.
        - И не поймёшь, если честно. Не Кринтары, не Одоны, не Бьоры. Этих я знаю. Думал это кто с Дальнего. Гератов, слышал вы приняли в федераты.
        Кого ещё нам сюда нелегкая принесла. Ладно, надо будет проверить. Главное, чтобы у меня потом в тылу, прямо на линиях снабжения, внезапно не образовался враждебный отряд. В то, что Геор может такую гадость выдумать, я охотно верю.
        "Зовете меня гадким?
        Да, я готов на гадости,
        Эх, я готов на гадости,
        Ох, я готов на гадости,
        Но лишь бы все захапать
        К своей великой радости".
        Та песенка Карабаса варварскому царьку идеально бы подошла.
        Утром я нацепил броню, красный плащ и с эскортом из двадцати преторианцев отправился в сторону лагеря. Кроме них меня сопровождали двенадцать легких всадников из числа патрулей при форте рипариан. Плюс Луна и один ликтор. Не густо, но уповаю на скорость. Едва ли Геор успел организовать на всех подходах к лагерю засады.
        Спустя несколько часов пути я заметил, что Лимес действительно немного ожил. Нам попались несколько строящихся домов и небольшой, но людный хутор. Полей не вспахали, но пригнали небольшое стадо овец. Возможно заселились недавно. Из хутора к реке шли двое с сетями. Думаю, сушеная рыба для них один из немногих шансов быстро накопить еды для первой зимовки на новом месте. Люди эти мне показались немного странными. Варвары, но не похожие ни на северян, ни на Гератов. Они носили свисающие колпаки, цветастые плащи со сложным орнаментом, свободные штаны с вертикальными полосками. У одного на поясе висел кинжал или короткий меч. Косматые, с длинными бородами, они посмотрели на нас без какого-либо страха.
        Это ещё что за покемоны?
        КЕРЛ
        НЕСТРОЕВАЯ ПЕХОТА
        Так они даже боевые. Интересно… Впрочем по нынешним временам в этих землях лучше каждому быть боевым.
        Спустя ещё час на нас вышел военный отряд. Десяток всадников при поддержке где-то тридцати лёгких пехотинцев с луками, копьями и прочим древковым оружием. В победе своих сил я не сомневался. Преторианцы спешились, распутывая связки дротиков и снимая чехлы со щитов. Впрочем, полагаю были все шансы обойтись без боя. Всадники направлялись к нам медленно и без шлемов, хотя в кольчугах, а центральный их персонаж мог похвастать даже чешуйчатой броней, блистающей медью.
        Я приподнял железную маску, прочистил горло и как можно громче произнёс:
        - Кто преграждает нам путь и по какому праву?
        - Я Ренде из Рачига, а это это мои близкие. - ответил всадник в чешуе. - Преградили по тому праву, что теперь земля вокруг наша. Моя значится. Вы кто и откуда будете, воины?
        - Ваша земля? - спокойно переспросил я. - Стало быть вы граждане империи?
        - Нас землёй пожаловал царь Михал. - ответил другой всадник, светловолосый, но загорелый. - Теперь мы здесь живем его милостью.
        "Царь Михал, что еще вашу бабушку за царь Миха… Стоп!"
        Меня чуть было не пробило на смех от догадки: дурацкой и правдоподобной одновременно.
        - Царь Михал, да? - уточнил я. - Он случаем не является имперским стратегом?
        Всадники переглянулись.
        - Он военный вожак, жрец и большой господин. Кум верховного царя Империи. - сказал один. - И у него на службе тысяча копий.
        - Слыхал я это слово "стратег". - заговорил другой. - Так называют вожаков в Империи. Да.
        - Все ясно. - мне оставалось только вздыхать и сдерживать смех. - Военный вожак империи, то есть стратег, это я.
        Только вот каким образом сюда попали эти молодчики? По какой такой моей милости?
        Всадники посмотрели на меня, на мои доспехи, на преторианцев и наконец решили мне поверить.
        - Вы уж, простите, что не признали, господин. Нам сказали вы где-то в плену.
        - Был. Но ныне с боем вырвался оттуда и жду возможности отплатить врагу. - уверенно заявил я свою позицию.
        Далее последовали предложения заехать в гости и прочие стандартные обычаи любезности, универсальные для многих народов. Я ответил контр-предложением им поехать со мной в лагерь легиона. Всадники согласились. Ну а чего бы и нет. Еще девять бронированных воинов, почему-то считающих себя моими людьми. Да и на здоровье. Не хочу их разочаровать. Наоборот, добавляем всадников в армию. Как они отображаются?
        СЭЙФСКИЕ КОПЕЙЩИКИ
        УДАРНАЯ КОННИЦА
        Прекрасно. А теперь скорее в лагерь!
        И наступил момент роковой и волнительный. Лагерь легионов попал в мою зону контроля.
        Сразу всплыли системные сообщения.
        “Четыре подразделения повысили свой статус”.
        “Два подразделения понизили свой статус”.
        Двадцать первый легион:
        1 Ударная когорта комитат
        2 Когорта комитат
        1 Когорта лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан - -.> 2 Когорта лимитан
        1 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта копейщики-лимитан
        1 Когорта превенторов
        1 Когорта велитов-лимитан
        2 Когорта новобранцев велитов-лимитан - -.> 2 Когорта велитов-лимитан
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма новобранцев промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        1 Центурия эксплораторов
        35 Скорпионов с расчетами
        3 Онагров с расчетами
        Двадцать третий легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта копейщиков-комитат - -.> 1 Когорта копейщиков-лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        1 Когорта новобранцев велитов-лимитан - -.> 1 Бандитсвующая когорта велитов-лимитан.
        2 Турма новобранцев промотов-лимитан
        Двадцать четвертый легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        3 Когорта новобранцев-лимитан
        5 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        Остаётся только облегченно вздохнуть, благодаря богов и центурионов. Особенно центурионов. В Двадцать Первом таки продолжалась строевая подготовка. Там имелись уже заработанные кровью военные традиции. Хотя Геноций и отправился к богам, но ему удалось в свое время подготовить командный состав. Привить им организаторские навыки. Даже осадный парк расширили! Двадцать Третий потихоньку загнивал, но не катастрофично. Ну запустила себя когорта копейщиков, ну какая-то дисциплинарная шняга у велитов. Ничего. Не разбежались и уже спасибо. Прям руку жму.
        Теперь я мог видеть лагерь с высоты птичьего полета. Самые худшие опасения не оправдались. Все же имперская военная машина обладала изрядным запасом прочности. Потеря одной, пусть и очень важной детали в моем лице, не привела к мгновенному коллапсу. Служба шла: все так же ровно стояли палатки, горели огни полевых кузниц и кухонь, на башнях дозорные всматривались в даль, а кавалерия патрулировала дороги вокруг.
        Я на несколько мгновений вышел из РТС-системы. Странное чувство накрыло меня. Будто после долгой болезни пришел в норму. Снова стал единым целым. Как там говорил Сидониус? Стратеги слишком привязываются к своим войскам? Ставят интересы армии выше всего остального? В этом проклятый аскет был прав. Я слишком многое прошел с Двадцать Первым, чтобы отдать его на заклание ради каких-то подачек Геора. Долгие месяцы работы, поиск снаряжения мыслимыми и немыслимыми путями, напряжение битв и пьяняще-горький триумф жестоких побед… Этот легион родился у меня на глаза и от моей крови, окропившей аквилу. Его гений, его духовное воплощение имело власть надо мной, как и я над ним.
        Снова перейдя в РТС-систему, объявил:
        "Общее построение со стороны реки".
        На этом пока всё. Наш конный отряд будет у лагеря где-то за час. Они как раз успеют спокойно выстроиться.
        Кстати, вот два наблюдения: Во-первых, куда-то пропала когорта гератской ауксилии. Думаю, что в мыслях дикарей они присягали не какой-то Империи, а мне лично. И раз меня нет, то и служить некому. Ладно, успею их перевербовать. Во-вторых, лагерь федератов никуда не пропал. Воинов Геора там точно не было, но кто-то опустевшие укрепления таки заселил.
        Оба этих вопроса, надо будет решить, как и ещё сотню других в преддверии глобальной войны.
        По дороге к нам стекались всадники из патрульных, приветствуя и пополняя мой эскорт. Наконец мы выехали на открытую местность, где стоял лагерь.
        - Твои солдаты живут в этом городе? - спросила Луна, кивая в сторону лагеря.
        - Это не город. - ответил я с усмешкой. - Приглядись получше. За стеной не дома, а палатки. На склонах холма это хорошо видно.
        - Постой это все… - её голос запнулся, как тогда после встречи с Доктонием.
        Наверное, она никогда в сухопутных сражениях не участвовала. Да и в крупных морских вряд ли. Какой по ее мыслям должна быть армия стратега? Две-три тысячи?
        - Добро пожаловать. - произнёс я, неожиданно понимая, что меня пробирает гордость. - Это называется армия. Имперские легионы.
        "Мои легионы".
        Почва, вытоптанная местами до твердости скалы, сторожевые башни, ряды палаток, запахи костра, соломы, кожи и конского навоза. Клубы желтой пыли на фоне солнца.
        Я вернулся.
        Мы проехали насквозь практически пустой лагерь. Затем ворота и дальше на Север. К переправе, где когда-то отбили натиск Гератов. Там уже ждали меня ровные ряды когорт, центурий, кавалерийских турм, сигнумы и аквилы, бронза, сталь и человеческие тела, единые в трех легионах.
        "Поднимись на башню". - посоветовал я Луне. "Посмотри сверху, иначе не поймёшь масштаб".
        Сам же, оставив эскорт выехал навстречу построению. Когда-то давно я жаловался на свое косноязычие. Все эти пафосные речи давались мне с большим трудом. Но сейчас усилий не потребовалось. У меня были эмоции: ненависть к предательству и преступлениям федератов, моя связь с армией, решимость и надежда на победу. И достаточно было не мешать всему этому коктейлю наконец излиться, обретая форму слов.
        "Солдаты, с некоторыми из вас мы прошли многое. Другие только встали в строй". - начал я. - "Но все мы под угрозой. Нашествия, беды, убийства и диверсии - результат подлого, вероломного предательства! Вождь племени Бьоров решил уничтожить нас, чтобы диктовать Империи свои условия. Он пытался сделать это тайно и чужими руками. Похитить меня, а на вас натравить дикарей с Дальнего Севера и Кринтар. Сейчас он строит козни, пытаясь обелить себя перед Сенатом. Но я не позволю ему остаться безнаказанным! С этого момента все кто севернее реки Этар наши враги! Лишь делом доказав обратное они могут заслужить прощение. До тех пор мы начинаем поход на Север. Во имя правосудия, славы и богатства. Мы победим!"
        Последние мои слова уже звучали в сознании на фоне ликующих криков и гула тысяч воинов. Тяжесть подходов, риск, ранения и смерть не имели пока значения. Запах победы витал над армией. Многие здесь уже успели поверить в мою счастливую звезду. Другие хоть что-то, но слышали о победах над тремя племенами. И никто из них точно не знал о масштабах армии федератов. И не надо.
        Наконец шум утих и я вернулся в лагерь. Теперь главное не потерять осторожность. Где-то рядом потенциальные предатели, купленные Шаниром и еще боги знают какая гадость. Поэтому даже в свой шатер не заходил. Вместо этого я направился в походный храм Клепсиды, вызвав к себе Касс, Гана, Даруса и всех кто ранее был моими телохранителями. Явился и Севин Дацинис, мой контубернал. Мальчишка заметно сдал после смерти матери. Лицо осунулось, черты заострились, а в глазах появился какой-то остервенелый блеск.
        - Готов служить, стратег.
        Я приподнял маску, улыбнулся шедшему за мной Ренде из Рачига и его близким, а сам обратился к контуберналу:
        - Размести моих гостей со всеми почестями, скажи, чтобы им предоставили лучшее угощение… - а затем через РТС-систему лично Севину добавил. - И, во имя богов, найди того, кто мне объяснит что это за варвары записались в мои войска!
        Вскоре центурионы уже вернулись с построения, приветствуя меня и заваливая вопросами по поводу моего спасения, а также предательства федератов. Насчёт первого я отвечал уклончиво, но зато о втором говорил максимально подробно. Упомянул и предательство Сидониуса, и взятки сенаторам, и многолетнюю работу Геора по подрыву боеспособности Лимеса, включая истребление лояльной Империи знати. О причастности покойных к Хрустальной Гробнице, разумеется, тактично умолчал. Вот уж что мне сейчас не нужно, так это серая мораль. Геор абсолютное зло в борьбе с которым все средства хороши. Я с чистым сердцем доношу до своих людей эту позицию, уверенный что тоже самое про меня вещают на каждом углу в землях Бьоров.
        - Эта свинья заслуживает только смерти… - подвел итог моим словам один из центурионов Двадцать Первого.
        - Столько хороших людей погибло из-за подлости этих мразей… - Летир Дацинис, примас центурион когорты копейщиков комитата знал о чем говорил. Атну, жену его покойного брата и многих ее родственников постигла печальная участь.
        - Так варварский царек решил поиграть в сенатские интриги? - почесывая загорелый подбородок, спросил Поций Арвин, примас ударной когорты Двадцать Первого. - За такое точно убивать надо. Будто мало нам своих сенаторов. Еще и варвары воду мутить начинают.
        Было приятно видеть энтузиазм вокруг себя. И мне он был хорошо понятен. Враг, ранее сокрытый в тени, обрёл наконец лицо, в которое можно воткнуть гладиус. Но сначала требовалось решить очень много сопутствующих вопросов:
        - Что это за сэйфские всадники и какие-то керлы селятся тут? - . спросил я. - Кто это вообще?
        - Это Сэйфы, стратег. - пожал плечами Дацинис. Забывал он, что я из другого мира и за дела вне Севера плохо в курсе. - Еще до боя с Кринтарами, вы стратег, хотели набрать сильную кавалерию. Тогда же отдали приказ поощрять деньгами и землей тех, кто со своими оружием и конем запишется в армию. Эти меры привели к нашествию сэйфов, которое началось месяц назад.
        - О каких масштабах идет речь?
        - Сначала прибыло несколько сотен их всадников из которых мы, насколько смогли, начали организовать ауксилариев. Но дело это очень тяжелое. - жаловался Дацинис. - Люди совершенно дикие. Хуже Гератов. Те как дети… Хотя бы верят и слушают. Сэйфы же живут по своим обычаям и других не хотят. Считают себя поголовно великими воинами, знатными как сам Император. Так вот… Несколько сотен всадников мы кое-как организовали. Отдали им бывший лагерь федератов. Но вслед за ними повалило ещё больше. Не только всадники, но керлы, то есть простолюдины в их понимании, да и воины прибывали. У нас не так много средств осталось, чтоб всех их принять на службу. В итоге, чтобы избежать разбоя, мы начали выдавать им только землю с условием защищать границу.
        - Сколько их сейчас на Лимесе?
        - Одни боги знают. К нам записалось и получило землю четыре сотни знатных всадников и… всадниц. По обычаям сэйфов некоторые женщины тоже считаются воинами. Сколько керлов притащилось вместе с ними не посчитать. Но кроме тех, кто записывался и получал землю есть те, кто селился на чужих участках как бы поступая на службу к тем всадникам. Есть банды, которые приехали не селиться, а надеясь на грабеж.
        - Много проблем с ними было?
        - Пока нет. Угоны скота, мелкие стычки. Часть из них во главе с каким-то их вождем удалось отослать в горы для рейда по землям Скавадов. Вряд ли они туда доберутся, но если Велвегры их прикончат, то невелика потеря.
        - Ясно… - вздохнул я. - Почему именно сэйфы. Что спровоцировало такое активное переселение?
        - Слухи про дармовую землю. - ответил Поций. - А один из сэйфов был у вас на службе. Он послал весточку родственникам, те другой родне. Вроде на Западе сейчас засуха. Вот и лезут куда могут. Сэйфы хуже саранчи бывают.
        У меня на службе… Запад. А… Так это сородичи Ангре. Теперь все более-менее встает на свои места. Сейчас мне главное, чтобы они воевали в нужную сторону. А воевать придется много.
        Кроме ситуации с сэйфами, выяснил я и судьбу Гератов. Они ушли к переправе через реку и там поселились вроде как в ограниченной боевой готовности. Ну то есть строевой они не занимаются, живут привычно рыбалкой, но могут относительно быстро собраться плюс какая-то их часть удерживает крепость. Эйлит в мое отсутствие упорхнула туда к родственникам. Жаль, но вряд ли наше воссоединение будет долгим. Не место ей в том походе, что я собираюсь организовать. Может, она и смелая девушка. В этом не сомневаюсь. Но я не хочу, чтобы она видела, что произойдет на Севере по моей воле. А ничего хорошего там не случится. У меня скоро закончатся деньги и припасы для содержания легионов. Судя по словам центурионов этого осталось на месяца полтора. Что-то я могу выжать с Лимеса, через введение экстраординарного налога. Но даже этого надолго не хватит, да ещё и отвернет население. Нет. Пусть за свои амбиции расплачиваются сами федераты… Но прежде чем запустить руки в казну Бьорторна и сорвать золотую цепь с шеи Геора мне придется ограбить тысячи простых земледельцев. Мою душу обезболивает то, что подобной жертвой я
куплю спокойствие и жизни тех за кого отвечаю. Хорошая сделка. Однако не хочу, чтобы Эйлит видела это торжественное жертвоприношение, что свершит имперский жрец войны в железной маске. Пусть для неё я останусь не страшным монстром, а уставшим человеком, который освобождал рабынь и был добр к проигравшим. Увы, но такому сейчас не победить. Нужна Армия Зла.
        После встречи с центурионами мой шатер наконец был подготовлен. Его перетряхнули и перепроверили. Даже деревянный настил подняли. Вся посуда подверглась особо тщательному досмотру. Была вымыта и вычищена. Все запасы вина, масла, соли и так далее - в выгребную яму. Я помнил слова Геора о крупице яда.
        Отобрали в качестве слуг только людей, происходящих из Мелиодана, известной репутации и без белых пятен в биографии. Однако даже таковым нельзя было доверять на сто процентов. Поэтому работать они будут только под надзором солдат и строго в определенные часы. Остальное время доступ в мой шатер должен быть закрыт для всех, кроме непосредственно охраны и центурионов.
        К несению караула были привлечены эксплораторы, как люди с развитым вниманием. Стража стояла не только у самого шатра, но и вокруг, достигнув по численности пятидесяти человек.
        Кроме того, внутри самого шатра я решил прибегнуть к нескольким простым хитростям, которые однако могли в решающий момент помешать убийцам. Так на столе, прикроватной тумбе и других логичных местах будет стоять дорогая посуда, которой я никогда не стану пользоваться. Несколько бутылок вина, которые опять же не для меня. Травите пожалуйста. Даже с местом сна я собирался вытворить один интересный фокус. Спать не в своей кровати, а в особом тайном укрытии между стен шатра.
        - Палатка, которая дороже дома. - оглядывая шатер, заявила Луна. - Здесь ткани хватит на паруса для триремы.
        - Нравится? - усмехнулся я. - Ну обустраивайся. Здесь просторная кровать.
        Реакция была довольно предсказуемой, но все же повеселила.
        - Я тебе не служанка. Не шлюха. Я убиваю и так живу. Лучше запомни это имперский царек.
        Так, а до угроз убийства дойдет. Нет? Даже странно. Видимо таки сумел произвести хорошее впечатление.
        - Ты будешь спать одна. - уверил я. - Жить в роскоши и достатке, обедать как царица и прочее-прочее.
        - И где подвох?
        - Когда меня придут убивать, то ты окажешься на их пути.
        - Это меня не пугает. Но вот вопрос… Геор мне враг. Его прихвостни тоже. Только одной местью сыта не будешь.
        - Могу предложить тебе два варианта… - задумчиво произнес я. - Первый: после смерти Геора я отдам тебе корабль и деньги на набор команды.
        - А второй?
        - Добавлю к этому серебра по твоему весу и вполовину меньше золота.
        - А тут какой подвох?
        - До смерти Геора и нашей победы ты на службе. Находишься рядом со мной, не обсуждаешь приказы.
        - А плату я получу из денег Геора? - усмехнусь Луна. - Горазд ты чужим золотом торговаться.
        - Так что ответишь?
        Несколько секунд на её лице отражались метания и сомнения. Анархическая натура боролась с жадностью. Гонор пытался взять верх над холодным расчетом.
        - Обещай мне его жизнь. И мясо.
        - Геора?
        - Да.
        - Думаю он уже жестковат. Возраст таки. - усмехнулся я. - Но как хочешь. Мне главное чтобы он умер. Если Геор попадет к нам живым, то отдам его тебе.
        - И доспехи. Как у тебя.
        - Не проблема. Это займет время, но изготовим тебе доспех с максимальным бронированием.
        - Хорошо. - наконец процедила она, недовольно скаля острые зубы.
        Пусть жадность и победила, но похоже её анархическая натура все равно осталась недовольна. Луна согласилась, но страдала от ощущения, что её купили. Впрочем душевные терзания ведьм-людоедок меня не сильно трогали. Главное, чтобы она была полезна.
        На этом пока закончил с делами. Отослав Луну в соседнюю "комнату" шатра я впервые за долгое время остался один на один с Касс. Она замерла в углу словно ничего не произошло и не было разлуки длиною в пару месяцев. Или же…
        - Ты в порядке? - спросил я, вглядываясь в спокойное лицо девушки.
        - Не ранена. - ответила она. - Не устала. Исполняю обязанности.
        Что-то было не так. Я помнил ее голос и раньше он был не таким. Касс никогда не фонтанировала эмоциями. В каждой ее фразе ранее звучало спокойствие и отстраненность, но сейчас голос казался совершенно пустым. Так. Я открыл карточку персонажа.
        Базовая мораль 750
        Текущая мораль 387
        Вот уж от кого не ожидал проблем с этим показателем. И в чем была проблема?
        - Ну ка посмотри на меня. Что с тобой стряслось? Кто-то нанес тебе оскорбление?
        - Нет.
        - Отвечай честно, это приказ.
        - Я полностью честна с вами.
        - Так в чем же…
        Я посмотрел на неё и снова заглянул в статы. Мораль 451.
        - Чем ты занималась в мое отсутствие?
        - Поддерживала боеготовность. Поддерживала форму. Следила за снаряжением. За собой. Ждала. - начала перечислять девушка.
        - Скучно да?
        - Однообразно. Не хватало целей.
        - Вот значит как… - улыбнулся я.
        Возможно ли, что Касс, не обладавшая собственной полноценной инициативой и волей привыкла к моим? Как шрамированная плоть заполняет пустоту раны, мои способности стратега заменили ей собственные желания. Оставшись одна, Касс просто лишилась ориентиров.
        - Не волнуйся. - уверил я. - Теперь ты снова рядом. А нам надо будет сделать кое-что… Кое что тайное. О чем ты никому не скажешь. Хорошо? - прошептал я, приблизившись.
        - Конечно.
        - Приготовил кое-что для нас…
        Сверток красной ткани, вещь которую я попросил на одной базе рипариан. Уже не помню, что наврал. Однако время пришло. Я развернул ткань и объявил:
        - Мы будем заниматься этим тайно. Только вдвоём. Закрой нас.
        Двери в шатре заменяли полотна ткани, которые при помощи шнурка можно было натянуть. Завязав несколько узлов ты как бы даже "закрывал" комнату изнутри.
        - Поняла. - кивнула Касс. Лицо ее оставалось бесстрастным.
        - Тогда начнем. Только аккуратно. Я к такому не привык на самом деле.
        Мы оба взяли из свертка по деревянному мечу. Опыт пребывания в плену, бегство и встреча с Ориной таки внушили мне мысль, что стоит обучаться владению оружием. Но я не хотел, чтобы кто-то из легиона видел как я лажаю. Касс идеальный кандидат для начала. Я предупредил стражу что будет шум и все в порядке. Мы тренировались в доспехах.
        Для начала Касс просто показала мне направления возможных ударов, стойки со щитом и без щита.
        А дальше начался спарринг. Хватило меня минут на пять. Достижение на самом деле. Сила у Касс 27. Насколько это много? Теперь я ощутил это на себе. Из пустой цифры оно перешло в чувственный опыт. В общем, когда с силой 27 вас лупят даже относительно лёгкой деревяшкой даже по очень хорошему шлему… Эффект есть. Вряд ли опасный для здоровья, но спустя пару звонких ударов, очень хочется, чтобы туда больше не попадали. Желательно никогда. Однако сделать я ничего не мог. Касс двигалась с невероятными быстротой и точностью. Мой щит лишь бессмысленно болтался, пропуская до двух третей ударов. Про ответные атаки молчу. Какое-то количество раз я пытался. Вроде бы даже хлопнул плашмя по бедру, но не уверен. Дыхалка сдалась быстро.
        "Все. Сними с меня броню".
        Впервые за время пребывания в новом мире я решился глянуть на свои статы. Раньше не возникало желание, так как ничего хорошего там увидеть не ожидал. Но теперь мне пора качать все, что только качается. Итак, некто Стратег Михаил. Он же Михаир. Он же царь Михал.
        Персонаж:
        Сила 14
        Маневр 12(-4)
        Выносливость 17
        Базовая мораль 550
        Мастерство 7
        Текущие:
        Энергия 164
        Мораль 464
        Могуч, ничего не скажешь. Впрочем, думаю на старте было намного хуже. Сейчас хоть сила у меня на уровне относительно здорового и физически развитого мужчины.
        Оставшись без брони, я отдышался, попил воды и присел на кровать.
        - На сегодня все? - спросила она.
        - Нет. - вздохнул я. Но в плане тренировки да. Теперь сними броню с себя. Одежду тоже.
        Я закрыл глаза, но при этом перешёл в обзор от третьего лица, наблюдая как гладиатрикс избавляется от защитного снаряжения, обнажая бронзовую кожу.
        - Ты даже не вспотела. - усмехнулся я, ощущая странную смесь усталости и возбуждения.
        Касс сняла последние элементы одежды, аккуратно сложив их на тумбу рядом. Она стояла надо мной, словно ожившая статуя амазонки. Атлетично сложенная, с ровной осанкой и полной грудью второго с половиной размера. Левой рукой Касс растрепала примятые шлемом волосы, а правой соблазнительно провела вдоль стройного тела. От груди к бедрам. Оба этих движения продиктовал я. Просто представил. Двигал её телом словно своим. А сейчас давай что-нибудь посложнее…
        Касс легла на меня, упираясь коленями и одной рукой в кровать. Её лицо было рядом с моим. Ноги широко разведены, а правая рука свободна. Наши губы слились в поцелуе. Затем ещё и ещё одном. В это время я перевел обзор на вид сзади. Как же теперь не жалею, что взял этот навык с камерой от третьего. Целовать девушку, при этом крупным планом рассматривая самые интимные ее места… Очень приятный жизненный опыт.
        Затем Касс по моей указке направила свободную руку, принявшись ласкать себя самым откровенным образом. Но сперва аккуратно, не пытаясь углубляться в процесс. Я же пустил свои руки по контурам ее тела.
        "Расслабься. Позволь удовольствию взять верх". - так звучали мои текущие приказы. - "Продолжай массировать себя там. Делай как тебе будет приятнее".
        Может у нее и были проблемы с эмоциями, но есть реакции на уровне физиологии и химии тела. Надо лишь дать верный стимул. Я заметил, что ее дыхание чуть изменилось. В движениях появилась едва уловимая страсть. Ранее четкие и скупые, они изменились. Касс слегка дернулась, а с губ её сорвался… пусть не стон, но некое протяжное томное дыхание.
        Затем велел ей прекратить ласки, коснулся освободившейся руки и почувствовал на пальцах желанную влагу.
        - Я все правильно делаю? - вдруг прошептала она.
        - Да. Да! - улыбнулся я. - Ты молодец. Сейчас мы попробуем кое-что ещё…
        А дальше начался "спарринг". Что удивительно, хватило меня заметно дольше, чем на пять минут. Впрочем, Касс была сверху. Мне оставалось только направлять её, да придумывать, что бы ещё такое совместное сделать с нашими телами.
        Когда мы, а скорее я закончил, то заглянул в статы гладиатрикс.
        Базовая мораль 750
        Текущая мораль 756
        Вот. Другое дело…
        - Немного подремлю, а ты если хочешь отдохни тоже.
        - Я не устала. Можно вернуться к службе?
        - Да… конечно.
        Вырубило меня мгновенно. Ни чужих снов, ни своих. Прикрыл глаза, открыл глаза - вечереет. Мое пробуждение приветствовал вопрос от Луны:
        - Ты тут трахался на моей новой кровати?
        Возможно, такое могло меня смутить месяца четыре назад. Но с тех пор слишком много воды и других жидкостей утекло.
        - Пятен не осталось. - ответил я. - Могу приказать сменить белье.
        - Смени свое место. Спать хочу.
        - Да-да… - ответил я, поднимаясь. - Как раз собирался немного покомандовать многотысячной армией. А ты подглядывала за мной что ли?
        - Слух. Вы тихонились, но эти хлюпающие звуки ни с чем не перепутать.
        - Значит ты вот настолько хорошо слышишь? Занятно. Надо запомнить.
        - Иди уже. - зевнула она.
        Я вышел, но когда закрылась "дверь" то зашел в стратегию и посмотрел чем в комнате занялась Луна. Нет, переодеваться она не стала. Ведьма легла на кровать, но прежде чем заснуть, обнюхала покрывало, словно кошка. Причем особое внимание уделила именно месту где недавно происходили любовные утехи.
        "Вот же извращенка". - подумал я, а затем вспомнил, что сам подглядываю. Ну око за око, как говорится. Оставив ведьму в покое, я с помощью Касс облачился в доспехи и вскоре снова заседал на собрании центурионов.
        - Мы немного обговорили возможный план вторжения… - начал Летир Дацинис. - Мы можем пересечь Этар вот здесь… В районе Трацея. Город предоставит снабжение, а флот рипариан поможет с переправой. Оттуда мы сразу ударим по Вадторну, а дальше сам Бьорторн. Сердце предательской заразы. План пока сырой, но согласитесь в нем есть разумное зерно.
        - Согласен. - ответил я. - Однако в этом случае мы откроем для Белквергоста и Кринтар путь на Мелиодан. Я не согласен покупать победу ценой гибели Лимеса. Мы атакуем через ближайшую переправу, ударив по Кринтарам. Разобьем или подчиним их и дикарей Дальнего Севера, а после уже на суше потягаемся с Геором. Рипариан не дадут ему пересечь Этар. Да и, думаю, он не станет даже пытаться. В его лжи Сенату я злодей и лишь со мной Геор будет вести войну. Поэтому жечь земли Лимеса, когда мы сами на Севере… Он придет за нами. И пускай. В землях Кринтар или Одонов мы примем решающий бой.
        Я не просто так щадил Лимес. За моими словами таки скрывался замысел. Разгромить сначала слабейшего врага. Кринтары недавно потерпели поражение. Кроме того, у Геора есть венаторы, эльфы и, возможно, еще какие-то магические спецы из Геларда. А у меня? Одна чернокожая ведьма с замашками сталкера и фетишем на чужие запахи. Это пока так. Армия Зла без всякой нечисти не случится. Именно в этом направлении собираюсь работать дальше. А вот у Кринтар спец войск может и не быть вовсе…
        Обсудив еще вопросы логистики, снабжения и осадного парка, я отпустил всех центурионов, корме примаса когорты превенторов. Звали его Клестус Фалк. Лет тридцати пяти мужчина с типично легионерской внешностью. То есть при встрече с таким товарищем любой нормальный человек хочет как можно быстрее покинуть помещение. Лицо озлобленно-хмурое. На выбритой голове следы нескольких шрамов, причем судя по размерам одного, когда-то Клестус потерял кусочек скальпа. В особенностях и навыках стояла Кровожадность.
        - У меня есть информация о предателях в лагере. - начал я, вспоминая сон о Шанире. - Одиннадцать человек. Три группы. Пять рабочих, четыре солдата и еще пара торгашей из обоза. Они друг про друга не знают. Они могут попытаться пропустить в наш лагерь кого-то опасного. На стороне противника есть маги из Велвегров, венаторы, обученные Сидониусом и, скорее всего, наемники из Геларда.
        - Будем работать. - скупо ответил Клестус. При этом он был занят тем, что зачем-то царапал серебряную монету коротким бытовым ножом.
        - Сложно противостоять магии, не имея в запасе чего-то аналогично. - продолжал я. - Сдаваться мы не собираемся. Значит надо искать союзников и наемников. Возможно, не все они с точки зрения венаторов будут допустимы. Однако венаторы нас предали.
        - Ублюдки. - без каких-либо эмоций произнес Фалк. Словно факт констатировал.
        - Значит будем искать союзников. Того гибрида, что я привел, явно недостаточно.
        - Недостаточно. - согласились Клестус.
        - Я не всех таких "союзников" хочу афишировать. Вы, превенторы занимаетесь тайными операциями.
        - Занимаемся. - Фалк продолжал мучить монетку.
        - Поэтому вам иногда надо будет сопровождать меня на разные встречи, содержание которых лучше держать в тайне.
        - Лучше уж держать.
        - Для этого следует отобрать людей максимально надёжных и с широкими взглядами на средства достижения победы. Благородный человек всему найдет благое применение. Надеюсь, что мы понимаем друг друга?
        - Будем работать. - дежурно ответил Клестус, а затем вдруг положил на стол монетку и произнес нечто длиннее пары слов: - Я всех богов уважаю, стратег. Одного из них более остальных. И этот бог говорит, что врагов надо уничтожать любыми средствами.
        Щелчком пальцев он отправил мне через стол серебряную монету. Квинарий - самая мелкая деньга из драгоценных металлов. На ней был выгравирован божок торговли. Забыл как тут его кличут. Только вот лицо ему Клестус сцарапал ножом. Вместо обычного бога торговли на меня смотрело нечто, смахивающие на череп.
        "Я всех богов уважаю, стратег. Одного из них более остальных…"
        Забытый. Темный запретный бог кровавой ярости, у которого легионеры простят твердой руки в бою.
        - Мы понимаем друг друга. - удовлетворенно ответил я, отправляя монету обратно. - Доброго вечера, центурион.
        - Победа и слава. Будем работать. - заверил Клестус и отправился прочь.
        Я вздохнул и на несколько минут задремал. Вечер военного планирования забрал много сил. Однако мою дремоту прервало странное ощущение в левой руке. Легкое покалывание и холод там, где был скрыт артефакт призыва демона.
        "Стратег…" - голос, словно шелест зимней вьюги где-то на задворках сознания.
        Я открыл глобальную карту. Вот оно. В километрах двух от лагеря меня ждал мой личный демон. Как он так быстро добрался сюда? Ему помогли. Рядом на поляне стояли несколько фигур в темных плащах.
        Ну вот силы зла и пришли вербовать меня… Не то, чтобы я возражал.
        Глава 6 Хрусталь и жар пламени
        Я покинул лагерь в районе полуночи. Самое время для темных дел. Три турмы легионной кавалерии сопроводили меня до окраины леса. Дальше я шел только в сопровождении Луны и Касс. Как же хорошо гулять по ночному лесу в полных доспехах. Все ветки на пути доставались железной маске, а не моему лицу.
        - Сколько он тебе платит? - вдруг поинтересовалась ведьма.
        Касс несколько секунд молчала, а затем ответила:
        - Я не знаю цен на свою еду и снаряжение.
        - Да нет же. Я про деньги! Золото, камни, шелк.
        - Деньги? Они мне не нужны.
        Несколько секунд Луна переваривала эту информацию. Примеры подобного бескорыстия переваривались у нее заметно хуже чем человечина. Поэтому в голосе ведьмы зазвучали удивление и конфликт.
        - Ты что, рабыня? Наложница?
        - Она была гладиатрикс. - ответил я за Касс. - А сейчас состоит у меня на службе.
        - И за эту службу ты расплачиваешься натурой?
        - В том числе. - невозмутимо ответил я. - Тихо. Мы уже почти пришли. Не хочу, чтобы у моих потенциальных союзников сложилось неверное впечатление обо мне из-за подобных разговоров.
        - Ваша Империя безумное место… - сплюнула Луна. - Безумное.
        Мы вышли к поляне, где должна была состояться знаковая встреча. Кроме Крушителя там меня ждали трое. Глянул на них через систему. Двое отображались как “Непосвященный адепт Гробницы”. Персонажи без серьезных боевых статов но со свойством агент. А вот третий был считан как “Магистр Хрустальной Гробницы”. Большая шишка. В иерархии магического сообщества Порченных Земель так называли чародейскую элиту с правом голоса на заседаниях Витенагемота - общего собрания всех колдунов. Интересно, он давно на Севере или его специально для меня сюда направили?
        - Доброй ночи, стратег. Да освятит Истина ваш путь. - голос принадлежал одному из адептов и показался мне знакомым.
        - Мы встречались раньше.
        - Да. - хрипло усмехнулся человек в плаще. - В театре Мелиодана и дома у моей покойной сестры. Нотерион, помните? Я сильно изменился. Розыск венаторами редко красит человека.
        - Рад, что вам удалось от них уйти.
        - Моя судьба лишь песчинка в бурном потоке судьбы. - мрачно заявил он. - Но мне выпал шанс свести два великих корабля, чьи огни поведут тысячи других жизней за собой. Это знак, что все испытания были не зря. Стратег, представляю вам Ан-Лигура, великого мастера с серебряной печатью и синим шнуром, наставника просвещенных, седьмого из десяти председательствующих.
        Вот это титулатура… Такой подход однозначно роднил Гробницу с нашими сектами, а также сетевым маркетингом. Интересно, а сколько народу мне нужно привести в организацию или принести в жертву для обретения статуса Алмазного Партнера с золотым каталогом и бессрочной подпиской?
        Ан-Лигур был невысок и это единственное, что можно наверняка сказать о его внешности. Фигуру Магистра целиком закрывало черное одеяние с капюшоном. Однако то был не бесформенный балахон, а скорее кафтан, застегнутый на крупные пуговицы из кристаллов, наверное, хрусталя. Вокруг талии чародей обернул широкий синий пояс из ткани, по центру которого шел плетеный шнур. На нем висел какой-то металлический предмет, украшенный резьбой и камнями. Должно быть, серебряная печать. Ну прямо все как заявлено в титуле. Лицо мастера закрывала маска из светло-серого камня, покрытая сложным орнаментом со множеством закруглений и спиралей.
        - Молодой триумфатор, стратег и человек из другого мира… - голос магистра шелестел, внушая мысли о завываниях ветра зимней ночью. - Зрячий ум, вставший на путь познания Истины. Что для вас зло?
        Ох, пошла философия. Впрочем, ничего удивительного. Ну придется поиграть немного в культизм.
        - Зло? Бессмысленное нерациональное действие, приносящее вреда больше чем пользы.
        - Я слышу мудрость. Пока простую, словно первый набросок рисунка. Но в нем уже видны черты будущих гармонии и совершенства. Наша задача дать вам кисть, снабдить краской…
        Денег лучше дайте, снабжатели, блин.
        - Впрочем… - продолжал мастер. - Иного я от стратега не ждал. О нас ходит много ложных слухов. Дурные языки мелют чушь в страхе и зависти. Однако, истинно говорю, что любой стратег найдет в принципах учения близкое своему духу. Это столь же естественно, как смена дня и ночи. Хрустальный Владыка, основавший учение сам был когда-то победоносным стратегом. Одним из первых в истории мира людей.
        Интересно. Азард упоминал стратегов, которые становились магами. Значит одним из них был этот Шан-Асол.
        - Стратегии и маги - шанс мира людей на благоденствие. Принципы учения Хрустального Владыки выражают суть совершенства в любом искусстве. Они просты: Истина высшая ценность. Ее ясно видит лишь отточенный ум. Его обретет лишь избавленный от заблуждений и пороков. Истинное знание обращает намерение в успешное действие. Значит люди отточенного ума и чистых помыслов, обретя Истину верного пути, укажут его остальным через законы. Так наступит эпоха Вечного Процветания.
        Звучит логично, правильно, даже красиво, как и положено агит. материалам. Но, скажу честно, никогда не был поклонником таких вот философских конструкций, популярных среди гуру саморазвития. Как правильно ставить цели, куда жить, чем похмеляться. Мне кажется, что для человека адекватного подобные формулы кажутся очевидными, не требуя специального проговаривания. Неадеквату же они просто не помогут. Он все равно сможет их неправильно истолковать, да ещё и всех задолбает новообретенной мудростью. Однако от Гробницы мне нужна вполне конкретная помощь. Если для этого придется немного им подыграть… Улыбаемся и машем!
        - Как дерево вырастает из семени, так и все остальное наше учение исходит из этих принципов. Люди, подобные вам, принимают их интуитивно. Но для остальных приходится облекать суть в несовершенство слов. Есть невежды, что даже такие простые принципы трактуют неправильно.
        Интересно, это он угадал направление моих раздумий или использует какой-то метод считывания мыслей? Полагаю, что первое. Таки в какой раз за свои сотни лет он толкает эту речевку? Я словно неопытный покупатель, попавший в руки к прошареному продажнику. Надо быть предельно осторожным. Ладно, пора уже забирать инициативу.
        - Я вижу, что у вас есть некая иерархия и представления о законах. Поэтому, хотел бы узнать каковы ваши полномочия касательно конфликта на Севере?
        Или, говоря иначе, ты можешь мне денег, специальных юнитов и ништяков выдать под расписку или тебя начальство прислало исключительно поговорить?
        - Как носитель серебряной печати и один из десяти председательствующих, я обладаю широкими полномочиями, а главное бесценным доверием Хрустального Владыки. Мое присутствие здесь означает самое пристальное Его внимание к ситуации на Севере.
        - Приятно слышать…
        Как бы от всего этого церемониала и дипломатии поскорее перейти к конкретике. Ну попробуем…
        - В чем интерес вашего Владыки на Севере? И как я могу помочь вам, а вы мне?
        Вроде неплохо звучит. Достаточно дипломатично, но сводит все к делам, а не рассуждениям о принципах учения.
        - В ваших руках огромная власть, стратег. Пока вы расходовали ее скромно и благородно. Повергая врагов на полях сражений, не замечали в их тени мирных городов. Те люди, что уничтожали наших и ваших сторонников на Севере. В Мелиодане, в других городах. Им пора ответить за свое вероломство.
        Вот оно что…
        - Значит, вы предлагаете мне, предать суду тех, кто на Севере был связан с Геором? Верно? У вас есть информация об этих людях?
        - Отчасти верно… - прошелестел Ан-Лигур. - Многих из них мы знаем. Тех, кто заслуживает наказания. Однако суд ненадежн и у вас нет времени на долгие тяжбы. Вопрос необходимо решить быстрым выверенным ударом. Мелиодан, Нев, Трацей в преддверии новой войны должны быть очищены от предательства.
        Кажется, мне предлагают устроить массовые репрессии.
        - О каком количестве имен идет речь?
        - Порядка двух сотен.
        - Поймите меня правильно, я не хотел бы вызвать у себя в тылу волнения и лишиться поддержки населения.
        - Доверьтесь моему опыту, стратег, большинство поддержит ваши деяния. Нет лучшего украшения для стен городов, чем головы предателей. Мы позаботимся о правильном восприятии ваших дел людьми. А конфискации помогут на какое-то время пополнить казну до первых трофеев.
        Нет лучшего украшения для стен городов… На несколько мгновений ужасный образ прошлого вспыхнул в моей памяти. Воронье над стеной Мелиодана.
        - Разве не так они сами поступали с вашими сторонниками руками венаторов? - продолжал Ан-Лигур. - Пора свершиться справедливости.
        - В обмен на это… - вздохнул я. - На какое ваше вмешательство я могу рассчитывать, когда начнется война?
        - Важный вопрос. Постараюсь вам все подробно изложить…
        И Ан-Лигур начал вещать и обещать, описывая силы, развернутые Гробницей на Севере. Точнее ту их часть, что мне были готовы выделить. Как минимум пятнадцать посвященных адептов, то есть именно чародеев, хотя и не уровня магистра, одного собственно магистра, до двух сотен непосвящённых адептов в качестве шпионской сети по Лимесу и за его пределами, четыре артефактные заготовки на призыв демонов разного типа и более трех сотен на поднятие умертвий, плюс какое-то количество демонов и нежити можно призвать через ритуалы. Это я получаю немедленно. Можно сказать, авансом. При условии плодотворного сотрудничества присутствие Гробницы на Севере можно расширить.
        Итого примерно две сотни трупов за возможность магически сделать еще тысячи на Севере, когда начнется вторжение. Кровь за кровь прямо таки. Я не питал иллюзий насчет того, что все приговорённые как один сотрудничали с Геором. Кто-то просто брал взятки, а иные, наверное, лишь не захотели идти на сотрудничество с Гробницей или входили не в тот торгово-ростовщический клан. Думаю, моими руками устроят не только чистку, но и передел имущества.
        Ощущение неправильности происходящего сдавило виски.
        "А что ты ждал, дорогой мой, когда шел на встречу с такими людьми?" - усмехнулся я сам себе, а вслух ответил:
        - Сколько у меня времени? У вас есть специалисты, которые могут помочь это организовать?
        - Время поджимает, стратег. - прошелестел Ан-Лигур. - Но клятвенно заверяю вас, что все пройдет в соответствии с принципами учения. Понимаю, что беспокойство о репутации разумно, однако мы повернем эти события исключительно на пользу вашей славе.
        Мне вспомнился Стилион с его улыбкой. На лице бывшего актуария выражение издевательского всезнания и полного понимания моих мотивов.
        "Ты вступил в сговор с темными силами ради победы? Тут тоже нет сомнений".
        А с другой стороны, имея под рукой даже одного чародея уровня магистра… План первого боя будущей компании складывался в очень заманчивый исход. Двести чиновников и торгашей за жизни моих легионеров?
        - Присылайте своих людей и списки. - ответил я, стараясь не выдать внутренних метаний.
        Да и в конце концов… Учитывая предательство Сидониуса, как бы это парадоксально не звучало, но на Северном Лимесе зловещие чернокнижники оказались на стороне Империи. То, что с такими друзьями враги не особо нужны, вопрос второстепенный.
        - Ваш выбор ведет к совершенству, стратег. Я не буду более задерживать вас. Наши посланники прибудут завтра вечером на это же место. Возвращаю вам вашего слугу… - Ан-Лигур указал на демона. - Думаю вы найдете его способностям достойное применение. Кроме того, примите от нас скромный, но драгоценный дар…
        Деньги?!
        - …книги, в которых правдиво описано происхождение учения Хрустального Владыки и важнейшие его постулаты.
        Не деньги. Сектантская литература. Ну что же, почитаем местную версию сторожевой башни.
        Один из адептов передал Касс сумку из синего шелка. Довольно увесистую, кстати. На этом моя первая встреча с представителями Хрустальной Гробницы, организацией запрещенной на территории Империи, подошла к концу. Жаль, но демона таки придется пока прятать в лесу. Думаю к такому соседству мои войска пока морально не готовы в большинстве своем.
        На обратном пути Луна спросила у меня:
        - О чем вы там так долго трепались?
        - Да про грабеж и передел собственности.
        - И все?
        - По сути да. Просто когда грабеж и передел доходя до масштабов большой политики, все становится довольно сложно в плане организации. Идеологии, разные подходы и методы, сложное переплетение интересов.
        - И ради чего вся эта мура? Если дело в деньгах, то можно забрать их.
        - Звучит логично. - усмехнулся я. - Но вспомни того бугая с пентеры, вспомни вид с башни на три имперских легиона, да и тот чародей в маске мог бы лично прикончить тысячи обычных разбойников. Они - порождение крупных организаций. Сотни тысяч людей работали, страдали, платили налоги, чтобы снарядить подобных чудовищ. Думаю, если бы ты росла не на островах где-то, а в Империи, то умела бы намного больше.
        Сказанное ей явно не понравилось, но и отвечать ведьма не спешила. Так что я решил продолжить сам.
        - Впрочем, может быть, еще получится тебя усилить. Начиная с брони и заканчивая магией. Хотелось бы наложить руки на секреты этих чародеев? Они вон демонов каких призывают.
        Тут ведьма приободрилась.
        - Все продолжаешь кидаться обещаниям чужого?
        - Так работает ведь. Значит надо продолжать… - вздохнул я, выходя из леса.
        На холме горели огни лагерях, навевая мысли о комфорте. О последних его кроха, что мне доступны перед началом войны. Впрочем ныне моим ложем служил походный спальник, втиснутый в пространство между тканевыми стенами шатра. Зато тепло и ворвавшиеся убийцы меня не сразу найдут.
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки не попадает в сектор "Чужие сны".
        Ночь прошла без снов. Я надеялся, что меня посетит Лав, но кажется она была занята чем-то другим. А ведь имелся к ней разговор…
        Проснулся я на рассвете. И прежде чем начать командование, решил почитать мракобесную литературу сектантов. Их "книги" оказались тонкими деревянными лакированными планками, сплетенными шелковым шнуром. Сложная каллиграфическая письменность читалась сверху вниз на каждой планке.
        Первый литературный труд, под заголовком "Книга учения и достоинства" был сборником жизнеутверждающих конструкций уровня цитат Стетхема, если бы последний учился на философском. Инфоциганство никогда меня особенно не вдохновляло. Поэтому книгу учения я отложил. Следующий труд назывался "Истина, чистая как хрусталь" и представлял собой биографию Шан-Асола, написанную в особо восторженном тоне. Благо текста было немного, так что я осилил все за один раз. Надо же знать с кем имею дело.
        Итак, давным давно, в далёкой далёкой галактике жил был парнишка по имени Гу-Пинь. Был он правителем небольшого царства среди сотни других таких же. Жил небогато, но прилично: пятьдесят наложниц, небольшой трехэтажный дворец. Все бы ничего, но любил Гу-Пинь много думать о всяком и беседовать с учеными мужами. Вот однажды, сидя под дикой вишней, наш герой вдруг остро осознал несовершенство мира, будто томиком Ницше его по голове вдарили. Показалось Гу-Пиню, что все вокруг какие-то дебилы и ничего путного организовать не могут. А он, разумеется, мог. Принялся Гу тогда со всеми тупыми соседеями воевать страшно и безжалостно. Это у него, как ни странно, хорошо получалось. Отчасти благодаря дару стратега, редкого в те времена, отчасти из-за того, что в армии Гу все работало, а иногда даже не через жопу. Это в те времена встречалось ещё реже. А все потому, что Гу придумал много странного. Ну там людей не по знатности назначать на посты, а исключительно по личным заслугам, законы, для всех единые и кучу весёлых казней тем, кто их нарушит.
        Так Гу нагнул всех соседей, очень собой впечатлился и сменил имя в паспорте на Шан-Асол, что значит всего лишь Истинный Владыка. И поправил он долгие пятнадцать лет да три месяца сверху. Шло все хорошо, чиновников назначали, затем казнили по доносам, чтобы назначить новых и так по кругу. Но Шан-Асол был уверен, что благодарные потомки все достижения цивилизации просрут после его смерти (и оказался таки прав), поэтому категорически не хотел помирать. Для предотвращения этой оказии он потратил тонны золота и серебра. Куда только можно отправили экспедиции по поиску всяких эликсиров бессмертия. Времена тогда были дикие. Поэтому вместо эликсиров посланники находили в основном проблемы и часто не возвращались. Кого циклопы на фарш пустят, кого местные племена зарежут на всякий случай. А то ходют какие непонятные личности… Часики тикали и тикали. Эликсиров бессмертия никто не привозил. Тогда Хрустальный Владыка повелел сделать ему особую гробницу. Волшебную и с качественной отделкой мраморной плиткой. Тогда началось грандиозное строительство. Возвели целый подземный городок с кучей полезного: запасы
золота, оружия, каменьев - всего, что не особо подвластно времени. А в центре всего гроб хрустальный с функцией вечного сохранения души и тела. Магические спецы при дворе Шан-Асола постарались. Гроб исключал всякое гниение, а главное полностью запечатывал дух правителя внутри. Помнится Доктоний рассуждал о тенях умерших. Видимо как раз нечто такое сохранял местный Золотой Трон.
        Шан-Асол посмотрел на это роскошество, очень порадовался, выразил рабочим сердечную благодарность и приказал их казнить, но со всем уважением за заслуги. Место погребения надо было сохранить в тайне. Иначе благодарные потомки быстро придут к выводу, что ценности покойному уже ни к чему. В живых оставили только небольшое количество самых преданных, включая маг. спецов. Они стали первым поколением Хрустальной Гробницы - тайного ордена хранителей с целью когда-нибудь оживить правителя. Когда-нибудь однажды таки случилось. Сначала на голову свалилась череда природных катастроф и нашествий чудовищ. После дошли вести, что где-то далеко на Западе великий волшебник одолел богиню разрушения. Речь, конечно, об Азарде и его конфликте с Неридией. Ходили слухи о каком-то новом виде чародейства. Тогда хранители Гробницы направили своих агентов на Запад. Все оказалось довольно просто и первые маги среди них появились быстро. Достаточно вкурив темные искусства они исполнили долг предков, таки вернув древнего правителя если не в живое, то в функциональное состояние. Однако за сотни лет спячки мир изменился.
Держава Шан-Асола находилась под контролем новой династии. На Западе силу набирала Империя. Да и самих магов уже не мало. У всех свои интересы. Но Шан-Асол и компания не отчаялись. Не имея сил на открытый конфликт они начали действовать через шпионаж, тайный набор влияния и так далее. Чем и занимались ныне.
        Вот что интересно… Бывшая держава Шан-Асола находилась ещё дальше на на Востоке чем Шадд. Основной сельхоз культурой был рис, а земледелие требовало сооружения сложных ирригационных систем и их постоянной починки. Дамбы, каналы, плотины. Это стимулировало быстрое возникновение государств и специфику управления чаще через бюрократию, чем аристократию. По итогу, если очень упрощать, Хрустальная Гробница была сектой "китайских" некромантов-демонологов, мечтающих захватить мир для великий лидер Шан. В общем 1500 очков социального рейтинга этому стратегу. Партия выдать двойной порция рис и демон-жена.
        Точнее это все будет потом, как таки проведу репрессии. Но сначала я хотел сделать еще один ход в большой игре. Позвав Севина Дациниса, объявил ему:
        - Хочу продиктовать письмо.
        - Да. Конечно… Дайте мне секунду.
        Когда все было готово, то я начал вещать:
        - Не имел чести узнать вас лично, но слышал о ваших достойных деяниях.
        Геор о них рассказывал.
        - Вы оказались правы касательно предательских замыслов федератов. Теперь мне придется осуществить карательную экспедицию на Север. Однако я уверен, что Геор и его банда станут всячески очернять мое имя. Себе же будут приписывать верность Империи. Но оба мы знаем сколь лживы их слова. Могу ли я через вас донести эту мысль до остальных достойных людей Империи, если боги даруют мне победы.
        Я добавил ещё какое-то количество расшаркиваний и любезностей.
        - Это письмо для Антавия Карра. Только лично в руки.
        Надеюсь, принцип враг моего врага сработает и тут. А теперь предстояло от дипломатии перейти к другому политическому средству - резне.
        Вечером прибыло двое агентов Гробницы и маг-адепт, доставив список имен, а также контакты людей, которые помогут мне с организацией жёсткого действа. Надо отдать Гробнице должное - планирование у них было на высоком уровне. Я получил также набор советов… лайфхаков, блин, по проведению репрессий. Так надлежало действовать разом во всех трех городах. Прибыть туда ночью, предупредить до рассвета префекта и городскую стражу, а в утренних сумерках совершить задуманное. Приложением служил целый список ответов на возможные возражения городских властей и вопросы населения. А ещё схемы, блин, с рисуночками по правилам оцепления улиц и контроля толпы.
        В роли основной карательной силы должна была выступить когорта превенторов. Для контроля улиц им придавалось три центурии копейщиков. Кроме того в качестве дополнительного эскорта для себя брал три контубернии, то бишь десятки из ударной когорты, три турмы кавалерии и сорок конных сэйфов, включая Ангре.
        За день до карательной акции имел сомнительное удовольствие посетить бывший лагерь федератов, ныны занятый выходцами с Запада.
        - Вы только взгляните, господин! - радостно приветствовал Ангре. - Более вам не придется заботиться о поиске кавалерии. Лучше всадники этого мира уже прибыли сюда.
        Лучшие всадники всего за месяц умудрились засрать лагерь так, что для перемещения в нем хотелось надеть ходули. Укрепления разваливались, конское дерьмо и грязь по щиколотку, везде горы мусора. Сэйфы не принимали рабства - это раз. В их понимании настоящий воин ничем кроме войны или охраны табунов заниматься не должен - это два. Отсюда замечательные последствия - за собой убирать сэйфам было не по статусу, а платить слугам часто жаба душила. Их свободные крестьяне - керлы более интересовались землей, чем службой при легионе. Итого красиво одетые всадники и всадницы с хорошими, реально дорогими конями сидели посреди кучи дерьма, делая вид, что им нормально.
        А вообще смотрел я на них и думал… Если по каким-то причинам великие цивилизации сейчас посыпятся: Империя, Шадд, бывшие подданные Шан-Асола на Востоке, то вот с этих ребят в цветастых плащах очень быстро начнется средневековье. Они к нему уже готовы на девяносто процентов. Осталось только немного иерархию знати усложнить, ну и крестьян к земле привязать.
        - Вы подождите… - продолжал радоваться Ангре. - Вот вернутся с гор Нергар и Нетар, добив Скавадов и устрашив Велвегров… Вы посмотрите, что значит лучше из лучших. Сэйфа-кин. Это не имперские конные, которым лошадь вчера показали. Не северяне, падающие из седла при легком ветре. Они грозная поступь великих степей.
        - Да-да, хорошо.
        Его энтузиазма я не разделял. Слишком уж хорошо знал на что способны Велвегры. Огребут там эти вольные всадники так, что побегут впереди своих лошадей. Но зачем человека расстраивать. Верит в свой народ и молодец.
        Тем временем момент резни приближался. Я покидал лагерь, чтобы отправиться в Мелиодан. Ещё раньше вышли отряды на Трацей и Нев. Параллельно с этим шла подготовка к экспедиции на Север. Припасы, дротики, стрелы и множество других важных материалов от масла для ламп до ниток концентрировались в лагере легионов. Гонцы собирали по Лимесу рассеянных Гератов и сэйфских всадников.
        Путь до Мелиодана прошел без эксцессов. Ночью мы прибыли в спящий город, вынудив караул моей властью открыть ворота вопреки указаниям префекта - никого ночью не впускать. Однако стратег Лимеса имел преференции. И началось. Я вручил градоначальнику список, кратко объяснив суть ситуации.
        - Но позвольте…
        - Я в своём праве.
        - Не спорю, но…
        - Я в своём праве.
        Не помню сколько раз мне пришлось повторить эту формулу. Заклинание моей власти, несущее сегодня смерть.
        Недосып и усталость окрашивали любую мысль в темные тона. Мрачные мысли отравляли до тошноты. Я сидел на кресле посреди дома префекта, а снаружи моросил дождь. Превенторы, закутанные в шерстяные плащи, занимали весь двор. Часть их ждала в храме Клепсиды. Ещё по несколько десятков контролировали каждые городские ворота.
        Вокруг меня суетились люди. Местные управленцы, знать, жрецы и прочие важные персоны города. Сонные, растерянные и сбитые с толку. Я нагрянул словно полуночная буря. Никто не успевал как следует организовать противодействие, предупредить жертв, зарядить энергией толпы сторонников. Все происходило слишком быстро… Знали агенты Гробницы толк в проведении подобных акций.
        Снаружи от контуберния к контубернию бегал беспристанно сморкавшийся эдил и охрипшим голосом выкрикивал:
        - Ниже по улице три. Два слева, один справа с красной дверью. С красной!
        При этом он каждое свое высказывание повторял по два раза и сопровождал активной жестикуляцией. Это правильно. Это разумно. Если в процессе солдаты ошибутся и вырежут не тот дом… Думать о таком не хотелось.
        Затем он поднялся ко мне.
        - Стратег, насчёт списков…
        - Списки не обсуждаются. - ответил я.
        - Нет. Постойте. Я не предлагаю их сократить. Наоборот. Город давно страдает от произвола нескольких бандитсвующих коллегий. Их сложно осудить по всем правилам, но…
        - Списки не обсуждаются.
        - Ладно. Извините. Не подумайте только, что я свои личные интере…
        - Не подумаю. Ступайте, эдил.
        Оставшись один, я вышел в стратегию, осматривая пока спокойный город.
        "Начали".
        По команде отряды в двадцать-тридцать бойцов двинулись к целям. На этом мое участие заканчивалось. Я отстранился, будто гордый Пилат, умывающий руки. Цена грядущей победы будет выплачена сегодня в кровавой валюте. Но вся ли это сумма? Едва ли.
        Поднявшись в гостевую комнату и сняв с помощью Касс доспехи, я лег на мягкую кровать.
        - Посмотришь за мной? - зачем-то спросил девушку.
        - Конечно.
        И после этого уснул на удивление быстро.
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает в сектор "Чужие сны".
        - Сердце Мира было всегда… - голос принадлежит высокой красивой женщине, чья одежда украшена множеством узоров и бусин янтаря. На коленях у нее сидит рыжая девочка, хрупкая словно кукла. - Оно вызрело в земле с первым дождем, что упал на еще пустую землю. Оно росло пока на земле правили великаны. Оно будет здесь всегда и мы будем здесь. Ты, Ларэн, необычная девочка. Дай мне руку. Что ты чувствуешь?
        - Тепло… - тихо ответила малышка, а вокруг струился дымок от ароматных трав, сжигаемых в хижине шаманки.
        - Но я ведь даже тебя не касаюсь! - усмехнулась женщина. - Почему тепло?
        - Не знаю. Но тепло. А сейчас еще горячее. Жар.
        - Жар, дитя… Это сила. - уже серьёзнее ответила женщина. - Ты чувствуешь её. А однажды научишься ей управлять. Творить чудеса. Радовать нас и защищать дом хранителей. Ты все это сможешь, бельчонок.
        - Я боюсь, что у меня уже не получится… - вдруг печально ответила девочка.
        - Это почему ещё? - усмехнулась по-доброму женщина.
        - Потому что вы все мертвы. - голос Ларэн дрожал. - Это я… Я погубила всех вас.
        Образ хижины исчез. Девушка лежала во тьме.
        - Не сдавайся! - голос, словно гром ударил по ослабшему сознанию. - Не теряй решимости! Выживи! Выживи им всем назло! Вставай!
        И она встала. Очередной раз поднялась из холодной сырой травы, ведомая чуждой волей. Больные глаза с трудом различали лес вокруг. Каждый вдох приносил боль. Тело горело заживо, кожа слазила, на ней проступали ожоги, словно её коснулся раскалённый металл.
        - Жар, дитя… Это сила. - звучал в голове искажённый голос. Слова знакомые, но интонации совсем иные. То не голос её наставницы, но зов пламени. Она видела его во сне. Огонь, не знающий начала и конца. Целые пылающие миры.
        - Жар, сила… Управляй ей. Выживи. Не сдавайся.
        И она пыталась. Раз за разом, прибегая к тем урокам, что наставница ей когда-то преподала. Шаманмкие практики друидов-хранителей Сердца Мира. Только вот эта сила была иной. Ужасной, разрушительной, безжалостной, но зато почти безграничной.
        Ларэн сошла бы с ума от боли, но рассудок уже давно оставил девушку, когда возлюбленный истребил ее народ и убил ее бога. С ней остался только голос.
        - Не сдавайся! Не сдавайся! - повторял он.
        И Ларэн вставала. Ларэн шла вперед. Она давно бы умерла от голода и жажды, но её истерзанное судбой тело теперь поддерживала иная сила. Слазила кожа, равались мышцы, но на их месте росла новая плоть. Ларэн шла вперед.
        На какое-то мгновение путь ей преградила огромная тень. Старый медведь, вышел из леса, почуяв запах свежей крови. Он принюхался, вытянул нос, а затем лизнул одну из свежих ран на теле девушки. Медведь тут же взревел и бросился бежать в ужасе. Иная сила коснулась его, обжигая звериный разум кошмарным потусторонним жаром. А Ларэн пошла вперед.
        Я проснулся, тут же вскочив на кровати. Образ окровавленного, истерзанного тела, поросшего чуждой уродливой плотью стоял перед глазами. Меня тошнило, но хуже всего другое…
        Я ощущал жар по всему телу. Из носа шла кровь.
        Глава 7 Силы Зла
        Несколько секунд, а то и минут после пробуждения человек не очень адекватен. Он может двигаться, говорить, изображать бурную деятельность, но значительный кусок его личности еще не вернулся с той стороны.
        Пробуждение в Мелиодане после странного сна не отпускало меня около часа. Сначала я вскочил, заметавшись по комнате.
        - Что случилось? Яд? - голос Касс застал меня врасплох.
        Я забыл о её присутствии в комнате. Наверное, тем утром и собственное имя не сразу бы вспомнил. Меня мутило. У мозга словно 70 % оперативной памяти из слотов выдернули, а по всему телу разливался странный жар. Ужасно хотелось избавиться от него, выплеснуть прочь. Перед глазами плясали красные искры.
        - Я сейчас позову…
        - Нет. - с трудом ответил я.
        Они подумаю, что меня отравили. Дадут рвотное зелье, попытаются промыть желудок, но это все не поможет. Был бы рядом кто из магов…
        - Ложитесь. - она схватила меня, увлекая к кровати.
        - Нет. Не могу. Не вытерплю. - рублеными кусками фраз отвечал я.
        Хотелось двигаться. В идеале бежать со всей мочи обнаженным по линии прибоя холодного моря навстречу пронизывающему ледяному ветру. Может это уравновесило бы огонь, блуждающий по моим внутренностям.
        Несколько минут я метался из стороны в сторону, срывая с себя одежду. Грозит ли мне реальная опасность или это просто реакция психосоматики на видение? Или не просто видение? Могла ли между нами возникнуть обоюдная связь, так что часть демонической энергии досталась мне?
        "Жар это сила…" - вспомнились слова из недавнего сна.
        Странные покалывания ощущались в левой руке, где находился артефакт. Носовое кровотечение остановилось, но зато начало шуметь в ушах. Давление? Померять бы, но вряд-ли где-то здесь есть солнечный или водяной тонометр.
        Примерно минут двадцать я мучался, расхаживая по комнате и нервно ловя каждое странное ощущение в теле.
        - Вы уверены, что звать никого не надо?
        - Уверен… - ответил я, массируя виски. - И ещё. Когда мы одни… Обращайся ко мне на "ты".
        - Зачем?
        - Надо. Очень надо. - уверил я, нащупав пульс. Учащенный, наверное.
        - Поняла.
        Чтобы отвлечься решил глянуть как там резня. Тут меня ждал сюрприз. При попытке зайти в стратегию внутри головы будто взорвали светошумовую. Вспышка боли ударила по затылку. Система открылась, но… Вместо обычного ухода из собственного тела и парения над землей, я лишь увидел полупрозрачный образ. Он был управляем, насколько у меня хватало концентрации на фоне мигрени. В глазах рябило. Мне кто-то говорил, что дар Стратега и магия Великого Пламени несовместимы. Азард, кажется. Значит это оно. Мне реально перепала часть чужой силы. Если быстро не пройдет, то надо будет срочно обращаться к кому-то из магов.
        Я начал представлять как жар покидает мое тело. Не знаю сработало или мой организм сам утилизировал чуждую энергию, но со временем ощущения стали приходить в норму, если таковой считать состояние полного опустошения. Жар начал постепенно сменяться ознобом. Мозги обрели относительную ясность. Лег на кровать, укрывшись одеялом и нервно улыбаясь проговаривал в мыслях:
        "Отпусти, отпусти меня еб#чая магия, ведь я ни в чем не виноват… Не виноват!"
        Наконец удалось расслабиться. Головная боль отступила пока я лежал. Несколько минут во мне боролись желание уснуть и опасение, что за гранью яви снова увижу исковерканный образ девушки, когда-то звавшейся Ларэн. Она несколько лет назад совершила ошибку, пощадив юношу в лесу и ещё большую, доверившись ему.
        "Немного огня…" - подумалось мне, когда последние волны жара осели где-то в районе левой руки. - "Немного огня меня может спасти…"
        - Я посплю.
        - Тебе лучше? - спросила Касс.
        - Да. Надо отдохнуть.
        Ощущение, что я провалился в сон ещё до того как договорил эту фразу. Яркий и реалистичный, он напоминал скорее использование РТС-системы, чем обычную дрему. Мне снился полет над лесами Севера. Медвежьи Горы, река Белый Хлыст. Память вела меня обратно в Бьорторн. Что же снова влекло меня к этому проклятому городу? Яркий образ из прошлого или набросок будущего, созревающий в моем желании захватить Бьорторн? Так или иначе, но я снова вижу купол дворца Геора, скованный камнем ров, в ледяной воде которого прорывались мы к свободе, знакомый балкон…
        Меня тянет туда. В место, где не по моему приказу, но моей рукой впервые пролилась кровь. Прошло достаточно времени и все следы пожара устранили. Не осталось ни чучел, ни роскошной мебели. Новая обстановка юной принцессы смотрелась довольно скромно. Односпальная кровать, сундук рядом и стойки для оружия. Единственный предмет декора - почерневший в огне короткий клинок, бережно уложенный на подушку из красного шелка, закрепленную на полке. Этот небольшой мемориал в честь покойной воспитательницы был повешен там, где-то когда-то торчали из стены оленьи рога.
        Орина стояла напротив. Светлые волосы забраны в хвост, короткая рубаха из темно-зеленой ткани облегает стройную фигуру. Девушка сосредоточенно изучала небольшой предмет, который держала на ладони. Диск серебристого металла, будто сплетенный из тонкой проволоки. Сложные пересечения образовывали затейливый узор. Блики света блуждали по металлическим нитям словно в лабиринте. В центре располагался крупный драгоценный камень размером с человеческий глаз. Не разбираюсь, но предположу, что сапфир. Свет странно преломился в нем. Казалось, что камень не только отражает, но и сам испускает бледные лучи. Возможно, так оно и было. Что если в руках Орины магический артефакт наставницы? Второй рукой девушка провела над диском. Можно было заметить тонкие мерцающие нити, которые тянутся от камня к ее коже. Секунд двадцать девушка почти касалась драгоценности. За это время лицо ее менялось от спокойствия к напряжению. Губы сжаты, веки чуть дрожат, лицо покраснело. Складывалось впечатление, что ей очень и очень больно. Затем Орина таки отдернула руку. Пальцы дрожали и сокращались будто под действием тока.
        - Спокойно, дитя, спокойно. - тихий голос принадлежал эльфу, с которым девушка общалась на похоронах. Ни Орина, ни я не заметили, как он вошел.
        - Ты бы стучал, Ульдин.
        - Отсюда веет силой. Я знал, что ты опять упражняешься, но упорством не всегда можно достичь гармонии. Твой дух в смятении. Искусство Познания стихий нельзя постичь в таком состоянии.
        - У меня слишком мало времени. - возразила девушка. - Он жив, он собирает войска и все попытки отца избавиться от него руками Сената… Пустая трата золота. - Орина повернулась в сторону эльфа, заметную часть лица которого закрывала ткань. - Отец и Аргаил так любили Империю. Восхищались ей. Мечтали сделать нас такими же. За свою жизнь я видела двоих, кого называют героями Империи. Антавия Карра и Михаира. Первый толкнул моего брата на предательство и пытался начать войну ради собственного обогащения. Второй… Убил моего брата и сейчас начнет эту войну. Таковы лучшие люди их Империи. Это те, на кого мне надо равняться?
        “Это ты еще Стилиона не видела, девочка” - усмехнулся я. - “Вот уже великий гуманист. Жаль, что ты его не знаешь. Он, кстати, о твоем существовании в курсе. Один раз предлагал мне на тебе жениться, второй раз - убить. Сомневаюсь, что оба варианта тебе очень понравятся”.
        Орина же продолжала свою отповедь.
        - И сколько бы зла Империя не сделала Северу, найдутся те кто восхищается ей. Отец так уж точно. Вас же, мирно живших рядом сотни лет, считают злыми колдунами.
        “Ну так все верно. Геор восхищается Империей несмотря на все зло, потому что сам та еще мразь и хочет также. Всех угнетать и порабощать. Цивилизация для него прежде всего власть, хорошо управляемое государство и послушная армия. Поэтому он равняется на Империю, а не горцев-отшельников”.
        - Кейстах подвергся набегу. - тихо произнес Ульдин.
        - Имперцы?! - обеспокоенно спросила Орина.
        - Сэйфы. Многие из этих разбойников сейчас стекаются на Север. Тяжелые времена наступают. Если не одолеть Империю сейчас, то Север уже никогда не будет прежним.
        “Ооо, это я вам гарантирую. Раз вы так замечательно скопировали имперские фишки, то может пора просто стать частью Империи?”
        Так. Ладно, подглядывать, конечно, веселое занятие, но могу ли я извлечь какую-то серьезную выгоду из данного видения? Подсмотреть не душевные терзания дочурки, а какие-нибудь замыслы папани? Например, с кем из Сената он связан. Полезная была бы информация. Могу ли я перемещаться?
        Мне без проблем удалось передвинуть свой взор, как это обычно делал в режиме стратегии. Разве что “камера” пылала чуть медленней. “Я” оказался между эльфом и Ориной.
        - Не двигайся. - вдруг строго приказал Ульдин.
        - Враги?
        - Я чувствую присутствие зла. - произнес эльф.
        Это он, кажется, про меня. Блин. Я уже надеялся, что в таком режиме меня не обнаружить. Однако это означает, что я испытал не просто видение. Какая-то часть меня перенеслась во дворец Геора.
        - Развеять и отсечь! - воскликнул эльф.
        Белая вспышка заслонила мой взор. Звуки сменил мерный гул. Я будто летел сквозь тоннель, только в конце был не свет, а наоборот тьма. Удара не было. Будто попал во что-то мягкое и вязкое. Затем ощутил запах сырой земли. У меня снова было тело, которое лежало где-то в траве. Холодные капли росы падали мне за шиворот. Я поднялся, привыкая к темноте. Вокруг была лесная чаща. Произошедшее дальше я ожидал. Сзади на плечи мне легли бледные ладони, мягко скользя поверх одежды.
        - Все думал когда ты вернешься…
        - Я никуда не уходила. - обыкновенным своим хриплым шепотом ответила Лав. - Это ты был слишком занят там наверху, чтобы посмотреть на нас вниз.
        - Можешь мне кое-что объяснить? Тот жар, что накрыл меня после видения… Великое Пламя?
        - Какой ты хороший собеседник. Сам спрашиваешь. Сам отвечаешь.
        - Насколько такой контакт опасен для меня?
        - Не самая опасная вещь в твоей жизни. Чародеем от таких капель силы не стать. Но твоя сущность пока противится им.
        - Если найду эту Ларэн в списке войск и уволю ко всем чертям, то наша связь разорвется?
        Лавертия рассмеялась.
        - Стратег спрашивает у меня как работает его сила? Какая шутка. Я противоположность началу, из которого рожден твой дар.
        - Ну а вдруг ты знаешь… Ладно. Разберусь.
        - Но кое-что я заметила…
        - Слушаю.
        - Как мне нравиться интонация, с который ты это сказал… Может, еще все получится… Идем! Здесь недалеко.
        Она схватила меня за руку и с хохотом потащила за собой в темный лес. Черное одеяние и волосы ведьмы тонули во мраке. Я видел перед собой лишь бледный силуэт ее шеи. Ноги мои цеплялись за корни, ветви хлестали по лицу, но боль во сне казалась приглушенной.
        - Что там?! - кричал я вслед ведьме, но не получал ответа.
        Мы замерли так резко, что я налетел на нее, повиснув на плечах, а Лаа даже не шелохнулась, слово выкопанная в землю.
        - Смотри…
        Мы вышли к окраине просторной поляны, служившей лесным святилищем. Какие-то странные исковерканные монстры копошились здесь. Серые грязные тела, горбатые спины, длинные руки с когтями. Они раскладывали пучки трав и другие ритуальные предметы вокруг огромного идола. Трехметровая статуя изображала монструозную женщину. Вместо волос змеи, за спиной крылья, рот оскален длинными клыками. Между каменных грудей с торчащими сосками зияла чернота. Явно не просто трещина, а так и было задумано.
        - Неридия? - спросил я.
        - Черная Госпожа… - усмехнулась Лав. - Черная Мать. Только подумать… Есть люди, которые ей поклоняются. Она ведь хотела всех вас истребить. И попыталась. И были мор, тьма и плач. А теперь…
        На темную болотистую поляну в сопровождении факелоносцев вышли трое женщин. Босые, в легких накидках, едва прикрывающих наготу, а распущенные волосы украшали даже не венки, а целые сплетенные короны. Однако вместо свежих цветов там были гнилые, увядшие и почерневшие бутоны, сорная трава, колючие ветви, ядовитые ягоды.
        - Ты говорила, ведьм на Севере нет. Думаю, что эти девушки считают иначе. - пошутил я.
        - Они служанки, лишившиеся госпожи за долго до своего рождения. Бедняжки… Не пониманимают своего счастья.
        Тем временем на поляне начался какой-то ритуал. Ведьмы пели, выливали перед статуей заготовленные отвары.
        - Ты когда-нибудь думал почему людей так тянет к магии. - прошептала Лав. - Ведь убивать, соблазнять и обманывать можно без неё. Часто это проще. Но многие даже не попробуя другие способы, взывают к силам вне их понимания. Все из-за ощущения власти. Магия соблазнительна тем, что делает врага беспомощным. Как разбойник с особым удовольствием наносит удар в спину, как вор трепещет при мысли о краже, так заклинатель убивает непосвященного и наслаждается его беспомощностью. Тебе близки эти мысли?
        - Меня ждет тяжелая война с противником, превосходящим по живой силе раза в три… Я морально готов к очень многому.
        - Разрешаешь себе злодейство. Как щедро, добрый господин. Так слушай меня…
        На поляну несколько уродливых существ втащили молодую женщину. Северянку, кажется. Она изо всех сил сопротивлялась, но тварям удавалось волочь ее к ведьмам, экзальтированно поющим перед статуей Неридии.
        - Твой дар Стратега сам себя ограничивает.
        - Что это значит?
        - Правила как русло для реки. Но можно завалить его. Тогда начнется наводнение и вода выйдет за пределы русла, сметая дома. У тебя же хорошая память… Помнишь свои видения после призывы демона?
        Точно. Тогда в лодке я видел Орину несколько раз. Мне удавалось будто путешествовать по чужим воспоминаниям.
        - Смятение, гнев, ненависть и Великое Пламя - противоположны твоему дару.
        Ясно. Они вызывают сбой системы и я вижу то, что по идее не положено. В ночь перед убийством Аргайла смог узнать историю Сердца Мира. Все потому, что люто ненавидел ситуацию, в которой оказался и Геора с его предложением пожертвовать легионами…
        Одна из ведьм разрезала одежду на груди жертвы, тут же переходя к разрезанию плоти. Сдавленный крик, полный боли и отчаянной жажды жизни заглушил ритуальное пение.
        - А я силы своей не лишусь?
        - После разлива река возвращается в русло. Пока цел источник тебе нечего боятся.
        - И что же у меня за источник?
        - Ты сам. Душа, за свои качества отмеченная богиней. Это не так просто сломать. Придется постараться…
        Старшая из жриц-ведьм, глухо напевая повторяющийся мотив, понесла к статуе только что вырезанное сердце.
        - Я хочу кое с кем встретиться, Лав. И ты можешь помочь мне этом.
        - А могу не помочь? - усмехнулась ведьма.
        - Можешь, конечно. Но если тебе что-нибудь нужно…
        Она рассмеялась.
        Сердце жертвы вложили в грудь статуе. Экзальтированные напевы достигли пика, хотя нашему разговору почему-то не мешали. Впрочем это все видение. Фон для беседы человека и зверя. В темноте я видел влажный блеск ее черных глаз.
        - Однажды ты всем за все заплатишь, стратег. Всем и за все. - зловещие ответила ведьма. - Не подходит сердечко то.
        Она указала в сторону статуи. Каменная Неридия не ожила вопреки всем стараниям паствы.
        - Не бьётся… Пустая трата мяса.
        - Это для них религия. - пожал я плеча. - Не подарок важан, а жест. Вряд ли остальным богам нужны дохлые животные. Может, тебе что-нибудь…
        Она хлопнула меня ладонью по груди, так что я вздрогнул.
        - Помогу… - в том же зловещем тоне продолжала она. - Только вот это тебе все равно не поможет…
        - Снова мрачные пророчества? - храбрился я. Ну вместе мы сейчас просто как Иван-дурак и баба Яга.
        - Мрачные… Других не бывает. - оскалилась ведьма. - Азард говорил, что у тебя хорошая память. Вот и не забывай ничего. Так что там тебе нужно?..
        Я проснулся уже во вполне приятном состоянии духа и тела. РТС-система снова открывалась без сбоев. Резня в городе успешно завершилась. Наши победили с большим отрывом по очкам. Иного я и не ждал. Выслушав префекта да прочих важных людей, можно было возвращаться в лагерь. Хотелось сделать это как можно скорее. Лав продолжала стращать меня жуткими образами, но мне казалось, что контур будущих побед уже проступает сквозь неопределенность будущего. Всего лишь вариант развития событий. Никаких гарантий никто не давал. Лишь трепещущее на ветру пламя в которое мне предстоит еще неделю за неделей подливать бензин по капле.
        Обратный путь в лагерь легионов занял почти два дня. Надо было дать отдых лошадям, а дорогу заняли обозные телеги с припасами и снаряжением. Вместе с количеством лошадей в легионе значительно выросла нагрузка на снабжение. Оказывается, эти существа при военных тяготах жить на одной лишь травке отказывались.
        Подготовка к вторжению велась полным ходом. Впрочем, если мне будет сопутствовать удача, то война начнется даже раньше, чем может ожидать враг.
        Хрустальная Гробница выполнила свою часть сделки. Около лагерях, там где я прятал демона, меня ожидало пополнение. Надо было принять новых магических спецов в ряды моей армии. Адептов пока прибыло лишь шестеро, но с ними был магистр. Подобно Ан-Лигуру он скрывал внешность и обладал здоровенной титулатурой.
        - В вашем распоряжении Те-Увей, мастер методов с широким поясом и белым шнуром. Наставник непосвящённых. Я приношу свои извинения за медлительность, но многие мои агенты скрываются в отдаленных и секретных местах.
        Те-Увей носил маску из зеленого камня с одним символов по центру лба. Одет в полностью закрытую черную одежду, подпоясанную белым широким поясом, на котором был вышит затейливый орнамент. Голос звучал словно шелест листвы. Видимо в традициях Гробницы было максимально обезличивать своих чародеев. Не удивлюсь, что имена они тоже меняют с какого-то момента.
        - Ничего страшного. - великодушно отмахнулся я. - Главное что вы здесь. Сейчас добавлю вас и посмотрим что мы теперь можем…
        - Для меня станет честью оказаться полезным вам и Владыке.
        Не только обезличивание, но и ритуальное подхалимство. Ладно. Все это терпимо. Посмотрим, что может этот колдун-анонимус:
        МАГИСТР ХРУСТАЛЬНОЙ ГРОБНИЦЫ
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        АГЕНТ
        Персонаж:
        Сила 14
        Маневр 15
        Выносливость 17
        Могущество 64
        Энергопоток 52
        Базовая мораль 950
        Мастерство 7
        В снаряжении:
        Урон 2-12
        Броня: 6
        Бронирование: 34 %
        Текущие:
        Энергия 354
        Энергия Великого Пламени 6764
        Мораль 943
        Навыки и особенности:
        КЛЯТВА ЧИСТОТЫ
        Высшие служители культа Хрустальной Гробницы клянутся во всем следовать учению, отрекаясь от слабостей человеческой природы. Пока клятва выполняется, а вера в правильность своих убеждений крепка, то персонаж способен переносить многие тяготы.
        Эффекты:
        - смерть от болевого шока наступает с вероятностью на 5 % меньше.
        - снижение потери морали от всех факторов на 21 %.
        Путь Великого Пламени(Магистр)
        Лучшие из чародеев, пройдя через испытания первого из магов Азарда, получают статус Магистра и право голоса на собраниях Витенагемота. За этим стоят годы тренировок, обучения и огромный самоконтроль. Магистры искусно манипулируют силой Великого Пламени. Они могут активировать артефакты практически любой сложности, чувствовать токи силы вокруг и брать под контроль дружественных магических созданий.
        Эффекты:
        - снижение влияния боли на мораль и выносливость на 65 %
        - смерть от болевого шока наступает с вероятностью на 9 % меньше.
        - высокий уровень владения Великим Пламенем, позволяет активировать артефакты, чувствовать чужую силу и управлять магическими созданиями.
        Вспоминаю смерть бедняги Деста. Он, действительно, довольно стойко переносил раны хотя и был только адептом. Переходим к заклинаниям. Вот тут я охренел в хорошем смысле. Таки Луна самоучка, Крушитель вообще в новом мире не особо освоился пока. А тут человек годами, а то и столетиями учился всякому не хорошему.
        Магия была разделена на три категории: практическая, ритуальная и артефактная.
        К практической относились методы непосредственной манипуляции силой. То есть все, что позволяет немедленно и без танцев с бубном взять и волшебно у%бать недруга.
        ПОТОК ПЛАМЕНИ
        Сила Великого Пламени очень легко переходит в огонь. Почти все демоны и чародеи могут его контролировать. Поток - самая простая форма.
        Объем расхода: до 345 в секунду.
        Эффекты:
        - создается прямой поток пламени температурой до 1934 °C, диаметром до 0,7 м на дистанцию до 6,5 метров.
        ВСПЫШКА СИЯНИЯ
        Преобразование силы Великого Пламени в свет это упражнение, с которого часто начинается обучение магии. Чародеи высокого ранга могут не только освещать свой путь, но и ослеплять врагов.
        Объем расхода: до 545.
        Эффекты:
        - на дистанции до 5 м создается вспышка мощностью до 1.5 - 2.0 млн кандела с поражающим эффектом в радиусе 2,5 метров.
        ПОДНЯТИЕ УМЕРТВИЯ
        Вливая силу Великого Пламени в тень, привязанную к мертвому телу, маг может создать чудовище, называемое умертвием. Сила и разумность нежити зависят от состояния покойного. Без подготовки, ритуала и вживления филактерии умертвие будет существовать недолго. Срок зависит от объема затраченной силы.
        Объем расхода: от 456 до 786 за поднятие и по 146 за каждый час существования умертвия.
        ПЛАВЛЕНИЕ ЖЕЛЕЗА
        Заклинания дистанционного повышения температуры являются одной из самых эффективных форм боевой магии. Опытный чародей может за мгновение обратить жертву в прах. Плавление железа стало одним из критериев отбора в магистры. Любой действующий член Витенагемота должен уметь на расстоянии 40 м разогреть куб пространства с ребром в метр до температуры плавления железа.
        Объем расхода: до 2285.
        Эффекты:
        - на дистанции до 45 м куб пространства с ребром в метр разогревается за 0,6 - 1,7 секунды до 1450 - 1520 °C
        ПОДАВЛЯЮЩИЙ УЖАС
        Воздействуя на души жертв чуждой им силой Великого Пламени, маг заставляет их испытать панику, ощущение близости смерти и сгорания изнутри.
        Объем расхода: до 321 для одной цели, до 945 при создании волны вокруг чародея.
        Эффекты:
        - на дистанции до 4 м жертвы теряют до 531 - 754 морали.
        ЩИТ МАГИСТРА
        Заполняет сферу с радиусом в 4 м вокруг пользователя стабильно движущейся силой Великого Пламени. Тем самым маг не позволяет предполагаемому противнику напрямую воздействовать магией на него и пространство рядом, не преодолев блока. Входит в ряд заклинаний, необходимых для получения статуса магистра.
        Объем расхода: от 1264.
        Эффекты:
        - защищает от магических воздействий на основе силы Великого Пламени и стихийных энергий.
        АЛХИМИЯ ПЛОТИ. ГАРМОНИЧНОЕ МОРФИРОВАНИЕ.
        Возможность лечить или укреплять тела с помощью силы Великого Пламени необходимое базовое знание любого чародея. Пагубное воздействие магии приводит к образованию опухолей, гибели тканей внутренних органов, выпадению зубов и волос. Гармоничное морфирование: простейшая форма, позволяющая постепенно, но без лишнего риска залечивать даже тяжёлые повреждения тела.
        Объем расхода: зависит от изменений тела. Используйте калькулятор расхода для предварительного расчета.
        На этом, похоже, заканчивались стандарты, известные каждому магистру и начинались заклинания, которым учили в Гробнице.
        МЕТОДЫ КАЗНЕЙ, ИСКОРЕНЯЮЩИХ НЕВЕЖЕСТВО. ВЫЖИГАНИЕ ДУШИ.
        Тело жертвы стремительно наполняется большим объемом нестабильной энергии Великого Пламени. Обычного человека подобное воздействие способно убить за несколько секунд, но агонию можно растянуть дольше. Монстр погибнет за несколько часов мучительного безумия. Неопытный маг или могущественное чудовище впадут в смятение, опытный чародей или демон лишь получат от вас немного силы в подарок.
        Объем расхода: 561.
        Эффекты:
        - на расстоянии до 5 м убивает среднестатистического человека без защиты от магических воздействий. Из жертвы нельзя создать умертвие или извлечь информацию.
        МЕТОДЫ КАЗНЕЙ, ИСКОРЕНЯЮЩИХ НЕВЕЖЕСТВО. КАЗНЬ ЭЛЕКТРИЧЕСТВОМ.
        Заряд постоянного тока, приводящий к остановке сердца. Этот метод наравне с удушением входят в классику подготовки тел для ритуалов и оживления в качестве умертвий. Они позволяют нанести объекту минимум увечий.
        Объем расхода: 361.
        Эффекты:
        - через касание убивает среднестатистического человека без защиты от магических воздействий.
        Дальше шел список из ещё где-то десяти подробных весёлых заклинаний на удушение, утопление в жидкостях тела, наполнение водой до разрыва внутренностей, доведение содержимого желудка или мочевого пузыря до кипения и так далее. Почти каждый спелл в ослабленном виде можно было использовать как пытку. Пытки носили гордое название: Методы воспитания покорности.
        Далее шло кое-что интереснее банальных(а также изощренных) расправ.
        МЕТОДЫ ПОБЕДОНОСНОЙ ВОЙНЫ: КЛИНОК МАГИСТРА.
        Рассечение объектов силой Великого Пламени не самая простая задача, требующая концентрации и полного самоконтроля. Магистры Хрустальной Гробницы разработали свой собственный метод, отличающийся чистотой реза и отсутствием оплавленных краев.
        Объем расхода: до 761.
        Эффекты:
        - на расстоянии до 3 м создает разрез длинной до метра и глубиной до 25 см.
        МЕТОДЫ ПОБЕДОНОСНОЙ ВОЙНЫ: ПАДЕНИЕ ЗАМКА И ГОРОДА.
        Вливание большие объемов нестабильной управляемой энергии Великого Пламени в твердые объекты позволяет нарушать их структуры. Данное заклинание было создано для обращения в руины каменных стен и башен.
        Объем расхода: до 3761.
        Эффекты:
        - на расстоянии до 45 м вызывает разрушение каменной кладки в кубе с ребром в 3 м или эквивалентном объеме иной формы. Живые существа, попавшие под эффект заклинания, могут получить значительные ранения и испытывать ужас с потерей морали около 624 единиц.
        МЕТОДЫ ПОБЕДОНОСНОЙ ВОЙНЫ: СОЖЖЕНИЕ КРЕПОСТИ И КОРАБЛЯ.
        Пожары всегда были могущественным инструментом в руках полководца, однако сырость древесины и меры против поджогов часто мешают замыслам диверсантов. Данное заклинание создано для просушки древа на расстоянии, а также усугубления пожара.
        Объем расхода: до 1971.
        Эффекты:
        - на расстоянии до 45 м вызывает иссушение дерева или соломы в кубе с ребром в 5 м или эквивалентном объеме иной формы. Ускоряет горение на 78 % в течение 54 минут. Живые существа, попавшие под эффект заклинания, могут получить незначительные ранения и испытывать ужас с потерей морали около 324 единиц.
        МЕТОДЫ ПОБЕДОНОСНОЙ ВОЙНЫ: СОКРЫТИЕ ЗАМЫСЛА ПЕЛЕНОЙ БЕЛОГО ДРАКОНА.
        Испарение влаги из почвы (при условии её наличия) и манипуляции температурой вызывает поднятие тумана, способного скрывать действия ваших войск.
        Объем расхода: до 4571.
        Эффекты:
        - на расстоянии до 45 м выход тумана из подходящей почвы и образования облака объемом 66 кубических метров который существует 21 - 29 минут.
        МЕТОДЫ ПОБЕДОНОСНОЙ ВОЙНЫ: ПОЛЕТ БЕЛОГО ДРАКОНА.
        Позволяет испарить жидкость и управлять ее паром на расстоянии. Излюбленный метод незаметных отравлений.
        Объем расхода: до 571.
        Эффекты:
        - позволяет испарить до 0,1 кубического метрах жидкости и перемещать его в радиусе до 18 метров.
        МЕТОДЫ ПОБЕДОНОСНОЙ ВОЙНЫ: АТАКА ПЛОТОЯДНЫХ ДЕМОНОВ.
        Этот метод поднятия мертвых был создан для ведения масштабных сражений. Поднятая им нежить не считается полноценными умертвиями. Они менее устойчивы, физически слабее, не обладают зачатками сложного мышления. Зубами и руками они атакуют всех, кто встретиться на их пути.
        Объем расхода: 1563.
        Эффекты:
        - поднимает до 43 мертвых тел в радиусе до 30 метров вокруг мага и направляет их атаковать в определенном направлении. Мертвецы остаются на ногах до 31 минуты постоянно слабея.
        Ритуальной магии было где-то раза в три больше. Сюда входили призывы демонов в предметы и людей, поднятие долговременных умертвий и методы взаимодействия с ними, способы извлечения информации из мертвых тел за счёт призыва в них демонов (довольно ненадежные методы), различные проклятья, создание магических ядов. Не менее дофига было и артефактов. Однако усилителей и защитных штук в их списке я не нашел. По большей части это были всякие диверсионные приблуды. Ну тоже неплохо. Надо будет с этим всем поработать…
        Если уж приходится злодействовать, то лучше злодействовать рационально и эффективно.
        - Буду рад нашему сотрудничеству. - произнес я. - Жаль в лагерь пригласить вас не могу, но думаю это не проблема. Связь мы будем поддерживать через превенторов и мои способности. Завтра утром вы мне понадобитесь, магистр.
        - Как вам будет угодно, стратег.
        Что я могу сказать… С Хрустальной Гробницей однозначно приятно работать, но это не та организация, где захочешь делать карьеру. По крайней мере человеку моей ментальности.
        Я вернулся в лагерь и, проверив пару важных моментов, лег спать. День выдался тяжёлым. Дорога выматывает. Но сон мой продлился недолго…
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает… А вот куда она могла попасть я не узнал. Меня разбудил крик. Я не стал тратить время на попытки оценить ситуацию. Скорее всего меня таки пришли убивать. Ну что поделать… Значит скорее всего в моей комнате сейчас жарко. Надо вылезать на другую сторону.
        Когда я поднялся на ноги, в шатер уже ворвались телохранители с оружием наголо. Однако боя, кажется, рядом не происходило. Лишь какие-то крики и ругань. Тогда я таки вышел в стратегию. Причина кипеша стала мне быстро ясна. Она была комичной и дурацкой одновременно. Дело в том, что с переправы вернулась Эйлит, узнавшая о моем присутствии на Лимесе. Её без проблем пустили в лагерь. Кто-то из охраны шатра тоже её знал и пропустил. Тут, кстати, косяк. Но ладно. Когда-то давно я, действительно, приказывал ее ко мне пускать и приказа вроде как не отменял. Оказавшись в шатре Эйлит решила устроить мне сюрприз. Она разделась и, в таком виде, не зажигая света, пробралась в комнату, где я раньше спал. Затем девушка подняла одеяло, забралась под него и стала на ощупь искать, и кого-то таки нащупала…
        Результат оказался, видимо, очень неожиданным. И для самой Эйлит, и для Луны, которую как раз нащупали.
        Я осмотрел место столкновения. Слава богам, никто никого не прирезал и током не ударил. Просто две не очень одетые девушки в окружении очень вооруженных легионеров, как бы вопрошающих где враги?
        "Отбой. Ложная тревога". - объявил я всем в шатре. - "Всем успокоиться, сложить оружие и вернуться к своим обязанностям".
        Я же зашел в свою комнату, где Эйлит и Луна все еще смотрели то друг на друга, то на меня.
        - Вышло небольшое недоразумение…
        Эйлит бросилась ко мне в объятья, словно ребенок напуганный грозой. Она часто дышала, обнимая руками меня за талию и не смотрела в сторону Луны.
        - Твоей девочке повезло… - зевнула ведьма. - Я хорошо читаю запахи и быстро просыпаюсь. Но предупреждаю… Следующий язык, который мне попытаются впихнуть в рот без спроса - откушу.
        "Вот оно даже до чего дошло…"
        - Пойдем отсюда… - прошептала мне на ухо Эйлит.
        Тогда я, покрыв ее своим плащом, отвел в соседнюю комнату. В бледно-зеленых глазах девушки страх постепенно сменился любопытством.
        - Там это у тебя…
        - Я теперь сплю в другом месте. Это меры против покушения.
        - Догадалась. Там это… Монстр, которых делают колдуны. Демон, да?
        - Демон? - удивился я. - С чего ты взяла? Из-за глаза её?
        - Да причем тут глаз? Она черная с ног до… Всех мест.
        Тут я не выдержал и расхохотался. Хотя было вполне логично, что девушка из диких племен далёкого Севера о существовании чернокожих не подозревает.
        - Все нормально. Она просто негр.
        - Кто-кто?
        Я как мог объяснил, что кроме просто смуглых людей типа Касс, есть и совсем южные племена с чёрной кожей.
        - Поверь, демоны выглядят иначе. А теперь давай спать…
        - Но мы так долго…
        - Хорошо. Но потом сразу спать.
        Следующий день я начал с пары неотложных дел. Затем встретился с Те-Увеем за пределами лагеря. Там представители Гробницы уже оборудовали себе походную базу.
        - Еще двое адептов прибыли в ваше распоряжение, господин.
        "А зиккурат построить не нужно? Или не хватает древесины?"
        Вслух же я произнес:
        - Сегодня мне предстоит одна важная встреча. Требуется ваше присутствие.
        - Как вам угодно, но прошу заметить, что многие непосвященные со страхом и ненавистью относятся к подобным мне персонам.
        - Только не эти. - усмехнулся я.
        В путь отправился с небольшим, но грозным конвоем. Те-Увей, двое его адептов, Луна, Касс, десяток бойцов из превенторов плюс по лесам за нами следовал Крушитель. Где-то с час я беседовал с магистром пока голова не заболела. К манере речи гробничников надо привыкать… Все эти бесконечные расшаркивания, метафоры и поминания учения через раз. Одно слово - сектанты. Да ещё и китайские. Вообще атас, а не сочетание. В итоге я сослался на дела, перейдя в часть конвоя где ехало более культурно близкое мне существо: темнокожая ведьма-каннибал.
        - За сколько продашь девчонку? - вдруг спросила она
        - Не продается. А ты её съесть хочешь?
        - Может и съесть. - бросила в ответ она. - Пахнет приятно. Не то, что эти хмыри из Гробницы. Те два в масках… Не люди.
        - Думаю, люди. Система их так показывает. Просто фишка у них: обезличенность.
        - Куда мы едем? Тут вокруг никого. - Луна посмотрела в сторону заброшенной деревни, где дома уже заросли травой.
        - На восток от лагеря. - ответил я. - Когда-то тут шел Двадцать Первый легион на свой второй бой. Много мы тогда добычи взяли…
        - А сейчас, что ищем?
        - Не что, а кого. У меня встреча назначена.
        Ещё одна заброшенная деревня на пути. Выглядит даже хуже предыдущих. Многие деревянные дома покосились, другие серьёзно повреждены. Целые участки стен вырваны. Среди травы можно заметить кости. Следы политики федератов, друзей Империи и просто отличных ребят. Хотя… Пожалуй, костей здесь слишком много. Особенно лошадиных. Целый десяток хребтов животных торчит из канавы.
        - Спешиваемся. - приказал я. - Заходим в лес.
        Мой приказ был исполнен. Несколько раз я останавливался, выходил в стратегию и с высоты птичьего полета искал… Место верное. Под ногами часто хрустят обломки погрызенных костей. Луна придержала меня сзади за бронированную руку.
        - Смертью воняет. Ты уверен, что правильно идем.
        - Ещё как. - усмехнулся я. - Раз воняет смертью, значит идем правильно.
        Чаща вокруг становилась гуще с каждым шагом. Через пару минут мы уже продирались сквозь кустарник и буреломы. Кроны деревьев смыкались, образуя почти сплошной полог.
        - Всем остановиться. - прошелестел Те-Увей, ударив по земле железным посохом.
        Мы замерли, но ещё несколько мгновений шорох и треск веток не стихал. Кто-то был рядом. Пробирался сквозь кусты и буреломы параллельно нам, пока сокрытый ветвями.
        - Я ощущаю высокую концентрацию стихийных энергий. - произнес Те-Увей. - Мы можем скоро подвергнуться нападению из засады. Предлагаю вам покинуть лес или поджечь его.
        - Идем дальше. - настоял я и первым шагнул вперед. - Осталось недалеко.
        - Все осторожничал, а сейчас в сорвиголовы пошел. - усмехнулась Луна, держа наготове меч.
        Я не ответил, переступая гнилое бревно. Краем камеры от третьего лица заметил мелкие темные фигуры, прятавшиеся и копошащиеся среди высокой травы. Бледные поганки здесь росли кольцами. Бьюсь об заклад, что ночью по округе будут кружить странные огни, заманивая к себе путников. Воняло колдовством. Но не могучим, разумным искусством Великого Пламени, а старым, грязным колдовством из страшных сказок про заблудившихся в лесу и съеденных детей.
        Они могут быть удивительно тихими, если захотят… Так мне однажды говорил ныне покойный венатор. Не ошибался. Огромная фигура поднялась из-за прикрытия молодых деревьев практически бесшумно. На гротескном лице гиганта расплывалась довольная улыбка. В короткую косматую бороду были вплетены три человеческих черепа. Вряд ли он сделал это сам. Слишком уж здоровые лапищи. Наверное, кто-то из меньших монстров выступил в качестве стилиста.
        "Всем спокойно". - призвал я свой отряд.
        Не дай боги Те-Увей долбанет своим плавлением, сорвав мне всю дипломатию.
        - Здравствуйте, Хорт! - как можно громче произнёс я.
        - Я не виноват… - пророкотал гигант. - Они сами полезли.
        - Не виноват в чем? - заинтересовался я.
        - Ни в чем. - усмехнулся Хорт. - Сами полезли…
        Вслед за гигантом начали выходить из укрытий и другие монстры. Меж крон деревьев выглядывали лица гарпий. Из кустов показалась странная морда, напоминающая что-то среднее между медведем и кабаном с торчащими клыками. По старому засохшему дубу ползла вниз ламия, женщина-змея с относительно привлекательным, но неестественно вытянутым лицом. Думаю за её бледно-серыми губами скрывались отнюдь не человеческие зубы. В кустах копошились трупогрызы - монстры с телами облезлых собак и лысыми головами обезьян. На гнилой пень уселась жуткая тварь, напоминавшая раздувшийся почерневший труп, но с копытами вместо ступней и кривыми когтями на кончиках длинных пальцев. Гуль, наверное или еще какой вурдалак. Явился не запылился и братец Хорта, чуть уступавший ему в габаритах.
        - Всегда сами лезут… - закончил мысль Хорт, а затем ткнул пальцем в Крушителя. - Огненный. Во даешь… И колдун с тобой. Из Мертвятника.
        - Подкрепление. Война скоро.
        Это слово монстры явно поняли и оживились.
        - Хорош… хорош… - кивнул Хорт. - А то еды мало уже…
        - Думаю, вы любите поесть. - ответил я. - Выпить, да? Развлечься?
        - Все любят… - ответил исполинский братец.
        - Скажу прямо и кратко… - подошёл к главной мысли я. - Там за рекой мои враги. Там будет война, какой давно не видел Север. И я зову вас туда.
        Великан явно задумался, скребя выпирающий лоб длинными ногтями.
        - Вы будете делать то, что вам нравится - уверил я. - Только в нужном месте и с моей помощью. Север должен быть разорен. Там есть деревни, полные добра, на полях пасутся стада, а в подвалах бродит пиво. Так идите и возьмите. Я укажу вам где. Я помогу избавиться от опасных героев.
        Хорт закрыл левый глаз. Видимо это означало какой-то запредельный уровень размышлений. Затем гигант подошел к брату, хлопнул его по плечу, так что поднялось облако пыли, и звучно пророкотал.
        - Ну что… Позабавимся?
        - Ага, позабавимся… - ответил исполинский братец, хлопнув себя по круглому животу.
        Остальные твари загоготали, закричали и зашипели на сотни голосов.
        - Дема зови? - продолжал Хорт. - Где он?
        - Дем спит.
        - Я не сплю… - раздался глухой голос откуда-то из кустов.
        Похоже, что мои аргументы попали на плодородную почву. Не знаю насколько такие союзники будут управляемы, но для террора они должны идеально подходить. Не стану возводить себя в ранг знатока военной истории, однако при вторжении на территории враждебных племен всегда возникли проблемы партизан, повстанцев и восстаний в тылу. Местные знают свои леса, знают где укрыться, где устроить засаду. В поле легионы грозная сила, но при стычках малых отрядов выучка и строй могут уступить личной отваге, помноженной на знание местности. А вот монстры дело другое… В бою малых отрядов даже один такой юнит контрится исключительно венаторами или иными подавителями, ну или придется закидывать мясом. Монстры вызывают страх у обычных людей. Они отлично двигаются по пересечённой местности, сами кормятся, вряд ли потребуют плату золотом. Замечательно. Поэтому я через видение с Лав вышел на ее жизнелюбивых сыновей.
        Итак:
        Гробница - есть.
        Монстры - есть.
        Были еще две фракции, которые я попытаюсь перетянуть на свою сторону, но это уже в процессе. Сейчас надо попытаться донести до Хорта и ко первую часть плана вторжения, а также их роль в нем. Если получится, то послезавтра начнется война за Север.
        Я отправил запрос Хорту и другим крупным монстрам.
        "Запрос подтвержден. Новые воины в вашей армии".
        Глава 8 Первый удар
        - Вот как это… случилось… - вздохнула Эйлит, смотря в сторону реки. Той самой, которую её народ не так давно штурмовал и запрудил телами. Сейчас уже практически ничего не напоминало о том злополучном бое. Лишь несколько столбов с венками в тени деревьев, к которым гераты носили цветы.
        - Я понимаю, что мой рассказ мог прозвучать грубо. Для вас то существо было не просто древним реликтом, а богом. Воплощением круговорота жизни.
        - Я верю тебе… Трудно, но верю. Самое тяжелое… Понять, что это сделали люди. - она посмотрела на меня глазами полными тоски и детской обиды. - Разве может человек убить небо? Убить ветер? Мы думали это боги, чудовища, сама смерть, а это…
        - Они заплатят. Обещаю.
        Не думаю, что эти слова способны утешить или заполнить пустоту, но что ещё можно сказать?
        - Когда ты вернёшься?
        - Когда захвачу Север до Лесного Края.
        Она попыталась обнять меня.
        - Аккуратно. Я весь в металле.
        Прощание всегда неприятная штука. Потому что я был уверен - прощаемся мы навсегда. Даже если мне будет сопутствовать удача, то назад вернется совсем другой человек. Так уже однажды случилось после плена у федератов. Мне было сложно снова встретиться с Эйлит потому, что я ощущал себя немного самозванцем. Она ждала того, кто освободил её и её народ, несчастного уставшего, но хорошего человека под железной броней… Вернулся же тот, кто без колебаний заключает сделки с демонами. А что в металлической оболочке останется после большой компании на Севере? Не знаю. Однако я пройду этот путь до конца покуда он ведет к победе.
        У переправы собирались передовые отряды моей армии. Острие имперского копья, направленного в самое сердце вражеских земель. Впрочем, до него ещё придется добираться, разрывая плоть и ломая ребра. Легкой прогулки не выйдет. Но я рассчитываю на успех первого удара. Стремительного и непредсказуемого.
        За рекой и пустынными землями Венелов находится Либана - первый город племени Кринтар, вторых по силе на Севере после Бьоров.
        Город был деревянным, но хорошо укрепленным, как и все крупные поселения Кринтар, воевавших как с Империей, так и с федератскими племенами. За небольшим водным рвом находился широкий вал высотой до четырех-пяти метров по центру. Деревянная стена была наполовину закопана в него, имея мощный фундамент. Сверху она выступала еще три-четыре метра. То был не частокол, а широкое долговременное укрепление. Две стенки из бревен заполняла изнутри плотная смесь глины и мелких камней. Такая конструкция против осадных машин по прочности могла быть сравнима с хорошей каменной кладкой. Начинка амортизировала удары, а могучий фундамет и вал не давали стене покоситься.
        По валу можно было забраться, а выступающая его часть стены была не особо высокой. Однако сверху находилась крытая галерея с узкими бойницами, а сверху двускатная крыша. В общем надо было или осадными орудиями проломить путь, или перелезать стену целиком. Имелись там и самые различные противопожарные меры. Так поверх крыши уложили черепицу и протянули желоба, чтобы выливая с башен воду, можно было "промакивать" стену. Впрочем, толстые бревна в постоянном контакте с землей это не сушняк, который займётся от любой искры. Такое еще поди разожги. А ведь защитники сидеть сложа руки не станут. Одни будут тушить зажигательные снаряды, другие метать камни и прочие неприятные вещи в наступающего неприятеля. Имелись там даже скорпионы. Не чета имперским, но если прилетит, то разницы можно не заметить.
        Либана - не крепость, но очень хорошо защищённый по местным меркам город. Население около двадцати тысяч человек из которых 4 - 5 относительно боеспособны. Да и остальные камень со стены скинуть могу. Плюс гарнизон в 500-1200 воинов. Тут уж мои информаторы из имперских торговцев и агентов гробницы точных чисел не давали. Часть гарнизона могла уходить для сбора дани, охраны дорог и других общественно-полезных деяний. С другой стороны после неудачной атаки там вполне ждут возмездия.
        В чем же состоит мой план? Застревать под стенами Либаны не хотелось абсолютно и совершенно. Оставлять в тылу такой мощный оплот врага? Глупо. Не за этим я иду. Мне нужны города с их хранилищами провианта, ресурсами и золотом.
        Есть ли решение по захвату города без осады? Разумеется. Имеется в военном жаргоне текущей эпохи словосочетание "взять изгоном". То есть ворваться в город через ворота за счёт атаки, сцука внезапной как снегопад зимой для коммунальных служб. На лошадях разумеется. Пешком такое не провернуть. Если быстро завести в город кавалерию, то это парализует действия защитников. Особенно не имеющих стратега. Он у Кринтар, кажется, в единственном экземпляре и, скорее всего, находится в столице. Вслед за кавалерией пойдет тяжелая элитная пехота, которая на лошадях доберется до города. В общем… Бей врага его же оружием. Кринтары пытались таким маневром мне лагерь захватить и путь снабжения отрезать. Я попробую сыграть еще наглее, налетев на город.
        Какие силы для этого можно задействовать?
        Кавалерия:
        1 Турма промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        Итого 180 не самых лучших всадников. Не густо. В плане кавалерии мне приходится полагаться на другую составляющую.
        121 Сэйфские копейщики
        198 Сэйфские всадники-загонщики
        341 Сэйфские конные застрельщики
        Из ауксилариев, а также получивших земельные наделы удалось собрать примерно 650 всадников. Копейщики - элита кочевников. Ударная конница, атакующая слитным натиском. Все так или иначе бронированы. По большей части кольчуги, но пара десятков самых богатых щеголяли чешуей. Дальше всадники-загонщики. Это такая версия шаддинских саваран с поправкой на специфику кочевников. В общем конные лучники, но с броней и возможностью перехода в ближний бой. Ну а застрельщики это чисто спецы по дальнему бою. Лошади меньше, брони нет или минимум. Основным оружием служил именно лук. Дротиками сэйфы пользовались не так охотно. Среди застрельщиков было немало женщин. И тут в принципе без разницы кто в тебя пустит стрелу. Военное искусство сэйфов было простым, но эффективным как кумыс при опохмеле. Пехота керлов надежностью не отличалась. Главной ставкой была кавалерия, но ставка эта регулярно играла. Сначала противника долго и неприятно обстреливали, а затем пытались довершить дело ударом копий. Если ситуация складывалась неблагоприятно, то можно убраться в степи и вернуться когда враг будет менее готов к
сопротивлению. При этом сэйфы почитали себя смелейшими воинами под небом.
        Итого у меня было примерно 830 разношерстных всадников. Не самая грозная сила, особенно если сравнивать с прошлой атакой Кринтар.
        Однако реальную мощь будет составлять посаженная на кони элитная пехота. Конница лишь расчистит им дорогу. В наличии были центурия антесигнанов, шесть легионерских центурий из первой ударной когорты, когорта перевенторов и ветеранская когорта Двадцать Четвертого легиона.
        Примерно 1700 отличной пехоты. Итого я поведу отряд в две с половиной тысячи. Кроме того у меня имелся козырь в виде Те-Увея и пяти его самых подготовленных адептов. Придется им немного поиззображать наемных телохранителей. Каждый обзавелся броней, оружием и солдатским плащом. Держать мага далеко слишком рискованно в такой ситуации. Лучше явно применить магию и победить, чем потерпеть поражение. Демона, ладно уж, пока припрячем. Пусть идет за нами по лесам. В скорости он лошадям уступает, но вынослив как… как демон.
        Сотню сэйфских застрельщиков, вдвое меньше загонщиков и центурию превенторов я сразу отправил через реку. Там они получили приказ хватать всех, кто попадался на глаза. Этих людей тащили к заставе и держали под присмотром. Никто не должен разнести по округе весть о готовности моих войск к выступлению.
        - Стратег.
        Я повернулся, увидев что ко мне следует примас центурион когорты превенторов Клестус.
        - Что-то срочное?
        - Есть результаты. - абстракто ответил он.
        Я вместе с Касс последовал за ним. Клестус отвел нас в сторону от переправы. Там не глубоко в лесу превенторы поставили тканую ширму. Легион славился умением различные ремесла, для которых обычно требуется отдельная мастерская, разворачивать в походном шатре или даже под открытым небом. Кузницы, мельницы, лечебницы, столярные работы и пошив одежды. В данном случае превенторы расположили в лесу у реки походную пыточную.
        Несколько деревьев служили "дыбами" к которым намертво привязали за руки, ноги, туловище и шею пятерых человек. Молодых мужчин, загорелых, но выходцев с Лимеса. Набор орудий не блистал разнообразием. Тут были клещи, думаю, применяемые для ногтей и зубов. Короткая плеть с тонким шнуром, кончавшимся шипастым грузиком. Несколько ножей и нечто типа спиц. Наверное втыкать куда-нибудь. Но, предположу, что даже такого скромного набора с лихвой хватало. Состояние пленных было довольно удручающим. Изорванная то тут, то там кожа, потеки крови, разбитые носы, у одного, видимо, вырвали левое веко.
        - Допрашивали раздельно. - уверил Клестус.
        - Люди Шанира?
        - Да. Рабочие. - затем Клестус повернулся к одному из пленных. - Повтори.
        - Господин… - выдохнул он. - Мы не убийцы. Мы ничего не знали. Был уговор пустить одного человека в лагерь. Только одного. Нам сказали, он хочет поговорить с кем-то из центурионов. Что он будет безоружен…
        Последнее меня сильно смутило. Один безоружный человек годиться в ассасины только если он не просто человек.
        - Прошу, господин… - пролепетал рабочий и хотел продолжить мольбы, но превентор ударил его в живот.
        - Они предатели. - объявил свой приговор Клестус. - Замышляли провести чужака в лагерь.
        - Мы же не знали… - хотел было оправдаться другой рабочий, которому едва исполнилось восемнадцать.
        Обычно спокойное лицо Клестуса на секунду обуял какой-то совершенно дьявольский гнев, так что оно стало походить на театральную маску демона. Коротким отточенным движением он ударил жертву один единственный раз. Но судя по хрусту сломанной челюсти второго удара уже не понадобится. Если пострадавший выживет, то едва ли заговорит в ближайшие дни.
        - Конечно, убийца не сообщит реальную цель. - поведал уже спокойной Клестус Флак. - Кто согласится участвовать в покушении на стратега, сенатора или, не дай боги, императора? А даже если согласится, то может выдать все волнением. Для такого дела нужен обученный убийца. Они проникают к цели под самыми разными предлогами. Кажутся безобидными. Разве плохо будет Империи, если я за пару монет пущу кого-нибудь в обход ворот или расскажу щедрому торговцу о планах перемещения армии, которые случайно услышал из разговора центурионов? Эти люди просто зарабатывают на хлеб, как и я. Так вы думаете. Мы не предатели, не враги, просто решили немного нарушить глупые правила.
        Это была самая длинная из речей Клестуса Флака на моей памяти. Похоже, вопросы низовой коррупции его сильно беспокоили. Меня же больше беспокоил тот одинокий и безоружный убийца.
        - Можно ли организовать встречу с тем человеком? - спросил я. - Схватить, допросить?
        - С этим проблема. - ответил Клестус. - Мы устраивали засаду, но убийца как-то нас раскусил. Не явился. Связной, что носил для этих ублюдков письма был найден мертвым.
        - Рубят концы… - задумчиво произнес я, проходясь мимо связанных пленников. - Ладно… Ты, кажется, подойдешь. - остановился напротив рослого парня. - Хочешь получить помилование?
        Я опасался, что Клестус будет возражать, но он оказался прагматиком, а не поехавшим темным паладином, требующим кары любой ценой. Если преступников еще можно использовать, то лучше так и поступить.
        - Передовая группа будет на месте через дня четыре. - Предупредил Клестус. - Нам тоже пора выдвигаться.
        - Так тому и быть. - согласился я.
        “Выдвигаемся”. - прозвучал общий приказ. В ту же минуту гонец отправился в сторону основной части трех легионов, шагающих к переправе. Через сорок минут конный авангард был в седлах и начал переправу. Большая гонка до Либана стартовала. Дорога займет около двух недель.
        Первыми на нашем пути оказались земли Венелов. Федератского племени, которое по уровню благосостояния сильно уступало прочим “союзничкам” Империи. Это были люди разбойного нрава, похожие на Скавадов как две капли воды. Прямого участия в заговоре Геора они едва ли принимали. По крайней мере на уровне мелких вождей. Однако надежности в этих людях не было и на грош. По ходу армии мы вербовали мелкие конные отряды Венелов, а всех резвых лошадей забирали на нужды армии, оставив небольшую плату. Это чтобы не было соблазна проскакать до Либаны и доложиться.
        Всего по пути присоединилось 76 конных налетчиков Венелов. Я постоянно мониторил их количество и строго-настрого приказал никому из них никуда не отлучаться. Благо с этими федератами можно было по жесткому. Они слабы, почти не имеют единого руководства и прогибаются под любую превосходящую силу. Путешествие проходило относительно спокойно. Я уже привык к конным переходам и этот был не самым тяжелым. Удавалось даже время от времени ночевать в придорожных деревнях, когда это позволяли маршрут и моя паранойя. Что за убийцу думали ко мне направить? Какими способностями он обладает? Вряд ли это эльф. Слишком специфичная у них внешность и повадки, даже если ухи спрятать. Наемник? Гибрид наподобие Луны или какой-нибудь маг-ренегат? Боюсь, что узнаю я это непосредственно в процессе покушения.
        Трижды за время пути мне выпадали чужие сны. Дважды это были образы из жизни Гана и ныне покойного Геноция. Сражения давнего прошлого. Но один, пришедший уже недалеко от границы земель Кринтар, был связан с предстоящим боем за город.
        Я увидел лесную опушку. Сквозь редкие деревья со следами вырубки можно было рассмотреть поля, на которых росла пшеница. Стебли еще зеленели, но колосья уже издали напоминали пушистый золотой ковер. Меж полей жались друг к другу мелкие лачуги из почерневшей от сырости древесины. Странное сочетание красоты и нищеты. Даже удивительно, что эти радующие глаз поля были плодом трудов оборванных обитателей тех лачуг.
        Из деревни к лесу шел отряд воинов. Два десятка пеших и пятеро всадников. Вел их поседевший мужчина, вооружённый секирой на длинном древке.
        - Одели бы вы кольчугу, мастер Борг. - обратился к нему ищущий рядом парень с рыжей бородой.
        - Только вспотею. Для великана наша кольчуга что панцирь жучиный. Не помешает нас раздавить. - затем видимо решил, что слишком напугал молодого и добавил. - Боги помешают. Боги и твердая рука.
        Отряд остановился на краю полей. Там было несколько мест с примятой пшеницей. Небольшие прогалины в ровных рядах колосьев, вокруг которых вилось воронье. Кринтарские воины зашли туда, раздвигая пшеницу.
        - Боги… - вздохнул один.
        Другие ругались, морща обветренные лица.
        - Великан. - вздохнул Борг. - Тут уж точно. Не врали землепашцы.
        - Он их не съел? - спросил рыжебородый.
        - Нет. Великаны человечину едят редко. Убивают забавы ради. Могут и пожалеть, могут отпустить, а могут на кол нанизать. Этих он бросал. Раны все от падений. Идем.
        Отряд оставил тела лежать в поле, а сами воины двинулись к лесу, осматривая дорогу.
        - След ещё не остыл. - рассудил один с длинным тяжёлым копьём.
        Бойцы втягивались в лес, рассматривая кустарник и буреломы на предмет следов. Было достаточно светло, но яркая зелень вокруг не радовала сердце. Присутствие монстра ощущалось людьми на каком-то животном уровне. Гадкий леденящий страх из кишок расползался по всему телу, покрывая руки влажным холодным потом.
        - Нечисть войну чует. - вздохнул Борг. - Зря Ллонег и Агерт на имперцев налетели. Глупая затея.
        - Ты бы лучше по сторонам смотрел, чем болтать. - произнёс богато одетый воин, которому хула на вождей не понравилась.
        - Да смотрю я, смотрю… Тихо…
        Где-то в стороне хрустнуло дерево. Заржали несколько лошадей как волков почуяв.
        - Коней оставьте. - приказал Борг. - Они не пройдут. Великаны любят в бурелом залезать.
        Воины с большой неохотой расседлали жеребцов, беря копья в обе руки.
        - Главное не робеть. - поучал Борг, медленно пробираясь вперёд через завалы бревен и кустарник. - Я много монстров рубал. Сатиров, змеев, даже великана одного. Главное верить в богов и свои руки. Их колдовство - морок. Развеется, если не напугаешься.
        - Одно дело колдовство. - прошептал идущий рядом рыжебородый. - А другое получить кулаком с бочку размером.
        - Великаны тоже колдуны. - возразил Борг. - Они слишком большие для нашей земли. Слишком тяжёлые. Без колдовства им и шаг сделать трудно.
        - Смотрите! - вдруг крикнул один.
        Впереди меж деревьев промелькнул огромный силуэт. Раздался хруст веток и существо устремилось прочь.
        - За ним! - рявкнул Борг.
        Опыт воина подсказывал, что великан учуял силу людей, ощутил как слабеют его ручищи по приближению Борга. Тот не врал, а даже скромничал в отношении количества убитых монстров. Это ремесло Борг из Кислицы освоил не как венатор, но интуитивно. Ещё будучи мальчишкой умудрялся замечать и гонять мелких вредных фейри, мог отличить черного плакальщика от простого ворона, а в человеке почуять злое колдовство. С годами он стал уважаемым человеком. Защитник Либаны в конце концов. Хотя поминали его недобрыми словами за частные отказы от войны против людей. Тут Борг считал, что умельцы найдутся, а вот с нечистью не все могли легко сладить. Вот и сейчас великан бежал прежде всего от Борга. От его спокойного уверенного взгляда и крепкой еще руки. Монстр быстро выдохся. Воля Борга отсекала его колдовскую силу, а без нее сложно ворочать гигантскую тушу. Великан развернулся, готовясь принять отчаянный бой. Борг знал, что теперь все зависит от первых ударов. Главное подрубить колено. Дальше великан превратиться в беспомощную гору мяса.
        Первым вышел на ту поляну Борг. Четырех метровый великан тяжело дышал, держа в руках гнилое бревно. Огромные глаза-блюдца бешено таращились по сторонам. Издав гортанный рык, монстр метнул бревно в человека с секирой. Но двигался великан слишком медленно и бросок вышел очень предсказуемым. Борг без труда отскочил в сторону, переходя в атаку. Великан снова побежал, скрываясь в кустах, но минуты его были сочтены. Борг ринулся за ним, предвкушая победу и месть за тех несчастных на поле. Легко несли ноги старого воина. Билось сердце, разгоняя адреналин. Борг пробежал еще три шага, прежде чем понял, что ранен. С удивлением он обнаружил короткий дротик, торчавший из левой стороны груди. Следующий вдох дался с трудом и болью. Кровь клокотала в горле. Легкое пробито, но как?
        Меж кустарника, деревьев и бревен надвигалось множество фигур. Серые шкуры? Нет, плащи. Аристы? Но фигуры слишком прямые, а лица без следов уродств.
        Второй дротик воин уже не выдержал. Падая на колени, он был поражен вражеской сталью и осознанием мысли. Это люди. Люди, которые вступились за монстра.
        Летели дротики, падали на землю плащи, открывая глазам кольчуги, мечи короткие и длинные, круглые щиты с сигнумами имперских легионов. Полцентурии превенторов обрушились на варваров неожиданно и яростно. Расхохотался исполин. Более не сдерживаемый подавлением Борга он запустил кусок бревна с мощностью и точностью осадного орудия, прикончив сразу двоих. Монстр был весел как никогда раньше. Под его ногами одни люди убивали других, чтобы он мог спокойно резвиться по деревням откуда раньше его гнали копьями и камнями. Настало воистину странное время…
        Я проснулся в хорошем настроении. Все идет по плану. Хорту и компании удалось выманить из Либаны часть воинов, а главное спецов в подавлении. С помощью превенторов они прикончат их, возможно, выманив ещё какое-то количество воинов. Думаю, что до идеи кооперации монстров с имперским стратегом они дойдут не сразу. А там я уже сам к ним приеду и станет не до расследования судьбы пропавших отрядов. Оставалось довершить наступление.
        Могу сказать, что видел уже много городов Севера от Лимеса до земель племен. Спасибо Аргайлу за увлекательную экскурсию. Что же можно сказать о Либане с высоты моего опыта и взора стратега. Город был хорошо укреплен. Стены, ров, вал. Они соорудили лучший вариант защиты при имеющихся ресурсах. При этом город не был готов к осаде. Мост через ров цел и он даже не откидной, ворота открыты, пригород кишит народом. Наша скорость, конное мастерство сэйфов в разъездах и не самая плохая организация сыграли на все сто.
        "Вперед!"
        Проход в город однако успели заблокировать. Защитники выбили крепежи и деревянная панель, усиленная металлом, упала вниз. Это были не ворота даже а механизм экстренной блокировки как раз на такой случай. Он давал защитникам возможность спокойно затворить уже постоянные ворота. Первые всадники сэйфов были уже в сотне метров, а защитники, наверное, славили всех богов и того человека, что решил установить конструкцию экстренной блокировки.
        "Все по плану". - произнёс я в общий "канал связи", а затем обратился к Те-Увею и его телохранителям. - "К воротам. Лучники ближе. Начните обстрел надвратной башни".
        Чародей, под прикрытием бронированных всадников и сам хорошо защищенный броней, подъехал вплотную. Тем временем конные лучники засыпали стрелами надвратные укрепления, чтобы не дай бог там не уронили на магистра бревно или булыжник. Однако защитники даже не пытались. Видимо пока слабо понимали что вообще происходит. А происходил взлом обороны. Методы победоносной войны: клинок магистра. Заклинание, на расстоянии до 3 м создающее разрез длинной до метра и глубиной до 25 см. Те-Увей мог использовать его где-то 8 - 9 раз подряд. Это было более чем достаточно, чтобы вырезать проход высотой два с половиной и шириной в два метра. Энергии хватало ещё чтобы скастовать ужас на каких-то несколько десятков человек за воротами. Кавалерия ворвалась в город.
        На улицах тут же воцарилась паника даже без всяких заклинаний. Загонщики сэйфов, бронированные, вооруженные луками, мечами и топориками на длинном древке, легко захватывали улицу за улицей. Инстинкт подсказывал людям запираться в домах, башнях и подвалах, не пытаясь малыми группами бросаться на грохочущую копытами, свистящую, кричащую и пускающую стрелы массу конных. А перед городом уже спешивались бронированные отряды пехоты, центурия превенторов захватывала надвратные укрепления, ломами и топорами выбивая двери башен. Вскоре стены падут. Их захватят изнутри и останется только "цитадель" - крупный трехэтажный терем в центре, где проживал местный вождь и воины гарнизона. Но долго им там не продержаться. Как только законтролим город, то займемся ими.
        Все мои рассуждения перевала яркая и красочная сцена. В метрах пятидесяти перёд формацией антесигнанов на статном белом жеребце, в прекрасном доспехе с железной маской, напоминающей лицо статуи, сопровождаемый телохранителями…
        Вся эта картина вдруг поплыла. Воздух около всадников закружился маревом как жарким летним днём над горизонтом. Вспышка огня. Нет, настоящий взрыв разметал пятерых всадников.
        Ну вот рабочие-предатели и искупили свою вину. Правда доспехи жалко.
        "Все по плану. Все в порядке". - обратился я к армии, давая понять что жив. - "Поиском убийцы сейчас займёмся".
        Затем, открыв глаза, встал и потянулся, чувствуя как затекла спина. Мой "штаб" находился примерно в десяти километрах от города. Имперские военные традиции предписывают стратегу лично возглавлять армию. Это правильно, это внушает солдатам уверенность. Однако иногда надо делать исключения. Думаю, у меня имелся кредит доверия перед легионами, а после того как приманка разлетелась на куски перед строем… Никаких сомнений в правильности моей новой стелс-политики быть не должно.
        Обычная война ныне переходит на уровень беспринципного тотального взаимоуничтожения. Мне сейчас придётся изловить и прикончить убийц в Либане или они раньше найдут и прикончат меня.
        Глава 9 Охота за головой
        - Если вы не сдадитесь через десять минут, то, клянусь Теусом, мы зажарим вас как сраных цыплят!
        В этой фразе, сказанной одним из центурионов, раскрывался примерный мой план штурма гарнизонного терема. На самом деле сначала стоило попробовать устроить не пожар, а задымление. В идеале защитников нужно отравить угарным газом не повредив ценного имущества. Но может они таки прислушаются к голосу разума или хотя бы страха…
        Город уже по большей части находился под контролем. Оставалось лишь аккуратно дожать последние очаги сопротивления, не умывшись кровью и не устроив тотальный пожар. Захват Либаны почти завершен. Начинается самое интересное.
        "Те-Увей, я направлю тебя и твою охрану к штабу. Двигайся открыто. Понимаю, что убийцы, если они не купились на приманку, могут последовать за тобой. В этом весь и смысл".
        Затем переключился на одного из гонцов, которого специально разодели в яркий алый плащ и тоже отправил его в штаб. Перед этим Поций торжественно вручил ему на открытом месте запечатанный свиток. Ну вот чтобы всем было ясно, мол это очень важное поручение.
        Ловушки расставлены. Остаётся посмотреть сумею ли я кого-то на них заманить. Не думаю, что они клюнули на приманку. Если бы я действительно был убит, это вызвало бы смятие в войске. Конечно, такое можно было бы разыграть. Устроить спектакль. Однако я не собирался имитировать свою смерть ценой срыва наступления. Времени у меня не много, а шанс всего один.
        Я вышел из стратегии, разминания спину. Бока кололи плохо подогнанные стальные пластины, сокрытые под кольчугой. Вместо маски мое лицо теперь защищает просто железный изогнутый лист с несколькими дырочками для облегчения дыхания. Человек-самовар - супергерой, который нужен Империи. Эх, как же жалко доспехи… Было бы время, сделали бы для приманки дешевую реплику. Но слишком поздно сочинился этот план. Зато показал всем легионерам, что отныне прячусь не по малодушию, а исключительно из-за неодолимых обстоятельств.
        - Яма готова? - спросил я у Касс, наблюдавшей за работой Крушителя.
        - Метр в глубину достаточно?
        - Сойдёт.
        Как-то даже неловко было заставлять демона работать лопатой, однако не хочу чтобы кто либо кроме них двоих знал о моем настоящем местоположении.
        Сейчас я лягу в сыру землю, меня накроют маскировочной крышечкой с травой и всем таким, а затем сюда стянется основная часть моей охраны и запасных сил. Пора возвращаться в стратегию, ожидая гостей.
        "Ну давайте, ребятушки". - заклинал я неведомых ассасинов. - "Приманку уничтожили, а теперь проследите за важными людьми армии. Это же логично. Стратег вполне может прятаться в радиусе до пятнадцати километров. Ну!"
        Пришлось немного подождать, однако затем…
        "Войска обнаружили врага".
        Ну добро пожаловать в мою паутину.
        Их было шестеро. Похоже, что они скрывались где-то за городом. Возможно, выкупили или захватили одну из хибар посада. Там были огороды, сады, амбары - все как положено. Множество мест, откуда можно навести на меня опасные чары. Дворами, избегая встреч с моими войсками, они добрались до леса. Шли пешком, осторожно пробираясь через самые буреломные места в обход дороги. Правильно. Не пытались ломиться, а хотели опять тихо выйти на позицию для атаки. Однако у меня имелся в один неприятный козырь против убийц…
        Кроме Хорта, его родичей, ламий, дракайн, гарпий, чудовищных вепрей и прочих опасных больших монстров среди моего сказочного пополнения была всякая мелочь. Фейри, бродячие огни, черные плакальщики, малые духи лесных мест. Полуразумные, находящиеся на грани яви, они не были способны серьезно навредить человеку, да и не хотели. Однако, как показала практика, их можно добавлять в армию. Иногда, по какой-то своей прихоти, они даже соглашались. При помощи даров и посулов этих существ можно было направить в нужное место. Область карты вокруг них открывалась как вокруг обычных солдат. В общем, путем плясок с бубном, можно было сварганить некую систему дистанционного слежения. Варды блин. Кроме них были гарпии, которых можно было использовать аки дроны, но их не так легко маскировать. Однако можно кинуть в атаку, когда враг отвлечется.
        Западню я расположил около дороги, ведущей на север от Либаны. Восточную сторону занимали деревни и поля, а вот на западной был лес. Ближе к дороге относительно редкий, со следами вырубок, но чем дальше, тем толще партизаны и гуще растительность. В роли партизан будут три моих отряда.
        Первый - назовем его “Штаб-ловушка” - еще одна приманка, находящаяся ближе к дороге. Там будут ждать три десятка превенторов и столько же легионеров из первой когорты, пять адептов магии из гробницы, плюс туда вернется Те-Увей, споровождаемый Ангре и десятком сэйфских всадников.
        Второй - отряд монстров. В него входили два исполина, пятьдесят превенторов уже с ними поработавших, один гуль, трое ламий, двое дракайн(штука похожая на ламий, но вроде сильнее и опаснее), пятнадцать гарпий и трупогрызы… Фиг знает сколько их. То прибегают, то убегают. В любом случае боевая сила из падальщиков никакая.
        Наконец собственно точка моего хранения. Десяток превенторов, Касс, Луна, крушитель и еще один самый последний аргумент…
        Убийцы шли со стороны Либана по лесу к штабу-ловушке, куда уехали Те-Увей и гонец.
        Итак, посмотрим на них поближе. Благо варды в виде низших духов мест это позволяли. У них вообще были отличные зрение и слух, что давало мне хороший простор для сталкинга.
        Шестеро. Все одеты невзрачно, что явно говорит о желании перемещаться не привлекая лишнего внимания. Серые плащи с капюшонами, просторные рубашки на северный манер, походные мешки из неокрашенной ткани. Но сейчас убийцы явно решили, что время маскировки закончено, и обнажили свой достаточно любопытный арсенал.
        Впереди шел смуглый мужчина с железным посохом в руках. А ну ка глянем…
        АДЕПТ-РЕНЕГАТ
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        Ясно, кто устроил биг-бадабум раскаявшимся рабочим. Глянем статы.
        Персонаж:
        Сила 16
        Маневр 17
        Выносливость 16
        Могущество 34
        Энергопоток 31
        Базовая мораль 750
        Мастерство 12
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон 3-14
        Броня: 9
        Бронирование: 42 %
        Ну Те-Увею он заметно уступает, хотя и мощнее обычного адепта. Не могу посмотреть какое заклинание он использует, но вряд ли может бахнуть больше 2 - 3 раз подряд, а скорее всего меньше.
        - Мне здесь не нравится. - произнесла невысокая девушка, шедшая рядом с магом-ренегатом. У нее были странные серые волосы. Будто у человека поседевшего раньше срока.
        - Что-то видишь или просто предчувствие? - строго произнес маг.
        - Очень много духов вокруг. Стихийная сила бурлит. Такого обычно не бывает рядом с городами.
        Теперь посмотрим на тебя.
        СОВА ИЗ КАНРТЕГА
        АГЕНТ
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 13
        Маневр 19
        Выносливость 19
        Базовая мораль 600
        Мастерство 14
        Не особо боевой персонаж. Сенсор? Вот уж интересно, как работают ее способности и где можно таких людей найти.
        Далее шли двое восточной внешности. Темные волосы, смуглая кожа, чуть раскосые глаза. Парень и девушка, вооруженные весьма необычно. В руках юноши было копье с двумя дополнительными лезвиями по бокам ниже острия. Этакая прото-алебарда.
        Девушка несла короткий клинок с длинной рукояткой, к которой крепилась цепь. На ее конце висел грузик в виде четырехгранной капли.
        ЯКШИ
        Элитная нестроевая пехота
        Парень имел статы
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 24
        Маневр 25
        Выносливость 27
        Базовая мораль 950
        Мастерство 27
        Девушка
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 21
        Маневр 28
        Выносливость 28
        Базовая мораль 900
        Мастерство 29
        За ними шел еще один адепт-ренегат и темнокожий заклинатель, полагающийся видимо на стихийную энергию. Вот, кажется, и та самая интернациональная команда из Геларда. Они постепенно приближались к штабу-ловушке.
        - Келб, это засада… - предупредила сова. - Я чувствую в лесу множество теней.
        - Это охрана. - отмахнулся маг. - Думаешь, что он сидит там один и ждет нас, подставив зад? Едва ли. Главное дай мне шанс подкрасться и выйти на позицию для атаки. Сообщи, если враги будут приближаться.
        - Ладно, но… Пожалуйста, будь осторожен. Ты видел, что тот человек сделал с воротами? Это маг, причем сильный.
        Келб лишь усмехнулся и щелкнул сенсора по носу.
        - Меньше воркуй, птичка и держись меня. - уверенно заявил маг.
        Ну-ну. Как там было у классиков… я хочу сыграть с тобой в игру. Она тебе не понравится, но быстро закончится. Отряд монстров пришел в движение, набирая скорость. Главное не дать им растянуться, чтобы все силы вышли к месту единым кулаком.
        - Келб… - вертя головой произнесла девушка-сенсор.
        - Ну что еще?
        - Опасность! Там. Быстро идут. - рублеными фразами затараторила сова, щуря большие серые глаза.
        - Сколько!? - хрипло окликнул ее темнокожий заклинатель, доставая два кривых клинка-серпа зверского вида.
        - Много! - в голосе совы уже звучала паника. - Не только люди. Келб, бежим!
        - Спокойно! - властно произнес маг, на конце посоха которого вспыхнул огонек. Металл там словно раскалялся, накапливая энергию. - Направление!
        Девушка ткнула туда, где через лес ломились войска. Не, товарищ, я тебе не дам так спокойно стрелять по моим людям и нелюдям. Сенсор ваша хорошо определила местоположение моего отряда, но отвлеклась, забыв об еще одном направлении.
        - Что за… - Келб яростно зарычал, когда сверху на него сначала пролился дождь из игл и металлических колючек, а затем спикировали несколько гарпий. Бой они не завязывали и, подрав лицо когтями, летели прочь. Одну из них успел рубануть парень-якши, но было поздно. Им удалось отвлечь мага и повредить ему глаза.
        Я отправил сенсору, заклинателю и обоим якши запрос на вступление в армию. Что удивительно, все его тут же приняли.
        “Хотите жить - бросайте оружие, бегите прочь шагов на двадцать и падайте на землю”.
        Вроде простая инструкция, но последовал ей только темнокожий. Оба якши побежали, но оружие не бросили. Явно намеревались уйти, положившись на принцип “Быстрые ноги не огребают”. Сова же подскочила к Келбу, пытаясь отодрать от него очередную гарпию. С посоха мага сорвался поток пламени, опалив кроны деревьев и едва не прикончив сенсора.
        “Девочку и негра живыми. Остальных убить!” - приказал я отряду. - “Магам сразу крушите черепа”.
        Помнил я как пытались убивать Деста. Из-за страданий, переносимых при обучении, обычная ужасная боль магу как укольчик в пальчик.
        Все закончилось быстро и кроваво. На Келба налетел вурдалак вцепившись ему в голову и мгновенно раскусив черепушку, словно адский щелкунчик. Другому магу превентор проломил затылок, пока его коллега закрывал лицо щитом от струи пламени.
        “Девушку живой!” - повторял я.
        В нее успело вцепиться несколько трупогрызов. - “Оттащите их!”
        Превенторы пинками отогнали назойливых стервятников. Тем временем за якши гнался исполин. Они были быстры, но когда у врага шаг как четыре-пять твоих, а буреломы он может просто раскидывать… Плюс гарпии снова помогли. Исход был ясен, так что я забил на эту движуху.
        “Тащите пленных в штаб-ловушку и возвращайтесь на позицию”. - скомандовал я.
        Вскоре перед Те-Увеем предстали сенсор, окровавленная и тяжело дышащая, а вместе с ней чернокожий шаман, улыбавшийся редкозубым ртом.
        - Деньги. Меня нанимать просто. Я не быть враг. - произнес он, поднимая костистые руки. - Все скажу сам.
        Какое дружелюбие, какая тяга к сотрудничеству!
        Глянул как дела у того исполина, что гнал якши. Парень висел на дереве, пригвожденный своим же оружием, а гарпии грызли еще шевелящееся тело. Девушка пыталась уйти. Именно уйти, так как сил бежать уже не было. Изо рта текла кровь. Видимо сломанные ребра проткнули легкие. Исполин, с выражением любопытного ребенка на морде, шел за ней, время от времени сшибая ее щелбаном, а затем давая возможность подняться. А вот не надо было участвовать в покушениях на имперских стратегов вообще и на мою персону в частности. Вредное для здоровья занятие.
        Вернулся к сове с заклинателем. Вот их стоит допросить. Раздельно и сверяя показания, конечно же.
        “Проверьте ее раны”. - приказал я одному из адептов. - “Умереть не должна”.
        Вяло сопротивляющуюся сову отволокли к дереву, начав процесс первой медицинской помощи. В городе добивали очаги сопротивления, а вот терем, похоже, сдался. Замечательно. Все идет по плану.
        С последним утверждением я точно погорячился.
        "Войска обнаружили врага".
        Так. Это еще кто? Вокруг города все спокойно, в нем идет планомерный процесс захвата, а где новые враги? Ответ я нашел за дорогой. Там со стороны деревень и полей к лесу шла толпа крестьян. Самых обычных. Боги, да у них даже копий не было Это еще что за война народная? Мужчины, женщины и дети, одетые в поношенную простую одежду брели разряженной массой. Затем вдруг сорвались с места, будто по свистку или выстрелу стартового пистолета. Решили устроить марафон? Я выделил одного из бегунов и вскрылась очень неприятная правда.
        УМЕРТВИЕ
        НЕЖИТЬ
        И сколько их прет на нас? 129.
        “Всем приготовиться. Занять строй. Сейчас будет нашествие мертвецов”. - объявил я, стягивая отряд монстров обратно в кулак и направляя к штабу-ловушке. Умертвия повели себя довольно странно. Вместо атаки по фронту единым кулаком, они разделились на множество мелких отрядов.
        Бежали все более и более разряжая строй. Среди них я заметил и каких-то немного других зомби. Дерганные движения, странные пропорции…
        ИЗВЕРГ-ОДЕРЖИМЫЙ
        ДЕМОН
        НОВОПРИЗВАННЫЙ
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        Сколько их? Пятеро. Да твою же бабушку… Это демоны, вселенные в тела людей. Один раз я уже видел такое по дороге из Нева.
        Демоны тоже не собирались действовать единой силой, рассоредотачиваясь по местности.
        Волна нечисти приблизилась к штабу-ловушке, заставляя мораль людей тревожно мерцать. Умертвия вовсе не походили на голливудских зомби. Не было следов крови, разорванной одежды, бельм на мертвых глазах. Чтобы не убило этих людей, оно почти не травмировало тела. Но пары мгновений было достаточно для леденящего душу понимания: в той толпе людей больше нет. Они бежали вперед широки, яростными прыжками, падали, но тут же поднимались, отталкиваясь от земли руками. На сосредоточенных лицах глаза горели огнем ненависти. Не спокойствием смерти веяло от умертвий, не могильным хладом, а злобой и жаждой крови. В книжках Круза, в фильмах, сериалах и прочем контенте ходячие мертвецы обычно пустые оболочки, ведомые примитивными инстинктами. Борцам за выживание надо смириться с фактом, что перед ними больше не люди, не личности и стрелять точно в голову. Но умертвия… Клянусь, мне показалось, что они все понимают. Прошлые личности, души или тени, как говорят здешние маги, остались в телах. Просто чуждая, сводящая с ума сила, обожгла их, исказила и обратила в ненавидящих мертвых чудовищ.
        Первый натиск тварей был страшен. Они бросались вперед, не сбавляя разгона. Врезались в щиты и тела превенторов, сбивая с ног. Кони сэйфов бешено вращали глазами, не слушаясь всадников и пытаясь сбежать. Лишь трое, включая Ангре сумели пойти в атаку, сметая копьями и весом лошадей, наступавших умертвий. Те-Увей снова применил клинок, разрезав двоих мертвецов по пояс. Другие адепты использовали ослабленную версию клинка или потоки пламени. Что же умертвия? Они дрались голыми руками. И это работало. Принимая вражеские удары, теряя конечности, глаза и человеческий облик они все равно добирались до моих людей, нанося дробящие удары в лицо, хватая, сминая, атакуя с такой силой, что ломаются и чужие, и собственные кости. Толпа крестьян произвела на элитную пехоту эффект сравнимый с таранным ударом отличной кавалерии.
        Я взял под особый контроль Те-Увея и адептов, используя их способности там, где твари врывались в строй большим числом. Ситуацию окончательно переломил отряд монстров. Против исполинов, ламий и гуля умертвия боя не выдерживали. Монстры сами могли похвастать силой, живучестью, а также яростью. Но у них имелись когти, зубы или огромный размер.
        Однако расслабляться было ой как рано. Сначала мне показалось, что атака мертвых просто плохо организована. Мол хаотичные злобные твари поперли кто куда вместо слитного удара. Но нет… Все было организовано прекрасно. Просто это не атака, а поисковая операция. Умертвия служили мясным щитом для демонов, которые в бою не участвовали, но активно метались по округе. И мне не требовалось трех попыток, чтобы угадать кого они тут ищут. Сегодня охота идет за моей головой.
        Один из демонов был уже в паре десятков метров от моего укрытия. Я заметил на его лбу рисунок пылающей кровавой руны. Так у них есть какой-то детектор? Здец… Мое положение становилось все более и более угрожающим. Демон-одержимый кружил близко от укрытия. Глянем статы.
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 32
        Маневр 21
        Выносливость 35
        Могущество 10
        Энергопоток 19
        Мастерство 12
        “Луна. Надо разобраться с одной тварью”.
        Я направил ведьму, усиленную двумя превенторами к месту, где рыскал демон. Сначала тварь даже не хотела обращать на мою охрану внимания, занятая поиском. Лишь дротик в корпусе заинтересовал демона. К сожалению особого урона оружие твари не нанесло. Демон бросился на врагов, размахивая костяными когтями. До рукопашной я доводить не собирался. Луна ударила молнией с трех метров. Тварь задергалась, когда электрический ток поразил мускулы, а в это время к ней подскочил превентор, отрубая голову. Пронесло? Не тут то было. Похоже у врагов тоже имелись некая система контроля и главнокомандующий. Потеряв одного из демонов-охотников, он других отправил к трупу. Мое местоположение будет разоблачено практически без шансов. Касс, Луна и Крушитель может отобьют четверых одержимых, но кто-то из них успеет до меня добраться и что дальше? Раз цель обнаружена, то последует атака. У меня оставался еще последний козырь, но его стоит приберечь. Думаю, что судя по количеству тварей живущих энергией Великого Пламени мой враг - чародей уровня магистра. А может их несколько… В любом случае от зажарки Плавлением Железа
меня сможет защитить только Те-Увей. Значит зовем его сюда и немедленно запрещаем тратить энергию на что-либо другое.
        А тем временем у моего укрытия уже шел бой.
        С одним из демонов схватился крушитель. Их бой напоминал сюрреалистичный образ из какого-нибудь мрачного арта. Два существа, не знающих боли и страха, рвали друг друга на куски параллельно восстанавливаясь. Касса довольно ловко принимала на броню и щит яростные выпады демона, пока ей на помощь шли превенторы. Луне пришлось хуже. Она ударила еще одной молнией, но демон, несмотря на конвульсии, влетел в нее, раздирая лицо костяными когтями, наваливаясь и пытаясь добраться до горла. Четвертого демона окружили превенторы. Он пропускал удар за ударом, отвечая безумными выпадами, но словно был занят чем-то другим. Плоть его пульсировала, начиная залечивать раны, в которых бурлила и пузырилась кровь. Я слишком поздно понял, что сейчас произойдет.
        Закрывшись длинными руками, демон рванул на превенторов. Протаранил одного из них. Затем тварь в два прыжка добралась до моего убежища, срывая крышку. Огненно-кровавый символ на лбу вспыхнул. Демон издал победный рык, дернулся и замер, даже не пытаясь напасть на меня, закрывающегося щитом. Тут же налетели превенторы, рубя и кромасая уже беспомощную тушу.
        Поиск успешно закончен. Демоны исторгались из тел. Теперь последует атака.
        Те-Увей уже был на месте.
        “Щит магистра”. - приказал я, не вылезая из ямы.
        Пространство вокруг нас забурлило, напитываясь силой Великого Пламени. Дышать стало тяжелее. Воздух будто приобрел плотность воды.
        “Касс, Луна, все кто может. Сюда!”
        Я не угадал. Ожидал, что находящийся в нескольких сотнях метров от нас магистр ударит Плавлением, пытаясь зажарить нас. И пока Те-Увей будет сдерживать атаку врага, я попытаюсь добраться до него другими войсками, которые стягивал к месту решающего боя за мою распрекрасную жизнь. Однако убийца пошел в лобовую. Откуда-то сверху рухнула темная фигура, ломая ветки на своем пути. Наверное гад летал над полем боя, управляя своими мертвыми марионетками. А теперь решил появиться собственной персоны. И это был не чародей…
        ВЛАДЫКА, ПЛАВЯЩИЙ ПЛОТЬ
        ДЕМОН
        ДРЕВНЕЙШИЙ
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ
        Я вспомнил сцену призыва крушителя в темнице Бьорторна, когда буквально из воздуха материализовались кости, обрастающие плотью. Тут произошло нечто подобное. В воздухе демон имел форму некой летающей твари. Однако на земле он отринул это тело. Я видел как пылающая сущность вспыхнула, в мгновение обрастая новой угольно-черной плотью. Боевая оболочка демона смахивала на тело крушителя. Однако была выше и тоньше. Вместо обычных мускулов тело Владыки будто сплетено из хаотично скрученных жил, каждая с канат толщиной. На овальной голове горели три пары глаз, а безгубый рот щеголял рядом игольчатых зубов, идеально сомкнутых меж собой. Правая рука демона заканчивалась костяным отростком, с зазубринами по обеим сторонам. Меч фактически. На левой когтистые пальцы. За спиной еще две конечности, напоминающие крылья летучей мыши, но без перепонок. Этими штуками он явно собирается драться и когти на концах на такое применение очень намекают.
        Так. Из двух вечных вопросов “кто виноват?” оставим на потом, а вот “что делать?” сейчас очень актуален. Попрет в рукопашку, разрезать клинком магистра, а затем добивать, не давая регениться? Ну…
        Демон идти по моему плану не стал, долбанув огнем с левой руки. Мир вокруг щита затопил багровый жар. Поток был мое почтение. Думаю, что силы Великого Пламени у него больше чем у Те-Увея и регениться она быстрее. Значит он просто сожжет нас в конце концов.
        “Мы можем перемещаться в щите?” - спросил я. - “Надо переместиться на одну ближайшую точку.
        Тем временем Владыка схватился с мои крушителем, давая нам небольшую передышку. Однако то был бой новичка из школьной секции бокса против действующего чемпиона мира в тяжелом весе. В несколько ловких махов Владыка располосовал тело крушителя мечом. Тот регенился с максимально доступной скоростью, но враг уже пронзал его голову с двух сторон когтями “крыльев”, а зазубренным клинком отсекал руки. Последней точкой стала вспышка алого огня. Наверное какое-то особое заклинание, которое демоны высокого ранга могут использовать на коллегах. С крушителем было покончено. Уж не знаю, уничтожил его враг или отправил дух обратно в мир Великого Пламени. Служба этого демона в моей армии завершена. Однако в последние минуты он дал нам немного времени и возможность ввести в бой последний резерв. Я прикинул дистанцию атаки огнем у Владыки. Мы сместились в нужном направлении и демон последовал за нами. Наверное, считал, что мы убегаем. Однако стоило ему подойти ближе…
        Монстры обладают самыми разными способностями. Их меньше чем магии у демонов и чародеев, но все полезны. Иронично, что способность к маскировке имеют не гарпии, гули или трупогрызы, а гиганты, исполины и прочие большие ребята. Их умение бесшумно подбираться не просто особенность грации. Это навык отведения глаз. Великан на время будто растворяется в природе. Его силуэт скрывается за рисунком ветвей, звук дыхания тонет в шелесте листьев, а запах не учует самая опытная охотничья собака. Только человек с навыком подавления может раскусить монстра. Но Владыка, плавящий плоть, человеком точно не был. Поэтому для него стало полной неожиданностью, когда холм за спиной вдруг выбросил две огромные руки, схватившие демона за голову и ноги. Раздался треск разрываемых жил. Даже силы Хорта не хватило, чтобы быстро уничтожить тело демона. Тот успел пустить гиганту кровь, глубоко вонзив зазубренный меч, “крыльями” метя в лицо, а вспышкой пламени опалив нижнюю часть туловища. Однако гигант таки справился. Последние жилы лопнули, а тело демона оказалось разорвано пополам. Владыка попытался снова воплотиться, но
Хорт тут же разорвал возникающий силуэт. Тогда демон заметался, образуя малые слабые тела и тут же теряя их.
        “Давай, прикончи ублюдка!” - подбадривал я. - “Те-Увей, помоги ему!”
        Однако демон сделал трюк, известный многим по старым сказкам. Таким, где из колдуна на погребальном костре лезут птицы, гады и насекомые. Надо всех сжечь, иначе злодей спасется. Так и Владыка воплотил не одно, а десятки малых тел, напоминавших изуродованных лысых нетопырей. Луна ударила по ним ветром, Хорт пытался ухватить лапищами, я направил на них гарпий, но гады стремительно разлетелись. В одной из тварей скрылся сам демон. Значит он может вернутся, восстановив силы.
        “Победа”. - объявили мне. - “Ваш уровень повышен. Ваш уровень повышен”.
        Похоже мои таки дожали город. Отлично. У меня уже накопился опыт после боя Азарда с монстрами в лесу, а затем прорыва из плена. Теперь капнуло и за Либану, и отражение демона-ассасина.
        Я вышел из стратегии, осматривая побоище. Неплохо развлеклись. Выжгло целую поляну, везде ошметки демонической плоти. Лицо Луны залито кровью. Длинные порезы пересекли щеку и губу. Крушитель все и насовсем… Голова кружится, а по телу бродит неприятный жар. Хапнул таки немного энергии Великого Пламени.
        “Те-Увей, сними щит”.
        Как бы стратегия не начала глючить. Надо срочно раздавать приказы и…
        "Войска обнаружили врага".
        Вспышка. Удар огромной силы выбил из меня дух. Касс подхватила, не давая упасть. Из груди торчала мерцающая магией стрела, однако вошла явно не глубоко. Превенторы закрыли меня щитам и своими телами, а я глянул через стратегию что происходит в округе.
        - “Там эльф!” - заорал я всем ближайшим отрядам, через командный голос. - “Велвегр в смысле. Поймайте гада!”
        Касс положила меня в яму, которая сегодня чуть не стала для меня могилой. Ну или ямой, где я запекся бы в мундире аки картошка под костром. Доспехи сошли бы вместо фольги. Кстати о моем защитном снаряжении… Стрела эльфа пробила кольчугу, но под ней были навешаны железные пластины. Кузнецы легиона на скорую руку смастерили мне грубый панцирь. Он выдержал стрелу, усиленную магией, но промялся. Возможно у меня треснуло ребро. Эх… Как же я устал. Вышел из стратегии и взгляда от третьего. Закрыл глаза. После такого безумного дня очень надо хорошенько отдохнуть.
        Когда за вами одновременно приходят три независимые команды ассасинов… Возможно, это некий знак судьбы. Тонкий намек, что свою жизнь вы направили по опасному, деструктивному пути.
        Боги… Я бы понял если две, но три! Группа наемников с ренегатами и другими спец бойцами это брат Геора, эльфы это эльфы, но что здесь забыл тот супер-демон? Он, между прочим, из всех представлял самую серьезную угрозу.
        Ладно… Все потом. Сейчас надо дать отдых голове, которая таки сегодня осталась своих на плечах.
        Глава 10 Такая разная дипломатия
        Я на удивление быстро пришел обратно в адекватное состояние. От боли и усталости меня отвлекло системное сообщение:
        "Потери врага:
        В Либане: 241 уничтожено, 353 ранено, 21461 пленено.
        Вне города: 134 уничтожено, 1 ранено, 2 пленено.
        Подробный отчет смотрите в разделе Боевой Журнал".
        Точно, был же у меня навык отражения потерей врага при сражениях. Однако больше потерь врага меня интересовали собственные. Погибло 26 бойцов из превенторов. Из них только один в городе. Еще погибло 15 человек из легионеров и сэйфов. Для взятия города это отличный результат, однако были и неприятные моменты. Трое адептов Гробницы не пережили нашествия умертвий, порвали на куски и чернокожего заклинателя из гелардских наемников, плюс крушитель. Сложно скорбеть по существу, которое обладало лишь некими зачатками индивидуальности, но это была серьёзная потеря в плане боеспособности. Нужна будет равноценная замена. Вроде бы у Гробницы есть возможность призвать ещё подобных созданий. Будет очень кстати, учитывая кто приходил за моей головой. Владыка, плавящий плоть… По словам Те-Увея это редкий вид древних демонов, специализирующихся на подъеме умертвий, создании одержимых и морфировании тел. Та толпа крестьян далеко не предел его возможностей, а импровизация. Демон то ли спешил, то ли банально недооценил свою цель. Однако нападение такой серьезной твари это довольно странно.
        - Подобных существ, как правило, нельзя просто купить. - утверждал Те-Увей.
        Тут спорить совершенно не хотелось. Сложно было представить себе древнего демона в походе за покупками или посещающим бордель. И даже если ему приспичит… Он может просто взять все силой.
        - Как вообще в мире борются с такими тварями? - спросил я. - Венаторы, другие подавители - ясно. Но демон же может банально избегать опасных для него бойцов. Он летать умеет. Уверен, что есть целые регионы, где подобное существо некому прибить.
        - Кроме венаторов с ними разбираются чародеи. - ответил магистр. - Есть и первые. Не стоит позволять демонам захватывать регионы без ведома Витенагемота. Мы выступаем за порядок. Пусть о Гробнице невежды толкуют много дурного, но учение велит нам истреблять хаос. Там где не успеют венаторы, магистры или первые избавятся от угрозы, которая нарушает порядок вещей.
        - Первые?
        - Когда Азард поверг Неридию, вместе с Великим Пламенем пришли в мир духи огненных миров. Те, кого после нарекут демонам. Они обрели тела и начали под надзором Азарда постигать незнакомый им мир. Тогда не было ещё ни печатей контроля, ни ритуалов усмирения.
        - Первые это самые древние из демонов?
        - Отчасти. Многие так и не смогли изменить своей примитивной природе даже за сотни лет. Но были те, кто выбрал иной путь, почитая гармонию и умеренность. Уподобились разумным людям. Пусть они не магистры, но их мнение имеет вес на заседаниях Витенагемота.
        Демоны-буддисты? Замечательно. Однако что мы имеем в сухом остатке?
        - Значит, демон, напавший на меня, не обычный наёмник. Кому он может служить?
        - Могущественному чародею или иному очень влиятельному существу. Демоны часто инструменты тайной власти. Если стратегу интересно мое мнение, то никто из ваших известных врагов не обладает достаточным влиянием.
        Как здорово то звучит… Никто из известных врагов. Значит речь о неизвестном враге. Отлично! Геор таки смог достучаться до кого-то этажом выше? Или я случайно пошатнул общий баланс мира слишком сильно? Наступил кому-то очень опасному на больную мозоль…
        Ладно. Хватит депрессии. Какие практические выводы? Меры безопасности нужно соблюдать максимальные. Поскорее выявить источник новой угрозы, если это возможно.
        - Ещё хотел спросить… Что это за маги-ренегаты? Неужели Витенагемот не может держать их под контролем?
        - Не все чародеи столь разумны и упорядочены как мы. - пояснил Те-Увей. - Малые круги часто беспечны. Некоторые их адепты считают, что Витенагемот слишком строг к ним. Что все лучше места уже распределены. Они желают богатств, почитания, преклонения, при этом не прилагая усилий. Уходят туда, где для непосвящённых даже волшебная искра - огромное чудо. Невежественные глупцы, ослепленные жадностью.
        - Ясно.
        Эх, не хватает нам инквизиции. Придется разрабатывать меры безопасности имея в виду чародеев и демонов на стороне врага. Мой “штаб” сместился глубже в лес, пронизанный системой слежения. Магистр подлатал мне ребра и я мог наслаждаться изысканной, роскошной жизнью триумфатора. Свежий обед на костре, ночевка в сырой землянке, лес полный комаров и клещей. Чувствую себя не стратегом победоносной армии, а вьетконговским партизаном, что прячется в джунглях и тоннелях от напалмовых бомбардировок.
        Ладно, что там по новым уровням?
        АГЕНТУРНАЯ СЕТЬ
        Увеличивает количество доступных за месяц миссий на 3.
        СОПОДЧИНЕНИЕ
        Вы можете вербовать войска, состоящие в армии других стратегов без отмены прошлой клятвы, так и другие стратеги могут вербовать ваши войска при сохранении вашего контроля над ними.
        ГОЛОС МОГУЩЕСТВА
        Позволяет раз в сутки на три минуты использовать Командный Голос на тех, кто не входит в вашу армию.
        МАШИНЫ ВОЙНЫ
        Позволяет использовать ваши способности для прямого управления расчетами осадных машин.
        Два навыка совершенно новые. Соподчинение звучало бы интересно при наличии союзных стратегов. Военных машин у меня пока мало, хотя какое-то количество скорпионов из Либаны мы захватили. Думаю между агентурной сетью и новой фишкой командного голоса. Механику миссий надо осваивать. Что до командного голоса за пределы моей армии… Беру его. Мне, возможно, предстоит биться с племенами Дальнего Севера. На них такая фишка может очень хорошо сработать. Да и при осаде городов можно народ стращать… Веселое в общем.
        И что дадут на мой одиннадцатый ранг?
        ЕДИНСТВО
        Позволяет раз в сутки брать одного из ваших героев под прямой контроль на срок до двадцати минут.
        АГЕНТУРНАЯ СЕТЬ
        Увеличивает количество доступных за месяц миссий на 3.
        СЕКРЕТНЫЕ УКАЗАНИЯ
        Позволяет раз в месяц передать агенту, отправляющемуся на миссию, образ из вашего сознания на 25 секунд.
        ОСОБОЕ ВНИМАНИЕ
        Вы сами выбираете чьи воспоминания получите через навык Чужие Сны.
        А вот теперь беру Агентурную Сеть. И начнем в ближайшее время составлять планы для миссий. Теперь я могу их аж четыре в месяц курировать.
        С уровнями разобрались и под вечер можно посетить узников совести. Тех двоих, что пережили зарубу. Начнем, пожалуй, с эльфа, которого стерегли трое превенторов. Вряд ли узник был способен на побег, учитывая какое количество травм получил при задержании. Так что охрана скорее не позволяла монстрам сожрать его раньше времени. Багровый закат уже перетекал в сумерки. Лес затягивало полумраком. Лицо пленника казалось хэллуинским гримом. Открытый, вспухший порез на левой щеке привлекал мух. Высокий лоб расчертили три следа когтей гарпий с рваными концами. Светлые длинные волосы свалялись от крови. Однако пленник был удивительно спокоен, а глаза его смотрели на меня без гнева или мольбы.
        - Тебя уже допрашивали? - спросил я, напрягая связки. Не так уж легко говорить с закрытым шлемом на голове.
        - Да. Пытали. - согласился эльф. - Довольно странное дело, лить воду в уже полную купель. Не думаю, что мое тело способно испытать больше боли чем от сломанных ног и рук.
        Вроде схожий цвет кожи, два глаза, уши не как в WoW, но с человеком не спутать, если приглядеться. Другие черты лица, почти не виден кадык и глаза странные.
        - Ты очень спокоен для того, кто испытывает страшную боль.
        - Волнения мне уже не помогут. Вы станете пытать меня, но я знаю немного, однако и этого не скажу.
        - Покушение на меня… Это все пророчества? Десять? Или тринадцать? Сколько-то там песен, верно? Думаете, что я приведу Армию Зла…
        - Вы наивно полагаете, что каждый из нашего народа великий колдун и мудрец. Я охотник, воин духа, иногда лекарь, иногда убийца. Однако, когда речь заходит о войне, то я исполняю советы, а не даю их.
        - Ты мертвец. Мясо, которое повесят на крест. Воронье угощение.
        - Пусть так. Жизнь состоит не только из счастья и редко заканчивается приятным образом. Я пройду последнее испытание со всем возможным достоинством.
        Вот же псих. Самурай чертов, как же тебе завидую. Не умею я принимать удары судьбы с таким спокойствием и вряд ли научусь. Впрочем, возможно это ваша расовая особенность. Та воспитательница в комнате Орины тоже до последнего не тереля самоконтроля.
        - Знаешь… - вздохнул я. - Не думаю, что есть смысл тебя пытать и казнить.
        - Неужели просто отпустите меня? Не верю. - также спокойно ответил эльф.
        - Отпущу? В каком-то смысле…
        На мгновение рука моя дрогнула и дернулась, но я сделал над собой усилие, вонзая клинок под ребра пленника. В полумраке хлынувшая из раны кровь казалась черной. Я ударил снова чуть ниже. Эльф тяжело дышал пока жизнь покидала его тело. Не могут сказать, что это случилось мгновенно, но достаточно быстро. Оставалось только вытереть меч об одежду убитого.
        - Караул окончен. - произнёс я, выходя к превенторам. - Не вижу смысла мучить кого-то наподобие таких эльфов. Только время и силы терять. - будто оправдываясь произнёс я.
        Зачем это все? Может то было проявлением моего странного милосердия, а может у меня просто фетиш на убийство эльфов.
        Следующей по списку была сенсор из гелардского отряда. Связали её аккуратно, так чтобы не пережать кровоток. Адепт из Гробницы поработал с её ранами. Но если эльф являл собой душевный покой на фоне истерзанного тела, то у девушки все было с точностью наоборот. В больших водянистых глазах плескался коктейль из страха, отчаяния, горя и обиды. Серо-седые волосы в полумраке казались белыми. Невысокая и хрупкая как Эйлит, она слабо напоминала дикарку во всем остальном. Та была живой, бойкой, из тех людей, что до самых седин остаются немного подростками по характеру. Сова же, наоборот, казалась уставшей, раньше времени постаревшей и замученной.
        - Сова это твое имя?
        Она несколько секунд молчала, стараясь не смотреть на меня.
        - Мне позвать палачей?
        - Нет… - сдавленно ответила она.
        - Даже говорить со мной не хочешь… Что за глупое сопротивление. Разве не ты за деньги взяла контракт на мое убийство? Ты наемница. Не стоит ли вести себя более открыто и дружелюбно?
        И она снова ничего не ответила. Видимо относилась к той породе людей, что готовы уходить в отрицание при любом раскладе.
        - Есть пленники, которые пытаются вызвать жалость и добиться освобождения. Ты, видимо, хочешь вызвать у меня скуку. Последний раз предлагаю тебе ответить на вопросы добровольно или вместо меня тобой займутся специалисты по вырыванию ногтей.
        Насчет последнего я не шутил. Пытки женщин не входили в число моих увлечений, но если человек сам не хочет воспользоваться дарованным шансом из-за банального упрямства… Могу понять эльфа, который пришел самоубиваться об меня за благо своего народа. Но ведь она наемница. Так к чему игра в партизанку? Это при том, что ей было страшно. Не специалист по людским душам, но это у неё на лице написано и дважды подчеркнуто.
        - Сова это твое имя? - снова спросил я, понимая, что это будет последний шанс.
        - Нет.
        - Ну не так уж сложно, правда? Так что за совы? Где вас учат?
        - Мы рождаемся такими в Черном Квартале. Иногда в Сером.
        - Это где?
        - Канртег.
        - Это в Империи?
        - Нет, конечно… Неужели вы не знаете о нас?
        Наверное, она подумала, что жестокому и чванливому имперцу нет дела до других стран.
        - Я родом не из Империи. Здесь четвертый-пятый месяц. Из-за дара стратега меня поставили во главе пары легионов на границе. - думаю, объяснения про другой мир это слишком сложно для нашей ситуации. Дам ей понятный и общеизвестный образ. - Вообще я с Кербрии. Слышала о нас?
        - Ледяная земля, где люди живут рядом с великанами и троллями? - она все еще не смотрела на меня, но хотя бы начала говорить развернутыми фразами.
        - Земля как земля. - усмехнулся я. Роль дикаря из далёкой сказочной глуши давалась мне удивительно легко. - Хлеб растет, сельдь ловится, а свиньи жиреют. Жить можно.
        - Но вы уехали?
        - Рассудил, что тут за дар стратега заплатят намного больше и не прогадал.
        - Великаны и монстры тоже с Кербрии? - предположила она.
        - Местные. Просто я умею находить с ними общий язык. Слушай, вот как мы поступим… Ты расскажешь мне все, что знаешь о Геларде и братце Геора. Если не будешь врать, то вместо казни посидишь немного в заключении.
        Она наконец подняла на меня глаза.
        - С чего такое милосердие?
        - Нормально убивать в бою. - пожал я плечами, изображая варварскую непосредственность. - Но после бойня мечи лучше убрать подальше, если нет кровной вражды. Имперцы другие. У них есть законы, правила, палачи. Это все хорошо, но главный сейчас я. Могу позволить себе немного вольности. Пока побеждаю у них возражений не будет.
        Несколько секунд она колебалась, раздумывая не обману ли я(обману, конечно, но не по поводу милосердия), затем опустила голову и начала рассказ:
        - По портовым городам ходили вести, что Данар, правитель Геларда, очень щедро платит людям с особыми талантами.
        - А разве таким не везде щедро платят?
        - Есть Ножи, другие пиратские союзы, аристократы, богачи… Но Данар платил очень много и обещал то, что обычно нам не позволяют…
        Бесплатный фитнес? Уроки английского? Гибкий график отпусков? Очень хотелось пошутить на подобную тему, но боюсь такие слова из наречия кербрийских варваров местным неизвестны.
        - Что же? - осведомился я.
        - Статус, землю, людей. Не просто монеты, которые просадишь в ближайшем трактире… Его воины организовывали экспедиции дальше на Север. Покорять дикие племена, захватывать рабов, бивни шерстистых слонов, части чудовищ, янтарь, а главное меха. Канртег сырой и холодный город. Хороший мех может цениться дороже золота. Из Канртега все идет дальше в Сулим, Те-Асо, Изумрудные Острова. Огромные деньги.
        Как же мне "везет" на эффективных менеджер среди моих врагов. Ну был бы хоть один тунеядец, пьяница и взяточник, которого сковырнуть как два пальца… Впрочем, федераты сейчас на подъеме. Пассионарная энергия. Так это Гумилев называл. Не знаю насколько его теория адекватна, но в нашей истории бывали периоды, когда у власти в какой-то стране оказывалась чрезвычайно эффективная элита. Например, Пруссия времен объединения Германии с Бисмарком и генералитетом. Или Македония при Филиппе. Пресловутый человеческий фактор работает в том смысле, что достаточно "талантливый" управленец может просрать любой потенциал. Однако Геор и ко такими не были. Пусть в глобальной политике их планы рискованны, но как управлять Сервером они знают. Умеют "доить" свои земли, а вместо тугих струй молока в ведро со звоном сыплются золотые монеты. И против этих ребят воевать мне? Человеку из другого мира, который с реалиями местной экономики почти не знаком. Обнадеживает одно - ломать не строить. А мне предстоит именно ломать, грабить и захватывать.
        - Сколько у Данара людей с особыми талантами? - спросил я.
        - Не знаю точно. Мы видели колдунью. Она ренегат и правая рука Данара. Альве… Альденг. Она сообщила нам куда пойти и кого искать. Мы пробыли в Геларде недолго.
        - Сразу после прибытия вам поступило предложение на огромную сумму? Легкая работенка. - усмехнулся я. - Уже слышал эту историю от одной ведьмы-гибрида. Похоже, Данар ищет тех, кто не понимает, что такое Империя и стратеги. Отправляет вас на убой.
        - Я понимала… - возразила сова. - Я из Канртега. Весь город живет историями о прошлом. Когда-то у нас были земли на континентах, острова и огромный флот. Потом Совет города решил начать войну с одним племенем, что набирало силу. За следующие сто лет Канртег потерял все за пределами городских стен. Их бы тоже снесли, но в последнем сражении было слишком много магии. Остров накрыла волна, оставив только сам город. Теплые течения ушли, свет померк, земля оскудела. С тех пор Канртег - призрак прошлого. Если Империя была способна на такое в те времена, то сейчас… Но остальные меня не слушали. Золото.
        - Мне нравится Империя. - признался я. - Тот еще клубок змей, если лезть во власть, но армия и снабжение отлично организованы. А теперь давай вернемся к Геларду…
        Я выудил всю информацию, что смог. Данар нанял нескольких гибридов на постоянную основу. Как минимум двое из них были связаны с водой и один с землей. Колдунья-ренегат по слухам некромант. В городе было отделение Ножей, но с Данаром они держали дистанцию. Пока в Гелард текло золото правитель их устраивал, но подчиняться ему они не собирались. Плюс какое-то количество свежих приключенцев всегда тусило, ища наживы и применения своим клинкам. Такой была когда-то Луна, таким был ренегат Клеб, сбежавший от строгого учителя в Порченых Землях. Кого-то из таких кадров Данар пытался привязать с помощью золота и подачек, но сначала, как правило, надо было выполнить для него особую работенку.
        Что до совы, то казнить ее пока не стоит. Моя способность видит врагов, которых засек хоть кто-нибудь из моих войск. Пока сенсор в числе армии, то будет приносить пользу даже сама того не осознавая. Достаточно посадить ее в заключение на нужном участке периметра обороны.
        Уже ближе к полуночи я вызвал к себе одного из адептов.
        - Мне нужно, чтобы ты передал мне часть своей силы. Совсем немного. Кажется, так вы тренируете новичков.
        - Я к вашим услугам, но это может быть опасно… - вежливо возразил средних лет адепт, маску пока не носивший, но говоривший с привычной для гробничников обезличенно-вежливой интонацией.
        - Понимаю и принимаю риск. - согласился я. - Главное дозировку повышать по чуть-чуть.
        Очередное касание силы Великого Пламени нельзя было назвать приятным. Бурлящий беспокойный жар растекался по телу, заставляя двигаться, вызывая желание скинуть всю одежду. В этот раз я терпел лучше. Мысль, что все это временно и под моим контролем, заставляя меня спокойнее воспринимать эти мучения. Но длились они невыносимо долго. А самое неприятное, что почти ничем нельзя было отвлечься. Даже мысли плавились в пожаре, охватившем голову. Наконец отпустило. Вот тогда стало прям хорошо-хорошо… Легко, спокойно, прохладно и уютно. Я лег на спальник, накрываясь одеялом, а меня самого накрыла дрема.
        Полет. Свободный и невероятно реалистичный. Но в этот раз меня тянуло не к Бьорторну. Я летел над желтыми, красно-коричневыми образами пустынь и сухих долин, расчерченных оросительными каналами. Теплые реки медленно несли мутные воды, богатые плодородным илом. Это место казалось таким спокойным, величественным, древним, ужасным, растерзанным и политым кровью. Шадд. Кроме городов, крепостей и руин былых времен, я созерцал картины более захватывающие дух. Целые километры валов, стен, башен и рвов. Все это было возведено из дерева за последние месяцы. Сотни, тысячи осадных орудий, обитых сталью и медью. Военные лагеря, превосходящие масштабом города Севера в несколько раз. Поля недавних сражений, где под беспощадным солнцем блестели металлом тонны доспехов, оружия и стрел. Но не было стервятников, что соберут богатый урожай трофеев. На тысячи шагов вокруг все умерло. Выгорели поля, местами потрескалась земля, будто расколотая огромным молотом, реки покраснели от крови, оранжевые смерчи неслись вдоль оборонительных линий, тучи саранчи и каких-то иных странных тварей кружили над великими могильниками.
Свет солнца зловеще струился, противоестественно изгибая лучи. Здесь шла война иного уровня. Мифическая, Ветхозаветная. Стратеги бросали на поля сражений все, что могло быть использовано для истребления врага. Две могущественные силы, две стороны мира напрягали свои мускулы в жесточайшем противостоянии.
        Однако посреди бушующего моря смерти был небольшой островок мира. Туда меня влекло. К небольшому холму, где росло пятнадцать пальм с выгоревшими печальными листьями, а вокруг старого каменного колодца сгрудились желто-серые хибары из необожженой глины. Они казались какой-то нелепой детской поделкой на фоне великолепного трехэтажного шатра из алой ткани, вышитой золотой и серебряной нитями. Рисунок изображал пламя, открытые книги, людей и странных существ. Рядом глубоко в землю впивались знамена, превышающие высотой пальмы. Огромные полотнища из воздушного, будто невесомого материала, плясали на сухом ветру. Всего их было двенадцать. На шести белых изображён багровый круг с тремя лепестками пламени в центре. На других самые различные символы - книги, жезлы, клинки, обвитые змеями.
        - Меня в посольства никогда не берут. - раздался за спиной голос Лав.
        Я обернулся, понимая, что снова обрел подобие тела.
        - А ты хотела бы?
        - Конечно нет. - усмехнулась ведьма, которая своим черным одеянием выделялась на фоне светлых тонов Шадда. - Пойдем посмотрим на наших.
        Перед шатром, в окружении флагов проходила встреча. С одной стороны имперец, бело-красная тога которого была расшита золотом. Золотыми были и фалеры на броне его сопровождающих. Огнем в лучах солнца горела бронзовая чешуя. С другой стороны трое шаддинцев, броня и одеяния которых не уступали в богатстве имперским. Бледные шёлковые плащи покрывал узор сотен затейливых звёздочек. На лицах сложные татуировки и клейма солнца в центре лба. Меж ними возвышалась величественная, могучая фигура волшебника. Наверное, именно так должен выглядеть Азард по мнению большинства. Рослый, с объемной бородой и целой гривой черно-серых волос цвета пепла. Человек-лев с огнем в глазах. Мудрость и свирепость, сплавленные колдовским пламенем в единое тело. Тяжелое до самой земли одеяние было каким-то невероятным образом сшито из тонкой медной проволоки с украшениями из всех известных драгоценных металлов и камней. Наверное, обычный человек в нем не смог сделать бы даже десяти шагов, а под раскаленным солнцем сварился бы за час. Однако маг чувствовал себя в нем прекрасно. Были серьезные сомнения, что какая-либо стихия
этого мира способна доставить ему дискомфорт. Скорее она сама в страхе и покорности склониться перед могуществом древнего волшебника.
        - Утред вырядился. - усмехнулась Лав. - Умеет стращать, ничего не скажешь. За это мы его и любим. За несгибаемую волю. Когда сильно напивается и теряет память, то в нем просыпается страсть к покорению вершин. Обычно он добирается до пятнадцатого-двадцатого этажа Башни Вечности. Там и падает спать. Несколько раз скатывался с лестницы. Находили его всего переломанного, залитого вином и некоторыми жидкостями своего тела. Ксанд ему переделал шейные позвонки, чтобы он себя так не угробил.
        По левую руку от него стоял "молодой воин". Это лучше взять в кавычки, так как есть серьезные сомнения и касательно возраста существа, и касательно принадлежности к человеческому роду. Бледное лицо с правильными чертами выражало абсолютное спокойствие. "Человек" не шевелился, не моргал, не повел и веком вопреки горячему сухому ветру. Его чёрная броня должна была уже нагреться до состояния сковороды.
        - Коултер Колль. - представила его Лав. - Душка. Вечно спокоен, бескорыстен, вредных привычек не имеет. В порочащих связях и заговорах не замечен. Демон, конечно. Из темных пятен биографии - когда-то ел человечину, но уже и вкус забыл. Я спрашивала.
        По правую руку от мага стояла женщина сложно определяемого возраста, одетая просто и совершенно неброско. Округлое милое личико с небольшим носиком, спокойные глаза, каштановые кудри. Если бы не спутники, то я мог принять её за супругу какого-нибудь торговца или не богатого аристократа.
        - Телура Рег Зардан. Совершенно очаровательная безумная женщина.
        Лав подошла к ней и коснулась указательным пальцем губ женщины. Та неожиданно дернула головой, удивленно осматриваясь и шаря рукой перед собой. Со стороны это, наверное, смотрелось странно.
        Тогда Утред закрыл глаза. Из его настоящего плотного тела вышла полупрозрачная мерцающая тень, а вокруг заплясали огоньки.
        - Лавертия! - зычным басом произнес человек-лев, любивший покорять вершины. - Смотри, но ради всего огня в мире, не отвлекай!
        - Нет, что ты. - усмехнулась ведьма. - Я просто старое чудище и в большие дела не лезу.
        - Да какие дела… - раздраженно ответил маг, мельком взглянув на меня. - Еще несколько часов переговоров и я признаю, что Шан-Асол прав, а мир надо захватить.
        Полупрозрачная фигура исчезла, а маг открыл глаза, продолжая переговоры:
        - Я призываю вас выслушать уважаемую Телуру Рег Зардан, магистра Витенагемота и главу Измерителей. Пусть их круг не столь известен в политике, но, клянусь вам, нет лучших мастеров тонких материй.
        - Спасибо Утред. - добродушно произнесла женщина, словно они были на ужине в кругу друзей, а не посреди бушующей войны. - Этот мир наш общий дом. - заявила она разводя руки. - Он лишь кажется крепким и нерушимым. На самом деле великие катастрофы случаются каждые несколько тысяч лет. Это очень мало относительно всего полотна времени. Когда-то могучие титаны правили здесь, создавая и уничтожая виды живых существ лишь по своей прихоти. Теперь же их эпоха сгинула, а кости растворились в земле. Кто знает, что случится с нами через тысячи лет? Не будем же ускорять свою гибель! Нельзя, прошу вас, нельзя прибегать к магии, что искажает время-пространство. Самовоспроизводящиеся проклятья не менее опасны. Так называемые божественные кары… Я прошу вас, господа…
        Имперцы и шаддинцы слушали ее с явной скукой, а затем начались взаимные обвинения.
        - На наш военный госпиталь напал демон! Вы думаете, что это в рамках соглашений? Он превратил всех раненых в умертвий!
        - А превращение воды в гнилую кровь безопасно для мира? Три десятка колодцев, одна река и два озера. Там умерло все, а из багровой воды еженощно лезут чудовища.
        - Я прошу вас, господа… - растерянно охала Телура, но послы уже не слушали магессу.
        - Бедняжка… - вздохнула Лав. - Я бы начала с того, что оторвала каждому по руке или ноге, а затем пролила на оба лагеря ядовитый дождь. Тогда они бы слушали внимательнее. Ладно, это может продолжаться бесконечно… Давай еще кое-куда заглянем.
        Мое тело снова исчезло. Я обратился одним лишь взором, несясь мимо крепостей, дозоров легиона, осадных орудий и вздувшихся слоновьих туш с торчащими в черепах болтами скорпионов. За валом шли чертовы траншеи, напоминавшие о Первой Мировой. Из них я попал в сеть тоннелей. Подземные ходы, тайные склады и укрытия. Война здесь обрела новый облик, а масштаб захватывал даже мой дух, уже видавший с высоты взора стратега несколько крупных сражений. Сквозь тоннели я попал в какую-то землянку, надежно укрепленную мощными бревнами. На деревянной бочке, используя в качестве стола большой пень, здесь сидел человек, облаченный в лучшие доспехи из возможных. Даже мои погибшие уступали этому сочетанию стальных пластин. Зачастую нарочито грубых и громоздких, но, думаю, в этом был замысел. Шлем-маска лежал на пне, так что я видел обветренное лицо пожилого мужчины. Сухое и острое, покрытое мелкими белыми шрамами и крупными складками. Мужчина, казалось, пребывал в трансе. Слегка приоткрытые глаза слепо уставились в стену. Ни одна часть тела не двигалась, кроме дергающегося нервным тиком левого века. Это стратег -
догадался я. Он управляет армией сейчас. Однако стратега перевал воин, одетый в полную броню.
        - Стратег. Прошу прощения, но вам письмо.
        Старик открыл глаза, смотря на вошедшего с каким-то волчьим голодом.
        - Что за письмо, ради которого меня можно прервать? - скрипучим голосом строго спросил имперец.
        - Оно от стратега Лимеса Север.
        - А. новичок. Давай. Север это важно. Север это интересно… - задумчиво произнес Антавий Карр, таки получивший мое письмо.
        Глава 11 До смерти
        Карр изучал письмо долго и внимательно. Жаль, что я не мог узнать его мысли. Увы, но подобным навыком не обладают даже самые могущественные волшебники. Оставалось лишь слушать.
        Закончив чтение стратег несколько минут смотрел в пустоту недвижимый словно статуя. Лишь один раз дернулось левое веко.
        - Север не отпускает нас. - задумчиво произнес Карр, обращаясь к своему телохранителю. - Ноет как гнилой зуб. Не пройдет, пока не вырвешь.
        - Там война, судя по слухам. - ответил воин. - Все доходит до нас с запозданием, но кроме диких племен теперь и с федератами конфликт. Вести совсем удивительные: о призыве демона во дворце вождя Бьоров.
        - Ну демон, так демон. - небрежно ответил Карр. - Тут у нас куда ни плюнь - монстр, демон, чародей или полубог. Срываются замки с самых заветных кладовых. Вываливаются на стол самые последние аргументы. Лишили мою любимую войну присущей ей красоты. Превратили в месиво из проклятий, оживших мертвецов и воющих духов. Война искажается под воздействием магии, словно растение в Порченых Землях. Федераты тоже успели набрать себе выездной цирк. Надо было их давить лет пять назад…
        - Что ответить стратегу Лимеса?
        - Что его ждут триумф или мавзолей. Но триумфы в наше время редки. Могил же уже не считаем. - философски ответил Карр, а затем раздраженно добавил. - Сам сейчас напишу.
        - А кто победит на Севере, как думаете? Геор или тот стратег? - полюбопытствовал телохранитель, судя по лицу готовый к новой порции раздражения.
        - Геор или стратег? - Карр бросил на телохранителя тяжёлый взгляд. - Слава богам, что в мире есть стратеги. Если лучшие солдаты так тупы, страшно думать, как вы без нас воевали бы… Подтирались бы пальцем. Кто победит? Принцепс Беро или Столикусы, или Лиардианы, или Этелии. Кто-то из них победит. Возможно даже все. А что до Геора и этого Михаира? Вопрос кто из них меньше проиграет.
        Да что же вы все так мрачно оцениваете мои шансы? Лавертия, теперь вот Карр… Никакого оптимизма касательно моей судьбы.
        - Как он вообще? - поинтересовался телохранитель. - На что способен?
        - Дикарей лупит. - усмехнулся Карр. - Драный Сидониус прирезал большую часть моих друзей на Севере. Но те, что живы пишут все больше восторги. Это, конечно, надо делить на два. А может на двадцать два. Людям только дай понюхать надежду и от радости хрен сотрут. Геор слишком хорошо подготовился. У Михаира три новодельных легиона, а федераты соберут… За семьдесят тысяч, если натужатся до предела. Это будут не легионы, конечно. Две трети - толпа полудиких образин по уши в медвежьем говне. Но это семьдесят.
        - Значит шансов нет?
        - Война не одна сплошная математика. Боги дают людям немного свобод. Но одна из них - возможность просрать любой потенциал, любые преимущества и шансы. Геор хитрая лиса, только вот настоящей войны на его веку у федератов не было. Кринтаров отлупили мы, мы не пустили тех сэйфских царьков в набег. Остальные же разборки Северян… Там Геор побеждал словом, а не делом. Он привык так. Интриги, взятки, убийства, игра мускулами - методы обычного зарвавшегося прохиндея. У нас целый Сенат таких. Но когда приходит время войны до смерти… Там все начинает работать иначе. Так что шанс есть. Я не скоро смогу вернуться на Север. Значит пока будем наблюдать да слать письма.
        Я ощутил тошноту. Уж не знаю каким местом, учитывая отсутствие тела сейчас, но меня мутило. Похоже отведенный срок призрачного присутствия подошел к концу. Карр ещё что-то говорил. Слова его расплывались и путались в моем угасающем сознании. Темнота затопила все. Я ощущал присутствие Лав. Ее касания во мраке и тихий шепот.
        - Ничего не забывай. Никогда и ничего. - заклинала ведьма. - Судьбы сплетаются. Сложный узор. Слишком сложный даже для великих волшебников. Даже для царей и стратегов. Нити натянулись до предела… Мир вот-вот разойдется по швам… Не забывай…
        Я проснулся, ощущая горький привкус во рту, и тошнота никуда не делась. Последствия экспериментов с силой Великого Пламени? Возможно. Только светало. Стратегия работала нормально, и я мог наблюдать как на стенах Либаны стоят уже мои воины. Сэйфам же в городе не сиделось. Часть из них разбили небольшой лагерь под стенами и выпасали лошадей. В городе же развернулась череда маленьких трагедий. Я мог наблюдать их через примас центуриона Поция, который взял на себя тяжелую, неблагодарную роль инструмента репрессий. В двадцатом веке, да и чуть раньше для этого выделяли специальные должности. Но у нас на дворе и в головах седая древность, так что центурион это вам военная полиция, и контрразведка, и оккупационная администрация в одном лице.
        Бывший зал гарнизонного терема вместил в себя где-то около сотни мужчин, женщин и стариков. Судя по одеждам лучшие люди захваченного города. Разве что оружия нет. Его держали антесигнаны и превенторы. Всего тридцать легионеров.
        - Стратег предлагает вам выбор. - со скукой произнес Поций. Примас центурион явно говорил это сегодня не первый раз, и явно не последний.
        - Рабство или изгнание?! - с возмущением воскликнул молодой рыжий парень с короткой бородой, заплетенной в две косички.
        - Или смерть. Про смерть не забывайте. - добавил Поций, весело улыбнувшись.
        - Изгнание для многих равносильно смерти. - произнес седой, еще крепкий мужчина, обнимающий молодую, тихо плачущую девушку. Может дочь, но скорее жену.
        - Драматизируете. - лениво возразил центурион. - У многих из вас есть родичи в других поселениях.
        - Мы думаем не только за себя. - ответил седой мужчина. - Люди простые и бедные не всегда могут уповать на родню во время войны. Особенно, если начнется голод. А он начнется.
        - Ну значит выбирайте рабство. - парировал Поций. - Сейчас идет большая война на Востоке. Даже гладиаторов освобождают и записывают в армию. Крепкому, умелому человеку не составит большого труда многого достигнуть. Женщины… Им тоже найдется применение. Два года назад Сенат расширил права вольноотпущенников. А для переходящих в рабство добровольно есть множество уступок.
        - Из свободного человека стать рабом? - все возмущался рыжий.
        - Из свободного человека здесь стать рабом в Центральной части Империи! - важным голосом возвестил Поций. - Это очень большая разница.
        - А я все еще напоминаю о своем деле… - произнес высокий старик с выбритым лицом и головой. Он явно был не из местных. - Вы, уважаемый, отправили ли весточку господину стратегу? Договор то уже заключен и он сам его заверил. Просто скажите ему, что речь о фитилях для ламп. Мелочь, вроде бы, но полезнейшая штука. Без фитилей лампы не особо светят. Можно, конечно, скрутить что-то из тряпицы или взять…
        - Уважаемый… - с беззлобной насмешкой прервал его Поций. - Нас восхищает ваша преданность делу и верность обязательствам. Притащиться ради этих драных фитилей на место битвы…
        - Фитили не драные. - спокойно возразил старик. - Прекрасные фитили. Асимметрично сплетенные. Не требуют подрезки…
        Фитили… Что-то у меня в памяти щелкнуло. Несколько секунд, несмотря на призывы Лав не забывать, информация отказывалась всплывать. Застряла где-то в топях бессознательного. Тогда я выделил старика и посмотрел его характеристики.
        СЛУЖИТЕЛЬ ГЕТИОНЫ
        УНИВЕРСАЛЬНАЯ ЭЛИТА
        АНТИМАГ
        АГЕНТ
        Ага. Про фитили это пароль. Вот тот самый человек, которого мне обещал Доктоний. Связной для моей работы в качестве двойного агента. Во время ли? Даже не знаю… Пока Гробница себя проявила со стороны довольно полезной. Потерять их поддержку нельзя категорически и… это очень плохо. Если я попаду в зависимость, то придется соглашаться на любые условия. Мне нужны альтернативные источники вербовки всяких особых юнитов. И чем больше, тем лучше.
        Итак… Приказать Порцию отправить торговца ко мне? Это будет палевно, если у Гробницы есть неизвестные мне агенты в легионе или обслуге. Тогда поступим иначе. Я кинул ему запрос и получил согласие.
        "Если вы от Д. - кивните".
        Имя Доктония специально не называл. Вдруг ошибся и тогда я раскрою свои контакты левому человеку.
        Старик с улыбкой посмотрел по сторонам, затем, что-то бубня под нос, несколько раз кивнул.
        Тем временем Поций продолжал пререкаться с городской знатью.
        - Что город без нас? - вопрошала богато одетая женщина в сопровождении, наверное, сыновей. - Куча бревен да помойные ямы. Если вы опасаетесь восстания, то отошлите мужчин, заберите оружие, возьмите заложников - мне ли учить имперцев как это делается? Без нас этот город больше не принесет ни динария. Можете сказать, что глупая женщина ничего не понимает в войне, но кое-что я знаю точно. Ваши доспехи, все эти украшения, медные, бронзовые, золотые тарелки на копьях, сбруя и корм для лошадей стоят очень дорого. Даже если продать в рабство всех до последнего калеки это лишь однократная выплата. Или вы можете взять город по праву завоевания, распоряжаться им, собирая дань. Для этого вам нужны мы. Торговля и ремесла приносят доход только нашими руками. Других людей у вас просто нет. Север с вашей стороны почти пуст. Кем вы заметите нас? Дикарями из присягнувшего вам племени или разбойниками-сэйфами? К тому же в округе бесчинствуют чудовища. У нас есть люди, которые имеют опыт борьбы с ними. Мы знаем здешние земли и крестьян. Передайте все это вашему стратегу. По слухам избранными Сиды становятся только
разумные люди. Я очень надеюсь, что это правда.
        Хорошая речь. Прям таки придраться не к чему. Что ж… Вопрос с населением Либаны надо решить и больше к нему не возвращаться. Я обратился к Поцию через Командный Голос. Он несколько минут молча сидел, слушая меня и жестом показывая северянам, что отвлекать его не стоит. Затем центурион поднялся, оглядел собравшихся и торжественно произнес.
        - Стратег услышал вас. Даже ничего передавать не надо. То, что сейчас будут говорить - его слова и решение. - затем Поций сделал паузу и начал говорить под диктовку. - Мы понимаем ваши доводы и согласны с ними. Кем бы ни была эта женщина, в уме ей не отказать. Без людей город лишь куча бревен да помойные ямы. Таким он и должен стать. Таким он нам и нужен. Мы прекрасно понимаем последствия. Мы поступаем так осознанно. Поэтому все вы будете переселены. Это не обсуждается. Вы легко сдались и мы готовы идти навстречу касательно деталей. Но замысел свой не изменим. И не будет пощады непокорным. Слово "восстание" и слово "смерть" для вас означают одно и то же.
        В зале повисла тишина. Горожане умолкли, пытаясь переварить услышанное. Красивым жестом было еще добавить, что и монстры на моей стороне, но слишком палевно.
        - Скоро в городе будет основная часть легионов. Мы хотим разместить их здесь, а не у стен. - уже от себя добавил Поций. - Очень советую собрать вещи до их прибытия. Помните, что золото вы оставите нам. С собой можно взять немного серебра. Нам известно, что есть огромное количество способов прятать ценные вещи. Будут проверки. Тащательные. Подумайте, стоят ли ваши драгоценности жизни.
        Самые темные и мрачные чувства закипали в побежденных. Гнев, отчаянье, горе и ненависть. А что поделать? У меня нет лишних сил для контроля населения сомнительной лояльности. Мне нужен спокойный и надежный тыл, а не перспективы далекого обогащения. Карр прав. Наступило время войны до смерти. Перспективы стоит щадить лишь настолько, насколько они не мешают текущей компании. Иногда даже курицу, несущую золотые яйца, приходится резать на мясо. Потому что золото еще продать надо, а мясо нужно прямо сейчас. Попробуете устроить партизанщину? Ну так специально для этого мы набираем монстров. Ладно, займемся человеком Доктония.
        “Мы встретимся с вами, но не сейчас. Поций вам прилюдно откажет в аудиенции, перенаправив к интендантам. Затем вы сами найдете меня в лесу. Я проведу по нужным тропам”.
        На этом пока все. Можно еще немного поспать, так как с неотложными делами покончено. Главное ничего не забыть. В этом Лав абсолютно права. Главное ничего не забывать…
        И началось ожидание. Вскоре подойдут основные силы, чтобы занять город и продолжить кампанию по усмирению Кринтар. Либану покидали вереницы беженцев, расходившиеся в разные стороны. Кто-то шел дальше на Север, другие в окрестные деревни, лишь небольшая часть отправилась к границе Империи. Самые нищие, дальновидные либо везучие. Их ждет не очень почетная, но безопасная и долгая жизнь. Остальные… Бежали от войны, только вот бежать скоро станет некуда. Адский котел под название Север лишь начинал закипать. Скоро варево забурлит так, что даже за стенами величайших городов вы не спрячетесь от “войны до смерти”. Пока вам предлагали добровольно идти в Империю. Этакая рекламная акция от меня для того, чтобы сдавались активнее. Тех же, кто будет упорно сопротивляться мы погоним туда в цепях. Самых везучих из них. Невезучие лягут в холодную землю или горячие желудки мне союзных чудовищ. Кстати, о чудовищах, а точнее гибридах. Мой образ жизни вызвал у Луны культурный шок.
        Я спокойно обедал грибным супом и жаркоем из крольчатины на прекрасной живописной полянке, когда она пришла, вся полная претензий.
        - Сколько? - спросила она раздраженно.
        - Пятьдесят шесть. - ответил я.
        - Что пятьдесят шесть?
        - Килограмм золота мне сегодня принесли. Ты разве не об этом спрашивала?
        - Сколько мы еще будем торчать в лесу? Посмотри на себя. Ты вожак огромной армии, а сидишь на пеньке и жрешь грибы.
        Лицо её выражало крайнее презрение.
        - Я регулярно смотрю на себя со стороны. У меня есть для этого особая способность. А грибы вкусные.
        - Их на соседнем пне нарвали.
        - Да и значит вряд-ли мои враги отравили их. - невозмутимо ответил я. - Это делает их вкус особенно приятным. Это вкус жизни! Не волнуйся. Скоро беженцы покинут город и мы туда переселимся. Дворец не обещаю, но там достаточно много просторных крепких домов. А теперь вопрос… Ты бывала в Утопье?
        - Нет. Слишком спешила по твою голову. Но слышала про это место. Город нелюдей на болоте.
        - Насколько они… контактны? Кто главный? Вроде там процветает контрабанда, а это значит что не на всех людей они бросаются.
        - Откуда мне знать? Я там не была. Какие-то люди возили товары из Геларда туда. Но такое меня не интересует.
        - От чего же?
        Мой вопрос вызвал на удивление бурную реакцию. Она подошла вплотную, положив руки на раскладной стол. Нависла прямо надо мной, скаля ненормально острые зубы. Наверное, это должно было выглядеть угрожающе. Но я смотрел на все со стороны. Разве что запахи ощущал от первого лица, но пахло от нас всех сейчас одинаково - костром, металлом и маслом для ухода за доспехами.
        - Я не торгую. - гордо заявила Луна. - Не ворую, не обманываю, не вожу контрабанду. Я граблю, убиваю, захватываю рабов. Ясно?
        Можно было, конечно, намекнуть, что рабов и драгоценности она продает, а значит торгует. Плюс согласилась на плату сначала от Данара, затем от меня, а значит продала свой "труд". Но это слишком долго, занудно и не в тему. Вместо этого, я поднялся, также поставив руки на стол. Из-за этого наши лица оказались довольно близко. Я дискомфорта не ощущал, так как видел все в режиме от третьего. И мне сцена даже очень нравилась.
        - Не торгуешь? Грабишь, убиваешь, захватывашь рабов? Я тоже.
        Несколько секунд она смотрела на меня, а потом подалась назад с недовольным видом. Будто я заставил её совершить некую уступку.
        - Я хочу в городе большой дом, трех служанок и баню. Только так смогу забыть про эти сырые, холодные ночи в лесу. Ясно?
        - Ну сходим как-нибудь. - ответил я, а затем таки согласился на все условия. - Будет дом, и служанки, и что-нибудь из трофеев себе заберёшь. Там полно интересных вещей.
        Луна поколебалась, выбирая реакцию. На лице ее читались смешанные чувства. Наконец выдала:
        - Выгоняй всех из города быстрее. Меня уже тошнит от ночевок в землянках.
        И на этом ведьма покинула поляну. Я же спокойно доел и пригласил Те-Увея. Он про Утопье знал намного больше. Там процветала местная Тортуга. Болотистые леса, кишащие монстрами и нелюдями не давали выжечь это гнездо криминального элемента. Аристы, исконные жители тех мест, открыто поклонялись Неридии, привечали ведьм и колдунов. Мне вспомнилось видение с ритуалом у статуи. Вырезанное сердце, которое пытались вложить в грудь каменного идола. Не те ли места мне показала Лав?
        - Годрак Ксанд упоминал неких химер… - произнёс я. - Как я понимаю, это летающие существа.
        - Химеры - порождения сложной алхимии. Редкие из них способны на полет. При этом обязательно нужен маг, что направит существо и подпитает его своей силой.
        - Очень бы кстати была такая химера… - задумчиво произнес я. - Мои дипломатические возможности ограничены расстояниями. Приходится постоянно быть при армии. Но если бы можно было перемещаться по воздуху… Если что, то я готов заплатить.
        - Мы учтем ваши пожелания, стратег победоносной армии. И очень надеемся, что вы ответите взаимностью.
        Очень интересно, какую следующую взаимность вы от меня захотите…
        После разговора с магистром, я продолжил тренировки. Ну точнее сеансы опиздюливания об Касс. Моё мастерство за шесть тренировок подросло с 7 до 9.
        Итого мои личные статы достигли просто таки заоблачных значений:
        Сила 14
        Маневр 12(-5)
        Выносливость 17
        Базовая мораль 550
        Мастерство 9
        К сожалению тренировка с Касс пока ограничилась тренировкой. Как-то неудобно мне заниматься другими вещами, когда вокруг слишком много чужих глаз, а все доступные жилищные удобства - землянка. В чем-то Луна права. Сидеть в лесу уже порядком надоело. Однако уверен, что мне таким придется заниматься на протяжении всей этой компании. Особенно учитывая какая тварь висит у меня на хвосте. Древний демон стал одной из главных тем разговоров с агентом Доктония.
        Конспиративная встреча прошла в тактических кустах за стратегически выгодным буреломом. Старик пришел, сопровождаемый двумя охранниками, которых заранее отпустил погулять. Агент выглядел довольно расслабленно для того, кто в одиночку шел по лесу, полному монстров. На это были причины. Статы у агента были хороши, особенно со скидкой на возраст:
        Сила 19
        Маневр 18
        Выносливость 19
        Базовая мораль 850
        Мастерство 32
        Также он обладал подавлением в 4,7 и регалиями за победы на монстрами.
        - Ноктилус Тевин. - представился “торговец”.
        - Вы были венатором?
        - Что-то такое припоминаю. - небрежно бросил специалист по фитилям, устраиваясь на бревне.
        - А пенсия по окончанию службы положена?
        - Конечно! - будто возмутился агент. - Речь о Империи. Это варвары за службу могут выдать клочок земли, серебряный кубок, тридцать рабов и вечную благодарность вождя, а дальше крутись как хочешь. В цивилизованном мире за доблесть платят золотом. Платят щедро и регулярно.
        - Но вместо почивания на лаврах, вы снова пустились в авантюру. Зачем?
        - Странное дело. - пожал плечами пенсионер. - Но уйдя со службы я выяснил удивительную вещь… Оказывается, человек может пристраститься не только к удовольствиям, но и к различным передрягам тоже. Только я был готов окунуться с головой в купель плотских и духовных наслаждений, как осознал, что тоскую по дорогам, по ощущению риска и азарту. Бросил свой дом. С тех пор занимаюсь всякой ерундой. Фитили вот продаю.
        - Хочу задать несколько вопросов. Думаю, что ваш опыт может мне помочь…
        И я описал неудачное покушение. Особенно атаку демона.
        - Владыка значит… - задумчиво произнес Ноктилус, почесывая седую щетину. - Редкая гадость. Этакого беса под кустом не сыскать. Кто бы его не послал - птица высокого полета. Но, я посмотрю, вы умеете впутываться в дела, стратег. Ходят слухи, что с вами на дороге как-то говорила одна ведьма…
        - Мало ли на Севере ведьм.
        Старик лукаво усмехнулся и ответил.
        - Настоящих ведьм на Севере нет.
        - Не очень знаком с теорией.
        - Да бросьте… - отмахнулся Ноктилус. - Мы оба знаем кто она. И оба не знаем. Осколок Эпохи Героев, времени богов и монстров.
        - А что вы скажите о ней?
        - Из всех древних ведьм Лавертия единственная, кто питает к людям особый интерес. Другие предпочитают держаться от нас подальше. А что еще сказать о ней? Лавертия - воплощенный хаос. Сплетение противоречий. Я думаю, что она потворствует вам как разжигателю войны. Тому, кто опустошит Север. Но это мнение слишком рационально. Словно Лавертия некий политик, стремящийся к выгодам. На самом деле я не могу понять мотивы такого существа. Может, Азард ее понял за столько лет. Все же поведение зверей и монстров тоже предсказуемо, если хорошенько понаблюдать. Даже таких сложных и древних зверей, как она.
        - Я буду осторожен.
        - Вряд ли будете. - усмехнулся старик. - Невозможно осторожно побеждать. Не в ваших условиях. Я лишь посоветую вам… думать о последствиях. Даже когда враги окружают со всех сторон. Войны заканчиваются рано или поздно. И если ваши новые друзья из почитателей Шан-Асола захотят от вас что-то особо любопытное… Подумайте дважды и, если подозрения велики, поговорите с одним старым торговцем фитилями. Я многое знаю про уловки этих полутов.
        - Буду иметь в виду, уважаемый Ноктилус.
        Вот как-то так и прошел день.
        На следующий последние ручейки беженцев покинули Либану. В городе осталось не более двух сотен бывших обитателей. Решено было придержать некоторых ремесленников, прежде всего кузнецов и какое-то количество слуг из тех людей, кто к знати не принадлежал. Я разместился в двухэтажном добротном доме с несколькими выходами, просторными комнатами, баней, погребами и ледником. Не самое роскошное строение в городе, но в первой двадцатке. По заверениям знающих людей дом не из тех, что вспыхнет как спичка. В пристройках и соседних домах можно разместить охрану.
        Время близилось к вечеру. Летний закат медленно перетекал в сумерки, а я отдыхал на хорошей крепкой кровати и думал. А не предложить ли Луне, действительно, совместный поход в баню? Или пока рано? Фазу стратегического планирования прервал визит контурбернала.
        - Стратег, там прибыли еще сэйфы.
        - Здорово. - вздохнул я. - Пусть располагаются вместе с соплеменниками. Завтра добавлю их в армию.
        - Они хотят вас видеть.
        - Боги… А я их видеть сейчас не хочу. Впрочем, сколько прибыло?
        - Около сотни.
        - Целый отряд. Ладно. Если у них там есть какие-то вожди, то я их приму. Чертовы варварские обычаи…
        Но лучше принять. Не хотелось бы, терять целый отряд из-за обиды вождей, которых я обделил личным вниманием.
        - Пусть приготовят вина и какие-нибудь подарки из трофеев. Но не особо дорогие. Сейчас примем их.
        Следующим ко мне пригнал Ангре, возбуждённый настолько, что казалось вот-вот взорвется, как хомяк после капли никотина.
        - Они здесь! Я говорил и они пришли!
        - Замечательно. - вздохнул, разглядывая медвежью шкуру на стене. - Кто они?
        - Нергар и Нетар, и с ними Ренго Закаленный в крови, и Тобре из Павира, и… Боги, это же Сэйфа-кин, грозная поступь великих степей.
        - Ааа… - произнёс я, сделав вид будто понял о чем он. - Ну раз так, значит надо обязательно поговорить.
        Сдать оружие их едва ли заставлю, но со мной будут Касс, Луна, несколько телохранителей из легиона, а в соседней комнате посадим Те-Увея. Часть стены заменили панелью съемной и завесили коврами. Если что я шагаю туда, а маги сразу же бьют по врагам. Доспехи должны какое-то время спасать меня. Но это все на крайний случай. Надеюсь, гости понимают, что в случае покушения им не уйти.
        Предводителей сэйфов оказалось шестеро. Нергар и Нетар - невысокие, предположительно, близнецы в пестрых свободных одеждах. Лица они закрывали до самых глаз, под которыми были выбиты татуировки в виде сложного узора. Ренго Закаленный в крови - высокий мужчина, представлявший отличный косплей на двуликого из Бэтмена. По половине лица ожоги, так что светлые волосы растут клочьями, а веко лишь частично закрывает глаз. Трое остальных более стандартной внешности. Бородатые, в медной чешуе и с разноцветными плащами.
        - О щедрый и могучий царь… - начал один из близнецов, а я все не мог понять молод он или нет, а самое главное… это вообще он или она? Гендерная интрига прям. - Слава о делах твоих летит по ветрам до самого Шо-Ри-Эйтара. До солёных берегов старой степи.
        Как же они любят эту дешёвую поэтику. Возможно, я таки слишком долго общался с имперцами и заразился от них неприятием варварских культур. Все они мне кажутся слишком завязанными на личных отношениях, славе, фонтанирующих эмоциях, расшаркиваниях и красивых жестах. Лидер должен быть этаким паханом-атаманом. Суровым, но щедрым и понимающим. Это не та почва, на которой может хорошо укорениться дисциплина.
        - И мы прибыли сюда! - продолжил второй/вторая из близнецов. - Мы спрашиваем у царя места за его столом, хлеба, вина и мяса. Золота и доли в добыче. Ибо мы сэйфа-кин, а значит живем только войной.
        Вот похоже и расшифровка термина, который мне почему-то система не хотела раскрывать. Сэйфа-кин это типа наемники? Не те, кто хочет земель и стабильности, а профессиональные душегубы. Ну такие мне сейчас нужны. Если они, действительно, хорошо подготовлены и в цене сойдёмся…
        - Мы уже пролили кровь твоих врагов. - завил Ренго.
        Деревни что ли пограбили по дороге?
        - Таков первый наш дар тебе… - заявил(а) близнец. - А вот остальные!
        В зал внесли несколько мешков с побрякушками крайне интересного вида и ввели пленницу. Несколько секунд смотрел на щедроты дикарей, пытаясь сообразить то ли это самое, что я думаю. То самое…
        "А теперь я заинтригован".
        Пленница была одета довольно богато, хотя наряд явно пострадал при перевозке. Высокая. Со светлыми, почти белыми волосами. Но самое главное черты лица… Я приказал одному из легионеров подойти к ней, чтобы сдвинуть волосы девушки в сторону. Кончик уха был характерен вытянут и заострен. Эльфийка.
        "Очень заинтригован".
        Глава 12 Сказка с хорошим концом, сказка с печальным концом…
        Помниться не так давно я рассуждал на тему, все ли эльфы - самураи? Таки не все. Видимо наставница Орины и несостоявшийся ассасин были воинами. Попавшаяся же сэйфам девушка, судя по статам, с оружием дружила примерно на моем текущем уровне. Хотя показатели маневра и выносливости неплохие. Высокая. Ростом примерно с меня. На лице пленницы читались тревога и отчаяние. Она не истерила, но с текущим положением вещей явно не желала смиряться. Глаза с сиреневым отливом смотрели в пол, а закрытая поза и опущенные плечи намекали на тотальное нежелание заводить новые знакомства.
        - Мы захватили ещё несколько. - похвастал один из близнецов. - Но эта молодая. От нее может быть толк. - сэйф хлопнул девушку по спине, от чего та вздрогнула. - Остальных же придется отпустить, или убить, или продать тем кто держит рабов в цепях.
        - Я думал вы не приемлете рабство.
        Обгорелый Ренго усмехнулся, сложив на груди руки в длинных перчатках из мягкой кожи.
        - Мы не держим рабов, мы никому не уступим свою свободу. Таковы наши традиции.
        - А продажа? - взял слово один из близнецов. - Если я не пью вина, то значит ли что не могу угостить других? Если я не хромаю, то должен ли избегать всякой трости? Или могу взять ее, чтобы отдать раненому?
        Ясно. Очень удобная с экономической точки зрения позиция.
        - Как я понимаю, вы напали на Велвегров? И преуспели. С их магами не сталкивались?
        - Мы не страшимся колдовства! - заявил Ренго. - Я пережил огонь дракона. Любого колдуна прикончу. Такой уж меня суровый нрав. А если я чего не понимаю, то мой клинок всегда бывает прав!
        Краем уха расслышал недовольное хмыканье Луны. Кажется, бравада сэйфа её раздражала (как и ещё примерно 75 %-80 % окружающей действительности).
        - Говорят вам сопутствует большая удача. Что город взяли за один день ворвавшись конницей. Это требует мастерства. - произнёс один из ранее молчавших сэйфов.
        - Это требует единства и слаженных действий. - ответил я. - Что насчёт остальных пленных Велвегров… Их судьба меня не интересует, но сперва нужно допросить.
        - О разумеется… - медовым голосом уверил меня один из близнецов. - Все, что царь пожелает узнать, мы вытянем из них болью либо хитростью.
        - Хорошо, хорошо… - кивнул я. - Предлагаю вам разместится в городском тереме. Там полно места и отличные условия. В вашем распоряжении будет все, что найдете внутри.
        - Так вы не берете нас на службу? - с некоторым удивлением поинтересовался один из близнецов.
        - Беру. - подтвердил я. - Вскоре мы выдвинемся на следующей город. Как только подойдут легионы. Так что ваша служба будет очень кстати…
        - Раз так. - пожал плечами Ренго. - Значит мы останемся здесь. Мне лично комната не нужна. Я буду спать во дворе с конем.
        Луна после его последней фразы выразительно усмехнулась. Ничего не сказала, но видимо "спать с конем" она поняла в меру своей испорченности.
        Ренго удостоил её взгляд, полным злобы и самых нехороших намерений.
        - Наш друг прав. - прошелестел один из близнецов. - Мы хотим на службу к победоносному царю. Идти с ним на битву. Вершить большие дела. Заполучить себе часть той славы и почета, что уготовила вам судьба. Быть где-то в стороне мы не согласны. Уж лучше нам тогда самим пойти испытывать удачу. Хотя то будут дела малые.
        - Мне нужна битва, о которой сложат легенды! - с жаром заявил Ренго. - Когда я вышел против огнедышащего змея, то думал это оно… Что во всех землях станут меня славить. - Закаленный в крови злобно оскалился. - Но оказалось что эти вентаторы постоянно убивают чудищ. Мне за тридцать зим. Сколько ещё мне ждать?!
        "Часики то тикают". - чуть не выдал я со смехом. Когда в легенды то входить собираешься? Дадут боги зайку, ой… то есть дадут подвиг, дадут и славу посмертную.
        - Армия врага это примерно семьдесят тысяч воинов. - "обрадовал" сэйфов я. - И это только армия одного из моих врагов. Сколько-то смогут поставить Кринтары. С Дальнего Севера идут многочисленные племена, древнего бога которых недавно убил один венатор. Если не эта война войдет в легенды, то какая?
        - Значит я в нужном месте. - удовлетворенно произнес обоженный сэйф. - Убью вражеского царя или героя, а лучше всех.
        Да уж… Самооценка на пять звезд. Уверенности сэйфу было не занимать. Ну посмотрим чем подкреплены такие громкие заявления.
        РЕНГО ЗАКАЛЕННЫЙ В КРОВИ
        УНИВЕРСАЛЬНАЯ ЭЛИТА
        АНТИМАГ
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 31
        Маневр 27
        Выносливость 32
        Базовая мораль 1750
        Мастерство 35
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон(1) 21 - 49
        Броня: 19
        Бронирование: 63 %
        ТЕКУЩИЕ:
        Энергия 1864
        Мораль 1744
        ГЕРОЙ
        Есть те, кому сама судьба вручает этот статус. Выдающиеся качества данного бойца прививают его к герою даже без добавления в соответствующий раздел персонажей.
        Эффекты:
        - данный персонаж является героем по умолчанию, не занимая ваш лимит.
        КРОВОЖАДНОСТЬ
        Стремление наносить врагу потери всегда ценилось в солдатах. Эта особенность делает человека плохими рабом, но хорошим воином.
        Эффекты:
        - повышение морали на 3,6 % в минуту при атакующих действиях, если выносливость воина не ниже 20 %.
        ПОДАВЛЕНИЕ.
        В силу своих убеждений, характера или обучения данный воин имеет повышенное сопротивление сверхъестественным воздействиям и наносит больший урон магическим существам.
        Коэффициент подавления 7,2.
        ДОСТИЖЕНИЕ: ИСТРЕБИТЕЛЬ ЧУДОВИЩ.
        Страх перед монстрами исчезает после десятков побед над ними.
        Эффекты:
        - урон морали в присутствии чудовищ снижается на 79 %
        ДОСТИЖЕНИЕ: КРОВАВАЯ КУПЕЛЬ.
        По легендам воин, убивший огнедышащего змея и выкупавшиийся в его крови, становится непобедим, а пламя перестанет причинять ему вред. Едва ли кровь чудовищ обладает такими свойствами. Однако вера людей и покровительство богов усиливают их навык подавления и внушают идею собственной исключительности.
        Эффекты:
        - подавление действует на вражескую магию и сверхъестественные воздействия стихиями в 1,5 раза эффективнее
        - бонус в 400 единиц базовой морали
        - снижение потери морали от всех факторов на 26 %
        Что же… До Сидониуса, Азарда или Доктония ему далеко, но подавляющему большинству простых воинов до самого Ренго еще дальше. Такие кадры на дороге не валяются (если их до этого кадр уровнем выше не уронил) и надо однозначно вербовать.
        - Но предупреждаю, что не всегда могу быть на передовой. - признался я. - За моей головой ведут охоту демоны, вот эти Велвегры и одни боги знают еще кто…
        - Тогда мы тем более будем держаться близко. - ответил Ренго. - Сильных демонов я ещё не убивал.
        Так. Ну все здорово, а что дальше требуется от пахана-атамана в процессе принятия новых членов в банду? Вот уж никогда не думал оказаться в подобной роли. Но Life, как известно, is strange. Помогите мне все те немногие сериалы НТВ, что мельком видел!
        - В честь таких славных гостей… - начал я. - Стоит закатить пир. Да и взятие города мы, как следует, не отмечали.
        Слушайте… А ведь даже если забить на этих развесёлых варваров, то мне, как минимум, положено устроить что-то для своих войск. В смысле некий мини-триумф дабы показать, что верной дорогой идем товарищи.
        Тогда план такой. Сейчас тусуемся с дорогими гостями, а по прибытию легионов устроим некое общее развлекательное мероприятие с пафосом, щедрой раздачей презентов и еще более щедрой раздачей обещаний.
        - Пир. - подтвердил я. - А остальные дела потом. Пока располагайтесь. Через пару часов все будет готово.
        - Потребуется много мяса. - заявил один из сэйфов.
        - Вы его получите сколько захотите. - уверил я.
        Когда гости, удовлетворенные гостеприимством, покинули зал там все еще оставалась пленница. Впрочем, логично. Мне её подарили. Пленница смотрела в пол. Дыхание быстрое и прерывистое. Глянул статы. При максимуме морали в 340 текущий показатель был 72. Очень мало. Даже не треть. Эльфийка пребывала в депрессии. А я за отсутствие войны мог бы работать психологом-консультантом.
        - Посмотри на меня. - произнёс я скорее мягко я, чем приказным тоном.
        Пленница не отреагировала. Точнее она сглотнула и опустила глаза еще ниже.
        - Может имя свое скажешь?
        Тишина. Черт, а она красива. Возможно дело в необычности и даже уши тут ни при чем. Обычно эльфиек изображали просто неким привлекательными женщинами той или иной степени раздетости. Ну и уши как маркер. Здесь же я видел как бы и человека, но в то же не совсем. Как ни странно, самое близкое сравнение, это когда впервые видишь кого-то чернокожего. Примерно та же степень разницы. Странные глаза. Не только цвет, но и разрез. Будто чуть больше нормы и слишком вытянуты. Не так, чтобы казаться уродством, но все равно не похоже на обычное лицо как местных людей, так и соотечественников из прошлого мира. Волосы слишком белые. Луна тоже заинтересовалась пленницей подошла, разглядывая снизу вверх лицо эльфийки.
        - Это же из тех, что в нас молниями кидались?
        В меня еще ты молниями кидалась - подумал я, а вслух ответил:
        - Да. Та же раса. Но эта не опасная и вряд ли умеет кидать молнии.
        Просто смазливая мордашка. Эта инаковость придавала ей особого рода привлекательность. Есть у людей распространенный фетиш на экзотику. Инаковость во внешности человека своего пола может отталкивать, а вот тоже самое у представительницы противоположного пола - привлекать. Только вот вопрос… А выйдет ли у меня с этим подарком наладить "контакт". Если же нет, то созрел ли я уже морально для контакта без "контакта". На самом деле, не думаю. То есть, прекрасно понимаю, что заметная часть воинов в моей и других армиях таким занимаются регулярно. Однако подобное находится за пределами моей зоны комфорта. Так что пока…
        Дальнейшая сцена происходила на фоне моего полного офигивания. От разглядывания Луна внезапно перешла к действиям, задрав подол короткого платья эльфки. Затем ведьма попыталась снять с неё нечто наподобие коротких, свободных шорт, служивших нижних бельем. Пленница, сдавленно вскрикнув, подалась назад, сводя бедра вместе. Тогда Луна приложила все свои 28 единиц силы и просто разорвалась шорты пополам.
        - Что ты делаешь? - осведомился я.
        Охрана ушла вместе с гостями, так что "шоу" созерцали только мы с Касс.
        - Хочу посмотреть. - спокойно ответила Луна, не обращая внимания что пленница дышит как загнанная лань и согнулась пытаясь хоть как-то прикрыться. Руки у нее были связаны. - Проверить все ли у них как у людей. Все также. А волосы и там белые.
        - Научный интерес? - усмехнулся я. - Собираешься проводить независимое исследование эльфийских гениталий?
        - Интерес? У тебя интерес. - усмехнулась в ответ она. - Смотришь на нее. Вижу как смотришь. Хочешь, а не берешь. Почему?
        - Предлагаешь мне кинуться на неё сейчас, словно дикий зверь? Сорвать одежду и овладеть в вашем присутствии? При вас?
        Гибрид лишь рассмеялась, щуря свой человеческий глаз. Нечеловеческий смотрел все также невозмутимо. Ведьма явно нашла тему для издевательств.
        - При нас? А что? Здесь телохранитель твоя. Ее ты трахаешь. Так попроси теперь другую девку подержать. Или мне скажи. Не возражаю.
        - Пожалуй, обойдусь. - холодно ответил я, еще больше веселя проклятую ведьму.
        - Города ты проще берёшь, чем девок. - продолжала она. - Та малявка рыжая… Она сама к тебе пришла? Сама тебя взяла, да? Угадала. Она смелая. Ласковая девчонка. А ты её куда подальше отправил.
        Думаю, что пытаться объяснить Луне причину, почему я не взял с собой Эйлит - бесполезно. Одна ее извилина отвечает за грабеж, вторая за магию, третья за вы#боны и на этом все.
        - Наверное сейчас она там грустит. - продолжала смеяться ведьма. - Все пальчики натерла. А что ее господин? Сидит по ямам и жрет грибы.
        - Да что ты к этим грибам привязалась? - усмехнулся я. - Хорошие были грибы.
        - У тебя огромная банда… Армия. Ты сильнее многих царей. - твердо заявила ведьма. - И сидел бы в яме, если б не я.
        - Благодарю за спасение. Я вытащил тебя из темницы, а ты меня из ямы. Квиты. - сыронизировал я.
        - Ну-ну… Отдай мне ее - ведьма указала на пленницу. - Обещал трофеи. Вот хочу её.
        - Сожрать?
        - Понадкусывать… - многозначительно ответила Луна. - Ты ведь её просто в клетке запрешь, а у меня эта пташка будет пищать каждый день.
        На последней фразе Луна подошла к пленнице и потрепала ее по волосам. Эльфийка сжалась, смотря на чернокожую со смесью ужаса и стыда.
        - Даже так… - усмехнулся я.
        - Так. - подтвердила Луна. - И дочку Геора тоже мне отдай. У меня она повертится, потрепыхается. А сам продолжай жрать грибы и трахать охранницу. А ты ей командуешь в постели? Как в бою?
        Здесь она угадала. Не сложно было, но что-то эта пикировка выходила в ее пользу…
        - Отдать тебе её? - задумчиво произнес я, смотря то на Луну, то эльфку. - Только вот она не трофей, а подарок. Я же тебе трофеи предлагал. Но могу и её отдать. Передарить. Только вот тоже в обмен хочу кое-что получить?
        - Неужели скучал по моей руке? - посмеивалась Луна. - Понравилась крепкая хватка?
        - Боюсь, что за такой редкий экземпляр маловата цена. Покомандовать тобой хочу. Как в бою. Ну а Касс тебя подержит. Согласишься - твоя эльфийка. Хоть надкусывай, хоть на вертел насаживай. Согласна?
        На несколько секунд повисло молчание.
        - Я подумаю. - проворчала в ответ ведьма, скрестив руки на груди, и косясь то на меня, то на пленницу.
        - Конечно. - великодушно согласился я. - Не торопись.
        Затем ведьма вышла и я обратилась уже к эльфке.
        - Тяжёлая участь быть объектом сексуального торга? А что поделать…
        - Звери. - емко и кратко ответила она сквозь зубы.
        - Не без этого. Ладно. Пора тебя одеть и запереть.
        Только бы не самоубилась. Надо будет убрать из её комнаты все опаснее подушки… Хотя подушкой тоже можно задушиться.
        Пир начался через два с половиной часа после визита сэйфов. Кроме новоприбывших пригласили и многих всадников, штурмовавших Либану. Все они проявляли к близнецам, Ренго и их спутникам особое почтение. Даже самые гордые сели куда подальше, позволив ближе ко мне разместится именно этим сэйфа-кин. Все же этот термин значит не просто наёмников, а некую особо привилегированную прослойку.
        Стол ломился от угощения. Памятуя заказ на мясо были зверски зарезаны и расчлененны многие пренатые да копытные. Женщины с оружием сэйфов не удивляли, а рабство они не признавали, так что данный корпоратив был одним из немногих мероприятий где я мог спокойно усадить Касс рядом с собой.
        А дальше начались сюрпризы. Во-первых, близнецы, наконец сняли маски. Таки поглощать еду сквозь ткань они не умели. Так что красные платки и капюшоны были убраны с лиц. Оказалось, что понять их гендер это никак не помогло. Оба или обе они выглядели слишком… изящно, но без ярко выраженной женственности. Была у этого причина. К человеческой расе близнецы не относились. И не только они. Из четырнадцати вожаков новоприбывшего отряда пятеро, включая близнецов, были эльфами. Однако они заметно отличались от Велвегров. Невысокие, медноволосые, с кукольными тонкими чертами и более человечными лицами. Пожалуй, от людей их отличить было намного сложнее. В классическом фэнтези эльфы делятся на высших, тёмных и лесных. Тут же у нас горные и степные. Бывает же…
        Что ещё любопытно - все сэйфы воспринимали ушастых как совершенно обычное дело. Да и сами они не отличались ничем кроме внешности. А костюмы, разговоры и татуировки те же. Этот факт вызвал у меня интересует.
        - Как я понимаю, сэйфы это союз нескольких племен?
        - Сэйфы это сэйфы. - ответил Ангре. - Это мы. Всадники и воины.
        - Боюсь, что не все знают нашу историю. - произнес(ла) один из близнецов. На лице эльфа был большой старый шрам, разорвавший часть верхней губы так что были видны зубы.
        Странное сочетание кукольной красоты и жестокой раны. Зуб за прорехой блестел золотом. Думаю, что последствия попадания вражеской стрелы.
        - Нергар права. - согласился Ренго.
        Так это все-таки она. Однако теперь мне понятно, почему близнецы носят маски. У обоих лица с заметными шрамами. А в масках их легко спутать. Наверное с их помощью они могут играть в популярную у близнецов игру “Угадай кто?”.
        - Тогда расскажем. - вздохнула Нергар. - Никакой тайны в нашем прошлом нет. Я расскажу, вам царь, старую сказку с добрым концом. Сказку о нас, сэйфах и как мы стали такими. Тобре, сыграй нам… Под музыку слова из меня идут куда лучше.
        Бородатый воин кивнул и достал небольшую флейту из светло-желтого дерева. Мотив он заиграл простой, легкий, но приятный. Чем-то смахивал на Одинокого Пастуха Мариконе.
        - Давным давно, когда Огненный Человек ещё не поверг Мать-Тьму… - начала рассказ Нергар. - …жили в одной стороне мы… народы разные.
        Одни суровые, другие прекрасные…
        Одни ковали из руды сталь
        Другие охотились как встарь.
        Мы заключали друг друга в крепости, сжигали поля.
        И не смолкал над той стороной
        Галдеж воронья
        Одни начинали мириться
        Другие точить клыки
        Но все мы пили из одной реки
        А время тогда утекло сквозь пальцы
        Обмелела река
        И никто не ждал, что придет
        Беда издалека…
        Но как горный поток, как лавина несущаяся грязь
        Они нас смели, они просто убили всех нас…
        Все эти беды эльфийка описывала с блаженно-туманной улыбкой, чуть прикрыв подведенные черной тушью глаза.
        - Воители народов
        Опора и надежда жен
        Уж в поле мертвые лежат
        Врагом каждый сражен
        И каждый враг огромен словно дуб
        И руки силою полны, острей кинжала зуб
        Листвы зеленой кожа их тогда имела цвет
        Дурная кровь, свирепый нрав нам стоил много бед.
        - И мы бежали. Женщины, дети, старики, больные и трусы, уже не способные драться за свою землю. Бежали и бежали, спасаясь. Народы смешались. Забылись имена. Сэйфы… Это значит беглецы. Но как далеко мы не уходили, однажды враг снова настигал нас. Неутомимый, беспощадный, гордый своей силой, он грозил нам вечным рабством…
        Все присутствующие за столом замолчали, как бы осознавая трагичность момента и переживая за судьбы предков. Лишь сама рассказчица продолжала блаженно улыбаться.
        - Последние из беглецов укрылись на самом краю мира. Их загнали на травянистые равнины у моря и гор. В степи. Дальше бежать было некуда. Тогда они стали жить в пути. Нельзя было распахивать поля и пришлось кормиться от стада. Его следует оберегать иначе волки или соседи заберут твое. Для этого пригодились лук и копье. На тех травянистых равнинах было мало дерева для повозок и оружия. Тогда сэйфам пришлось с повозок пересесть прямо на лошадей, а луки усиливать жилами и рогом. Так шли десятки, сотни лет. Поколения родились и выросли не зная дома, но счастливые своей свободой. А враг не оставил нас. Долгие года копил он силу, чтобы выбить сэйфов из последнего убежищах. Великая орда шла, сминая тяжелой поступью степные травы. И тогда сэйфам стало ясно, что настало время последнего боя. Что бежать больше некуда. Каждую крупицу металла переплавили они в наконечник, а в три раза больше сделали из костей и камня. Они забили стада, высушив мясо. Смололи его в порошок, чтобы питаться в походе. Из шкур пошили колчаны и седла. Великой силы готовилась битва. Сошлись два воинства при Шо-Ри-Эйтаре. И с одной
стороны были гордые непобедимые воины, а с другой потомки беглецов, женщины и дети. Увидев луки в их руках великий вождь врагов, громадный как скала, смеясь сказал, что не сразит его стрела. - эльфка вздохнула, пьяно улыбаясь. На глазах ее были слезы. - Вождь оказался прав. Стрела не сразила его. Но тридцать четыре - сразили. А вот сэйфы ошиблись. То была не последняя их битва, а первая. Началась война, что получила имя войны Десяти Поколений. От края мира до другого края беглецы возвращали свое, а затем забирали чужое. Мы никогда не славились честью. Тот народ, что был нашим врагом остался лишь где-то может в самых высоких горах. Мало их осталось. А сгинут совсем? Так туда им дорога. Мы сражались, выжигая поля, отравляя колодцы и стрелы, мы бросали детей в реки, давая пощады лишь бывшим рабам. Мы никогда не славились милосердием. Но есть то, что делает нас благородными. Мы всегда сражались за свою свободу и никого никогда ее не лишали. Наши воины смелостью никому не уступят, а многих превзойдут. Это хороший конец для старой сказки.
        Когда замолкли флейта и Нергар, то все сэйфы закричали, застучали кубками по столу, объявляя тосты за славных предков и не менее славных себя.
        История была мне относительно понятна. Враги сэйфов, гоняя по степям недобитки и беженцев, случайно дали им эволюционировать в первую кочевую культуру. Сами собой возникли основные ее элементы: скотоводство, конные лучники, возможность мобилизовать почти все трудоспособное население в кавалерийскую армию. По численности населения кочевников всегда меньше, чем оседлых народов. Однако проблема в том, что они могут быстро и эффективно собраться в орду. Стадо гораздо проще перевести с места на место. Так решается проблема обозов. Если оседлым империям приходится париться над системой снабжения, то у кочевников она как бы сама собой образуется. И личный транспорт есть у всех. И очень многие умеют скакать, стрелять, быть в походе. Именно поэтому за тысячи лет все намучались со скифами, гуннами, монголами и так далее.
        Еще несколько часов я слушал потрясающие байки кочевников. Оказалось, что второй из близнецов Нетар таки он. А его сестра является любовницей Ренго, о чем тот спокойно говорил во всеуслышание.
        - Я бы женился на ней… - вздыхал воин. - Но она стара как сама степь и все дети ее давно родились.
        Нергар на такие откровения о своей личной жизни реагировала лишь улыбкой. Что до ее возраста… А не присутствовала ли она лично в той знаменательной битве, где сэйфы впервые отлупили неприятеля и с удивлением обнаружили, что могут побеждать. Я задал еще пару вопросов по поводу тех событий. Оказывается враги сэйфов были слишком велики, чтобы ездить на лошадях. Первые одомашненные породы размером едва ли сильно превосходили пони. Эльфы-кочевники на понях… Славные были времена.
        Ближе к полуночи Нергар гордо объявила, что пора кормить коней. Всех это привело в какое-то странное возбуждение. Ну кормить так кормить. Мне предложили присутствовать в качестве почетного гостя. Да уж… Однако процедура кормления оказалась, действительно, любопытной. Недалеко от нашего терема в конюшне стояли скакуны сэйфа-кин. И боги… Если первые лошадки были похожи на поней, то эти могли бы выдержать молодого исполина. Черной масти, с лоснящимися шкурами гиганты зловещего вида. Монструозные кони смотрели на всех свирепо. Неспокойные, с буйным нравом, будто готовые в любой момент сорваться и растоптать. Тем страннее было смотреть как Нергар, телосложением похожая на подростка, без опаски подходит к ним. Шли к своим скакунам и остальные. Началась кормежка, а кормили своих коней сэйфы мясом. Те с удовольствием рвали на части свежую баранину, целиком заглатывали тушки цыплят и грызли крупные коровьи кости. Острые кривые клыки легко справлялись с любой целью.
        - Наклеви. - пояснил мне Ангре. - Кони-воины. Хищники. Они рождаются на костяных полях Шо-Ри-Эйтара. Там их могут приручить лучшие из лучших. Избранные степью. Их мы называем сэйфа-кин.
        Система этих веселых лошадок распознавала как монстров. Всего в отряде было четырнадцать таких тварей. По описанию Ангре в бою лицом к лицу всадник на наклеви всегда побеждает всадника на обычной лошади. Монстры превосходят в размерах все породы, а главное что они намного умнее и злее. Им нравится убивать. Сражение то, для чего они существуют.
        Ну что же… Фейс контроль в Армию Зла вы прошли. Добро пожаловать и спасибо за эльфийку.
        Пир подошел к концу и сэйфов расселили по ближайшим домам. Ренго выполнил свою угрозу, оставшись спать на конюшне вместе со своим монструозным скакуном. Похоже к этому существу он питал любовь более возвышенную, чем даже к престарелой эльфке. Я же остался один на один с Касс в нашей спальне.
        - Тебя не смущает, что в постели мы используем команды.
        - А должно смущать? - безразлично спросила девушка.
        - Не знаю.
        - Это же проще чем говорить. - вполне логично заметила она.
        - Хорошо. - с улыбкой ответил я и отдал ей приказ раздеваться.
        На следующий день к Либане подошли первые когорты пехоты легионов. Можно было наконец заняться освоением захваченного.
        Город дал очень богатые военные трофеи. Либана служила обронительным рубежом и плацдармом для наступления на земли Империи. Поэтому в городе накапливались различного рода вещи, неприятные в руках врага, но очень даже приятные в руках собственных солдат.
        Так обнаружился огромный запас дротиков. Наверное, хватило бы по две штуки на каждого бывшего жителя Либаны. Десятки килограмм порядком ржавого чеснока. Бочки с горючим маслом, множество сухого хлопка и пакли. Среди трофеев было примерно восемь сотен комплектов брони разной степени тяжести и адекватности. С укреплений решено было снять 26 скорпионов. Ещё 12 останутся в городе. Многие из них по качеству уступали имперским образцам, но мастера легионов могли попытаться довести их до ума. Было в наличии вооружение и тяжелее. Баллисты. Целых семь штук. Хранились они в разобранном виде. Некоторые деревянные детали требовали замены, но в целом это было хоть и не самое совершённое в исполнении, однако грозное оружие.
        Оставалось только порадоваться, что ничего из вышеперечисленного арсенала защитники не успели как следует пустить в ход.
        С помощью полученного вооружения одна из велитских когорт Двадцать Четвертого легиона была переснаряжена на легионерский манер. Хотя щиты пришлось использовать овальные, а не полноценные скутумы. С их поставками ныне будут проблемы.
        К ударной когороте Двадцать Первого легиона добавилась еще центурия антесигнанов. И более их добавлять по уверениям Поция не следует. Иначе подразделение потеряет возможность вести полноценный дальний бой, как это положено в легионах.
        "Допустим первая центурия стоит по фронту. Второй мы прикроем фланги. Но если их будет больше, то плотность обстрела дротиками упадет". - рассуждал он и был прав.
        Несколько сотен самых сомнительных, старых и неполных комплектов брони были переданы в дар Гератам. Им же пошли щиты, часть дротиков и множество иного вооружения, которое мы нашли в плененном городе. Все, что не подходило по формату легионам.
        Я думаю именно Гератов оставить в качестве гарнизона города. В полевом строевом сражении они не самая грозная сила, однако за укреплениями сыграют не хуже обученных солдат. Кроме того, у них относительно высокая лояльность моей персоне. Это очень важно. Не хотелось бы оставлять на гарнизон часть Двадцать Первого, а два других легиона…
        Они пока не вкусили со мной из одной чаши всей полноты войны. Федераты вполне активно прикидываются лояльными Империи. Антавий Карр был прав насчёт Геора. Вождь привык воевать ложью и подкупом. Если в Либане останется не самое лояльное подразделение, то выбирая между осадой и взяткой…
        Они могут выбрать неправильно, проверив словам о моем предательстве.
        Гераты же теперь уверены, что именно по воле Геора пало их божество. Для простодушных дикарей золото это красивая, но далеко не самая важная для выживания вещь. А вот месть дело другое. Да и я для них живой носитель благости новых богов.
        Так же ко мне присоединилась сотня с гаком налётчиков Венелов, которые узнали о разгоравшейся войне. Боеспособность и лояльность данного контингента вызывала большие сомнения. Но любая кавалерия мне сейчас потребна, даже если это бандиты, только и способные что заниматься фуражировкой. Как говорится на безрыбье и рак рыба (еще существует выражение "За отсутствием горничной #бут дворника", но оно как-то менее популярно).
        Итого перед новым наступлением мои силы составляли:
        Двадцать первый легион:
        1 Ударная когорта комитат
        2 Когорта комитат
        3 Когорта лимитан
        1 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта копейщики-лимитан
        1 Когорта превенторов
        3 Когорта велитов-лимитан
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма новобранцев промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        1 Центурия эксплораторов
        35 Скорпионов с расчетами
        3 Онагров с расчетами
        7 Баллист в разобранном виде с расчетами
        Двадцать третий легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта копейщиков-лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        1 Бандитсвующая когорта велитов-лимитан.
        2 Турма новобранцев промотов-лимитан
        Двадцать четвертый легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        3 Когорта новобранцев-лимитан
        1 Когорта новобранцев велитов-лимитан - -.> Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        26 Скорпионов с расчетами.
        1 когорта федератов (Гераты)
        14 сэйфа-кин
        151 сэйфские копейщики
        254 сэйфские всадники-загонщики
        358 сэйфские конные застрельщики
        227 конные налётчики Венелов
        1 гигант
        2 исполина
        Около 30 единицы нечисти среднего размера
        Неподдающееся подсчету количество нечисти меньше
        1 магистр Хрустальной Гробницы
        12 адептов
        Почти все утро я провел в организационных вопросах. Доклады, отчеты, донесения. И чуть после полудня меня разморило. Не пришла ко мне рулетка Чужих Снов, не упарывался я энергией Великого Пламнени, но вместо обычного провала в темноту или спутанных видений, ко мне пришло нечто яркое. Нечто знакомое…
        Мрачный сырой лес смыкается по обеим сторонам тропы. Над землёй едва колышется дымка тумана. Сложно понять день, утро или вечер. Странный сумрак искажает восприятие. Тишина. Ни птиц, ни насекомых, ни даже ветра, что тронет невидимой рукой кроны деревьев. Все замерло, будто соблюдая скорбный траур. Идолы из черной влажной древесины смотрят на меня пустыми глазницами чудовищных морд. Впереди ветви образуют коридор, куда не просачивается жалкий блеклый свет. Там мрак. Там нечто ждёт меня… Жаждет прикоснуться к моему беспокойному разуму.
        - Там же ничего не осталось? - произношу я. - Бог Гератов мертв. Сердце Мира уничтожено. Все в прошлом. Зачем я снова здесь?
        - Прошлое, будущее… Все сплетается и путается.
        Голос Лав раздается за спиной. Я чувствую прохладные ладони на своих плечах. Касания, что легче невесомой паутинки. Нестерпимо нежные и слишком мимолетные. От них нервы под кожей взрываются, заставляя вздрогнуть и повернуться к ней. Я вижу бледное лицо в полумраке. Бездонные черные глаза затягивают, вселяя тревожное чувство неправильности происходящего. Острые ключицы, бескровная белая кожа, под которой скрывается нечто нечеловеческое.
        - Можешь сказать мне честно… - набравшись сил произношу эти слова. - Зачем я тебе? Что заставляет раз за разом лезть в мою голову? Это просто развлечение? У тебя есть цель? Я же… Мы можем договориться, наверное?
        Она смеется. Тихо и ласково, будто я сказал самую глупую, но милую на свете вещь.
        - Я серьезно. Ты помогала мне. Я благодарен. Не знаю нужна ли тебе моя благодарность… Но зачем это все?
        - Войди и узнаешь… - ведьма указала в сторону марчного коридора из сплетенных ветвей.
        - Что там?
        - Обрывки нитей судеб, что разойдутся по швам. Фрагменты будущего. Мои видения. Путанные прорицания старой безумной ведьмы.
        - И они связаны со мной?
        - Я умею чувствовать ваши судьбы…
        - Помню.
        - Товоя судьба - злой рок. Темная страшная сказка с печальным концом. Запах смерти… Не просто гибели одного человека, а нечто манящее и дурманящее меня. - шептала Лав, касаясь моего лица. - Аромат бедстивя. Первый слабый ветерок идущего шторма.
        - Я же разоблачил заговор! - с жаром и обидой спорил я. - Судьба должна была измениться. Я же сумел… Есть шанс победить. Так почему твои предчувсвия не меняются.
        - Они меняются, милый мой. - нежно ответила ведьма. - Все становится хуже и хуже. Войди во мрак. Посмотри сам.
        Я обернулся туда, где меня ждал мрачный ход в кромешную тьму. Черные идолы пустыми глазами будто осуждали меня за грядущую беду. За ошибки, которые я совершил и не заметил. Пахнуло гнилью. Запах смерти, что источал мертвый бог Севера. Я отстранился от Лавертии, делая шаг навстречу тьме…
        Глава 13 Цепи судьбы
        Нет тела, нет мыслей. От меня осталось лишь некая малая часть, способная только воспринимать и запоминать. Никаких выводов или попыток изменить происходящее. Эту малую часть меня тащило, сквозь чужие воспоминания. Фрагмент моего сознания сопротивлялся как мог, барахтаясь и вспыхивая приступами бескрайнего ужаса. Лав воспринимала мир совершенно иначе. В её памяти я был словно рыбацкая лодка посреди грохочущего океанского шторма.
        Сотни, тысячи фрагментов ведьмы были разбросаны по миру, обмениваясь ощущениями, живя своей жизнью, но подчиняясь единому центру. Отклики доходили не сразу. Представьте, что у вас рука и глаза где-то в районе Вашингтона. Однако части Лав обладали и собственным мышлением на уровне животных. Настоящая же сущность ведьмы была где-то вне всех своих тел. Нежилась на волнах тепла, пока внутри её сознания несся вихрь образов, как собранных частями, так и возникших в центральном разуме. Там царил полный хаос. С моего взгляда мыслительные процессы ведьмы более всего напоминали попытку собрать лего внутри запущенной центрифуги, куда заодно кинули десяток взбесившихся кошек и ящик фейерверков. Но все это каким-то загадочным образом работало. Разнородные образы приходили к общим знаменателям. Откладывались в памяти.
        Я увидел свой образ, как меня воспринимала ведьма. Двуногий кусок мяса, подобно большинству людей. Хлипкий, практически желе. Ткни пальцем - оставишь вмятину. Но внутри этой оболочки мерцала искра живого сознания, а вокруг… Тысячами цепей ко мне были прикованы чужие судьбы. Черно-красная паутина связей блестела от крови. Легионеры, мои ближайшие соратники, враги, десятки тысяч невиновных и непричастных, которых затронет война. Надо мной реяли три фантома на лбах, которых горели цифры. Призраки, облаченные огнем и железом - гении легионов. Две самые мощные цепи, на которых я висел словно кукла, держали исполинские фигуры, тела которых скрывались во мраке. Я видел лишь головы - мраморное лицо женщины со сверкающими глазами и окровавленный, ободранный череп. Они держали меня, не давая упасть во мрак, но также пытались разорвать, перетягивая словно псы любимую игрушку.
        Вся эта сюрреалистичная картина плыла сквозь тьму, но тьма имела оттенки. В ней скрывались цвета и чувства, двигались контуры танцующих фигур. Возможно, это как раз была та самая способность Лав инстинктивно ощущать судьбы людей. И меня бросило туда. Окунуло во внешнюю тьму, где тени разыгрывали сюжеты, еще не случившегося. Так я увидел прорицания. Как пьесу, где реплики перепутаны, а одна и та же сцена может быть сыграна сотней разных способов. У актеров не было лиц, тьма скрывала детали. Я воспринимал лишь отдельные свойства этих персонажей. Вот молодая женщина, плачет на руках мужчины и шепчет ему:
        - Прости… Я… - слезы лились рекой, но она пыталась улыбаться, держась его руку. - Все теперь будет хорошо… Должно быть… Обещай, что не отступишься от замысла. Можешь убить меня, но я была права…
        Занавес падает и сюжет меняется. Кем были те двое? Этот мужчина - я? Вопросы будут позже, а сейчас можно лишь смотреть и запоминать.
        - Два преступления совершил он и одно чудо. - образ говорящей эти слова единственный имеет лицо.
        Сама Лав стоит над мертвым телом в центре какого-то храма. Сотни людей вокруг ведьмы. Сотни теней, шепчущих и стенающих в страхе великом. Солнце меркнет. Густой, маслянисто-зеленый ливень падает на обреченные города, на обезлюдевшие поля и расколотые горы. От земли поднимается густой, грязный туман, похожий на постапокалиптическую песчаную бурю.
        - Прекрасные картины рисовали нам лучи восходящего солнца… - мечтательно произносит знакомый, не почему-то неузнанный мной голос. - Они возвещали нам долгий день процветания. Но закат наступил на рассвете.
        Фаланги и формации войск сходятся. Ревут чудовища, вспыхивают чары, но правит здесь сталь. Бесчисленные клинки, наконечники, доспехи и умбоны щитов, высекают искры, царапают, терзают друг друга в отчаянных попытках добраться до вражеской плоти.
        - Монстр! - в отчаянии кричит какой-то мужчина, ползая на коленях. - Поверьте. Я ничего ей не сделал. Это было чудовище. Небо изменилось…
        Небеса над каменным городом менялись и будто падали вниз, где у стен кипел бой. Или лучше сказать резня. Никаких порядков, манипул, фаланг - толпы людей и монстров бросались друг на друга как звери.
        Я очнулся. Если такое понятие применимо к снам. Я стал собой вернувшись в сырой мрачный лес, но в голове кипящим котлом бурлили новые образы. Они смешивались и путались. Мне приходилось с большим трудом удерживать их в памяти. Несколько минут я просто пытался как-то переварить откусанный ломоть информации. Все это время Лав стояла рядом, положив ладонь мне на плечо, и приговаривала:
        - Да, да… Так много… Запомни только самое яркое… А что забудешь - не важно. Вы вечно что-то забываете, но иначе не выжили бы.
        - Что это было?.. - пробормотал я, даже во сне ощущая головную боль. - Какие-то бесконечные смерти, катастрофы… Это будущее?
        - Это его запах. - усмехнулась ведьма. - Оттенок горького вкуса твоего и нашего будущего. Но каким оно станет на самом деле? Загадка.
        - Два преступления совершил он и одно чудо… - вспомнил я. - Это твои слова. О чем они?
        - Не знаю. Это несказанные слова. Может, они прозвучат через тысячи лет.
        - Не думаю. - горячо возразил я. - Все в тех видениях казалось… Оно рядом. Связано и произойдет одно за другим.
        - Стратег стал пророком? - усмехнулась она, заглядывая мне в лицо. - Познал тайны прорицаний? Зыбкую материю неслучившихся бедствий.
        В чем-то она права. Просто эти видения отличное сжиженное топливо для моей итак жарко пылающей паранойи. Надо успокоиться. Но успокоиться я не успел.
        - А свою смерть видел? - ласково поинтересовалась ведьма.
        - Что?!
        - Не заметил. Надо же… - усмехнулась она. - Некоторые люди так живут большими событиями и чужими судьбами, что забывают кто они на самом деле.
        - Мясное желе?
        Она рассмеялась. Скользнула вокруг меня как змея, изгибаясь в недоступных человеку плоскостях. Ее руки коснулись моего живота и груди. Прохладные нежные пальцы, способные выпотрошить меня за секунду. Хорошо, что это сон.
        - Вы мягкие, хрупкие… Тонкая кожа, рыхлая плоть… Но великие пали, а вы еще здесь. Как интересно… Я видела твою смерть. Много твоих смертей. На поле боя и в одиночестве, и даже в моих объятиях.
        - Ты?..
        - Нет. Кажется, тебя убивала не я. - усмехнулась ведьма. - Но в таких смутных образах редко можно что-то утверждать однозначно…
        - Прекрасно. - улыбнулся я, чувствуя как стягиваются ее объятия. - Как же я люблю свою новую жизнь!
        - Как же я люблю свою… - прошептал я, уже просыпаясь от тягостного и бесконечного сна. Подремал часок называется. После такого отдыха приходится снова отдыхать. Головная боль прошла только спустя минут тридцать отлеживания с полным отсутствием интеллектуальной деятельности. Стало лучше. Этак я до медитаций докачусь. Но в чем-то даже благодарен головной боли. Если бы не она, то меня разорвала бы на куски паранойя.
        “Все ее видения лишь вероятности”. - успокоил себя я.
        Вон у меня там не одна, а целая куча смертей. Напрашиваются два вывода - либо я обрету возможность к воскрешению, чтобы меня убивали по десять раз на дню. Приятно, но маловероятно. Либо таки двум смертям не бывать. А значит приходы старой колдуньи лишь варианты развития событий. Однако мне не нравится общая тенденция всевозрастающего накала войн. Вон в Шадде уже чуть ли не богами друг в друга кидаются, здесь у нас вылезли как-то пророчества бесконечные… Как бы не оказалась права та тетя-волшебница. Ядерного оружия здесь пока нет, но может вместо красной кнопки где-то лежит красная магическая печать? Бахнут и начнется “Сталкер. Тень Колизея”. Уж очень в этих видения постоянно фигурируют какие-то масштабные катастрофы. Ладно. Если слишком забуриться головой в эти тонкие материи, то можно больно удариться о стенку своей палаты в психушке или куда тут особо буйных складируют? Поэтому стоп. У меня есть текущие дела и военный поход. Место, где нужны мои внимание и адекватность. Поэтому видения отложим. Запомним, возьмем на заметку, но свою книгу пророчеств, назло Велвеграм, выпускать пока не будем.
        Удивительно, но прямо сейчас у меня не было каких-то важных дел. Ближе к вечеру будет совещание на тему развед. данных. Заканчивалось распределение трофеев. Армия готовилась к новому броску и был только один вопрос - куда. Сразу на столицу - Кринтор? Или на Итир, город, пограничный с федератами.
        Тоже мощная крепость и сосредоточение ресурсов. Если оставить ее в тылу, то очень вероятно, что защитники откроют ворота Геору. Тогда только Либана останется связующим звеном моей армии с Империей. Помниться Робб Старк хотел одолеть папу-Ланнистера как раз заманив его глубоко на свою территорию. Я же сам иду в пасть к врагу… И другого пути у нас нет. В ожидании совещания занимался просмотром эльфийского БДСМ. Ну то есть наблюдал за тем как сэйфы допрашивали своих горных родственников. Пленных было четверо. Идеальное гендерное равенство. Особенно интересная трансляция шла из комнаты где Нергар занималась относительно молодой пленницей. Из одежды на ней были широкие длинные штаны и полоска белой ткани, во много оборотов обмотанная вокруг груди. Возникало некоторое желание подсказать Нергар от этой детали гардероба жертву избавить. Однако едва ли это хороший способ произвести впечатление на союзников. Буду надеяться, что сама догадается. Пленница была выше Нергар, пожалуй на полторы головы, но ее привязали к стулу, особое внимание уделив рукам. Там чуть ли не каждый палец отдельно замотали. Думаю
сэйфы так поступили не из особой любви к технике узлов шибари. Если вспомнить воспитательницу Орины, то именно пальцами она какие-то особые жесты делала, когда заклинала.
        - Почувствую толику магии - отрежу тебе пальцы. - сладким голоском пообещала Нергар, подтверждая мою теорию.
        - А ты можешь её чувствовать? - без насмешки, но с явной издевкой ответила пленница, движением головы убирая с лица золотистую прядь.
        - Даже и не знаю… - усмехнулась Нергар, подходя ближе к жертве.
        Сэйфка сняла одну из перчаток, так что можно было наблюдать отсутствие первых фаланг на мизинце и среднем пальцах. Однако оставшихся хватило, чтобы сплестись в сложный жест. Синяя вспышка. Нергар ткнула жертву в низ живота, так чтобы та несколько раз дернулась.
        - Кажется ещё что-то помню… - с удовлетворением заявила всадница. - А ты хорошо владеешь телом. Даже не обмочилась. Хотя все еще впереди.
        - Что ещё помнишь… - тяжело дыша повторила пленница. - А что помнят твои дети? Вы забыли традиции и пути. Все что у вас осталось: луки, лошади и люди.
        - Ты права, милая. - вздохнула Нергар.
        Все же она была очень стара. Несмотря на внешность вечного подростка, можно заметить на ней отпечаток долгих столетий жизни. Слишком медленные, ленивые движения, сонный взгляд и странные подергивания иссеченных шрамами губ.
        - Ты права. Мы почти все забыли… - прошептала она, наклоняясь к пленнице. - Потому что бессмысленные традиции и пути не спасли нас. А луки спасли. И лошади, и люди. - усмехнулась Нергар и было странно видеть на "юном" лице древнюю злобу и обиду. - Оказалось, что много вооруженных людей на лошадях работают лучшие всяких старых традиций. И мы придумали новые. И я… - она снова выпрямилась, обращая взгляд наверх.
        Даже возникла идея, а не чувствует ли она мое присутствие. Вряд ли. Просто ностальгия.
        - Я помню как падали города тех, кто жег наши. Я помню как страх обращался гневом и местью. Думаю, это причина от чего живу так долго. Много хороших воспоминаний.
        - Однажды ты умрёшь. - отдышавшись произнесла пленница. - И что останется? Дети смешались с людьми. Вас даже меньше, чем нас, если не считать полукровок.
        - Сколько же в тебе гордости, девочка… - даже с неким сочувствием произнесла Нергар, положив свою обкромсанную ладошку на шею пленницы. - Не меньше чем глупости. Думаешь, что в горах твой народ стоит крепко? Магия, знание местности… Это до тех пор, пока великая сила не захочет вашего падения. Империя, чародеи, племена востока или сэйфы. Ой, какой взгляд… Это мне уже нравится. - усмехнулась Нергар, потрепав девушку по щеке, а та смотрела волком. - Наконец сквозь путь и традиции пробились эмоции. Так вот… Я видела тысячи всадников степи. Если к вам придет хоть треть, то не спасут вас ни горы, ни магия. Боги людей наделили их лишь двумя великими дарами. Стратегами и героями. Но этого хватает. Я знаю десятки царей, вожаков, сэйфа-кин, которых не берут колдовские огонь и молния. Что если они придут в ваши горы, ведя армию?
        - Они тебе подчинятся? Кто ты для них? Увядающая бесплодная слива посреди сорной травы. Сад ваш заброшен и оставлен богами.
        Нергар рассмеялась, снова ударив пленницу током, на этот раз дольше. Может "увядающая бесплодная слива" это какой-то эвфемизм старой женщины лёгкого поведения?
        - Я не могу приказать. Но спою песнь, о великих сокровищах и ратных подвигах, что ждут их за горами. Спою в нужное время и нужным людям. Ты не представляешь как часто легкий ветерок в степи становится бурей для вас. А может мне и не придется петь… Тот стратег, кажется, крепко на вас обижен. Если он победит, то куда пойдет дальше? Ты так и не поняла, девочка… Ваша настоящая защита это не горы, даже не магия, а северяне. Оборванные дикари, что раз за разом отбивали натиск Империи. Они умирали, тысячами ложась под железную поступь легионов, чтобы вы спокойно могли ощущать свою верность традициям. Но времена меняются. Даже если Империя более не продвинется на Север, то здесь появится своя. Не такая мощная, но вас сковырнуть сил хватит. И ваши старейшины это понимают. Давно поняли, хотя таким как ты не рассказали.
        - Твои слова всего лишь ложь…
        - Ложь? - будто удивилась Нергар, присев пленнице на колени, так что лица их оказались довольно близко. - Так скажи, зачем вы посылаете своих воинов помогать Геору? Почему дочь этого вождя воспитывала женщина твоего племени?
        - Это часть пророчества.
        - Это часть политики. Тайной, скрытой, той, что не может оказаться на виду у простых людей, и у простых Велвегров. Мы следили за этим несколько сотен лет. Ваши старейшины действовали аккуратно, тонко и изощренно. Моя похвала их терпению.
        А вот тут рассказ становится довольно интересным. Значит, таки вся эта сэйфская гоп-компания не просто так грабить сюда прибыла? Ну точнее Ренго и ко прибыли грабить. А вот у эльфов свои какие-то разборки расово-идеологического характера.
        - В таких тайных делах… - шептала Нергар пленнице в ухо, положив голову ей на плечо. - Идут в ход самые темные и грязные трюки. Знаешь, легенду о младенцах, которых забирают эльфы и подменяют своими?
        - Это просто страхи людей… Глупые сказки о тех, кто не похож на них.
        - Когда-то глупые сказки… Но их сделали правдой. Едва ли вы, конечно, воровали младенцев. Но среди жен влиятельных людей встречаются бесплодные. Уж не знаю как, но ваша кровь попала в знать северян. Вождь Геор был женат трижды. Трижды вдовец. Как-то не задерживаются женщины в его доме, но детей успевают оставить. Пятеро. Двое мальчишек и три девочки, а последняя…Ваша надежда, часть пророчества, будущая великая королева и героиня. Такой ваши старейшины её хотя выдрессировать. Столько лет вы презирали нас за смешение с людьми, а теперь сами уповаете на это. Позор.
        - Ты лжешь. Какой смысл? Какая разница между обычным ребенком и полукровкой? Мы хотели показать ей, что северяне могут найти в нас союзника.
        - Вы не понимаете людей и не доверяете им. Но полукровка… Может выглядеть почти человеком и научиться путям. Ваши боги, что живут в древних камнях… - тут она перешла на такой шепот, что я едва мог слышать. Только отдельные слова. - Изменить… власть… Внутри…
        - Это невозможно! - воскликнула эльфийка, пытаясь отстраниться от сэйфки. В итоге она слишком сильно дернулась, упав вместе со стулом. Нергар успела вовремя вскочить. Оказалась на ногах, снова оскалив иссеченые губки.
        - Такие как ты, раздражают меня до самых глубоких вен. - ледяным тоном заявила всадница. - Аж во рту становится горько. Слепые фанатики, которых растят в тайных селениях. Не видящие мира за пределами слов наставников. И вы ещё смеетесь над людьми… А ты все расскажешь, потому что иначе я вырежу из тебя сухожилия, а может просто скормлю красивые пальчики своему коню. Затем тебя отправят в Империю. Клетка, цепи и постоянный надзор слуг, которые не дадут тебе прервать свои мучения. Ты окажешься в постели богача или у специальных людей, что разводя редких созданий. Может, они даже найдут тебе полукровку для случки. Ты спрашивала кем будут мои дети… Твои станут рабами, если будешь упрямиться. А теперь я стану пытать тебя. Не чтобы узнать секреты. Думаю, шантажа достаточно. А лишь для собственного удовольствия. Но обещаю… - ласково добавила сэйфка. - Что тут же прекращу, если ты станешь умолять о пощаде вопреки своей гордыне.
        В каком же веселом и добром мире я оказался. Прям не перестаю удивляться да радоваться. Что ни день - приятное открытие. Одни эльфы мутят какой-то многоходовочный заговор по захвату власти на Севере, другие играются в монгольскую масонскую ложу. Кайф. А тем временем сэйфка снова использовала на пленнице табельный электрошокер. Теперь уже держала дольше и касалась ниже.
        - Ну вот… - с нескрываемым садизмом произнесла Нергар. - Я же говорила, что ты не сможешь держаться вечно.
        На штанах пленницы образовалось темное, мокрое пятно.
        - Не хочешь поговорить? Нет? Ладно. Тогда попрошу брата захватить плётку. Или может отдать тебя всадникам? Они не будут нежны как мужи твоего народа, но качество мы возместим количеством.
        Не, не, не… Что ваш БДСМ стал для меня слишком СМ. Могла бы её просто отшлепать, а тут сразу тяжелая артиллерия. Ну хоть стоп-слово есть. Надеюсь, что Нергар по старости лет его не забудет. Однако все становится чудесатее и чудесатее. Интерес Велвегров к Орине теперь понятен. Не одним лишь пророчество он объясним. Младшая дочь Геора их проект. Креатура, как модно говорить у политологов.
        Совещание же началось с не самых хороших новостей.
        - Некоторые племена уже добрались к Рагторна. - заявил Клестус. - И эта информация устарела, пока шла сюда.
        - Они все же добрались… - задумчиво произнес я.
        - Это дикари. - напомнил центурион Дацинис. - Чем их больше в одном месте, тем сложнее для них логистика. Через Лесной Край орда Белквергоста пробиралась разделившись на племена. Сейчас они снова собираются в единый кулак.
        - Кулак это слишком грозно звучит. - усмехнулся Поций. - В единую толпу.
        - Есть какая-то информация о численности? - без особой надежды спросил я.
        - Много, великая сила, орда, куча мяса. - перечислил доступные описания Поций.
        Понятно, что и сами варвары себя не считали. Но хоть примерно…
        - Если мы выходим сейчас, то можем добраться до Кринторна быстрее Белквергоста?
        - Скорее всего… - неуверенно ответил Дацинис. - Если нас не задержат надолго Однако Кринторн - мощная крепость. Если осада затянется, то подкрепление врага может оказаться фатальным. Нам придется растянуть силы для блокировки города. Осадный парк же у нас не самый лучший…
        - Я думаю, что со стратегом надо говорить честно… - возразил Поций. - Осадный у нас парк - говно. Теперь есть какая-то полевая артиллерия, но брать город? Придется опираться на всяких подозрительных союзников.
        Так обтекаемо он назвал Те-Увея и ко.
        - Сначала нужно дойти. - подытожил я. - Едва ли Кринтары все это время будут сидеть и тихо ждать нас.
        - Племена, живущие севернее Либаны, сегодня выразили свою покорность. - объявил Дацинис. - Прислали дары, провизию…
        - Шпионов. - с усмешкой добавил Поций.
        - Даже заложников. - продолжал Дацинис. - Просят лишь о том, чтобы их не изгоняли. Впрочем, не удивительно. Из Кринторна помощь им прислать не успеют. Мы ближе.
        - Вот значит как… - вздохнул я. - Когда мы сможем выступить?
        - Хорошо бы дать войскам еще день отдыха. - предложил Дацинис.
        - То есть послезавтра? - уточнил я. - Отлично.
        На этом и порешили.
        Наступила пора паковать чемоданы. Запасы провизии в Либане были велики. Все забрать не выйдет. Ведь нам досталась не только провизия гарнизона, но и кладовые множества знатных семей. Придется оставить здесь заметную часть добра. Очень не хочется, чтобы эти ресурсы попали в руки Геора. Либана станет моим единственным тылом и экстренным запасом провизии. Поэтому нужно будет уделить особое внимание удержанию этой крепости.
        - Поций тебя рекомендовал. - обратился я к довольно бледному для имперца человеку не очень понятного возраста. Броню легионеров и знаки отличия он не носил. Довольствовался трофейной кольчужной безрукавкой. - Сколько ты прослужил? Военный опыт?
        - Три года. Я не ветеран. А военный опыт, тот же что у вас, стратег. До формирования Двадцать Первого служил здесь же на Лимесе у Карра, но войны тогда стихли.
        Звали его Таркус Дарен. Бывший легионер, декан контуберния из первой когорты, получивший травму колена в лагерной битве с Кринатарами.
        - В твоем распоряжении будут Гераты. Около семи сотен их ауксилии, которых мы вооружили чем смогли. Могу выделить две турмы кавалерии для контроля окрестностей, разведки и фуражировки. Останется пара десятков легионеров, для советов и чтобы помочь с освоением скорпионов. Их у вас двенадцать. Кроме того… - я вздохнул, ощущая некую неловкость. - В армии врага могут быть Велвегры, владеющие магией. Удалось за хорошие обещания уговорить нескольких сэйфов, имеющих подавление. Они не венаторы, но хоть что-то. Останется и двое специалистов по магии… - так я обозначил адептов Хрустальной Гробницы. - Они знают, что делать. В случае осады не могу обещать немедленную деблокаду, но вышлю все возможные подкрепления.
        - Это серьезная сила. - с некоторым сомнением произнес Таркус. - Может оставите центуриона? У меня не такой большой опыт командования.
        - Во время первой битвы у меня вообще его не было. - честно признался я. - Пара стычек не в счет.
        Главное это лояльность, а Поций рекомендовал бывшего декана кака раз за нее. Мне нужен человек, который не испугается, если что, семидесятитысячной армии за стенами не самой мощной деревянной крепости. И примет бой. Последний, разумеется. Однако есть надежда, что Геор не ударит по Либане всей силой сразу и мы успеем выкачать ресурсы. Тогда гарнизон можно будет вывести, а крепость сжечь.
        Общий план пока элементарен - разобраться с Кринтарами и дикарями до подхода основных сил Геора.
        - Это честь… - важно заявил Таркус, заставляя меня ощущать вину.
        Честь? Честь умереть за исполнение одного из пунктов плана, что я сочинил. Погибнуть, защищая скелет мертвого города, который мы лишили всех жителей. Кучу бревен, складов и помойных ям.
        - Если победишь… - ну это я громко сказанул. - Если устоите до срока, то… Отдам тебе этот город или что-то эквивалентное.
        Несколько секунд бывший легионер смотрел на меня, будто сомневаясь в услышанном.
        - Это слишком…
        Согласен. Слишком мало. Жизнь у каждого одна и она бесценна. А тут ее ставят на весы вместе с кучей деревяшек. Однако гуманизм тут еще не очень популярен, так что Таркус ценности своей жизни не понимал.
        - Сначала это город еще отстоять надо. - пресек я лишние восторги.
        - Я справлюсь! - с жаром заявил Таркус. - Справлюсь, клянусь Теусом.
        Не слишком ли я переборщил с наградой. Как бы ему крышу не сорвало… Однако так будет правильнее. Если уж ему суждено умереть, то пусть умирает за свои мечты, а не мои планы.
        Пролетели предпоследняя ночь в городе и последний день перед походом.
        - Велвеграми правят старейшины. - передавала мне полученную информацию Нергар. - Большая часть им слепо передана. Живые инструменты, которые не знают ни общего замысла, ни сил своего племени. Многие поселения скрыты даже друг от друга.
        - Это чтобы в случае захвата одного враги не вышли на остальные?
        - Да. А еще чтобы было легче обманывать своих. Мудрость и подлость пьют из одного источника. Сейчас старейшины собирают воинов с разных селений. Велвегры сделают свою ставку на Геора.
        - Или точнее на его дочь. - улыбнулся я.
        - Вы знаете? - с хитрой улыбкой спросила сэйфка.
        - Общался с ней немного. Она целиком и полностью под влиянием Велвегров.
        - Все сложнее, царь. Я пока не уверена, но как образ проясниться… расскажу вам, что знаю.
        Ладно. Пока не буду давить на нее. Может, сама все расскажет. Если поймет, что я подслушивал - станет осторожнее. Этого нам не надо. В итоге я мило пообщался с Нергар и ее братом, но ценной информации они не выпытали. Эльфы гор собирают войска. Но какие силы они могут выставить? Загадка.
        Оставалось насладиться последней ночью в кровати. Я лежал, пытаясь расслабиться. Затем вышел в стратегию, желая посмотреть не собирается ли Луна таки заключить со мной сделку? Не сегодня. Сегодня она была занята иным удовольствием. Ее комната напоминала сценку из фэнтези-хоррора. Ведьма, избавившись от одежды сидела за столом, на котором лежало тело одного из пленных эльфов. Не пережил допроса? Или что-то не то сказал сэйфам? А Луна трапезничала. Уже не как в подземелье Бьорторна, а культурно. Сняла одежду, чтобы не замараться, а все в комнате было заляпано кровью. Взяла нож, пилу и даже двузубую вилку. Была и зелень к мясу, и вино, которое наливала в серебряный кубок бледная как мел и беззвучно плачущая служанка.
        Когда тарелка пустела, Луна поднималась и склонялась над бледным телом. Орудовала ножом, пилой, а также рвала плоть голыми руками. При этом грудью елозя по столешнице. Чужая кровь блестела на угольно-черных сосках. Ела ведьма с выражением крайнего блаженства на физиономии, чуть ли не урча, пока жевала острыми зубами сырое мясо. И вот с этим вот я, вроде как, собираюсь трахаться? Прекрасный у меня вкус. Нечего добавить.
        Легионеры по большей части спали. Сэйфы по большей части пили. А в лесу за пределами города творилось черное колдовство. Гробничники за счет заготовок и ритуала смогли призвать пятерых демонов. Трое из них носили гордое наименование Яростный Костолом. Гротескные существа с длинными лошадиными мордами, обезьяньими лапами и мощным загривком. Один назывался Яростный Крушитель. Фактически аналог моего бывшего демона, но чуть слабее. (Бывший демон звучит очень специфично…). И последний именовался Лепящий Плоть. Очень, очень сильно слабая версия Владыки, который пробовал на прочность мою охрану. Итого трое ловких и быстрых бойцов ближнего боя, один умел неплохо так вложить сил в один удар и последний мог поднимать и контролировать много умертвий. Скрепя сердце, я решил двоих демонов оставить в Либане. Думаю, Крушителя и одного Костолома. Первый сможет, например, какую-нибудь тяжесть далеко кинуть. Второй потягаться в ловкости с эльфами. Также гарнизону останется ящик с двумя сотнями костяных игл. Каждая - заготовка на умертвие. Я последую предостережению Доктония и не стану использовать мертвецов на
полях сражений. Но осада - другое дело. Когда врагов в тысячи раз больше, то можно и зрелище неупокоенных потерпеть. Особенно если они будут сделаны из павших недругов и недругов непавших станут рвать на части.
        Я вышел из стратегии. Касс села рядом. Вот уж не помню я ей приказал или нет.
        - Завтра начинается путь к Кринторну. Чужая земля, плохие дороги и чертов лес… Армия растянется. Еще и эти сдающиеся племена… Нет бы просто сбежать. Все это пахнет западней.
        - Будет битва? - поинтересовалась она.
        - Обязательно будет. Весь Север в труху. Но потом.
        Я притянул девушку к себе для поцелуя. Каждый как мог наслаждался последними часами перед грядущими сражениями. Тысячи незримых, видных лишь Лавертии цепей тянулись от меня к солдатам, врагам и невинным, чья кровь скоро прольется. Судьбы наши были скованы воедино. Я плыл сквозь тьму на руках богов войны и гении легионов шли следом.
        Глава 14 Сила духа, слабость плоти
        Древняя пословица гласит, что утро добрыми не бывает. Я бы вольно перефразировал цитату Черчилля о демократии, выведя такую формулу: утро - худшая часть дня, если не считать все остальные. Особенно, когда вы в походе с друзьями. Вечером уже устанете, днем жарко, а утром самое то. В теле ещё бурлят нерастраченные силы, в полном порядке аппетит и кажется, что горы можно свернуть. Я как раз был в походе. Можно даже сказать… с друзьями. Всех лично не знаю, но судя по показателям морали они ко мне относятся достаточно хорошо. Пока. И расклад моих друзей относительно глобальной карты Севера был таким:
        ВОЙСКО В ПОХОДЕ:
        Двадцать первый легион:
        1 Ударная когорта комитат
        2 Когорта комитат
        3 Когорта лимитан
        1 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта копейщики-лимитан
        1 Когорта превенторов
        3 Когорта велитов-лимитан
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма новобранцев промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        1 Центурия эксплораторов
        35 Скорпионов с расчетами
        3 Онагров с расчетами
        7 Баллист в разобранном виде с расчетами
        Двадцать третий легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта копейщиков-лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        1 Бандитсвующая когорта велитов-лимитан.
        Двадцать четвертый легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        4 Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        26 Скорпионов с расчетами.
        Вне легионов
        14 сэйфа-кин
        151 сэйфские копейщики
        244 сэйфские всадники-загонщики
        330 сэйфские конные застрельщики
        227 конные налётчики Венелов
        1 гигант
        2 исполина
        Около 30 единицы нечисти среднего размера
        Неподдающееся подсчету количество нечисти меньше
        1 магистр Хрустальной Гробницы
        10 адептов
        2 демона
        ГАРНИЗОН ЛИБАНЫ
        20 легионеров 1 когорты 21 легиона
        1 когорта федератов (Гераты) - чуть больше 700
        2 Турма новобранцев промотов-лимитан (23 легион)
        12 скорпионов на стенах и башнях
        10 сэйфские всадники-загонщики
        28 сэйфские конные застрельщики
        2 адепта
        2 демона
        200 заготовок для создания умертвий
        Оставив Либану позади, имперская армия двигалась на Север к Кринторну. Решительное наступление.
        Точные силы Кринтаров и союзников прикинуть очень сложно. Центурионы считают, что они могут собрать для генерального сражения где-то до тридцати тысяч, но общий их военный потенциал намного больше. Отдельные дружины, отряды и ополчения начнут собираться по всем землям. В единую силу едва ли сольются. Не тот уровень логистики. Но проблем создать могут.
        С высоты взора стратега я видел, как удаляется город, а мои войска растягиваются вдоль лесной дороги. Местность не самая благоприятная. Были тут и селения, и поля, и луга для выпаса скота, но между ними пространство занимали рощи, болота и буреломы. Север пока еще оставался диким краем. Даже та его часть, что граничила с Империей. Разве что земли вокруг Бьорторна густо заселены. Экономическая ситуация у Кринтар была печальнее. Не Лесной Край, где по слухам можно пройти месяц и не встретить даже следов человека, но чем дальше мы отходили от Либаны, тем реже попадалось что-то крупнее деревень.
        - После Либаны окрестные племена наперебой клянутся нам в покорности. - объявил мне Поций.
        - Неужели мы их так напугали?
        - Укреплённый город пал за день. Раздавлен и опустошен.
        На несколько мгновений я представил наилучший расклад событий. Как мы легко и без сопротивления доходим до Кринторна, лупим по частям деморализованные силы врага, приводим к покорности, а дальше можно заняться Геором. Было бы здорово. Красивая, бескровная победа с триумфальным шествием и показательным милосердием.
        "Ну давай так сделаем, а?" - мысленно обратился я к вождям Кринтар.
        Первый день похода обошелся без проблем. Армия подошла к небольшой речке, болотистые берега которой быстро превратились в грязное месиво под ногами тысяч солдат.
        - Мост разобрали. - доложил мне Клестус. - Сваи под водой остались. Их пытались рубить, но видно терпения не хватило. Переправу сделаем за несколько часов.
        Еще до возведения моста на ту сторону перебрались конные отряды и несколько десятков эксплораторов. Я наблюдал за ними в режиме стратегии. Искал с помощью разведки места потенциальных засад.
        "Значит, местные выказывают полную покорность, но мост кто-то сломал… Они сами или какие-то агенты верховного вождя?"
        Кстати, о верховном вожде. Звали его Ллонег. Славился он упрямством и неуживчивым характером. Именно Ллонег пошел на сотрудничество с Белквергостом и племенами Дальнего Севера. Во многом он был полной противоположностью Геору. Вождь федератов с удовольствием перенимал у Империи все, в чем видел выгоду. Ллонег же любое такое проникновение культур считал уступкой вечному врагу. При нем был родич по имени Аргет. Стратег. Известно, что его в детстве отправили в Империю как заложника. Тогда же у него появился дар, но он утаил способности, зная что иначе его никто на родину уже не отпустит. Именно с ним я бодался тогда у лагеря. Думаю, то была не последняя наша встреча.
        После переправы решено было готовить вечерний лагерь, а точнее три. Местность не позволяла все легионы разместить в одном. Пришлось много думать. Раз за разом я представлял как происходит ночная атака, и как мне тогда придется перебрасывать силы между лагерями. Однако ночь прошла спокойно.
        На следующее утро я немного потренировался, чтобы размяться перед очередным днем в седле. Вчера прошли около двадцати трех километров. Сегодня хорошо бы сделать двадцать пять - тридцать, если дорога и местность позволят.
        Удалось двадцать семь.
        Довести до тридцати помешал один узкий участок где дорога огибала болотистый овраг.
        Снова возведение временных укреплений, установка палаток и готовка ужина и сон. Набраться сил, чтобы завтра повторить все еще раз. Даже сейчас, спустя многие месяцы здесь, удивляли терпение и сила духа этих людей. Мне тоже временами приходилось несладко. Раны, удары током, бесконечные походы, тот чудный вояж из Бьорторна, где я сначала промерз до костей, а затем ободрал ноги в мясо. Весело. Но после испытаний меня, как правило, ждали квалифицированная мед. помощь, отдых и женское тепло. На что же могли надеяться мои солдаты в случае тяжелой болезни? Их переводили на лечение в обоз. Это если они уже не могли идти, а если могли, то шли. Что-то из вещей у них забирали товарищи, что-то перекладывали на вьючных животных, но больные продолжали идти вперед. Бледнея и обливаясь потом, они шагали те же двадцать-тридцать километров, что и остальные. Шли, чтобы воплотить в жизнь мой план.
        И когда вечером шествовал мимо солдатских костров, часто слыша приветствия, если меня узнавали, я не мог избавиться от навязчивого ощущения долга перед всеми этими людьми. Удивительно. Они считали меня посланником богов, ставили мои желания и амбиции выше человеческих жизней. Я же… Я же считал себя просто человеком, с которым очень странно обошлась удача. Мне страшно не повезло оказаться в той еще заднице, но при этом ужасно везло в ней выживать и как-то пытаться выбраться. Апокалипсис? Мир трещит по швам, как утверждает Лав? Для меня и моей армии после конца света может даже ничего особенно не изменится. Мы просто продолжим свой поход сквозь враждебный мир. Особенно хуже не станет. Особенно хуже уже некуда.
        Зарекался ведь делать такие выводы… И жизнь в очередной раз доказала мне, что может быть даже очень хуже.
        Все случилось на шестой день похода. Полдня провел в седле, чувствуя как жара плавит меня заживо словно огонь демона. Но я терпел. Усталость, тошноту, головную боль. Терпел, думая о тех людях рядом, которым на привале придется готовить себе еду, возводить укрепления и стоять в дозорах. Я то отдохну. Вот заползу с палящего солнца в тенек и…
        Падение было неожиданным для меня самого. Вроде хотел чуть изменить позу, а обнаружил что валюсь с коня, а в теле нет совершенно никаких сил, чтобы удержаться. Тут же подлетела охрана. Я вышел в стратегию, пресекая попытки некоторых центурионов остановить марш. Подумаешь, стратег приболел. Главное, чтобы не яд…
        Меня силами Касс и нескольких легионеров первой когорты отволокли в обоз. Там чьи-то руки сняли шлем. Солнечный свет ужасно слепил глаза. Я ощутил на лбу холодную ладонь.
        - Жар. - произнес голос уже знакомого лекаря. - Вы меня слышите, господин.
        "Да". - ответил я через стратегию.
        - Снимите с него доспехи. - обратился он к охране.
        Повозку трясло и каждое движение отдавалось головной болью. Холодные руки на моей шее, на плечах, а мускулы будто свело. Черт. Неужели яд? Но когда и каким образом меня отравили?
        - Стратег, постарайтесь вспомнить… - не унимался лекарь. - Вас кусали насекомые последние недели?
        "Мошка, но редко. Постоянно ношу броню".
        - Не мошка. Я говорю клещах.
        Были б силы, то заорал бы матом. Клещи, мать их. Забыл я о них совершенно. Сразу представилось лицо Луны с издевательской усмешкой:
        "Что? Насиделся в лесу?" - могла бы спросить она.
        Если я двину кони от энцефалита, то это будет какая-то мега ирония судьбы. От ассасинов отбился, демона древнего прогнал, а про мелкое паукообразное забыл. И помер стратег… Круче разве что вишневой косточкой подавиться.
        Вскоре прибыл Те-Увей. Поговорил о чем-то с лекарем, затем сам осмотрел меня. Я за это время окончальено разложился на плесень и липовый мед. Плохо понимал, что вообще происходит. Апогеем моей лихорадки стал момент, когда через стратегию обратился к центурионам и заявил, что на время моей болезни командование на себя возьмет Геноций Сен.
        А затем я проснулся.
        Ночь, прохлада и никакой тряски. Прекрасно. На фоне ночного неба маячит какая-то статуя. А, это же Те-Увей. Нефритовая маска в полумраке казалась почти черной.
        - Вам нужно поесть, господин. - увещевал колдун. - Пусть голода нет, но все пойдет на пользу. Мое искусство поспособствует этому.
        Я попытался выйти в стратегию и это далось очень нелегко. Картинка плыла, а голову пронзила острая боль. Великое Пламя. Похоже, что колдун использовал свои силы для лечения и во мне сейчас полно магии. Великое Пламя конфликтует с даром стратега. Очень и очень не вовремя.
        В меня влили какое-то количество бульона, которым я чуть не подавился.
        - Сейчас вы снова уснете. - объявил Те-Увей. - Недуг опасен, но правильное лечение почти гарантирует выздоровление. Сон избавит вас от страданий и укрепит силы. Тело медленно исцеляется.
        Медленно. Вот ключевое слово. Отвратительное, как черная плесень на свежем хлебе.
        - Подожди… - с трудом произнес я. - Сперва позови… Нужен Поций. Что с армией.
        - Вам нужно беречь себя.
        Не только себя. Мне дохрена кого нужно беречь, а не валяться бессознательной тушей.
        - Позовите… - настойчиво повторил я, тяжело дыша.
        - Как будет угодно, но вы поступаете… сомнительно. - заявил колдун. - Владыка направил меня беречь вашу жизнь, которая много ценнее всей этой армии.
        Но примас центуриона таки позвали.
        - Докладывайте… - произнес я, понимая, что не могу сконцентрировать взгляд.
        - Да все идет своим чередом. - спокойно ответил Поций. - Сегодня одолели тридцать. Завтра столько же, если боги позволят. Все в армии спокойно, только стратег что-то нездоров. Слышали об этом?
        - Да… - сил на усмешку не хватило. - Как думаешь, он выкарабкается?
        - Конечно. Ему сильнее доставалось. Копья, стрелы, магия. Все выдержал. Он, говорят, довольно живучий гад.
        - Хорошо если так…
        Я как мог выспросил ситуацию в подробностях. Столкновений пока не было. Многие северяне, оказавшиеся на пути легионов, бегут, бросая поселения. Иные пытаются откупиться, надеясь задобрить завоевателей. Но кто-то исправно диверсионничал по мелочи. Где мост сгорит, где колодец гнилем закидают. Ерунда вроде. Местные божились, что это проделки лазутчиков вождя, которые приехали издалека.
        - Я им не верю. - заявил Поций. - Они из кожи вон лезут, лишь бы нам подлизать. Это ясно. Но где их воины? Предай они Ллонега всерьез и к нам бы повалила местная знать, желая доказать свою преданность, а заодно пограбить бывших хозяев. Так когда-то появились первые федераты. Мы приходим в деревни, где мало оружия и мужчин. Слышим одни и те же слова про покорность Империи. Но все чушь.
        - Согласен… Каждый вечер и утро надо обсуждать. Если что… Пусть колдун меня будит. Разведка должна работать. Без меня донесения будут приходить с опозданием. Учти это.
        Мы договорили и я снова отправился во тьму небытия. Чужие Сны не срабатывали из-за накачки меня силой Великого Пламени. Похоже что, Те-Увей использовал какую-то форму магического наркоза. Даже видения не посещали меня. Остался я без полетов к Орине и милых бесед с Лав. Лишь тьма да редкие моменты пробуждения для заслушивания докладов. На Северном Фронте без перемен. Так продолжалось трое суток, потом утром Поций сообщил мне, что несколько всадников и группа из десяти эксплораторов пропали.
        - Надо остановиться. - вздохнул я, пытаясь выдернуть сознание из колдовского полусна. - Что за местность впереди?
        - Самая поганая. С открытых равнин мы идем к болотистому лесу.
        - Вот оно что…
        Похоже, нам сейчас будут организовывать Тевтобург. Ожидаемо. Общая картина постепенно вырисовывалась из тьмы неведения. Северяне не оказывают сопротивления, сосредотачивая войска и пытаясь нас замедлить. Заодно всячески убеждают в покорности. Это чтобы мы не жгли деревни? Возможно. Или чтобы усыпить бдительность и Тевтобург сработал мощнее. Скорее второе. Что будет дальше? Нас ждет засада в лесу на узком участке дороги. Пересеченная местность, растянутые силы, нет возможности сформировать строй. Полный набор радостей.
        - Те-Увей, надо выводить из меня магию.
        - Ваше тело еще не исцелилось. - шелестящий голос чародея был лишен интонаций, но он стал говорить громче, чтобы подчеркнуть важность момента. - Это опасно.
        - Это приказ. - как можно тверже ответил я. - Мне лучше.
        - Преданность делу - благородная добродетель. - ответил Те-Увей. - Пока что моя осторожность уступит вашему порыву. Вскоре к вам вернется дар. Но мне придется остаться рядом, наблюдая за вашим состоянием.
        - Да, да… - вздохнул я, пытаясь сконцентрировать взгляд на стоящей неподалеку Касс. - Выводи из меня магию.
        Я совершил две ошибки: первую, когда решил, что мне стало лучше, вторую, когда отказался брать навык, отрубающий влияние физической боли на способности стратега. Лихорадка возвращалась. Вскоре я уже мог поднятся на ноги, но хотелось лежать и желательно помереть. Однако вместе с лихорадкой возвращался дар. Поций и Касс помогли мне встать. Со стороны я походил на ожившего мертвеца даже больше обычного, а это надо было постараться. На слова силы не тратил. Говорил только через стратегию.
        “Сколько до этого леса? Какую протяженность он имеет? Сколько армия уже сегодня прошла?”.
        До леса полтора километра. Войти туда могли еще вчера, но центурионы решили, что лучше немного снизить темп перехода, чем без доскональной разведки лезть в такую неприятную чащу. Сквозь лес до выхода на равнины где-то двадцать три километра. Однако не факт, что удастся одолеть этот путь за день. Местами дорога очень узкая. Лес примыкает к ней почти вплотную, полностью лишая кавалерию маневра. Даже прекрасно обученные лошади сэйфов не могли осилить многие местные буреломы, а были тут еще и болота.
        Что такое болото? Слякоть, грязь, тина и пиявки? Этого всего тут на каждом шагу. Говоря болота, местные имеют в виду топь, в которой можно утонуть или хотя бы завязнуть по пояс. Северяне часто могли определять такие места по растениям: белокрыльнику, пушице или калужнице. На лошади в топь лучше не соваться.
        Даже с первого взгляда я понял, что это очень поганый лес. Старый, дикий и сырой. Это оно. Наш Тевтобург. Готов поставить половину казны, только вот играть не с кем.
        И что для начала? Для начала определить походный строи или как мы будем заходить в лес. Первая проблема это растянутость моих войск на походе. Кроме устойчивых и крепких подразделений тяжелой пехоты есть велиты, а есть вообще обоз. Я таки надеюсь, что место засады мы раскроем заранее, а значит сможем сосредоточить там силы. Однако исходить будем из худших предпосылок.
        Первым пойдет кулак тяжелой пехоты, включающий всех одоспешенных воинов Двадцать Первого, кроме половины ударной когорты, и Двадцать Третий в довесок. Они же прикрывают артиллерию. Затем уязвимый обоз под охраной велитов. Замыкает пеший строй Двадцать Четвертый легион, усиленный половиной ударной когорты Двадцать Первого, включая одну из центурий антесигнанов. За пехотой уже не спеша идет всякая кавалерия. Сегодня не их день. Центурия превенторов пойдет отдельно и по лесу. Благо опыт у них имеется. С ними же поскачет почти вся моя чудовищно-магически-демоническая рать.
        Я поеду вместе с артиллерией под охраной Те-Увея, Касс, Луны, Ренго и еще нескольких сэйфов с хорошим подавлением - они мой антидот на случай нового визита Владыки, Плавящего Плоть.
        Все возможные вещи легионеры передают в обоз. Будет потом адская путаница, жесть, разборки и ругать, но это потом. Для меня есть только сейчас. И сейчас предстоит битва.
        В идеале при помощи превенторов и нечисти локализовать засаду. Затем сконцентрировать тяжелую пехоту. Ударить по врагу с фронта легионами и добавить всяческой нечистью с тыла. Как оно все пойдет на самом деле? Сие загадка. Очень много зависит от того, с ними ли стратег. На месте этого Аргета я бы сюда приехал.
        И начался путь сквозь чертов лес. Путь плавящегося сознания сквозь лихорадку. Раз за разом я выходил в стратегию, но меня выкидывало обратно через пару минут. Я давился отвратительно теплой водой, который меня все пытался напаивать лекарь. Уши мои ожидали заветного сигнала обнаружения врага. Подозвал к себе, Касс, приказывая ей с коня перелезть на мою повозку.
        “Будь рядом. Держи меня за руку. Трогай. Не давай потерять сознание. Не давай забыться”.
        - Хорошо.
        Ее касания болью отзывались в окаменевших мускулах, но это не давало мне окунуться в такое манящее забытье. Что такое один клещ? Пыль в сущности. Даже меньше чем пыль. Я не могу позволить такой ерунде повлиять на результат похода. В момент, когда решаются судьбы тысяч, вмешательство подобной пылинки словно оскорбление. Насмешка над амбициями и желаниями людей, готовых ставить свою жизнь на кон. Поэтому я выдержу. Не позволю случайности погубить столь важный для нас всех план.
        Допустим с ними стратег. Тогда он, скорее всего, находится не с войсками, а за ними. Допустим, в десяти-двенадцати км. Так, чтобы я не смог его сразу обнаружить, а ему хватало дистанции рулить своими.
        Место засады обнаружилось через семь километров после захода в лес. Я сразу понял - это оно. Еще до всех донесений и обнаружения врагов. Слишком идеальным было оно для засады. Два лесистых пологих холма зажимали дорогу, образуя подобие “ущелья”. Склоны их не отличались особой крутизной, но все же создавали превосходство в высоте.
        Вопрос был лишь в одном - они засаду устроят прямо в месте “ущелья” меж холмов или пропустят нас чуть дальше, где гуще лес и начинаются болота. На восточном холме располагалась укрепленная деревня, а у подножия можно было разглядеть поля.
        “Ваши войска обнаружили врага”.
        Здравствуйте.
        Одна из пролетавших над лесом гарпий засекла на восточном холме вражескую пехоту.
        КРИНТАРСКОЕ ПЛЕМЕННОЕ ОПОЛЧЕНИЕ
        КРИНТАРСКАЯ ПЕШАЯ ЗНАТЬ
        Сколько их там? Пока одним богам известно. Сквозь кроны деревьев вижу лишь отдельные отряды. Теперь осталось понять сидят они только на холмах или есть еще какие-то контингенты ближе ко мне в лесу. Если нет, то можно тыловой арьергард использовать по полной. Я замедлил продвижение колонны, чтобы с помощью превенторов и монстров осуществить доразведку местности.
        Какие-то отдельные патрули там имелись, но все ближе к холмам. Похоже армия варваров засела именно там. Хотят сработать по самому надежному сценарию: легион заходит на узкую дорогу, а с обеих сторон налетают враги. Ну что ж… Этот сценарий я доработаю. Внесу правки и чуть разверну финал к себе лицом, а к врагам противоположной частью тела. То есть жопой.
        Идем на сближение. Медленно.
        Словно уставшие и измотанные переходом по жаре плетутся первые когорты. Легионеры несут с собой удвоенный запас дротиков. Им предстоит почетная, но довольно тяжелая роль в сегодняшнем спектакле. Несколько раз колонны останавливаются. Меня снова выкидывает из стратегии. Как же душно. С болот идет влажный гадкий воздух. Меж ветвей льются слепящие лучи. Безжалостно режут глаза, вызывая дурманящие вспышки головной боли. Кажется, весь этот мир ненавидит меня.
        - Ваше состояние ухудшается… - напоминает Те-Увей.
        “Я это итак знаю”.
        Километр до холмов. Стратег врага пока не обнаружен, но это не значит, что его тут нет. Сколько же их там? Кроме племенного ополчения и знати я вижу застрельщиков с дротиками, группы пастухов-пращников и охотников-лучников. Некоторые из них замечают гарпий, отгоняя совсем обнаглевших стрелами.
        Склоны холмов покрыты лесом и кустарником, так что скатить бревна, телеги или камни не выйдет. Они будут атаковать обстрелом, а может сразу перейдут в рукопашную. Как-то так.
        Снова выкинуло из стратегии.
        Приступ тошноты пытался вывернуть мои многострадальные внутренности. Кольнуло сердце, а чертов жар стал практически невыносим.
        - Вы подвергаете себя излишней опасности. - распекал меня колдун. - Пульс участился. Лихорадка пожирает разум. Вы не можете командовать и едва ли способны осознавать последствия собственных действий.
        “Все осознаю”. - с трудом ответил я, морщась от головной боли. - “Все от начала до конца”.
        - Нет! - голос теперь звучал не как шелест, но словно резкий скрип или звон стекла. - Приказ Владыки должен быть исполнен. Я пытаюсь помочь вам! Поступаю разумно!
        Я ощутил, как накатывает знакомое отупение и боль с жаром отходят на второй план. Чертов магистр опять колдовал наркоз.
        “Ренго!”
        Повинуясь моему приказу, сэйф схватил чародея, оттаскивая прочь от меня. Эффект подавления всадника-драконоубийцы развеял морок. Вернул так полюбившиеся мне жар и головную боль. Я снова парил над лесом в бесплотном облике стратега.
        Один из адептов Гробницы попытался вмешаться. Вступиться за честь учителя, которого сейчас тягал какой-то варвар. В последний момент мне удалось с помощью Луны перехватить запястье чародея. Незримый клинок, предназначавшийся Ренго, лишь рассек пополам повозку. Несчастная моя тушка покатилась на землю. Даже на несколько мгновений снова потерял контроль над стратегией. Вспышка боли. Удар. Вкус пыли и кашель. Но вернулся быстро и слава богам. Сэйфы уже похватали короткие клинки, а колдовское пламя забурлило на ладонях адептов.
        “Всем стоять!” - скомандовал я.
        - Прекратите! - кричал Те-Увей своим ученикам.
        Голос его внезапно изменился на совершенно человеческий. Видимо, подавление Ренго сбило обезличивающие чары. Магистр будто стал чуть ниже и тщедушнее. В интонации его звучало крайнее возмущение, переходящее в гнев.
        - Вы позорите учение! - заявил колдун. - Как столь разумные люди как мы пришли к такому?! - очертил он руками сложившуюся ситуацию.
        Стыдил он то ли учеников, то ли меня. Ренго все еще держал его в охапку, время от времени потряхивая для профилактики.
        “Я все осознаю, магистр. И у меня есть план”. - уверил я. - “Мне хватит сил довести до конца битву, а потом можете снова погружать меня в забытье. Я сам дам вам сигнал когда. Сейчас мне нужна пара минут. Не отвлекайте”.
        Снова в стратегию. Так. Еще ближе… Первым когортам до холмов осталось меньше километра. Но я вырублюсь раньше. Значит надо форсировать события. Благо гарпии достаточно тупые и упоротые существа. Поэтому я беру пачку из трех летающих когтистых анорексичек и запускаю ее в ближайших варваров.
        “Рвите их на части!”
        Результат этой стычки меня не волнует совершенно. Важен сам факт столкновения сил. Первая кровь пролилась. Битва у безымянных холмов начата.
        Снова возвращаюсь к своей бренной тушке и говорю:
        “Касс, солнышко мое, можешь мне немножечко сонную артерию пережать? Секунд на пятнадцать”.
        Хватка ее пальцев на шее кажется ледяной. Такого со мной дамы еще не делали. Открываю глаза и все тут же расплывается. Я лечу в темноту, видя блики слепящего солнца на знакомом и милом лице.
        “Особенность “Довести до конца” активна”.
        Вот и отлично. Теперь спокойно и вдумчиво повоюем…
        И дух мой, на время битвы не скованный слабостью плоти, помчался навстречу грядущему сражению!
        Глава 15 Долгий летний день
        Я парил над полем боя, забыв о недуге и страданиях. Свободный, могущественный и практически дохлый. Красота.
        Итак, что мы имеем? Армия варваров неизвестной численности расположена на двух холмах. Они собираются обрушиться на походный порядок легиона, а значит, скорее всего, растянуты вдоль дороги. Их силы разделены. Значит можно попробовать атаковать, допустим, восточный холм. В тыл им заводим нечисть, по фронту бьют два легиона и один блокирует западный холм, не давая варварам соединить силы.
        Итого - Двадцать Третий и Двадцать Четвертый при содействии половины первой ударной когорты Двадцать Первого атакуют восточный холм. Это у нас туда пойдет примерно пять тысяч одоспешенной пехоты. И четыре тысячи будут держать западный холм. В этом им помогут велиты из Двадцать первого. Их там одна когорта в 600 человек, но в разреженном строю они смогут контролировать большое пространство, плюс придам им центурию эксплораторов. В ближний бой пусть не лезут, но обозначают присутствие и проведут обстрел.
        А кавалерия? Кавалерии у нас сегодня нет. Выходной. Местность слишком неподходящая. Где мало деревьев, там обязательно болота, овраги или буреломы, заросшие кустарником.
        Передовым когортам до врага где-то около восьмисот метров. Они замедляют шаг, а арьергардные подразделения подтягиваются к полю боя. Велиты идут через лес, нечисть выходит на позицию. Время что-то около часа после полудня. Летний день долог. Нам хватит времени на основательную и тотальную резню.
        Часть гарпий отогнали, нескольких прибили. Общей картины вражеской армии я не получил. Слишком густой на холмах лес. Численность и состав варварской орды узнаю в процессе. Думаю, враги уже должны подозревать, что их план накрылся. Вопрос только насколько управляемы их силы. Есть ли там стратег, который быстро перестроит порядки для отражения нашего наступления?
        Сверху наблюдаю, как по узкой лесной дороге ползет стальная змея легионов. Боевые порядки идут в полной готовности. Оставлены вещи, с щитов сняты чехлы и горят, блистая на солнце бронзовые и позолоченные молнии.
        На холмах, уже не пытаясь прятаться, начинают появляться враги. Знатные воины в броне и простые ополченцы, уповающие только на щиты. Разношерстная толпа. Они совсем не похожи на то, что Аргет приводил под стены моего лагеря. Там были лучшие из лучших. Здесь - те, кого удалось собрать. Многие из тех, кто не носил брони, сняли рубахи. Уж не знаю это проявление отваги или просто жарко. Лица и голые торсы некоторые покрасили темно-синим. Нарисовали какие-то простые завитушки да узоры. Сверху этот бодиарт не особо впечатляет. Может, конечно, когда на тебя такое чудо вылетает лицом к лицу, эффект есть. Или это они не столько врага напугать, а сколько для себя рисуются? У легионеров все понятно - броня, сигнумы, фалеры, звания, команды и военные традиции. Они армия. Живут войной и на войне. А те люди на холме в большинстве своем обычные крестьяне, достаточно смелые и сильные для боя. Не только и не столько воины. Еще хлеборобы, охотники, ремесленники, рыбаки, отцы, сыновья, друзья, соседи. Идти на смертный бой в той же рубахе, в которой неделю назад пахал поле? А рядом будет стоять сосед, чей сын
засматривается на твою младшую дочь. Все мысли тут же уйдут в другое русло. А не послать ли к чертям всю эту заваруху? Столько дел, столько планов. Враг? Спрятаться или откупиться. Может для этого и рисунки? Они пытаются преобразиться. Переключиться с мира на войну, чтобы дать решительный отпор. Ну посмотрим, как у них это получится…
        Должен заранее извиниться перед ними. Ничего личного, но простой победы мне сегодня недостаточно. Нужен разгром. Только так можно воевать с превосходящим по численности и снабжению врагом.
        “Разворот от щита! Стой!”, “Двадцать Первый!”, “Теус, дай мне сил…”
        Чужие голоса напомнили мое сознание, в моменты когда я разводил когорты по позициям. Варвары не мешали нам. Они закрепились на холмах, уповая теперь на стойкость в обороне и преимущество высоты.
        Восточный холм будут атаковать Двадцать Третий и Двадцать Четвертый легионы. Западный держать в блокаде Двадцать Первый. При них же артиллерия, уже подготовленная для стрельбы.
        Половину ударной когорты, включая центурию атесигнанов, Двадцать Первого я направил на восточный холм. Поставил на фланге. Целиком окружить холм сил не хватит. Так что враг может попытаться ударить во фланг наступающим когортам.
        Силы Двадцать Первого начали заходить на узкую дорогу меж холмов. Они должны разделить силы варваров. Начался обстрел. Полетели камни из пращей и стрелы. Я ожидал, что варвары предпримут попытку слитного удара с двух холмов. Когорты шли таким широким строем, какой позволяла местность. Полторы тысячи моей лучшей тяжелой пехоты. Они должны выдержать даже удар с трех сторон. Удержать натиск, а другие когорты тогда атакуют варваров во фланги. Но северяне оставались на холмах. Теперь я мог рассмотреть их строй.
        В прошлой битве при лагере их стратег оперировал если не подразделениями, то хотя бы некими однородными по вооружению формациями. Сегодня все было иначе. Северяне стояли единой стеной, где смешались ополченцы и знать. Бронированные люди стояли чуть впереди. Стрелки занимали самые крутые склоны, где бы их не так легко настиг враг. Смелейшие из них даже спускались ниже остальных, чтобы пустить стрелу или камень по идущим легионерам. Снаряды бились о щиты. Легионеры шли прикрывшись скутумами, как их привыкли изображать в массовой культуре.
        Может стоит спешить какое-то количество сэйфских лучников? Приказать им отработать по толпам варварских застрельщиков? Они и брони не носят, и в строю не стоят. Эх. Хорошая мысля, приходит опосля.
        Отправлю туда по сотне легких лучников и бронированных загонщиков. Если что, они успеют укрыться за тяжелой пехотой. Заодно направлю несколько подавителей. Мало ли.
        Варвары пока входили в раж, понимая что легион им не отвечает. Обстрел северян урона почти не наносил. Однако сами они распалялись, чувствуя безнаказанность. Некоторые особо горячие головы спускались все ниже по холму. В ближний бой, впрочем, никто лезть не пытался. Даже на бросок дротика не подходили. Ну ладно…
        Сэйфы идут, это хорошо. Но не стоит забывать, что у нас есть еще одна длинная рука.
        “Ставьте скорпионы”.
        Втиснуть артиллерию на дорогу не выйдет. Там пусть попробуют поразвлекаться лучники, но другую часть склона западного холма вполне можно обстрелять из мощных орудий.
        Тем временем начался штурм восточного холма.
        Когорты шли вперед под обстрелом, прикрываясь щитами. В тылу у врага хозяйничала нечисть. Двое демонов, Биба и… То есть Яростный Крушитель и Лепящий плоть налетели на передовые дозоры северян. Поставленные там легкие застрельщики без проблем бы дали деру от моих человеческих подразделений. Но твари из пылающих миров могли обогнать любого Усейна Болта. Так что из где-то полусотни дозорных десяток сразу стали добычей монстров. Кто-то из застрельщиков сбежит. Но так даже лучше. Пусть разносят ужасные вести. Собственно атака нечисти имеет прежде всего отвлекающий и психологический эффекты.
        “Поднимай их”.
        Лепящий Плоть остановился над одним из трупов, протянул к нему когтистые жилистые лапы. Воздух вокруг чудовища замерцал тревожно-алым. Мертвое тело с разорванной глоткой дернулось. Судорожно засучило ногами, словно эпилептик на пике припадка. Все мускулы трупа напряглись, теперь напитанные не живой силой нервов, а чуждой энергией Великого Пламени. “Новорожденное” умертвие вскочило, бешено озираясь.
        “Замечательно. Давай следующего”.
        Всего у этого демона хватит энергии на пять-шесть мертвяков. Не сотня с гаком, как поднял Владыка, но хоть что-то. На место побоища устремился один из адептов, при котором имелось двадцать пять заготовок для умертвий. Итого выйдет пачка в тридцать агрессивных и быстрых зомбей. Думаю, что навести шороху они смогут.
        Тем временем за километр от демонов действовала нечисть другого рода. Там в тыл врага “крались” двое мастеров стелса: Хорт и его младший брат. И как бы это странно не звучало, но их стелс работал. Сначала монстрам удалось врасплох застать группу застрельщиков с каким-то знатным человеком во главе. Подавителей среди них не было. Я проверил. Врагов гиганты разметали за пару секунд так, что натурально бошки и ножки в разные стороны полетели. К трапезе тут же приступила свора нечисти поменьше, следовавшая за ударной силой.
        Тем временем мертвецы были готовы. Твари несколько секунд потупили, а затем помчались в сторону армии варваров, чтобы рвать, метать и быть порубленным на куски.
        На склоне холма уже кипел бой. Легионеры отвечали обстрелом на обстрел, нанося большой урон слабобронированному и не знающему строя врагу. Однако начались первые сюрпризы.
        Что-то не так было с погодой в районе восточного холма. Там хлынул дождь. Внезапный и совершенно неправильный слепой дождь, ливший вопреки сияющему солнцу. Буквально за минуты он достиг мощности ливня с градом. Магия. Наступление когорт двух легионов забуксовало. Прекратилась перестрелка. Зараза. Кроме того часть склона прикрывала деревня. Она была защищена частоколом, который варвары успели укрепить. Вокруг него выкопали полутораметровый ров, за бревенчатой стеной возвели площадки для воинов, сладили несколько земляных насыпей-башен. Из обычного забора частокол превратили в подобие хреновой, но стены. Кроме того там поставили штук десять малых недо-скорпионов или скорее просто стационарных арбалетов.
        И это были далеко не все сюрпризы долгого летнего дня, полного отменной массовой резни.
        Атака пехоты на восточный холм сорвалась. Лишь две когорты взошли по склону. Они отогнали передовые части варваров, но слишком сильно выдвинулись из общего строя. Если продолжить наступление, то они могут оказаться уязвимы для флангового удара. Тем более не совсем ясно какими резервами там располагал враг.
        Впрочем, это очень скоро стало ясно. Резервы у врага большие. Можно сказать, огромные.
        Удержав мое наступление на восточном холме, враг решился на контрудар. С этого момента я был уверен, что войском северян руководит стратег. Он был вне зоны моего контроля. Система нас друг другу не запалила. Но слаженные действия варваров иначе как контролем стратега объяснить нельзя.
        Из глубины восточного холма во фланг моему строю попытался ударить практически тысячный отряд. Примерно шесть сотен пешей знати, сотня защитников вождей, полторы сотни топорников боевого братства и немного легкой пехоты по флангам.
        Защитники вождей это буквально телохранители и максимально приближенные люди. Собственно в бой их вели сами местные вожди. Главы общин и поселений. Так что защитники были снаряжены лучше общей массы знати. Но манера боя та же. Боевое братство… По слухам нечто среднее между орденом, отрядом наемников и шайкой бандитов. На еще довольно диких территориях севера встречались такие ватаги. Лихие люди, младшие и не самые любимые отпрыски знатных семей, преступники, искатели приключений. Они жили когда добычей, когда поборами местных "за спокойствие". От полноценных разбойников боевые братства отличала некая договороспособность и религиозно-мистический фасад. Мол мы не просто хуебесим, а посвящаем себя богам войны. Среди традиций боевых братств было снаряжение наемных отрядов топорников. Воинов первого ряда. Опасная стезя. Да и броня у братьев была хуже, чем у знати, но дурости хватало.
        Против этой ударной мощи я поставил заслон из половины ударной когорты Двадцать Первого, включая центурию антесигнанов и две центурии ветеранской когорты Двадцать Четвёртого - итого примерно 700 тяжелой пехоты.
        Плюс я кинул в тыл варварам двух демонов.
        По дороге строй северян пульсировал словно амеба. Ряды перемешивались. Люди в спешке перли вперед, но объединенные волей стратега, не теряли целостности формации. Пожалуй, варварам дар Клепсиды даже полезнее. Без него эта толпа быстро бы потеряла всякое подобие управляемости.
        Легионеры уже ждали их в ровных ряды, где каждый знает где его место.
        Неслись вперед демоны, чтобы успеть к моменту столкновения формаций.
        И случился еще сюрприз. Из рядом северян вышло несколько человек, облик которых претерпел мгновенные изменения. Спустя пару секунд на их месте появились четыре медведя. Не могу сказать, что каких-то особенно гигантских или чудовищных. Обычные бурые медведи. Один побольше, другие чуть меньше, но даже так они представляли серьезную опасность. Оборотни тут же ринулись в сторону нашего строя.
        Я же ринулся смотреть их свойства.
        ВЕРТАГСКИЙ ШАМАН ЗВЕРЯ
        Ага. Значит гости из Лесного Края. Сопротивления к обычному оружию в свойствах не вижу.
        Вопрос? Влетать ли демонами в строй врагов или пытаться контрить медведей? Но, боюсь, не поспеют они к медведям. Ладно. Тыловой удар может поколебать толпу варваров.
        А дальше случилось очень весело.
        Медведи рванули вперед, грозно играя мускулами под шкурой. Полезли они на ветеранскую когорту. Видимо посчитали, что антесигнаны со своей броней цель по жестче. Шаманы-оборотни сократили дистанцию и… каждый тут же получил достижение: подушка для иголок вместе с полусотней дротиков. Я бы аж чаем поперхнулся, будь у меня чай. Настолько получилось весело. В итоге до непосредственно атаки дотянул один мишка. Остальные развернулись и дали деру. А самый смелый, злой и тупой таки "навалился" на строй, своей истыканной тушкой.
        Его подвиг закончился гибелью трех человек, включая его самого. Живого места на туше не осталось. Цель большая, небронированная, одиночная, а значит вся плотность огня сразу же достается ему. Медведя убить дротиком сложно. Но тут как с сэфами и тем вражеским вождем. Где не справится одна стрела - полсотни будет даже с запасом. Итого оборотни не смогли серьезно повлиять на боеспособность когорт. Я прям даже обрадовался, но видно рано.
        Сошлись.
        Массированный обстрел и два строя завязывают ближний бой. В этот момент в тылу варваров появляются мои демоны. Я почти ликую. Две твари несутся на людей и…
        Получают полный отлуп.
        Конечно, демоны выступили получше оборотней. Каждому удалось забрать человек пять-семь, прежде чем попасть в мясорубку. Кого-то зацепил поток пламени, прорвавшийся через щиты, кого порвали когтями, но затем против каждого демона оказалось два-три ряда бойцов. Энергия у выходцев с пылающих миров тут же начала проседать. Пошла вся в реген. Мне сразу пришлось их отводить, дабы не лишиться еще двух демонов. И люди их аж гнали.
        Вывод: один на один, даже один на десять монстр типа оборотня, демона или чего-то наподобие - страшная штука. Но против строя… Ну вот Хорт бы смог тут шороху навести, только эта хитрая падла сюда не полезет. Он на войну пошел не за подвигами, а барышей ради. Против строя гигант согласится поработать разве что живой катапультой под прикрытием моих бойцов. Попробуем его на это развести. Там с ним около семидесяти превенторов. От подавителей они его могут защитить. Однако прибудут эти силы не скоро. Они дальше демонов и перемещаются не так резво. А Крушитель с Лепящим пока должны восстановить энергию.
        Два стратега, я и Аргет, пытались привести на поле боя всякую магическую хтонь. Получилось. Но в решающий момент оказалось, что результат боя будет решен более традиционными методами. Через массовую бойню холодным оружием.
        Около 1700 элитных бойцов обеих фракций схлестнулись на фланге.
        Врагов было больше, но по слаженности и вооружения они уступали.
        Антесигнаны из первой ударной когорты и ветераны, переброшенные для основания Двадцать Четвертого, стали для Аргета неприятным сюрпризом. Неудивительно. Он помнил мою армию другой. Помнил, как элитные бронемечники теснили самые боеспособные мои части. Тогда только удачный заход кавалерией спас ситуацию. Но сейчас вместо клятвенников у Аргета под рукой были далеко не такие мощные воины, а мои шагнули вперед и шагнули через ступеньку.
        Пусть отряд знати, братства и дружин местных вождей довольно стойко выдержали обстрел, но переход в рукопашную не дал им ожидаемого преимущества. Опытные, прошедшие множество сражений легионеры не уступали им ни в ярости, ни в натиске, ни в упорстве. Оружием и выучкой превосходили.
        Очень быстро закончились ряды братства. Эти свирепые, но не особо защищенные бойцы ринулись в тесную свалку. Наслаивались щитами, целились в голову, искали бреши. Только вот брешей почти не было, а дротиками вторые ряды как копьями разили врагов из-за спин первых. Не все из братства пали зря, к моему сожалению. Таки топор штука очень неприятная, если попасть. Однако размен был сильно в нашу пользу. Первый ряд братства ярко вспыхнул, да быстро прогорел. Затем пришла очередь вождей, их защитников и знати. Тут все затянулось. хорошая броня позволяла варварам долго держаться.
        Я посмотрел пока что на других флангах.
        На Западном Фронте без перемен. Шутка. Туда добрались лучники, по крайней мере часть, а вдоль склона поставили скорпионы. Варвары огребли на дистанции и поднялись выше, а многие вообще укрылись на вершине холма. Супер.
        На склоне восточного творилась грязь, слякоть и унылое столпотворение. Дождь ослаб, но наступление буксовало. Люди скользили, наваливались друг на друга, да еще и мешалась укрепленная деревня.
        Так, а как там великаны и превенторы? Идут.
        И бой идет. Обе формации сцепились намертво.
        Еще раз осматриваем другие участки. Стоп, а что это? А это подкрепление!
        Кажется, Аргет решил, что его отряд не вывозит и решил им завести еще мяса. По большей части легкая пехота, но и сотня знати там имеется. Как мы на это ответим? Тогда пока стоп штурм склона. Выведем четверку центурий Двадцать Четвертого в помощь на фланг. Просто с тыла каждой когорты снимем по сотне. Наверху в основном легкая пехота. Не прорвут они атакой мои порядки.
        Так… Хорт и ко. Они как раз ближе к подкрепу чем к месту боя. А варвары тут все больше легкие и пока прут не особо строем. Попробуем влететь.
        Ищем подавителей. Тут вот точно нет. Точнее есть два, но полная фигня. Коэффициент что-то типа 1.1 - 1.2. Ну погнали.
        “Там некому тебе сопротивляться. Там даже даже дротики у них легкие”. - передаю я Хорту. Тот сразу ободрился и помчался вперед превенторов, чуть не сбив двоих своей тушей. К людям гигант шел, конечно, не с пустыми руками. Еще утром он заделал себе очередную дубинушку. Ну то есть ствол дерева с которого убраны лишние сучья. Вот такой монстр супротив легкой пехоты на марше это вам не медведь перед строем легиона. Все пошло здорово и весело. Люди летали прямо как в Скайриме. Только мамонта-питомца Хорту не хватало.
        Ну вот и особо не будет подкрепления. Превенторы уже подходят. С ними второй великан, всякая нечисть поменьше вьется рядом.
        А что бой на фланге? Ну а там все ясно.
        Будет победа, но не сразу. И сколько точно он продлится… Неизвестно. Минут через двадцать-тридцать начнут подходить свежие центурии Двадцать Четвертого. Новобранцы, но с численным преимуществом мы варваров точно сковырнем там. Много ли у Аргета осталось резервов и остались ли вообще?
        Остались.
        Хорту и ко удалось обратить в бегство первый отряд подкрепления где-то сотни в три бойцов. Даже знати удалось побить десяток-другой. Но вслед за ними шли… Около трех с половиной тысяч варваров. Но это уже было прям ополчение с редкими вкраплениями знати.
        Гигант схватил с земли мертвое тело в кольчуге, запустив его в наступающих северян. Вроде не камень. Но килограмм семьдесят-восемьдесят мяса, костей и немного железа, да с хорошей скоростью… В общем кого-то он там уфигачил. Затем еще тело, еще, еще… Есть совет - бей врага его же оружием. У нас тут актуален другой - закидывай врага его же трупами. Впрочем, остановить движение многотысячной формации у великанов не выйдет. Там даже подавители есть. Причем аж с 3.5 как минимум.
        Я уводил превенторов и нечисть с пути варваров. Благо шли те такой толпищей, что быстро идти не могли в принципе. Так что продолжать обстрел мертвечиной! Надо их задержать и измотать. Всего Хорт с братом запустили, наверное, около сотни покойников. Хотя считать сложно. Когда снаряды рядом стали кончатся, умный гигант начал делит их на части.
        Сейчас главная задача: знать и вождей добить до прихода подкрепления.
        Я обратился к подходящим на место когортам Двадцать Четвертого.
        “Сейчас время дорого как никогда! Разрешаю нарушить порядки во время перехода. Как можно быстрее бейте ублюдков во фланг. Не теряйте из виду боевых товарищей. Вперед! Убейте их всех!”.
        Бойцы первых двух центурий перешли на что-то среднее между быстрым шагом и очень медленными бегом. Одни чуть отставали. Другие наоборот выделялись. Лица краснели от напряжения. В доспехах бегать это вам не семечки трескать.
        Я взял четыре центурии Двадцать Третьего и тоже перебрасывал их на фланг. Придут не скоро, но может к подходу толпы успеют.
        Те-Увея от себя отзывать было опасно. Владыка может прилететь. А вот Кровавая Луна…
        “Думаю, ты засиделась в тылу. Не рискуй зря. Я посылаю тебя туда больше ради магии, чем твоего клинка. Клинков у меня целые легионы”.
        Ведьма оседлала коня и помчалась вдоль когорт. На одного всадника места хватит. Уверен, что при этом она всячески меня распекала последними словами. Выводил я ее реально ради магии, а именно удара ветром. Помнится в первую нашу встречу она им неплохо там сбивала стрелы. Может пригодится.
        Тем временем две центурии новобранцев Двадцать Четвертого добрались до места боя. Новички. Зелень совсем. Но бить во фланг штука не сложная и даже очень приятная. Особенно когда враг бодается с очень мощным противником в лице антесигнанов.
        Толпа-подкрепление чуть ускорилась. С моралью у нее творились странные вещи. Только что адски просела, а тут чуть подросла даже несмотря на труповый обстрел. Видимо, у Аргета есть таки Командный Голос и он что-то жизнеутверждающее сейчас задвинул. Пусть. Его элитным бойцам недолго осталось. Там им две сотни легионеров фланг сворачивают.
        Так.
        У меня без дела целых два демона. Кину ка я их на западный холм в тыл. Разведать что там почем. Бегают эти Биба с Бобой быстро.
        Есть!
        Таки от знати, защитников, вождей и прочей сволочи выжило сотен пять с хреном и они начали отступать. Пока, к сожалению, в относительном порядке. А не долбануть ли мне сейчас по ним Хортом и превенторами? А долбанем!
        Ага. Думаю, что Аргет пытается отвести потрепанную элиту к народной массе. Такого единения низов и верхов я допустить не хочу. Таки попробуем элиту извести до конца.
        Тем временем Пупа и Лупа таки на западном холме. Демоны в смысле. И как героям анекдота перепутали когда-то зарплату, я попутал с холмом для штурма. На Западном резерва почти не было. Там торчали ополченцы с вкраплениями знати. Причем их явно меньше, чем на восточном. Ну тогда…
        Просто берем Двадцать Первый Легион и к чертовой бабушке сносим западный холм. Сэйфов-лучников тоже берем. Велитов Двадцать первого. Там блин на холме сидит тысяч шесть ополчения. Тяжелая пехота, прошедшая со мной все сражения, сотрет их нахрен с лица земли.
        Тем временем в спину знати заходят два гиганта, семьдесят превенторов и куча всякой мелкой нечисти. В общем все. Это стало последней каплей. Мораль вспыхнула, мигнула красным и подразделение рассыпалось на куски. На кричащие, разбегающиеся и паникующие куски. Замечательно. Здорово Любо!
        А Двадцать Первый врывался на западный холм. Там даже боя то особо не было. Легионеры поднялись. Начали массированный обстрел. У ополчения с устойчивостью к такому была беда. Щиты, доспехи и слаженности печальные. Нормально укрыться от хорошего залпа дротиков… Не выходило у них. Была лишь одна попытка выбить легион с холма. Совершенно провальная, разумеется. В ближнем бою тяжелая пехота превосходила ополчение еще сильнее. А у тех не было даже численного перевеса.
        Ну в целом все понятно.
        Сейчас толпу ополченцев на востоке мы встречать готовы. Затем добиваем западный холм. Переводим Двадцать Первый на восток и добиваем ополчение там.
        Однако ничего этого не случилось. Аргет понял, что дело пахнет, а точнее уже воняет совсем погано и начал отход, переходящий в бегство. Пытался спасти как можно больше своих.
        Толпа заколыхалась, как амеба, готова к размножению делением. От нее стали откалываться мелкие шайки.
        “Вперед! Убейте как можно больше!”
        Я начал наступление на восточном фланге. Шли вперед когорты, чтобы попытаться запереть как можно больше врагов. Полностью спустил с поводка нечисть. Настал ваш пир. Пусть кавалерией тут не пользуешься, но всякие упыри, гулли, гарпии и трупогрызы терзать бегущих могут на ура. А демоны так тем более. Очень рассчитываю, что они выбьют еще тысячу - другую человек.
        Те, кто сидели в укрепленной деревне по большей части сбежать не успели. Штурмовать я ее не стал. Приказал окружить, поставить туда скорпионы и онагры, да начать обстрел. Баллисты тоже хорошо бы опробовать. Всех лучников и пращников туда.
        61 скорпион + 3 онагра = довольно неплохая плотность огня по одной деревне. Тем более укрепились они только со стороны склона. В других местах был просто частокол и не в самом хорошем состоянии. Кроме того там же находился варварский лагерь сильно выходивший за пределы деревни. Он вообще только небольшим валом укреплен.
        (Онагр. Версия того, как это могло выглядеть и работать).
        Развлекуха с укрепленной деревней и лагерем дала мне еще часов пять осознанного функционирования в режиме “Довести до конца”.
        Трижды заблокированные северяне пытались сдаться. Трижды я приказывал встречать их камнями, стрелами и дротиками. Жестоко? Те, кто так долго уверял меня в покорности и лояльности, чтобы заманить в засаду, не вызывают у меня сочувствия. Я позволю себе одну слабость. Не стану казнить заложников, которых они мне отдали. Лишь расскажу им, как с ними обошлись их дорогие сородичи, отдавая практически на верную смерть. Но тем кто все это устроил спуску не будет. Сегодня мы пленных не берем.
        Добивание продлилось до самого вечера, пока система не озвучила заветные слова:
        “Победа. Ваш уровень повышен. Четыре подразделения повысили свой статус”.
        “Те-Увей, можешь меня вырубать”. - скомандовал я.
        Все. До конца довел и можно обратно во тьму.
        Глава 16 Укус вдохновения
        - Когда он очнется? - спросил некто.
        - Или сейчас, или потом, или не очнется. - ответил ему хриплый низкий голос.
        - Да ты философ, Малвоу. Но лучше бы ему очнуться. Хотя бы ненадолго. Если он откинется здесь… Могут возникнуть недопонимания с гробами. Так что пусть очнется.
        А кто он? Кто должен очнуться? Это в смысле я? А кто я? Что я? Память пуста. Или не пуста, но затянута туманом.
        - Предлагаю гальвинировать.
        Гальви… Кажется, так назывались старые эксперименты по "оживлению" мертвых с помощью электрического тока. Анатомические театры с пляшущими на потеху публики покойниками. Я это помню? Я это видел? Нет. Фотографии, статьи, Википедия. Что такое Википедия?
        - Он не гомункул, Малвоу. Не химера. Гальванизация живых людей разве их не убивает?
        - Не сразу. - хитро ответил Малвоу. - Может, успеем его справадить. Ты ведь этого хочешь? Чтобы нас не заподозрили в убийстве стратега.
        Стратег… Это я? Кажется, да.
        - Всегда дивился, как столь одаренный человек может быть одновременно настолько законченным кретином во всём остальном.
        - Это ты… на меня намекаешь? - с обидой ответил Малвоу.
        - Что ты, друг. Что ты. - уверил первый голос. - Я о чертовых гробах. Об их магосе, что притащил нам полумертвого стратега с полупрожаренным мозгом.
        - Сэзра, хватит издеваться.
        - Хватит нести чушь. - строго ответил первый. - Тут лежит не раб, которых ты вскрываешь и меняешь сотнями. Не время для экспериментов. Это человек с опасными связями. Если он тут сдохнет, мне нужны чистые руки. И мои, и твои. Ясно? До сих пор не понял по какой схеме мы работаем? Я не трогаю своими кривыми руками твою лабу, а ты свое кривое рыло держишь подальше от политики.
        - Ну тогда ждем. - вздохнул Малвоу. - Или он очнется, или его мозги окончательно сварились.
        Очнется… Я очнулся? Как бы узнать… Я попытался заговорить, но лишь слегка сдвинул пересохшие губы.
        - Шевельнулся?
        - Они, бывает, шевелятся. - ответил Малвоу. - Даже если мозги спеклись.
        Надо открыть глаза. Веки слиплись. На них словно засохшая корка. Да что со мной случилось? Я помню про гальванизацию, фотографии, Википедию, но все это было когда-то давно. Будто в прошлой жизни. А что происходило недавно?
        - Не, он правда шевелится. - вдруг добавил Малвоу. - Сейчас помогу.
        В нос мне ударил какой-то жуткий, практически нестерпимый запах, на глазах выступили слезы. Тело непроизвольно дернулось и я его наконец ощутил целиком. Вспомнил, что у меня есть руки, ноги и прочее мясо.
        - Да-да. Просыпайтесь, стратег. Надо вставать. - приговаривал Малвоу, пока я кашлял и пытался пошевелить ослабшими конечностями.
        - Так… Следи за ним. Я обрадую Увея. - произнес Сэзра.
        Увей? Те-Увей. Воспоминания последних месяцев обрушились на меня словно ледяной водопад. Вернулись, прихватив с собой боль, тошноту и тяжесть в голове.
        "Клещ. Это был чертов клещ". - пронеслось в голове, пока я пытался что-нибудь сказать.
        Меня били копьем, молнией и магической стрелой. Все ерунда. Легкий, почти эротический, массаж. А вот хорошо поставленный укус опытного клеща - мое почтение. Катарсис до полной рефлексии. Даже мое привыкшее к армейским будням тело с трудом переносит последствия.
        Явился Те-Увей. Мне к тому времени даже удалось разлепить глаза, но заговорил я только после того, как этот Малвоу смог меня напоить кисло-жгучим зельем.
        - Ваша жизнь была в большой опасности, стратег. - шелестящим голосом заявил мне магистр. - Пренебрежение лечением, чрезмерная нагрузка на ослабленное тело. Можно ли назвать такой риск разумным? Вы же стратег. Тот кому суждено нести свет разума во тьму невежественного мира.
        Стыдить меня вздумал! Может, Шан-Асол и был когда-то стратегом, но в книжках своих все наврал или забыл, или был хреновым стратегом. Не выходит избегать риска. Если уходить от него, то тебя окружат, запугают риском как волка флажками, обезоружат, разденут и поставят в известную позу. Такой вот был бы путь стратега.
        Избегай я опасности, то уже сидел бы под колпаком Геора, потеряв всех кто мне был дорог. Бессильный инструмент в чужих руках. Лучше уж риск.
        - Сколько времени я был в отключке?
        - Шесть дней.
        - Сколько!? Что с армией?! Где мы вообще нахрен?!
        - Это Утопье.
        - Утопье?! Город на болоте?
        - Жить он будет. - напомнил о себе Малвоу. - Раз такой бешеный, значит силы есть.
        Наконец я обратил внимание на этого персонажа. Лысый, сгорбленный, карикатурно-исковерканный человек. Перекошенные плечи, узловатые наросты на суставах, мутные рыбьи глаза и… У шамана три руки - так пел Пикник. Малвоу их имел аж четыре.
        - Вы из аристов?
        - Я? - Малоу усмехнулся каркающим звуком. - Я из Ножей. Алхимия. Алхимия наше призвание. Плоть наш материал. Ваша девчонка работы Ксанда? Сколько хотите за нее?
        - Не продается.
        - Эх… - вздохнул Малвоу, почесывая лысину сразу двумя руками, а третьей перебирая какие-то инструменты на столе. - Я бы не только деньги дал. Мои работы - другие. Ксанд - эстет. Он хочет сохранить облик куклы. Мой подход… главное польза. Они сильны! Живучи, преданы, выносливы и не знают сомнений. Посмотрите.
        Я сфокусировал взгляд. Лаборатория представляла из себя хаос. Столы, часто со следами крови, залежи инструментов на стеллажах, зеркала, фонари - все под низким деревянным потолком из черных бревен. В узкую дверь протиснулось существо, вышедшее будто из арта по Сайлент Хиллу. Мощная грудная клетка с торчащими рёбрами, бледная кожа, покрытая рытвинами и складками как мятая ткань, широкие плечи, длинные руки, лицо без носа, губ или намеков на уши, три черных пуговки глаз.
        - Гомункул. Туп, но силен. А самое главное… Он не магический! Магия создала его, да. А живет он сам. Подавление не сработает. Трех таких за одного воина чуть сильнее человека.
        - Откажусь.
        - Тоже эстет? - с некоторым презрением спросил Малвоу.
        - Хочется верить, что умеренный прагматик. Надежный, опытный и разумный телохранитель, уже спасавшая меня, ценнее тупых мускулов. Но если вы продаете их за деньги…
        - Дорого. Очень дорого.
        - Хочется верить, что я богат.
        Попытался вставать с ложа, но голова тут же закружилась. Мавлоу подхватил меня, а Те-Увей использовал телекинез. Дар стратега пока не работал. Слишком много силы Великого Пламени во мне оставалось.
        - Прошу вас проявить осторожность! - увещевал Те-Увей даже повысив голос.
        Я ухмыльнулся, глотая кислую слюну. Прошлый приставленный телохранитель так задолбался от моих суицидальных выкрутасов, что перешел на сторону врага. Но, думаю, Те-Увей в этом плане должен быть терпеливее Шанира. Таки колдун предан не мне, а своему Владыке.
        Меня отвели в небольшую комнатку при лаборатории, где продолжилось лечение с помощью зелий. Я узнал, что до Утопья мы добрались на химере. Не зря заказывал ее у гробницы. То решение, возможно, спасло мне жизнь. После боя болезнь стремительно развивалась. Даже магическая кома не давала гарантий выживания. Шпарила температура, ресурсы тела сокращались. А самое гадкое, что в магической коме человека нельзя держать слишком долго. Иначе очнутся может уже умертвие с выжженной душой. Ну или просто крыша съедет.
        Те-Увей понял, что своими силами меня уже не реанимировать. И принял верное решение - переть туда, где гарантированно будут хорошие алхимики плоти. Изначально он собирался меня отпереть аж в Порченные Земли непосредственно на базу Гробницы, но по дороге стало ясно, что я не дотяну. Тогда выбор пал на Утопье, где находилась ячейка Ножей.
        И вот я здесь.
        Химера это таки не грузовой самолет. С собой Те-Увей взял лишь тех, кто мог хорошо обеспечить мою безопасность. Четырех бойцов: Касс, Луну, Гана и, внезапно, Ренго. Тут мне остается лишь похвалить хладнокровие магистра. Таки сэйф обошелся с ним довольно грубо, но он самый мощный подавитель из доступных. И Те-Увей сделал выбор в пользу эффективности. За это ему большое человеческое, которое он едва ли оценит.
        Несмотря на потерю командира армия продолжила поход. Какое-то время ей ничего почти не угрожает. Северяне бежали впереди собственного визга. Хаотичное отступление, преследуемое монстрами и демонами. По инициативе Те-Увея адепты потратили все заготовки и часть собственных сил подняв сотню долговременных умертвий, которых тут же отправили по следам беглецов. Неутомимые, не знающие усталости и голода твари против деморализованных и разрозненных людей. Ужасная судьба. Верный стратегический расчет.
        В общем, пару недель моя армия будет маршировать без особо риска нарваться на проблемы. Силы, что могли собрать северяне с ближайших земель уже разбиты.
        Вот я и оказался в Утопье.
        Этот городок давно маячил где-то на задворках моих планов, но все руки не доходили. Теперь есть возможность, пользуясь выпавшим шансом, сдвинуть еще несколько шестеренок, раскрутить быстрее механизмы судьбы приближая свою победу или гибель.
        За несколько часов работы Мавлоу мое состояние выправилось до относительно терпимого. Пора браться за дела. Время у меня есть, но не то чтобы много.
        - Сэзра Рег Коринф. - представился магистр Ножей из Утопья.
        Он тоже был изменен алхимией, но если Малвоу превратился в гротескного мутанта, то Сэзра сохранил относительно человеческий облик, а в каком-то смысле обрел вид сверхчеловеческий. Телосложение, за которое многие бодибилдеры и модели отдали бы душу. Высокий, широкоплечий, с черной как смоль кожей, скрывающей идеальный рельеф мускулов. Слишком идеальный. Плюс… Не эксперт в анатомии, но ощущение, что мышц у Сэзры было больше, чем положено. Так в бицепсах можно рассмотреть аж четыре узла мускулов. Одежде Сэзра предпочитал украшения - медные и золотые браслеты, наручи, кольца, пирсинг и монисты делали из него ходячий ювелирный развал. Так и представляю его в каком-нибудь переулке с кричалкой типа “Для вас свеженький товарчик, а для нас - солидный наварчик. Товар без изъяна, товар без обмана, надёжный, как пружина от дивана”.
        - За твою голову дают тридцать кило золотом. - начал нашу беседу Сэзра, развалившись на диване с покрышкой из тигриной шкуры.
        - Данар из Геларда? - осведомился я. - Братец Геора.
        - Конечно. Ты, говорят, плохо обошелся с их кланом.
        - Пока не так уж плохо. - ответил я, потягивая какой-то лечебный чай, что мне всучил Малвоу. - Плохо еще впереди. Так что? Позаритесь на награду.
        Сэзра усмехнулся, но не особо весело.
        - Лезть в эти большие склоки… - сплюнул он на пол, сверкнув золотым зубом. - Накладно.
        - Накладнее чем тридцать кило золота?
        - У тебя поганые связи. Гробы, Лавертия, да и вообще. Убивать стратегов плохо. Даже опальных. Это нервирует имперцев. Видишь уже сколько проблем из-за одной головы и тридцати кило блеска? Не стоит оно того.
        - Это ваша политика? Просто я уже относительно понял мотивы Багрового Круга и Гробницы, а что с вами?
        - Мотивы круга - хотелки Азарда. Мотивы Гробницы они сами расписали в куче книженок. У нас все сложнее.
        - Значит вам не только золото нужно?
        Сэзра рассмеялся и на этот раз уже веселее.
        - Ты же видел малыша Мавлоу. Он последний динарий отдаст за понравившуюся игрушку. Деньги, власть, удовольствия, кровь, сила… У нас много желаний и желания проще исполнять вместе. Общий котел. Каждый найдет, что-то по вкусу. Пираты, торговцы, врачи, убийцы, политики и головорезы - все мы разные в Кольце Ножей.
        - Но у вас же есть лидер. Кажется это она?
        - Рене Лания. Госпожа. - с любовью и нежностью протянул Сэзра. - Видят духи, я скорее отрежу и съем правую руку, чем оскорблю имя Рене Рег Лании. Но правда не оскорбляет. Азард - вожак Круга, Шанс-Асол - бог для Гробницы, Рене? Она просто самая сильная, злобная и древняя из нас. Даже не самая богатая. Уж точно не самая осведомленная.
        - И кто же тогда стоит во главе Ножей на самом деле?
        - Не кто, а что… - улыбнулся Сэзра. - Взаимопонимание.
        - Хороший принцип. Со мной взаимопонимания тоже можно добиться.
        - Геор пытался. - отшутился Сэзра. - Говорят, ты бедствие, а не человек.
        - Ага. Шторм. А после шторма к берегу прибивает много ценного. Выжившие могут собрать это и обогатится.
        - И в чем же нуждается шторм, чтобы ветер разгулялся?
        - Наемники, да хоть эти ваши гомункулы. А еще я хотел бы найти опытного капитана и организовать экспедицию.
        - Куда?
        - В Кербрию.
        - Зачем?!
        Я пожал плечами. Кажется, мне удалось даже Сэзру удивить.
        - По слухам там есть великаны, тролли и кровожадные варвары. Если можно уговорить их вторгнуться на Север…
        Колдун присвистнул.
        - Друг, если я правильно понял, то ты замазался с гробами, нечистью и сэйфами. Собрал все это под своим знаменем. Но тебе мало… Кербрия… Как редко я слышу это слово. Кербрия. Край Мира, Земля Мертвых, Трон Забытого. Пустая холодная скала посреди вечных льдов. Я мало что знаю о Кербрии. Как думаешь почему? Почти ничего и никого полезного в Кербрии нет. А ты хочешь выпустить тамошнюю нечисть в наш итак не самый добрый край?
        Сэрза покачал головой, вздохнул и добавил:
        - Гляжу, меры ты не знаешь?
        - Искусство стратега на пятьдесят процентов состоит из поиска возможностей. Даже самых невероятных. Если миссия не будет стоить слишком дорого - я ее отправлю.
        - Тебе везет. Недавно прибыл человек, который уверяет, что был в Кербрии. Врет, думаю. Но ты же ищешь даже самые невероятные возможности?
        - Да. Я хотел бы пообщаться с этим человеком.
        - Сначала убедись, что не пообщаешься со смертью в ближайшие часы. - усмехнулся Сэзра. - Лечение не закончено.
        Тут он, конечно, прав. Состояние мое было очень далеким от того, что принято называть нормой. Остаток дня я провел в гостевой комнате… особняка? Базы? Фиг знает. Штаб-квартиры Ножей, короче. На самом деле это здание, действительно, было мало похоже на обычные постройки. Огромное, но одноэтажное и приземистое. Оно было слажено на сваях из темной просмоленной древесины. Склады, комнаты и лаборатории в нем хаотично перемешались. Была в здании небольшая пристань, к которой могли причаливать лодки или крошечные речные суда и даже верфь для их починки. Откуда вся эта информация? Через пару часов ко мне вернулся дар стратега.
        "Потери врага:
        3847 уничтожено, 453 ранено, 51 пленено.
        Подробный отчет смотрите в разделе Боевой Журнал".
        Это потери чисто за битву и ту часть преследования, которую я ещё мог контролировать. Надеюсь, что за время моей отключки набили еще тыщенку-другую.
        Через подробный отчет я узнал, что 731 противник был убит в столкновениях на восточном холме. Тот самый большой элитный отряд и его подкрепления получили по полной. Им даже убежать как следует не удалось из-за кучи нечисти вокруг. 2143 - люди, засевшие в укрепленной деревне.
        Что за 51 пленный вопреки приказу я париться не буду. Возможно какие-то женщины, подростки или особо ценные кадры врага. Везде есть исключения. А позвонить, уточнить легионеры не могли, да и я сам в отключке был. Вне зоны доступа, как говорится.
        Наши потери составили - 106 убитыми и 386 ранеными. Почти все потери дала заруба на восточном холме. Это вроде бы немного, но на самом деле много в условиях похода. Воевать еще предстоит… Фактически у меня есть один более-менее реальный вариант - сократить численность велитских когорт. Благо они у меня раздуты до 600 человек. При основании Двадцать Первый сильно накачали людьми. И слава всем богам. После исчерпания людского ресурса велитов надо будет искать другие пути вербовки. Таки компания мне предстоит нешуточная. Хотелось бы не только сохранить основной боевой костяк, но и укрепить его. Но это потом. А пока займемся повышением уровня. Двенадцатый мой по счету ранг. Что же мне предлагают?
        ОСОБОЕ ВНИМАНИЕ
        Вы сами выбираете чьи воспоминания получите через навык Чужие Сны.
        ВЕК ГЕРОЕВ.
        Увеличивает максимум подконтрольных героев на +5.
        ЕДИНСТВО
        Позволяет раз в сутки брать одного из ваших героев под прямой контроль на срок до двадцати минут.
        СЕКРЕТНЫЕ УКАЗАНИЯ
        Позволяет раз в месяц передать агенту, отправившемуся на миссию, образ из вашего сознания на 25 секунд.
        Такой себе выбор, на самом деле. Жаль не предлагают снова навыка, который позволяет выходить в стратегию вне зависимости от кондиций тела и только смерть разлучит нас. Я бы выбрал. Теперь понимаю зачем нужна эту штука.
        Что же сейчас? Возьму Особое Внимание. Попробую им шпионить и выяснять как дела у гарнизона Либаны.
        Этим выбором закончился мой первый день в Утопье. На “город” я посмотрел только из стратегии и не сильно жалею об этом. Самое крупное здание - штаб Ножей. Рядом несколько похожих строенией. Просмоленная древесина, сваи вместо фундамента, пристани для лодок. Улиц здесь не было. Здания соединялись между собой деревянными мостками. Склады, еще раз склады, бараки контрабандистов и бар-трактир-публичный дом с названием “Гниль и Хмель”. А вокруг этого всего царила трясина. Тучи кровососущего гнуса носились над зарослями и заводями. Болотная мутная вода испускала под жарким солнцем душные испарения. Радовала глаз зелень и пестрые россыпи цветов, но гулять там не хотелось совершенно. Утопье - огромная вязкая лужа в болотистых началах притока великой реки Этар.
        Но кроме Ножей да контрабандистов были здесь и другие обитатели. Их странные круглые гнезда, сплетенные из веток и коры жались друг к другу словно соты гигантского осиного улья. Сотни этих жилищ окружали штаб Ножей. Аристы - болотные нелюди. Серокожие или желтоватого оттенка, испачканные в болотной ряске, горбатые, с длинными руками и когтями. На лицах или скорее мордах - огромные желтые глаза. Нос заменяет дыра с клапаном. Безгубые рты полны мелких острых зубов. Аристы ловкие и легкие, отлично скачут по кочкам и плавают в болотной жиже. По слухам могут задерживать дыхание на минут десять.
        Чуть дальше от воды и штаба Ножей в лесу у них “святые” места: древние камни, какие-то руины, колдовские поляны. Там живут ведьмы. Человеческие женщины, служащие в культе Неридии, которую как свою проматерь чтят Аристы. Кто-то из ведьм сами бежали на болота, но большая часть - похищенные дети. Те, в ком Аристы разглядели особый дар к темным чарам. Остальных пленников болотники продают контрабандистам, съедают или приносят в жертву Неридии. Именно такой ритуал мне когда-то показала Лав.
        Жило в Утопье и около также множество монстров. Вся эта нечисть регулярно терроризировала Бьоров, Ваданов, Кринтар и Венелов. Это довольно интересно…Но пока надо было отдохнуть. Меня натурально срубило.
        Когда проснулся, то у постели моей сидела Касс. Наверное, смотрела как я спал.
        - Тот маг с четырьмя руками говорил со мной. - произнесла девушка.
        - Тааак? И о чем же?
        - Обещал всякое, если я останусь здесь.
        - Вот идиот… - вздохнул я.
        Настырность Мавлоу нравилась мне все меньше и меньше. Как бы он глупостей не натворил. Не хочется мне ссориться с Ножами из-за одного слишком чокнутого профессора. Но и опцию таки сдать ему гладиатрикс я не рассматриваю.
        - Не отходи от меня. И надо будет с Сэзрой поговорить. Он то кажется вполне адекватным для чернокнижника-бандита.
        Хотя преступники из Ножей весьма условные. С точки зрения Империи они, конечно, вне закона, а вот Багровый Круг вполне легальны. С точки зрения Круга и всех остальных магов - Ножи обычные коллеги, а то что зарабатывают контрабандой, грабежом и нелегальщиной - так каждый вертиться как может.
        Самочувствие мое было относительно терпимым. В смысле терпимым относительно агонии, так что я решил не сидеть сложа руки. Вышел таки на свет божий. Душный и густой воздух болот встретил меня роем насекомых. Я попросил себе плащ, в который закутался несмотря на жару. Пришлось. Не хватало мне еще после клеща словить местную малярию.
        Кое-как и поминая всех богов я дошагал до заведения “Гниль и Хмель”. Не самое приятное название. Едва ли способно привлечь клиентов за исключением Аристов. Однако конкурентов в округе не водилось, а монополисту многое дозволено.
        Помещение трактира оказалось довольно просторным. Пожалуй, тут можно было бы разместить обычного состава когорту. Пованивало рыбой и чем-то скисшим, но терпимо. Кто-то даже развесил под низким потолком пахучие травы, дабы улучшить ситуацию с запахами. Сервис, понимаешь. Столов было много и все разные. Старые развалины, свежие и грубо сколоченные, а также несколько VIP мест с мебелью явно украденной из богатых домов северян. Именно за одним из таких сидела компания к которой я направился.
        “Теперь все точно ощущается как фэнтези”. - подумалось мне.
        Старый трактир посреди безлюдных земель, наполненный темными личностями. Ведьмы, герой-драконоборец с обожженным лицом, нелюди и измененные алхимией бойцы Ножей. Только Ган Тарион смотрелся нормально… Надо же, покрытый шрамами профессиональный убийца стал для меня мерилом нормы. Здорово живем.
        Кроме мне знакомых Гана, Ренго и Луны за столом сидел высокий смуглый человек с татуировкой скрещенных кинжалов на шее, двое девушек не самого видимо тяжелого поведения, одна из которых обнимала Гана, а вторая сидела на коленях у Ренго, пожилая сухая северянка, увешанная костяными талисманами и трехглазый арист, покрытый ритуальными рисунками. Он заговорил первым. Голос хриплый, булькающий и смахивающий на лягушачье кваканье.
        - Стой, пока живой у порога…
        Ты ступил ногой
        В наш святой покой!
        Смерть тебе герой
        Нас тут много!
        Выдал он, потрясая двузубой вилкой, на которую была насажена рыбья голова. Ган поднялся, несмотря на повисшую у него на плечах девушку. Слова нелюдя ему явно не понравились.
        - Тише-тише. - с улыбкой выдала пожилая северянка. - Это у них шутки такие. А ты Кернвоз… - обратилась она к нелюдю. - Язык проглоти. Не в своей ватаге, чтобы пасть разевать.
        В ответ арсит широко распахнул зубастую пасть и… натурально проглотил длинный гибкий язык. Это, вроде, не доставило ему никакого неудобства. Ган сел на место, недовольно отмахнувшись от девчонки и сбросив со стола несколько чашек, звонко расколовшихся об пол.
        - Еще эта жаба квакнет - ему язык из жопы придется вынимать. Вы не понимаете кто это? Почтения стратегу, млять!
        - Я то понимаю. - усмехнулась северянка. - Вот уж не думала - не гадала, конечно. Скорее ждала увидеть тут лично Забытого, чем имперского стратега.
        - Ваши отношения с Империей не особо дружеские. - согласился я. - Но у меня очень свободный подход к выбору союзников.
        - Знаем. На Севере последние месяцы ходят слухи, что вы демонопоклонник, тайный колдун, полумонстр или вообще с того света. Лучших рекомендаций не придумать. Меня звать Хирта, старшая ковена.
        - Антельмо. Ножи. Торговые операции, посредничество, заказные убийства. - представился смуглый.
        - Я думал, что этим заправляет Сэзра.
        - Господин Сэзра - магос. Он не опускается до мелких подробностей. Для этого у него есть я.
        - Такое у нас болото. - скрипучим голосом усмехнулась Хирта. - Под каждым кустом по начальнику.
        Я устроился на стуле с высокой резной спинкой. Арист вынул язык и спокойно поедал рыбьи головы, умудряясь тремя желтыми глазами смотреть в разные стороны, а потом неожиданно спросил:
        - Продаешь? Покупаешь?
        - Зависит от товара. - ответил я.
        - Эти жабы все свихнутые. - заявила Луна, косясь в сторону ариста. - Достали.
        Трехглазый тоже смотрел на нее и странно лыбился кривым зубастым ртом.
        - Они ощущают в тебе старую кровь. - пояснила Хирта. - Кровь матери. Все они немного дети: глупые, жестокие, шкодливые, но любящие.
        - Вы же о Неридии, верно? - задал я вопрос почти риторический.
        - О ней… - вздохнула ведьма. - Черная Госпожа, погубленная и оболганная Предателем.
        - А это уже об Азарде?
        - Верно. Он был ее учеником - первым, любимым, лучшим. На ее доброту Предатель ответил подлостью. Он хотел славы. Возвыситься, доказать, победить.
        Версия Хирты сильно отличалась от общепринятой. Там Азард спасал человечество от злобств древней ведьмы. Кто прав? Тут я доверюсь Лав. Все же она Неридию знала лично. Думаю, что местные ведьмы сознательно или нет, но сильно обелили свою покровительницу. Ничего удивительного. Вступайте в культ, наша богиня всех людей, в том числе вас, ненавидит и хочет убить! Не очень привлекательный рекламный концепт. А вот: мы поклоняемся преданной и оболганной повелительнице жизни… Звучит намного лучше. Что же там на самом деле случилось тысячу лет назад?.. Поди докажи.
        И тут меня укусила муза. Также незаметно как и клещ, но вместо энцефалита я словил приступ вдохновения. Кашлянул, давая понять что буду говорить и начал:
        - Все мы враги Севера. Вы годами жили здесь, защищенные болотами и монстрами. Но времена меняются, а вместе с ними и Север. Я был под Бьорторном. Видел там водяные машины, тысячи солдат, сотни убийц чудовищ. Геору служат колдуны, а его брату наемные маги. Однажды все это обрушиться на вас. Ножи, может, договорятся, но станет ли Север терпеть остальных? Тех кто годами разорял деревни и угонял пленных. Самостоятельно вам не отбиться. Но у меня есть три легиона. Армия. И, боги мне свидетели, это отличная армия.
        Я замолчал, переводя дух. Холод озноба и слабость проняли меня до костей.
        - Двадцать Первый! - гордо заявил Ган, ударив кулаком по столу.
        - Ры-ра-рррр! - поддержал его пыл арист, махая рыбьей головой.
        - Красиво говорите, стратег. - улыбнулась Хирта. - Имперцы это умеют. Но есть одна такая маленькая проблема. Солдаты, убийцы чудовищ, машины и маги есть и у Империи. Мы ей такие же враги. Пока вас двое - мы кое-как тут ютимся, но что если будет победитель?
        - Север для Империи не самая важная часть мира. Вы видите, что за рекой не так уж людно. Там все больше крепости. Империя идет на восток и юг. А Геор здесь. Он хочет Север со всеми потрохами. Вашими потрохами в том числе. А я…
        - А вы?..
        На моих губах изобразилась самая маньячная из доступных улыбок.
        - Я пришел ломать, а не строить. Жечь, губить и разрушать. Я и только я могу сокрушить хребет Севера. Вы же доедите остальное. Если я и заберу часть Севера для Империи, то только очень населенные ключевые места. Логично? Да. Если остальное будете терзать вы - тем лучше. Гарантия, что северянам будет чем заняться вместо восстаний.
        - Да вы ж наш благодетель. - усмехнулась ведьма. - Но вы же не просто так все это говорите. Столько хорошего и все нам. Хотите взаимности? Услуга за услугу?
        - Это универсальный закон. - ответил я. - Закон природы.
        И мы перешли к конкретике. Обсуждение совместных действий против Геора. Пусть у болотных людей и ведьм не хватит сил на полноценную войну, но беспокоить врага набегами вполне реально. Они бы и так этим занимались. Однако важно, чтобы они не только крестьян грабили, но и, например, обозы армии. Это, конечно, сулит им потери. И мне надо убедить их рисковать и подставляться ради общей победы.
        - Разве у вас здесь нет хороших воинов? - вопрошал я. - Сколько людей здесь у Ножей?
        - Сэзра вряд ли пошлет своих. - вздохнула Хирта. - Он торгаш и любит сидеть в стороне.
        - Господин Сэзра разумный и аккуратный человек. - похвалил начальника Антельмо. - Наша ячейка здесь работает в условиях враждебного окружения. Северяне с одной стороны, имперцы с другой. Не стоит переоценивать болота. Если бы мы жестили и вершили резню - все здесь бы уже выжгли. Что если Геор победит? Что если он усложнит нашу работу в Геларде?
        Ага. Санкции введет. Классика.
        - Вот и вся любовь. - развела руками Хирта. - У нас самих не хватит сил скушать хорошо охраняемый обоз снабжения. Геор не дурак. Там будет охрана из сотен одоспешенных воинов и убийцы чудовищ.
        - Если я подготовлю для вас отряд вооруженных бойцов…
        - Какой отряд и насколько вооруженных?
        Помниться в Двадцать Третьем, кажется, была когорта велитов у которых просела дисциплина в плане грабежа. Вот возникла идея - а может пусть грабежом и занимаются? Пару сотен самых пассионарных доворужить да отправить на болота. А остальных раскидать как пополнение по нормальным когортам?
        - Пара сотен. Не лучшие легионеры, но думаю и Геор в охрану обозов не будет ставить отборную гвардию.
        - Это звучит многообещающе. - согласилась ведьма. - Имперский стратег здесь. Затем легионеры. Что за безумное время настало…
        - И да, в плане вашего колдовства… Если вы могли бы чему-то быстро и эффективно обучить Луну…
        - Уже договорились. - оборвала меня полукровка.
        - Вот и замечательно. - ответил я. - Хоть чем-то мне не придется заниматься лично. Мне еще будут нужны от вас постоянные или хотя бы регулярные донесения об активности войск Геора. Думаю, что какие-то соглядатаи в окрестностях Бьорторна у вас есть.
        - Мелкие люди. - ответила ведьма. - Разбойники, скупщики, нечестные торговцы, тайные колдуньи. Какие-то слухи мы можем собрать. Но не думайте, что у нас в друзьях ходят личный банщик и ключник Геора. Яд не получится сыпануть, да и устроить еще одно свидание с его дочкой не можем.
        - Понимаю. Теперь насчет Кербрии..
        Я высказал мысль, что хочу нанять опытного капитана для путешествия к ледяному континенту. Дипломатическая миссия, мать ее.
        - Капитана найти можно. - уверила Хирта. - Но сначала поговорите с Тевригеном. Он сам оттуда.
        - Или врет, что оттуда. - с улыбкой отметил Антельмо. - Кербрийцев мало кто видел. Ими прикидываться несложно.
        Тут соглашусь. Сам когда-то разыгрывал подобный номер.
        - Я Тевригену верю. - заявила ведьма. - Он слишком странный для обычного наемника-пройдохи. Даже аристы его боятся.
        - Лампа. - вдруг подал голос трехглазый. - Лампа страшная.
        - Что еще за лампа?
        - Демонский артефакт. - ответила Хирта. - Чародейская поделка. Лампа с демоном внутри.
        - Вот оно как. Ну пообщаемся.
        Пообщаемся я перенес на вечер. Сначала в планах было поотдыхать, чтобы не сдохнуть. Поел немного. Чуть оклемался и был готов к очередной беседе, которая прошла все в том же модном ныне лаундж-баре Гниль and Хмель.
        Глава 17 Больше огня!
        Тевриген оказался высоким, крупным человеком лет сорока. Он почти облысел, но черных волос не стриг, так что остатки свисали по бокам головы до плеч. Курчавая борода торчала клоками. Неряшливый, в засаленной рубахе, он пах луком, потом и перегаром. Был обвешан кучей сумок и кошельков, чуть ли не аки Вассерман. Не самый внушительный вид полностью нивелировал взгляд водянисто-синих глаз. “Слишком странный для обычного наемника-пройдохи” - тут ведьма попала в точку. У варвара был взгляд древнего старика. Угрюмый, но спокойный и совершенно невозмутимый.
        - Говорят, что вы с Кербрии. - начал я.
        - Верно. Сам такое говорю. - ответил здоровяк. - А вы, говорят, стратег имперский.
        - Есть немного. Хочу задать несколько вопросов. По Кербрии. Думаю, все этим достают.
        - Ничего. Если платят и наливают, то я с большой охотой несу всякую чушь.
        - Меня больше правда интересует. Но платить и наливать я готов.
        - Правда… - вздохнул Тевриген. - Правда скучная. Кербрия кусок камня посреди льдов. Море вокруг жестоко, а береговые тролли кровожадны. Я не был там двадцать лет. Двадцать один, если быть точным как солнце.
        - Вот оно что… А подробнее? Как живет ваш народ?
        - Хотите узнать едим ли мы младенцев на завтрак и подтираемся ли пальцем? - усмехнулся варвар.
        - В том числе.
        - Кербрийцы не дикари. - патриотично заявил Тевриген. - Я видел дикарей на севере и юге. Белых, черных, желтых, красных. На Кербрии знают железо и куют мечи. Хорошие клинки на самом деле. Наши дома высоки. Срубы из хорошего дерева. Мы шьем раны, умеем вправлять кости. Женщины ткут, мужчины рыбачат и охотятся. У нас мало полей. Слишком холодный край, но мы умеем возделывать землю.
        - Один друг говорил, что Кербрийцы воинственны.
        - А кто не воинственный? - усмехнулся Тевриген. - Всяк почти рад бы дать соседу по башке и забрать его добро. Только страшно бывает… Вдруг сосед победит. А Кербрийцы смелы. От того много воюют.
        - Понял. - задумчиво ответил я и перешел к сути. - Тут на Севере, а для вас на Юге много теплее. Тут люди, возможно, не так смелы. Поля плодородны и дают хорошие урожаи. Как думаешь, можно было бы уговорить твоих сородичей пересечь море и напасть на земли здешних вождей?
        Ответом был смех. Долгий, раскатистый и какой-то неприятно хитрый.
        - Оно вам сильно надо? - затем спросил Тевриген.
        - Я веду войну против здешний вождей. Мне надо все, что усложнит им жизнь.
        Варвар вздохнул, почесывая лысину.
        - Кербрийцы паршивые моряки. По рекам и вдоль берега ходим, но дальше нет.
        Вот те раз. Не викинги однако.
        - Это не проблема. Я могу нанять спецов. Они помогут построить корабли, обучат, покажут, помогут добраться до Севера.
        - Ну допустим… - протянул Тевриген. - Допустим кто из наших вождей согласится. Поплывут, значит они по холодным морям и нападут. А что дальше? Вы не сможете ими управлять. Кербрийцы не дикари, но… Ох… Никто из них здесь не приживется.
        - Но ты смог освоиться?
        - Тяжко было. Я оказался в другом мире. Чужом, непонятном. И мне повезло, что я был один. Пришлось привыкать. Будь со мной товарищи, братья, родичи… Мы бы вернулись в конце концов. Не свыклись бы.
        На фразе про другой мир я чуть не заржал. Сдержался. Лишь добавил:
        - Поверь, я знаю какого это - вживаться в чуждый и другой мир. Почему ты вообще уехал?
        - Любопытство, холод его побери. Там на Кербрии я точно знал как пройдет моя жизнь. От начала до момента, когда враг окажется сильнее. Меня усадят в курган - слушать вой зимнего ветра и ждать, когда мир рухнет в бездну, а мёртвые вернуться для последнего боя. Не самая плохая судьба. Но вдруг есть лучше, подумал я.
        - И есть ли?
        - Есть, но не для меня. Хотел стать колдуном. Даже учился. Был в этих их загаженных землях. Но ушел.
        Вот это поворот.
        - Обучался на мага? В Порченых Землях?
        - Три года и шесть месяцев. Я даже колдовать немного умею. Не своей силой, правда. Сейчас вон таскаю с собой артефакт. Лампу с демоном.
        - В смысле?
        Тевриген остервенело почесал ухо и начал объяснять.
        - Когда учат магии, то сначала ты пользуешь чужую силу. Черпаешь ее из предметов, от наставника, из окружающего мира. Ты еще не колдун. Силы мало. Колдуны как и демоны тянут мощь из других миров. Постоянный канал - так называется. Если он у тебя прижился - стал колдуном. Если нет - помер. У меня были причины не рисковать. Пока. Но, может, еще настанет мой час шагнуть на высоту Башни Вечности.
        - Жизнь тебя, однако, помотала.
        - Тут соглашусь. Столько всего объехал, а еще больше обошел… Многое даже помню. И как все это в голове укладывается? Когда-то я так мало знал. А теперь могу рассказать о правильной ловле крокодилов на Изумрудных Островах или перечислить всех великих царей Кинбала. Кто тут вообще знает где этот Кимбал? Да никому он кроме меня не нужен, зараза!
        - А не было ли мысли вернуться на родину?
        - Была, конечно. Время от времени мрачная тоска по прошлому гложет меня. Тоска по простому и понятному миру. Я думаю вернуться. Иногда ночами даже решаюсь, даю себе клятву, но утром все понимаю. Если вернусь, то день-два, может три буду счастлив. Но потом увижу себя в холодной темнице одинаковых дней, где смерти ждешь как праздника. После всего, что видел… После всего, что испытал… Мне там не место. Я сам стал чужим, сложным и странным. Не для моей родины душа.
        Что-то похожее я мог бы сказать и про себя. Допустим, вот прямо сейчас мне предложат обратный билет. Явится собственной персоны какой-нибудь бог и заявит: “Достал ты нас со своими охренительными идеями. Не вышел из тебя избранный. Прогрессор ты никудышный. Давай ка друг обратно в Москву заниматься логистикой и алкоголизмом. Это у тебя хорошо получалось”. Согласился бы я? Да черта с два! Там безопасно и понятно, но со скуки свихнусь. Слишком сросся уже с этим миром, а главным образом со своей ролью стратега. Цепи судьбы, гении легионов, боги войны… Вот чему я принадлежу теперь. Кстати о богах войны…
        - Слышал я легенду, будто сам Забытый обитает на Кербрии.
        - Мы называем его Старик… Отец Войны, Победитель. - задумчиво произнес Тевриген. - На Кербрии его чтут прежде молодых богов.
        - Молодых богов?
        - Остальных богов людей. Старик другой. Не такой как молодые боги. Те живут в людях, в храмах и мыслях. А Старик когда-то ходил по земле…
        - То есть это было конкретное существо? Обладавшее телом и личностью?
        - Так говорят. Так поют в песнях. Он был богом-великаном. Титаном, как их зовут имперцы. Давным-давно его сородичи делили мир между собой. Но однажды все оказалось поделено, каждая травинка, каждый камешек. Мир стал им тесен. Все заканчивалось. И тогда Старик выковал первый меч и начал первую войну. Великаны сражались друг с другом. Лопались горы, шаталась земля, пенилось море. Славная вышла битва, должно быть. И довольные своей доблестью великаны уснули мертвым сном. Лишь Старик остался, потому как считал себя победителем и не хотел, чтобы слава той битвы была забыта. Тогда смешалась кровь из ран его с землей. Вышли из нее первые люди, а Старик рассказал им все, что было до их рождения. Затем он сел на каменный трон, уснул и обратился горой.
        - Ты видел эту гору?
        - Да. Каждый полдень и полночь в ее вершину бьют десять молний. Если смотреть внимательно… Если долго ждать… То на полотнище серых облаков во вспышке ты увидишь образы сражений. А зимними ночами в метели над горами скачут Вечные Всадники - те, кого Старик забрал. Выбрал в свою свиту.
        Все это звучало как обычные суеверия. Таких и в прошлом мире навалом: священные горы, где обитают боги, призрачные всадники, дикая охота. Только что-то мне подсказывает - в этом конкретном случае нет дыма без огня. Империя воспринимала культ Забытого всерьез. Наравне с вполне реальными сектами Хрустальной Гробницы и последователей Неридии.
        - Я все же намерен отправит миссию на Кербрию и попытаться призвать ваших вождей сюда.
        Тевриген со вздохом покачал головой.
        - Дивный вы человек, стратег. Тут и так вот-вот закипит страшная война. Мы будто посреди пожара, пламя поднялось до небес, горят вековые дубы, а вы носитесь с факелом и кричите: Больше огня! Больше огня!
        - Так ты поможешь с экспедицией?
        - За плату помогу, конечно. Расскажу, как можно умаслить береговых троллей и где подойти к берегу. Но кроме денег мне нужна работа.
        - Под работой ты имеешь в виду войну?
        - Я кровожадный варвар с края мира, полуколдун и наемник. Конечно, войну.
        - С этим проблемы нет.
        - Хорошо. Повоевать тут пока все не догорит… А потом дальше. Жизнь прекрасна.
        Спал я довольно хорошо, но Чужие Сны, к сожалению, не сработали. А очень бы хотелось посмотреть как будет действовать механизм выбора. Следующим вечером мы улетали из Утопья.
        План был прост. Сначала улетаю я со всей компашкой и одной ведьмой культа. Затем химера, пилотируемая адептом, разок вернется, чтобы забрать Тевригена и нескольких гомункулов, которых мне обещал продать Сэзра. Алхимическая тварь для перелетов выглядела довольно мерзопакостно. Костлявое, несуразное существо с непропорционально огромными перепончатыми крыльями. Морда словно лошадиная. Глаза совершенно пустые. Летала химера на вливаниях силы Великого Пламени. Игрушка редкая, дорогая в изготовлении и требующая постоянного тех обслуживания. Увы, но воздушный флот мне не выйдет заполучить.
        Из плюсов - летала оно быстро. Весь обратный путь занял где-то часов семь. Из минусов - тряска и ледяной ветер, от которого приходилось кутаться с головой. Внутри Лав было намного комфортнее.
        Впервые за “игру” я таки использую механику агентов и миссий. Их запущено аж две. Первая - экспедиция в Кербрию под руководством капитана Телимаса. С собой он получил некую внушительную по меркам ледяного континента сумму золота(и не очень внушительную по моим) и послание. Тевриген уверял, что язык Кербрийцев относительно понятен для северян. Также в экспедицию отправилось несколько корабелов. В основном люди спившиеся и сильно задолжавшие, но что-то плавучее они соорудить смогут. Не сильно уповаю на это предприятие, но мало ли…
        Вторая миссия куда надежнее и важнее. Речь о нападениях на тыловые коммуникации Геора силами болотников. В данном случае моим агентом стала Хирта. Заодно посмотрел на магию местных ведьм, с разочарованием обнаружив, что там мало боевых заклинаний. Ведьмы пользовались стихийной магией. Могли влиять на погоду, но работало это с довольно низким шансом на успех. В основном их магия заключалась в ритуалах, порчах, сглазах и так далее. Причем обязательно нужны были вещи жертвы, кровь или зрительный контакт. Имелись навыки воздействия на монстров. Однако с чудовищами у меня итак все было прекрасно.
        По итогу ковен из Утопья был мне полезен прежде всего как военный союзник.
        Еще перед уходом удалось договориться с Ножами о возможности сбыта пленных и ценностей. На такое сотрудничество Сэзра был готов с превеликим удовольствием.
        В целом мой вояж в Утопье можно считать удачным. Как бывает однако во время проберет смертельно опасная болезнь… Столько новых знакомств сразу. Столько впечатлений.
        Вернулся к легионам я под утро. Сразу получил системную сводку:
        Двадцать первый легион:
        1 Ударная когорта комитат
        2 Когорта комитат
        2 Когорта лимитан - ---.> 2 Когорта комитат
        1 Когорта лимитан
        1 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта копейщики-лимитан - ---.> 1 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта превенторов
        3 Когорта велитов-лимитан
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма новобранцев промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        1 Центурия эксплораторов
        35 Скорпионов с расчетами
        3 Онагров с расчетами
        7 Баллист в разобранном виде с расчетами
        Двадцать третий легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта копейщиков-лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        1 Бандитсвующая когорта велитов-лимитан.
        Двадцать четвертый легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта новобранцев-лимитан - ---.> 1 Когорта лимитан
        4 Когорта новобранцев-лимитан
        1 Когорта новобранцев велитов-лимитан - ---.> 1 Когорта новобранцев копейщики-лимитан
        3 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        26 Скорпионов с расчетами.
        12 Стационарных арбалетов
        Вне легионов
        14 сэйфа-кин
        151 сэйфские копейщики
        244 сэйфские всадники-загонщики
        330 сэйфские конные застрельщики
        227 конные налётчики Венелов
        Вот такие у нас последствия боя у холмов. Больше всего опыта получил Двадцать Первый, который сначала провёл успешное наступление пусть и против достаточно хилого врага, а затем окружил и зачистил деревню. В Двадцать Четвертом с трофеев перевооружили велитску когорту в копейную. Плюс присвоили себе стационарные арбалеты, стоявшие в укрепленной деревне. Двадцать Четвёртый прогрессировал хорошо. А вот Двадцать Третий беспокоил. Прямо таки настораживал. В мое прошлое долгое отсутствие у них просела боеспособность. Ни стойкости, ни упорства за бой у холмов они не показали. Может руководство сменить? Ладно. Пока попробую избавиться от бандитсвующих велитов и обсудить дела с центурионами.
        Мое возвращения обернулось маленьким триумфом. Сворачивавшие лагерь, воины бросили дела, смотря на небо, где гордо реяло исчадье алхимической науки. Мы приземлились в районе размещения Двадцать Первого. Оттуда я, сопровождаемый радостными криками личного состава, победоносно поковылял на совещание.
        - Вижу, что вы неплохо без меня справляетесь. - обратился я к центурионам. - Может стоило еще отдохнуть?
        - Отдохнули как раз впритык. - усмехнулся Поций. - Враг не знал, что с нами нет стратега и держался подальше. Но мы подходим к Кринторну. За него варвары будут драться.
        Командный состав легионов окружил небольшую схематичную карту Севера. У нас были донесения агентов Гробницы, показания пленных и кое-какая информация из Утопья. Теперь мы могли примерно обрисовать общую стратегическую ситуацию на Севере.
        Имперские Легионы и их странные друзья в нашем исполнении - чуть за двадцать тысяч комбатантов. Идем к Кринторну, оставив небольшой гарнизон в Либане.
        Там нас ждут Ллонег и Аргет. Вождь Кринтар и его стратег с армией тысяч в тридцать. Будет там и племенное ополчение, и крепкие бойцы, живущие только войной. На равнинной местности враг сможет развернуть свою тяжелую кавалерию, которой он меня пугал во время битвы у лагеря. Будут всякие местные друиды, оборотни и прочая магическая лабуда.
        Тем временем армия Геора вышла из Бьорторна, наступая по направлению к Либане. Из стратегов при верховном вожде был его особо доверенный человек Иратион и старший сын Девер. Численность? По совокупности обсуждений - тысяч сорок пять - пятьдесят. Зная характер Геора - едва ли он возьмет мало. Однако имелась у федератов и вторая полевая армия. Тоже достаточно крупная. Значит силы они таки разделили.
        Геор за три дня взял Итир без особого сопротивления со стороны защитников. Те знали о судьбе Либаны и понимали, что спасать их некому. Ожидаемо. Теперь рать федератского царька прет на Либану. И я очень надеюсь, что мой гарнизон окажется заметно крепче итирского.
        Вторую полевую армию федератов возглавлял Данар, младший брат Геора и выборный вождь Геларда. Как ни странно, но про эту группу войск у меня информации было заметно больше, несмотря на расстояние между нами. Парадокс. Дело в том, что часть армии составляли наемники, включая тех, кого предоставили Данару Ножи. Из стратегов там были Радан, спец по войне против Кринтар, и Орина, спец по фехтованию со мной. Общая численность комбатантов двадцать тысяч. Однако часть наемников и магов туда пошла, взяв с Данара обещание, что он не кинет их против имперцев. В этом меня заверил Сэзра. Политика Ножей зиждилась на трех китах: грабеже, нелегальной торговле и нейтралитете. Звучит красиво. Однако фиг его знает, как там все будет на самом деле. Данар богат, влиятелен и еще богат. Принцип нейтралитета это хорошо, но золото… Сэзра то далеко. Ему и другим начальникам потом можно рассказать красивую сказочку мол имперцы сами вероломно и внезапно напали, а самооборона - дело святое.
        И последняя группа войск: Орда Белвквергоста. Куча племен с Дальнего Севера, ошалевшие от смерти Сердца Мира. Темная лошадка нашего расклада. Численность? Да кто их считать будет, но много. И судить их всех по Гератам нельзя. Я долго общался с Эйлит и не только в смысле секса. На Дальнем Севере обитают очень разные племена. Гераты в той экосистеме занимали особо никому не нужную позицию охотников-собирателей на холодных побережьях. Но есть там и более цивилизованные племена. И более воинственные, разумеется. Не стоит опять ждать толпу с костяным и каменным оружием. Будет металл, будут доспехи и какая-нибудь магия.
        - План пока тот же. - подвел я итог совещанию. - Мы наступаем на Кринторн. Надо постараться разбить Аргета до подхода Белвквергоста.
        Вперед. К битвам.
        Я продолжаю бегать с факелом по пылающему Северу и требовать: “Больше огня! Больше огня!”
        Глава 18 У последней черты
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает в сектор "Чужие сны". Это я видел сотни раз. Однако вместо привычного погружения в сюжеты чьей-то жизни передо мной появляется длинный список.
        “Способность “Особое внимание” впервые активна”. - сообщает мне система. - “Перед вами список доступных доноров снов. Первыми идут те, чьи сны вы увидели бы с большей вероятностью без способности “Особое внимание”. Шанс выпадения сна ранее определяли ваши мысли, желания и их взаимосвязь с мыслями других людей. Теперь вы выбираете сами. Но самые потенциально полезные сны будут выведены на первый план”.
        Вот уж спасибо. Все же хоть раньше система и работала на рандоме, но определенная последовательность там была. Таки в армии тысячи солдат. Если бы перебор шел чисто арифметический, то мне приходили бы довольно однообразные видения про походы, битвы и караульную службу. Однако я очень вовремя узнал про смерть Геноция или замыслы Шанира. Теперь все вообще в моих руках. Ну сначала посмотрим чьи сны мне предложит сама система.
        В топ-10 вошли: Таркус, Ларэн, Кровавая Луна, Те-Увей, Шанир, Эйлит, Касс, Ренго. Клестус, Поций.
        Неплохие рекомендации. Собсвенно Таркус - глава гарнизона Либаны и теперь я могу получать оттуда сводки через Чужие Сны. Полезно. Одна из причин по которой я брал Особое Внимание. Не удивлен почему он на первом месте. С остальными тоже все ясно, но кто такая Ларэн? Имя вроде бы знакомое, но никак не могу понять о ком речь… И почему она аж на втором месте? Может, это та девушка-пленница из отряда убийц Данара? Ну которая Сова. Сова, как понимаю, это не имя, а прозвище. Ларэн…
        Так. Армия Геора пока к Либане еще не должна подходить. Даже передовые части. Им топать еще недельку-другую минимум. Кто бы не была эта Ларэн… Не зря мне ее система на второе место запихнула, хотя я даже про нее не думаю. Надо проверить. Выбираю в списке нужное имя. Все исчезает. Вспышка. Нарастающее ощущение жара. Я вспомнил. Я вспомнил в самый последний момент кто эта Ларэн и почему она у меня в списке. Неужели еще жива?
        Снова вижу мрачный лес, окутанный туманом. Буреломы, чёрные столбы-идолы по краям тропы, уходящей во тьму густую и странную. Траурная тишина сырой, гниющей чащи. До боли знакомое место. Я много раз был здесь во снах и даже однажды наяву, когда вместе с древними магами шел к месту смерти хтонического бога Севера. Вся эта долгая, кровавая история с войной, переселением народов, убийствами, сражениями и так далее… началась тут. Рука Сидониуса толкнула первый камень грохочущей лавины, что накроет весь Север. Знаковое место. Но почему меня раз за разом возвращает сюда? Сердце Мира, Сердце Севера - мертво. Мертвы его хранители. Тут не осталось ничего кроме трагичного прошлого или же…
        - Не сдавайся. Не теряй решимости.
        Мой взор выхватил из густой темноты фигуру Ларэн. То, в что ее превратила демоническая сила. Иссохшее, странное существо с горящими недобрым огнем глазами. Оно медленно брело по тропе, а на потрескавшихся губах тянулась болезненная и безумная улыбка.
        Она дошла. Она вернулась домой.
        Бессчетные дни Ларэн брела, спотыкалась, падала и снова вставала. Отмирали ее человеческие органы, а чуждая сила Великого Пламени дожигала остатки рассудка. Химеры демонов и людей не выживают. Так мне говорили. Это правда, но никто еще не пытался сотворить такое с ученицей друидов. Ее навыки управления внутренней силой позволяли выживать на грани бесконечного ада. И она жила: вопреки судьбе, предательству и слабостям человеческой плоти. Шла вперед, подгоняемая призраком моей воли. Он без устали шептал ей: “Не сдавайся. Не теряй решимости! Выживи, слышишь! Хотя бы им всем назло…”
        И вот она дошла. Вернулась туда, где рухнул ее мир. Но что дальше?
        Вдоль узкой тропы Ларэн направилась к мертвому Сердцу. Тьма расступилась перед иссохшей фигуркой химеры. Мне хотелось окликнуть ее. Сказать, что там больше ничего нет, кроме гнилого мяса, но разве это поможет ей? Пусть дойдет. Пусть убедится сама. Может, тогда воля покинет ее и Ларэн наконец упокоится…
        На несколько мгновений я увидел воспоминания девушки. Круговорот душ. Они когда-то собирались сюда со всего Севера, чтобы вернуться обратно в цикл перерождений. Мерцающие искры жизни. Сила текла здесь. Пульсировала под землей вместе с ударами исполинского сердца, и голоса предков звучали в лесной тиши для внимательных ушей. Теперь все померкло. Сердце остановилось. Но тени ушедших людей все еще были привязаны к мертвому богу. Что там говорил Доктоний про тени? След погибшего, остающийся на какое-то время в мире. На Ларэн навалились сотни, тысячи голосов. Одни просили пощады, другие требовали мести, третьи рыдали.
        - Холодно, голодно…
        - Они убили нас! Они убили нас всех!
        - Почему так плохо. Мир умер. Мы мертвы. Навсегда?
        - Мама, где ты? Мама!
        Ларэн захрипела, покачнувшись на тонких ногах. Глаза ее вспыхнули, а удлинившиеся зубы застучали в безумном припадке горя. Она плакала. Кровь текла из горящих глаз химеры.
        - Простите. Я виновата… - бормотала она. - Все исправлю. Я все исправлю. Я могу…
        - Не можешь.
        Один голос заглушил все остальные. Ларэн обернулась. На тропе возникла полупрозрачная фигура ее наставницы. Той, что когда-то учила ее премудростям шаманства, той, что пала под клинком венатора в роковой день. Тень прошлого.
        - Я смогу… - возразила химера, утирая кровавые слезы. - Я видела силу. Настоящую… Огромную, бесконечную силу огня. Я отдам ее вам. Я все исправлю…
        - Нет. - с печальной улыбкой возразила женщина. - Уже ничего нельзя исправить. Прости, девочка. Наш мир закончился. Это печально. Это больно…
        Тень направилась в сторону химеры. Та отшатнулась, закрывая изуродованное лицо костистыми пальцами.
        - Я не виню тебя. Умирать тяжело. Души ушедших страдают, но вскоре они уснут навсегда. И ты усни, милая. Усни и позволь нам уйти. Лучше уйти спокойно и достойно, чем вечность страдать. Старое умирает, но его заменят молодые побеги. Цикл жизни продолжается, пусть и без нас. Пожалуйста… Если ты помнишь, чему я учила тебя. Если тебе дорога память о нас… Не ходи туда. Не оскверняй нашу многострадальную святыню злой силой чуждого огня.
        - Но я…
        - Все хорошо. Ложись, милая. Ты устала. Ты дома. Я помогу тебе забыться. - тень нежно обняла ее и химера медленно опустилась на сырую прохладную листву. - Во сне ты увидишь прошлое. Моменты счастья. Услышишь смех друзей и близких. Там все как прежде. Там ты останешься до самого конца…
        И Ларэн уснула. Впервые за бесконечность боли, страданий и отчаянья она чувствовала себя дома. Магия ее наставницы, ее любовь, преодолевшая смерть, унесли несчастную девушку прочь от той ужасной оболочки, в которую мутировало тело. Таков конец этой печальной истории. Таков…
        - Прошу вас, уходите.
        Она говорила со мной? Да. Тень наставницы смотрела туда, откуда я незримо наблюдал за происходящим.
        - Дайте нам спокойно уснуть. - продолжила тень. - Так будет лучше для всех. Наша судьба ужасна, несправедлива. Может, когда-нибудь нас вспомнят и похоронят или забудут навсегда? Нам нет разницы. Не знаю что вы за дух и каким силам служите… Но молю вас самой жизнью - не возвращайтесь сюда. Никогда…
        Так кончился этот странный сон. Очнувшись, скривился от головной боли. Хапнул таки малость демонической энергии. Не задалась жизнь у этой Ларэн, однако. Столько бед и несчастий. А ведь все мог решить один единственный выстрел из лука… Но Аргаила пришлось мне убивать, а Луне доедать.
        Попытался выйти в стратегию - получилось, хотя голова разболелась, а по изображению сначала ходила мутная рябь. Над Севером повис тусклый и туманный предрассветный сумрак. Еще горели костры в походном лагере легионов. Искры будущего огня войны.
        Проблем с провиантом пока не было и не предвиделось. Поставки еще доходили от Либаны, а по дороге мы занимались агрессивной фуражировкой. Превенторы, эксплоураторы и кавалерия работали на пределе возможностей. Часть деревень мы обирали по пути, другую помечали на картах, чтобы обобрать позже. Как там было в Игре Престолов - мы жнем, но не сеем. Примерно такой девиз сейчас можно объявить сутью нашего снабжения.
        Мы приближались к Кринторну. Приближались к генеральному сражению. Пока что Кринтары были самым серьезным врагом, с которым мне приходилось вонзаться на поле боя. Первое сражение прошло в режиме: “боги нам почти здец”. Второе - удачная ликвидация неудавшейся засады. Враг недооценил меня. Не имел точных данных о помощи Гробницы и монстров. Сейчас их стратег видел на что мы способны в поле. Лично этого Аргета не знаю, но дураком или трусом он мне точно не кажется. Человек прошел обучение в имперской военной машине. Пусть его армия далеко не легионы, но воют на своей земле, есть хорошие упорные бойцы и некая прослойка колдунов. Плюс к нему идут союзные контингенты с Дальнего Севере. Вопрос - какую глобальную стратегию Аргет изберет? Мои расчеты упираются в два предположения. Первое, с Геором Кринтары не договорятся, по крайней мере быстро и в ближайшее время. Их вражда тянется сотни лет. Геору нужен Север целиком и под его собственной властью. Это здесь должны понимать даже бобры. Самое веселое, что для Кринтар естественный союзник - я. Та самая Империя, которая фактически защищала непокорные племена
от аппетитов федератов, чтобы те не слишком усилились. Именно ослабление присутствия легионов на Севере стало причиной того, что Геор идет в Ва-банк. И будь на позиции топ-менеджера Кринтар вождь умный и коварный, то он тут же прибежал бы ко мне с предложением формата “союз+раздел земель неприятеля”. Мог бы занять место федератов. Однако Ллонег, кажется, такими полезными личным качествами не обладал. Гибкостью натуры не отличался. С одной стороны, это очень плохо. С другой, есть серьезные основания полагать, что он будет воевать против всех и с Геором не подружится.
        Ладно. Пора вставать.
        Самочувствие относительно выправилось. Я даже помогал Касс надевать на себя доспехи. Уже не грубый набор железных пластин, а полноценную броню имперского полководца, которую кузнецы легиона изготовили заново. Перемещение в доспехах быстро вызывало одышку. Поэтому ходил я медленно, величаво и обливаясь холодным потом. Однако до утреннего военного совета доковылял. Правда ближе к костру, у которого собирались центурионы, чуть не грохнулся, запнувшись о какую-то корягу. Месяца два назад такой конфуз на глаза у личного состава вызвал бы у меня приступ ощущения, что я не на своем месте и вскоре потеряю всякое уважение солдат. Однако сейчас таки опасения были в прошлом. После всего через что я прошел вместе с армией, моя репутация крепко держалась за образ не совсем адекватного, но крайне упорного и воинственного человека, умеющего побеждать, а самое главное осененного благословением могущесвенных сил. Вопрос каких? Насколько темных? Но это простых солдат часто не интересовало.
        - Лучше поберегли бы себя. - с некоторым осуждением прокомментировал Поций мою попытку упасть. - Мы можем и сами до вас дойти. Если армия останется без стратега… Не хотелось бы отступать обратно после такого славного пути.
        “Я в порядке”. - ответил через Командный Голос.
        Обычным говорить не стал из-за слишком сильной отдышки.
        “Есть новости? Что доносят разведчики?”
        - Есть и грандиозные. - ответил Поций. - Прямо таки судьбоносные. Рассказывай, Летир.
        Центурион Дацинис оглянулся на остальных, собираясь с духом. Видимо то, что собирался возвестить, действительно, было важным.
        - Есть все основания… - начал он. - …полагать, что враги не будут ждать нас у Кринторна. Генеральное сражение состоится раньше. Через полтора дня мы выйдем к реке под название Тирзина. На том берегу у Кринтар собраны большие силы. Это может говорить о решимости дать последний бой.
        - Уверены? - спросил я с сомнением.
        - Я уверен. - ответил Клестус Фалк. - Допросы пленных, конная разведка и другие источники однозначны.
        - Ночью я предложил колдуну слетать на этой лошедеголовой страховдле к реке. - заявил Поций. - Сверху хорошо видны огни костров. Я бы оценил силы там в тридцать-сорок тысяч бородатых харь. Есть много кавалерии. С разведением боевых скакунов у Кринтар не все хорошо. Покупают. Кони дороги и нищебродской кавалерии как у Скавадов нет. Это верхушка знати. Отпрыски лучших семейств собрались здесь, чтобы мы их вырезали.
        - Хм… Я немного удивлен. Думал, что они станут отступать до столицы. Вся их армия в крепости, конечно, не уместится, но можно часть войск отвести, другими усилить гарнизон, беспокоить наши тылы, дождаться дикарей… Самый надежный вариант, ведь.
        - Этот Аргет - бешеный пес. - заявил Поций. - И верховный вождь ему подстать. Готовы драться и поражения их не страшат. Они не хотят пускать нас в самые жирные земли. За рекой сплошь поля, деревни и городки до самой столицы. Собираются поиграть в героев.
        Ну что тут сказать - приятно воевать с решительными людьми. Не придется выковыривать их из лесов.
        - Отличные новости. - наконец подытожил я. - День обычного перехода. На следующий - четверть дня отдых. Половину шагаем. Как дойдем до реки, то будет время укрепиться. Они там уже серьезно окопались?
        - Будет с чем повозиться. - вздохнул Поций. - Там народ сидит покрепче чем на холмах.
        В этом сомневаться не приходилось. Хорошо, что в битве у лагеря мы потрепали их элиту. Но, думаю, у Кринтар еще остались порох в пороховницах и грибы в грибницах.
        После собрания заглянул в РТС-систему. Две запущенные миссии на стадии “Начальная подготовка”. День назад расформировал бандитсвующую когорту велитов, две с половиной сотни отправив к Утопью. Перед этим была проведена воспитательная беседа. Мое внушение сочетало в себе обещание безбедной и шикарной жизни почти вольных разбойников, со страшными карами в случае если они до Утопья таки не доберутся, решив что сами могут разобраться что, где, когда грабить. Проводить их туда взялся Тевриген, прилетевший из Утопья и дорогу знавший. Возможно, это лучшее применение талантам кербрийца на данный момент. Как боец он, конечно, был неплох. Система видела его так:
        ИЗГОЙ
        ЭЛИТНАЯ ПЕХОТА
        АГЕНТ
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 29
        Маневр 25
        Выносливость 35
        Базовая мораль 1300
        Могущество 18
        Мастерство 34
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон 12 - 41
        Броня: 16
        Бронирование: 49 %
        ТЕКУЩИЕ:
        Энергия 821
        Энергия Великого Пламени 490
        Мораль 1223
        Кроме стандартных для начинающих магов - потока пламени, вспышки света, самоисцеления и поднятия умертвий, Тевриген обладал навыками телекинеза на расстоянии четырех метров и возможностью поглощать чужую силу Великого Пламени из предметов и окружающего пространства. У него был показатель могущества, отвечающий за мощность заклинаний, но отсутствовал энергопоток. В качестве оружия полуколдун носил двуручную секиру, а броня его являла собой уродливый, но любопытный результат мародерства. За основу был взять шаддинский чешуйчатый доспех. Явно трофейный. Чешуя Тевригену была мала и он или какой-то кузнец увеличили ее, дополнив по бокам вставками более крупных пластин, скрепленных кольчужным полотном. Этого “тюнинга” варвару показалось мало. В центр корпуса он влепил железный круг диаметром с локоть. Шлем носил явно заморский ибо такую херь я видел только на Луне в нашу первую встречу. Только у нее там был змеиная голова, а у Тевригена типа бычий череп. Причем, если шлем пиратки отличался дороговизной и красотой, то варвар носил какую-то туземную поделку. В общем видок у него был… И в постапок
рейдором, и в дешевый фэнтези фильм, и в какую-нибудь полигонную ролевую годов нулевых.
        - Если отпустить их одних… - аргументировал свои идею кербриец. - Они, может, даже из верности вам будут держать в голове финальную цель маршрута… Но дойдут до ближайшей деревни северян, где, славя Империю, богов и вас лично сожрут, выпью и оттрахают все, что смогут. Затем дойдут до следующей деревни, все там повторив. Таким вот интересным способом они будут в Утопье через пару лет, если не передохнут по пути. А я доведу их быстро. Там тропка, там речка, потом с тракта в лес и обратно. За недели две с половиной управимся. За три, если быть точным как солнце.
        - А ты сможешь контролировать почти три сотни потерявших берега велитов?
        Тевриген хлюпнул носом, улыбнулся редкими, двольно неприглядными зубами и заявил:
        - У меня есть все, чтобы нагнать страху. Это умею.
        Тут он, пожалуй, был прав. Диверсии на линиях снабжения армии Геора - дело важное. Войска надо туда довести. По-хорошему, выделить бы туда пару надежных центурий, но у меня сейчас назревает дефицит кадров. Особенно надежных кадров. Остатки бандитсвующей когорты распределили по остальным для восполнения потерь.
        Из Утопья также прибыли закупленные гомункулы. Мавлоу расщедрился на пять штук.
        ГОМУНКУЛЫ
        МОНСТРОПЕХОТА
        ПЕРСОНАЖ:
        Сила 38
        Маневр 20
        Выносливость 42
        Мастерство 14
        В СНАРЯЖЕНИИ:
        Урон 15 - 64
        Броня: 10
        Бронирование: 41 %
        ТЕКУЩИЕ:
        Энергия 1121
        Полное отсутствие морали, невосприимчивость к боли, страху и болезням, хорошие способности к регенерации, крепкие кости, но интеллект на уровне цирковой макаки, пережившей лоботомию. Им нужно было прямое управление. Или мое, или кого-то из адептов. В качестве оружия гомункулы использовали вариацию на тему годендага - дубины с шипом на конце и металлической обшивкой ударной части. Ножи оснастили тварей кольчужной защитой самых уязвимых частей - прежде всего сухожилий, а также нацепили на головы примитивные сегментированные шлемы. Это разумно, это правильно. В общем применение покупке я найду.
        День марша пролетел мимо, полный забот и планирования.
        Чужие Сны ночью не сработали, да и собственных я не видел. Слишком замотался. Затем войска получили несколько лишних часов отдыха. Передовая кавалерия и летающая разведка тем временем уже смотались к реке Тирзине. Я мог оценить степень проблемы. Не самая легкая задача стояла перед нами.
        Дорога, по которой наступали легионы, пока шла через довольно лесистую местность. Не дремучую чащу, но деревьев здесь хватало. Лес, прогалина с парой деревень, каменистая равнина, болото, лес, болотистый лес, лесистое болото и повторять до бесконечности. Однако за рекой нас ждала довольно открытая местность, явно давно заселенная людьми. Поколения северян извели густые леса. На их смену пришли поля, пастбища и негустые молодые рощицы. Сразу бросились в глаза с десяток хуторов по тридцать-сорок дворов. У реки стояла небольшая, но довольно мощная деревянная крепость, защищавшая мост. Между ней и деревнями раскинулись военные лагеря кринтар. Их там было в наличии аж три. Один хорошо укрепленный и два с одним лишь низким валом. Видимо, Аргаил сосредоточил здесь, действительно, мощную группировку. У них, похоже, банально не хватало логистики, чтобы запихнуть это все в один лагерь. Кроме моста была через реку еще переправа вброд. Ее северяне прикрыли недавно возведенной линией валов и частокола. Укрепления добротные. Заметны там скорпионы и даже что-то помощнее. Дальше на Север виднелись остатки еще
одного лагеря. Видимо силы тут собирались долго и упорно. Ставились самые решительные цели. Может статься, что с сорока тысячами Поций не прогадал. Вот такой у нас расклад.
        “Вражеский стратег в зоне контроля”. - сообщила мне система на подходе к реке.
        Ясно. Здравствуйте.
        Что же можно было рассказать о реке Тирзине, которая станет важным действующим лицом предстоящей заварухи? Не Волга, не Дон, не Амазонка. Ширина от сорока до пятидесяти метров. Вброд можно перейти по пояс с парой мест чуть глубже. Самое интересное, что мост враг не разобрал. Лишь возвел на той стороне линию древо-земляных укреплений, в которые мост уперся. Приглашает на штурм. Дескать давайте, люди добрые и не очень, попробуйте на зуб наши заготовки. Когда-то я таким вот образом оставил мост перед наступлением Гератов. Сработало. Теперь все наоборот. Мне нужно не защищать, а штурмовать реку. И как тогда у Гератов, выбора нет. В обход по лесам идти не позволит обоз, да и время поджимает. Возможно, в этом заключается замысел Аргета - заставить меня ломиться через укрепления, подпертые резервами.
        К реке мы подошли во второй половине дня. Солнце уже теряло свой жар и его лучи из ослепительно белых становились спокойно-золотыми.
        - Лето заканчивается… - заметил Поций, когда мы осматривали место под лагерь. - Целое лето полное войны и походов. Лучше не придумать.
        В тылу у нас были две оставленные жителями деревни. Лагерь поставили ближе к воде. Может, враг решиться на ночную вылазку, недооценив уже наши укрепления и дозоры? Я был бы не против. На краю лагеря расположу самые боеспособные части Двадцать Первого. Однако ночь прошла тихо. Никаких наступательных и диверсионных действий мы не предпринимали. Решил дать солдатам отдых. А вот со следующего утра закипело.
        Для начала я решил через РТС-Систему оценить силы врага. Благо там можно было выделять и автоматически рассчитывать скопления воинов.
        Что же мы можем видеть на карте?
        Самый мощный укрепленный лагерь, где находился вражеский стратег, вмещал около двенадцати тысяч пехоты и не больше тысячи конных. В основном там были сосредоточены максимально боеспособные части.
        Западнее и чуть ближе к реке располагался менее укрепленный лагерь на тысяч пятнадцать. Он был заполнен ополченцами и воинами малых вождей. Кавалерии там практически нет.
        Севернее находился лагерь конницы. Ее около полутора-двух с половиной тысяч кавалерии плюс до четырех тысяч пехоты.
        Гарнизон у моста около тысячи. Еще две-три прикрывают брод.
        Итого мы имеем в сумме тридцать семь тысяч вражеских юнитов самой разной степени опасности. Еще какие-то силы раскиданы по деревням, дозорам и так далее. Так что сорок тысяч вполне адекватная оценка. Не кисло. Где же мы вас всех хоронить то будем?
        Итак, план. Во-первых, направление удара. Захватывать собираюсь район моста и переправлять войска там же. На брод я поставлю какие-то части, но больше для отвлечения внимания. Во-вторых, сам мост как набор деревяшек мне не очень то и ценен. Уверен, что у врага есть какой-нибудь вариант экстренного уничтожения конструкции, если мы таки начнем там пробиваться. Однако мост не даром расположен именно там. Река сужается до тридцати метров на участке берега в пару сотен метров. В-третьих, план врага… Есть лагеря откуда он рассчитывает выводить резервы в случае прорыва реки. Возможно, какой-то тотальной линии обороны нет потому что Аргет не против дать нам переправить часть войска, чтобы по частям же нас бить. Классика жанра. Тут как нельзя кстати ему пригодятся два лагеря + крепость и отдельные гарнизоны в деревнях. При таком размещении проще быстро вывести войска, чем если бы они сидели в одном мега-лагере.
        Такие выводы можно сделать из диспозиции врага на местности.
        Чем такой расклад можно крыть?
        Нужно осуществить быструю переправу мощного контингента, который сразу уйдет в оборону и удержит плацдарм. Тут сразу вспоминаем про полевые укрепления. Более всего их использованием прославились гуситы, хотя вагенбурги ставили с незапамятных времен. Однако сложность текущей ситуации заключается в том, что полноценные телеги по наведенным понтонным переправам не провезти. Придется ограничиться мантелетами и рогатками.
        (Мантелеты бывают очень разные, но в целом это переносной стационарный щит. Иногда на колесиках)
        (Рогатка как заграждение использовались чаще всего против кавалерии)
        Пока я это вижу так: переправляется мощный кулак из тяжелой пехоты, усиленной всеми возможными спецами. Они сразу ставят полевые укрепления на чуть вынесенном вперед плацдарме, который с расширением нашего присутствия на том берегу будет только расширяться. Это сделать лучше всего восточнее моста, чтобы не оказаться под стенами их крепости.
        На всякий случай наделать бы еще побольше плотов и лодок… Но не хочется терять времени. Сколько-то сделать успеем. Еще день отдаем на подготовку и с утра начнем самое решительное наступление.
        Глава 19 Все на красное
        Ночь перед боем коротка.
        Слышал я где-то такое выражение. Моего случая оно не касалось. Ночь тянулась словно очередь в поликлинике, а сон не шел. Еще до переноса я отличался склонностью к паранойе. В ином мире это качество оказалось и даром, и проклятьем. Оно помогало мне предугадывать угрозы, но сейчас негатив навалился вместе с осознанием важности предстоящего боя. Мозги как заклинило. Час-полчаса тревожной дремоты и я снова просыпался. Иногда наблюдал как на том берегу куралесят монстры. Они перебрались туда через лесистую часть по темноте. Теперь вот мешали врагу спать. Больших потерь им не нанести, однако подорвать психическое состояние противника тоже дело важное. Впрочем, мое собственное психическое состояние оставляло желать лучшего.
        - Все в порядке? - спросила Касс, когда я очередной раз перевернулся с боку на бок.
        "На той стороне реки сорокотысячная армия врага. Геор с еще большим войском идет по пятам. За моей головой охотятся эльфы и убер-демон. Мир, возможно, на грани глобальной катастрофы… Но в целом все как обычно".
        - Вот значит как. - спокойной ответила она.
        Тогда я повернулся и добавил уже вслух:
        - Даже понимая все плюсы проведённых Ксандом над тобой манипуляций, очень жаль что пришлось пожертвовать чувством юмора, и ты не можешь оценить искрометный фейерверк моих острот. Печально. Видимо, никогда не услышу твой смех.
        - Почему? Если вы подашь сигнал, когда будешь шутить, то я могу засмеяться.
        - Знаешь, а это звучит как шутка… - усмехнулся я. - Забей. У тебя шикарная грудь, отличные навыки боя и безграничная лояльность. А я еще что-то хочу… Нет предела бездне человеческих желаний.
        Мои руки прошлись по силуэту девушки.
        - Раздеться? - бесхитростно спросила Касс.
        - Раздеться ли… С одной стороны, могу быстрее уснуть. С другой, я еще не вполне в форме после болезни. Можно. Но тебе придется действовать… очень самостоятельно.
        Я наблюдал как она раздевается с широко закрытыми глазами. Дух мой незримо кружил внутри походного шатра. Теплый свет масляной лампы нежно обволакивал рельефы тела. По моей воле Касс, раздевшись, остановилась. Несколько десятков секунд я просто рассматривал ее с разных ракурсов, чувствуя как возбуждение накатывает вопреки нервам, усталости и последствиям болезни. Основной инстинкт, мать его. Затем девушка наклонилась ко мне для поцелуя. Первый губы к губам. Затем она начала спускаться все ниже и ниже.
        Не могу похвастать, что в это ночь был любовником уровня Казанова. Скорее я напоминал бревно с приделанным хером. Но стало легче. Удалось поспать аж пару часов. Вернулся в сознание уже в предрассветных сумерках. Через стратегию проверил готовность полевых укреплений и других сюрпризов, что собираюсь сегодня днем презентовать врагу.
        Я наблюдал, как солдаты просыпаются и сворачивают лагерь, молясь чтобы это происходило быстрее. Ожидание терзало. Наконец, где-то в районе восьми утра, когорты выдвинулись к реке.
        Общие мои силы составляли:
        Двадцать первый легион:
        1 Ударная когорта комитат
        4 Когорта комитат
        1 Когорта лимитан
        2 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта превенторов
        3 Когорта велитов-лимитан
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма новобранцев промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        1 Центурия эксплораторов
        35 Скорпионов с расчетами
        3 Онагров с расчетами
        7 Баллист в разобранном виде с расчетами
        Двадцать третий легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта копейщиков-лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан
        4 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        Двадцать четвертый легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта лимитан
        4 Когорта новобранцев-лимитан
        1 Когорта новобранцев копейщики-лимитан
        3 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        26 Скорпионов с расчетами
        12 Стационарных арбалетов
        Вне легионов
        14 сэйфа-кин
        151 сэйфские копейщики
        244 сэйфские всадники-загонщики
        330 сэйфские конные застрельщики
        227 конные налётчики Венелов
        1 гигант
        2 исполина
        Около 30 единицы нечисти среднего размера
        Неподдающееся подсчету количество нечисти меньше
        1 магистр Хрустальной Гробницы
        10 адептов
        1 химера
        2 демона
        1 ведьма
        5 гомункулов
        И как же это все несметное богатство я разместил на карте местности?
        Напротив моста два самых боеспособных легиона: Двадцать Первый и Двадцать Четвертый. Двадцать Третий займется бродом - большой надежды нет, но это место лучше не оголять.
        За последние дни с помощью эксплоураторов и рабочих удалось проложить “дорогу” через лес к западу от лагеря. Там растащили буреломы, вырубили кустарник. Все для того, чтобы примерно семь сотен сэйфов вышли через лес к реке и быстро переправились на лошадях. Думал направить с ними еще Венелов, но те не отличались боеспособностью. Действовать в тылу врага - штука сложная и рискованная. Не вижу смысла направлять на такое сомнительные контингенты. При этом около полусотни сэйфов с навыками подавления были прикомандированы к Двадцать Первому. Какой-то особой боевой магии от Кринтар не жду, но береженого боги берегут.
        Восточнее основной движухи еще ночью на тот берег перешли Хорт с компанией и одна центурия превенторов им на усиление. Если у тех 2 - 3 тысяч на броде нет хороших подавителей… То чем черт не шутит. Возможно, совместный удар нечисти в тыл и легионеров Двадцать Третьего по фронту сковырнут оборону.
        В резерве у меня оставались маги, химера и демоны. Для них тоже уже имелся план действий. Гомункулов я поставил к Двадцать Первому. Сам находился там же.
        Отчасти я уповал на скорость. Понятно, что быстро тяжелая пехота не бегает, но выступили мы слаженно. Рабочие и велиты несли плоты, лодки и материалы для понтонной переправы. Враги же спешно поднимались по тревоге. Вылезали из палаток, обтирались припасенным медвежьим говно или какие там у варваров перед боем ритуалы? В общем хватали оружие, нацепляли доспехи и покидали лагеря. Теперь я уже мог получить точное представление об их численности, а самое главное составе. Кто же противостоял нам этим погожим утром?
        Западный прибрежный лагерь
        219 кринтарские защитники вождей
        1162 кринтарская пешая знать
        345 рагатарская пешая знать
        11873 племенное ополчение Кринтар
        1421 легкие застрельщики Кринтар
        Восточный прибрежный лагерь
        521 кринтарские мечники-клятвенники
        619 кринтарские защитники вождей
        3254 кринтарская пешая знать
        443 рагатарская пешая знать
        679 топорники боевого братства
        434 застрельщики боевого братства
        689 вертагские лучники
        12 вертагские шаманы зверя
        15 вертагский друид битвы
        16 вертагская дева битвы
        4231 племенное ополчение Кринтар
        1102 легкие застрельщики Кринтар
        234 знатные кринтары-всадники
        741 легкая конница Кринтар
        Северный лагерь кавалерии
        653 знатные кринтары-всадники
        213 знатные рагатары-всадники
        121 знатные эвиги-всадники
        321 легкая конница Эвигов
        362 легкая конница Кринтар
        221 наемные сквадские налетчики
        2153 племенное ополчение Кринтар
        2042 легкие застрельщики Кринтар
        Сила, действительно, большая, хотя и рыхлая. Несколько племенных союзов, множество мелких вождеств, наемники, ополченцы… Более семи тысяч относительно бронированных и подготовленных воинов, даже не считая кавалерии и гарнизонов у реки. В лагерях Аргет оставлял только ополчение да застрельщиков, выводя основные силы на бой.
        Тем временем началась переправа, которой пытались препятствовать несколько сотен защитников моста. Основные силы из лагерей были пока далеко. Заметная часть гарнизона осталась в крепости. Оттуда вышло, если быть точным как солнце:
        55 топорники боевого братства
        121 застрельщики боевого братства
        57 племенное ополчение Кринтар
        Первыми же через еще незаконченный понтонный мост с нашей стороны шли три когорты превенторов, примерно 285 бойцов, 21 спешенный сэйф и 5 гомункулов. Завязался короткий, но кровопролитный бой в речной воде. Топорники, несмотря на самоназвание, вооружились в основном копьями и дротиками. Оно понятно почему. Быстро сокращать дистанцию по пояс в воде такое себе… Но топоры у них тоже, к слову, имелись. Как и желание пустить их в ход. Однако перевес на стороне моих сил был слишком очевиден. Две трети врагов составляли не особо одоспешенные и подготовленные воины. По итогу обошлись даже без вмешательства гомункулов. После обмена метательным оружием превенторы смели особо активных братьев, а остальные поспешили обратно на укрепления. Итого схватка завершилась со счетом 17 - 3 в пользу красной команды, не считая мелких ран. Основной урон отступавшие получили от метательного оружия.
        Как я и ожидал, рухнули заранее ослабленные опоры моста. Укрепления там не были рассчитаны на заход в тыл и варвары спешно бросали их, пока мы захватывали плацдарм. Ставились первые мантелеты. По шести наведенным мостам быстро переходили Первая Ударная когорта, а за ними и остальные. Войска Кринтар из центрального лагеря подошли к не убранным полям. Конные сэйфы приближались к лагерю ополчения, где их готовились встречать несколько тысяч оставшихся варваров.
        И к чему все шло? Ну варвары навалятся на переправившуюся часть легионов. Наши будут танковать и пытаться расширить плацдарм. Враги нас скинуть обратно в реку. Жесткая, тесная заруба на небольшом пятачке. К этому все шло… Но как же воевать без хитростей и подлостей. Скучно. Безрадостно. Я бы даже сказал противно. Поэтому на поля, полные золотых колосьев и какого-то количества варваров упала тень химеры. Сначала упала тень. Вслед за тенью начали падать предметы вполне материальные. Сперва какое-то количество зажигательных снарядов. Много их, к сожалению, на костлявую тварь не влезло. Но затем все пошло интереснее. На один из флангов наступающих северян десантировали демона. Он не попытался сблизиться и вступить в бой, а занялся тем что принялся поджигать все вокруг себя. Вскоре на другой фланг десантировался точно такой же товарищ. Вначале к демонам ринулись подавители и еще какие-то магические спецы, но им быстро стало ясно, что огонь там горит уже самый обычный. Больше того, там быстро занимается сухая рожь. Огонь волной расходится во все стороны. А химера с Те-Увеем и демоны на земле поджигали
соседние поля. Полыхало там уже на славу. Клубы черного дыма поднялись до небес.
        Сэйфы тем временем достигли лагеря и, осыпая защитников стрелами, направились в обход, чтобы выйти в тыл наступающей группировке ополченцев и навстречу вражеской кавалерии. Идеи сталкивать мою конницу с вражеской у меня не было. Но пока сэйфы там, спокойно атаковать плацдарм вражеская кавалерия не может. Им просто врубятся в спину. Пусть сэйфов меньше, но у них есть очень хорошая именно ударная конница.
        Итого никто не помешает нам расширять плацдарм. Поля, конечно, прогорят быстро, но народу оттуда сейчас вынужден драпать. Вряд ли многие погибнут в огне и давке, но им придется вернуться к лагерю, нарушив порядки. Пока они их восстановят мы уже с неплохими шансами дадим отлуп ополчению. Ну по крайней мере загоним их в лагерь и просадим по морали.
        Прекрасная перспектива! Что еще добавить?
        Не знал враг про наличие у меня химеры. Не было ее в тот роковой день на холмах. Сюрприз. И начать бы уже праздновать, но и у врага для меня имелся контрсюрприз.
        Наблюдал я спокойно за пожаром, вернулся на секунду к реке, а переправы нет. Все понтонные мосты нахрен разорваны. Некоторые плоты разбиты в щепки. Постоянный мост тоже в крайне плохом состоянии. Но как? Там были подавители, в том числе очень даже неплохие. Специально несколько оставил на переправе. Затем я увидел это. Точнее увидел след. Волнение поднявшейся воды, расходящиеся круги и мутную тень в глубине реки. Какой-то монстр…
        В голове тут же сложились реальные планы Аргета. Он специально укрепил брод сильнее, оставив голый берег у моста. Заманивал и заманил, готовясь в нужный момент захлопнуть ловушку. Отрезать часть моих сил на том берегу. Подводное чудище, мать его! Где он только его достал?!
        Ладно. Все потом. Смотрим текущий расклад. На том берегу у меня целая первая ударная когорта, три центурии превенторов и полторы когорты комитата. Тысячи две легионеров. Плюс немного спешенных сэйфов, гомункулы и конные сэйфы около вражеского лагеря.
        Итого, я им перекрыл огнем подход основной ударной силы. Мне чудищем оборвали переправу. Диверсия на диверсию. Да Здравствует сюрприз! Вспомнился глупый детский стишок:
        Машенька бабушку очень любила
        Мину в кроватку ей подложила
        Ночью в квартире было два взрыва
        Бабушка Машеньку тоже любила.
        Тут меня вырвали из стратегии. Это была лично Кровавая Луна, которая зачем-то осталась без доспехов и обратилась ко мне с такой речью:
        - Отдаешь мне ту эльфку, еще трех пленных кого выберу и четверть трофеев с этой битвы и я иду.
        - Чиво?! - хмурясь и совершенно не понимая ведьму спросил я.
        - Иду убивать речное чудище. - заявила она. - Я могу дышать под водой. Плаваю лучше демонов. Управляю громом. Есть кандидаты лучше, железноголовый?
        - Оденься, женщина! - раздраженно бросил я. - Нахер чудище. Мы сейчас будем захватывать брод.
        Я вернулся в стратегию. Так. Около двух тысяч бронированной пехоты на том берегу и мои чудовища. Главное успеть добраться до бродов. Слитный удар с двух сторон защитники не должны выдержать.
        “Двигайтесь как можно быстрее при сохранении состава когорт!” - обратился я к солдатам на той стороне.
        Началась безумная гонка.
        Отрезанные от своих когорты двинулись на восток. Спешно шагали при полном параде на фоне горящих полей. Скриншот бы сделать… На другом берегу реки мои основные силы тоже начали смещаться в сторону брода.
        Я приказал Те-Увею на химере мчать навстречу наступающей с севера кавалерии варваров и долбануть пару-тройку раз плавлением железа туда где точно не будет подавителей. Вряд ли он заминусует более 5-10 всадников, но может смешает их ряды и посеет панику.
        Тем временем монстры с центурией превенторов вышли в тыл укреплениям на бродах. Хорт с мальчишеской радостью запустил колесо от телеги аки олимпийский дискометатель, но затем настроение великана начало портиться. Защитники бродов успели снять с фронта пять скорпионов. Вал в тылу у них был не самый мощный, но он был. Я оценил гарнизон бродов. Там оборону держали:
        151 кринтарские защитники вождей
        912 кринтарская пешая знать
        34 вожаки боевого братства
        85 топорники боевого братства
        140 застрельщики боевого братства
        443 вертагские лучники
        5 вертагский друид битвы
        3 вертагская дева битвы
        1053 племенное ополчение Кринтар
        Н-да… Это будет непросто. Состав в гарнизоне сильный. Таки от пары тычков гладиусом не побегут. Придется прорываться с боем, но выбора более нет. Глянул на что способны вертагские маги. Это племя обитало в Лесном Краю. Как я понимаю друиды-хранители Сердца когда-то вышли из этого племени. Самые могущественные ушли, став тайным орденом, но какие-то знания оставались и продолжали передаваться из поколения в поколение. Я уже заценил шаманов зверя - оборотней. Наблюдал за ручной коррекцией погоды в виде слепого дождя при почти ясном небе. Теперь друиды битвы и девы битвы. Первые представляли собой особо размалеванных мужчин под и за сорок. Они несли по странному копью, увитому лозой, а главное слишком короткому для битвы. Какой-то ритуальный предмет. В арсенале их был контроль погоды на уже продемонстрированом уровне. Слава богам призвать торнадо они, похоже, не могли. А главной фишкой был бафф/дебафф под названием “Духовное войско”. Если кратко - они с определенным шансом могли призвать энное количество призрачных сущностей, внушающих страх врагу, вводящих союзников в ярость и способных наносить
мелкие ранения. Девы биты, напротив, были вполне серьезно вооружены. Их присутствие в схватке резало влияние боли и кровотечения на ближайших воинов в радиусе 5-12 метров. Это ладно. Самое неприятное, что после смерти девушки имели шанс вернуться на поле боя духом-мстителем, который мог наносить даже смертельные раны. Существовал такой образ всего пару минут, но и за такое время неуязвимый призрак мог наломать дров. По-хорошему бы валить их не убивая, но в горячке боя это маловероятно.
        Я дал Двадцать Третьему команду на приступ. Ветеранская когорта комитата начала пересекать брод, а за ними готовилась когорта копейщиков-лимитан. С другой стороны монстры пытались отыскать слабое место обороны, но сил защитникам пока хватало. Легионеры Двадцать Третьего шли по пояс, а некоторые и по грудь в воде. По ним ударил град стрел. Несколько тяжелых дротиков из скорпионов ушли в воду, но один нашел цель. Бесполезно. Штурмом только с реки брод не взять. Обычными средствами так точно. Слишком мощные там укрепления и слишком выгодна позиция защитников. Пошлю их сейчас - потеряю минимум треть когорты впустую. Надо ждать захода когорт в тыл. Все хуже, чем казалось изначально.
        Я направил к когортам на том берегу обоих демонов-поджигателей. Кажется, судьба сражения решиться в этой точке карты. Ставим все. Идем в Ва-Банк. Луну отправил к броду. Хотела лезть в воду - пожалуйста. Только вот мне не уничтожение чудища нужно, а защита моих наступающих от стрел при помощи волны ветра. Ренго туда же. Оголяю свою личную защиту…
        Через только что догоревшие поля почти бежали отряды Аргета. Враг гнал своих нещадно. Впереди уже отрывался от основной части сил отряд в тысячу всадников, но тяжелой кавалерии там было мало. Застрельщики две с хреном тысячи тяжелой пехоты не особо поцарапают даже. Конные сэйфы вышли на другой отряд вражеской кавалерии.
        “Задержать! Любой ценой!” - заявил я.
        Все нити судеб на полотне боя тянулись друг к другу. Сплетались в кровавый узел, который кому-то из двоих стратегов предстоит разрубить.
        Те-Увей успел дать по той коннице пять залпов, замедлив ее продвижение, но погибли не больше десяти противников. Ополченцы из западного лагеря двигались слишком медленно и нерешительно. Они забуксовали, столпились зажатые между стенами крепости и рекой. Думаю, что Аргет немного забил на них. А вот из крепости он вывел сотни три знатных бойцов и чуть топорников братства, кинув их вслед моим войскам.
        “Все в ваших руках сегодня!” - обратился я к Первой Ударной, превенторам и остальным на том берегу. - “Все решите вы и ваша доблесть! Вперед! Вырежьте всех!”
        Последние слова не какая-то дань военному пафосу. В тех укреплениях упорный враг и бежать ему некуда. Их придется истребить или быть уничтоженными в окружении. Так вперед!
        И закипел один из самых жестоких и тяжелых боев за мою карьеру.
        Более двух тысяч одоспешенных легионеров начали сходу штурмовать вал после не самого спокойного марша. Там их встречали тоже две с гаком тысячи максимально боеспособных варваров. Закрутился странными вихрями воздух. Появлялись и гасли смутные тени духов, призванных друидами и развоплощенных подавлением. Однако некоторые из них успевали баффнуть мораль защитников. Началась лютая сеча. С головой я нырнул в это кровавое месиво. Мое внимание скало между героями типа Гана или Поция и особыми юнитами. Удалось завести одного из демонов туда, где мало было подавителей врага. Дать струю огня по сомкнутым рядам. Затем переключиться на гомункулов. Кинуть их вперед, руководя каждым действием тупых нелепых монстров. Я заставлял их размахивать чудовищным дублом со всей силы, расчищая путь. Вот с одного удара мутант сносит человека. Вминает в рыхлую землю вала, переломав кости. Вокруг умирающего тела вспыхивает тревожное алое пламя. Над ним возносится красный силуэт воительницы с развевающимися огненными волосами, а призрачное копье снова и снова разит алхимическое чудовище. Гомункул прет вперед не зная боли.
Прежде чем издохнуть, растерзанный последней волей девы битвы, он успевает пронзить насквозь богато снаряженного воина. Шип дубины входит под подбородок и выходит из затылка, сбросив шлем назад.
        Беглый взгляд на брод. Там вся река пенится от крови. Вокруг наступавших легионеров Двадцать Третьего кружит огромная рыбина, напоминающая пятиметрового сома. Таки Аргет решился использовать свою тварь на мелководье. Бока и спина утыканы дротиками.
        ХРАНИТЕЛЬ ЗАВОДЕЙ
        НИЗШЕЕ СТИХИЙНОЕ БОЖЕСТВО
        Твари тяжело на мелководье. Только что ему будто помогала сама вода, но вот неповоротливая туша вдруг застряла посреди брода. Рыбина изогнулась, обращая зубастую морду к главному врагу. Ренго Закаленный в Крови на черном хищном коне, копыта которого поднимают брызги. Надеюсь, это будет проще чем с драконом. Мое внимание нужно на другом фронте.
        Двое человек на деревянной башне взводят скорпион, направляя его в сторону легионеров Двадцать Третьего. В этот момент на них налетает стайка из шести гарпий, выцарапывая глаза и разрывая в лохмотья лица.
        В тылу укреплений Хорт снимает скорпион с вала. Взяв этот трофей он направляется к уже наступающим первым рядам подкрепления Кринтар. Словно ручной арбалет гигант разряжает скорпион во врага, а затем швыряет туда же само оружие. Бросок нанес урона больше чем выстрел.
        На задние ряды моих на том берегу наседает кавалерия и добегают уже основные силы врага. Несколько десятков клятвенников завязывают бой, но той страшной ударной силы в них уже нет. Не удивлен. Бег по жаре в полном доспехе, да еще километра два… Удивительно как они вообще сражаются, а не валяются с тепловым ударом.
        “Плевать на рыбу!” - призываю я ветеранов Двадцать Третьего наступать.
        Бой Ренго с местным божком еще не закончен. Сейфу удалось всадить тому в голову копье, затормозить его подавлением и напустить на него коня, но рыбине этого было мало.
        “Вперед! Вперед!”
        Из пятерых гомункулов уцелели двое. Однако я смог ими прорвать ряды защитников. Одна из тварей, бросив дубину схватилась за фрагмент частокола. Ей на помощь подоспел демон. Силой двух чудовищ кусок деревянной стены был расшатан и вырван из вала, словно гнилой зуб. В обороне возникла брешь. Смертельная рана, куда хлынул металл ветеранской когорты Двадцать Третьего, а за ними и остальные легионеры. Новобранцы. Не самые свежие и стойкие, но за стеной укрепления их ждала такая бойня, что отступать некуда, а сдаваться некому.
        Хорт перемахнул вал и теперь откидывался трупами и кусками укреплений от наступавших Кринтар. Пара умертвий, поднятых демоном, бросилась на мечников как живые торпеды, чтобы быть изрубленными на шевелящиеся куски.
        А гомункул и демон-крушитель продолжали ломать частокол. Карабкались по валу свежие силы. Мое внимание металось, словно птица в клетке из свеже ободранных человеческих ребер. Кровь, смерть, грязь. Живые отличаются от мертвых только тем, что шевелятся.
        Я пытался управлять обезумевшими людьми. Заставить их скинуть наступающих варваров с вала. А внутри продолжалось добивание защитников. Еще один алый призрак сеял смерть в моих рядах. Какой-то превентор, оставшийся почему-то без оружия, схватился в рукопашной с друидом и буквально забил его до смерти. Многие копья сломаны, дротики использованы или потеряны. В ход шли гладиусы, затем кинжалы и оружие подобранное на месте.
        Не знаю сколько это продолжалось.
        Стратегия закончилась. Обратилась резней. Эту битву начала Клепсида, а довел до конца Забытый. Старик смотрел на нас своими пустыми кровавыми глазами с каменного трона где-то в горах Кербрии. Смотрел и скалил улыбку.
        Кончилось все неожиданно. Видимо Аргет понял, что большая часть его сил выдавлена с вала. Что фактически его уставшие люди штурмуют укрепление, в которое постоянно прибывают свежие силы.
        Мы удержали брод.
        Вырвали эту стратегическую точку из рук противника с мясом и хрустом сломанных пальцев.
        Еще около часа продолжались мелкие стычки кавалерии. Сэйфы, покуролесив немного, ушли обратно за реку. Я принял решение пока остановить бой. Не пытаться переходить в атаку. Лучшая часть моей армии истекала кровью. Надо было срочно вытаскивать из лап смерти всех возможных раненых при помощи медицины и магии.
        “Незначительная победа”. - объявила мне система, а затем обрадовала. - “Ваш уровень повышен, наш герой получил новые особенности, три подразделения повысили свой статус, потери одного из подразделений близки к критическим”.
        Все потом.
        Я вышел из стратегии, несколько секунд смотрел на стоящее в зените солнце, а затем снова погрузился в управление, обращаясь ко всей армии.
        “Мы победили. Мы побеждаем. И будем побеждать”.
        Глава 20 Плохая война
        Побоище на бродах превратило укрепление Кринтар в большой могильник. Как только мы установили на валу, обращенном к Северу достаточно мантелет, скорпионов и кольев, то начался процесс “опознания”. Горы тел растаскивали. Мертвецов сортировали. Своих укладывали для будущих похорон, чужих кидали в реку или специальные кучи. Последние станут источником сырья для магических ритуалов. Пока это продолжалось, я очередной раз зашел в журнал потерь, чтобы посмотреть подробную сводку.
        Враг за прошлый бой недосчитался:
        Убитые
        26 кринтарские мечники-клятвенники
        171 кринтарские защитники вождей
        992 кринтарская пешая знать
        32 вожаки боевого братства
        90 топорники боевого братства
        130 застрельщики боевого братства
        421 вертагские лучники
        5 вертагский друид битвы
        3 вертагская дева битвы
        991 племенное ополчение Кринтар
        7 знатные кринтары-всадники
        3 знатные рагатары-всадники
        2 легкая конница Кринтар
        1 Хранитель заводей
        Раненые
        18 кринтарские мечники-клятвенники
        29 кринтарские защитники вождей
        2 вожаки боевого братства
        15 топорники боевого братства
        19 застрельщики боевого братства
        86 кринтарская пешая знать
        172 племенное ополчение Кринтар
        34 легкие застрельщики Кринтар
        2 знатные рагатары-всадники
        23 легкая конница Кринтар
        Пленные
        7 кринтарские защитники вождей
        3 кринтарская пешая знать
        Хорошие вроде потери. Основную их часть дало истребление защитников бородов, плюс какое-то время нас пытались выбить штурмом. Кто-то погиб в пожарах. Кого-то нашла шальная стрела. Примерно 1300 бронированных юнитов недосчитался враг убитыми и еще немного раненых. И все бы хорошо, но рядом я видел наши потери.
        Убитые
        141 превенторы
        31 антесигнаны
        153 легионеры-ветераны комитат
        208 легионеры комитат
        64 велиты
        2 гомункула
        Раненые
        79 превенторы
        35 антесигнаны
        182 легионеры-ветераны комитат
        195 легионеры комитат
        75 велиты
        6 сэйфские всадники-загонщики
        21 сэйфские конные застрельщики
        1 гомункул
        Мы, считая убитых и раненых, потеряли около тысячи лучших солдат. Да, благодаря наличию у нас магов, заметную часть раненых удастся довольно быстро ввести обратно в строй. Наверное, две трети. Укрепление осталось за нами, так что наши раненые выжили, а вражеские в большинстве были добиты. Это выручило. Но расклад вышел все равно не самый для меня приятный. Потерять пусть не тысячу, а 600 человек… Уже проблема. Когорту превенторов почти уничтожили. Там осталось меньше половины состава. Кажется, сейчас я буду последний раз пополнять элиту из велитских когорт.
        Не… Так воевать дальше решительно нельзя. Нельзя сводить все к резне без строя, где выучка не играет большой роли. Передо мной стоит задача не просто разбить Кринтар любой ценой. Нужно, чтобы у меня остались силы на продолжение войны за Север. Ладно. Минутка самобичевания закончена. Пора бы повысить уровень. Что нам сегодня предложат на выбор:
        СЕКРЕТНЫЕ УКАЗАНИЯ
        Позволяет раз в месяц передать агенту, отправившемуся на миссию, образ из вашего сознания на 25 секунд.
        НЕПОКОЛЕБИМАЯ ВОЛЯ
        Вы покидаете режим стратегии только по собственному желанию или в случае смерти.
        ТЕМНОЕ ПРИСТРАСТИЕ
        Аналогично способности Единство, однако позволяет вам на двадцать минут в день вселяться в тела монстров, демонов, нежити и магических машин, находящихся под вашим контролем.
        СОПОДЧИНЕНИЕ
        Вы можете вербовать войска, состоящие в армии других стратегов без отмены прошлой клятвы, так и другие стратеги могут вербовать ваши войска при сохранении вашего контроля над ними.
        Ого… Темное пристрастие выглядит очень любопытно. А интересно, его всем предлагают или система начала подозревать, что я не очень адекватный в выборе средств ведения войны? Но берем мы сейчас “Непоколебимую волю”. Увы, но надеяться исключительно на “Довести до конца” слишком рискованно. Болезни, раны, яды и так далее вполне серьезная угроза моей активности. А с этой новой способностью главное хоть на пару секунд прийти в сознание и успеть выйти в стратегию, а дальше хоть режьте, хоть жгите, хоть аудиокниги Донцовой на репите ставьте.
        Я вышел из стратегии, оглядывая с деревянной башни последствия наших с Аргетом военных игр. Посреди брода валялась туша речного бога.
        “Надо уточнить у магов съедобен ли он. Жаль, если такая гора мяса пропадет”.
        Затем обратил внимание на велитов, которые обыскивали вражеских покойников. Командным Голосом произнес:
        “Штук семь отложите самых чистых и без явных ран. Несите их вон туда к внешнему валу”.
        Ко мне подошел Клестус Фалк, лицо которого пересекало несколько свежезашитых ран. Кончик носа был срублен. Кровоподтеки и ссадины сделали центуриона чуть более похожим на образ Забытого бога, которого он чтил.
        - У меня от когорты осталось полторы центурии. - спокойной, даже равнодушно объявил он. - Работа осложнилась.
        - Потери превенторов восполним в первую очередь. Я отберу кандидатов на днях. Те-Увей и его ученики занимаются заживлением сначала самых опасных ран, а затем начнут возвращать в строй легко раненых.
        Центурион не изменился в лице, выслушав ответ. Он несколько секунд молчал, а затем добавил:
        - Смерть за Империю - хорошая смерть. И бой был хороший. Яростный, жестокий, открытый. Но хорошего… людям следует давать понемногу. Иначе привыкнут и перестанут ценить.
        Высказывание двусмысленное, но вполне понятное. Хорошего понемножку. Славная была победа. Еща пара-тройка таких славных побед и нам кобзда по примеру товарища Пирра.
        - Хорошо был бой. - со вздохом согласился я. - Но, боюсь, дальше придется воевать по-плохому. Аккуратнее с ранами, центурион.
        - Царапины на лице. - отмахнулся Клестус. - На брак по любви никогда не рассчитывал.
        С этими словами он вернулся к боеспособным недобиткам своей когорты. Я же остался на башне, где достал фляжку с крепленым вином и сделал несколько глотков, наблюдая за сортировкой трупов. Алкоголь жег горло, но почти не пьянил. Во мне закипала злая решимость.
        Семь мертвых тел за внешним валом темная фигура Лепящего Плоть оттащила подальше от моих людей. Черное дело лучше творить с должной скромностью. Тем более процесс обращения в умертвий выглядит, действительно, отвратно. Все эти конвульсии, судороги, хрипы. У некоторых покойных высвобождалось содержимое кишечника. Одно дело стать просто зомби, другое дело обгаженным зомби. Вообще обидно.
        Когда мертвецы поднялись и немного успокоились, то настало время привести их в порядок. Этим занималась ведьма из Утопья. Она даже имела в арсенале ритуал под названием покров духов, который должен по идее отводить глаза. Однако согласно РТС-системе отводил глаза он с шансон в 24,6 %. На такое ставку лучше не делать. Впрочем издалека нежить вполне легко перепутать с живыми варварами.
        Далее мне предстоял не особо сложный квест - окольными путями, по кустам и не выгоревшим полям довести эту великолепную семерку до лагеря варваров. Первой жертвой я выбрал скопище палаток ополчения. Там нет защитной стены. Подойти можно с любой стороны. Главная проблема это странная походка мертвецов. Но таки издалека её не особо заметно.
        Квест занял где-то минут сорок. Благо умертвия не знают усталости, и можно гнать их нещадно. Увидев мертвецов издалека, люди в лагере не обратили на них внимания. Среди ополченцев и дружин малых вождей царил хаос. Думаю, Аргет не уделял им должного времени. Больше надеялся на свою элиту. А люди в лагере ополчения были заняты суетливо-панической активностью. Кто-то пытался укреплять вал, другие тащили из соседних деревень остатки припасов, третьи стонали от ран, но большинство бесцельно слонялось, обсуждая прошедший бой. Должно быть, плодят сейчас слухи о причинах пожара и размерах моей армии. Ничего. Сейчас мы в эту плодородную почву бросим ещё семян паники. Закопаем их вместе с трупами, заранее полив кровью.
        "В атаку".
        Закончив притворяться людьми, умертвия кинулись к ближайшим северянам. Зомби почти сразу бросили оружие, переходя в рукопашную. Обычный бой более не для них. Сводящая с ума огненная ярость требует рвать живых на части руками и зубами.
        Белобрысому юнцу с луком на плече один из мертвецов свернул шею как цыпленку, а другое умертвие в это время вырвало за один укус горло седеющему воину с красно-синим щитом. Часть людей побежала. Кто-то отбивался. Однако они пытались убить зомби как живых существ - пронзить копьем грудь, прорубить топором голову, перерезать глотку, утыкать стрелами. Все бесполезно. Умертвия - магические марионетки. Если нет возможности подавить демоническую силу в них, то надо рубить тела на куски. Отсечь руки и ноги, чтобы обездвижить.
        Сверху я видел как по лагерю прокатилась волна паники. Конечно, сейчас Аргет узнает о нападении и поймет в чем дело. Есть ли у него Командный Голос, чтобы объяснить людям как уничтожить мертвецов? Да и знает ли он сам много про умертвий?
        Всего моя зомби-атака продлилась минут десять, прежде чем варвары поняли насколько малочислен враг. Они таки покрошили умертвий топорами и мечами.
        "Незначительная стычка". - объявила мне система.
        Потери врага:
        Убитые
        1 кринтарская пешая знать
        4 племенное ополчение Кринтар
        2 легкие застрельщики Кринта
        Раненые
        3 племенное ополчение Кринтар
        1 легкие застрельщики Кринта
        Кажется, что капля… капля крови в людском море. Однако мы то не потеряли никого. Лишь постоянно восполняемую энергию демона да семь бесполезных трупов - вот все расходные материалы. Ну что Аргет… у тебя очень большая армия? Сможешь ли ты все уязвимые места прикрыть подавителями? Сможешь ли удержать людей от паники?
        Я вышел из стратегии, хлебнув еще глоток обжигающего пойла. Солнце было пока высоко, но постепенно клонилось к горизонту.
        "Хорошая война закончилась". - подумал я с усмешкой. - " А вас, северяне, ждет очень долгая ночь…"
        До заката я атаковал умертвиями еще четыре раза. Варвары уже лучше были готовы к отражению подобной агрессии. Потери их составили 11 человек убитыми и 19 ранеными. К тому времени мы уже достаточно хорошо укрепились на бродах, большую часть мертвецов обобрали, а снаряжение распределили между выжившими. Три подразделения повысили свой статус, а именно одна из корогрт Двадцать Первого стала ветеранской, а две когорты Двадцать Третьего перестали считаться за новобранцев.
        С укреплений нам в руки попали:
        9 скорпионов
        11 стационарных арбалетов
        2 баллисты
        Баллисты я передал в Двадцать Первый, а остальным решил начать осадный парк Двадцать Третьего. Таки они проявили себя в прошлом бою.
        Две когорты велитов пришлось расформировать для восполнения потерь тяжелобронированных когорт. За счет трофейного снаряжения еще две велитских когорты переформировали в копейные.
        Была и одна часть армии, которая, несмотря на сражения, лишь возросла в количестве. Речь о монстрах. Видимо местная гадость прознала как хорошо, весело и с пользой можно провести время, сопровождая легионы. В итоге около 19 крупных тварей разных видов были замечены мной в растущей орде. Всякую мелочь я считать не пытался. По совокупности данных событий моя армия приобрела такой вид:
        Двадцать первый легион:
        1 Ударная когорта комитат
        1 Когорта комитат - ----.> 1 Ветеранская когорта комитат
        3 Когорта комитат
        1 Когорта лимитан
        2 Когорта копейщиков-комитат
        1 Когорта превенторов
        2 Когорта велитов-лимитан
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма новобранцев промотов-лимитан
        5 Турма новобранцев конных копейщиков.
        1 Центурия эксплораторов
        35 Скорпионов с расчетами
        3 Онагров с расчетами
        9 Баллист в разобранном виде с расчетами
        Двадцать третий легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта копейщиков-лимитан
        2 Когорта новобранцев-лимитан - ----.> 2 Когорта лимитан
        3 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        1 Когорта новобранцев велитов-лимитан - ----.> 1 Когорта новобранцев копейщиков-лимитан
        9 скорпионов с расчетами
        11 стационарных арбалетов с расчетами
        Двадцать четвертый легион:
        1 Ветеранская когорта комитат
        1 Когорта лимитан
        4 Когорта новобранцев-лимитан
        1 Когорта новобранцев копейщики-лимитан
        2 Когорта новобранцев велитов-лимитан
        1 Когорта новобранцев велитов-лимитан - ----.> 1 Когорта новобранцев копейщиков-лимитан
        26 Скорпионов с расчетами
        12 Стационарных арбалетов
        Вне легионов
        14 сэйфа-кин
        151 сэйфские копейщики
        243 сэйфские всадники-загонщики
        329 сэйфские конные застрельщики
        227 конные налётчики Венелов
        1 гигант
        2 исполина
        Около 48 единиц нечисти среднего размера
        Неподдающееся подсчету количество нечисти меньше
        1 магистр Хрустальной Гробницы
        10 адептов
        1 химера
        2 демона
        1 ведьма
        3 гомункула
        Когда разобрались со снаряжением и перестановками в составе, как раз догорел закат. Основной лагерь мы поставили за бродами. На том берегу палаток решили не разбивать. Караулы ходили ночевать через реку. Зато больше места для людей, а значит меньше шансов, что нас выбьют внезапной атакой.
        Спать я ложился сразу после заката, приказав Касс разбудить меня через час. Этот час мне нужен был не столько для восстановления сил, сколько для попытки прокинуть Чужие Сны. Хотелось посмотреть как идут дела в Либане. Однако вышло все иначе…
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки не попадает в сектор "Чужие сны". Я с разочарованием думаю, что можно было и не спать, как система выдает новое сообщение.
        “По одной из ваших миссий достигнут результат: “Промежуточный успех”. Смотреть результаты?
        Да! Да, черт возьми!
        Перед глазами возник образ лесной дороги, посреди которой стояла вереница обозных телег. Десятки, может даже сотни. Вокруг них неспешно бродили скрюченные фигурки аристов и несколько крупных монстров. Зрелище для моего глаза приятное, но что-то в нем было странное… Через несколько мгновений я понял - трупов нет. Ни человеческих, ни лошадиных. Неужели, аристы успели так быстро все подчистить? Едва ли. Груз на повозках не тронут, словно его только что аккуратно уложили. Среди бродившей монстроты я отыскал знакомых мне людей. То были ведьма Хирта и Сэзра из Ножей, которые с любопытством разглядывали брошенный караван.
        - Я отправила ватагу Рекрого следить за поставками. - произнесла северянка. - Не нападать. Только наблюдать и докладывать. Хотела понять с какими силами можно будет наскочить на караван. А тут такое…
        - Тел вообще нет? - подозрительно щурясь, спросил темнокожий колдун.
        - Я из своих всю душу вытрясла. Знаешь, они любят человечинкой побаловаться. Но тут, думаю, не лгут. Следов стрел тоже нет. Почти нет крови. Охраны было где-то сотни полторы. Все сгинули.
        Сэзра, хмурясь, поцокал языком и произнес:
        - Не нравятся мне такие загадки. Просил же тебя, Хирта, не соваться в эту большую игру. С твоими то сединами и на месте не сидится.
        - Легко вам Ножам говорить, Сэзра… - с раздражением ответила ведьма. - Когда ты при любых владетелях пригож. Империя, Геор, да хоть бы сам Забытый - вы приспосабливаетесь, а нас год за годом загоняют все глубже. Север меняется. Осушают болота, рубят леса.
        - На твой век хватит.
        - Представь, Сэзра, есть люди, которые думают не только о своей шкуре.
        - Я знаю. - ухмыльнулся чародей. - Их зовут дураками. Ты сама не понимаешь во что нас впутала…
        - В обычную войну.
        - Обычную? Этот стратег… Михаир, чтоб его. Он же конченный. Отморозок на всю голову. Я в таких людях, поверь, хорошо разбираюсь. Девять долгих лет провел в команде нашей несравненной Рене Лании. Очень долгих, странных и опасных лет. Но с Рене нам повезло. Она хотя бы туповата в плане выдумок.
        - Хорош же ты голубок, Сэзра, гадости за глаза говорить. О своей предводительнице говоришь.
        - Видят духи, я скорее отрежу и съем правую руку, чем оскорблю имя Рене Рег Лании. Но правда не оскорбляет. Мысли нашей без сомнений великой и прекрасной госпожи упираются в распарывание глоток, насилие и безрассудные поиски реликтов прошлых эпох. Но она хотя бы предсказуема, если понаблюдать. А этот Михаир… Мудила с яркой и больной фантазией, который напрочь лишен чувства меры. Это очень важное чувство, Хирта. Любовь, преданность, упорство и доблесть без чувства меры легко могут стать из достоинств - недостатками. Знаешь, зачем я здесь? Ну кроме как для заработка? Чтобы следить и понимать ситуацию в этой части Севера. Осведомленность - залог прибыли. Но клянусь самыми черными глубинами задницы твоей богини, я не понимаю что и какого хрена здесь произошло. Это плохо, Хирта. Это очень плохо.
        - Хватит уже скулить. - с раздражением прервала его ведьма. - Всегда догадывалась, что за этими мускулами и молодой мордашкой скрывается малодушный старик.
        На этом мой сон оборвался. Касс разбудила меня. Не знаю как долго они там ещё спорили, но начало вышло забавным. Опять меня считают шизанутым… Ничего, это как-нибудь переживем. Главное, чтобы Сэзра не наделал глупостей, а то еще сдаст моих партизан врагу на всякий случай. Надо бы как-то намекнуть, что после такого ему тут долго не усидеть.
        Ладно. Что еще мы узнали? Кто-то помножил на ноль один из караванов снабжения Геора. Это безусловно хорошо. Кто это мог быть? Да фиг знает. Думаю, что своей бурной деятельностью за последние года Геор нажил себе немало врагов и за пределами Севера. Одним сенаторам он взятки давал, а другим нет. Вот мне кто-то прислал убийцу-мега-демона? А Геору раздолбали караван. Есть во вселенной таки некий баланс. Ладно. Слишком сильно уповать на неизвестных союзников никак нельзя. Может, одним караваном их помощь и ограничится. Воевать будем с опорой на свои силы. И воевать начинаем прямо сейчас.
        Не покидая кровати, я вышел в стратегию. Россыпями огней внизу мерцали лагеря. На башнях крепости у сломанного моста маячили фигуры часовых. Учитывая, как я их днем шуганул мертвяками, думаю что никто на посту спать не будет. Но это вам не поможет… Начнем с крепости, пожалуй. Очень уж мне не нравится, как она прикрывает лагерь ополчения.
        В ночи нельзя было увидеть тень химеры. Часовые ее заметили лишь когда тварь подобралась на метров тридцать. Варвары похватали луки, начали наводить стационарные арбалеты, но первые же их попытки устроить обстрел смел поток ураганного ветра, созданный Луной. Затем пришла очередь Те-Увея. Он скаставал сначала “Сожжение крепости и корабля”, которое облегчало горение древесины объемом 5 кубических метров. Ну а затем закаст на огонь. Бок одной из башен занялся так, будто его пропитали жидкостью для розжига. Такую же операцию провернули с другой башней. Среди ночных костров появился один самый яркий.
        Без магии такие крепости поджечь не так уж просто, но если она разгорится… Пожарных шлангов, порошковых огнетушителей или хоть гибридов, управляющих водой у северян не имелось. Херово быть ими. Гарнизон быстро осознал, что борьба с огнем складывается не в их пользу. Не знаю висел ли у них на стене план эвакуации в случае пожара, но покидали крепость они активно и задорно.
        “Семь с навыками подавления”. - объявил я Хорту. - “Но не выше 2,3. Я их гомункулами прибью”.
        Бежали воины гарнизона в ближайший лагерь к ополчению, хотя кто-то зарядил и по направлению укрепленного. Судьба последних оказалась самой незавидной. Среди них подавителей не было вообще. Днем, плечом к плечу эти люди без особого труда дали бы отпор всем монстрам кроме гиганта, но и тот бы не полез в ближний бой, зная осторожность Хорта. Однако на дворе была ночь… И этой ночью здесь развернулся своего рода массовый хоррор. Твари кинулись на спасавшихся людей. Поджидали их за каждым кустом, в узких местах дорог, среди высокой травы. Клекот, рев, смех и крики ужаса обратились разноголосой симфонией “обычной” плохой войны. Многие из крепости бежали спросоня, забыв броню и схватив из оружия лишь копья. Такие становились самой легкой добычей. Были и смельчаки. Те, кто с оружием становились кругом и давали отпор мелким тварям. Туда я сразу же отправлял кого-то из великанов. Вопрос обычно решался двумя-тремя ударами дубины.
        При этом я не забывал наблюдать за укрепленным лагерем. Попытается ли Аргет выслать своим людям подкрепление из подавителей и элитных бойцов? Не стал. Думаю, он предположил ловушку. Что у меня там кроме монстров допустим превенторы, кавалерия или еще что-то. В итоге северяне лишь отворили ворота для бегущий.
        И в лагерь ополчения вместе со спасшимися людьми влетело тридцать шесть заготовленных умертвий. И бойня продолжилась уже внутри. И все было веселее чем днем. Тут уж паника как следует стиснула костлявые пальцы на горле северян. В полумраке и ненадежном свете пламени, люди кидались друг на друга не понимая где живой, а где восставший мертвый. Хорт и его братец подскочили к валу и начали сметать оттуда защитников, вырывать куски укреплений и бросать в сам лагерь. Напуганные, потерявшие самоконтроль люди не могли дать им хороший отпор. Отовсюду доносились визги, крики, рев и хрипы, сводя выживших с ума. Несколько палаток загорелось. Это уже честно не мы.
        Индикаторы морали варваров вспыхивали красным, тускнели и гасли. Сражались уже единицы. Большая часть бежала или пряталась. Как только Хорту пытались дать на валу серьезный отпор, то он менял дислокацию и продолжал нести разрушение. Получалось у него здорово. С дикими воплями носились гарпии, кидаясь на самых беззащитных. По темным дорогам бродил Лепящий Плоть демон, поднимая новых умертвий и посылая веселиться в лагерь ополчения.
        Бойня. Бойня в каждый дом! И пусть никто не уйдет обиженным… Пусть вообще никто не уйдет!
        Аргет понял, что больше тянуть нельзя и начал таки выводить из основного и кавалерийского лагерей спасательные отряды. Но пока они вышли, пока добрались до места по темноте… Время было на моей стороне. Драться с подкреплением в несколько тысяч элитных бойцов с кучей подавителей я не собирался. Нечисть без проблем растворилась в темноте.
        Отряд поддержки остался приводить ополчение в чувство, а пока абсолютно тот же сценарий повторился с одной из укрепленных деревень вне лагерей. Поджог магией, уничтожение спасающихся нечистью.
        К утру никаких сил у варваров за пределами трех крупных лагерей не осталось. Не всех, к сожалению, разорвали и съели. Часть Аргет увел сам, понимая, что не может их защитить.
        Кроме всего вышеописанного удалось поджечь угол стены основного лагеря, правда пожар там ликвидировали. Кроме того, налеты гарпий и черных плакальщиков не раз беспокоили лошадей. Быстро пикируя, они раздирали животным морды и тут же скрывались в ночном небе. Лошади бесились, приходили в не боеготовность, а целые сотни воинов приходилось держать на ногах для их охраны.
        Даже жаль, что летние ночи так коротки…
        Враг недосчитался:
        Убитые
        64 кринтарская пешая знать
        7 топорники боевого братства
        21 застрельщики боевого братства
        382 племенное ополчение Кринтар
        Раненые
        123 кринтарская пешая знать
        10 топорники боевого братства
        54 застрельщики боевого братства
        832 племенное ополчение Кринтар
        С ранеными и убитыми это полторы, мать его, тысячи. Результат как от полноценного боя. Что потерял я? Часы сна, нервные клетки и немного мелкой нечисти. Вот это мне нравится. Вот так воевать приятно.
        Если враг думает, что днем я оставлю его в покое… Хрена с два! Без покрова темноты нечисть стала уязвима. Однако на сцену могут выйти другие мои спецы по увеселительным мероприятиям, а именно сэйфы.
        Враг был лишен соглядатаев в виде гарнизончиков по деревням. Аргету, чтобы не остаться слепым пришлось выпустить свою легкую кавалерию патрулировать окрестности. Именно она стала мишенью степняков, которые как конница на класс были выше северян. Начались веселые догонялки. Моей главной задачей стало не дать врагу поймать отряд сэйфов, зажав с нескольких сторон. Помогали мне в этом все та же химера и летающая нечисть, дававшие обзор сверху.
        Несколько раз тяжелой и легкой кавалерии превосходящими силами почти удавалось зажать какую-то рейдорскую группку. Тогда я просто спускал химеру, огнем Те-Увея прокладывая сэйфам путь. А кто говорил, что будет честно?
        К своему великому стыду почти не помню ничего из книжки Сюнь Цзы, но уверен, что в его знаменитом трактате есть фраза типа:
        “Приятнее, чем пить теплый чай в тени горного храма, только момент когда ты удачно сделал безответную отвратительную гнусность своему врагу”.
        Спал я при этом урывками. По часу-два. Недосып полировал вином и хорошим настроением от сводок вражеских потерь.
        Убитые
        9 легкая конница Эвигов
        21 легкая конница Кринтар
        7 наемные сквадские налетчики
        Раненые
        25 легкая конница Эвигов
        37 легкая конница Кринтар
        19 наемные сквадские налетчики
        Немного, но это только начало. Если мне удастся вынудить Аргета забить на патрулирование, то дальше сэйфы займутся снабжением лагерей. Даже если обозы не выйдет разграбить, то врагу придется выделять на них многочисленную охрану. И тяжелую кавалерию, и подавителей, и хорошую пехоту… Все это в нужный момент на поле боя не встанет. Значит врагов там будет заметно меньше. Простая арифметика безжалостной войны.
        - Стратег, к вам переговорщики. - объявил Севин Дацинис. - Отказать им?
        - Да почему? - усмехнулся я. - Только обезоружить их надо.
        Обеспечить безопасность на переговорах не так уж сложно. Маги, антимаги и чтобы враги не подходили ближе чем метров на десять… Нормально.
        Делегацию я встречал посреди укрепленного лагеря. Свободного места там особо не наблюдалось. Встреча должна была пройти в плотном окружении моих солдат. Со стороны варваров прибыло десять человек. Накатили воспоминания о встрече с Аргаилом. Правда эти варвары на сынка Геора не так уж и походили. Меньше цацок, меньше напыщенности, проще одежды, проще сами люди. Возглавляли весь этот выездной цирк мужчина под сорок и молодая высокая темно-рыжая девушка с лицом неприятно серьезным. Бывает так, что красивое в принципе лицо портит выражение сосредоточенной злобы и недоверия. Представили их как Сомерха из Серой Пашни и Йорнис Деву Битвы. Вот оно что. Жрица войны. Теперь ясно чего ее включили в посольство. Девушка куталась красным плащом с какой-то синей вышивкой. Мужчина носил кольчугу с оплечьем на имперский манер, но сильно меньше и длинной до бедер. Не трофей, а какая-то местная поделка.
        Сразу после того, как нас представили друг другу, я начал разговор:
        - Ваши вождь и стратег, наконец, готовы к миру? Если да, то можем обсудить на каких условиях я приму капитуляцию.
        Слова мои произвели на пришедших взрывной эффект.
        - Мы не сдаемся! - яростно возразила Дева Битвы. - Мы пришли сюда не кланятся, но перед лицами богов вызвать вас на бой.
        - Места здесь хватит. - поддержал ее мужчина. - Прошлый раз вы не прятались за стенами лагеря, вождь, а вышли и дали бой. Здесь мы готовы к тому же. Не будем вам мешать переправить все войско и поставить его как считаете нужным. А дальше пусть судьба рассудит нас.
        Стало вдруг очень скучно на этих переговорах, которые оказалось и не переговоры вовсе, а какая-то дурацкая провокация. Значится нападать без предупреждения на пограничные легионы можно. Можно ложью заманивать в лесную засаду, подставляя своих же заложников. Но когда ситуация складывается в пользу врага, то сразу давайте нам честный бой. Ясно. Приходи один, а мы тоже одни придем.
        - Это все? - поинтересовался я, зевая.
        - Это все! - подтвердила Йорнис. - Такова воля вождя.
        - Очень рад за него. - вздохнул я. - Но из лагеря мы пока не выйдем. Вызовы, бравады и прочую муру оставьте для своих детей, если увидите их снова. Я пришел сюда воевать. Эффективно воевать. Для этого Империи нужны стратеги. Чтобы побеждать с лучшим раскладом. Если Ллонег вдруг осознает в какой заднице вы все, то я готов вести переговоры о заключении мира на наших услових. Готов на некоторые ограниченные уступки. Подчеркиваю - ограниченные. Если нет, то воевать мы будем по правилам того, в чьих руках стратегическая инициатива. Пока это мы.
        Легионеры встретили мою речь одобрительным смехом и звоном оружия.
        Северяне несколько минут смотрели сначала на меня, затем друг на друга. После, кажется, таки догадались, что говорить больше не о чем и Йорнис зло подытожила:
        - Я передам ваши слова вождю. Он поступит как считает нужным и…
        - Нет. - усмехнулся я, поддержанный со всех сторон солдатами. - Ничего никому ты уже не передашь. Этим займется Смомерх. Видел я на что эти ваши призраки способны в бою. Неприятно.
        Пока я говорил лицо Девы Битвы наливалось краской, а взгляд огнем. Оружия при ней не было, но она выхватила откуда-то тонкую длинную иглу, попытавшись прикончить… Не меня, а себя. Однако и такой вариант развития событий был ожидаем. Вспышка тока от одного из адептов, и девушку подкосила судорога.
        - Уважаемые… - обратился я к охране. - Свяжите посланницу и отнесите ее к лекарю. Передайте, что она, возможно, проглотила специальную капсулу с ядом, которая медленно раствориться в ней к вечеру. Противоядие не подскажу. Так что желудок, а может и не только придется промыть. Что до остальных вызывальщиков нас на бой… Предлагаю выбрать между потерей правой руки или поединком с этим замечательным человеком. - указал я в сторонуя их под себя. А множество мелких искр были осколками силы самого Владыки. Они находили трупы, тут же поднимая их в качестве умертвий.
        То, что происходило у реки сложно описать в цензурных и даже очень нецензурных выражениях. Сотни обезумевших от ужаса людей, десятки не менее свихнувшихся лошадей, толпы нечисти, рвущей на части всех, до кого удавалось добраться. Хаос. Бойня. Резня, устроенная потусторонним злобным разумом, которому чуждо милосердие.
        Одни умертвия падали под ударами мечей, когтей и копыт, но Владыка тут же находил им замену. Замедленные подавлением, но бесконечно упрямые и беспредельно злобные монстры рвали на куски как наших, так и северян.
        Я управлял, насколько позволяла ситуация. Пытался. Старался не дать нашему строю рассыпаться под натиском паникующих северян и оживленных покойников. Направлял силы подавителей прежде всего на одержимых. Однако потери все равно росли с каждой секундой. Это был уже не тот бой, где их можно избежать или минимизировать. Выбор стоял между плохо и очень плохо. Ситуация на грани Пи. Не числа, а матерного слова. Этот Владыка - машина смерти. Один опаснее некоторых армий. Да что там… Он, фактически, как Чак Норрис из мемов. Армия одного юнита. Сейчас демон имеет доступ к потоку энергии Великого Пламени, а мясом его обеспечат Кринтары. Их подкрепления будут переть сюда еще очень долго. Сколько таких натисков мы сможем выдержать? Один. Может, два. А затем нас таки сомнут. Придется бежать остатками элиты. И демон будет гнать нас по горящему лесу. Тогда шансы на мое… На выживание всех нас стремятся к 0. Прямо таки в этот нуль упираются.
        Момент для атаки не лучший. Но, похоже, дальше будет только хуже. Значит пора идти в Ва-Банк. Была у меня одна задумка. Возможно, она сыграет.
        “Так, вам надо будет сейчас прикрыть нескольких всадников”. - обратился я к Хорту и его сородичам. - “Дать им во что бы то ни стало подобраться к врагу”.
        Один гигант, два исполина и прикрытые ими пятеро всадников сэйфа-кин начали свой путь сквозь догорающую бойню. Там были трое подавителей, включая Ренго и эльфы-близнецы. Их путь пролегал сквозь завалы тел, еще кричащих раненых и шевелящихся фрагментов умертвий. Адское месиво. До демона было примерно метров двести, когда он заметил нашу контратаку. Рассеялся огненный шторм. Демон начал отступать назад, вкладывая в правую руку костяное копье. Левая же вспыхнула россыпью колдовских искр. Мертвое поле перед моим отрядом оживало, наполняясь силой Великого Пламени и темной волей демона. Поднимались в последний бой истерзанные тела. Наполнялись сжигающей суть силой истерзанные души. И были там не только умертвия и одержимые.
        “Да твою же…”
        Разрывая одежду и даже броню, словно корни растений, ломающие асфальт, “проросли” из бездыханных и еще шевелящихся тел кости. Извиваясь, сплетаясь между собой, “побеги” ребер создавали стену на пути врага. Поднимались, как стебли цветов, радующихся новому дню, обнаженные хребты, а в глазах окровавленных черепов на них вспыхивал багровый огонь. Открывались челюсти из которых торчали костяные шипы, выстреливающие по приближающимся великанам. Безумная конструкция раскинулась метров на двадцать по фронту и продолжала разрастаться по сторонам.
        Но пришло время для последнего рывка. Первый из сэйфов вышел из-за спин великанов. Я выбрал самого низкого по статам из них и не зря. Тело тут же было скинуто с коня, пронзенное насквозь костяным копьем. Дальше в дело вступили эльфы. Усиленная Благостью шторма стрела свистнула мимо, когда демон молниеносным движением отклонился в сторону. И, казалось, бы судьба отряда была предрешена. Со всех сторон окруженные тварями, вышедшие против демона с бесконечным запасом силы… Только вот та стрела на самом деле попала в цель. Стрелять сразу мимо было бы слишком подозрительно. Поэтому я приказал Нергар атаковать так, чтобы демон был на линии огня.
        Владыка вырвал из очередного трупа позвоночник, преобразуя его в костяное копье, когда призрачное, огненно-красное копье пронзило его сзади. Нергар целилась не в демона. Она один усиленным выстрелом прикончила обеих дев битвы, с которым Владыка провел веселый перфоманс. Сначала я даже хотел с ними пообщаться. Использовать прокаченный Командный Голос, чтобы внушить им мол вот ваш главный враг. Он вас искалечил и творил с душами ваших павших ужасные вещи. Нет судьбы хуже, чем стать умертвием. Но потом решил - лучше не надо. Еще задумаются на тему того, что творил я. Пусть их ведет спонтанный гнев. Пусть атакуют ближайшего врага, а это Владыка. И они атаковали.
        Второе призрачное копье пробило насквозь голову демона, а первое уже кромсало его тело, порхая и жаля, словно огненная оса. От Владыки полетели куски черных жил. Он развернулся к новым противникам. Демон не отступил. Его тело охватило багровое мерцание. Правую руку ему срубил взмах копья призрачной воительницы. Но левой он схватился за артефакт-иглу, доставая ее из своего тела, как меч из ножен. Взмах. Вспышка. Крик боли и новое открытие. Таки призрачные воительнице не неуязвимы для некоторых вещей.
        Небо над нами окрасилось в цвета багрово-алого заката, вопреки сияющему солнцу. Я вспомнил видения о Порченых Землях. Вечный закат над Стеклянным Морем, где Азард когда-то сразил Неридию. Осколок этой силы снизошел на Север. Барьер между мирами ослаб. Артефакт в руке демона тянул к себе потустороннюю силу. Корчились и кричали оживленные трупы. Рвали друг друга в агонии. Их искалеченные души сжигало Великое Пламя. Укол сияющей иглы в сердце призрачной воительницы и лицо ее исказилось от ужаса. Наверное, всю жизнь ее учили, что несколько секунд после гибели никто не сможет остановить праведную ярость святой девы. Но судьба жестока. Здесь дева вышла против силы, сметающей все на своем пути.
        Без проблем демон восстановил второю руку. Исцелил все раны. Однако в момент, когда призрачные воительницы атаковали Владыку, я уже послал Ренго и остальных сэйфов атаковать. Они обогнули костяную стенку, а дальше Закаленный в Крови проявил чудеса дисциплины. Он не стал пронзать демона копьем, а, послушав мой приказ, один взмахом меча срубил… не голову врага, а руку с артефактом. Работало мощнейшее подавление Ренго. Игла померкла, падая на землю. Демон ринулся к ней, но плотоядный конь Ренго ударил его копытами, мстя за своих травоядных сородичей. Чудовищный скакун черной масти шел на полной скорости. Даже силы Владыки не хватило, чтобы устоять. В его голове тут же образовалось две усиленные стрелы. Теперь не увернулся. И, казалось, что все уже кончено… Но огненная сущность покинула тело, устремившись в небеса, где еще горел демонический закат. Владыка создавал какие-то фрагментарные тела и тут же покидал их, поднимаясь по ним как по лестнице. Затем в метрах пятидесяти над землей вспышка и несколько десятков крылатых тварей полетели в разные стороны.
        “Ублюдок…”
        Второй раз мне удается почти прижать его, но тварь уходит, используя эти мерзкие трюки. Знал бы - послал бы кого на химере ловить гада. Есть еще гарпии, но бесполезно. Они их, даже вымотанный, помножит на ноль одним движением когтей.
        Ладно. Черт с ним. Еще, думаю, встретимся.
        "Победа". - объявила мне система. - "Ваш уровень повышен".
        Я оглядел последствия кошмарной битвы. Выдохнул. Голова болела от чрезмерного присутствия вокруг магической силы. Еще горел в небесах потусторонний закат. Ну что… Пора ломать чертовы мосты и сматываться.
        Глава 24 Разговоры о божественном
        Мост рухнул без проблем. Хоть что-то сегодня произошло без проблем. Потихоньку вечерело. Демонический закат исчез, но его сменило зарево лесного пожара, багровыми красками освещающее последствия недавней бойни. Воздушная разведка показала, что до передовых отрядов Кринтар примерно километров двадцать и они прекратили марш. Еще бы. Только что до них, наверное, впереди своего визга добежали немногие выжившие. Что они могли рассказать? Поехавший стратег призвал какого-то супер-сатану, поднимающего зомбей сотнями. Не уверен, что среди выживших есть те, кто заметил как мы с Владыкой вонзались. А даже если есть. Поехавший стратег призвал супе-сатану, потерял над ним контроль, и теперь эта тварь бродит у реки, превращая людей в произведения авангардного искусства.
        В общем у нас было время спокойно оказать первую помощь раненым и уничтожить второй мост, охрана которого разбежалась.
        Потери…
        Из тридцати антесигнанов шестнадцать ранены и восемь убиты. Центурия велитов потеряла двадцать человек убитыми и более тридцати ранеными. Двадцать семь погибших среди превенторов. Костяным копьем был уничтожен один из гомункулов. Потеряно девять монстров среднего калибра. Адепта Гробницы придавила мертвая лошадь. Также в самом финале противостояния погиб один из сейфа-кин. Его плотоядного коня по традиции отпустили шляться по миру самостоятельно. Вроде как у этих чудищ может быть только один хозяин, после смерти которого конь становится не очень управляемым монстром. Ну если он собирается шляться по лесам Севера, то ближайшее время тут будет бегать много мяса. Двуногого в основном.
        Что же мы за этот кровавый бой(кроме п%здюлей) получили? Новый уровень, возможность сломать мосты и еще артефакт-иглу. Направитель Великого Пламени. Игла какое-то время просто лежала на земле, слабо мерцая. Затем Те-Увей приблизился и аккуратно, даже почтительно поднял артефакт.
        - Насколько эту штука может быть полезной? - спросил я, рассматривая колдовскую приблуду.
        - В наших руках предмет, обладающий великой силой. - обтекаемо начал магистр, но мне от него нужна была конкретика.
        - Вы можете с его помощью восполнять свою энергию?
        - До определенного предела. Увы, но мои разум и тело пока далеки от истинного совершенства. Однако близость столь могущественного предмета, создающего лишь своим присутствием энергетический канал, безусловно умножит мои скромные возможности. Но это лишь часть той пользы, что принесет в наших руках этот артефакт.
        - Так-так… Продолжай.
        - Сквозь канал проходит не только чистая сила, но и ее носители.
        - ТО есть с помощью этой штуки можно призывать демонов?
        - Да. Как светлячков огонь, их притягивает могущество Направителя Пламени.
        - Сколько мы сможем призвать?
        - Тут вопрос в другом… Сколько сможем контролировать.
        Контролировать это хорошо, но не всегда обязательно. Если, допустим, этой штукой можно просто спамить демонов где-нибудь в тылах врага… Ну ок, они будут на всех кидаться. Ничего страшного. Мы то отобьемся, а вражеские обозы придется снабжать большим количеством подавителей. Этот ресурс у противника отнюдь не бесконечен.
        - Можно…
        Я взял у колдуна артефакт, который весил как железный лом. Цельнометаллический, походу. Ну ничего. Тяжесть - это хорошо. Тяжесть - это надёжно. Даже если не сработает магия, таким всегда можно врезать по башке.
        Поверхность темного металла была гладкой, словно перед боем демон иглу хорошенько отполировал. А может на ней вообще царапины не образуются. Однако в некоторых местах заметил на артефакте резьбу. Узор и какие-то письмена. Я с удивлением понял, что могу прочесть символы на игле. РТС-система распознавала их как текст, который гласил:
        "Сквозь мрак ночи и сияние звезд, да услышишь мой голос. Клинок, скрытый во тьме. Сердце, спрятанное под золотой чешуей. Гром! Раскат его лишь шелест после музыки светил. Пламя! Касание его лишь бутон цветка после жара наших чувств".
        О чем это вообще? Честно говоря, надпись довольно странная. Слишком восторженная, оптимистичная и даже… романтичная. Не то, что ожидаешь прочесть на древнем демоническом артефакте. Впрочем, если это работа Азарда, то нечто такое он мог написать по настроению.
        Голову сдавила боль. Ощущение, что температура тела повысилась. Я передал артефакт обратно Те-Увею. Мне с этой иглой лучше не контактировать долго. Артефакт фонит магией как урановый лом рентгенами.
        - Мы вылечим сейчас самые опасные, кровоточащие раны. - произнес Те-Увей, забирая Направитель. - Но всем, кто участвовал в этом бою, нужно следить за собой отныне и находиться под наблюдением людей знающих. Опасные болезни, язвы и опухоли могут проявиться от столкновения с могуществом демонической магии.
        Словили дозу облучения. Ясно. Не удивительно, если вспомнить как тут полыхал колдовской закат.
        Пока ломали второй мост решил повысить уровень. Что же нам предложили сегодня на выбор:
        СЕКРЕТНЫЕ УКАЗАНИЯ
        Позволяет раз в месяц передать агенту, отправившемуся на миссию, образ из вашего сознания на 25 секунд.
        МЕТКА УДАЛЕННОГО КОНТРОЛЯ
        Вы можете поставить на одного своего воина особую метку, которая существует неделю. При активации метки, вы на час получаете обзор вокруг него и возможность отдавать приказы вне зависимости от расстояния до бойца, но не можете через него вербовать новые войска. После деактивации метки навык перезаряжается пять дней.
        ПРОЗРЕНИЕ
        Увеличивает шанс срабатывания навыка Чужие Сны с 25 до 35 %.
        МАШИНЫ ВОЙНЫ
        Позволяет использовать ваши способности для прямого управления расчетами осадных машин.
        С ростом уровня начинает появляться все больше разных перков. Интересно, а до какого максимального уровня вообще докачивались люди и какие предельные возможности это давало? Уверен, что не все стратеги держали свои способности в секрете. Кто-то должен был оставить гайд. Может, биографическое описание. Когда-то я пытался найти подобную литературу еще на территории Империи. Сейчас с информацией туго. Едва ли в окрестных деревнях имеется обширная библиотека. Ладно. Благо прокачка тут интуитивно понятная. Что же взять на данном уровне? Прозрение - полезный, но не особо мощный бафф. Машины… Звучит очень интересно. Метка контроля сразу навевает мысли о диверсиях и рейдах. Тоже очень неплохо в условиях текущего конфликта. Пожалуй, выберу именно Метку. Уже есть несколько идей для ее применения.
        На этом наш адский рейд закончился. Потрепанный, поредевший и покрытый гарью отряд отступал, пытаясь не нарваться на лесной пожар. В итоге пришлось сделать нехилый крюк. По дороге у меня состоялся довольно любопытный разговор с Луной. Серьезных ранений она не получила, но все же ей досталось в момент, когда паникующие живые и уже не паникующие мертвые северяне давили нас всей массой. Вмятины на шлеме были тому свидетелями. Кроме того, ведьма слегка хромала.
        - Это кто был?! - вместо приветствия выдала она, явно во взвинченном состоянии. - Что за тварь?!
        - Демон. - спокойно ответил я.
        - Лжешь… - с все тем же с шипящим акцентом возразила Луна. - Я видела демонов. Дралась против них. Дралась на их стороне. Там был не демон. Он поднял стену из костей!
        - Впечатляющая, но, замечу, не самая полезная способность. - ответил я, с трудом переставляя уставшие ноги. - Костяные ножи и копья были куда опаснее.
        С севера тянуло дымом. Я мог идти, ориентируясь на вид от третьего лица, но даже закрытые глаза слезились.
        - И он ушел. Он ушел от тебя второй раз. - давила гибрид на больное.
        - Дважды разбит. - оптимистично ответил я.
        Прилюдно унывать мне не следует. Стратег должен сохранять присутствие духа. Даже, простите за каламбур, в присутствии всяких демонических духов среди вражеских орд.
        - Он чуть не прикончил тебя оба раза. - не унималась Луна, сняв шлем.
        - Боишься? Могу отправить тебя в Утопье. Корованы грабить. Дороги сейчас, конечно, опасные. Там где-то армия Геора шляется, но если доберешься, то будешь подальше от демонов, выращивающих костяные стенки.
        - Думаешь, я боюсь? - в голосе ее звучал вызов.
        Ну что… Врать ей? Провоцировать? Попробую сказать правду. Иногда правда это самая лучшая политика.
        - Думаю, что ты охренела после увиденного. Это нормально. Я сам охренел. Еще игла эта… Помнишь, как мы бежали из дворца Бьорторна?
        - При чем тут это?
        - Я хочу напомнить не о прорыве из замка, даже не о путешествии по реке. Самый последний момент, когда на море появился огромный корабль с кучей преторианцев, гибридом и Доктонинием. Ну тем венатором.
        - Да помню я! - зло ответила ведьма.
        Встреча с Доктонием у нее была не из приятных.
        - Тогда мы столкнулись с превосходящей силой за пределами северного расклада. Они ненадолго заглянули сюда. Показали, что называется, флаг.
        - Какое еще флаг?
        - Это выражение такое. Они напомнили Геору о силе Империи, чтобы не слишком зарывался. Так вот демон… Ну который Демон с большой Д. Очень сомневаюсь, что его подослали федераты. Работай он на них и уже кошмарил бы нашу армию по тылам. Сжег бы к чертям Либану, например. Но нет. Ничего, кроме двух попыток покушения. Думаю, он направлен сюда какой-то силой за пределами северного расклада. Так что насчет Утопья я не шучу. Эта тварь охотится за моей головой. И пока ты рядом, то однажды можешь оказаться на его пути.
        - Хватит. Да за кого ты меня держишь?
        - Это не обвинение в трусости. Вся война для тебя - личная обида и способ пополнить карманы. Стоит ли ради этого умирать? - ответил я, морщась от мигрени.
        - А сам не хочешь свалить? - контратаковала ведьма. - К колдунам как-нибудь или в свою Империю?
        - Если бы я шел легким путем, то согласился бы на сделку с Геором. Боюсь, ты не очень понимаешь, что значит быть стратегом и какую ответственность мы ощущаем перед своей армией.
        Мое откровение ей явно не понравилось.
        - Как же. Отмеченный богами. Святоша.
        - Ну так ведь все это правда. - усмехнулся я. - Ты не веришь в богов?
        Пиратка презрительно сплюнула, скаля острые зубы.
        - Сколько храмов я грабила. Сколько жрецов страшили меня карами своих истуканов. Болтовня одна. Напыщенные вруны.
        - Боги существуют. Я видел их. Живых и даже одного мертвого. Неприятное, скажу тебе, зрелище. Сотни килограмм гнилого мяса, а запах так вообще…
        Ведьма прекратила злиться и посмотрела на меня с удивлением. Возможно, ее заинтриговало описание божественного мяса.
        - Это было на Севере?
        - Да. Десятки монстров собрались на пир. Ели это мясо, пытались обрести силу, но сходили с ума. Их поражала какая-то порча. Возможно, боль и гнев того бога даже после его смерти имели власть. Помнишь девчонку из подземелий, которую нам пришлось бросить? Она была его жрицей. И знаешь, что еще могу сказать? Она до сих пор жива.
        - Лжешь.
        - Зачем мне лгать об этом?
        - Уж не знаю. - мотнула головой ведьма. - Но та девка сдохла. Я видела, как ее пожирает сила демона. Она…
        - Жива. - твердо возразил я. - Видел ее через свою силу. Исковерканная, безумная, но еще живая.
        - Лучше бы ей было сдохнуть. - раздраженно ответила Луна. - В этих дрянных краях все неправильно. Как прикончим Геора, сразу вернусь на Юг. Там боги это просто глупые истуканы. И с демонами справиться проще.
        Я не стал ее огорчать. Пусть считает, что подобный здец творится только на Севере. Но, думаю, везде есть свои боги и монстры особо высокого ранга. Просто раньше капитанша пиратского корабля не привлекала их внимание.
        - Кстати, ты стала сильнее. - попытался ободрить ведьму. - Не знаю, заметила ли, но я хорошо помню твои прошлые статы.
        - Прошлые что? - нахмурилась Луна.
        - Я вижу силу людей и других существ в виде цифр. Часть моих способностей. Могу сравнивать.
        Сейчас ее показатели были на уровне:
        Сила 29
        Маневр 29(-4)
        Выносливость 31
        Могущество 27
        Энергопоток 28
        Базовая мораль 900
        Мастерство 30
        Это плюс одна единица силы, мастерства и выносливости, а также две энергопотока и могущества. Постарался ей это описать. Кроме того у нее немного обновился раздел магии. Появилась ритуальная. Не прошло даром ее общение с ведьмами из Утопья. Однако чего-то особо интересного в этом разделе не было. Какие-то проклятья, привороты и прочая не очень боевая дребедень, требующая обычно вещей или волос цели. Но было кое-что новенькое и в разделе активной магии:
        ВОЗЗВАНИЕ К НЕБУ
        Управление погодой одна из первых вещей к которой обращались древние шаманы. Воззвание к небу - простейший, но достаточно эффективный метод. Манипулируя потоками воздуха разной температуры, заклинатель вызывает дождь, снег или град. Шанс вызова, а также интенсивность погодного явления зависят от текущей облачности в месте сотворения заклинания.
        Объем расхода: 1541.
        Эффекты:
        - в зависимости от облачности провоцирует осадки в радиусе до 1,1 км с шансом от 0-93 %
        Штука не скажу, что меганадежная, но сойдет. Вторая новинка мне казалась намного полезнее.
        ВИХРЬ
        Это заклинание всегда вспоминают, когда говорят о магии ветра, хотя эффективно его могут использовать лишь немногие. Направить воздух в одну сторону всегда проще, чем закрутить его в смерть. Заклинание создает недолго существующий вихрь. Данный навык практически бесполезно использовать в помещениях и на закрытой местности.
        Объем расхода: до 1336.
        Эффекты: создается вихрь с диаметром в 5 - 9 метров, скорость ветра в котором доходит до 17 - 27 м/с. Вихрь существует от 3 до 8 секунд и способен пройти до 18 метров в выбранном направлении.
        Вот это прям интересно. Едва ли таким вихрем можно прям убивать людей. Но как возможность снизить эффективность вражеского обстрела он смотрится гораздо лучше Удара ветра. Там волна, которая существует мгновение. Тут же можно создать преграду, существующую до восьми секунд. Есть, конечно, и минусы. Удар ветра может не только ослабить вражеский обстрел, но и усилить наш. Вихрь же одинаково работает в обе стороны. Но вариативность магии это в любом случае хорошо.
        Также у нее немного подросла эффективность уже имеющихся заклинаний.
        - Цифры значит. - усмехнулась Луна. - А у тебя какие?
        - Я не воин. У меня другие задачи на поле боя.
        - Ну так какие?
        А действительно, какие… Давно я на себя не глядел.
        Сила 15
        Маневр 12(-4)
        Выносливость 18
        Могущество 3
        Базовая мораль 600
        Мастерство 10
        Ну не то, чем можно хвастать, но даже есть небольшой прогресс несмотря на болезнь. Надо продо… СТОП, ЧТО?! Откуда у меня появился показатель могущества? Оно вроде отвечает за максимальный объем энергии и силу заклинаний. Может у меня еще запас маны появился? А он появился!
        Энергия Великого Пламени 167
        - Чего молчишь? - продолжала подначивать Луна. - Никак не можешь разглядеть свои цифры?
        - У меня там что-то странное. - пробормотал я. - Но можешь не сомневаться. Физические показатели у тебя выше. Моя задача в бою иная.
        - Разглядывать цифры? - усмехнулась она, но я все это уже пропускал мимо ушей.
        Надо было срочно поговорить с Те-Увеем. По каким-то причинам у меня появился магический показатель, а тело начало накапливать демоническую силу… Это может создать проблемы. Однако маг меня обнадежил.
        - В этом нет ничего опасного или необычного. Вы слишком часто соприкасались с могущественными силами магии. Ваше тело и дух начали привыкать. Как вода вытачивает в камне ложбину, которая со временем станет горным озером, так и внутри вас появился малый резервуар энергии.
        - Магическая сила и способности стратега несовместимы. - напомнил я. - Вот что меня беспокоит.
        - Не волнуйтесь. У вас нет собственного канала силы. Вы лишь поглощаете ее из внешних источников. Если накопите слишком много, то это может помешать вам использовать дар, но он быстро вернется. Мои ученики докладывали, что вы несколько раз приказывали им передать вам магическую силу. Такие эксперименты тоже способствовали вашему привыканию к животворящему теплу Великого Пламени. Мне остается лишь похвалить подобное стремление к истинным знаниям, хотя сейчас нашему делу вы, как стратег, будете намного полезнее.
        Быть полезным вашему делу - последнее, что меня сейчас интересует. Однако можно выдохнуть. Могущество 3 это ерунда. Великана с зонтиком и фразой “Ты волшебник, Миша” можно пока не ждать. А Те-Увей, однако, подумал, что я магической силой накачивался из любопытства и желания прикоснуться к Великой Истинной Силе. На самом же деле это я тогда перегружал РТС-систему, чтобы пользуясь багами подсматривать всякое.
        Возвращение к основным силам нельзя было назвать триумфальным. Однако успехи от нашего рейда имелись.
        - Кажется, они здорово струхнули. - заявил Поций. - Конные патрули натолкнулись на целые толпы паникующих ублюдков. Они боятся идти к реке.
        Еще бы не боялись. Они то не знают, что убер-демон свалил, получив отлуп. Я обратился к Те-Увею:
        - Завтра протестируем мою новую способность. Вы сможете использовать артефакт для призыва хотя бы неконтролируемых демонов?
        - Если стратег сочтет это нужным.
        - Сочтет.
        Черт. Надо ложиться спать. На ногах еле держусь, а голова до сих пор раскалывается. Свое намерение я немедленно исполнил, несмотря на то, что ко мне пристала Луна, начав задавать вопросы про цифры окружающих воинов. Нашла блин новое развлечение. А мне бы от мигрени ласты не двинуть.
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки не попадает в сектор "Чужие сны". Однако спокойной ночи не выдалось. Я получил в новую порцию кошмаров. Еще более ядреную, чем прошлый раз.
        Сначала мне снилось, что я бреду по месту боя с убер-демоном. Хожу между пророщенных сквозь мертвые тела костей и ошметков изрубленной плоти. Темное, низкое, будто железное ночное небо вдруг вспыхнуло огнем. Пылающие глаза открывались на нем десятками. Огромные, живые, безжалостные. В них я видел образы пылающих бездн демонических миров, где роями носились огненные вспышки бестелесных духов.
        И грянул гром, складываясь в слова:
        - Сквозь мрак ночи и сияние звезд, да услышишь мой голос! Клинок, скрытый во тьме. Сердце, спрятанное под золотой чешуей.
        Я обернулся, чувствуя чье-то присутствие. На том берегу реки за сломанным мостом безмолвно стояло странное существо. Высотой метра два с половиной. Силуэт его тонул в золотом блеске чешуи, покрывающей большую часть тела. Двойные закрученные рога венчали голову. Длинные хвост обвивал ноги, кончавшиеся когтями. Но все же монстр более напоминал человека, чем ящера. Существо указало в мою сторону. На мгновение я замер. Меня буквально парализовало. Зелено-золотые глаза твари смотрели на меня. Они заслонили собой все мироздание. Вспышка и меня бросило в новое видение.
        - Ты был прав…
        Знакомый голос с непривычной интонацией. Голос Луны. Но нет в нем больше ни вызова, ни смеха, ни гнева. Лишь усталость и отчаяние.
        Я вижу ее, прислоненной к дереву. Правая рука вырвана с корнем. Нижней половины тела просто нет, а левая рука сломана. Осколки костей кажутся особенно белыми на фоне темной кожи.
        - Во всем прав… - вздыхает она. - Мне надо было бежать… Утопье. Да хоть край света. Ты был прав… Они есть на самом деле. Боги… Они есть… Лучше бы им остаться истуканами, но они есть…
        И последнее видение было, пожалуй, самым кошмарным из-за своего реализма. Я проснулся. Мне показалось, что я проснулся. Под головой нечто мягкое. Подушка? Нет. Запах крови. Я открываю глаза. Сквозь дыры в крыше какой-то хижины льется свет далеких звезд. Щурюсь. Пытаюсь разглядеть место, где я оказался.
        - Пожалуйста, помогите…
        Тихий, шепчущий голос. Я приглядываюсь.
        - Вы меня слышите? Я не могу кричать. Он что-то сделал с моим горлом… Он… Помогите…
        На грязном, усыпанном объедками и черепками посуды полу хижины лежит молодой юноша. Темные глаза распахнуты от ужаса. Встать он не может. Кости его рук и ног проросли сквозь кожу, “укоренившись” в полу. Но следов крови нет. А запах есть. Он исходит снаружи. Там вспыхивает багровым демоническая магия.
        - Он что-то с ними делает. Боги… Он их…
        Снаружи доносятся звуки, которые в моем прошлом мире никто никогда не слышал. Однако я могу представить их происхождение. Так звучит плоть, которая вопреки нормам здравого смысла меняет форму. Рвется кожа, растягиваются мускулы и жилы, хлюпая падает на камни лишний жир. Я поворачиваю голову. И это было отвратительно. Я не увидел ужасных трансформаций. Их заслоняла стена глинобитной хижины. Однако я понял, что подушкой мне служит труп бездомной собаки. Шея сломана и кудлатая голова с вывалившимся языком смотрит на меня мутными стекляшками высохших глаз. Давно я не видел чего-то настолько тошнотворного. А видел я немало. Рассудок мой помутился. Тьма заволокла взор. В ней я услышал голос Доктония. Спокойный, поучающий и чуть насмешливый.
        - Они существуют, стратег. Боги… Некоторые из них живут в сердцах людей. Живут в воле своих избранников и тысяч обычных людей. Но, берегитесь, стратег. Есть и Другие Боги. Те, кто ходят по земле или спят в пучинах океана. Боги… Так иногда мы называем самых древних и опасных из чудовищ.
        Проснулся я совершенно разбитый, а надо было воевать. Воздушная разведка показала, что из-за схватки у мостов армия варваров забуксовала. День или полтора они провели в попытках понять, что творится впереди и чем это им может грозить. Рассылали патрули. Легионы даже могли их догнать в мое отсутствие, но Поций принял мудрое решение не вступать в бой без стратега. Пришлось даже снизить темп марша.
        - Я хочу, чтобы вы отправились к реке и с помощью артефакта призвали как можно больше демонов туда, где будет проходить отступление армии Кринтар.
        Вот такое ТЗ получил от меня Те-Увей. Рассчет был довольно простой. Владыка Плавящий Плоть северян довольно сильно напугал. Однако точной информации о нем у Аргета нет. Если отступая Кринтары столкнутся с демонической активностью, то могут впасть в панику. Пытаться обойти эти места или собирать для их прорыва серьезные силы. Все это задержки. Все это дополнительные потери. Все это подготовка к последнему удару. Надо было наконец покончить с Кринтарами. Хоть с каким-то блин врагом покончить раз и навсегда! Для этого я был готов использовать свою новую метку контроля.
        На воздушную операцию были направлены: химера одна штука, Те-Увей, Луна и адепт. Провожая их до пределов обычной зоны контроля, ощутил неприятную тоску. Всему виной чертов сон. Едва ли он вещий, но… Бывали у меня и вещие. Если гибель химеры, адепта или магистра я восприму как досадную стратегическую потерю, то смерть ведьмы, с которой вместе мы многое пережили… Нет. Не обладали прошлые сны признаками вещих.
        Пока ждал немного потренировался с Касс. Надо продолжать самопрокачку. Затем, когда подошло расчетное время, я зашел в РТС-систему и активировал метку удаленного контроля. Все сработало. Визуально это отражалось так, что в правом верхнем углу появилось изображение глаза. При “нажатии” на него меня из обзора обычной зоны контроля, переносило к Те-Увею. Там я видел зону только вокруг него самого. В правом углу была такая же кнопка для возврата и таймер, отсчитывающий время работы метки.
        Я снова увидел место столкновения с Владыкой. Лес вокруг отчасти выгорел. Стояли нетронутыми костяные конструкции. Чуть дальше от реки был замечен небольшой конный патруль из трех легких всадников северян. Их чародей без проблем сжег, после того как химера снизилась и зашла на вираж. Однако основная часть армии северян еще не здесь… Ясно. Можно работать. Магистр покинул спину летающего монстра, снимая с артефакта чехол из темно-синего шелка. Вокруг иглы заплясали красные искорки. Глянул статы Те-Увея. Наличие артефакта давало ему аж плюс 31 к энергопотоку и, думаю, это был далеко не предел мощности Направителя Великого Пламени. Что же за фигня оказалась у нас в руках? Надо бы Лав спросить, хотя она любит на такие вопросы давать совершенно непонятные ответы.
        “Приступайте”. - скомандовал я.
        Благо, “сырья” на поле брани было еще весьма много. Удивительно, но стаи падальщиков вокруг тел я не наблюдал. Все лежали уже не свеженькие, но целые, насколько оставались после боя.
        Те-Увей поднял иглу над головой, и воздух вокруг артефакта забурлил багровым мерцанием. Барьер миров ослабевал. Игла пронзала его, создавая канал поступления демонической силы. И вместе с ней начали появляться ее воплощения. Пока пустые, лишенные личностей сгустки огненной энергии. Их выносило в незнакомый, совершенно чуждый мир. И они пытались в нем зацепиться.
        За примерно две минуты одиннадцать пылающих вспышек пронеслись над полем, ударяя по мертвым телам. И мертвые начинали двигаться. Сначала медленно, затем уже очень даже резво. Они корчились и кричали, махая непривычными материальными конечностями. Дергались, словно пытались разносить и растянуть новый неудобный костюм. Меняли тела под себя. Затем они начали проявлять интерес и к окружающему миру. В том числе к Те-Увею, который поспешил обратно на спину химеры.
        Игла чуть померкла.
        “Так… Поднимитесь в воздух и призывайте их как можно больше”.
        Однако Те-Увей не выполнил моего приказа. Наверное, у него были на это веские причины. Ладно. Одиннадцать демонов уже неплохое начало. Достойное.
        На обратном пути мельком глянул расположение армии врага. До реки ему было где-то часа три-четыре. Но они шли медленно. Явно опасались встречи с силами зала.
        Когда Те-Увей вернулся, то я спросил его насчет нежелания призывать демонов с химеры.
        - Это слишком опасно, господин стратег. Демон, лишенный тела, может вселиться в саму химеру.
        - А, понял. Решим эту проблему так. У нас еще остается запас тел, который мы тащим в обозе для производства умертвий. Не первой свежести материал, но сойдет?
        - Конечно.
        - Тогда возьмите снова химеру и на другом берегу призовите еще демонов. Как только в одном месте становится опасно, то переходите в другое. Пусть они там пасуться небольшими отрядами.
        - Сколько всего их требуется?
        Я улыбнулся.
        - Ну для начала штук… Пятьдесят. Посмотрим как оно сработает.
        Думаю, что это путешествие обойдется без моего присмотра. Пора было готовиться к решающему столкновению с Кринтарами. Теперь перспектива их нагнать стала вполне реальной. Это обсуждалось на очередном военном совете. Главный вопрос: пытаться их сейчас нагнать, заставляя принять бой, или подождать пока они начнут переправу? Впрочем, судя по свежим данным, армия северян осуществляет странные маневры, возможно, надеясь уйти через леса, распавшись на множество отрядов.
        Однако все эти безусловно хорошие новости, омрачали дурацкие кошмары и другие мысли… разного толка. Некоторые из них к вечеру стали довольно навязчивыми. Впрочем, ответ оказался на поверхности. Кажется, мне предстоял серьезный разговор с одним из своих героев. Точнее героиней. Вызвал ее в свой шатер на закате.
        Луна, кажется, отошла от шока встречи с Владыкой и вернулась к своему обычном пофигистично-раздраженному настроению.
        - Есть разговор… - тихо произнес я, сидя за походным столом.
        Касс стояла рядом, спокойной наблюдая разворачивающуюся сцену.
        - Ну? - спросила ведьма.
        Ни следа волнения на лице. Впрочем, после наших злоключений все покажется ерундой.
        - Я же рассказывал тебе о своих способностях.
        - Видеть цифры и лезть людям в головы? Да.
        - Хорошо. - раздраженно вздохнул я. - Но это лишь часть моего дара. Я могу просматривать не только статы типа силы, ловкости и так далее. У меня вообще очень разносторонние способности. Не просто так я богами отмечен. В том числе могу просматривать эффекты отравлений, заклинаний и прочей ерунды, действующей на на людей и нелюдей. Так вот… Вопрос у меня к тебе, уважаемая… Какого демона у меня в активных эффектах присутствует "Энвольтовый приворот (частичный успех)"?
        Глава 25 Фактор Хаоса
        - Почему это “частичный успех”? - искренне возмутилась Луна. - Я все сделала правильно.
        - Верю. Тут учти, что ритуальное колдовство почти всегда имеет шанс провала. Особенно стихийная магия, воздействующая на сознание и другие тонкие материи. Видел эффективность этого приворота… С частичным успехом тебе еще повезло. - ответил я, беря со стола наполовину пустой кубок вина. - Все могло обернуться обычной мигренью или вспышками раздражения.
        - А сам предлагал учиться у ведьм из Утопья.
        Н-да, у меня тут начинаются вспышки раздражения без всякой магии. Она совершенно непробиваемый персонаж. Ну хоть бы как-то продемонстрировала вину за эту ерунду. Но мои претензии нарываются на встречные.
        - У них есть полезные навыки и несколько ты даже усвоила. Типа того же вихря. Меня сейчас больше интересует что делать с этим приворотом?
        - Избавься от него. - небрежно бросила она, роясь на соседнем столе.
        - И каким образом?
        - Скажи колдуну в маске.
        - Не хватало еще выставлять себя идиотом перед союзниками. Те-Увей не мой человек. Он потом будет о все докладывать тем, кто стоит выше. Не хочу себе в личном деле пометку о такой смехотворной фигне. Эту проблему ты создала и ты же решишь. Срок до послезавтра.
        - Иначе? - нахмурилась она.
        - Давай не будем играть в “иначе”. Ни мне и ни тебе это не понравится. Я очень стараюсь быть справедливым, лояльным и терпеливым в отношении союзников. Пока они остаются союзниками. Что происходит с врагами ты видела. Не надо создавать нам проблемы. Их итак слишком много.
        - Все сказал?
        - Пока да.
        Ведьма оставила последнее слово за мной и покинула шатер. Тяжело работать с такими кадрами вне поля боя. Вкус вина казался слишком кислым. Впрочем, накопившаяся за день усталость все вокруг делала каким-то неприятным. Доспехи мешают сильнее обычного, ноги болят, враги погибают недостаточно быстро. Надо поспать.
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает в сектор "Чужие сны". Из списка выбираю, конечно, Таркуса.
        Либану нам удалось захватить почти без повреждений, не считая порезанных ворот и нескольких пожаров. Теперь же город плотно огребал. В лучах солнца прошедшего дня можно было заметить на стенах и башнях последствия обстрела. Каменные ядра вязли в земляном валу, перелетали через стену, круша пустые дома, выламывали фрагменты деревянных укреплений. Однако катастрофического урона крепость пока не понесла. Стена состояла из деревянных клетей, наполненных землей. Такая конструкция гасила удары, а толщина укрепления позволяла впитывать кинетическую энергию снарядов. Либане больше грозил огонь, чем камни из катапульт. К поджогам гарнизон, разумеется, был готов. Часть домов непосредственно за стеной разобрали. Почти везде можно было видеть ведра, кадки и прочие емкости с водой. Стены мазали глиной, которая высыхая создавала некую корку. Эти меры могли помочь от случайного пожара. Но если враг сможет у стены соорудить большой костер и разжечь его до высоких температур…
        Со рвом северяне уже серьезно повозились. Навели мостки, отдельные участки присыпали, а вода в других напоминала уже скорее жидкую грязь.
        Основная армия федератов шла за мной. Интересно, сколько воинов Геор оставил на осаду Либаны? Думаю, что отряд в промежутке между 3 - 5 тысячами. Это вроде много, но если защитники выдерживают 2 - 3 штурма, то вполне могут истощить силы атакующих.
        Осадный лагерь вокруг Либаны был организован грамотно. Это плохой знак. Позиции укреплены, есть частоколы и баррикады против внезапных вылазок.
        - Это же Блавики… - произнес, стоявший на стене Таркус, приглядывающийся к лагерю врага.
        - Кто? - спросил его легионер рядом.
        - Да федераты с морского побережья. Видишь тот шатер. На нем кабан с рыбьим хвостом - их покровитель. И щиты светло-зеленым крашены.
        - Это хорошо или плохо?
        - Что одни варвары, что другие. - зло ответил Таркус.
        Впрочем, варваров эти Блавики напоминали гораздо меньше, чем мне хорошо знакомые Кринтары. Что меня особенно удивило, так это использование клипеусов - то есть овальных щитов, которые по всему кроме окраски соответствовали имперским. Войска внизу очень походили на косплей вспомогательных частей легиона с налетом северного колорита.
        Пока в лагере шла подготовка к штурму, кажется, намечалась очередная делегация переговорщиков. Возглавлял их человек явно имперского происхождения, хотя экипированный скорее по местным стандартам.
        - Может, прекратите стрелять и послушаете! - крикнул он, пока находясь на относительно безопасном расстоянии. - Среди нас полно граждан Имп…
        - Не прекращайте стрелять! - необычайно громко закричал Таркус в ответ. - Пришпильте ублюдка к земле!
        - У них там много наемников. - отметил его собеседник. - Наверное, думаю, что им будет легче с нами договорятся. Не знают пока, что большая часть гарнизона это тоже варвары.
        - Да подожди… - пытался еще что-то говорить дипломат, но вскоре был вынужден прятаться за деревянным щитом.
        - Штурм завтра-послезавтра. - меланхолично заявил Таркус.
        На этом видение оборвалось. Ну что же… Пока ждем и разбираемся с Кринтарами. Сколько у меня до похода сил Геора? Две недели? Три? Вроде много, но на самом деле время адски поджимает. Если Геор выйдет на нас во время осады Кринторна… Можно будет сразу закапываться в ров. Вопрос с городом надо решать как можно быстрее и любой ценой. Этим сегодня займемся.
        - Мы атакуем. - объявил я на утреннем собрании центурионов. - Воздушной разведки еще не было, но вчера враг еще не начал переправу. Даже не подошел к ней. Это наш шанс.
        За моими словами последовала короткая пауза. Это была не гнетущая тишина, а скорее общее раздумье над сложившейся ситуацией.
        - Добиваем? - прервал молчание Поций.
        - Если получится. - с надеждой ответил я.
        Сейчас около реки тусует примерно 61 демон. Не самые опасные и опытные, но даже с такими обычным людям придется повозиться. Плюс Кринтары недавно огребли от Владыки. Должны писаться от любого демонического присутствия. Ну то есть не лезть в такие места без серьезных сил и подавителей в хорошем числе. Не знаю как надолго это их задержит, но пора атаковать. Сегодня попробуем довольно рискованный маневр со вступлением в бой с марша. Впрочем, точную ситуацию поймем после разведки. Все маневры в теории прекрасны: наступление по фронту, фланговый охват, п%здюлей отхват и так далее, но как оно все будет на практике… Увидим. Войска пора выдвигать.
        Возможно, сегодня состоится последнее полевое сражение всей этой войны за Север. Таков был мой общей план военной компании.
        До противника должно быть около 23 километров.
        Химера с Те-Увеем и адептом вылетела на разведку, получив приказ держаться высоко над землей и оставаться в воздухе. Параллельно пойдет марш легионов. Через час-другой я получу обзор над вражеской армией. Тогда будем решать в каком формате проводить атаку.
        Я перешел к виду из стратегии, наблюдая выступление потрепанной, но еще очень даже боеспособной армии. Много опытных подразделений, пусть и были потери. Много тяжелого снаряжения, пусть заметная часть - трофеи. Военная машина раскалена до предела. Двигатель работает на высоких оборотах. Пока мы готовы переть сквозь препятствия, сметая все на пути, но если сломаемся, то запаса прочности не осталось.
        “Враг напуган”. - объявляю я через командный голос на всю армию. - “Он понес огромные потери. Пытается бежать, но мосты уничтожены. Мы идем забрать свое. Мы идем за победой”.
        Слышу крики, соединяющиеся в шум людского моря. В них звучат радость и усталость, жажда битвы и волнение, гордость и остервенелость. Тени десятков богов парят над нами. Они живут в сердцах людей. Горят пламенем их эмоций. Но гораздо большую роль в предстоящих делах играют даже не боги, а три духа-гения, обитающих в аквилах и сознании солдат. Покровители легионов. В отличие от вездесущих богов эти трое целиком здесь. Маршируют рядом, стягивая вместе судьбы тысяч воинов.
        Конная разведка из сотни сэйфов была в двенадцати километрах от начала колонны. Двадцать Первый, Двадцать Третий и Двадцать Четвертый ползли по лесной дороге единой железной змеей. Орлы Империи, рожденные на ее окраине, чтобы стать щитом и мечом цивилизации. Север был их врагом, но был заодно почти родиной. Он вскормил легионы своей кровью, одел и вооружил.
        - Если, я правильно понимаю расклад на карте, то мы в полном окружении? - довольно жизнерадостным тоном спросил у меня Поций.
        - По сути да. Армия Геора в тылу, Кринтары и дикари Белквергоста по фронту, на Западе наемники из Геларда, а с Востока Каменные Зубы. Высоченные горы полные враждебных Велвегров.
        - Это и был твой план? Завести нас в такое идеальное стратегическое положение? Мы же можем атаковать в любом направлении!
        - Да! - с той же странной жизнерадостностью согласился я. - Если победим или… просто выживем, то наш военный гений войдет в историю. Если нет, то в хроники мы попадем, как кучка идиотов, полезших на верную смерть.
        - Кучка очень храбрых идиотов. - отметил Поций. - Во главе с храбрейшим.
        Ага. И тупейшим.
        Ну, конечно, у меня был план. Я даже пытался его придерживаться и пока получалось. Кажется… Но план этот напоминал серфинг. На гребне волны ты король, однако стоит сделать лишь одно неверное движение, как пучина утянет тебя со всеми гениальными идеями и безупречными расчетами.
        “Войска обнаружили врага”.
        Это Те-Увей вновь попал в зону моего контроля. Я мог наконец увидеть состояние армии врага. Беглый взгляд через стратегию. Возбуждение и напряжение охватывают меня. Я вижу это, с трудом доверяя собственным глазам. Выхожу из стратегии, поднимаю железную маску шлема, поворачиваюсь к ехавшему рядом Поцию.
        - Я их видел. - аж голос дрожит.
        - Ну и как они там?
        - Как они… Кажется, у нашей истории будут еще главы после Кринтар. Им хана.
        - Прям хана с потрохами?
        - Очень похоже… - с нервной улыбкой отвечаю я и, закрыв маску, снова ухожу в стратегию.
        Лагерь врага. Лагерь это фактически лицо армии. То как он организован(или не организован) ярче всего говорит о текущем состоянии дел. Что же я увидел у Кринтар. Хаос. Прям хоть бери, заворачивай и первым рейсом отсылай в Око Ужаса. Никаких укреплений кроме небольшого и несплошного(!) вала. Часть палаток на пару тысяч человек находились на холме. Вот там имелось кольцо баррикад и попытки закрепиться на ландшафте. Еще немного шатров расположились дальше в лесу. Наверное, там сидели Вертаги. И еще один лагерь располагался в шести километрах дальше на Север у небольшой деревни.
        Если прошлый раз дробление сил на местности было вызвано очевидно желанием перекрыть все переправы, располагать резервами и не перегрузить снабжение… Сейчас это, как говорится, другое. Думаю, произошел коллапс власти. Командование, после череды поражений, все же потеряло доверие вождей, дружинников и прочих начальствующих варваров. Владыка, наверное, стал последней каплей в полном ведре неудач.
        Мораль у многих врагов почти на нуле. Долгое невезение, поражения в полевых сражениях, вынужденные отступления, ночные визиты чудищ, а потом вообще какой-то инфернальный монстр, отрезающий путь к спасению. Образ непобедимой Армии Зла был создан. Вот все и посыпалось, так что не собрать. Армия Кринтар начала распадаться. Вертаги, видимо, заныкались в привычной лесной стихии. Те, что у деревни не захотели вставать рядом с основными силами. Огребать ведь придется за компанию. А в основной части лагеря остатки самых верных частей заняли оборону на холме. Работы по укреплению не ведутся. А зачем? Придет страшный Сотона и все равно сожжет адским огнем. Тут как в анекдоте про снайпера: не беги, помрешь уставшим. За рекой демоны воют. С другой стороны легион ползет. Швах. Наверное, часть времени они потратили на споры, истерики, попытки восстановить контроль и прочие симптомы массовой паники. Но прийти в себя уже очень не просто.
        Каждый начинает думать о личном счастье. Самые храбрые, невезучие и глупые полегли. А без таких ценных кадров армия с трудом удерживает внутреннее единство.
        Впрочем, конный дозор на дороге имелся где-то в 7 км от горе-лагеря. Правда, напоминали данные субъекты скорее праздношатающихся дезертиров, чем часть войска. Надо попробовать отпугнуть их монстрами. К рейдам чудищ они уже привыкли. Может, не поймут что началось решительное наступление до момента, когда будет поздно.
        Направлю туда демонов. Как раз северяне сейчас их должны особенно бояться. На дороге ошивается двенадцать легких кавалеристов. От двух демонов и десятка умертвий всадники должны дать деру впереди своего визга. Так, тогда поднимаем зомбей из запасов трупов(большую часть пришлось выкинуть, но сегодня обновим). Пускаем монстров по лесу в обход армии. Пусть там затаятся и в нужный момент разгонят всадников. Легионы пока делают привал. Часа полтора на отдых, затем оставляем все лишнее перед боем. Пока можно таки за счет Те-Увея поджечь несколько уязвимых шатров. Противовоздушная оборона у них должна заметно просесть. Она требует координации многих людей.
        Предположения мои оказались верны. Приближение химеры вызвало локальную панику, но вместо того, чтобы тащит арбалеты или звать спецгруппы отражения угрозы типа воздух-земля, народ начал просто разбегаться. Только пара человек для приличия стрельнула из луков. Больше обозначая сопротивление, чем реально пытаясь навредить.
        Армия Кринтар разлагалась. Гнила заживо. Отказывали важнейшие системы органов. Хаос и паника как метастазы распространились среди уставших, израненных, отчаявшихся людей. Это хорошо.
        Ну и как мы будем заканчивать их страдания? В общем ничего особо нового я не изобрету. Со стороны леса атаковать нечистью, но аккуратно. Мои специальные войска итак понесли серьезные потери от Владыки. В идеале нужно выбить оставшихся боеспособных варваров, захватить вражеского стратега и дать подразделениям-новобранцам получить боевой опыт на ослабленном противнике. Такая программа максимум. Программа минимум? Не огрести потери выше неизбежных.
        - То чудовище? Это же был бог? - от мыслей меня отвлек Ренго, крайне довольный результатами последнего рейда.
        На его обезображенном ожогом лице замерла блаженная улыбка. Счастье, едва ли доступное даже наркоманам под травкой.
        - Демон. Очень могущественный и древний.
        Мой ответ всадника не удовлетворил.
        - Нет, ну царь, какой демон, со всем уважением. Вон там демоны, да? - махнул он рукой в сторону куда ушли наша парочка гостей из Ада. - А то был бог. Злой и ужасный. А мы победили. Я сразил его.
        Бронзовая чешуя и драгоценности на сэйфе блестели так, что я отключил вид от третьего лица.
        - Он еще может вернуться. - предупредил я. - Но ваша битва, действительно, была легендарной.
        - Вернуться? Ну да. Это бог. Я убил его, но он возродиться. Разве на такое способен какой-то демон? Но я убью его еще раз. Ренго, Богоубийца. Вот это хорошо. Ради такого я ехал сюда. Стать легендой. Богоубийца… - еще раз повторил сэйф, смакуя триумф. - Надо за это выпить.
        - Сегодня будет бой. Пить лучше вечером после новой победы.
        - Северяне. - презрительно ответил кочевник. - Я растопчу их. Они пыль.
        Ну в сравнении с Владыкой то да. Тут сложно спорить. Ладно. Пора было двигать армию вперед.
        Местность вокруг относительно лесистая, но с большими просеками и свободным пространством около дороги. Не чаща. Так что использовать кавалерию можно очень даже эффективно. Первыми пойдут:
        12 сэйфа-кин
        151 сэйфские копейщики
        243 сэйфские всадники-загонщики
        5 турм новобранцев конных копейщиков.
        Это все кавалерия, способная на ближний бой. Их задача налететь и внести как можно больше паники в ряды врага. Сразу за ними идут пехотные когорты Двадцать Первого и Двадцать Четвертого легионов. Ветераны обеспечивают безоговорочную победу, новички учатся жестокому ремеслу на практике.
        В лесу разместятся:
        2 центурии превенторов
        1 гигант
        2 исполина
        Около 39 единиц нечисти среднего размера
        Неподдающееся подсчету количество нечисти меньше
        2 демона
        1 ведьма
        2 гомункула
        12 умертвий
        Их задача ловить ценных бегущий и добивать самые опасные подразделения врага.
        Начнем же.
        Погода была терпимой. Возможно, самой лучше для наступления. Небо заволокли тучи, но дождя не начиналось. Кое-какая прохлада и ветерок, напоминавший о приближении осени, позволял относительно комфортно бродить в доспехах. Тепловые удары моим солдатам не грозят. Грозят только удары топорами, булавами и прочим холодным оружием.
        Первой выступила кавалерия, которую постоянно притормаживал, чтобы не сильно ушли вперед. Не потерялось взаимодействие подразделений. Затем вышли ударная, ветеранская и одна просто комитатская когорты Двадцать Первого. За ними четыре когорты новобранцев двадцать четвертого. Я надеялся, что это все силы, которые сегодня понадобятся в бою. Примерно 550 всадников и около четырех тысяч тяжелой пехоты.
        Врагов заметно больше. Думаю, что в том лагере их осталось где-то тысяч десять-двенадцать. Однако боевой дух и организация просели до критических показателей. Но если разгромить их такими силами не удается, то начинаем вводить остальные когорты в бой. Тут уже будет без шансов. Перевес у нас и в качестве, и даже в количестве. Большую часть ополченцев варвары сами слили, отступая.
        Конный патруль демоны предсказуемо шуганули, при этом даже разделавшись с двумя зазевавшимися всадниками.
        Я пока осматривал местность вокруг вражеского лагеря Те-Увеем с воздуха. Так… На западе там относительно ровные места, заросшие травой и низким кустарником. А чего я тогда скуплюсь на кавалерийский удар? Пусть идут все. Ну кроме Ренго, на котором важная задача охранять меня. А в атаку пусть так же пойдут
        329 сэйфские конные застрельщики
        227 конные налётчики Венелов
        Только несколько турм промотов оставим в тылу на всякий случай.
        Попробуем кавалерией зайти по широкой дуге, чтобы ударить одновременно с пехотой. Обойти врага по флангу. Получится атака по довольно протяженному фронту. То, что доктор прописал. Поэтому тратим немного времени, выводя конных лучников и налетчиков из тыла в авангард.
        Час Х все ближе…
        Широкая лесная просека вокруг дороги не предвещает засады. Ни холмов, ни тебе серьезных болот. Точнее они тут есть, но в лесу за лагерем врага. Остается только пожелать ему удачно там утопнуть, отступая.
        Где-то к шести часам мы подошли к лагерю северян. Думаю, что оповещение о появлении врага уже должно было прийти Аргету.
        Кавалерию я разделил на две группы. Те, кто был способен на ближний бой атаковали по фронту. Чисто стрелки заходили сбоку. Благо ландшафт позволял. Редкие деревца и кусты никак не мешали перемещению конницы.
        Вообще, складывалось впечатление, что после череды неудач, когда я победу едва ли не выцарапывал из цепких лап судьбы, удача наконец повернулась ко мне нужной частью тела. Вроде раньше были адекватные планы. И захват Либаны, и битва у холмов, и рейд к мостам… Но обязательно случался здец. То мега-демон вылезет, то гига-клещ укусит, то снова мега-демон. Даже на бродах нам, не сказать, что прям везло. Скорее просто сработало превосходство в выучке, магии и возможностях. Но свои возможности враг тоже реализовал максимально, нанеся нам серьезные потери. А затем противник ушел от разгрома. Очередной раз.
        Теперь же я смотрю на хаос в лагере и сердце радуется. На игровом слоте удачи нам, наконец, выпали три семерки. Звон сыплющихся монет наполнил зал мрачного казино судьбы. Осталось забрать выигрыш. Это мы с превеликим удовольствием!
        Меж палаток и шатров заметались разрозненные и явно обеспокоенные происходящем северяне. Каких-то отдельных подразделений уже нельзя было выделить. Одоспешенная знать, всадники, застрельщики и слуги перемешались. Разве что можно было выделить на холме отряд из:
        143 кринтарские защитники вождей
        673 кринтарская пешая знать
        253 рагатарская пешая знать
        22 вожаки боевого братства
        379 топорники боевого братства
        334 застрельщики боевого братства
        21 знатные кринтары-всадники
        15 знатные рагатары-всадники
        У них там было также
        14 стационарных арбалетов
        9 скорпионов
        Эта сила на холме выглядела самой слитной и готовой к сопротивлению. Очень важный вопрос - они попытаются бежать через лес или таки примут последний бой. А тем временем лагерь под холмом бурлил от хаотичной активности. Часть северян сразу же начала побег к лесу. Но были и упрямцы. Что-то около пяти тысяч боеспособных или относительно боеспособных северян.
        Из них примерно 1400 одоспешенных, включая 201 кринтарские мечники-клятвенники.
        И вроде все хорошо… Но напрягало, что я не видел на карте метку вражеского стратега. Мне думалось, что Аргет будет с воинами холмовых укреплений. Там вроде все относительно организованно. Но, видимо, он укрылся в лесу. Наверное боится, что я натравлю на него мега-демона! Класс. Вот отсюда, думаю, и такой хаос в лагере. Как бы стратег есть, но прячется. Не хочет быть рядом со своими людьми. Разве стоит драться за такого сомнительного парня?
        И случился бой.
        Не слишком эпичный, без каких-то особых интриг, но масштабный. Массовки много, антураж хороший, много пыли и грязюки по заветам русских исторических фильмов(хотя до Викинга еще обмазываться и обмазываться). Постановка батальной сцены на должном уровне, а не какая-нибудь Битва Бастардов. Даже ключевые персонажи в шлемах. Атака кавалерии была нормально организована. Представляла собой слитный удар относительно плотной линии. Удивительно, однако, как сэйфы, при всем их отрицании цивилизованности, умудрялись держать некое подобие равнения даже когда речь шла о сотнях всадников.
        Со стрелковой конницей было проще. Они поскакали вдоль вражеского строя, осыпая его снарядами. Часть заехала внутрь лагеря. Еще часть, а именно налетчики Венелов, начали от боя переходить к грабежу. Ну да и пофиг. То, что они какой-то урон нанесли врагу уже большое чудо. Я их держу для других задач. Скоро придет время для такой вот рейдовой конницы. А пока в ход шла тяжелая пехота.
        Ветеранские когорты по центру. Новобранцы заняли фланги. Четкие и правильные ряды легионеров выступили против колеблющейся цепи варваров, которые с отчаянием теснились у жалкого подобия вала. Полетели в цель залпы дротиков. Одновременно с этим три сотни всадников ударной конницы и две с половиной сотни одоспешенных конных лучников атаковали другую сторону вражеской линии. Сначала обстрел, затем удар.
        В общем то, больше мне на этом участке боя делать было нечего.
        Я переключился на монстров. Через лес мотали как Кринтары, так и Вертаги. Последние отступали организованно. Среди них были друиды и девы битвы. Немного, но я решил не атаковать их монстрами в лоб. Направил туда Те-Увея, чтобы он слегка пожег врагов сверху. Думаю, что лучше дать им отступить, а затем ночью поднять шесть-семь десятков умертвий и ударить по уставшим. Очень уж не хотелось терять монстров или превенторов на девах.
        Вернулся обратно к основному замесу. Там стало ясно, что пехота точно справилась бы даже без кавалерии. Да и кавалерия вполне имела тут шанс на победу без пехоты. Ну а совместно они быстро сокрушили итак деморализованного врага. Какое-то время держались только бронированные мечники, стоявшие плечом к плечу. Другая одоспешенная знать смешалась с бездоспешными ополченцами. Была вместе с ними рассеяна.
        И они побежали, спасая свои жизни. Разгром был полный.
        Единственное, что мне оставалось делать, так это следить, чтобы мои силы не слишком близко подходили к холму. Но засевшие там северяне не пытались спускаться. Они с равнодушием, судя по отсутствию серьезного проседания морали, наблюдали за разгромом товарищей.
        Ну ладно.
        Хотите продать свои жизни дороже, уцепившись за ландшафт и укрепления? Посмотрим, как вам понравится наша полевая артиллерия. А еще есть магия. Есть возможность призывать демонов. Ну а с умертвиями те ребята уже должны быть близко знакомы. В общем посылать пехоту на рискованный штурм не собираюсь. Буду уничтожить, минимизируя потери.
        Со спокойствием удава я наблюдал как разбегаются северяне, огребая от преследователей. Контингент на холме не вмешивался. Так что легкая конница и не очень легкие монстры спокойно провожали остатки варгов. Все это продолжалось около часа. Вечерело. Стоило поторопиться и окружить холм до темноты. Возвести вокруг него укрепления, а ночью начать развлечения с умертвиями. Однако случилось кое-что неожиданное. Система мне внезапно объявила:
        “Победа. Шесть подразделений повысили свой статус”.
        Стоп… А те ребята на холме как же? Северяне оттуда продолжали спокойно созерцать мои воска внизу. Интересно…
        Глава 26 Тревоги и забвение
        Закат постепенно перетекал в сумрак. Бывший лагерь Кринтар полностью перешел в наше распоряжение, за исключением холма. Сотни велитов доводили до ума варварские укрепления, чтобы мы могли спокойно переночевать здесь. Однако три когорты, включая ударную и две ветеранские еще были в боевом построении. Они находились у подножия укрепленного холма. За ним в лесу сейчас располагались монстры и три центурии превенторов. Но обстановка была довольно спокойная.
        Легионеры переговаривались между собой, поставив на землю щиты. Варвары тоже расслабились. Броди наверху вокруг палаток посматривая на ровные ряды тяжелой пехоты без особого желания с ней агрессивно взаимодействовать.
        Наконец с холма вернулся безоружный человек в дорожном плаще. Доброволец из велитов Двадцать Четвертого, ушедший чтобы выслушать предложение северян.
        Я был даже готов их выпустить в случае разоружения. Как бы рабов продавать мне сейчас некуда. Есть, конечно, шанс, что они примкнут к Геору, но могут и наоборот, заняться партизанщиной в тылах. Посмотрим, что они предлагают.
        - На каких условиях собрались сдаваться? - спросил я.
        - Стратег… Они не хотят сдаваться. - ответил парень.
        Чего же тогда на холме весь бой сидели.
        - Они хотят перейти к нам. - продолжил велит.
        Так вот чего система не распознала их как врагов. И что мне с ними делать? Насколько мне нужен такой контингент? Но выслушать их в любом случае стоит. По крайней мере они должны многое знать про оборону Кринторна.
        - Их главари со мной говорить не желают? - уточнил я.
        - Желают. Привести их.
        - Давай.
        С холма спустилось пятеро. Статы выше средних, но ничего особо опасного. Магических способностей нет. У одного только небольшой уровень подавления. В общем покушения опасаться не стоит. Первым шел бритый мужчина за сорок, державший в руках довольно дорогой на вид шлем с красным хвостом из конского волоса и золоченым ободком. Варвар смотрел на нас с нескрываемым любопытством. Наверное, странно вот так спокойно созерцать вблизи страшного врага, от которого многие дни драпали.
        - Вас как величать по имперски? - обратился он ко мне.
        - Стратег.
        - Так просто?
        Наверное, думал, что в Империи высокие титулы звучат как “Первый Консул победоносного Похода Великой Армии” минимум. Нет, слава богам.
        - Ну что ж… Стратег. Предателей никто не любит. Но дураков любят еще меньше. Я говорил Ллонегу, что нападать на Империю глупо. Что его упрямство нас погубит. Так и случилось. Я предлагал воевать против Геора. Договориться с Империей. Меня не слушали. Но я сражался. Мы теряли людей и родных, продолжая драться в проигранной войне. Сейчас это стало безумием. Ллонег обещал нам колдовство. Говорил о шаманах диких племен и ведьмах. А что мы получили? Приходится драться с чудовищами и мертвецами, когда наши хваленые колдуны с трудом могут вызвать дождь! Дождь, дерьмо собачье! А против нас огненные вихри и великаны.
        Варвар явно был недоволен уровнем выполнения “предвыборных” или вернее предвоенных обещаний своего кандидата. Желал переголосовать.
        - Нам твердят о чести, но мы бежим, бросая своих крестьян. Кого не сожрут чудища, будут голодать. Я твердил, что пора заканчивать, а меня назвали предателем!
        Ну логично. Во время войны толерантность к альтернативным точкам зрения заметно снижается.
        - Приказал меня повесить! Меня, кто двенадцать лет воевал с ним плечом к плечу!
        Так ну тут пошла личная драма. Как же без нее.
        - Не мы первые взялись за оружие.
        А вот это уже интересно.
        - Он мнил себя великим человеком, но кто будет умирать за безумца. Удача оставила его вместе с разумом. Как зверь кинулся на нас. Упрямство сгубило его. Упрямство и самонадеянность.
        Так, они что ли своего верховного вождя грохнули? Объявили быстрый и кровавый импичмент.
        - Ллонег мертв? - прямо спросил я.
        - Его в шатре на холме. - ответил варвар.
        - А вас стратег, Аргет?
        - Мальчишка сбежал. Последние дни он прятался по лесам, как крыса.
        Или как я. Прятаться в лесу вообще тема. Только надо регулярно осматриваться на предмет клещей. Ну теперь понятно с чего у Кринтар произошел такой коллапс управления. Группа наиболее боеспособных элементов совершила переворот. В ходе политической дискуссии Ллонег решил оперативно репрессировать оппозицию, но выяснилось, что оппозиция уже стала большинством. Причем вооруженным.
        Оставшийся в живых стратег Кринтар попытался расправиться с заговорщиками, однако армия уже лишилась мотивации. Лишь немногие верные отряды блокировали холм, сил для штурма которого не хватало. Большая часть северян пассивно ожидала своей участи. Ну дождались.
        Что теперь мне делать с этими новыми "союзничками". С одной стороны, они меня до усрачки боятся, что обеспечивает некую степень лояльности. Ллонег их достал опасными затеями. Могу понять. Но проблема в том, что и я собираюсь влезать в очень опасные затеи. Война с Геором не за горами. Они то уверены, что присоединяются к доминирующей силе, а я на самом деле в меньшинстве. Думаю, что Владыку тоже записали в мои ручные монстры, а на самом деле…
        Когда все это выяснится, не уверен, что предавшие однажды не повторят свой номер на бис.
        Так что? Убить их всех? Вывести с холма и вырезать? Это все же какое-никакое, но подкрепление. Тогда рассудим иначе. Пока принимаем к себе, а окончательное решение будет после занятия Кринторна. Разумеется принимаем не как полноценную часть армии. В один лагерь с ними вставать чревато и рискованно. Но как вспомогательный контингент они могут принести пользу.
        Ладно. Пока разберемся с армией. Шесть подразделений повысили статус. Это у нас:
        4 Турма новобранцев конных копейщиков. - --.> 4 Турма конных копейщиков.
        2 Когорта новобранцев-лимитан - --.> 2 Когорта лимитан.
        Хороший результат. Количество погибших было минимальным. Что-то около двух человек в пехоте. Большинство раненых скоро вернется в строй. Бой вышел почти учебный. Слишком уж деморализован был враг.
        Сегодня ночью вышлем нежить преследовать беглецов. Впрочем, очень сомневаюсь, что эти люди вернутся на фронт. Скорее они будут отходить на восток к горам, чтобы там затеряться и рассосаться по глухим местам. Но умертвий таки пошлем. Это нам ничего не стоит, а северянам будет бодрее убегать куда подальше.
        Завтра, дадут боги, начнем переправу через реку, где мы там усердно сжигали мосты.
        До победы или выживания было еще жесть как далеко, но еще один шаг в этом направлении сделан.
        Тем временем почти стемнело. Надо бы спать, но сон не шел и даже ложиться не хотелось. Меня все преследовала какая-то неясная тревога. Вроде победа, вроде путь на Кринторн открыт, а нервы как струны натянуты. Хоть три блатных аккорда играй. В итоге решил “прогуляться” и посмотреть как Те-Увей поднимает мертвых. Заодно надо было с ним поговорить насчет убер-демона.
        - Насколько быстро он восстановит свою силу?
        Колдун в маске держал на вытянутой руке посох-иглу, второй вытягивая из нее багровый поток потусторонней силой. Перед ним лежали четыре десятка покойных северян.
        - К сожалению не могу вам подсказать, стратег. - разочаровал меня Те-Увей. - Я никогда ранее не сталкивался с демонами настолько древними и опасными. Простые создания Великого Пламени быстро оправляются от ран, но то существо долго готовило вторую атаку. Это лишь мои рассуждения.
        Маг вонзил иглу в землю и принялся вычерчивать в воздухе алые буквы ритуала, плести заклятье. Мой взгляд упал на артефакт. В красноватых вспышках магии металл тускло блестел, а гравировка символов казалась черными впадинами. Я замер, пораженный странным открытием. Знаки на игле изменились. Или, может, не изменились, но система воспринимала их иначе. Они складывались в другие слова.
        “Мрак, пустота и холод. Я созерцал их столетиями. Свет! Мой взор тянулся к нему. Пламя! Призови Шестерых. Пронзи судьбу этой иглой”.
        Может ли эта вещь обладать своей волей? Как-то не по себе стало от такой мысли.
        - После войны, ты заберешь артефакт для Хрустальной Гробницы? - осведомился я.
        - Полагаю, это самое разумное из решений. - ответил маг. - Разумеется, стратег получит за него щедрое возмещение.
        - Хорошо. - ответил я как можно более спокойно.
        На самом деле хотелось сказать: заберите эту гадость как можно дальше. Но пока игла была мне нужна. Впрочем, возможно моя реакция лишь нормальный ответ организма на присутствие настолько демонической штуки. У неподготовленных людей энергия Великого Пламени вызывает не только болячки, но и страх. В игле этой силы было полно. Поэтому логично, что она вызывала ужас. Однако какая-та часть меня хотела снова коснуться древнего металла. Ощутить, как энергия неведомых пылающих миров струится сквозь магический предмет… Так. Стоп, стоп, стоп. Я не Фродо Сумкинс, а это не треклятое кольцо. Просто обычный древний загадочный артефакт, пронзающий границы миров.
        Ладно. Надо спать, хотя опять, наверное, будут снится всякие кошмарики.
        Вернулся в шатер, распустив охрану кроме Касс по постам.
        - Долго бродишь. - поприветствовала меня Луна, выпивавшая вино за походным столиком. - Мир захватил уже?
        - Не дают, суки. - ответил я, пока Касс начала снимать с меня броню. - Ради их же счастья стараюсь, а они сопротивляются.
        Голову слегка ломило от дозы энергии Великого Пламени, но стратегия пока работала нормально. А в мозгу засела чертова игла…
        - По рукам. - вдруг произнесла Луна, когда я рухнул на кровать, избавившись от части снаряжения.
        - Чего?
        - Ты говорил. - многозначительно заявила ведьма. - Я принимаю.
        Боги, о чем вообще. Голова болит, война в разгаре, рядом какой-то стремный демонический артефакт, а теперь еще ребусы разгадывать.
        - Уважаемая… - вздохнул я, ощущая как млеет утомленное броней тело. - Мой ум остер словно алмазная игла. - опять игла… - Но забит множеством важных вещей. Перегружен. Поэтому, очень прошу, говори прямо и понятно. Не стесняйся повторить несколько раз, если требуется.
        Ведьма шумно и раздраженно вздохнула, но все же начала объяснять понятнее:
        - Ты сделку предлагал. Мы трахаемся за эльфку.
        “Мы трахаемся за эльфку” - звучит довольно эпично. В памяти моей начинают всплывать подробности данного эпизода.
        - Было дело. - ответил я.
        - И проблему это решит. - продолжала ведьма.
        - Какую из?
        - Ну с приворотом!
        - А, точно…
        Приворот с результатом “частичный успех”. Странное дело, но его эффектов я сейчас не ощущал. Заглянул в стратегию и статуса не обнаружил. Он должен был еще сохраняться, но куда-то пропал. От чего так? Вроде защитой от магии я не обладаю, с Лав не пересекался, Те-Увею на симптомы сексуальной одержимости чернокожими людоедками не жаловался. Так куда пропала ворожба? Может, ее сбросило магическое воздействие превосходящей силы? К примеру, контактом с древним артефактом. Еще недавно обретение иглы казалось мне даром богов. Теперь уверенности поубавилось.
        - Ну? - нетерпеливо прервала мои раздумья Луна.
        И я оказываюсь в ситуации выбора. Не очень судьбоносного, но все же. С одной стороны, очень хочется сказать: “Извини, дорогая, сегодня жизнь меня итак хорошенько поимела. Пошли спать”. С другой стороны, а будут ли другие шансы и вообще… Как-то все рассыпается и выходит из-под моего контроля. Может, хоть так отвлекусь от мрачных дум.
        Я посмотрел на нее. В полумраке шатра кожа ведьмы казалась почти черной. Лишь слабый отблеск ламп вычерчивал ее контур. Она была одета в свободную рубаху из тонкой красной ткани. Трофей, наверное. Шея, запястья и пальцы блестят от золота и серебра. Сокровища севера, разграбленные по теремам, а то и снятые с мертвых. Ее по-своему красивое, хотя и жестокое лицо искажал нечеловеческий глаз, почти лишенный век, затянутый красный пеленой. Зубы тоже острее чем надо. Те самые, которыми она скушала несколько мне знакомых личностей. И вот смотрю я на все это и думаю… Надо ли оно мне такое счастье? А почему бы и нет в конец концов.
        - Ну по рукам так по рукам. - рассудил я. - С чего начнем?
        - Она остается? - Луна кивнула на Касс.
        - А ты против?
        - Я за.
        Ну вот и поговорили.
        Так, какие приготовления остались? Завязать узел на “двери” в мои покои и, наверное, зажечь больше света. Луна тем временем с довольным видом поднялась из-за стола и потянулась, по-кошачьи выгибая спину. Уж не знаю какая из перспектив ей больше нравилась: подарок в виде рабыни, интим со мной или с моей телохранительницей. Однако настроение у ведьмы явно было приподнятое. Касс тем временем зажгла еще одну лампу. Золотистый теплый свет чуть разбавил густой полумрак северной ночи. Надо попробовать забыться. Хоть на какое-то время выкинуть из головы все эти бесконечные расклады.
        - Долго сидеть собираешь? - насмешливо спросила ведьма. - Или хочешь только смотреть? А ты снимай уже железки. - последнее было обращено к Касс.
        Та вопросительно посмотрела на меня. Никаких волнений и особых эмоций в ее взгляде не наблюдалось. Подумаешь, оргия. Хотя после всех наших злоключений оргия, действительно, не казалась чем-то особенным. Тем более всего на троих. Пустяк.
        Я отдал Касс повеление избавиться от защитного снаряжения и Луна с удовольствием ей в этом начала помогать, за одно ощупывая бока и ноги бывшей звезды арены. Происходящее ведьме явно нравилось.
        - За сколько ты ее купил?! - с возбуждением в голосе вопрошала Луна.
        - Ноль грамм серебра, в два раза меньше золота и чуток ничего. - довольно ответил я, наблюдая за энтузиазмом гибрида.
        - Захватил? Обменял? Получил в подарок? - перечисляла она, задрав одежду гладиатрикс сзади.
        - Мне ее выдали. - честно признался я. - Выдали как оружие легионеру. А чем она так тебя привлекает?
        - Ха! - Луна луна презрительно фыркнула, чтобы подчеркнуть нелепость моего вопроса, а затем принялась объяснять. - Вокруг полно уродов, слабаков и трусов. Бывает человек в одном хорош. Ну как ты. А в остальном не очень.
        - Ну спасибо.
        - Редко бывает, чтобы сильный, красивый, смелый. А если бывает… - Луна провела себе пальцем по горлу. - Прикончит тебя. Или ты его. Тот хрмырь с паленой мордой. Конник. Раньше красавец был и сильный, и умеет себя подать. Но я бы с не пошла. Сразу понятно или под него стелись, или быть драке. А эта… - она звонко шлепнула Касс по пятой точке, а та едва дернулась. - Она хороша.
        - Согласен. - усмехнулся я.
        Только Луна не понимала, что Касс хороша для меня. Для стратега. Она почти пустой сосуд, который стремиться быть наполненным чужой волей. И только подобные мне существа могут дать ей это ощущение. Смысл собственного существования. Цели и сейчас я вложил в сознание Касс цель поцеловать взасос чернокожую ведьму рядом.
        Это вышел довольно страстный поцелуй. Со стороны Луны так точно. Я даже на секунду забеспокоился не пытается ли она Касс в язык вцепиться. Но вроде обошлось без крови. В процессе Касс распутала завязки на шароварах ведьмы. Те легко скользнули на пол.
        - Ты приказываешь ей? - с усмешкой спросила ведьма, отрываясь от губ гладиатрикс.
        - Да.
        - Я знала! Я так и знала. - удовлетворенно заявила она, направляясь в мою сторону. - Тут тебе не бой, чтобы отсиживаться и только приказывать. - произнесла она, приближаясь.
        Прежде чем я успел что-либо предпринять, ощутил ее не слабую хватку у себя в паху.
        - Ну вот. - удовлетворенно заявила она. - Уже затвердел.
        Ну с таким зрелищем тут сложно не затвердеть.
        - Вставай давай. - сказала она, утягивая меня за член.
        Интересный способ мотивации. Второй рукой она ощупывала меня в других местах, так что я вспомнил о мед осмотрах.
        - Обычный человек. - заключила Луна. - Ну большой. Давай ка попробуем.
        Она потянулась ко мне. Мы соединились в поцелуе. Я старался не поранить язык об острые зубы, а вот она языком действовала очень активно. Все же небольшое жжение ощутил. Чуть укололся. Когда мы прервались, она несколько раз почмокала, словно пробуя на вкус новое блюдо.
        - Ну что-то есть. - хмыкнула Луна. - Странное. Не эльф, конечно. Но что-то странное есть. Если убьют, я тебе съем, хорошо?
        - Из любопытства?
        - Я ем людей в двух случаях. - прошептала она, приблизившись совсем вплотную. - Если надо выживать или если нравится.
        Вот оно как. Это своеобразное признание в симпатии? Или в том, что я подхожу под ее гастрономические стандарты? Касс тем временем по моему приказу начала избавлять ведьму от рубахи. Звякнули браслеты и амулетики. Я положил ладонь на плоский подтянутый живот, где под кожей ощущался рельеф мускулов. У ведьмы была чуть необычная, будто слишком гладкая для человека кожа. Нет родинок, почти нет волос, только на лобке несколько редких черточек и отсутствуют мелкие морщинки. Немного фактуры дают только старые шрамы. Кожа вроде человеческая, но чем-то похожа на шкуру морского зверя типа дельфина или касатки. Луна тем временем была полностью избавлена от рубахи.
        - Я тебе не котенок, чтобы наглаживать. - прокомментировала она мои действия.
        - И что с тобой делать? - усмехнулся я.
        - Попробуй вот это засунуть сюда. - ответила она, поочередно касаясь наших гениталий.
        - Можно и так. - согласился я.
        - Давай сзади. Я пока твоей девчонкой займусь.
        Луна повернулась ко мне спиной, чуть наклонившись и приглашающе развела ноги. Ну хорошо. Раз приглашают, то стоит заглянуть. Раздвинув упругие поджарые ягодицы, я начал стыковку. Луна в это время подтянула к себе Касс, срывая одежду и бесцеремонно лапая. Скорее грубо, чем нежно. Ведьма издала легкий стон, когда я протиснулся внутрь. Там было влажно, но чертовски тесно, так что удовольствие имело оттенок боли. Медленно начал двигаться, пытаясь ласкать тело чернокожей ведьмы. Это оказалось не так уж легко. На ощупь девушка была почти твердой. Вся состоящая из мышц, жил и костей. Даже Касс, отличавшаяся крепким телосложением, была намного мягче. Разве что грудь с черными сосками могла претендовать на какую-то степень нежности. Ладно. Значит ее и будем мять. Тем более хозяйка не возражает. Она целиком и полностью занята чужой грудью. Правую лапает, левую обсасывает. А внутри ведьмы у меня наметился некий прогресс. По крайней мере двигаться удавалось уже почти свободно и в нормальном темпе. Руками я действовал все грубее. Похоже в этот раз партнерша из любительниц пожестче. Ну будем соответствовать
запросам аудитории.
        Не знаю сколько это продолжалось. Один раз я был близок к кульминации, но замедлил темп. Один раз к кульминации прикоснулась Луна. Она начала активно двигать бедрами, словно пытаясь толкнуть меня на пол. Получилось мини-родео.
        Закончила действо она сама. Соскользнула с меня, потягивая спину и тяжело дыша. Я тоже уже был весь мокрый.
        - Ложись. - обратилась ведьма к Касс и толкнула девушку на большую кровать. - А ты трахай ее.
        - Тоже решила приказы отдавать?
        - Кое-чего хочу.
        Ну я в общем-то был не против. Оргия без смены партнерши это какая-то неправильная оргия. Так что, оказавшись на кровати, я пристоился к телохранительнице в классческой миссионерской позиции. Ну а ведьма… Буквально села ей на лицо. Несколько секунд там просидела, а потом обратилась ко мне.
        - Ты ей прикажи!
        Использовать РТС-систему для того, чтобы приказывать одной своей героине вылизывать другую… Интересно, а таким тут уже кто-то промышлял? Впрочем, зная местные нравы - думаю, что да и неоднократно.
        Луна взяла меня за руку и эту самую руку направила к себе в область бикини. Ну ладно. Займемся мануальной терапией. Благо там Луна тоже была довольно нежной и приятной наощупь. Работать пальцами пришлось не так уж долго. Через полминуты ведьма несколько раз инстинктивно дернулась, совершая бедрами соблазнительные движения, после чего слезла с лица моей телохранительницы, потянулась и заявила:
        - Не. Удачно, что тебя тогда не вышло грохнуть.
        Такое вот признание. После она развернулась ко мне спиной и улеглась поверх Касс, раздвигая ножки.
        - Давай опять меня.
        - Сейчас… - тяжело дыша ответил я. - Тут тоже надо дело до конца довести. Помоги что ли.
        Мой призыв не остался без внимания. Луна повернулась ко мне лицом, затем наклонилась, оказавшись с Касс позе цифры шесть-девять и выказала ответную благодарность в устной форме. Я видел как красноватый язычок быстрыми движениями порхал по самым чувствительным местам Касс.
        Когда дело было сделано, остатки моих сил снова направились в сторону ведьмы.
        - Вот и не говори теперь… - вздохнула она, когда я заходил сзади. - Что зря привораживала.
        Ну тут вынужден согласиться.
        В общем, на несколько часов мне и правда удалось отвлечься. Забыть даже про чертов артефакт, едрить его в корень, и орды врагов со всех сторон. Всего то нужна была старая добрая античная оргия. Всем рекомендую. Но силы в конце концов иссякли. Наступала пора спать. Ох лучше бы не наступала…
        Чужие сны не сработали, но кто бы избавил меня от собственных?! В очередном больном видении я стоял под ночным небом, по которому разливалось демоническое багровое зарево. Огненный глаз медленно открывался в центре. Пылающее око демонических миров. Зрелище величественное, ужасающее, но мне хотелось истерично смеяться. Я же не чертов Фродо, откуда здесь Око Саурона?
        Пламя внутри исполинского глаза забурлило, изменило цвета. Там вырисовывалось новое видение. Странная каменная площадка, покрытая ровными канавками, замысловатыми выступами и узорами выбитых символов. Место для какого-то магического ритуала? Перед ней застыли две смутные фигуры. Я видел лишь контуры, а голоса незнакомцев напоминали шелест.
        - Ключи уже него? - спрашивал первый.
        - Да. Скоро все случится. - отвечал второй.
        - Если случится.
        - Случится. - заверил второй. - Я понял этого человека до костей. Его сущность принадлежит Мирканто.
        Видение сменилось. Я это уже переживал. Знакомый образ пришел вместе с воспоминаниями тошнотворных подробностей.
        - Пожалуйста, помогите…
        Тихий, шепчущий голос. Я лежу на полу, а сквозь дыру в крыше грязной хижины льется свет далеких звезд. Под головой нечто мягкое. Я помню что это. Труп бездомной собаки со сломанной шеей.
        - Вы меня слышите? Я не могу кричать. Он что-то сделал с моим горлом… Он… Помогите… - едва слышно хрипит юноша, чье тело приковано к полу проросшими костями.
        Снаружи доносятся звуки трансформации тел и багровые искры демонической магии вспыхивают в полумраке. Это все такое реальное. Слишком, чтобы быть просто сном.
        Я очнулся, ощущая как тошнота накатывает волной. Черт. Что за дурацкие и мерзкие видения. Хоть бы Лав опять начала навещать. Но древняя ведьма как назло была занята чем-то или кем-то другим. А может… Не блокировало ли ее присутствие наличие у меня иглы? Откуда эта мысль? Ну, допустим, близость артефакта действительно рассеяла дурацкий приворот Луны. Способна ли игла блокировать другу магию? Как вообще работают все эти мистические присутствия? Скажу честно - хрен знает. Я возился с вещами, которых не понимал, а другого выбора не было. Ладно. Пора вставать и заниматься войной. Тут хоть понятно, что происходит.
        А произошло сворачивание лагеря и марш к переправе. Новые союзники плелись в в хвосте, под моим постоянным присмотром. Первыми выслал группу сэйфов с подавлением, превенторов и монстров. Переправу то пришлось отбивать у нами же призванных демонов. Существа уже окончательно потеряли человеческие облик. Грязные, покрытые струпьями и выпирающими костями, они копошились на поле брани, разрывая гниющие тела. Шестеро из них. Еще пятеро куда-то свалили. Одержимые подняли несколько умертвий, но бой вышел простым. Слишком уж большое превосходство в силе мы имели.
        Все поле зачистить от следов сражения с Владыкой было нереально, но я приказал Хорту вырвать и выкинуть в реку костяные конструкции. Трупы ладно. К такому мои солдаты привыкли. Но вид неведомой костяной хрени мог навести на не самые приятные мысли: а наш главный точно понимает с чем имеет дело?
        Вскоре подошли войска и началось наведение переправы. Все было спокойно, но сердце мое тревожилось. То и дело взгляд в стратегическом режиме притягивала проклятая игла. Иначе как наваждением это уже нельзя было назвать. Несколько раз я думал забрать железку у Те-Увей и выкинуть в реку. Это, конечно, мечты. Такой стратегический актив пока нельзя терять. Подумаешь, предчувствия. Скорее всего, это просто негативное влияние маги на неокрепший ум. И вообще… Лав вон тоже первый раз мне предстала в довольно зловещем облике. И ничего. Сошлись потихоньку. Очень даже неплохо вышло. Так что отставить пока панику, даже если очень хочется. Будем оперировать фактами и они явно говорят о пользе демонического артефакта.
        Пытаясь успокоиться, я какое-то время бродил вдоль берега, затем наблюдал за стоянкой легионов и работами по наведению переправы. Все шло хорошо. Затем на небе у горизонта появилась темная точка. На всякий случай вышел в стратегию и проверил. Это Те-Увей возвращается после разведки на химере. Вскоре маг уже шел ко мне с докладом.
        - Ну что? Путь до Кринторна чист?
        - Да, стратег. - прошелестел колдун своим обезличенным голосом.
        Я вспомнил прошлый сон. Там смутные фигуры у каменной площадки говорили похожим образом, но, возможно, это просто совпадение.
        - Однако, боюсь есть и тревожные новости. - продолжил колдун.
        - Какого рода?
        - Под Кринторном находятся крупные силы врага.
        Я ощутил нехватку воздуха. Как?! Почему?! Откуда у разгромленного врага силы, чтобы прикрыть столицу? На какое-то время мысли хаотично заметались, но удалось быстро совладать с этим мельтешением.
        - Опиши мне как выглядел лагерь? Как можно подробнее. Сколько их там? Есть ли какие-то странности?
        - За последние месяцы мне удалось взглянуть на многие лики войны. - витиевато начал магистр. - И понимание ситуации в армии врага по устройству его лагеря признано мной как важная часть военного искусства. Число сил противника у Кринторна колеблется от двадцати до сорока тысяч.
        Это уже реально плохо.
        - Однако подсчеты очень затруднены ужасной организацией его стоянки. Я мог разглядеть там признаки варварства, редкого даже для этих земель. Убежища из звериных шкур, повсюду толпы грязных голодранцев, беспорядок в обозе.
        Аааа… Кажется, орда Белквергоста или какая-то ее часть опередили нас. Если вокруг города от двадцати до сорока тысяч, то сколько внутри? Черт. Воевать с ними нет ни времени, ни лишних сил. Похоже, что впервые за эту долгую компанию настал час дипломатии.
        Глава 27 Воля к победе
        Дипломатия. О сколько заключено в этом понятии для человека двадцать первого века! Переговоры на высшем уровне, ООН, ОБСЕ, встречи под вспышки фотокамер, неуместные высказывания, обмен оскорблениями в Твиттере, американский флот у берегов Белоруссии. Одним словом - цивилизация.
        Но я пока находился в краях диких и чуждых демократическим ценностями. Мне придется договариваться с ордой дикарей, чей божок был зверски убит одним слишком активным венатором. С Гератами у меня получилось. Однако то был процесс постепенный. Шаг за шагом, как говорится. Пришлось сначала заметную часть из них вырезать, а с кем-то даже переспать. Сейчас же время поджимает. Впрочем, то что враги согласились на переговоры - уже хороший знак.
        Судьбоносная встреча должна была произойти туманным утром, когда Север уже ощутил на себе дыхание приближающейся осени. В качестве охраны я взял с собой двадцать легионеров ударной когорты, включая Гана, Ренго с десятком сэйфа-кин, Касс, разумеется, Те-Увея и в лесу на расстоянии пары сотен метров находился Хорт. В общем почти все мои самые мощные юниты рядом. Была также парочка из переметнувшихся Кринтар. Эти скорее для дипломатических целей, чем для охранных.
        Сам я стоял на вершине небольшого холма, с которого открывался хороший вид на Кринторн. Большой город. По меркам Севера, так вообще мегаполис. Да еще и укрепленный по полной программе. Два обвода стен. Первая пониже даже была каменной. Вторая намного выше и с мощными квадратными башнями, поднимающимися метров на пятнадцать-двадцать. В центре Кринторна можно было рассмотреть каменную цитадель. Ну точнее что-то наподобие наших кремлей, но без характерного архитектурного стиля. Ров вокруг города питала водой средних размеров речушка, шедшая мимо. Тоже хорошо. Она шириной метров пятьдесят-шестьдесят и делает петлю вокруг города. Итоговая оценка обороноспособности города на пять с минусом. Штурмовать такое мне совершенно не хочется, даже если там засядет пара тысяч полуголых дикарей. А дикари не все полуголые, как я помню из видения. У некоторых есть и броня, и нормальное оружие.
        Делегация варваров с Дальнего Севера почти не опоздала. Ну как делегация… На холм со стороны Кринторна поднялся один единственный человек. Он шел медленно, даже лениво. Словно шагал не на судьбоносную встречу с вершителем судеб и жрецом войны, а выбрался поохотиться в соседний лес. С виду лет сорок. Высокий и сухой с изможденным лицом, обрамленным колючей седой щетиной. Длинные косматые волосы убраны назад. Северянин был одет довольно просто и без налета роскоши. Не варвар, а скорее дикарь. Первые любят на себя напялить больше золота. Вторые могут не понимать разницы между бриллиантом и красивым камешком из соседней речки. Оружием ему служило нечто наподобие широкого огромного ножа на толстом копейном древке. Рубяще-режущее-колющая штука. В нашем мире такие называли совня или пальма. Древко было украшено кожаной обмоткой у наконечника.
        Он вышел к нам без тени сомнений или страха на лице. Стихийный маг, судя по статам. Шаман, значит. Ну хорошо. Значит должен иметь авторитет у дикарей. Но почему пришел один?
        Варвар остановился в десятке метров от нас, внимательно, но без особого интереса рассматривая полностью бронированных воинов. Я первым нарушил молчание.
        - Вы будете говорить от имени всех племен?
        - Я буду говорить от имени Белквергоста. - ответил варвар, положив оружие на плечо.
        - Вы его советник? Соратник?
        - Я его я. - невесело усмехнулся дикарь.
        Вот так дела. Впрочем, едва ли его смерть или пленение решит проблему орды. Иначе он бы не рискнул так подставляться. Думаю, что “управлением”, насколько оно вообще возможно в этой толпе, занимаются старейшины всех племен. Каждый ведет в бой своих. А скрепляет племена не воля одного вождя, а безмерное безумие и горе от утраты привычного мира. Убей лидера - найдется новый.
        - Хорошо. - ответил я. - Так будет проще. Разговор без посредников. Я знаю, что произошло на Севере. Смерть Мира, Смерть его Сердца. Я знаю больше, чем вы можете ожидать. Буквально видел это. - начал я выкидывать на стол козыри. - Крик боли, что пронзил небо и землю. Ужас, охвативший людей. Я знаю, кто стоит за этим. Вас использовали. Бросили на смерть. Сделал это человек, известный как Геор. Его рука направила клинок в Сердце Мира. Он сейчас идет сюда с армией, чтобы уничтожить нас всех. Это настоящий враг. Я не предлагаю вам сдаваться, не предлагаю подчиниться. Просто уходите или помогите его одолеть. В любом случае я гарантирую вам место в новом раскладе на Севере. Земли, защиту, договор с Империей. Так поступило племя Гератов и они получили все обещанное. Я был честен с ними. Мы для вас чужаки, но вы должны понимать что такое предательство. Нас и вас предали.
        Все это я произнес как можно более серьезно и внушительно. Опыт публичных речей уже имелся. Голосом худо-бедно владел. И голос мой канул в шелесте прохладного ветра. Белквергост молчал. И взгляд его тусклых, будто выгоревших глаз мне совершенно не нравился.
        - Мир не мертв. - продолжил я. - Бог Севера погиб. Его воля угасла. Но воля других богов живет в людях. Я несу ее в себе и на клинках своих легионов. Я…
        Затем подрубил особую версию командного голоса, которую дикарь теперь услышит в своей голове.
        “Я пришел сюда во имя справедливости, правосудия и сражения за эти идеалы. Это…”
        “Просто слова”. - услышал я уже в собственной голове.
        Голос шамана был искажен и будто доносился откуда-то издалека, но нет сомнений, он использовал какую-то форму телепатии. Дела. Надо в случае обострения ситуации сразу на него Ренго спускать.
        - Пока мы шли… - уже нормально заговорил Белквергост. - Треть умерла. Старики, дети, больные.
        - Это было тяжелое испытание. - произнес я.
        - Не испытание. - возразил шаман. - Выбор. Те, кто хотел жить - остались. А мы ушли. Не за справедливостью, вождь. Не за правосудием. Мы шли умирать. И мы пришли.
        - Но, может, сделать эту смерть осмысленной? Сделать ее не напрасной?
        Белквергост вздохнул, словно я высказал какую-то несусветную глупость, а затем добавил.
        - Теперь все и всегда будет напрасно для нас. Ты говоришь одно, Аргет - другое. Слова. Он обвиняет империю, ты - Геора.
        - Аргет проиграл. - уверенно заявил я. - Удача на моей стороне. Значит боги на моей стороне.
        - Мой Бог мертв. - ответил шаман. - А ваши… Ваших я не слышу! - с неожиданным отчаянием и злобой заявил он. - Надежда это яд. Отрава, которая не дает костям упокоиться. Но я надеялся. Шел сюда и где-то в глубине снов искал, искал, искал… Видел образы великих сил. Но вот я здесь, а где они? Где боги, о которых вы так много говорите? Они лёгкий ветер в ваших сердцах. Едва слышное эхо толпы… Они слабы и глухи к вам. Я помню каким должен быть Бог. Мы жили при нем сто поколений. Ни слова, ни каменные храмы, ни песнопения этого не заменят. Геор далеко. А ты здесь. Твоя армия здесь. Мы устали ждать, вождь. Мы долго шли и настала пора остановиться. Принять последний бой.
        Все очень и очень плохо. Хуже даже, чем было с Гератами. Они наивны даже по меркам Дальнего Севера. А Белквергост другой. Его парой трюков не взять, да и с проклятым Аргетом он знаком. Видел уже, что значит Дар Стратега. И что теперь? Сражаться до смерти? Биться у стен Кринторна с толпой дикарей-самоубийц. Мы победим, тут сомнений мало. Слишком велика разница в выучке и снаряжении. Но какой ценой? Как быстро мы потом возьмем город? Все плохо. Ужасно.
        Аргаил. Тысячи смертей мало для тебя. Предательство, что ты совершил до сих пор умудряется отравлять мою жизнь и жизни моих солдат.
        И что мне сделать? Принять сражение? Я смотрел на серое небо, где тусклое солнце пыталось пробиться сквозь бледную пелену облаков. Северный ветер нес холод. Шесть километров между лагерями двух армий. Мои сейчас уже складывают палатки. Готовятся к маршу, а его не будет.
        На грудную клетку словно камень положили. Я смотрел в тусклые глаза шамана мертвого Бога. Человека, который пришел умереть.
        - Этот ваш Бог? - спросил я. - Он правда был так важен?
        Белквергост кивнул и произнес:
        - Мы знали зачем живем. Знали, что не одни. Каждое рождение и смерть имели смысл. Теперь все пусто.
        Вот как.
        - Ладно. - вздохнул я - Хватит добрых слов. Бог, да? По мне так эта тварь была паразитом. Монстром, который поглотил ваши мотивы и смыслы. Жирной, раздутой пиявкой. И его убил человек. Не чародей, не демон, не титан, а все лишь человек с верой и клинком. А верил он в тех самых богов, что эхо толпы да ветер в сердцах.
        Все это шаман выслушал на удивление спокойно.
        - Вот и договорились. - подвел он черту. - Выводи своих на поле, вождь.
        Сказав слова такие, дикарь повернулся и зашагал прочь. Совершенно не боялся, что ударим в спину.
        - Стой! - крикнул я вслед, ощущая как гнев закипает внутри. - Три дня! Дай мне три дня и я покажу тебе настоящего Бога! Покажу правду! Слышишь?!
        Белквергост остановился, но не развернулся.
        - Ну три дня можно. - зевая, ответил шаман. - Три дня ничего не решат.
        - Все решат! - возразил я, когда варвар уже снова уходил. - Будет тебе Бог! Такой, что закачаешься! Могучий и страшный, хоть Ветхий Завет пиши. И напишешь! Я прослежу, слышишь!?
        “И почему именно три дня?” - с досадой подумал я, вернувшись в лагерь. - “Мог и пять запросить. Так было бы надежнее”.
        Ну три и ладно. Шансы высоки. Три броска на Чужие Сны с успехом в 25 %. Неплохо.
        Во мне никак не успокаивался дурной гнев. Чертовы дикари! Могли бы просто со мной объединиться, навалять Геору и занять его теплые, богатые города. Нет. Бог умер и мы тоже хотим! Остались без смысла жизни… Я вот без Интернета остался! И ничего. Живу. Мир полон самых разных смыслов. Если не можешь сам придумать, так брось клич и тут же появятся сотни желающих тебе его объяснить. Отбиваться придется. Ну ничего. Прорвемся. Но вынужден сделать кое-что не очень понятное по последствиям. Кое-что по-настоящему страшное…
        Где-то пару часов я игнорировал все дела, стараясь уснуть. В конце концов получилось. И мне сегодня даже везло.
        Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает в сектор "Чужие сны". Список, поиск и… Ничего. Персонаж, которого я искал в списке не значится! Что за бред? Я недавно проверял ради интереса. Тыкаю на сны Касс и получаю доступ к нарезке фрагментов недавней оргии. Но образы утех не веселят.
        Просыпаюсь, выхожу в меню и открываю список всех юнитов. Ну вот же нужный! Дышит пока. Ларэн. Полуживая жрица мертвого Бога. Но какого лешего я не получил доступ в ее сны? Ладно. Есть другой путь. Вызываю Те-Увея.
        - Мне нужно получить от вас толику силы Великого Пламени, магистр.
        - Вы продолжаете стремиться к знанию? Несомненно это похвально, но предупреждаю…
        - Магистр, я знаю что делаю. Начинайте.
        И мы начали, но привычного ощущения жара не было. То есть Те-Увей пытался передавать мне силу как обычно, а процесс не шел. Я открыл свои статы в РТС-системе.
        Энергия Великого Пламени 0.
        Почему? Раньше она вполне легко поступала ко мне из внешних источников. Что за ерунда? Открывают список активных статусов, а там:
        ВНУТРЕННЯЯ ТИШИНА
        Благословение богов иногда позволяет их избранникам на какое-то время получить серьезную защиту от воздействия сил Великого Пламени. Это редкий, но ценный дар.
        Эффекты:
        - создает барьер от воздействий Великого Пламени в 1341 - 2414 единиц в секунду.
        Вот это да… То есть меня сейчас убить прямым вливанием демонической силы нельзя? Ну точнее трудно. Нужно сразу выдать очень много энергии в секунду. Время действия этого статуса… 71 час. Примерно три дня. Да что, черт возьми происходит?!
        - Спасибо, магистр. - едва не дрогнувшим голосом произнес я. - Вы свободны.
        - Как угодно стратегу.
        Стратегу… Неужели моя собственная РТС-система пытается мне помешать? Божественный Дар обратился против меня? Я ощутил себя в каком-то смысле преданным.
        - Вмешалась она! - зло воскликнул я, смотря в потолок шатра. - А раньше нельзя было? Когда я попал сюда, когда не знал, что делать, когда умирал от раны и болезней? Нет? Тишина. А сейчас вмешалась!
        - С кем ты? - спросила Касс.
        - Да так… С одной особой, по имени Клепсида.
        Сомнений больше нет. Божественная покровительница явно не в восторге от моего плана. И что теперь делать? Что это вообще значит и какими последствиями грозит? Ответов не было. Но был расклад сил на карте Севера. Был план, который висел ныне на волоске. И все это можно решить одним движением… Но боги против. Незадача. Как я понимаю молнией меня за ослушание боги людей не поджарят. Белквергост прав. Они эхо эмоций и мыслей. Сложные конструкции в полотне судеб. Но не лишусь ли я силы? Вот это настоящая опасность. По словам Сидониуса такое случалось. Лишиться способностей сейчас… Очень опасно. Но с другой стороны, могу и не лишиться сразу. Не должен. Так мне кажется, исходя из опыта взаимодействия с здешними высшими силами. А насколько катастрофичны могут быть последствия моего поступка? Фиг разберешь, но тут Азард есть. Неридию он уничтожил, а значит и с другими тварями способен совладать.
        Тяжело. Тяжело принимать такие решения.
        - Клепсида, душа моя… - прошептал я, ощущая холодный пот на спине. - Может, поговорим? Окажи мне помощь. Например, лиши Геора его стратегов. И я ничего не буду делать. Клянусь. Подай мне знак. Я прошу… Я молю. Иначе… Похоже больше на шантаж, чем на молитву, да? Но ты должна меня понять. Должна ведь?
        И тишина.
        Я вспоминаю видение о смерти Луны и ее шепот:
        “Боги существуют”.
        Как же тяжело.
        - Клепсида, я серьезно. Твой барьер, конечно, мешает, но есть еще один способ. Я не хочу к нему прибегать. Я не хочу касаться той вещи… Дай мне знак. Пожалуйста. Я столько сражался… Никогда ничего не просил. Но сейчас… Помоги или не мешай! Ну же!
        И пустота.
        Я сижу на кровати, а Касс смотрит на меня спокойно и невозмутимо.
        - Я пытался. - говорю с горечью в голосе. - Я умываю руки.
        И снова зову Те-Увея.
        Магистр в маске заходит, почтительно поклонившись. Он держит сверток из темно-синего шелка, перевязанный золоченым шнурком.
        - Стратег, хочу предупредить вас…
        - Магистр, я знаю, что делаю. Дайте мне ее и пока уйдите. Вы свободны.
        - Как угодно стратегу.
        Золотой шнурок развязан и я кладу на стол тяжелый металлический посох, похожий на иглу. Символы опять другие.
        “Пронзай! Твой клинок и моя игла. Они рождены из стремления вперед. Зажги! Великое Пламя ждет нас за пределами холода и тьмы”.
        Опять довольно оптимистично. Даже странно, для такого зловещего артефакта. А еще эти слова похожи на послание. Только вот от кого кому? Создатель иглы явно постарался, закладывая в нее все эти строки. Такое внимание к деталям бывает только когда творишь с вдохновение и любовью.
        Вообще, надо бы эти надписи фиксировать и сохранять. Начну прямо сейчас. Возможно, они в совокупности дают какую-то важную информацию. Для этого создаем в разделе заметок РТС-системы файл “На игле”.
        Я коснулся тусклого металла кожей левой ладони. Посмотрим, кто кого. Воля молчаливой богини или мастерство безымянного создателя иглы. Одно присутствие артефакта сняло дурацкий приворот. Но то развлечение ведьмы-недоучки, а сейчас речь о вмешательстве высших сил.
        Я не убирал ладонь несколько минут. Хотел было уже звать Те-Увея. Чтобы он черпал силу иглы, вливая в меня. Но затем внутри вспыхнул знакомый жар. Хотелось сорвать с себя одежду, а голова разболелась.
        - Плохо, уважаемая Клепсида. - с горькой усмешкой произнес я, убирая руку от артефакта. - Не очень долго ваш барьер держался.
        Доковыляв до кровати, я обернулся к Касс. Женщине, гораздо более предсказуемой, а от того надежной, чем далекие молчаливые богини.
        - Радость моя, пережми мне сонную артерию как прошлый разик… Пожалуйста.
        Мое погружение во тьму вышло быстрым и даже приятным. Головная боль исчезла. Я был в просторном помещении с торжественно-высоким потолком. Знакомое место. В центре вижу статую богини из белого камня. В ее хрустальных глазах играет свет пламени, создавая иллюзию жизни. Клепсида протягивает мне свиток в золотой оправе, а другой рукой поднимает к небу копье. Место и правда знакомое. Когда-то давно я прошел здесь обряд инициации. Искупавшись в крови жертвенного быка, был провозглашен стратегом Империи. Меня охватывает чувство приближения чего-то очень важного. Будто волнение перед экзаменом, но вместо оценки на кону жизни. Моя и тысяч других.
        Медленно подхожу к статуе и жду. Жду, но ничего не происходит.
        - И здесь будешь молчать? - наконец не выдерживаю я. - Уже понял, что тебе не нравится моя идея. Так предложи другую! Я открыт для новых идей.
        Лишь потрескивание углей в жаровнях стало мне ответом. Запах священных благовоний приятно бодрил.
        - Ты выдала стратегов Геору, это ладно. Они пытаются подражать Империи. - продолжал обвинять я. - Но Аргет, который на стороне Кринтар… Они же против любой цивилизации. Не понимаю. Почему он не лишился сил, когда свалил из Империи?
        И снова молчание.
        - Неужели, Белквергост прав и у тебя нет своей воли? Ты просто воплощение эмоций, лишенное единого сознания. Сила, которая преломляется в подходящих людях. Так вот слушай… Я сделаю это ради справедливости и выживания своей армии. Это будет рационально! - доказывал все не то богине, не то сам себе. - Разумно! Я же для этого здесь. Нести разум во тьму и мрак варварства. А ты молчишь… Ладно. Я все понял. Решение за мной. Свобода выбора.
        С этими словами я развернулся и зашагал прочь из храма. Вместо имперского города за дверью оказалось поле, усеянное гниющими телами, которых почему-то избегали звери и птицы. Я поднял голову. На небе пылал неземным огнем огромный глаз. Внутри него бурлила демоническая энергия, складываясь в знакомые образы. Я присмотрелся. Сосредоточил свое внимание на этом огненном шоу, представляя место, где желаю оказаться. У меня уже получалось так. Перегрузив систему энергией Великого Пламени, перемещаться вне тела.
        Сработай еще разок! Еще хотя бы раз…
        Вихрь огня уносит мое сознание в глубины мрачного ночного неба. Но из хаоса рождается конкретный образ. У меня получилось.
        Вижу мрачный лес, окутанный туманом. Буреломы, чёрные столбы-идолы по краям тропы, уходящей во тьму густую и странную. Траурная тишина сырой, гниющей чащи. Я снова здесь. Это место, ставшее могилой для божества Севера и бессчетного количества душ, связанных с ним. Все они медленно разлагались. Возвращались в землю, теряя остатки памяти и личности. Цикл обновления природы. Круговорот жизни, в который я собираюсь вмешаться.
        Ларэн лежала на мягкой подстилке из влажной и почерневшей прошлогодней листвы. Девушка, что должна была умереть уже сотню раз. Вот и сейчас. Одна во мраке гнилой чащи. Вокруг лишь смерть и вечный покой, но внутри тела химеры еще теплилась искра чуждого тьме огня. Великого Пламени. Этот жар не давал ей окончательно уйти в землю, чтобы перегнить в плодородную почву для новых всходов жизни.
        Я двинулся к ней, чувствуя приступ жалости. Ее тело распадалось. Остатки человеческой кожи покрыл черный налет. Какие-то мелкие насекомые ползали по ней, постепенно выедая норы. Лишь искаженную демоническую плоть обходили они стороной. В ней дремала пока чуждая природе и ее циклу переработки сила. Надо было разжечь это пламя. Железным, острым крюком своей воли поддеть и вытащить едва живую душу из мрака. Я мог это сделать. Я должен был…
        - Ни шагу дальше, дух зла.
        Я повернулся, увидев за спиной призрачную фигуру покойной наставницы Ларэн. Той, что когда-то учила ее премудростям шаманства. Той, что пала под клинком Сидониуса в роковой день. Тень прошлого.
        - Тебе нет места среди мертвых. Уходит, дух зла. - заклинала она, смотря на меня огоньками сине-зеленых призрачных глаз.
        - Она не мертва. - указал я на Ларэн. - Она жива и будет жить.
        - Не жить… - печально ответила тень. - …а страдать ради твоих целей. Оставь нас, дух. Кому бы ты не служил, тебе не место здесь.
        - Моих целей? Да. - ответил я без тени вины. - Ради справедливости, мести и выживания тех, кто дорог мне и кто поклонялся вашему Богу. Вот мои цели. И страдание отдельного существа - допустимая цена.
        Я снова пошел в сторону Ларэн, но вдруг ощутил на себе незримые путы. Все вокруг будто-то заволокло чуть мерцающим туманом.
        - Ты не знаешь, что творишь! - грянул голос мертвой колдуньи. - Наш вечный покой ты заменишь огнем и ужасом. Нарушишь цикл. Мертвое должно оставаться мертвым.
        Я пытался идти вперед, боролся с вязким густым туманом, но силы мои быстро заканчивались. Все дальше и дальше от Ларэн тянуло меня колдовство.
        - Покинь это место. Не возвращайся никогда… - шептали голоса.
        Я видел как тянет меня вдоль черных деревьев с влажной, поросшей плесенью и грибами корой. Древние идолы смотрели на это пустыми глазами. Поражение? Сейчас? После того, как я отверг волю богини, не смогу преодолеть тюрки мертвой колдуньи? Но как бороться с ней? Я не чародей, не демон, не бог. Как же…
        У меня хорошая память. Тут не поспорить. Не идеальная, но в экстренные моменты мне часто удается сложить два плюс два, а иногда даже и три плюс пять, получая верный результат.
        “Я помогу тебе. Только вспомни обо мне в нужный момент. Проведи меня туда…”
        Так она говорила. Кажется, нужный момент настал и я вспомнил.
        - Лав! - позвал я, смотря в темноту скрюченных ветвей на фоне безлунного неба. - Я здесь. Я зову тебя.
        Образ древней ведьмы всплыв в моем сознании. Бледное лицо и темные провалы бездонных глаз. Я тянулся к ней. Призывал вмешаться. И сработало. Мерцающий туман вокруг сменился густым мраком. Сила мертвой колдуньи угасала, подавленная превосходящей мощью дочери Неридии.
        - Все же вспомнил… - раздался за спиной знакомый голос. - Все же успел…
        А бывшая наставница Ларэн сама ныне находилась в плену у оживших теней.
        - Так вот чей ты прислужник. - из последних сил произнес призрак, прежде чем исчезнуть. - Зла природы. Отравы мира…
        - Прислужник? - раздраженно переспросил я, поднимаясь на ноги. - Нет. Я просто веду войну. И я собираюсь победить!
        - Иди уже, воитель. - усмехнулась во мраке Лав. - Верши свою судьбу. Верши все наши судьбы.
        Я кивнул темноте, скрывающей древнюю ведьму и пошел к Ларэн. Все преграды между нами, наконец, рухнули. Пора. Я потянулся к ней своей волей и коснулся спящего сознания химеры.
        Яркое солнце, синее небо, шелест тысяч древесных крон и столько всего впереди. Ларэн аккуратно пробиралась через густую чащу, где почти не бывает человек.
        - Тише, Рэн, тише. - шептал рядом крадущийся парень на пару лет старше. Такой же рыжий и чем-то похожий в чертах лица. - Охота любит тишину.
        - Так я тихая… - чуть обижено прошипела она.
        - Да-да. - усмехнулся ее, наверное, брат. - А ветки рядом хрустят от скуки.
        - Я стараюсь.
        - Знаю. - улыбнулся парень, погладив девочку по голове. - Все придет со временем. Осенью мы пойдем к оленьей тропе у Серого Ручья.
        - Правда? - оживилась девушка.
        - Ну если ты к осени не сойдешься с кем.
        - Остать. Мне и так не повезло, что лучший парень в деревне мой брат.
        - Не спеши с выводами, бельчонок. Есть хорошие ребята. Надежные. Ты, наверное, боишься выбора. Потому что выбираешь человека и вы связаны. Можно разругаться, но человек все равно останется в памяти.
        - Ничего я не боюсь. Ты ведь всегда со мной?
        Брат Ларэн не успел ответить. Мой голос нарушил спокойствие леса и несчастной души.
        - Очнись, девочка. Не сдавайся!
        Она повернула ко мне чистое и юное лицо. Еще без черного налета или уродливых вкарплений демонической плоти.
        - Кто вы?
        Я теперь был частью ее видения. Мы могли говорить напрямую.
        - Ты должна помнить меня. Я вытащил тебя из темницы. Мой голос направлял тебя днями и ночами. Не сдавайся. Не теряй решимости! Выживи, хотя бы им всем назло!
        На лице ее “брата” отразилась тревога. Он был, думаю, частью наваждения, в которое призрачная колдунья заключила свою ученицу.
        - Не слушай его, Рэн. Его не должно быть здесь. Это дух зла. Прогони его.
        - Я говорю правду. Ты все помнишь. Ты все знаешь, Ларэн. - продолжал я свою безжалостную речь. - Они мертвы. А ты предана, человеком по имени Аргаил. Все вокруг иллюзия. Приятные, но жалкие воспоминания о навсегда утраченном.
        - Не верь ему! Он…
        - Он прав. - вдруг сказала Ларэн, сквозь рыдания. - Я все помню. Все. Помню.
        Она подняла на меня глаза, полные слез и боли. Полубезумные, но все же в них еще жила душа человека.
        - Ты должна завершить свой путь.
        - Что-то еще можно исправить? - с надеждой спросила она.
        - Нет. Я не стану тебе врать. Но если ты сдашься, то все ваши жертвы и страдания будут забыты. Души твоих родных канут в холодную пустоту. Но это можно изменить. Сила неземного огня в тебе. Настоящая и могущественная. В нет добра, милосердия и сострадания, но где они остались? Ты можешь поделиться это силой с умершими. Дать им вместо холода и пустоты огонь. Ты можешь рассказать выжившим, что случилось на самом деле. Кто и зачем предал вас.
        - Так будет правильно?
        - Так будет справедливо. - я протянул к ней руку, предлагая покинуть видение. - Пойдем. Не сдавайся. Не теряй решимости.
        Видение прекрасного леса рассеялось, сменяясь пугающей и пропахшей гнилью реальностью. Уже не юная девушка, но ужасная химера зашевелилась в сырой листве.
        - Да! - подбадривал я. - Вставай! Иди к своему Богу! Принеси и всем Пламя.
        И Ларэн пошла. Побрела, едва шевеля полумертвыми конечностями, но демоническая магия и моя воля позволяли ей отринуть путы смерти.
        - Не сдавайся!
        И она двигалась вперед, мимо черных истуканов. Шла сквозь зловонный мрак могилы древнего бога. Глаза химеры вспыхнули адским огнем. Боль, ненависть и чувство вины смешались внутри. Стали раскаленной лавой, что заменила протухшую кровь.
        - Красиво… - услышал я рядом голос Лав. - Пойдем за ней. Нас ждет нечто незабываемое.
        Теперь ведьма уже обрела привычный мне облик. Она с интересом разглядывала последнее путешествие Ларэн.
        Когда-то я был здесь наяву с Лав и Азардом. Вот снова. Надеюсь, последний раз. Мы вышли на край огромной ямы, что уходила вниз на десятки метров. Края её покрывала черная слизь. Внизу отвратительное скопление трубок, мясистых отростков и черт еще знает чего. Все это гниет под открытым небом, источая не просто вонь, а метафизические эманации боли, отчаяния, отвращения. Неописуемый ужас, как говорил старина Лавкрафт. Гротескное гигантское сердце. Древний мертвый Бог.
        Ларэн смотрит на труп своего кумира, дрожа всем телом, а я подхожу сзади и шепчу… Нет, заклинаю. Командую, вливая в слабую истерзанную душу свою волю.
        - Расскажи им все. Про Аргаила, про предательство, про Геора и его тюрьму. Про каменные дворцы, где ваши враги спланировали это чудовищное убийство. Пусть ответят! Пусть заплатят! Убейте их всех! Иди, Ларэн. Иди и передай ему Пламя сердца своего!..
        Девушка кивнула и, на мгновение замерев у края, шагнула вниз. Рухнула в объятья зловонной мертвой массы. А я не прекращал передавать ей приказы:
        “Вдохни новую жизнь в него”.
        Кажется, Доктоний мне рассказывал, что все демоны и маги могут легко делать три вещи силой Великого Пламени. Создавать огонь, изменять плоть и… поднимать умертвия. Казалось бы, некромантия представляется как нечто очень сложное. Но здесь, на самом деле, был простой механизм. Надо наполнить тень умершего силой Великого Пламени. Заменить ею ушедшую навсегда жизнь.
        Тень Сердца Мира еще была здесь. Я ощущал ее боль и отчаяние. А Ларэн годами училась взаимодействовать с древним Богом. Забирать его силу и отдавать ему свою. Пусть Великого Пламени в химере был немного. Ничего. Главное она имела свой канал его поглощения. Могла черпать демоническую силу из далеких пылающих миров. Тело девушки тем временем погружалось в мертвую массу. Соединялось с ней. И плоть Сердца вокруг химеры начала меняться. Сначала медленно, но потом все быстрее. Канал расширялся. Тень Бога жадно поглощала силу Великого Пламени, а той не было конца.
        - Неужели это случилось? - усмехнулась Лав, чуть наклонившись над ямой.
        Внизу уже бурлила измененная плоть и багровые искры чуждого огня покусились на гибельный мрак.
        - И что теперь? - осведомился я. - В чем твой интерес?
        Она повернулась ко мне, смеряя взглядом полным хищной нежности. Странным, пугающим, но и притягательным.
        - Теперь уже ничего. - заявила она. - Ничего не исправить. Ничего не простить. Ничего не забыть. Как же хорошо… Как же плохо…
        А тем временем земля под нами содрогнулась. Благо мы фактически фантомы. А вот вековые деревья трещали и валились. Внутри, глубоко в толще земли Севера, корни Сердца Мира начали меняться. По ним снова текла сила. Не жизнь, но все таки какое-то подобие ее. Стало неожиданно светло. Пустые черные небеса заполнили всполохи демонического заката. Алые огни демонов летали над лесом, ища физическую оболочку для своих раскаленных душ.
        - Что ты имеешь в…
        Лав приложила палец к моим губам.
        - Все хорошо. - успокоила она с ласковой насмешкой. - Ты ведешь войну, милый мой. И ты побеждаешь. Все…
        Голос ее утонул в каком-то страшном, катастрофическом громе. Рокот его заполнил мир. Багрово-алые краски вспыхнули везде. Грохот затих, но сразу повторился вновь. Я понял, что это.
        Сердце Мертвого Бога снова билось.
        Глава 28 Идеальный Шторм
        Пробуждение.
        Я ощутил, что лежу на кровати в холодном поту, а тело время от времени пронзают судороги.
        Лав, Мертвое сердце Бога, Ларэн, слившаяся с ним… Все это показалось лишь одним из многочисленных кошмаров, что посещали меня в последние дни. Голова раскалывалась. Я потер виски, не решаясь пока открыть глаза. После этого мигрень станет только сильнее. Так бы и лежал, ожидая пока отпустит, но покой мой нарушил Севин, ворвавшийся в шатер.
        - Стратег, вы должны это увидеть!? - кричал юноша.
        Судя по топоту ног в шатер он ворвался сопровождаемый еще десятком человек. Я открыл глаза, игнорируя головную боль. Меня окружали обеспокоенные лица соратников и телохранителей.
        - Что там? - с трудом вопрошал я, морщась от мигрени.
        - Стратег, что-то случилось. Магия. Вы должны увидеть.
        Что-то случилось? Магия? И тут подробности “сна” стали постепенно всплывать в памяти. Я просыпался.
        Сначала пытаемся открыть стратегию. Получилось! По изображению шла легкая рябь, но это, скорее всего, последствия поглощения силы Великого Пламени. Дара я пока не лишился. Это главное. Теперь разбираемся с остальным.
        Поднявшись на ноги и накинув плащ, я вышел из шатра. Предрассветные сумерки уже постепенно сменял рассвет. Его ало-багровые лучи поднимались… на севере. Стоп, стоп, стоп. Это я сделал? Смесь ужаса, офигевания и детского хулиганского злорадства накрыла меня. В небесах над Севером полыхал демонический бесконечный закат. Что-то подобное в таком масштабе можно было наблюдать только в Порченных Землях. Там где Азард когда-то сжег Неридию, а почва обратилась Стеклянным Морем.
        Снова смотрю на Север. Нормально мы так бахнули. Ультанули. Ни добавить, ни прибавить. Вопрос, как это скажется на качестве нашей жизни и военном раскладе? Лав утверждала, что я побеждаю. You are winning, son, блин! Но ведьма любила темнить и вообще мышление у нее не совсем наше. Не человеческое в смысле. Ладно. Там явно образовался контакт этого мира с демоническими. Значит сейчас полезет всякое. Вылезет оно, слава богам, далеко от нас. В районе Лесного Края, где было спрятано Сердце. Есть шанс, что нечисть оттуда вообще затеряется в лесах и к нам не вылезет. Тут главное другое. Белквергост и ко это увидят, а я смогу использовать данное магическое знамение как аргумент на следующих переговорах. Мол обещал вам нечто божественное за три дня? В одну ночь оформил! Смотрите как полыхает. Вполне могучая и конкретная сила, а не абстрактные сложные имперские боги. Ща я вам еще одного мужика в маске покажу. Он такое умеет… В общем должно уже стать понятно на чьей стороне метафизика и высшие силы.
        Приятно, когда путем богохульно-колдовского акта, с неопределенной потенциальной опасностью, ты обеспечиваешь себе сильную переговорную позицию в диалоге с ордой чумазых дикарей. Впрочем, спасая армию от разгрома и не на такое пойдешь. Однако, если оттуда все же очень активно полезет демоническая флора и фауна, то оно может быть мне даже на руку. Мы собираемся запереться в городе. А если за его стенами войска Геора будут вонзаться с ордами демонов… Нужно будет только попкорном затариться да занять башню с лучшим видом на месиво.
        Я вернулся в шатер, чтобы еще чуток отлежаться. Головная боль постепенно отпускала. Даже решил толкнуть небольшую речь командным голосом на всю армию.
        “Магическое явление, которое сейчас видно на небе, не представляет для нас немедленной опасности”. - ну я на это очень надеюсь. - “Мы будем изучать потенциальные риски”.
        Блин, заговорил как чиновник. Надо было еще ввернуть что-то типа: “На Севере произошел хлопок, магической природы. Точные причины установит следствие. Основная версия: человеческий фактор”.
        Мою попытку уснуть прервало появление Луны.
        - Просто будешь лежать и ждать пока он снова придет? - с раздражением заявила она. - Придумай уже что-нибудь.
        - Придет? Ты о ком?
        - О чудище, заплетающем кости! О ком же еще! Видел, как полыхает снаружи? Он готовится. Будет нападать сильнее прежнего. - стращала ведьма, нависая надо мной и позвякивая браслетами.
        - Ах вот ты о чем… Не беспокойся. Это не он.
        - А кто? С чего ты так уверен…
        - Это точно не он. Не волнуйся. Огонь в небесах нам пока не опасен. Это не дело рук убер-демона.
        - А тогда чьи… - она замолкла, несколько мгновений сверлила меня взглядом и наконец выдала. - Это ты! Той иголкой? Или колдуна заставил?
        - Все немного сложнее. Помнишь, я говорил о Ларэн? Девушке из подземелья, которую пришлось оставить. Она шла к своему богу и дошла. Я помог немного. Признаю. Теперь тело демонической химеры срослось с трупом древнего бога и… Результат можешь видеть на небе.
        Кажется, мои рассуждения и спокойный тон Луну поразили.
        - Значит приворот - проблема? А оживлять богов можно?
        - Ну воевать это мне не мешает. Напротив. Думаю, что помогает. Значит не проблема.
        - И что дальше?
        - Займем Кринторн и будем убивать все, что подойдет к стенам. Вроде бы хороший план.
        Забористый, по крайней мере.
        - У тебя… Ты… - никак не могла подобрать слова ведьма. - Бога оживил, чтобы захватить город?
        - Именно. Рад, что ты начинаешь понимать мой стратегический замысел. - произнес я слегка посмеиваясь.
        Голова почти прошла. Я поднялся на ноги, приблизившись к ведьме.
        - Ты все же не рядовой воин, а приближенная ко мне особа. Делим один шатер, а иногда и постель. Тебе стоит быть в курсе моих планов. Осведомленность залог доверия. Оживить мертвого бога, захватить город, встретить там наступление Геора и выморить его под стенами. Все достаточно просто. Важны детали. Перерезание путей снабжения, рейдерские отряды в тылу, чудовища, громящие обозы, демоническое вторжение - все это будет. Огромная армия Геора требует огромных затрат ресурсов. Мы же захватили и еще захватим достаточно. А дальше? Голод страшней чем жестокая битва. Враг изведет сам себя.
        - Бога, чтобы город… - пробормотала Луна. - Вы, в Империи, конченные отморозки.
        Однако последнее звучало скорее как комплимент.
        - О, ты наконец начинаешь понимать. - улыбнулся я. - Добро пожаловать.
        Вследа за демоническим заревом на севере, появился и нормальный рассвет на востоке. Два огня в небесах смотрелись странно. Даже сюрреалистично. Впервые за долгое время я снова ощутил себя в ином, магическом мире. К демонам, ведьмам, колдовству уже привык. Воспринимаю как должное, но вот два зарева с двух сторон света… Это еще может пронять даже меня.
        Лагерь легиона постепенно возвращался к обычной жизни, хотя многие солдаты время от времени оборачивались на север, всматривались и ждали новых проявлений колдовства. Больше всего проблем было с Те-Увеем. Он рвался немедленно изучать аномалию. Пришлось напоминать ему о долге и сути его задания на Севере. Этого оказалось достаточно. Он уверил меня, что отправит в Гробницу послание и те пришлют группу исследователей. Да пожалуйста. Пусть хоть в SCP-фонд пишет, лишь бы со службы не слинял.
        А тем временем светало. Я предвкушал переговоры с Белквергостом. Вот тебе дядя новое проявление божественного! Вот тебе сила, в которой нельзя усомниться! Мой религиозно-дипломатический заряд однако оказался совершенно бесполезен. Судьба опять сыграла со мной странную шутку.
        - Они ушли. - заявил Клестус. - Лагерь у Кринторна брошен. Они взяли только еду и ушли.
        Дела… Куда это собрались тысяч тридцать безумных дикарей. Есть два варианта: хороший и хрен его знает какой. Хороший: они ушли бить морду Геору. Ларэн таки передала им правду о событиях в деревне хранителей, вот дикари и вдохновились самоубиться об армию или партизанить, жечь деревни, воровать кур и другими способами мстить за своего Бога. Вариант хрен знает какой: они ушли в лес. Ушли, чтобы припасть к могуществу нового божества. В такое тоже могу поверить. К чему приведет это вариант? Не могу сказать. Может, Сердце просто сожрет их. Может, вселит в них демонов и тысячи одержимых расползутся по Северу. Тогда мы натурально будем сидеть с попкорном на башнях Кринторна, покрикивая: “больше экшОна!”
        Выяснить это не так уж сложно. Я отправил группу эксплораторов по следам орды. Замести следы за такой толпой невозможно. Значит мы узнаем хотя бы направление их исхода. А тем временем пора было решать вопрос Кринторна. Судя по словам северян-перебежчиков гарнизон в городе остался небольшой. Облет химерой показал точно такую же ситуацию. Кроме того, защитники Кринторна должны быть жесть как деморализованы. Огненный закат они точно свяжут с моей деятельностью. Уход дикарей тоже. Плюс какие-то остатки армии Кринтар до них могли добраться вместе с рассказами про орды чудищ и мертвецов. По совокупности признаков я в их глазах должен быть едрить каким Сауроном. Попробую предложить им выход из города, а если не согласятся, то ударим спец-войсками и будем спамить умертвиями. Вряд ли у них осталось много подавителей. Мы их уже столько, блин, выбили.
        Пока шла подготовка марша на Кринторн, в лагерь явился уже почти позабытый мной персонаж. Он шагал, лязгая своим тяжелым несуразным доспехом и кучей вещей, из-за чего напоминал ходячий замок Хаула. Шлем в виде бычьего черепа висел на груди. Тевриген казался еще более заросшим и грязным чем обычно. Клоками торчала борода. Варвар шел бодро, лишь раз остановившись и немного позалипав в демонический закат.
        Хорошо, что Тевриген вернулся. Можно послать его куда подальше еще раз. С пользой для дела, разумеется. Я вызвал варвара к себе и заявил:
        - Ты отлично справился. Доставил подкрепление в Утопье быстро и не дал им разбежаться. Следующее задание будет даже проще. У нас тут объявился контингент северян-перебежчиков. Хочу отправить их для снятия осады Либаны. Нужно провести их мимо армии Геора.
        Этот план созрел буквально только что, но казался очень логичным решением вопроса перебежчиков. Оставлять северян при себе я не хотел. Их лояльность держится на страхе. На вере в то, что я повелеваю неодолимой демонической силой. Они видели Владыку, а теперь колдовское зарево. Это впечатляет. Но как они поступят, когда поймут, что я не могу обрушить на армию Геора огненный дождь? Не изучил еще заклинание Армагеддон. Нам придется держать оборону и отбивать штурм за штурмом, пока у врага не кончатся ресурсы. Перебежчики вполне могу разочароваться в таком Темном Властелине. С другой стороны под Либаной они способны принести пользу. Главное правильно им запудрить мозги.
        - Думаю, что проблем не будет. Леса тут густые. Даже сорок тысяч Геора можно обойти.
        - Можно. С чего бы не обойти. Только я отказываюсь.
        Такого поворота не ожидал.
        - А можно узнать причину?
        - Все просто, вождь. То есть стратег. Я воин и убийца. Один раз сходить до Утопья - нет проблем. Поругаться с тамошними ведьмами всегда весело. И у них отличный говеный эль. Лучший среди говеного эля в этих краях. Но еще один поход… Нет.
        - Оплата будет щедрой. Это важное задание.
        - Понимаю. Война цивилизованных людей это сложная штука. Кто-то должен чинить осадные машины, копать выгребные ямы и водить толпы идиотов по лесам. Только я человек дикий. Чуть надкусивший ваши порядки, но внутри еще живет полузверь. И говоря война, я говорю о махании топором в сторону врага. Хотел бы денег при малом риске - занялся бы разбоем. Всяко безопаснее.
        Я, конечно, могу попробовать надавить. Но что ему помешает сбежать от отряда северян во время перехода до Либаны? В цепи его что ли заковывать? Провожай, а то убьем. Ладно. Перебежчики - уроженцы этих мест. Они должны Север знать, а местное население им помогать. Значит до Либаны доберутся.
        - Если я вам как воин не нужен, то пойду в лес. Охота поглядеть, что там полыхает… - присвистнул Теврингер. - Не видел такого со времен Порченных Земель.
        - Кстати, давно хотел спросить, а почему ты ушел от магов? Зачем бросил обучение?
        - Я испугался. - неожиданно заявил варвар, почесывая бороду.
        - Ты не похож на пугливого человека. Сам вон рвешся топором махать.
        - А топором махать не страшно. Иногда даже весело. - усмехнулся Теврингер. - Но я знаю о самой страшной на свете вещи. Об инициации магов.
        - Расскажи ка.
        - Да. Только горло промочу. - кербриец потянулся к медной помятой фляге. - О таких вещах на трезвую голову лучше не вспоминать.
        - Все так плохо.
        - Хуже не бывает. - прохрипел варвар, утирая бороду от поила. - Рядом со Стеклянным Морем где Азард убил Неридию стоит Башня Вечности. Её вершина это точка сильно близкая к мирам Великого Пламени. На последнем этаже там есть комнаты, обитые ватином. Мягкая такая штука. Типа подушки. В комнатах ничего нет. Особенно ничего острого или твердого. Лишь узкие окна с мягкими рамами и Бесконечный Закат снаружи. Претендента ведут туда. А затем происходит ритуал становления. Иначе говоря, Ломка. Ученика запирают там прямо под потоком силы, идущей из прорехи между мирами. Утром и вечером слуги в чёрных масках приходят, чтобы проверить и насильно накормить претендента. Никто из них не скажет ни единого слова. Не подаст и знака. Так нужно. Это повышает шансы на успех процедуры.
        Я вспомнил головную боль и удушающий жар даже от небольших по сути доз Великого Пламени. Оно жжет изнутри. Истощает саму душу, постепенно сводя с ума. Как там Доктоний объяснял? Внутри нас есть некое нормальное, здоровое состояние духа. Привнести в душу пламя это как получить стрелу в плоть. Если инородный предмет быстро не удалить, то начнется воспаление.
        - Сколько это длится?
        - Обычно от недели до трёх месяцев. Но некоторые успешно выходили из Ломки и спустя полгода. Её не просто так называют Ломкой. Не трансформацией, не инициацией или обретением сил. Внутри будущего чародея должно что-то сломаться. Какая-то важная связующая нить, возможно, без которой нельзя называться человеком. Нужно беспредельно отчаяться, испытать невероятную боль, чтобы наконец принять чуждый, мир бурлящего хаоса и бесконечного огня. Открыть душу этой гадости. Так создается постоянный канал. Так маг будет словно демон вечно получать силу Пламени, где бы он ни находился. Награда велика, но цена… Я про все это узнал да и свалил. - радостно подвел итог Теврингер. - Могу черпать чужую силу. Могу немного приколдовывать. Мне хватит.
        - А как же бессмертие?
        - Ну да. Штука хорошая, но во время Ломки можно подохнуть. Многие не выживают. Да и бессмертие… Оно не совсем такое уж бессмертное. Я видел как умирают маги… - на харе кербрийца появилась неприятно-кровожадная лыба. - Я даже убивал их.
        - И превосходство в магической силе им не помогло? - удивился я.
        - Иногда важен не размер силы, а умение ей пользоваться. - важно просопел кербриец, снова отхлебывая какой-то гадости из фляжки.
        Странный человек. Странный, но полезный.
        - Ладно. Хочешь войну - будет война. - наконец смилостивился я. - Сегодня берем город. Пытаемся. Могу обеспечить место в первых рядах.
        - Стратег знает чем меня порадовать. Пойду. Чего же не пойти.
        Далее я решил сделать внушение перебежчикам и посвятить их в детали их нового задания.
        - Здесь мне ваши мечи не нужны. - заявил я в немного надменной манере, как и полагается Темному Властелину. - С Геором не будет сражений. Я собираюсь его побеждать не силой стали, а могуществом колдовства. Видели, что творится на небе?
        - Это все видят, вождь. - ответил один из северян.
        В его голосе легко читался страх. Ужас перед “повелителем” демонических полчищ.
        - Однако я оставил в Либане гарнизон из воинов союзного племени. Они еще держатся. Я видел это во сне… - на последней фразе постарался зловеще понизить голос, как и полагается всеведующему колдуну. Не думайте меня обмануть, жалкие черви!(или что там в этих ваших темных фэнтезях говорят сауроны) - Их осаждает не самый мощный отряд, который растянут вокруг стен. Защитники поддержат вас вылазкой. Я пошлю им весть. Самое сложное дойти до места и не попасться разъездам Геора. Но вы должны справиться. Земли эти хорошо знаете. - сделал ударение на слове “должны” чтобы подчеркнуть всю серьезность задания.
        Задания Темных Властелинов положено выполнять, иначе последствия могут быть самыми печальными.
        Через час мы отправились в сторону Кринторна, а отряд перебежчиков на юг к Либане. Легионы шли свежие и бодрые. Световое шоу в небесах не смогло сильно просадить нам мораль.
        Впереди возвышались башни Кринторна. Могучая твердыня свободного Севера. Ров, внешний каменный обвод стен, баллисты, скорпионы и почти нет защитников. Похоже, что Аргет не добрался до города. Возможно, помешали мои одержимые. Ему пришлось бежать после бунта и убийства верховного вождя. Скрываться в лесу, а мы напрямую пошли к городу.
        "Уходите через другие ворота". - объявил я особой версией Командного Голоса. - "Мне не нужны ваши жизни. Мне нужна крепость и я ее возьму. Вы видели пламя в небесах? Вы видели как бежали прочь дикари? Мне подвластна магия! Сила за пределами вашего понимания. Уходите и будете спасены, иначе мой гнев настигнет вас огнем и ужасом. Времени у вас два часа. Валите".
        Вроде бы неплохо сказано? Или оборот про "огнем и ужасом" дурацкий? Типа понятия слишком разные. А пофиг. Вряд ли те варвары в городе мне оставят на стенах гневные комментарии о несоблюдении правил грамматики.
        Удивительно, но дипломатия снова зарешала. Второй раз подряд! Стоило только всего лишь оживить Мертвого хтонического Бога и переговорные позиции заметно окрепли.
        Немногочисленные защитники покидали Кринторн. Кажется, население из города уже эвакуировали. Прекрасно. Получаю такую мощную крепость без потерь. Мне нравится. Может кого-нибудь еще оживить? Титанов там поднять или Неридию. Тогда Геору точно не до меня будет. Азард, конечно, охренеет с такого подгона. А что поделать? Военная необходимость.
        По одной приставной лестнице двенадцать велитов забрались на стену и открыли нам ближайшие ворота. Опущены мосты, пустой чернотой глядят бойницы башен, без дела стоят орудия. Красота.
        “Надо проверить их запасы”. - передаю Клестусу через стратегию. - “Чем-то же они собирались кормить всех этих дикарей снаружи. Что-то могли испортить или отравить, но большая часть должно остаться”.
        Мой вывод оказался верен. Мирных жителей из Кринторна сплавили, наверное, по окрестным и далеким селениям, а запасы города пополнили для снабжения двух армий. Ныне одна разбита, а другая ушла. Кому достанется все добро? Нам, ясное дело.
        В спокойном темпе заходили первые когорты, оглядывая пустой город. Деревянные терема поднимались на два-три этажа, а то и выше. Декоративные башенки, украшения в виде голов деревянных драконов на скатах крыш. Люди жили здесь не бедно. В этом я еще раз убедился, когда мы добрались до амбаров, складов и погребов. Как там было в Криминальном Чтиве?
        “ - Мы счастливы, Винсент?
        - Мы счастливы”.
        Если нам и суждено сгинуть, обороняя Кринторн, мы умрем с набитым брюхом. Сотни тонн зерна, тысячи бочек с различными соленьями и пивом, залежи сыра, из которых можно было бы выстроить небольшую крепость и всякие мелочи типа сушеных ягод, грибов, орехов, меда и так далее. Будут проблемы разве что со свежим мясов. Тут придется потерпеть. Держать в городе тысячи голов скота живьем слишком накладно, а забить их тоже не вариант. Очень быстро мясо придет в состояние “гнилая цыпленок”.
        Осадный парк города радовал. На укреплениях и в кладовых мы обнаружили:
        97 скорпионов
        132 стационарных арбалета разной мощности
        18 баллист
        Очень даже неплохо для такой глуши. Будет чем встречать гостей.
        Далее следовало довольно непростое, но необходимое решение. Я вызвал самую авторитетную часть сэйфов и объявил:
        - Вы сражались доблестно и свирепо. Громили врага. Но больше открытых сражений пока не предвидится. Я буду встречать врага в этой крепости. Мне понадобятся лишь две сотни лучших из вас. Ибо больше кавалерии содержать в городе будет сложно. Остальным, особенно легко вооруженным всадникам, я предлагаю пойти в набег по землям врага. На своих быстрых скакунах вы без труда ускользнете от неповоротливых армий. Берите, что хотите, а что не можете взять - жгите. Незримо мой дух будет с вами. Пусть горят поля, пусть бегут из деревень люди. Весь конец лета и целую осень даю я вам. А к зиме вы можете вернуться с богатой добычей в земли Империи, где вас встретят как героев.
        Ждал протестов и споров, но их не последовало. Наоборот, многие с радостью восприняли перспективу перехода с войны на грабеж. Те же, кто хотел кровавых сражений, могли остаться, надеясь после отбитых штурмов в поле разгромить истощенного врага.
        Кроме сэйфов я отправлял и почти всю остальную кавалерию: 227 конных налётчиков Венелов и 4 турмы новобранцев промотов-лимитан. Все это, включая сэйфов, надо поделить на небольшие отряды, которые расползутся по местности.
        Из кавалерии при мне будут:
        13 сэйфа-кин(один отправится руководить соплеменниками в рейде)
        140 сэйфских копейщиков
        91 сэйфские всадники-загонщики
        1 Турма промотов-лимитан
        4 Турма конных копейщиков.
        1 Турма новобранцев конных копейщиков.
        Остальные скачут жечь, грабить, напрягать вражеские коммуникации.
        Итого, Геору придется вести осаду мощной крепости снабжая огромную армию, при этом:
        - Земли вокруг уже разорены войной.
        - Все ресурсы Кринтар стягивались к Кринторну и захватил их я.
        - Тут недавно прошла огромная армия дикарей, выедая все на своем пути.
        - По округе гоняют недобитки и дезертиры Кринтар, которые тоже хотят кушать.
        - Либана удерживается нами и, возможно, будет деблокирована, что еще сильнее осложнит снабжение.
        - Пути снабжения вокруг Бьорторна под прицелом грабительских рейдов из Утопья, обитатели которого ныне усилены моими людьми.
        Дикари Белквергоста, возможно, таки тоже будут нападать на тылы Геора.
        - Сейчас начнется рейд моей кавалерией.
        - Монстров тоже всех в городе нет возможности держать. Куда я их пошлю? Кошмарить тылы врага, конечно.
        - Буду ли я использовать иглу и Те-Увея, чтобы спамить демонами по округе? Что за глупый вопрос. Конечно буду!
        Я долго выстраивал всю эту цепочку событий, чтобы замутить войскам врага под Кринторном Идеальный Шторм. Вилку, где один вариант убиваться, штурмуя город, а второй - перемереть с голодухи. Теперь укрепляем стены, сортируем припасы, готовимся и ждем гостей. Их будет много.
        День я провел наблюдая за размещением легионов в городе. Часть домов придется разобрать. Думаю, нас будут поджигать. В том числе и магией. Выкуривать всеми доступными средствами. Когда на кону такие ставки… границы дозволенного можно раздвинуть очень широко.
        Наступило время сна. Особое время для меня. Очередное испытание удачи. Повезет ли мне сегодня кроме заряда бодрости получить еще немного какой-нибудь информации? Круг, разделенный на четыре части. Звук гонга, стрелка рулетки попадает в сектор "Чужие сны". Сегодня везет. Смотрим список. Ларэн из него исчезла ну или РТС-систе отказывается с ней взаимодействовать. Ладно. Смотрим, что там в Либане. Может, город уже пал, а я лишь зря туда отправил северян? Сейчас узнаем.
        Видение показало мне ночной город на которым поднимались клубы черного дыма. Несколько изолированных, слава богам, пожаров как громадные догорающие костры мерцали в темноте алыми углями.
        Днем состоялся штурм. Об этом можно было судить по десяткам тел под стеной и обломкам осадных лестниц. Но успешен ли был приступ? Пока сложно понять. Что-то странное творилось в городе. Жуткие, почти нечеловеческие крики раздавались над городом.
        Наконец "камера" моего взора опустилась ниже на улицу. Я увидел Таркуса, хромавшего, опираясь на древко короткого копья. Рядом, шли видимо адепт Гробницы и один из легионеров.
        - Ты был на стене? - обратился Таркус к легионеру. - Что там эти сволочи?
        - Раны зализывают. Они пока не знают, что у нас произошло.
        - А что вообще у нас произошло?! - раздраженно вопрошал Таркус, остановившись и переведя дух.
        - Мы сами пока не знаем. - ответил адепт. - Что-то случилось. Какая-то магия повлияла на них.
        - Какая еще магия?! - с отчаянием крикнул Таркус. - Сделай что-нибудь! Сделай, во имя всех ваших демонов! У нас большая часть гарнизона сошла с ума.
        Так… Погодите-ка!
        Тем временем Таркус отдышался и снова заковылял по улице в сторону центрального терема, который мы когда-то грозились сжечь, если защитники не сдадутся.
        Контингент Гератов сошел с ума?.. Я не ощущал сейчас тела, но образно говоря: сердце рухнуло вниз. Сердце… Они же были связаны с Мертвым Богом, которого я венул. Этот древним симбионт, а с моей точки зрения паразит, глубоко пустил корни в их души. Эйлит. Надо узнать что с ней. Сначала глянуть через систему, а потом в следующие Чужие Сны… Проклятье!
        А тем временем Таркус добрался до терема и заколотил древком в массивную дверь.
        - Именем Империи, сукины дети! Именем клятвы, которую вы дали и богов, которым присягнули! Откройте!
        Двери распахнулись. Их открыли двое молодых гератов. Оба в трофейных шлемах и кольчугах, которыми я щедро снабдил покоренное племя. Оба с лицами людей, только что видевших нечто за пределами человеческого рассудка.
        - Почему вы покинули стены!? Где Вентаг!? Ведите к нему!
        Оба варвара не стали спорить. Стерпели оскорбительный тон имперца, провожая его внутрь терема. Помещение было забито гератами. Северяне сидели, лежали, но большой частью стояли почти затылок в затылок. Удивляла почти гробовая тишина. Корча гримасы от злости и боли в колене, Таркус протолкался через собравшихся гератов. Вентаг… Немного помню его. Один из вождей-шаманов. Он лежал на спине абсолютно голый. Варвар не двигался, не считая того, что сжимал кулаки, распоров ногтями кожу.
        - Вождь! - позвал Таркус. - Не знаю и не хочу знать ваших обычаев, но за стеной толпа ублюдков, желающих нашей крови. Прошлый штурм им дался нелегко. Но они быстро сообразят, что у нас проблемы. Верни своих людей на стены!
        Вентаг открыл глаза. Судорога пробежала по его лицу, заставляя зубы оскалиться на мгновение, но в остальном варвар был все также недвижим. Вентаг заговорил. Медленно, будто каждое слово давалось ему с огромным трудом.
        - Я все видел. Предательство. Смерть. Огонь. Я слышал голос.
        Затем, не дожидаясь реплики Таркуса, варвар одиним движением вскочил и зашагал прочь из терема. Остальные Гераты следовали за ним.
        - И что это было? - спросил Таркус у адепта.
        - Он разделся. Любопытно.
        - Это с чего ещё любопытно? - скривился Таркус.
        - Люди, в души которых попало Великое Пламя, часто поначалу ощущают нестерпимый жар. Но откуда в варварском шамане магия?
        Через связь с Немертвым Богом, конечно. Раньше Сердце Севера тянуло силу из последователей, а теперь оно только отдает. Черпает огонь из бесконечного источника.
        - За ним. - скомандовал Таркус.
        Вентаг обнаружился в соседнем доме. Там он в окружении соплеменников допрашивал, видимо, двух пленных. Ну как допрашивал… выкрикивал три имени:
        - Геор, Аргаил, Сидониус! Где?! Геор, Аргаил, Сидониус!?
        Он искал троих, повинных в смерти Сердца. Значит, Ларэн таки смогла донести мое послание всем дикарям с Дальнего Севера.
        Наконец Вентаг выслушал ответы пленных. Самые общие слова о том, что Геор - верховный вождь федератов, Аргаил его сын, а Сидониус - венатор.
        - Вот как… - хрипло пробасил Вентаг, а затем положил обоим связанным пленным ладони на лбы.
        Блеснуло багровым. Тела несчастных задергались в путах. Раздался тонкий, жалобный визг. Затем крик смолк, а тела двигать не прекратили. Они рвали путы и поднимались на ноги, готовые убивать. Вентаг прикончил пленных вливанием демонической силы и обратил в умертвий.
        - Ваши люди должны вернутся на стены. - уже спокойно, но настойчиво повторил Таркус, не потерявший присутствие духа после страшного зрелища. - Геор наш враг. Защищая эту крепость мы сражаемся с ним. Понимаешь?
        - Убить… - прорычал шаман, а мускулы на его теле задергались будто сами по себе. Варвар, кажется, стал крупнее. - Всех убить. На стены! Сегодня вылазка. Всех убить!
        В глазах герата вспыхнул колдовской огонь. Это последнее, что я увидел перед пробуждением.
        Н-да. Дела. Впрочем, все можно было вполне логично объяснить. Шаманы дикарей обучены так или иначе манипулировать потусторонней силой. Раньше они черпали ее из окружающей природы, а что-то получали от Сердца. Теперь у них появился новый источник. Главный вопрос - только ли шаманы сейчас получают силу Великого Пламени. Вопрос ключевой. Одно дело, если только шаманы станут недо-колдунами, а другой если все тысячи дикари подвергнутся воздействию демонической магии…
        Кажется, Идеальный Шторм может стать даже слишком Идеальным…
        Глава 29 Портрет города
        - Слушайте, а его вообще брали до нас? - поинтересовался Поций, рассматривая череп какого-то чудища, повешенный на стену зала славы вождей Кринторна.
        - Может, во второй северный поход Альвиса? - устало предположил примас центурион второй когорты Двадцать Четвертого, сидевший за длинным столом. - Но так не вспомню. Это было почти триста лет назад. Да какая к тьме разница?
        - Ну как же! Это важно - возразил Поций. - Может, мы раздвинули границы Империи. Шагнули вперед. Давно такого не было.
        Под высоким сводом полупустого зала наши голоса звучали с эхом. В немногочисленных окнах-бойницах багровел демонический закат. Он, кажется, и не думал заканчиваться.
        - Ну это считай край мира. - добавил один из кавалеристов. - Дальше только лес, лес, ледяные пустыни, каменистые берега, море и за ним Кербрия.
        - Ты что, знаток географии? - усмехнулся его товарищ. - У каких философов учился?
        Интересно, сколько у нас осталось времени до подхода сил Геора? Неделя? Две? Три? Сложно сказать. Очень много неизвестных переменных. Противник может идти спокойной, а может надеяться застигнуть нас бодаюшимися с Кринтарами и форсировать марш, может идти единой толпой или дробить армию на части, чтобы соединиться незадолго до боя, у него все пройдет относительно гладко или начнется какой-нибудь падеж лошадей, конфликты, паника и так далее. Неделя-полторы это минимум времени, который у нас точно есть. Время - первый фактор. Второй фактор - укрепленный город.
        Я ощущал себя ремесленником который получил в свои цепкие лапы очень ценный материал. Даже уже немного обработанную заготовку. Теперь надо доводить до ума. Пытаться воплотить в ней шедевр мастерства. Речь о Кринторне.
        Хорошо укреплённый по меркам Севера город, из которого надо лепить неприступный бастион. Он станет залогом выживания и победы наравне с легионами.
        Что же представлял из себя Кринторн?
        Ров, соединенный с рекой, два обвода стен, цитадель внутри. А теперь каждый этот пункт надо раскрыть, словно школьнику при написании сочинения для ЕГЭ.
        Водные преграды: город находился на возвышенности, которую огибала река, шириной в среднем 55 - 62 метра. Берег у Кринторна - крутой. На противоположной стороне пологий. Ров - глубиной 2 - 3 метра при ширине 5 - 7. Однако местами он сужался до жалких 3 - 4.
        Стены: первая стена была из грубо отесанных камней разного размера. Примитивность и ненадежность кладки компенсировала толщина в почти четыре метра. Высота - шесть. Сверху надстроена деревянная галерея с черепичной крышей. дает еще два с половиной метра высоты. Она закрывала защитников от обстрела, не давала легко забраться на стену при помощи лестниц. Однако надстройка будет очень уязвима для осадных орудий и боевой магии. Вторая стена - аж четырнадцать метров в холке, включая крытую галерею. Но стена целиком деревянная. Очень напоминает укрепления Либаны. Расстояние между обводами стен минимальное. От двух до четырех метров. Вторая стена буквально нависает над первой.
        Прямо под стенами города у Северных, Западных и Южных ворот находились посады, то есть пригородная застройка. Но если в моем прошлом мире пригород это часто элитная недвижимость, то здесь без защиты стен проживали самые бедные, презираемые люди или те, кто занимался грязным ремеслом. Например те, кто вываривал ткани в мочевине для закрепления цвета.
        На севере от города раскинулись поля множества ферм, снабжавших Кринторн провизией. Южная сторона же была довольно заболочена и для земледелия не подходила. Ее занимали леса со следами вырубки и, где позволяла почва, луга для выпаса скотины.
        Внутри стен город можно было разделить на три основных района. Каменный - место проживание воинской элиты, а также расположения храмов и других важнейших зданий. Деревянные постройки тут тоже встречались. Их было чуть ли не больше половины. Но только там находились частично или полностью каменные строения, а также мощеные булыжником дороги.
        Второй район - район теремов. Все строения деревянные, но высокие и крепкие. Здесь когда-то проживала знать калибром меньше, торговцы, мастеровые и остальной “средний класс” местного общества.
        Наконец третий - район домов, домишек и хибар. Удивительно, но он занимал даже меньше половины всего города. Жить за стенами уже признак достатка. И много бедняков в Кринторне не водилось. Но, разумеется, были слуги, чернорабочие, дешевые постоялые дворы для небогатых путников и так далее.
        Дома часто строили вокруг внутреннего двора, где у богатых располагались конюшни или сады, а бедняки держали кур, гусей и скотину крупнее, которую выводили пастись за город. Думаю, по утрам тут можно было попасть в пробку с коровами.
        Между тремя районами находилась крепость-цитадель. Каменные стены высотой в семь метров, шесть башен, включая две при воротах, а за ними Т-образный “дворец” вождей. Двух с половиной этажный каменный дом с большим залом славы для собраний и пирушек, апартаментами высшей знати и казематами для особо ценных пленников.
        За стенами цитадели находились две священные рощи. Участки леса, огороженные деревянными идолами. Последние напоминали мне о тайном убежище Мертвого, а теперь уже Немертвого Бога Севера. Думаю, это место как-то связано с древним Сердцем Мира. В ночи можно было заметить как воздух над центром одной из рощ чуть искриться багровым, а затем оттуда вообще повалил дым. Я отправил Те-Увея оценить там ситуацию.
        “Священная роща осквернена”. - всплыла в голове фраза из старой игрушки.
        Тут у нас тоже стратегия, лимиты питания, демоны, эльфы. Разве что кодоев не завезли. Защищать будем сами себя. Тоже дело важное и благородное.
        Итак, какие работы нужно провести за отведенное нам свободное время?
        Прежде всего меня беспокоят слишком деревянные стены. Их сожгут огнем, раздолбают осадкой или все вышеперечисленное одновременно. Не сразу, конечно, но рано или поздно. Так что добавим к двум обводам стен еще вал со рвом на расстоянии, скажем, метров десять-двадцать от второй стены. Вал со рвом это надежно. Они позволят даже в случае потери стен какое-то время потрепыхаться. Разумеется, его надо организовать как можно более грамотно. С элементами частокола, мини-башнями, позициями, куда потом можно будет унести осадку со стен и так далее. В общем, я собираюсь внутри стен города разбить гигантский укрепленный лагерь легиона. Для этого придется расчистить место. Пойдут под топор деревянные терема, дома и хибары. Не все, но очень заметная часть.
        Впрочем, это пришлось бы сделать в любом случае. Сплошная деревянная застройка - совсем не то, что нужно осажденному городу. Оставим лишь отдельные здания под склады, лазареты, бани. Ну и каменная застройка останется нетронутой. Тут все ясно. Каждый такой крепкий дом - потенциальная мини-крепостица. Тем более, местная знать строила свои усадьбы как раз с расчетом на недружественный визит соседей по улице или обитателей бедняцких кварталов.
        Для чего еще необходима зачистка городской застройки? Мне нужны широкие и свободные линии для, как говорится по-современному, оперативного маневрирования резервами. То есть, когда станет ясно, что на каком-то участке стены уже конкретно жопа или конкретно жопа назревает, то туда надо перебросить свежие силы.
        У врага может быть до четырех стратегов. То есть микроконтроля там точно больше. Они будут, думаю, раздергивать мою оборону. Пытаться, через нанесение ударов по разным точкам периметра одновременно, размазать наши силы. Потом вдарить одной-двумя самыми мощными группами в уязвимые части. Если я это не обнаружу заранее и не кину туда резервы… Тогда вполне могу провалить эту миссию и других уже не будет. При всей РТСности системы у нее отсутствуют сохранения и загрузки.
        Итого у нас высвободится большое количество дерева. Часть пойдет на укрепления, часть на иные нужды армии, а остальное надо запасти для растопки зимой, работы кузниц и выпечки хлеба из муки. Параллельно хорошо бы максимально уничтожить все полезное за пределами города. Пожечь постройки, леса, если выйдет, загадить или закопать колодцы. Не у города, тут все равно река, но по дороге на юг и запад, откуда будут идти обозы снабжения. Лошади пьют много. Лишних проблем для врага не бывает.
        За пределами города у рва надо накопать волчьих ям. Пофиг, если в них никто так и не попадется. В любом случае - засыпать или обходить их врагу придется под нашим обстрелом.
        Произвести заготовку потенциально полезных материалов - металлов, каменных пуль для пращей, дерева, которое годится для изготовления дротиков и стрел.
        Когда читал первую трилогию Аберкромби, то поразил момент, когда Логин и ко, терпели осаду, к которой могли заранее подготовиться. Но уже через несколько страниц автор трагично вещал, как у них все заканчивается и последняя кобыла без соли доедается. При этом они сами приманили врага к крепости. А еще веселее, что у них в то время был в союзниках, простите за каламбур, Союз с почти бесконечными ресурсами. Нет. Надо драму. Мне драмы со мной в главной роли не хочется. А если таки придется страдать, терпеть и помирать, то лучше откинуться с мыслью, что сделал все возможное и еще немного невозможного.
        Поэтому тащим к себе все, что не прикручено. Прикрученное откручиваем и тоже тащим.
        Первая ночь в теперь нашем городе не принесла мне Чужих Снова. А жаль. В качестве жилья я выбрал не цитадель, а один из каменных домов. Предосторожность на случай покушения. С утра наблюдал как легионеры и рабочие начали реализацию грандиозного плана укрепления города. За этим меня застал Те-Увей, наведавшийся священные рощи Кринторна.
        - Эти места следует закрыть для посещения вашими людьми. - вынес свой вердикт маг.
        - Насколько они опасны?
        - Там могут появляться бестелесные демоны, в поисках оболочки. Не найдя ее, они потеряют энергию и вернутся обратно в свои миры, но живые люди или мертвые тела могут стать для них вместилищем.
        - Ясно. Мы оповестим людей, а на случай дураков выставим по периметру охрану и, как будет время, возведем ограду.
        - Я и мои адепты будем наблюдать за этим местом. Не хотелось бы опечалить стратега, но опасность может быть больше, чем кажется на первый взгляд… - многозначительно заявило маг Гробницы.
        - Почему? - нахмурился я.
        Ощущение будто магистр что-то недоговаривает.
        - Проявления магии здесь обрели… довольно нетипичную форму.
        Снова обтекаемые и многословные ответы, не дающие никакой ясности.
        - Нетепичную форму? Там прямо сейчас есть кто-то из адептов?
        - Да. Мы находимся в поиске ответов.
        Тогда я сам все посмотрю через стратегию. Вышел, глянул на священные лесополосы. В одной из них ошивалось двое гробничников. Отлично. Чем это они там заняты?..
        Я приблизил камеру. Это еще что за покемон? В центре рощи находилось нечто… живое? Не уверен. Однако совершенно точно магически активное. Объект напоминал сплетение кривых засохших корней, которые некто выкопал. Оно находилось в центре ямы или же… воронки от взрыва. Второе мне теперь казалось даже более правдоподобным. Земля комьями валялась вокруг. А на дне воронки рядом с “корнями” тлели угли. Оттуда, а может прямо из-под земли шел дым, как от торфяного пожара. Добро пожаловать в Сайлент Хилл, блин. Я максимально приблизил камеру к корням. Они тоже слегка тлеют. И какие-то это неправильные корни. Дерево черное как от сырости, но со множеством трещин и будто тысячи мелких насекомых копошатся там. Что если это часть Сердца. Его отросток, уходивший вдаль от заповедного леса. Кринтары уже подзабыли древнее божество. Прекратили ему служить, но какая-то магия у них и их ближайших соседей осталась. Тот же речной божок нами загарпуненный в битве за броды. Что если это остатки проявления силы Сердца? Теперь по его “кровеносной системе” гуляет демоническая энергия. Возможно, эти корни засохли много лет
назад, когда Кринтары потеряли связь с Сердцем. Но сила Великого Пламени подарила им новую “жизнь”.
        Если такое творится здесь… То что происходит в Лесном Краю и на Дальнем Севере, где власть Сердца была неоспорима? Ну это пока не моя проблема. Все мои проблемы ныне вертятся вокруг Кринторна. Надо взять корешки под наблюдение. Если из них какие-нибудь вершки полезут, то возможно придется их выкорчевывать. Если не полезут, то лучше не трогать от греха подальше.
        Кроме этого инцидента, день прошел довольно размеренно. Орды демонов и нежити не ломились к нам в ворота, а до войск Геора было еще далеко. Начался снос лишних построек сначала за пределами города, а также работы по расширению и углублению рва. Я наблюдал за сотнями людей, которые слаженно и не очень возились по всему периметру города. Все происходило так спокойно… Даже демонический закат над Севером сейчас почти заслонили лучи солнца. Удивительно осознавать, что через ничтожный по меркам Вселенной срок, здесь сойдутся в смертельном бою огромные силы, которые решат судьбу Севера.
        В Кринторне мы затрофеили не только припасы. Нашлось в закромах золото, серебро, каменья и прочие драгоценные субстанции. Не скажу, что фантастически много. Однако по поводу прошлых побед и предстоящих испытаний было решено устроить раздачу жалованья, сопровождаемую пиром. Мероприятие для поддержания боевого духа, так сказать.
        На бывшей рыночной площади поставим лотки с угощениями. Забьем часть скота. Все равно свободных рук для выпаса не хватает.
        В общем, первую половину дня люди работали, а вторую готовились отдыхать.
        И вот небо Севера озарили два заката. На центральных улицах зажигались светильники. Какие у меня лично планы-задачи на праздничную ночь? Во-первых, надо бы толкнуть мотивирующую речь. Мол все под контролем, всех победим и не обращайте внимание на демоническую срань в ночном небе, все абсолютно точно под контролем. Какие там еще формулировки использовали СМИ прошлого мира? О! Ситуацией занимаются компетентные органы. Звучит авторитетно, но вряд ли публика оценит. Ладно. Будем как всегда импровизировать. С речью ясно, идем дальше. Во-вторых, мне стоит сходить на посиделки командного состава. В-третьих, следить за мерами безопасности. Чтобы отвечающие за нее люди не присоединились к празднующим, оставив важные посты. Три пункта и можно будет отдыхать.
        На рыночной площади сложили жертвенный костер. Привели молодого бычка, рога которого украсили цветами. Народ шумел, пьянствовал, получал жалование и удовольствие. Пока у них хорошее настроение надо быстро выговорить речь:
        “Мы прошли долгий путь!” - торжественно начал я.
        Площадь и город мигом затихли, слушая мой Командный Голос.
        “Прошли его огнем и мечом. Мы там, куда еще не ступала нога имперских легионов. Победа следует за победой. Путь труден, но мы пройдем его до конца. До самого триумфа!” - я выдержал паузу, дав людям вволю накричаться и нарадоваться. - “Боги на нашей стороне. Вам говорили, что часть магии запретна и вас покарают небеса. Но смотрите, мой дар на месте. Наши воины могут уничтожать монстров как и венаторы. Любая магия лишь инструмент. Оружие, направляемое разумом и волей. Моя воля направляет ее во благо Империи и вас. Враги падут. Мы победим!”
        Ну вроде ничего так вышло. Хотя у меня даже без речей неплохой рейтинг доверия. Это когда все плохо народу нужны объяснения. А когда все очень хорошо, человек сам придумает приятную ему версию почему все хорошо.
        Ладно. Теперь глянуть посты и можно в дворец вождей.
        Бывший оплот лидеров Кринтар встретил меня ярким светом и шумом гуляний. Впрочем, до того как попасть в зал славы, я наткнулся в коридоре на двух изгоев общего веселья. Первой оказалась Луна. Она сидела в полумраке, злобно зыркая оттуда нечеловеческим глазом.
        - Чего не веселишься? - осведомился я.
        - Твои солдаты бесят. - заявила ведьма.
        - Это чем вдруг?
        - Пялятся на меня, когда отворачиваюсь. Я чувствую. Шепчут за спиной. Так было в моем племени. Боятся, но молчат. Смотрят.
        - Ах вот оно что… - дружелюбно но насмешливо вздохнул я. - У тебя просто плохое настроение. А солдаты за спиной? Они пялят на твой зад. Вот и вся загадка.
        - Думаешь?
        - Уверен. С женщинами сейчас проблемы. Держать кучу пленниц, шлюх или местных проимперски настроенных обитательниц в осажденном городе смысла не вижу. Какие-то проститутки с нами остались, но их явно не хватает. Да и сбежали многие, опасаясь тяжелой войны. Вот мужчины и внимательно присматриваться ко всем. И нечеловеческая кровь их не смущает. Двадцать три человека за последнюю неделю пострадали в попытках поиметь гарпию.
        - Дураки?
        - Они в поисках новых ощущений. Их тянет к небу.
        Ведьма вроде как немного повеселела и я посчитал свою миссию здесь выполненной.
        Вторым изгоем общего веселья оказался Тевриген. Он сидел на ступеньках лестницы, а его демонический фонарь стоял рядом, освещая багрово-алым высокий потолок. Под левым глазом у кребрийца красовался ещё один фонарь. Фиолетово-пунцовый. О случившейся на пиру потасовке мне уже доложили. Обошлось без крови и слава богам. Случай то дурацкий.
        - Грустишь? - осведомился я.
        - Мир несправедлив ко мне. - вздохнул кербриец, выдыхая алкогольные пары.
        Думаю, если поднести спичку, то он выдохнул бы пламя.
        - Не сгущай. Все произошедшее было закономерным. - возразил я. - Ну сам подумай… вот ты герой. Дракона убил, божка, демона страшного прогнал, а тут какой-то незнакомый хрен с горы пристает к твоей женщине.
        - Я не приставал. - заявил Тевриген. - Вежливо поинтересовался. Его женщине? Сколько ей лет?! Да в ней за это время побывало херов больше, чем у меня на бороде волос. Какая ревность? Он помрет и она продолжит по ним скакать. Вольная всадница. А я просто поинтересовался…
        Все это кербриец выдавал уморительно-возмущенным голосом. Словно ему в ресторане салфетку не дали или заказ долго несли.
        - Больше интересоваться не стоит. - посоветовал я. - Склоки нам тут сейчас не нужны.
        - Всегда они смотрят только на внешность… - продолжал горевать варвар. - Может, я неказист, но душая моя прекрасна, а сердце… А ладно!
        Феерический персонаж. Имея очень внушительные боевые показатели и, пусть урезанную, но таки магию, он умудрился среди двадцати тысяч человек поцапаться с одним из немногих, кто способен ему вломить. Луна вон сразу поняла, что Ренго лучше не провоцировать.
        Ну будем надеяться, что Тевриген свой урок получил и больше за прелестями престарелых эльфок гоняться не станет. А я, наконец, добрался до пирушки.
        Зал славы заполнили имперцы и союзники. Мое появление вызвало некоторый фурор. Нет, братцы, еще одну речь я не хочу толкать. Дневная усталость сосредоточила во мне силы и пошла на решающий штурм. Поэтому я уселся на положенное место, пытаясь не вслушиваться в окружающие меня разговоры. Война объединила меня с этими людьми. Даже породнила в каком-то смысле. Однако я еще оставался изгоем. Наверное, поэтому так хорошо относился к Луне и Тевригену. Они были в похожем положении. Пусть я командовал армией, но оказавшись на пиру, я начинал слушать обсуждения внутренней политики и 70 % не понимал. Шутки, песни, крылатые выражения - все то, что скрепляло между собой общность людей, пока еще не впитались в меня. На поле боя у меня было свое место. Но превращаясь из стратега в обычного человека, я становился чужаком. Может, это просто депрессняк от усталости. Если подумать…
        Но подумать я не успел.
        - Стратег, есть проблема… - это ко мне обратился один из превенторов.
        Я проверил его через систему. Вроде ничего подозрительного. После визита убер-демона в чужом облике надо быть настороже. Вскоре я, в сопровождении охраны, включая Ренго, покинул зал славы. Через систему кликнул еще Луну, ну а Те-Увей уже был на месте происшествия.
        У деревянного терема, занятого теперь солдатами, во дворе стояла клетка с выломанными прутьями.
        - Это случилось час назад. - доложился легионер. - Или раньше. Мы не слышали шума. Просто глянули - нет девки.
        - Насколько надежно вы ее обездвижили? - обратился я к Те-Увею.
        - Мы прибегли к средству надежному и проверенному. - ответил колдун. - Даже для мага восстановить перерезанные жилы не так просто.
        А дева битвы смогла. Или она уже не дева битвы, а что-то иное… Самое забавное, что я собирался на днях от пленницы избавиться. И не обязательно в смысле убить. Возможно, отпустил бы по результатам вдумчивого разговора. Война с Кринтарами закончилась. Плюс хотелось узнать - ощутила ли она оживление Сердца. Ощутила. Теперь точно можно утверждать, что ее магия связана с древним божеством Севера. И куда теперь девушка отправилась? Свалила в леса вслед за Белквергостом? Или…
        Или.
        - Сверху!
        Я повернул взор, чтобы видеть происходящее на крыше соседнего терема. Там стояла одинокая фигура с натурально пылающими глазами. Волосы девушки трепал ночной ветер. За время плена она потеряла несколько килограмм. Худые руки и ноги торчали из свободного одеяния. Дева сильно сейчас походила на персонажа из японского ужастика. И смотрела она на меня. Сцена продолжалась несколько мгновений, а затем воздух вокруг девы вспыхнул. Огонь целиком пожрал северянку. То была магия Те-Увея. Что-то явно надежнее и летальнее, чем перерезание жил.
        “Все назад! Сейчас будет фантом!” - призвал я.
        И фантом появился. Красно-багровый призрак с пылающими волосами и смертоносным копьем. Вроде все как обычно, но… Слишком много огня. Фантом пылал изнутри. В нем роились мерцающие огни демонической силы. Призрачная валькирия засмеялась. Звук, напоминавший рев пламени, оглушающей волной разошелся по городу. Это странный безумный смех перетек в плач, в крик боли и невыносимых страданий.
        - Жжется, жжется… - запричитала она. - Голос… Я не могу… Я должна… Воплотись!
        А дальше случилось то, от чего у всех челюсти упали до земли. Я уже видел, как могущественные демоны воплощают себе новое тело. Теперь же это пытался сделать человек. И пытался успешно. Перед фантомом возник из раскаленной демонической энергии скелет, тут же начавший обрастать плотью. Итог вышел… приемлемым. Возможно даже некоторые любители гарпий сочли бы воплощенное тело привлекательным. Первичные и вторичные половые признаки таки имелись. Хотя в теле явно было много следов химеризации. Серая кожа с пепельным оттенком то тут, то там пронизывалась спайками демонической плоти. Неестественно белые волосы липли к телу. Багровый фантом воительницы скрылся в новой оболочке и, кажется, прижился. Во дела.
        Доктоний упоминал, что все эксперименты Гробницы по созданию жизнеспособных химер людей и демонов успехом не увенчались. Что ж… Кажется, я нашел верный рецепт. Для химеризации нужен не простой человек, а шаман, годами учившийся манипулировать силой внутри себя и живущий в симбиозе с магической сущностью природы. Тогда работает.
        - Ты! - грянул голос возрожденной воительницы.
        Это она, кажется, про меня. Сейчас, должно быть, будут убивать. А я ведь правда думал ее отпустить…
        Касс одним резким движением опрокинула меня на землю, а рядом вспыхнула огненно-красная полоса призрачного копья, которое химера метнула.
        Тварь тем временем спрыгнула вниз, уходя от вспышки колдовского пламени Те-Увея. В нововоплощенном теле тут же появилась пара дротиков, но монстр не обратила на них внимание. Дева-демон опрокинула, вставшего у нее на пути превентора. Эту гадость надо брать подавлением. Благо Ренго был рядом. Клинок сэйфа одним движением лишил существо новой головы. Вот и все. Еще один славный подвиг драконоубийцы наряду с Владыкой, речным божком и фингалом под глазом кребрийца.
        А дальше случилось нечто странное. Фантом воительницы таки появился, несмотря на мощнейшее подавление Ренго. Да, он стал полупрозрачным и двигался медленно. Однако силы у призрака были. Удар копья не пробил брони Ренго. Тут, думаю, защитила не столько сталь, сколько подавление. Но призраку удалось отбросить сэйфа. Фантом пронесся мимо ошалевших легионеров. Красной тенью нырнул в проулок, растворившись во мраке.
        Что за бред? Я же видел как уровень подавления Ренго оказался достаточен, чтобы в ближнем бою блокировать значительную часть сил Владыки. По уровню могущества дева-демон последнему точно уступает. Инача она бы тут в порыве ярости и личной неприязни ко мне все разнесла. Но тогда почему тварь не развоплотилась от удара героя?
        Загадка.
        Я поднялся на ноги, ощущая вокруг запах паленой плоти. Обезглавленное тело химеры чуть дергалось. Вышел в стратегию. Из священной рощи валил дым. Там начался полноценный пожар, зарево которого сливалось со всполохами демонического заката. Больше огня, да? Кажется, в этот раз огня будет очень много…
        Глава 30 В ожидании варваров
        Пожар в роще, где скрылась химера, полыхал до самого утра. Как рассвело я попытался осмотреть все через систему. Поднял в воздух несколько гарпий. Разведка привела к выводам не самым обнадеживающим. Роща не просто горела. Пожар там случился на относительно небольшом участке с радиусом метров в тридцать. Сверху он выглядел как черное пятно в зеленом островке рощи. Деревья там обуглились, потеряли листву и мелкие ветви, но продолжали возвышаться над пеплом, покрывшим землю, из нескольких разломов в которой валил густой черный дым. Вот тебе и Сайлент Хилл. Причем у меня большие сомнения, что там под землей горят торфяники. Дело в магии. И треснул мир напополам, дымить разлом…
        Чужие Сны мне ночью опять не выпали. Я специально на пару часов залег, но стрелка на волшебной рулетке показала сектор облом.
        Вокруг рощи решено было не просто возвести ограду, а ров с валом. Химера оттуда пока не лезла, но черт знает какие планы у этой твари на ближайшие выходные.
        А какие планы у меня?
        Есть план укрепления Кринторна. Его я до исполнителей довел. Дальше надо копать, рубить, сколачивать, разламывать и так далее. А чем заняться лично мне, кроме контроля инженерных работ? Можно тренироваться, но после полубессоной ночи это такое себе. Можно пить, но так время коротал я и в прошлом мире. Тут же имелся доступ к новому не самому полезному для здоровья и психики развлечению…
        Я вызвал к себе Те-Увея.
        - За время ожидания варваров мы сможем призвать и взять под контроль некоторое количество демонов.
        - Безусловно, стратег. С тех пор, как мы заполучили иглу, в наших руках оказался источник безграничной магической силы.
        - Прекрасно. Передайте мне иглу на несколько часов.
        - Ваш интерес к магическому искусству достоин самых высших похвал, однако игла - артефакт, свойства которого пока не раскрыты нашему разуму. Частый контакт с ним - риск для вас.
        - И я принимаю этот риск. - с улыбкой произнес я. - Считаю его допустимым.
        - Как будет угодно стратегу.
        Маг снова передал мне иглу. Зловещий артефакт непонятного происхождения приковывал к себе внимание. Символы на металле опять изменились.
        “Время! Да падет его власть над нашими судьбами. Огонь! Да пылает он вечно в наших руках. Сплетение дорог и тайн пронизывает мир как корни. Если нужен верный указатель - посмотри на звезды. Если думаешь куда направиться - приди ко мне".
        Я уже понял, что записи на игле имели общий мотив и особенности. Продолжу их записывать. Может, какую ценную информацию из этих образчиков местной поэзии получу.
        Когда маг удалился, я снял перчатку и коснулся мутной поверхности металла.
        - Тебя потом снова душить? - буднично поинтересовалась Касс.
        - Возможно… - пробормотал я, ощущая как пульсирующая энергия пронизывает мою руку, отдаваясь судорогами по всей правой стороне тела. - А может так усну.
        Во рту пересохло, перед глазами заплясали красные точки, а голову пронзил острый приступ мигрени.
        “Я чувствую, как погружаюсь в варп! Это приятная боль!” - подумалось мне с усмешкой.
        Боль, действительно, уже переносилась легче. Так. Хватит, наверное. Отложить артефакт и доползти до кровати. Уснуть. Пусть странные видения несут меня на крыльях надвигающегося шторма. Что-то тоже на поэтику потянуло. Начитаешься тут надписей на всяких сомнительных артефактах и потом тянет пафосно завернуть фразу.
        Недосып позволил обойти без помощи Касс. Вопреки головной боли и жару я провалился в тягучее небытие. Но мрак сонного беспамятства озарила вспышка. Передо мной раскрылся исполинский огненный глаз, в котором бурлило пламя далеких демонических миров. Опять повторяющийся символ. И, думаю, нечто скрывается за ним. Какая-то потусторонняя воля, пытающаяся заглянуть в наш мир. В мой новый мир.
        “Я хочу увидеть Эйлит”. - надо было сосредоточить свое намерение. - “Покажи мне ее!”
        Интересно, к кому я обратился сейчас? К РТС-системе или той сущности, что тянулась ко мне через связь с иглой? Без разницы. Лишь бы сработало. И результат не заставил себя ждать. Меня увлекло в пламя огненного глаза. Бурлящий жар вокруг обратился видением.
        Вечерний лес, медленно погружающийся в сумрак. Отряд из где-то сотни человек готовиться разбивать лагерь. В основном мужчины, но есть и женщины, и несколько стариков. Гераты. Нет сомнений. В их снаряжении и вещах причудливым образом переплетались дикарские предметы из костей, шкур и кожи с вполне обычными имперскими, которые они получили при поступлении на службу. Мой невидимый взор тем временем искал Эйлит. Его потянуло от лагеря в лес. Туда, где меж деревьев ютилась тьма, чтобы вскоре выползти и накрыть собой ночной мир.
        Эйлит нашлась там. Девушка стояла на небольшой полянке, скинув рядом всю одежду. Значит и ее мучает жар потустороннего огня. Хрупкая знакомая фигурка, когда-то столь близкая мне. Девушка стояла, обхватив себя руками. Она мелко дрожала, а по лицу стекали слезы. И я сразу понял, что произошло. Она видела! Она все видела. Ее, несмотря на сотни километров расстояния, накрыл зов перерожденного Бога. Его призыв к мести и войне. Эйлит, вместе с этими людьми, шла на Север. Проклятье! Я оставил ее, чтобы сберечь. Защитить от зла, которое будет править бал на этой войне. Но в итоге зло дотянулось до нее. Жестокость, подлость и смерть, сотворенные Аргаилом, одобренные Геором и воплощенные в магии мной.
        - Вернись! - потребовал я. - Не ходи на Север! Там опасно. Там сейчас такое начнется… Боги! Не ходи туда!
        Я не особо надеялся, что девушка меня услышит, но мало ли… Вон та ведьма, сторожившая могилу Сердца, вполне уловила мое присутствие. Попытался коснуться Эйлит. Сосредоточить на ней все свое внимание. Девочка, ты же блин тоже немного колдунья, ты вступила в мою армию. Связь между нами должна быть ой как прочна. Так услышь меня сейчас. Услышь и…
        - Вернись обратно!
        Девушка повернулась на мой голос. Мы, если можно так сказать, встретились глазами.
        - Возвращайся на Юг. - повторил я.
        - Да… Да… - тихо прошептала она, но я разобрал каждое слово. - Мы возвращаемся. На Север. Идем домой…
        - Нет!
        Вспышка отчаянного гнева затмила мой разум. Видение закончилось. Я очнулся с больной головой весь в холодном поту. Она же заметила меня? Уверен. Надо попробовать ещё раз. Обязательно. Но, наверное, не сейчас. Те-Увей прав насчет возможных рисков. Перебарщивать не стоит. Артефакт не изучен, но кое-что сказать уже можно. Игла, как показала практика, дает стабильный результат и позволяет легко выбрать цель видения.
        Значит будем использовать, будем изучать, но потом. Сейчас сделаем перерыв и, как только покинет мое тело излишек демонической энергии, займемся рутиной военной компании.
        Город потихоньку перекраивался. Менял очертания. Как мастер обрезает ножом заготовку, так и мы безжалостно удаляли все лишнее. Превращали город из места жизни, в арену будущего кровопролития и смертельное оружие. Уже рухнули под топорами первые дома. Бревна растаскивались по местам будущего хранения. Сырые дрова нам зимой не нужны, так что придется не только ломать, но и строить. Сначала навесы, затем укрепления. Подвалы снесенных домов будут служить нам складами, землянками, лазаретами и так далее.
        К сожалению не успеем серьезно расширить ров. Только расчистить русло. Слишком уж много времени потребуется для таких земляных работ. Рук у нас много, но и цели грандиозные.
        Те-Увей со ученики сегодня переключатся с изучения рощи на призыв демонов и создание умертвий. А вечером я заберу у них иглу. Попытаюсь еще раз достучаться до Эйлит.
        Вторая попытка провалилась
        Снова мне удалось обратить внимание девушки на себя, но донести послание не выходило. Она принимала меня за кого-то другого. Скорее всего, за голос Немертвого Бога. Оборачивалась и обещала, что скоро вернется, вопреки всем моим воззваниям идти прочь… Их отряд продвигался по лесам. Это относительно безопасно, но чем дальше на Север, тем больше вокруг смерти и разрушения. Я сделал это. Превратил этот глухой край из просто жестоко сурового места в филиал ада на земле. Больше того… Все еще только разгорается.
        Из окна дома, где я ночевал, был виден столб дыма, поднимающийся над священной рощей. То, что засело там под землей коптило небо день и ночь без перерывов. Будто в роще, вопреки истерикам Греты, развернули какое-то очень вредное для природы производство. Хотя в этом мире такая природа, что без всяких Грет вломить может. Вспомнить ту же Лав и ее детишек.
        Несколько раз охрана периметра рощи слышала оттуда голоса, крики и какие-то иные звуки. Страх перед этим место рос. И если раньше ограда была нужна, чтобы туда никто не залез, то сейчас главное чтобы оттуда никто не вылез.
        Что же, раньше можно было наступать в любом направлении, как мне казалось. Но открылось дополнительное направление атаки: вовнутрь. Осталось только обзавестись врагами сверху и под землей. Тогда можно будет рапортовать о тотальном стратегическом успехе.
        Третья попытка вмешательства в судьбу Эйлит также потерпела неудачу. Еще несколько часов головной боли впустую. Сколько попыток еще стоит предпринять? Две? Три? Десять? А время шло и надо было готовиться к решающему сражению. Говорю так, будто предыдущие не были решающими. Были. Но это будет самым решающим. Последняя миссия компании. Сумерки Богов.
        В небе добавилось дыма, когда запылали на севере от города поля и фермы. Сжигалось все потенциально полезное для врага. Сплошная застройка в деревянных частях города расссекалась широкими прорехами. Это и противопожарная мера и возможность быстро перебрасывать войска по таким вот "просекам".
        Вскоре вокруг Кринторна начнутся "похороны". Закапывать будем умертвия и демонов. Это такая креативная альтернатива вылазкам из крепости. Вместо них будем пробуждать монстров в тылу у врага. Вопрос только сколько таких сюрпризов успеем заготовить. Те-Увей уверял, что с помощью иглы сможет призывать и брать под контроль где-то по 3 - 5 полноценных демонов в неделю или по 7 - 9 одержимых. Снова все упирается в срок, оставшийся нам на подготовку.
        Четвертая попытка докричаться до Эйлит провалилась.
        Печально, но ожидаемо.
        Пора взять себя в руки и признать, что повлиять на ситуацию я пока не могу. Ни докричаться до девушки или кого-то из отряда(это я тоже пробовал), ни понять в какой части Севера они сейчас находятся. Пока точно далеко. Они начали свое безумное путешествие после оживления Сердца, то есть несколько дней назад. Идут по глухим местам, что относительно безопасно, но скорости точно не прибавляет. Сколько займет их путь до Кринторна? Месяц? Два? Очень сложно понять, не зная маршрута. Но есть один верный ориентир. Ночное небо. Пусть звездочет из меня как из свиньи конь, однако есть ориентир заметный и не меняющий свое расположение - демонический закат. По нем можно примерно понять как далеко отряд Эйлит от Кринторна. Но следить каждую ночь - бессмысленная трата времени и сил. Надо заняться другими делами.
        Этой же ночью мне выпали Чужие Сны. Я выбрал Таркуса, чтобы узнать ситуацию в Либане. Меня мягко и без всяких демонических глаз погрузило в видение, а там…
        Снова огонь. Небо затянуто дымом. На нем, как на низких облаках отражается свет пожара, делая ночь ярче. Окрестности накрыло смогом. Слабый ветер почти не разгоняет его и мир вокруг обратился апокалиптическим видением. Да что там… С таким фоном можно концерты Рамштайн проводить.
        Либана пылала.
        Вокруг города-крепости раскинулась жуткое месиво из переломанных осадных укреплений, прогоревших палаток, брошенного оружия и мертвых тел.
        У меня вроде как уже есть военный опыт. Я совсем не тот абсолютно офигевший мужик с гастритом, которого богиня кинула под нашествие варваров. Вкурил местную войну. Но вот смотрю на этот пейзаж в огненный тонах и не могу понять, а что здесь случилось.
        Город пылает. Это явно намекает на наше поражение. С другой стороны через лагерь осаждающих будто ураган прошел. И самое главное трупы… Они не под стеной валяются, а по всей округе. Такое ощущение, что тут не осада случилась, а полевое сражение. Гераты таки пошли на вылазку и наваляли осаждающим? Но почему тогда город горит?
        - Красиво. - вздохнул Таркус, наблюдавший за пожаром с невысокого холмика в километре от Либаны. - А я ведь мог им править…
        - Мечты иногда подобны оковам, что тянут благородного мужа прочь от истинных познаний. - философски заметил стоявший рядом адепт Гробницы.
        По лицу он был имперцем, но нахватался чужой философии.
        Таркус повернулся к адепту с крайне осуждающим выражением лица и произнес:
        - Вот знаешь, по слухам и страшилкам вы были лучше. Кровища, резня, оргии, грудастые демоницы и поедание внутренностей. А увидел вас в жизни… Заумь, философские байки и бесконечная почти бесплатная служба.
        - Путь знаний тяжел и требователен к ищущему. - ответил адепт, но, как мне показалось с неким оттенком грусти.
        Возможно, подаваясь в Гробницу он тоже ожидал безумной резни, поедания внутренностей и грудастых демониц.
        Однако Таркус жив и даже не в плену. Попивает себе винцо, наблюдая за гибелью вверенной ему крепости. Недалеко от него даже небольшой отряд.
        - Куда будем отходить? - спросил Таркуса один из легионеров.
        - На юг, тьма меня побери! - сплюнул под ноги Таркус. - Нас слишком мало. Будь проклят Вентаг! Да что б этому голожопому колудуну в следующем бою хер отрубили! Зараза… Если бы он не увел своих… Мы могли спокойно держать город.
        Аааа, так вот оно что. Гераты из гарнизона во главе с шаманом после дозы демонических сил вырвались из города и разгромили осаждающих. Однако дальше оборонять Либану не захотели. Пошли на север, конечно. Паломничество дикарей к Немертвому Богу продолжалось. И Таркус, не имея гарнизона для обороны, видимо, сам сжег город.
        - Мы могли бы изучить то, что произошло с дикарями. - предложил адепт. - Понаблюдать за ними.
        - Хочется? Вали. Нас слишком мало, а вместе с Гератами туда убрели сотни мертвецов и другие твари. Думаешь, для них есть разница за кого мы? Я не собираюсь губить людей зря. Мы идем на юг.
        - В твоих словах есть зерно истины. - ответил адепт.
        - Да неужели? Ну тогда валим отсюда. Тьма… - Таркус снова бросил взгляд, полный боли и разочарования на Либану. - А я ведь мог там править! Сраные варварские ублюдки!
        Выругавшись еще пару раз, ветеран захромал прочь от зарева. Видение оборвалось.
        Ну… Не самый плохой вариант, однако. Города больше нет, но зато есть озверевшие дикари, мертвецы и еще какие-то “твари” на дорогах. Самое то, чтобы херить снабжение. Забавно будет, когда до Либаны дойдут перебежчики и обнаружат пепелище, а может они наткнуться на мертвецов и тварей. Таркус прав. Чудища вряд ли станут разбираться на чьей стороне северяне. Покрошат всех.
        Ну одной проблемой меньше. Впервые за несколько дней просыпаюсь в относительно позитивном настроении. А дальше?
        Дальше дни потянулись однообразной чередой. Это вовсе неплохо. Я даже в каком-то смысле отдыхал морально и физически. Кринторн готовился к осаде, постепенно обращаясь в мощную крепость. Он становился странной химерой города и лагеря легиона. Но по моим расчетам все это должно работать.
        Лично я в это время тренировался по чуть-чуть, следил за ходом работ и пытался шпионить с помощью иглы. Однако Геора и его стратега Иратиона мне почему-то никак не удавалось выцепить. Наверное, у них есть какая-то особая защита. Тогда решил опять пошпиоть за Ориной. Раньше это получалось. Почему бы не повторить?
        Получилось. Пара не особо информативных раз мне показывали девушку на белой кобыле и в доспехах. Вторая армия Бьорнов шла ко мне от Геларда. Однако по фрагменту походной колонны получить ценную информацию не было возможности. Видно как маршируют вооруженные на северный манер всадники. На таких товарищей я уже успел тут насмотреться. Тогда решил заглядывать к девушке не днем, а вечером. Сам вечером часто провожу совещания. Вот на такое мне надо попасть. Не выйдет вечером - будем пробовать утром. Однако первая же попытка дала очень интересный результат.
        Я увидел Орину и её наставника-эльфа в каком-то просторном тереме. Вокруг пировали знатные воины, северные недовенаторы и разношерстные наемники. Девушка находилась подальше от центра внимания. Вместе с эльфом они заняли столик в темном углу под лестницей и по моему ощущению кого-то ждали.
        Интересно.
        Бледное лицо Орины выражало обеспокоенное внимание. Она постоянно оглядывала зал, нервно постукивая кончиком указательного пальца по столешнице. Со времени наших прошлых встреч дочь Севера практически не изменилась внешне, если не считать тонкий шрам на левой скуле. Но взгляд серо-голубых глаз был другим. Более взрослым, что ли. Если раньше она напоминала ребенка, который пытается казаться старше, но все время ошибается, то сейчас я видел за столом подростка, которому приходится волей-неволей расти очень быстро. Война.
        Эльф все также носил полумаску. Надо держаться от него подальше иначе он может уловить мое присутствие. Наставник заметил нервяк Орины и спокойно произнес.
        - Она придет. Верь моему опыту. Опаздывает, чтобы скрыть от нас свой интерес и выторговать больше.
        - Очень надеюсь… - вздохнула принцесса.
        Тем временем на середину зала вышел худощавый северянин с каким-то местным инструментом.
        "Жил да был Рагнар Рыжий, героем он слыл". - с незримой усмешкой напел я.
        Однако местный бард или скальд вместо классики решил сыграть нечто актуальное. Можно даже сказать, политическое.
        - Невеселая песня. - объявил он и начал наигрывать простенький мотив:
        Окрестности в пожарах
        Пылают за окном
        Стратег имперский новый
        Подвинулся умом
        Среди полей сожжённых
        Зерна не соберёшь
        Летят отряды конных
        Вытаптывая рожь
        К чему страдать, трудиться?
        Все заберет война
        Не дай вам Дейс родиться
        В такие времена
        В лесах и на погостах
        Отныне правит зверь
        Чудовищ орды диких
        Свирепствуют теперь
        И нет в краю героя
        Что бросит вызов им
        Герой на поле боя
        Сражается с другим
        Окрестности в пожарах
        Покинуты дома
        Стратег имперский новый
        Совсем сошёл с ума
        Не даст тебе безумец спокойное житье…
        Бросай соху приятель, найди себе копьё!
        Повсюду лишь могилы
        Нас заберёт война
        Не дай вам Дейс родиться
        В такие времена
        Зал разразился одобрительными криками и стуком кружек о столы.
        - Дейс! Дейс! - звучали тосты.
        Орина мрачно смотрела на пирующих.
        - Один человек и столько зла… - прошептала она. - А я ведь…
        Но договорить она не успела. К их столику направились две примечательные личности. Не северяне, явно. В мой памяти всплыл образ покойной Совы. Кажется, это ее земляки с того города на острове. Парень и девушка или скорее женщина. Явно ей за тридцать пять, хотя и выглядит молодо. Оба внешностью напоминали Сову. Водянистые тусклые глаза, смуглая кожа и неправильно светлые волосы. У парня серо-седые, а у женщины полностью белые. Спутники производили совершенно противоположное впечатление. Женщина была довольно привлекательна своей экзотикой. Светлое-ореховая кожа казалась ухоженной и здоровой. Парень же напротив смахивал на хронически больного. Много преждевременных морщин, глаза на выкате, слишком резкие черты лица.
        - Приветствую юную госпожу и ее не столь юного спутника. - в шутливой манере мелодичным голосом будто пропела женщина, садясь за стол.
        - Спасибо, что пришли, госпожа Альденг. - учтиво, но холодно ответила Орина.
        Имя будто знакомое… Так… Сова, Гелард… Точно, это какая-то там чародейка на службе братца Геора.
        - Оэ-оэ, мне ли отказываться от такой приятной компании. - просмеялась Альденг. - Жаль, что он скрывает под маской свое прекрасное лицо. У вас, на мой взгляд, вообще слишком много ненужной одежды принято носить.
        Это ее "оэ-оэ" видимо смысловой нагрузки не несло, раз система не перевела. Вообще, Альденг вся такая веселая, но манера держаться у неё хищная.
        - Холодно, знаете ли… - чуть нахмурилась Орина.
        - Я была на Дальнем Севере, где мороз ломит кости, а слеза замерзает в полете. Но есть там племена, что живут в чумах из шкур, а внутри ходят только нагишом. Оэ-оэ, очень милые люди. Их только отмыть и на южных рынках рабов очень хорошо расходятся.
        Да, не ошибся я в выводах. Женщина эта в плане зверств едва ли мне уступит.
        - Дикари. Что с них взять? - мрачно ответила Орина.
        - Этому вашему Мих… - Альденг нахмурилась.
        - Михаиру. - подсказал ее спутник хриплым голосом.
        - Да. Точно. Бывают же имена… Ему эти дикари приглянулись, мне говорят. Соблазнился какой-то молоденькой девушкой и выпустил всех из рабства. Вы представляете?
        - Слабо верится. - еще более мрачно ответила Орина. - Я сталкивалась с этим человеком. Сложно представить, что он способен на какое-то добро.
        - Оэ-оэ, злодей или нет, но мужчина остается мужчиной. Не чужд он ласке и щедрости.
        - Давайте лучше поговорим о нашем предложении.
        Прежний разговор Орине явно был неприятен. Альденг это понимала и с удовольствием вгоняла молодую собеседницу в краску.
        - Да что о нем говорить? - махнула рукой Альденг и на ней звякнули золотые браслеты. - Твой дядя платит больше за меньший риск. Прости, солнышко, но мне хочется вкусной награды, когда речь о таких неприятностях.
        - Дядя платит золотом, а мы предлагаем магические предметы, которым нет равных. Дело не в металле, из которого они сделаны. Это мастерство древнего народа. Им и вы, маги не владеете.
        - Мы умеем сжигать дотла, призывать демонов, поднимать мертвых, лечить раны и еще всякого по мелочи. Этого уже достаточно для веселой жизни. Не волнуйся за магов, солнышко.
        - А еще вы жадные до знаний. - вступил в разговор эльф. - Не все, но многие. И многие колдуны готовы платить за редкие вещи огромные деньги.
        - Ну ладно. Вы правы, конечно. - погрустнела Альденг, когда ее блеф стал очевиден. - Но поймите, солнышки, я готова убивать за деньги но умирать за них не стану. Все покушения на этого Миха… вы поняли кого, сорвались.
        Блин, ты же почти правильно сказала! Но нет, слишком сложно, понимаете ли!
        - Мы подготовимся лучше. - уверила Орина.
        - Он же будет среди своих легионов. Его хорошо охраняют. Данар, душка такая, пел мне, что венаторов в легионах у Михар… у него нет. Все предали. Затем я посылаю группу, ее выкашивают, а у врага, оказывается, толпа сэйфов, Гробница и чудовища. Вот незадача… А виновата я.
        - С вами будут лучшие воины из Велвегров. Лучшие маги. - ответила Орина. - Нужно нанести один сокрушительный удар.
        - Сэзра из Ножей писал, что Мирха… что этот стратег - полное чудовище и ходячее бедствие. - усмехнулась Альденг.
        - Он нам поможет? - с надеждой спросила Орина.
        - Не-а. Сэзра желает нам успехов, но вынужден придерживаться нейтралитета. Политика, пф. - отмахнулась колдунья. - Чушь и ложь. Ножи убивают, когда могут. Сэзра просто боится и мне это не нравится. Оэ-оэ, совсем не нравится, солнышко мое.
        - Что вы имеете в виду?
        - За этим Михар… за ним кто-то стоит. Большая сила, понимаешь?
        - Это Хрустальная Гробница. Они помогали Карру, а теперь пытаются захватить Север через Михаира.
        - Гробница это неприятно, но они разумные люди. Мертвые отчасти, но разумные. Этот стратег их ставка. Они будут вкладываться в него, пока он жив, а если умрет? Месть? На это они не станут сильно размениваться, думаю. Тут баланс понятен. Соотношение риска и награды. - улыбнулась Альденг, но тут же погрустнела. - А Сэзра все равно не решился. Может, не в Гробнице дело? Этот стратег слишком уж прет вперед, слишком погряз в магии… Мне не нравится. Что, если там не только Гробница?
        - Но кто еще? Не Ножи ведь. Не Багровый Круг?
        - Большая сила. - с загадочной улыбкой ответила Альденг. - У нас в Канртеге рыбаки говорят, что крупная рыба не плавает на поверхности.
        Сэзра просто испугался Лав и моей встречи с Азардом. Пригонит ли древняя ведьма за меня мстить? Да кто ж её знает… Но своим отмороженным поведением я создал впечатление большого заговора. Интересный эффект, однако. Мол ну не может он такое творить без какой-то сильномогучей организации за спиной.
        - На Севере что-то случилось… - зловещим полушепотом добавила Альденг. - Что-то большое и плохое. Очень сильный всплеск магии ощущался недавно.
        - Наш враг прибегает к демоническим чарам. - спокойно ответила Орина. - Уже давно и не перестанет, пока его не остановят.
        - Солнышко, я знаю толк в демонических чарах. - снисходительно усмехнулась колдунья и серьезно добавила. - Слишком долго и ярко там полыхает.
        - Так каков ваш ответ?
        - Посмотрим. Не хочу обещать и клясться, не знаю о всех трудностях.
        Такой ответ Орину явно не удовлетворил. Ну добро пожаловать. Бытие стратега это не только война, но и переговоры с личностями различной степени сволочизма. Сразу вспоминаю как пытался раз за разом вытрясти подкрепления из Стилиона.
        - Да не беспокойся, солнышко. - усмехнулась магичка. - Когда ваши с отцом армии соединятся, то сколько выйдет? Шестьдесят пять тысяч? Великая армия, которой Север еще не видел. Четыре стратега. Разве ваша победа не предрешена?
        - Отец и дядя так считают. Один раз они уже недооценили врага. Это стоило мне брата и воспитательницы. Наш дом горел. Мне пришлось спасаться бегством. Все это устроил один человек. Теперь мы идем в его готовую ловушку, к его армии, а наши вожди всё ещё похваляются победой.
        - И что предлагаешь ты?
        - Ударить полной мощью сразу. Не пытаться выкурить его, не морить голодом. Этого враг ждет. Нужно собрать лучших в единый кулак. Я не предлагаю ломиться вслепую. Надо провести разведку. Но как только оценим его оборону, то надо бить, не жалея сил! Искать самого Михаира и отрубить чудовищу голову!
        Орина говорила с жаром и явно всем сердцем выступала за свой план. Альденг опять снисходительно, но доброжелательно улыбнулась.
        - Поговори с отцом. Он будет рад выслушать разумные предложения.
        - Выслушать?! - с негодованием воскликнула девушка, привлекая к себе внимание с соседних столов. - Он отмахивается от меня. Все еще думает, что я назойливая девчонка с капризами.
        - Родители не меняются. Но я поговорю с Данаром. Если Геор не послушал дочь, то, может быть, послушает брата. Не падай духом, молодая принцесса. Твоя жизнь только начинается. Ты уже одарена многими благами судьбы. Как бы ни закончилась эта война, не дай ей сломать тебя.
        - Я защищаю свой дом. - с тяжелым вздохом ответила девушка. - А значит эта война окончится моей победой или смертью.
        - Сильные слова. - холодно ответила Альденг. - Красивые и громкие. Скажу так, есть разные виды дикарей: одни живут в чумах из шкур, а другие цепляются за прошлое и смотрят только в одну сторону. Черное и белое, победа или смерть. А мир на самом деле мутная вода. И как все обернется по итогам никто не знает точно. Так что не спеши затягивать петлю на своей шее, девочка. И без тебя желающие найдутся… - на последних словах Альденг недобро усмехнулась и подмигнула девушке.
        Видение оборвалось.
        Шестьдесят пять тысяч… Ну теперь есть хоть какая-то цифра. Думаю, общие силы Геор собрал под восемьдесят, но тысяч пятнадцать это гарнизоны, охрана коммуникаций и неудавшаяся осада Либаны. Там полегло или разбежалось несколько тысяч. Итого под Кринтором у врага ожидаемый огромный перевес. Но что по тылам? Там ситуация не такая однозначная.
        Тылам Геора угрожают сэйфы, Утопье и теперь еще неизвестное число тварей Немертвого. Значит, мне главное продержаться пока враг не истечет кровью.
        Очень надеюсь, что Геор и прочие важные дядьки идею Орины зарубят на корню. Мол нечего малолетке тут нам указывать. И станут меня осаждать по всем обычным традициям. Неспешно так. С блокадой и расчетом на голод.
        Глава 31 Непримиримые враги
        Три недели и четыре с половиной дня. Именно столько свободного времени предоставил нам враг для укрепления города.
        Мы воспользовались отведенным сроком, насколько позволяли возможности. Создали запасы всего необходимого, привели в порядок укрепления, возвели за двумя обводами стен вал со рвом и башнями, снесли множество лишнишних строений, демонов призвали и зомбей настрогали.
        В целом подготовка прошла без происшествий, не считая исчезновения трех человек у проклятой рощи. Фрагменты тела одного из них потом нашли около ограды. В остальном нехорошее место себя не проявило ничем кроме дыма, странных всполохов в ночной чаще и редких душераздирающих криков.
        Я несколько раз использовал иглу для шпионажа и наблюдения за отрядом Эйлит. Однако какими-то новыми важными фактами моя копилка знаний не пополнилась.
        Читал и фиксировал сообщения, возникающие на игле. Все это были короткие поэтические призывы типа:
        “Загляни в мои глаза. Узри огонь в холодном мраке. Отринь наползающую гибель. Свет! Шестеро озаряют наш путь. Круговорот! Жизнь да обернется вечным огнём”.
        Иногда они повторялись, но общее их число явно было огромным. Я насчитал тридцать пять разных вариантов. Никаких имен или терминов в посланиях не содержалось. Но идеи от послания к посланию повторялись. Постоянно встречались схожие образы. Так что можно было уже сделать некий вывод. Все эти демонические твиты - послания от одного неизвестного рассказчика(возможно создателя артефакта) к другому. При этом первый явно второму очень благоволил(или хотел сделать вид, что благоволит). Постоянно упоминались огонь и тьма, жизнь и смерть. Огонь, скорее всего Великое Пламя, при этом явно описывалось как благо, синоним жизни и движения вперед, вопреки тьме, мраку и смерти. Интересно. Я видел насколько разрушительным может быть Великое Пламя. Но, возможно, тут переписка двух чародеев и для них демоническая энергия вполне нормальная часть жизни. Отсюда и позитивный тон посланий. Возможно, эти обращения некий древний маг оставлял для своего ученика.
        Среди конкретных вещей, которые могли дать подсказку о происхождении иглы были постоянные упоминания неких “шестерых” и золотой чешуи. Может, знающий человек припомнить что-то такое в местной истории магии. Однако спрашивать у Те-Увея пока не хочу. Ему воевать надо. А то еще перевозбудится на тему обретения новых знаний, да и забьет на боевые задания свой посох. Нет уж. Игла важна, но едва ли тайна ее происхождения повлияет на что-то здесь и сейчас. Так что пока отложим.
        Благодаря тренировкам достиг аж одной дополнительной единицы мастерства, подняв показатель с десяти до одиннадцати.
        Остальное время я наблюдал за работами по укреплению города, ну и ещё немного за тем как Луна развлекается со своей эльфийкой.
        Противник действовал осторожно. Две его армии соединились почти в пятидесяти километрах от Кринторна и двигались так, чтобы подойти на точку сбора почти одновременно. Опасались, что я попробую разбить их по частям. Теоретически можно было нацелиться на армию Данара из Геларда. Там войско тысяч в двадцать. Но что-то мне кажется они боя бы не приняли.
        Вообще, эта группировка очень уж похожа на приманку.
        Погонишься - начнут отступать, водя нас по подготовленным оборонительным рубежам, или в крепости запрутся. Это к гадалке не ходи. Заманят в невыгодную позицию, а там и основные силы подойдут. Такого нам не надо. Сами идите ко мне.
        И они пришли.
        Наступало время сворачивать разведку местности, запираясь в городе. Все конные отряды и рабочие вернулись за стены. А потом… Потом мы заложили ворота каменной кладкой. Удачи с таранами.
        Моя власть замкнулась в стенах города, не считая прикопанных сюрпризов с нечистью. Сказать честно, я даже немного этому рад. Бесконечная гонка, где надо было как можно быстрее-быстрее маршировать, разбивать Кринтар, брать их столицу - закончилась. Впереди решающие столкновение сил. Дай боги, последний акт всей северной эпопеи. Каков же будет результат?
        Верные долгу и чтящие богов народы уничтожат ужасного злодея в его мрачном логове или же имперский стратег сможет разбить кровожадную шайку предателей-варваров и их наемников? Теперь правых и виноватых назначит оружие.
        Прятаться от покушений будет бесполезно. Стратеги видят друг-друга на мини-карте. Так что мне остается запереться в цитадели с видом на проклятую рощу, устроить там себе достаточно скрытую и защищенную позицию. Если Геор таки прислушается к плану Орины, то можно будет ждать незваных гостей в своих покоях.
        За два дня до подхода основной части войска на горизонте появились первые разъезды легкой конницы. Можно было послать Те-Увей их погонять, но нет смысла рисковать важным персонажем ради десятка-двух разведчиков. По сути живые и потребляющие провизию они мне даже полезнее. Едва ли легкой конницей Геор будет меня штурмовать. Нет. Мне надо выбить на штурмах самые боеспособные части армии врага. Только так победим.
        Вслед за легкой конницей появились тяжелые всадники, лазутчики Велвегров и небольшие отряды северных недовенаторов.
        К городу они пока не подходили, держась на расстоянии пяти-семи километров. Разведка. Осторожное прощупывание местности. Думаю, враг уже должен знать многое о ходе моей компании против Кринтар. Про монстров, магию, активное использование тактики террора с помощью особых отрядов. Возможно, до Геора уже дошли новости о бойне под Либаной. Так что осторожность противника понятна. Они ждут от меня какой-то гадости. Они видят как в небе круглые сутки полыхает демонический закат. Однако битвы уже не избежать. Все пути к мирным переговорам отрезаны.
        После разведки и передовых частей кавалерии наконец показались колонны основной части армии на марше. Используя гарпий на большой высоте я мог относительно безопасно наблюдать за подходом врага. Вид, признаюсь, был захватывающим.
        Не отчаяние, а некое восхищение возникло в моей душе, когда я смотрел на нескончаемый оползень военной силы медленно накатывающий с юго-запада. Десятки тысяч чужих судеб, соединенных в армию. Знамена, священные символы, узоры на щитах. Войско это особая общность. Почти реальное существо, пусть отдельные клетки исполинского организма соединены не плотью, а приказами, долгом и клятвами, но он живет, меняется, отторгает от себя малые части, чтобы создать новые армии и умирает после разгрома.
        Армия федератского Севера маршировала, чтобы бросить вызов моим легионам. Две разные системы, два гигантских военных организма. Что же… Настало время узреть какие силы Геор собрал для решающего боя.
        Общий подсчет даже при помощи РТС-системы с воздушной разведкой занял весь световой день и большую часть следующего. Лагерь врага в восьми километрах от Кринторна каждый час пополнялся новыми отрядами. Прибытие армии было неприятно хорошо организовано в плане логистики. Группы рабочих появлялись в нужных местах, расширяя или прорубая дороги, конные ударные отряды размещались по флангам для прикрытия от неожиданных наскоков, разведка активно проверяла все вокруг пути следования войска.
        Через два дня переброски вражеских сил я мог, наконец, оценить общий масштаб угрозы.
        Самое могущественное племя федератов собрало:
        Бьоры 21825
        2 Когорта гвардии вождей федератов
        9 Когорта федератской ауксилии
        2 Новонабранные когорты федератской ауксилии
        Знатные бьоры-всадники 1614
        Конные копейщики Бьоров 1732
        Шаддинские легкие саваран 47
        Легкая конница Бьоров 3120
        Мастер-венатор 1
        Венаторы 23
        Копья Гетионы 632
        Пешая знать Бьоров 3531
        Лёгкие застрельщики Бьоров 4652
        Значительная часть их пехоты была организована на манер легионов. Как я понимаю, это регулярные части на постоянном снабжении. Такую роскошь на Севере мало кто мог себе позволить. Однако пока еще имелось в строю и обычное ополчение племенной знати.
        Достаточно мощная кавалерия, включая множество бронированных воинов. Думаю, что при необходимости и они пойдут штурмовать стены Кринторна.
        Мастер-венатор? Шаддинские легкие саваран? Этих я знаю лично.
        Копья Гетионы это как раз северные типа венаторы, обученные Сидониусом. Смотрел их статы. Не самые лучшие подавители, но их много и они хорошо организованы. Думаю, общая их численность должна находится на уровне тысячи. Просто часть осталась на снабжении и в гарнизонах. Интересно, кстати вот что: в Империи венаторы это штучные спецы. Очень высокий уровень подготовки, лучше снаряжение, но их мало. А тут Сидониус набрал аж под тысячу копий. Компенсация качества количеством? Не думаю. Среди варваров можно отыскать хороших подавителей. Но их тоже окажется мало. Не пытается ли мой старый знакомый создать нечто наподобие военного ордена? Чтобы потом на мечах и копьях нести праведную веру. Возможно. Однако вынужден тут его разочаровать. В реальной истории рыцарские ордена по итогу проигрывали обычным государствам. Как только Геору или его преемнику подавители в таком количестве станут ненужных, а фанатики начнут мешать, то лавочку быстро прикроют силами гвардии и регулярной пехоты.
        Следующее по могуществу племя:
        Одоны 11132
        Конные телохранители вождей Одонов 531
        Знатные одоны-всадники 1132
        Конные копейщики Одонов 1231
        Легкая конница Однонов 2560
        Пешая знать Одонов 3521
        Лёгкие застрельщики Одонов 2157
        Тут регулярной пехоты нет и ставка на тяжелую кавалерию. Есть вон даже какая-то особо элитная конница. Думаю, Одоны могли привести больше народу, но решили не брать голозадых ополченцев. Только пару тысяч вспомогательных стрелков.
        Племена поменьше. Начнем с Блавиков, часть которых полегла под Либаной.
        Блавики 3672
        2 Когорта федератской ауксилии
        1 Новонабранная когорта федератской ауксилии
        Легкие застрельщики Блавиков 1541
        Конные эксплораторы Блавиков 631
        Приморской богатый город мог себе позволить немного регулярной пехоты. Блавики явно находились под серьезным имперским влиянием. Помню, видел у них под Либаной ветеранов легиона в качестве командиров. Или как модно было в моем бывшем мире говорить: военных инструкторов.
        Ваданы 9165
        Знатные ваданы-всадники 351
        Конные копейщики Ваданов 1134
        Легкая коница Ваданов 3465
        Защитники вождей Ваданов 342
        Пешая знать Ваданов 1721
        Лёгкие застрельщики Ваданов 2152
        Ваданы оказались довольно обычным северным племенем без особого влияния Империи пока. У них не было ни морской торговли, ни хорошо развитых земель как у Бьоров. Вот и воевали по классике. От Кринтар внешне и по организации армии не отличить.
        Пикары 8662
        Пешая знать Пикар 1134
        Племенное ополчение Пикар 5213
        Легкие застрельщики Пикар 2315
        Ооо, ну хоть кто-то притащил голозадое ополчение. Пикары - племя, обитающее вокруг Геларда. Но город отдельно, а они отдельно. Не самое сильное племя, как я понимаю. Однако второй армии, шедшей из Геларда, нужно было мясо, чтобы добрать хоть до двадцати тысяч. Вот, видимо, и согнали народ в массовку. Еще один факт в пользу того, что вторая группировка была приманкой. Не собирались они со мной тягаться в поле.
        Вольный город Гелард 4878
        2 Когорта городского ополчения
        1 Таксис цестинской наемной фаланги
        Цестинские наемные телохранители 132
        Сулимские жалящие лучники 511
        Авантюристы 456
        Якши 52
        Наемные охранники 221
        Пираты Изумрудных Островов 122
        Пираты Сулима 315
        Береговые братья Терионы 214
        Магистр-ренегат 1
        Адепты-ренегаты 21
        Заклинатели-стихий 8
        Гомункулы 7
        Конный патруль Геларда 318
        Вольный город Гелард. Бывшая имперская колония, которая обрела независимость и отстояла ее в разборках с соседними племенами. Это не удивительно. Роль сыграли и большое богатое население, и редкие на Севере каменные стены, и активное сотрудничество с Кольцом Ножей. В итоге Гелард превратился в этакий город-полис. Напрашивается еще сравнение с Новгородом. В Геларде тоже избирали временных вождей. Центр морской торговли выставил против меня очень пестрые, но грозные силы.
        Во-первых, немного городского ополчения. Думаю, что пошли воевать далеко не все боеспособные жители. Война, конечно, затрагивает интересы Геларда, но самому городу я не угрожаю. Пока. В итоге пришли две когорты, вооруженные примерно как пешая знать северян: щит, одноручное копье, броня, шлем. Но имелись отличия. Шлемы и щиты явно не личные, а из арсеналов города. Снаряжение было на имперский манер. Овальные щиты, легионерские шлемы, лорики.
        Далее шел таксис цестинской наемной фаланги. Это уже серьезная сила. Подразделение в полторы тысячи воинов. Как я понимаю, сражаются они не по тактике легиона, то есть связка: дротики плюс ближний бой, а стеной длинных копий. Хорошо, что не придется с ними бодаться на поле. При штурме они теряют значительную часть своей эффективности, но таки остаются тяжелой пехотой. У них круглые щиты меньше легионерских, которые можно как держать, так и повесить на левую руку, чтобы двумя свободными ладонями орудовать копьем. В таком случае щитом едва ли можно ловко что-то блокировать, но от обстрела поможет.
        Кроме фалангитов Гелард нанял еще сотню с горкой внестроевых цестинских воинов. Одноручные копья, большие круглые щиты, мечи. С цестинскими наемниками я уже сталкивался. Их пользовал в качестве охраны Стилион. Мне даже довелось ими немного покомандовать во время отражения нападения разбойников-Скавадов. Тогда цестинцы показали себя крепкими бойцами. Так что даже полторы с хвостом тысячи наемников это уже неприятно.
        Далее шли какие-то заморские наемные лучники со смуглыми лицами и сборная солянка головорезов всех мастей. Пираты, авантюристы, разношерстные наемники. В эффективность этой публики при штурме я не очень верил. Мне кажется, их взяли для массовки и потому что не жалко.
        А вот дальше все серьезно. Двадцать два мага, включая одного магистра. Не Альденг ли это? Скорее всего, она. Много магов. Больше чем у меня сейчас.
        Были еще в наличии восемь заклинателей стихий и семь гомункулов. Продал таки Сэзра их Геларду.
        Ну и отряд конницы для разведки.
        Переходим к последней части армии Геора - союзным эльфам.
        Велвегры 572
        Воины синего алмаза 9
        Познавшие Бурю 21
        Ищущие Свет 6
        Клинки ветра 126
        Связующие жизни 17
        Следопыты Велвегров 348
        Как я узнал, у Велвегров имелись три основных направления магии. Ветер, огонь и манипуляции с живыми существами. Все сугубо стихийная магия. Однако она сильно отличалась от колдунств ведьм с болот, жречества Северян или гибридов. Эльфы изобрели свою особую школу. Главной ее фишкой, как объяснила мне Нергар, была высокая точность, хороший КПД и устойчивость формы заклинаний. Большинство стихийных магов такое не умели. Их магия воплощалась в виде природных явлений: поток ветра, всполох пламени, дождь, град и так далее. Много силы при этом расходовалось в окружающую среду. Скажем, хочется Луне отбить вражеские стрелы. Для этого ей нужно создать поток ураганного ветра, который сметет все по фронту. Собственно на отбитие стрел будет затрачено дай бог 1 - 3% общей энергии заклинания. А если речь шла о манипуляции сознанием или здоровьем, то тут вообще никаких гарантий. Лишь некий шанс срабатывания, куча затраченных сил и побочных эффектов. У Велвегров ситуация была иной. Их заклинания срабатывали со стопроцентной вероятностью. При этом тратили мало энергии, сконцентрированной в одной точке. Заряженная
магией стрела, шаровая молния, волшебная ловушка и так далее. Помнится Луна еще восхищалась насколько спокойная и послушная энергия в заклинаниях эльфов. Достигали они этого через специфическое обучение. Велвегры поглощали энергию стихий, а затем долго удерживали в себе, смешивая со своей собственной жизненной силой. По итогам получался небольшой объем очень управляемой магии. И вот с помощью нее можно было делать всякие интересные вещи.
        Далее по конкретным юнитам:
        Познавшие Бурю - спецы по боевой магии и самые распространенные колдуны Велвегров. Их стихия ветер плюс электричество.
        Ищущие Свет управляют огнем. Это редкая и рискованная специализация. С точки зрения эльфов огонь - опасная стихия, которую сложно привести к гармонии. Где слишком много пламени нет жизни. Ищущие тоже умели в боевую магию, но более хитрую чем просто взять и кинуть фаерболл. Еще умели воздействовать на психику.
        Связующие Жизнь относительно классические друиды. Управление животными, лечение, манипуляции растениями. Однако оплетать корнями и создавать энтов не умели. Это хорошо. Все же волшебство тут не особо сказочное и оживших деревьев не наблюдалось.
        Клинки Ветра это воины-маги. Фактически недоученые Познавшие Бурю. Они владеют несколькими простыми заклинаниями, но больше полагаются на оружие.
        Следопыты - обычные лучники и лазутчики.
        А вот Воины синего алмаза это элита элит. Те, кто освоил все три магических пути и одновременно преуспел в воинском искусстве. От них стоит ждать больших проблем.
        Всего под стены Кринторна прибыло 59858 вражеских воинов за вычетом небоевых слуг. Это даже чуть меньше чем я ждал. Не шестьдесят пять. Интересно, а размер армии Геора просто слухи преувеличили или ему пришлось недавно выделить еще войска на охрану коммуникаций и тылов? Я ставлю на второе. Все же разгром осады Либаны даже для меня стал сюрпризом. Пусть сам город сгорел, но оттуда вышла группа озверевших Гератов, которые, думаю, сейчас куролесят по лесам. Очень надеюсь, что орду Белквергоста в лесу Сердце не сожрет. Если хотя бы треть дикарей вернется, то они смогут фатально напрячь тылы Геора. Но это все “если”. Пока я вообще не очень понимаю во что превратилось Сердце, насколько обладает сознанием и каковы цели у Немертвого божка.
        Перевел взгляд с подходящих войск на Кринторн. Дым из проклятой рощи валил столбом. Столб этот неестественно извивался вопреки отсутствию сильного ветра. Постоянно меняя направление, он напоминал гигантское щупальце, тянущееся из города к небу.
        День клонился к вечеру. Будем считать, что сегодня армия врага дошла до нас и завтра с утра начнется осада. Пора бы устроить совещание.
        Первую его часть я описывал собравшимся центурионам численность северян, их сильные и слабые стороны с моей точки зрения.
        - Осадный парк? - уточнил Клестус.
        - Это скоро узнаем. Орудия в разобранном состоянии система не распознает. Но я уверен, что они подготовились. Деньги и торговые связи у них есть.
        - Через стены они пробьются. - заявил примас центурион ветеранской когорты двадцать четвертого. - Готов поставить на это месячное жалование. Как только присыплют ров и сожгут деревянные надстройки - сразу ударят наверняка. Но у нас тут не город уже. Окопаемся. Главное чтобы хватило сил их выбивать обратно.
        - С этим должны справиться. - уверил я.
        В теории должны. А как оно все будет на практике… Мне очень не нравится сколько у врага магов и тяжелой пехоты. Обычно мы воевали имея недостаток в количестве, но перевес в качестве. Сейчас ситуация иная. Вот это все за стенами скоро придет нас убивать. Очень много будет зависеть от микроконтроля, манипуляции резервами и взаимодействия разных подразделений. Так мне кажется. Есть разные спец юниты, которые опасны для обычных людей, есть подавители, которые лишают сил спец юнитов, но в бою с обычными людьми чудес не творят. Вроде камень-ножницы-бумага. Однако нюансов тут больше, чем кажется. Тех же спец юнитов куча разных видов. Каждый что-то умеет, а в чем-то узъязвим. Из проблемного: у врага есть эльфы, боевой потенциал которых я пока не видел в массовых сражениях, и есть гомункулы, неуязвимые к подавлению. Это может быть опасно. Однако у нас есть гигант, два исполина и двадцать два воплощенных демона. Игла таки сыграла свою роль. Троих мы прикопали за городом и девятнадцать внутри стен. Демоны это интересный юнит. Они уязвимы к подавлению хлеще остальных, но вот убить их обычными средствами очень
сложно. Им для жизни энергия нужна, а не внутренние органы.
        Надо будет как-то реализовывать преимущества и компенсировать недостатки.
        Очень многое будет зависеть от того, насколько Геор готов спешивать и пускать на штурм тяжелую кавалерию.
        - У врага очень много бронированной пехоты. - объявил я. - Но тяжелой ударной не так уж много. Большая часть его пехоты это федератская ауксилия в кольчугах. Гвардия имеет чешую, но не у всех. В остальном, ощущение, что кавалерия у них снаряжена лучше, чем пехота.
        - Ну типичная варварская беда. - усмехнулся Поций. - Если ты важный и богатый сразу хочется лезть на коня.
        Посмотрим насколько важные и богатые будут готовы слезать с коней, чтобы лезть на стены.
        После совещания еще разок оглядел пространство вокруг города. В лучах двух закатов я видел укрепленный лагерь врага, малые патрули расползлись по округе, но к Кринторну пока никто не подходил ближе чем на два километра. Странное спокойствие воцарилось здесь. Вроде бы страшные враги наконец рядом. Пара часов пешком и вот мы лицом к лицу. Но пока ни одной капли крови не пролилось. Ни одна стрела не полетела, грозя смертью. Думаю, что еще как минимум три-пять дней потребуется врагу на строительство первых осадных укреплений, еще не входящих в зону нашего обстрела. А потом начнется…
        Ладно. Пока есть время надо очередной раз наведаться к Эйлит. Ее отряд уже явно недалеко от Кринтора. Надо понять где и отправить туда Те-Увея. Я не надеюсь вернуть Гератов обратно. Надо просто забрать саму девушку в город.
        Позвал Те-Увея и забрал у него иглу. Он уже больше не тратил времени на предупреждения. Проверить посты, закрыть двери руками Касс и все готово к новому мистическому путешествию. Я тянусь к игле и ощущение будто что-то тянется ко мне оттуда. Обжигающая сила далеких пылающих миров переходит в смертное тело. Голова будто наливается раскаленным свинцом. Теперь отложить иглу и спать…
        Снова во мраке разгорается пламя. Передо мной открывается огненное око, чтобы я мог заглянуть в бушующую стихию иных миров. Вроде бы все как обычно но… Что-то было не так. Сначала на уровне интуиции и предчувствий, а затем добавилось ощущение чужого присутствия. Мне хотелось обернуться, разогнать тьму вокруг, потому что оттуда за мной наблюдали.
        - Лав? Это ты?
        Мой вопрос остался без ответа. Надо было уходить. Я сосредоточился на образе Эйлит и поток демонической силы понес меня прочь. Туда, где в темных лесах Севера пробиралась все дальше и дальше девушка, с которой мы были близки. Ее встревоженное лицо возникло передо мной в окружении низких еловых ветвей. Где-то далеко наверху можно было заметить багровые искры демонического заката. Девушка тяжело дышала. Она совсем рядом. В этом уже нет сомнений. Как и нет сомнений, что она попала в беду. Рядом лежал раненый пожилой герат. Едва ли он долго проживет судя по количеству крови.
        Эйлит осторожно оглянулась, всматриваясь в ночной лес. Где-то вдалеке мерцал призрачный свет костра, вокруг которого метались тени. Доносились крики и звуки присущие бою.
        Так… Что я могу сделать? Небо закрыто лесным пологом. Нужен ориентир. Хоть какой-то точный ориентир, чтобы я мог выслать помощь. Надо попробовать к ней еще раз обратиться. Расстояние между нами меньше. Если это влияет на связь, то может она услышит меня теперь.
        - Эйлит, тебе надо уходить как можно дальше и искать какой-то ориентир. Скалу, реку, озеро. Я найду тебя. Слышишь?
        Девушка подняла глаза на меня. Она что-то ощущала. Пыталась уловить обращенный к ней зов.
        - Ориентир. Что-то хорошо видное с воздуха. С неба, понимаешь?
        - С неба… - вдруг тихо повторила она.
        - Да! - ликовал я.
        Хрипел рядом умирающий, где-то рядом шла резня, а я радовался как ребенок. Но тут же мое ликование накрыло волной необъяснимого ужаса. Картинка образа поплыла. Кто-то был рядом. Пытался коснутся моей души, которая всеми силами отторгала чуждое присутсвие. Страх сменился гневом и болью. Почему сейчас? Кто бы ты не был! Почему ты мешаешь мне сейчас!
        - Ориентир! - пытался повторять я. - Найди…
        Нечто потянуло меня прочь. Видение схлопнулось. Я снова оказался в своем теле, страдая от головной боли. Слишком рано. У меня почти получилось. Впервые почти получилось…
        “Касс…” - обратился я через систему. - “Дай мне иглу. Дай мне ее”.
        - Ты уверен? - уточнила она.
        “Да. Иглу. Затем забери ее у меня и пережми шею. Ну ты знаешь как…”
        Снова чужеродный металл касается моей руки. Снова демоническая сила перетекает в мою телесную оболочку. Игры с огнем продолжались. Сколько ангелов танцует на конце одной иглы… На конце этой танцуют точно не ангелы.
        Новое погружение во тьму. Вспыхивает огненное око, но теперь вокруг него не мрак, а какая-то желто-багровая хмарь. Вспышки искр, шепоты и скрежет нарушают обычный покой демонических снов. Что-то снова пытается меня коснуться, но я успеваю уйти. Сосредоточиться опять на Эйлит и перехожу к ней.
        Широкая поляна заполненная телами убитых. Несколько десятков костров, из которых еще не погасли три. Остальные превратились в тлеющие угли. Вокруг хорошо вооруженные северяне. Не Гераты, но и на людей Геора они похожи слабо. Эйлит и еще нескольких выживших держит в кольце десяток воинов, мечи которых еще покрывает кровь. Мечи… Не простые разбойники это.
        - Что делать с ними? - хриплым голосом спрашивает одноглазый в дорогом и когда-то прекрасном, а теперь помятом шлеме со следами ржавчины.
        Он обращается к достаточно молодому темноволосому северянину, лицо которого уродует несколько шрамов от уха до подбородка. Парень полубезумными глазами смотрит как на небе полыхает дьявольский закат и не отвечает.
        - Аргет?! - уже громче и настойчивей зовет его воин.
        Проклятье. Так вот кто это. Выживший стратег Кринтар. Черт. Я надеялся, что он сгинул где-то в эти опасные времена. Но нет. Мой давний враг до сих пор гуляет под небом, а не лежит в земле.
        - Мне плевать. - безразлично ответил стратег.
        - Да посмотри хоть! - не унимался одноглазый. - Тут девки есть ничего. Посмотри.
        - Оставь меня. Плевать… - мрачно бросил он, предпочитая разглядывать светопредставление в небесах.
       &nbs