Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Коробкова Ольга: " Эльфийка И Другие Неприятности " - читать онлайн

Сохранить .
Эльфийка и другие неприятности Ольга Анатольевна Коробкова
        Екатерина Сулименко
        Нелегко быть полукровкой, даже если ты принцесса. Придворные вечно норовят поставить на место, фаворитки отца пытаются сослать в монастырь, а сам папуля мечтает выдать замуж. И даже жениха подобрал. Правда, тот после знакомства со мной решил, что жениться ему рано, и сбежал. И чтобы дитятко (то бишь я) не пропало, папа отправил меня в академию. Интересно, как долго она простоит?
        Ольга Коробкова, Екатерина Сулименко
        Эльфийка и другие неприятности
        История первая
        Ознакомительная
        - Ты… да ты… вот до чего ты меня довела!
        - И до чего? - спросила недоуменно, рассматривая белый волос в руке папеньки, который он в порыве негодования только что вырвал из своей королевской шевелюры.
        - До седины! - заорал родитель, гневно сверкая глазами. - Я поседел из-за твоих выходок! Видишь, до чего довела меня, несносное ты создание?!
        Я опешила. Сидела на стуле и с отвисшей челюстью рассматривала результат своих действий, пытаясь найти хоть какие-нибудь цветовые контрасты в гриве волос, обычно перевязываемых серебряной лентой, чтобы не мешались.
        Не нашла.
        - Папа, - невинный такой голосок.
        - Что?!
        - Не ломай комедию. Наша раса не седеет, - пробубнила под нос, старательно пряча глаза.
        То еще зрелище - покрасневший от ярости папенька с одним-единственным белым волосом в руке. Вот бы кто еще увидел его распрекрасное величество таким!..
        - Но ты меня заставила!
        - Как будто можно заставить поседеть! - Закатила глаза. - Над этим даже люди не властны.
        - Зачем полезла в мою лабораторию? - Отец сделал вид, что последней реплики не слышал, и принялся раздраженно расхаживать туда-сюда, то и дело нервно одергивая белые шелковые перчатки. Будто они не сидели идеально!
        - Так у меня же нет своей, - заметила резонно. Спокойным тоном, между прочим.
        Папуля тоже пришел в себя и прекратил пороть горячку. Тяжело вздохнул и на миг задумался. Явно решая сделать разговор как можно более конструктивным.
        - Хорошо. Но зачем понадобилось ее взрывать? - Вот такой тон мне нравится!
        - Я не хотела, так получилось, - ответила честно.
        Ну а что я могла поделать? Откуда мне было знать, что если смешать тот зеленый порошочек из дальнего шкафчика с этой малиновой жидкостью, то будет большой бум?! Я тоже пострадавшая! Волосы подпалила!
        - Твой вечный ответ - «так получилось»! - процедил папа и зыркнул на меня так злобно, что захотелось провалиться куда-нибудь пониже преисподней. - Что ж, довольно разговоров. Тебе скоро восемнадцать, а ты так и осталась на уровне подростка. Пора становиться ответственнее и вести себя соответственно возрасту. Ах да! Я принял решение - пора тебе замуж.
        Что, простите? Сощурилась, смерив любимого папочку самым тяжелым взглядом, на какой только способна.
        - Замуж? - переспросила. А вдруг он оговорился, или я не так поняла?
        - Да, - папа с подозрением посмотрел на меня. Знал, что ничего доброго такой взгляд не сулит. - На твоем дне рождения я представлю одного из кандидатов. Он давно пылает к тебе пламенными чувствами и желает соединить ваши судьбы. В любом случае… кхм… ты вошла в возраст, когда уже пора нести ответственность за себя и свои поступки. Замужество - хорошая школа жизни.
        - А теперь, отец, оставь меня, пожалуйста. - Пропустив нравоучения мимо ушей, усилием воли заставила голос не дрожать от ярости. - Я не выйду замуж по твоей прихоти. Извини. И не ищи мне женихов. И вообще, - повысила тон, - кто-то меня в Академию собирался отправить! Или ты забыл?
        - Не забыл. - Отец невозмутимо пожал плечами и как-то нехорошо усмехнулся. - Одно хочу сказать - вот выйдешь замуж, тогда и будешь делать, что душа пожелает. Точнее, что муж разрешит.
        Да что вы говорите!
        - Не выйду. - Упрямо сжала челюсти. - Что хочешь делай, но замуж не выйду. Я слишком молода для этого!
        - Риза, я уже обо всем договорился, - мягко ответил папа. Ненавижу, когда он разговаривает со мной, словно с душевнобольной! - Негоже королю отменять собственные решения. Да и тебе оспаривать их не очень-то выгодно.
        - Посмотрим, - хмыкнула и, не прощаясь, вышла из залы.
        Выйти замуж… Размечтался! Да я скорее болотную варагу поцелую, чем соглашусь на такое. Фу, за какого-то незнакомого человека! Ужас! Избавиться от меня решил, папуля? И правильно в общем-то. Видимо, переживает, что я ему весь замок разнесу, - когда злюсь, себя не контролирую, могу такую пакость учинить, что никому вокруг жить не захочется. Что ж, будем вести партизанские бои местного значения и расшатывать спокойствие.
        Быстро влетев в свою комнату и закрывшись на все задвижки, стала расхаживать туда-сюда и обдумывать дальнейший план действий. Задачка предстоит еще та - дворец огромный, углов много, эльфов еще больше. Ничего, они меня еще узнают! Устрою папеньке райскую жизнь, у меня ведь очень хорошие гены.
        Ах да! Простите мне мою невежливость и позвольте представиться: Ризолли, незаконнорожденная дочь эльфийского правителя. Причем единственная - у меня нет ни братьев, ни сестер. Моей матерью была дроу из правящего дома, правда, из побочной ветви и кровно не связанная с правящей династией, но на нее каким-то образом распространялись привилегии. Прискорбно, но родительница от меня отказалась сразу после того, как произвела на свет. Насколько знаю, отец тогда нисколько не расстроился и сразу отдал меня на попечение мамкам, нянькам и девушкам-прислужницам. Надеялся, что характером в него пойду.
        Размечтался…
        Да у меня такие родственнички, что впору сразу вешаться. Особенно со стороны дражайшей матушки. Неудивительно: все дроу отличаются непростым характером, а тут избалованные роскошью представители правящей династии… Если с мужчинами хоть как-то можно найти общий язык, то женщины те еще стервы. Я вообще не понимала, как отец с мамой смогли сойтись - совершенно разные характеры и манеры. А так как упертости мне не занимать, пришлось мучить папулю вопросами, как они, такие разные, умудрились познакомиться. После сотой попытки тот вспылил, накричал на меня, заявив, что я его уже достала, но засим смирился и поведал, что с мамой они встретились случайно. Она окончила школу убийц - очень престижное учебное заведение в землях дроу, и последним выпускным заданием было привести светлого эльфа. А папаня, уставший от регламента и обязательств, в тот день решил сбежать от стражников и погулять в гордом одиночестве, без обязательного сопровождения. Он же не ожидал, что на него самым наглым образом нападут и локальная потасовка в конечном итоге выльется в страстную ночь. Результатом которой и стала я.
        От мамули мне достались темный цвет кожи - хотя с поправкой на родство со светлым эльфом его можно считать скорее загорелым, пушистые черные ресницы, вздернутый нос и полные губы. С отцовской стороны я унаследовала худенькое тело с намечающимися половыми признаками, неплохими, надо сказать, длинные ноги, большие синие глаза с приподнятыми к вискам уголками и резковатые высокие скулы. Ну а удлиненные ушки - расовый признак что дроу, что светлых, ничего удивительного.
        Но все это было не так важно, как мои волосы - предмет зависти половины двора. Они были фиолетовыми, причем на макушке темными, а к кончикам - практически сиреневыми с переходом в розовый. Сие недоразумение получилось в ходе эксперимента - неудачного, естественно. Мне тогда было лет десять. Папуля запрещал приближаться к его лаборатории, но мой упертый характер дал о себе знать, несмотря на регулярные стояния в углу и ремень в руках отца. В один прекрасный момент я все-таки пробралась внутрь и что-то там перепутала или разбила, не помню точно. Итогом стал взрыв, выбивший в лаборатории окна и расколотивший все хрупкое оборудование, и вот такой казус на голове. Папаня неделю пил успокоительное, с ужасом и страданием глядя на меня, а я несколько дней не могла сидеть - так сильно мне досталось. Но спустя какое-то время новый цвет мне безумно понравился: отныне я разительно отличалась от всех блондинистых эльфиек. Белокурые бестии исходили злобой и плевались ядом, но такого эффекта добиться так и не смогли, а вот волосы в ходе многочисленных неудачных опытов подпортили себе изрядно. Дурочки.
        Я с ними не дружила. Меня считали ошибкой молодости, но так как у папы других детей не было, его окружению приходилось мириться со мной. Что не мешало портить мне жизнь. Впрочем, имея в наследственности кровь дроу, мстила я в силу своих возможностей и фантазии. Примерно года три назад любовницей папы была миловидная зеленоглазая эльфийка с мерзким характером и шикарной фигурой. Звали ее Эсфиниэль, и она очень гордилась своим положением. Мы друг друга невзлюбили сразу. А за что ее любить? Глупая безмозглая курица с выдающимися женскими прелестями. Конечно, отец падок на роскошную грудь в пене кружев и тонкую талию, утянутую широким поясом, это как раз в его вкусе. Однако, как известно, когда кроме бюста ничего особого нет, внимание мужчины удержать довольно сложно.
        Идя как-то вечером мимо ее покоев, я стала невольной свидетельницей разговора. Пришлось приложиться к щелочке, оставленной не до конца прикрытой дверью, иначе пропустила бы много интересного.
        - Эсфи, что ты собираешься делать с Ризой? - томно протянула одна из ее приспешниц, попивая золотистое вино.
        - С этой девчонкой? - в голосе любовницы слышались нотки презрения. - Отправлю в женский пансион, пусть манерам поучится. Там такая дисциплина, что мало не покажется.
        - А ты уверена, что повелитель согласится?
        - Конечно. Как только я стану его женой, он у меня с руки есть будет.
        Вот мымра болотная! Ишь чего возомнила, дрянь! В пансион меня сбагрить, это ж надо! Меня затрясло, едва пар из ушей не повалил. Ладно-ладно, мы еще посмотрим, кто кого. Ты у меня попляшешь, Эсфи.
        Долго ждать я не стала и уже на следующий день подстроила засаду. Пока эта особа занималась наведением марафета, я рядом с ее покоями разместила сигнальные ловушки, а в конце коридора подвесила три ведра с помоями, благо магия воды была мне родной. Все магические следы замела, чтобы на меня не подумали.
        Вечером к нам должны были приехать послы из какого-то дальнего государства. Эсфиниэль по такому поводу превзошла саму себя и надела вышитое серебром белоснежное платье. И пошла по коридору. Я в этот момент стояла рядом с отцом у лестницы и, приветливо улыбаясь, встречала гостей. В зале море разодетых ухоженных эльфов, все ведут милые светские беседы за бокальчиком вина, папа обсуждает торговые дела… Вдруг раздается вой сирены, а следом появляется Эсфи. Естественно, все напуганы странным звуком и со священным ужасом смотрят на новоприбывшую. Она делает шаг к лестнице, и на глазах у всего высшего света на нее выливаются литров этак двадцать мерзкой жижи. Платье из белого становится болотно-коричневым, прилагаемые бонусы в виде сгнивших картофельных очисток и протухших помидоров застряли в высокой прическе. Красота! Я даже засмотрелась. Конечно, после такого явления и речи о продолжении романа со стороны отца быть не могло.
        Следующие фаворитки были поумнее и старались со мной дружить, но выходило это из рук вон плохо. И не потому, что у меня характер скверный. Просто все они считали, что во дворце мне не место, и строили планы, как меня отослать подальше и запереть понадежнее. Как же, полукровка! Пятно на репутации светлых эльфов! Если б родилась в простой семье, отнесли бы в лес и оставили на съедение диким зверям, но я-то принцесса!
        Но что самое интересное, папуля на эти выверты и ужимки любовниц внимания не обращал. Он считал, что долг перед короной выполнен, и в ближайшее время жениться не собирался, мотивируя свое нежелание тем, что наследница есть. И хотя согласно закону быть ею я не могла из-за половой принадлежности, если у папы не будет других детей, мне конец. Никаких надежд на трон я не лелеяла, власть вообще не мое, характер у меня не тот. Только доводов никто и слушать не хотел, и отец настойчиво пытался вылепить из меня достойную преемницу. Но это все же не самое страшное. Папины любовницы, холеные высокомерные барышни, вечно совали нос куда не следует, считая, что положение королевской постельной грелки дает такое право, что несказанно меня раздражало.
        После той памятной беседы с отцом прошло дня три. Я спокойно шла себе по коридору, возвращаясь в покои. Навстречу вроде как неожиданно вылетела Литаниэль, очередная звезда. Хотя она была красива, с изящной линией плеч, грациозной шеей и большими голубыми глазами, я все равно не понимала, что папеньке в ней понравилось - довольно худощавая фаворитка совершенно не подходила под тот типаж, к какому он обычно питал слабость. Неужели захотелось разнообразия?
        - Ваше высочество, какая встреча, - приветливо улыбнулась она, стараясь скрыть сарказм. - Наслаждаетесь свободой?
        - Вы о чем? - Я прищурилась, наблюдая, как Лита отточенным жестом раскрыла веер и с выражением смертной скуки на кукольной мордашке стала им помахивать.
        - Ну вы же скоро замуж выйдете и упорхнете из гнезда, - она нагнулась ко мне ближе и добавила: - А я стану тут править.
        Раскрыв было рот для гневной отповеди, ответить не успела - на горизонте возник отец, и Литаниэль, медово улыбаясь, упорхнула к нему, оставив меня с мрачным выражением лица. Зря она это сказала. Если думает, что ей с рук сойдет, то глубоко ошибается. Спесь я умею сбивать быстро и, главное, навсегда, история Эсфи тому пример.
        Я зашла в комнату и заперлась. Служанку заранее предупредила, что плохо себя чувствую и ложусь спать, и та без лишних слов кивнула и исчезла. Осторожно подойдя к двери тайного прохода, открыла ее - хорошо смазанные петли не издали ни звука. Настала пора отомстить очередной фаворитке. Эта костлявая дрянь достала меня своими, как она полагает, изящными подколками. Что ж, сегодня представилась уникальная возможность. Пару часов назад я лично насыпала папе в вино возбуждающее средство, а так как он принимает любовниц только в своих покоях, у меня есть часа четыре - время действия снадобья. Осторожно пробираясь по проходу, старалась не шуметь - мало ли сколько народу бродит по коридорам, вдруг услышат. Около нужных мне покоев открыла специальную лазейку и, воровато оглядевшись, убедилась, что в комнате никого нет. Когда проверка показала полную безопасность пространства, я открыла дверь и вошла. Сегодня эта бестия получит свое.
        Хорошо, что все белье она хранит в одном месте. Надев перчатки, чтобы не дотрагиваться до ткани руками, достала из кармана баночку с красным молотым перцем - жгучую специю я утащила из кухни, пока не видела главная повариха, иначе эта габаритная женщина без стеснения высказала бы о моем невыносимом высочестве все что думает. Стараясь сдерживать злобный смех, от всей души посыпала нижнее белье любовницы - перчик пришлось немного усовершенствовать, чтобы на одежде он стал невидимым. Посмотрим, как теперь запоет кикимора!
        На этом я решила не останавливаться - моя душа требует особого размаха. В ванной комнате первым делом добавила в шампунь коварную краску, а в кремы - аллергенный гель, вызывающий обильную крупную сыпь, а потом, немного подумав, подсыпала средство для депиляции в маску для волос. Ну, курица, будет тебе счастье. Посмотрим, в каком состоянии окажется твоя ненаглядная красота после всех моих уловок. Закончив с приготовлениями, с чувством выполненного долга вернулась обратно и тут же улеглась спать, чтобы не вызвать ненужных подозрений. Да и не стоит папулю недооценивать, он может сразу начать расследование. Хотя, судя по поведению, ему эта фаворитка уже надоела, и он не будет против, когда та позорно сбежит, только вздохнет с облегчением. Еще и спасибо скажет, если догадается, чьих рук дело.
        Утром я спустилась в столовую и застала ненаглядного родителя со своей пассией. Лита ковыряла вилкой салат и выглядела довольной. Неужели белье не надела? Быть не может, без панталон ходить - это уж совсем моветон. Ладно, подождем, может, не сразу подействовало.
        Я приветливо улыбнулась, сделала реверанс отцу и села по правую руку от него. Папуля коротко кивнул, отпивая из бокала сок матуи, и потерял ко мне интерес. Осмотрев стол, положила себе омлет с парой стручков спаржи и налила травяной чай - с утра у меня всегда хороший аппетит, и от добавки не отказываюсь. Завтрак проходил в молчании. Фаворитка изо всех сил пыталась привлечь внимание отца, но тот упорно игнорировал ее потуги. Поссорились, что ли? Неужели? Хотя мне даже на руку - по шее не получу. Осталось дождаться действия перца.
        Минут через пять я стала замечать, что Литаниэль ерзает на стуле и медленно начинает краснеть словно со стыда. Великолепно, действует! Теперь главное - сохранять постную физиономию и скрывать улыбку.
        Спустя еще пару минут Лита уже сидела с таким видом, будто ей плохо. Отец искоса взглянул на нее, нахмурился и исподлобья посмотрел на меня, мол, что за номер. Я ответила кристально-честным взглядом. Он едва слышно хмыкнул и продолжил трапезу. Фаворитке становилось хуже, только по этикету она не может выйти из-за стола, пока повелитель не соизволит закончить завтракать. При взгляде на ее лицо в голову приходило сравнение с помидором. Видно, ей совсем плохо, аж жалко стало. Но все-таки как же это приятно - сделать ей гадость! Она мне пакостила, теперь мой черед. Очень хотелось улыбнуться, но приходилось сдерживаться.
        А на следующий день по замку разнесся дикий вопль.
        Выглянув в коридор, я увидела, как Лита носится по коридору, держась за остатки некогда роскошной шевелюры, в данный момент слетающей клоками и оголяющей череп. Помимо всего прочего на коже проступили красные точки, местами - на фоне зеленых пятен. Полюбовавшись зрелищем, я вернулась к себе, а за завтраком узнала, что девицу отправили лечиться в очень хороший пансион на границе владений. Не скоро мы ее теперь увидим.
        Конечно, за такие проделки мне могло крупно влететь. Однако были нюансы. Во-первых, принцессе сами фаворитки ничего сделать не могут. Им же потом хуже будет: папуля за меня любому горло перережет, несмотря на обстоятельства и оправдания. А во-вторых, я стала замечать, что в самом начале отношений с отцом дамочки вели себя сдержанно и не торопились выказывать мне свое пренебрежение. Но чем дольше длилась связь, тем назойливее и глупее они становились - непонятно, это связь с королевской особой так влияет на мозг?! Тогда-то и начинались мои действия. Подозреваю, что папа был только рад избавлению от очередной претендентки на трон и возможности завести новую. А меня ругал для проформы и на радость придворным, чтобы показать, что не дает спуску.
        Незаметно пролетела еще неделя, и папуля объявил бал, на котором намеревался познакомить меня с женихом. Настроение упало ниже нулевой отметки. Жених… Фи, какой кошмар. Видимо, отец решил испортить мне день рождения. Или это такой оригинальный подарок? В любом случае тот еще праздник будет. Никому не позволю решать за меня! Не хотят по-хорошему, будет по-моему. Только пусть потом не жалуются.
        Всю неделю я думала, как быть и что бы такого сделать, чтобы жених формально сбежал сам, без моего прямого протеста. Толковые мысли в голову не приходили. Надо бы сначала посмотреть на женишка, чтобы понять, какую пакость придумать. А то мало ли, вдруг он мне понравится, и я срочно захочу замуж?! Пока я размышляла, подданные готовились к празднованию. Повсюду сновали слуги с различными поручениями, приезжали купцы с подарками, прибывали гости.
        И вот настал день моего рождения. В честь столь радостного события я надела свое любимое платье с кружевным фиолетовым корсетом в тон волосам и струящейся юбкой, навесила на себя колье с аметистами, соорудила высокую прическу, обула изящные, но удобные туфельки на невысоком каблуке, чтобы танцевать удобно было. Красота неописуемая!
        Когда со сборами было покончено, спокойно отправилась в парадную залу. Стоило мне зайти, придворные и гости разразились аплодисментами. Приятно, но слишком громко. Быстро пересекла огромное помещение, стараясь держаться как можно более достойно, села на трон рядом с отцом и устремила взгляд на толпу. Народу тьма, половину я видела всего раз в жизни, а кого-то и вовсе не встречала. Но сейчас меня это мало заботило: взгляд папули был направлен в сторону одного из стрельчатых проемов, и было в нем столько нетерпения, что я из интереса посмотрела туда же. Лучше бы я этого не делала!
        В следующее мгновение от окна в нашу сторону двинулись двое, и вскоре я могла лицезреть… даже не знаю, как назвать. Уж точно не мужчину. Высокий, но худой как жердь и без мускулов. Его темные волосы торчали во все стороны, на глазах очки в нелепой оправе, нос с горбинкой, губы узкие, взгляд маслянистый. И вот это нечто папа прочит мне в женихи? Меня слегка передернуло, но из приличия постаралась унять дрожь. Рядом с этим чудом в перьях шел эльф с высокомерной физиономией и явной манией величия - наш советник по важным делам. То еще сволочное создание. Интересно, если они отец с сыном, то почему совсем не похожи?
        - Радость моя, это твой будущий муж, - заулыбался папа, указывая на смертника, что так мне не понравился. - Сейчас подойдет ближе, и я вас познакомлю.
        - Ага… - предвкушающее сказала я, оглядывая поле деятельности.
        Несчастный поймал мой взгляд и слегка вздрогнул. Нет, дорогой, ты не знаешь, что тебе грозит после знакомства со мной. Ты даже не представляешь, мальчик!
        - Риза, хватит пугать бедного парня, - шикнул отец, заметив наши переглядывания.
        - Ох, ну что ты, отец, я ничего…
        Склонила голову и постаралась скрыть злорадную усмешку. Ничего, у меня еще будет шанс познакомиться с ним поближе. Он этот момент долго не забудет.
        - Д-добрый день, - заговорило чудо, а я чуть с трона не упала - еще и заикается! - Рад с вами познакомиться. Меня зовут Льюис.
        Боги, папа просто издевается надо мной! И это он видит на троне? Да его же придворные засмеют, и меня вместе с ним. Даже новая фаворитка еле сдерживает смех. Гадина болотная.
        - Взаимно, - пришлось проявить вежливость, свидетелей-то много. - Как добрались?
        - Превосходно, - затараторил он, вбивая в свой гроб очередной гвоздь.
        - Дорогая, может, вам с Льюисом стоит немного потанцевать? - влез отец, скрывая усмешку. - Познакомиться поближе, а?

«Ну все, кранты всем», - подумала я.
        - Конечно, папуля. Это такая честь, - надеюсь, никто не услышал сарказма в моем голосе.
        Я взглянула на чудо и спустилась с помоста. Мне галантно подали руку и проводили в центр зала. Как назло, заиграла медленная мелодия с намеком на романтику. Папуля определенно нарывается на очередной взрыв лаборатории, и не жалко ему? Но в первую очередь надо следовать правилам приличия и исправно выполнять все танцевальные движения. На самом деле па довольно сложные и требуют концентрации, поэтому поговорить не получится. Но это и к лучшему, сейчас я не настроена на светскую беседу. Тем более что партнер явно лишен грации и ловкости, так как уже два раза успел наступить мне на ноги, чуть не порвав каблуками подол платья. Нет, этого я папе не прощу. Такой праздник испортить!
        Когда танец закончился, я чуть не запрыгала от радости, но пришлось сдержать эмоции и разрешить проводить себя к трону.
        - Ну и как он тебе? - тут же зашептал на ухо папа. - Правда, хорош?
        - Ты издеваешься? - зашипела, едва сдерживаясь. - Это недоразумение даже мужчиной назвать сложно!
        - Зато будет чем заняться. Перевоспитаешь. - Отец пожал плечами и отвернулся. - Он от помолвки не откажется.
        Это мы еще посмотрим. Жених из дворца сбежит вприпрыжку, иначе и быть не может! Правда, пришлось снова идти танцевать с ним. Папуля так мило на этом настаивал, что отказать было сложно. И вот я кружилась в танце с этим недоразумением, морщась, когда он отдавливал мне ногу, а фаворитка отца о чем-то сплетничала с подругой. Готова поспорить, что поводом были мы. Не зря же она, поглядывая на нас, едва скрывала улыбку. Вообще эта особа была поумнее остальных и на открытый конфликт не нарывалась, все делала исподтишка. Как и ее предшественницы, надеялась родить наследника и стать королевой, но у нее не получится - я самолично раз в неделю подливаю папе в чай противозачаточное. Дама грустит, отец старается, и все счастливы. В принципе я ничего не имею против братика или сестренки, но не от этой особы. И не сейчас.
        - Вы так красивы, - решил нарушить молчание мой незадачливый кавалер.
        - Благодарю, - обронила, обдумывая, как избавиться от парня. - Скажите, а кем вы приходитесь советнику?
        - Племянником, - немного замявшись, ответило недоразумение.
        Получается, он даже титула не имеет! Папуля совсем из ума выжил. Или у него есть какой-то план? Между прочим, мог бы и меня предупредить, а так придется действовать на свой страх и риск.
        - Может, погуляем в саду? - предложила, когда танец подошел к концу.
        Кавалер кивнул и повел меня на балкон - оттуда можно было спуститься в сад. Я шла туда с определенной целью - проверить парня на вшивость. В тенистом уголке росло мое любимое дерево, на которое я постоянно забиралась. В его кроне я пряталась ото всех и могла сидеть там часами. Ветки толстые, попе удобно, никуда не свешиваешься и не боишься, что под тобой сук хрустнет.
        Неспешным ходом мы добрели до пункта назначения.
        - Полезем? - улыбнулась и приподняла подол платья.
        Глаза парня стали размером с монету. Неужели он никогда женских щиколоток не видел? Боги, куда я попала!..
        - Простите, но это некультурно.
        - Что? - Окинула его хитрым взглядом. - Ты никогда не лазил по деревьям?
        - Нет, это возбраняется.
        Мне захотелось завыть. Ну что за мужик? И почему именно я? Ладно, будем думать дальше.
        - Порой полезно нарушать правила, - сказала я и полезла наверх. Придется действовать по наитию. - Кстати, глянешь под подол - убью!
        Надеялась, что у этого до невозможности благовоспитанного объекта взыграет-таки хваленое мужское самолюбие, и он перестанет ломаться и полезет за мной. Ну как же? Девушка в состоянии пойти против системы, а он, весь такой интеллигентный, - нет? Кажется, мой план сработал. Юноша стянул очки и стал примериваться, за какую бы ветку схватиться, чтобы карабкаться за мной. Эх, зря я полезла вперед - упадет бедняга, расшибет себе лоб, а я буду чувствовать себя виноватой! Хотя нет, не буду… винить во всем надо отца. Это он не может успокоиться и понять, что данный объект может интересовать меня исключительно как подопытный для какого-нибудь эксперимента.
        Я спокойно лезла вверх - обувь удобная, нога не соскальзывала, сорваться было сложно. Иногда поглядывала вниз - было интересно, как там мой герой. Тот все еще прицеливался к первой ветке. Я добралась до любимого места и уселась - не очень высоко, но и не низко - и потянулась за яблоком. Поужинать не удалось, хоть фруктами голод заем.
        Жених оказался стойким. Преодолев половину пути, он как раз подбирался к одному опасному суку, который был немного надломлен. Стоит туда наступить, и можно смело лететь вниз, раскинув конечности. Передо мной настоящая дилемма: предупредить или нет? С одной стороны, парня жалко, все же три метра лететь. А с другой - хороший шанс избавиться от поклонника. Совесть взяла свое. Я открыла было рот, чтобы предостеречь, но тут в свете фонаря показались отец с советником.
        - Риза, что тут происхо…
        Договорить он не успел. Все произошло в один момент. Отвлекшись, я не успела сказать о трещине, и жених встал ногой на сломанную ветку. Раздался хруст, за ним вопль, и парень полетел вниз. Занимательная картина: я сижу на дереве и жую яблоко; под деревом лежит жених и стенает, держась за руку, - наверное, сломал; папуля хлопает глазами, советник замер в шоке. Красота.
        - Риза, - заорал папа, взмахнув рукой. - Что ты сделала?
        - Ничего, - откусила от яблока. - Он сам полез.
        - Родной, с тобой все в порядке? - опомнился советник, склоняясь над парнем.
        Тот вяло кивнул и стал подниматься. М-да, руку вывихнул - плетью висит и не двигается. Но моя совесть молчала.
        - Спускайся, - хмуро глядя на меня, приказал отец.
        - Мне и тут неплохо. - Лучше переждать, пока он успокоится. А то мало ли…
        - Риза! Ремня получишь! - пригрозили мне, вызвав мой заливистый смех.
        - Тогда я расскажу фаворитке о наличии еще трех, которых ты прячешь.
        У папули отвисла челюсть, он думал, мне о них не известно. Ошибся. Я все знаю!
        После этого приключения меня на пару дней посадили под домашний арест. Еду и воду приносила служанка, из комнаты мне выходить запрещалось. Но я не расстроилась. Было время подумать, что делать дальше. Отец так и не оставил идеи выдать меня замуж, а жених постепенно восстанавливал силы. Руку ему залечили, но он тоже отсиживался в покоях, только добровольно. Может, боялся, что я решу довести дело до конца и еще сильнее покалечу его? Большинство гостей пребывали в некоем недоумении: бал закончился неожиданно и без объяснений. Всех просто вежливо разогнали по выделенным покоям.
        Погода была прекрасная,
        Принцесса была несчастная.
        Решил папуля вконец
        Отправить ее под венец.
        Подумав немного, она
        Решила прибить жениха.
        Нехитрый этот мотив я напевала, пока сидела у себя в комнате. Эх, что бы такое придумать? Убивать не вариант. Напугать, чтобы даже мыслей не возникало о свадьбе с таким страшным существом, как я? Хм, а это идея. Мне как принцессе были известны все тайные ходы, а покои жениха находились этажом выше. Там за одной из колонн скрывалась ниша, откуда можно было наблюдать за происходящим, не привлекая внимания. Дождавшись вечера, я отправилась на разведку. Было очень интересно, почему папа выбрал ходячее недоразумение мне в мужья. Советам данный экземпляр вряд ли последует. Значит, тут что-то другое замешано.
        Моя тайная дверь находилась рядом с окном и открывалась простым нажатием на пару выпуклостей на стене. Сразу за ней шел тоннель и лестницы, одна из которых вела наверх, другая вниз. Поднималась я осторожно - ступеньки были крутыми, да и шума создавать не хотелось. Дошла до места, огляделась и, поняв, что никого нежелательного рядом нет, осторожно отодвинула створку. Планировка комнаты жениха была такой же, как у меня. Пострадавший сидел на кровати, напротив него расположился советник. Интересно… какой-то важный разговор?
        - Хватит ныть, - прикрикнул мужчина властным, не терпящим возражений голосом. - Чего сопли распускаешь?!
        - Дядя, я не хочу на ней жениться, - опустив голову, заявил жених.
        - Что?! - воскликнул советник, хватаясь за сердце. - Я столько сделал для этого брака! Король мне должен, если ты сейчас откажешься, все было зря!
        Эльф принялся нервно расхаживать из угла в угол. Да сядьте вы уже, господин советник, не мельтешите! Мне нужно знать подробности.
        - Но она меня пугает, - затянул Льюис. - Принцесса не соответствует стандартам обычной эльфийки! Я не знаю, как с ней общаться!
        От такого заявления я чуть не оступилась и не рухнула на мягкое место. Никогда не знала, что есть какие-то стандарты. Надо обязательно на них взглянуть, ознакомиться, так сказать, для общего развития.
        - Согласен, Ризолли слегка эксцентричная особа, но на нее тоже можно найти управу. Сейчас главное жениться, а потом отправим ее в монастырь. Ты будешь править, а я стану твоим советником, как сейчас при короле.
        - Хорошо, дядя. Я постараюсь, - произнес женишок.
        И этими словами подписал себе приговор. Я в монастырь не пойду, скорее он в психушку сляжет. Ишь ты, в монастырь! Да это похлеще планов фавориток! Еще этот советник, чтоб его. Пригрели на груди змею, называется. С ним тоже надо что-то делать, причем в ближайшее время - промедление смерти подобно.
        Ничего, разберемся. Они сбегут из дворца, сверкая пятками. По крайней мере жених точно. Не для того меня папенька растил, чтобы какой-то слюнтяй руки протягивал.
        Я уж почти придумала, как его проучить, но вернулась в свою комнату и легла спать. Затевать такое на ночь глядя не стоило. Пусть немного расслабится, тут я и нагряну.
        Утром зашел папуля и поинтересовался, раскаялась ли я в содеянном. Пришлось склонить голову и сказать, что очень сильно сожалею. Иначе не выпустят, а мне еще парня пугать. Правда, для осуществления плана пришлось взять помощницу. Хорошо, что с прислугой в замке у меня отношения замечательные - расческами в горничных не кидаюсь, разговариваю вежливо, отношусь с уважением. Не любить меня просто не могут.
        Я подговорила одну из служанок, которая относит еду жениху, подлить ему в стакан немного зелья. Пришлось вынимать из стратегических запасов, но для такого случая не жалко. Заветные капельки должны были вызвать у парня глюки, а я еще и морока добавлю для закрепления эффекта. Служанке невзрачный субъект тоже был весьма неприятен, и она заверила, что все устроит как надо. И, естественно, сообщит мне, когда сделает. Пришлось набираться терпения, так как сразу осуществить задуманное не удастся - зелье действует спустя некоторое время, да и служанке тоже нужно продумать план действий. Но на вторые сутки после моего освобождения она сообщила, что клиент готов.
        Потирая руки в предвкушении, я дождалась ночи и пошла в гости.
        - А-а-а!!! - заорал будущий жених, словно невинная девица в руках насильника. - Уходи, не ешь меня, жри Ризу!
        М-да, такого я не ожидала, от удивления забыла, как двигаться. С порога открывалась замечательная картина: две длинные худющие ножки торчат из-под кровати и отбивают по полу меленькую дробь. Кажется, мой женишок увидел что-то страшное в зеркале и поспешил спрятаться. Вот придурок! Как будто не внушали нам с детства, что под кроватью живут самые страшные монстры!
        Жри Ризу… Обидно было, между прочим!
        - Да не собираюсь я тебя есть, мяса мало! - фыркнула и на цыпочках приблизилась к дрыгающимся ножкам.
        Пощекотать, что ли? Нет, опасно. Мало ли, вдруг скончается на месте от ужаса, мне такой тяжести на душу не надо. Или с испугу случайно попадет по мне пяткой, что еще хуже.
        Тем временем этот гад трясся от страха и пытался полностью просочиться под кровать. Бесшумно отошла на пару шагов - так эффект сильнее будет.
        - Не смей жениться на принцессе! - пророкотала я замогильным голосом, медленно приближаясь. - Она наша добыча. И ты тоже станешь нашим, если не послушаешься!
        - Нет… прошу, не надо, - взмолилось это чудо. - Завтра же уеду домой и больше не появлюсь во дворце!
        - Верное решение, достойный отрок, сын своего отца!
        Такой расклад меня устраивал. Но для закрепления эффекта нужно было сделать еще что-нибудь. Поэтому я наклонилась к постели и, выдернув из подушки так удачно торчавшее перышко, осторожно пощекотала им голую пятку. Несостоявшийся будущий муж взвыл на высокой ноте и попытался головой пробить в стенке дыру в соседнее помещение. Раздался глухой стук, и повисла тишина. Я немного испугалась - вдруг убился? Осторожно заглянула под кровать и поняла, что парнишка всего лишь отключился. Слабенький оказался, даже неинтересно.
        Настало время возвращаться к себе. Но стоило мне оказаться за колонной, как дверь открылась, и в спальню вошли обеспокоенные отец с советником, оба взъерошенные и в пижамах. Подозреваю, что охрана услышала крики и позвала их. Пришлось остаться в нише, иначе выдала бы себя. Меня бы поймали, скажем так, на месте преступления, и явно кое-кого ждала бы взбучка. Правда, жених, если очнется, может меня спасти от наказания, сославшись на чудовищ. А меня еще найти надо, ведь про лаз за колонной кроме папы никто не знает.
        - Что тут происходит? - зло начал наш правитель - очень он не любит, когда будят посреди ночи.
        - Самому интересно, - сварливо ответил советник и попытался за ногу вытащить племянника из-под кровати.
        Это оказалось непростительной ошибкой: Льюис очнулся, почувствовал, что его тянут за ногу, и в целях самообороны лягнул ей. Советник такой подставы не ожидал и получил пяткой в глаз. Я уже еле сдерживала смех.
        - Прошу, оставьте меня, - заголосил парнишка, забираясь обратно.
        - Какого демона ты тут устроил? - заорал его родственник и, морщась и держась за правый глаз, с силой пнул несчастную кровать. - Вылезай оттуда, живо!
        - Дядя? - столько надежды и облегчения в голосе.
        - А кто еще?! - начал терять терпение советник. Зато мой папуля стоял в дверном проеме и улыбался во все свои тридцать два.
        - Дядя, я не женюсь на принцессе, - заявил Льюис, вылезая из-под кровати и вытирая пыль с лица. На лбу его уже раздувалась приличных размеров шишка. - Она ужасна. Мне такая жена не нужна. Это монстр в юбке, ей надо… - договорить он не успел.
        - Забавно, - взял слово папуля. - Получается, моя дочь тебя не достойна? Что ж, так тому и быть. Помолвка отменяется.
        Ура! Я это сделала! Да!
        Очень хотелось станцевать победный танец, но нужно сохранять конспирацию. Тем более что отец уже развернулся и вышел из комнаты. И что-то мне подсказывало, что сейчас вашей покорной слуге лучше лежать в своей мягкой кроватке и сладко сопеть, витая в десятом сне. Пришлось в срочном порядке помчаться вниз и, практически влетев в кровать, накрыться с головой одеялом. Буквально через пару секунд дверь приоткрылась, и в проеме показалась папулина физиономия. Внимательно осмотрев помещение и убедившись, что я сплю, он закрыл створку и ушел, а я наконец выдохнула.
        Утром меня пригласили в тронный зал. С одной стороны, причину вызова я понимала, но случиться могло все что угодно. Зашла, огляделась. Мы с папой вдвоем. Отлично.
        - Проходи, - мне указали на стул.
        - Что-то случилось? - невинно спросила, усаживаясь в предложенное кресло.
        - Помолвка отменяется, - оповестили меня.
        Ликование сдержала с трудом - нужно сохранять лицо и безмятежный вид.
        - Неужели? - Изобразила удивление. - И с чего такая шикарная новость?
        - Это я у тебя должен спросить, почему жених передумал, - хмыкнул папа, с прищуром глядя на меня. - Он сегодня утром так поспешно собирался, что чуть с лошади не свалился. Три раза.
        - Какая досада, - сокрушенно покачала головой, - но при чем тут я?
        - Риза, - вздохнул отец, потерев переносицу, - я раньше все раздумывал, откуда ты про любовниц узнала, но, увидев вчера в тайном проходе кончик твоей косы, понял.
        Кажется, я попалась. Сейчас будет скандал.
        - И что дальше?
        Глупо было отрицать свою причастность. Ошибки признавать я умела. Иногда. Когда попадалась.
        - Что ж, как я и обещал, ты отправишься в Академию. - Папа встал с кресла и посмотрел на меня сверху вниз. - Надеюсь, там тебе привьют манеры и чувство ответственности.
        И он ушел, оставив меня обдумывать ситуацию. Я с таким решением была крайне не согласна и готова пойти на многое, чтобы не оказаться в Академии. Не хочу терять свободу действий.
        История вторая
        Обучительная
        Я стояла перед зданием Межрасовой академии магии и рассматривала место предстоящей диверсии. Зря папа рассчитывал таким образом от меня избавиться. Могу поспорить, что уже через семестр меня тут не будет. Отчислят без возможности восстановиться. Я устрою тут сладкую жизнь. Всем. И преподам, и студентам, и служащим. Ну и себе заодно.
        И что родимому не понравилось? Подумаешь, жениха покалечила. Это вообще не моя вина, не надо было насильно пытаться выдать замуж. Я еще слишком молода, чтобы связывать себя священными узами. Как будто отец не знал, что я не захочу! Не пытался бы жениха навязывать, не было бы скандала. А теперь мне придется расплачиваться за провал. Надо было быть чуть осмотрительнее и не подставляться, но я как-то не рассчитала силы - довели, а в неадекватном состоянии просчитывать мелочи сложно.
        И на что папуля надеялся, отправляя меня учиться? У меня же весьма слабый дар воды, не более. Стать сильным магом мне не светит, а быть посредственностью неинтересно. И по самолюбию бьет. Больно.
        Ладно, об этом подумаю потом. Сначала нужно понять, куда идти и что делать. Хоть бы карту какую дали или на словах объяснили. Нет же, выпихнули в портал, пожелали удачной учебы - и все. Правда, папуля слезу пустил, от невыразимого счастья, наверное. Ничего, мы еще встретимся, и очень даже скоро. Настолько, что оглянуться не успеет. Я-то знаю, где у него запасы элитного вина хранятся. Пострадает чья-то коллекция, а может, и вовсе исчезнет - зависит от того, какой размах приобретет месть.
        А пока посмотрим, что мы имеем. Здание МАМ из красного кирпича с резными фигурами горгулий на крыше и по фасаду возвышалось надо мной этажей на пять. Множество окон и большие двухстворчатые двери по центру, куда я отправилась, других вариантов все равно не наблюдалось. На территории Академии было как-то подозрительно тихо. Народ спит, что ли? Поздновато, рабочий день уже начался!
        Внутри здание оказалось намного симпатичнее, чем снаружи: огромный холл с витринами, в которых красовались кубки за победы в различных соревнованиях, на стене рядом со входом - доска с объявлениями, расписанием и почетными грамотами. Тут же висели портреты каких-то дедулек в потрепанных мантиях - бывшие ректоры, по всей видимости, и заслуженные деятели науки.
        Я остановилась напротив доски объявлений. Должен же быть план строения, путеводитель по коридорам и прочие справочные сведения, как ориентироваться внутри этого колосса. Найдя, углубилась в изучение.
        Чем дольше я рассматривала путь до деканата общего факультета, тем неудержимее вытягивалась моя физиономия. Для того чтобы пройти на первый этаж северного корпуса, нужно было сначала подняться на третий этаж южного, пройти по западному, достичь северного и только потом спуститься в деканат! Это такое тонкое издевательство над студентами? Или же этот кошмарный путь придется проделать на полном серьезе?!
        Ладно, Риза, не паникуй. Судя по всему, МАМ выстроена в виде квадрата. Прошла по южному, прогулялась по западному, попутно выяснив, что половина лестничных пролетов просто-напросто закрыта. За стеклянными дверьми не было замечено никаких следов ремонта. Так в чем смысл? По коридорам бродили немногочисленные студенты. Некоторые с удовольствием общались между собой, другие растерянно вертели головой по сторонам. Первогодки, как и я. Интересно, когда начнутся занятия?
        Ругая на чем свет стоит запертые лестницы и архитекторов, что разработали в свое время макет здания, наконец спустилась на первый этаж северного корпуса. На общем факультете было совсем пустынно. Шествовала по коридору, неприлично громко стуча набойками на каблуках и вертя головой, пока не увидела заветную табличку «Деканат факультета общей магии». Постучавшись в дверь и не дождавшись ответа, зашла в кабинет.
        - Добрый день, - улыбнулась пожилой женщине, сидевшей за столом, заваленным кучей бумаг.
        - Имя? - грубовато вопросила она, не удостоив меня взглядом.
        - Ризолли Мария фон Грандер.
        - Сейчас посмотрю. - Тетка стала рыться в документах. - Вот. Общее направление, первый курс. Так?
        - Наверное, - пожала плечами, мне никто не сказал, куда именно я поступаю.
        - Вот пропуск в общежитие, - она протянула мне карточку, - и талон на получение формы, возьмите. Студенческий билет не забывайте, в Академию вы без него не попадете, охранник не пропустит. Зайдите в библиотеку и возьмите читательский билет - уверяю вас, пригодится. Занятия начнутся завтра, так что советую приобрести все необходимое заранее. Расписание на доске в коридоре. Общежитие сразу за южным корпусом.
        После этой фразы она вновь уткнулась в бумаги и забыла обо мне. Вот тебе и вся информация. Деканатский монстр. Чувствую, они тут все такие, секретарши.
        Ладно, пойду заселяться, ибо крыша над головой - проблема насущная.
        Общежитие представляло собой три длинных пятиэтажных строения с огромным количеством окон и разноцветных балконов, с которых взирали вниз уже заселившиеся студенты. С торца каждое здание было покрыто яркими рисунками: на одном изображены разноцветные сердечки, на втором - ладошки, на третьем - глазки. В определенной степени очаровательно, чувствовалось какое-то тепло в таком оформлении.
        Раньше мне никогда не приходилось жить в общежитии. Даже комнату с кем-то делить будет в новинку, но так даже интереснее.
        Третий корпус. С глазками.
        Зашла в холл и тут же наткнулась на строгий взгляд.
        - Кто такая? - спросила женщина лет пятидесяти.
        - Адептка, - невинно ответила я.
        - Пропуск? - Протянула ей карточку. - Общий факультет, значит, первый курс… Есть место на пятом этаже, в трешке. - Мне выдали ключ и проводили взглядом.
        Пятый этаж… Ну хоть сверху никто топать не будет. Во всем есть плюсы, главное - вовремя их заметить. Винтовая лестница находилась в конце коридора. Представив, сколько придется по ней туда-сюда бегать, чуть не завыла как баньши. Ну, папуля, ну, родимый, дай только вернуться. Такое устрою, век помнить будешь. Все мои прошлые прегрешения покажутся цветочками по сравнению с ягодками, которыми я осыплю весь дворец.
        Поминая родителя всеми хорошими словами, добралась до этажа и заветной двери.
        Оказалось, у меня две соседки. Я прервала их разговор, и теперь девушки внимательно и неотрывно смотрели на новоприбывшую меня. Чувствую, год будет веселый.
        - Привет, - первой нарушила молчание, прикрыв за собой дверь. - Меня зовут Риза.
        - Тиа, - захлопала глазами дриада.
        В том, что это была она, сомнений не возникало: невысокая, но гибкая девушка с русыми волосами и темной кожей, похожей на кору дерева. Мутные серые глаза, будто смертельно уставшие, впалые щеки и тонкие губы.
        - Райни, - любезно представилась вторая.
        Трудно было понять, кем она является. Высокая мускулистая барышня с бледной кожей и темными волосами. Ярко-желтые глаза со зрачками-щелочками больше подходили птицам или хищным животным. Оборотень?
        - Куда мне можно кинуть вещи?
        - Сюда, - дриада указала на незастеленную кровать слева от двери. Одеяло и постельное белье были сложены на ней стопочкой.
        Мало того что по сравнению с моими апартаментами в замке комната была раз в пять меньше, в ней стояли три кровати, большой шкаф (это на трех девушек-то!), письменный стол и несколько стульев. И как мы учиться будем? По очереди? Или отчаянно пихая друг друга локтями, чтобы хоть как-то уместиться за одним столом? Или кому-то придется перемещаться на кровать и писать на коленях?
        Возмущениями тут не поможешь. Придется выживать там, куда мы попали.
        - Вы же на общем факультете, да? - уточнила я и принялась застилать простыней полосатый матрас, старательно делая вид, будто всю жизнь делала это. И плевать, что до сего дня сия обязанность лежала на плечах слуг. Теперь предстоит обходиться без них.
        - Да, - ответила Тиа.
        - Угу, - кивнула Райни.
        - А группа какая?
        - А у нас одна группа, ОМ-1.
        ОМ-1. Общая магия. Точно, в студенческом же указано.
        Я вздохнула с облегчением и начала запихивать подушку в наволочку. Ужас, а с пододеяльником как я буду управляться?!
        - Значит, соседки не только по комнате, но и по партам, - улыбнулась и оглянулась на девчонок. - Может, познакомимся поближе? Нам же вместе жить. Могу начать с себя.
        Скрывать свою непосредственную принадлежность к королевскому роду не было смысла - большая часть учащихся и так знали о моем существовании. Правда, кто именно принцесса, не ведали, ибо я прибыла внезапно для самой себя и оставалась пока инкогнито. Я не хвалилась своей родословной и не пыталась казаться лучше, чем есть на самом деле, просто сразу объяснила, кто я и почему сюда попала. Подмигнув, попросила девушек раньше времени не распространяться о моей августейшей семейке. Они пожали плечами и пообещали выполнить просьбу. Хорошо, что не принялись бить поклоны, - этого еще не хватало.
        Следующей о себе рассказывала Тиа. Она оказалась темной дриадой - нужно сказать, они значительно отличались от обычных. Во-первых, эти «прелестные» создания жили не в лесах, а на болотах. А во-вторых, предпочитали мужчин не только в качестве сексуального объекта, но были не прочь и полакомиться свеженьким жилистым мясом. И что она тут забыла?
        Лично я ничего против дриад не имела - к девушкам они никаких «особых» чувств не питают, так что мы вполне можем стать подругами. Родителей у Тиа не было, в Академию решила поступать от нечего делать. Скучно на болоте, а тут хоть какое-то развлечение. Правда, ей пришлось подписать документ, что питаться живой плотью в учебном заведении она не будет. А еще дочери болот дали специальный браслет, притупляющий животные порывы, и в то же время украшение должно было наполнять ее энергией, иначе магия земли, которой владела Тиа, могла отречься от носительницы. А разъяренная дриада та еще ходячая катастрофа, уж поверьте - ураганы, землетрясения, обвалы… Была у них еще одна существенная черта - любвеобильность, причем такого масштаба, что суккубы обреченно курят в сторонке. Надеюсь, наша комната не превратится в проходной двор. Не то чтобы это было неприятно… Скорее, я буду завидовать черной завистью.
        Вторая соседка, Райни, оказалась дочкой одного из воевод князя Мирхая - их главного оборотня. Вы не поверите, наша одногруппница превращалась… в орла! Это вообще редкость, а для девушки тем более. Но ей подходит, да и стихия воздуха как раз соответствует ипостаси. У Райни был довольно жесткий характер. Недавно она что-то не поделила со старшей княжной, вот отец и отослал ее сюда, чтобы избежать беды. Девушка не горела желанием учиться, но выбора не оставалось - идти против воли отца она не решилась. У нас с ней схожие жизненные ситуации.
        Интересная у нас компания подобралась.
        Закончив с постелью, я разглядывала школьную форму. Черное платье с длинными рукавами и воротом под горло больше походило на монашеское одеяние. Подозреваю, наставники хотели оградить нас от посягательств со стороны мужского пола: фигуру платья не украшали, скорее придавали нам вид отшельниц, принявших обет безмолвия и безбрачия. На дриаде форма смотрелась и вовсе комично, оказавшись узковатой в груди и с талией не по росту. Платье сидело столь ужасно, прямо хоть заново перешивай по фигуре.
        С каждой минутой мне нравилось тут все больше и больше. Аж плакать хотелось, и явно не от счастья.
        Учебники нам услужливо принесли, и три высокие стопки книг красовались на нашем единственном столе. Целая гора макулатуры. Я даже названия предметов читать не стала. Зачем портить себе настроение раньше времени? Лучше немного переждать. Все равно тут надолго не задержусь. И надо бы не забыть ознакомиться с расписанием, дабы понять, что нам светит завтра.
        - Девочки, а вы пьете? - неожиданно подала голос Тиа.
        Мы заинтересованно уставились на дриаду.
        - Конечно, - в предвкушении заулыбалась Райни, развалившись на кровати и закинув руки за голову. - А есть?..
        - Да-а… - загадочно протянула дриада и растянула губы в хитрой улыбочке.
        - И что? - выдохнула Райни. - Доставай!
        Тиа еще посидела с полминуты, переводя полный лукавства взгляд с меня на Райни. Потом свесилась с кровати и выудила из-под нее сумку, где, судя по всему, остались лежать какие-то вещи. Запустила туда руку…
        - Чики-брики-бам! - победно воскликнула она и взметнула руку вверх.
        Нашим взглядам предстала бутылка в тростниковой оплетке - сразу и не понять, что внутри.
        - Что это? - с подозрением спросила Райни, подходя к дриаде и садясь рядом.
        - Ой, девочки, вы не представляете! - страстно зашептала Тиа, прижав бутылку к груди. - Такая вещь!.. Я вам обещаю - это вы еще никогда не пробовали!
        - Да что «это»?!
        - Клюквенный морс с секретом! - Дриада подняла палец вверх. - Там не только клюква, но и особенные ягоды той, они растут в одном укромном месте и только на тех болотах, где я жила. От них такие ощущения, м-м-м…
        - Какие?!
        - А вот сейчас узнаете!
        - Мы не отравимся? - с подозрением спросила Райни и протянула руку. - Дай понюхаю…
        - Обижаешь! - в голосе Тиа послышалось негодование. Девушка вскочила с кровати и огляделась. - Нужны стаканы… Ага, вот они! - Она подбежала к подоконнику и схватила три стакана из голубоватого стекла.
        - Вроде ничего особенного, - пожала плечами Райни, все еще принюхиваясь к горлышку бутылки, - опасного тоже.
        Это хорошо. У оборотней нюх очень тонкий, и яд они различают сразу. Если Райни ничего подозрительного не заметила, значит, все в порядке.
        Не то чтобы мы подозревали в чем-то нашу соседку, просто может так случиться, что ингредиенты, безобидные для одной расы, могут стать отравой для другой. А оборотни способны различить даже такую опасность. Для себя, по крайней мере.
        - Это тебе только кажется! - нетерпеливо возразила Тиа и забрала у оборотницы бутылку. - Пробуйте, девочки, - с нажимом сказала она, разливая морс по емкостям.
        На вид обычная темно-красная жидкость, похожая на компот, вино, ягодный сок… ну и на морс тоже. Райни была права - на запах тоже ничего особенного. А на вкус…
        - Вкусненько, - признала я, пригубив напиток.
        Кроме клюквы в нем чувствовалось что-то… странное. Не знаю, на что похожее, слегка вяжущее. Айва? Хурма? Вполне возможно. Нехорошо, конечно, пробовать незнакомые напитки, но Тиа так настаивала…
        - Да, вкусно, - согласилась Райни и обратилась к Тиа: - Нас же вроде должно накрыть, правильно?
        - Абсолютно! - с жаром ответила та, вновь наполняя до краев свой стакан. Осушила его, словно жажда мучила ее эдак с неделю. - Вот прямо сейчас и начнет! Одного стаканчика достаточно. Это мне нужно два-три…
        Мы пожали плечами и допили свое. Посидели немного в ожидании эффекта. Тиа сказала, что нас накроет с одного стакана. И как мы это узнаем? К чему готовиться, и есть ли смысл готовиться?
        - Чувствуешь? - с подозрением спросила совершенно трезвая Райни.
        - Ни капельки, - покачала я головой.
        Мы дружно посмотрели на дриаду и в этот миг многое поняли.
        Вот ее начало накрывать. Мутные глазки заблестели, щеки покрылись темными пятнами - видимо, такой у них румянец. На губах блуждала рассеянная улыбка, а расфокусированный взгляд бродил по комнате, ни за что не цепляясь. Вдруг Тиа зажмурилась и сложилась пополам.
        Мы испуганно вскочили, думая, что ей стало плохо, но зря.
        Комнату огласил заливистый беспричинный смех - совершенно однозначный признак хорошего настроения. Тиа откинулась на кровать, сдавленно хихикая и бормоча что-то бессвязное, явно смешное, но проговаривала она это так, что мы, к сожалению, ничего не смогли разобрать.
        Нельзя сказать, что мы не повеселились в этот вечер, - состояние дриады изрядно нас потешило. Тиа то скакала на коленках по кровати, представляя, что она на лошадке, то над чем-то хохотала, катаясь по полу и забавно дрыгая правой ногой, то, обмотавшись простыней, представляла себя драконом. В какой-то момент мы с Райни поняли, что смеяться уже не в состоянии, и стали просто наблюдать за фокусами соседки, следя, чтобы она в угаре не причинила себе какой-нибудь травмы.
        Странно, что никто не пришел, чтобы утихомирить, ведь хохотали и болтали мы довольно громко. Впрочем, хорошо - мало ли, как бы это воспринялось.
        Когда Тиа наконец вымоталась и захрапела, мы с Райни еще долго просидели с неожиданно обнаруженными в закромах конфетами. Поговорили, кажется, обо всем и пожаловались друг другу, видимо, тоже на все, на что только можно. Каждая из нас оказалась в Академии не по своей воле и в силу разных обстоятельств, но зато так намного интереснее. На душе было хорошо. Приятно осознавать, что жизнь налаживается, и отношения нормальные тоже можно наладить, если вести себя прилично. Хотя с этим у меня проблем быть не должно - после дворцового змеюшника обычная дружба кажется невероятным сокровищем. В этот вечер мы поняли, что ягоды той действуют только на дриад, а также, что от них прекрасно спится - я еще никогда не дрыхла так сладко. И пусть они нас не опьяняют, нужно будет попросить Тиа раздобыть еще этого морсу. В качестве успокоительного.
        Утром нас разбудил противный звон колокола. Своим гулким голосом он пробирал до костей, и не проснуться было нереально. С трудом встав с кроватей, мы поплелись в душ и кое-как привели себя в порядок. Настало время еще раз примерить платья. За ночь оно лучше не стало: я смахивала на монашку, давно покинувшую подлунный мир, благо мои яркие волосы кое-как выправляли положение. Тихо поминая отца и всех родственников, собрала сумку, закинула ее на плечо и, дождавшись подруг, выглядевших не лучше меня, отправилась с ними на разведку в столовую. Настроение снижалось с каждым шагом, а уж когда добрели до места нашей кормежки, мы и вовсе приуныли. Народу тьма, шум и гам, одни студенты стоят в очереди с подносами, другие уже сидят за столиками и беседуют между собой. Новичков видно сразу - они молчат и опасливо осматриваются, будто ожидая подвоха. Я бы, может, тоже испугалась, но есть хотелось неимоверно, поэтому, плюнув на все, пошла добывать пропитание. Райни и Тиа последовали за мной.
        В очереди мы проторчали минут десять, оказавшись свидетелями разговорчиков впереди стоящих. Девушки были курса с третьего и пересказывали друг другу моменты из практики. Некоторые были интересными, я даже заслушалась. Когда очередь дошла до нас, мы совсем пали духом. Назвать полужидкую перловку, которую с детства терпеть не могу, маленькие кусочки ржаного хлеба и зелень едой - значит, сильно преувеличить. Однако других вариантов не было, пришлось брать что дают. Хорошо, что хоть кофе в избытке, и пахнет он замечательно.
        - Как это можно есть? - возмутилась Райни, поднося к носу непонятное голубоватое желе. У оборотней нюх во много раз сильнее любого из нас. - Гадость полнейшая.
        - Ты же еще не пробовала, - заметила я, глотнув кофе.
        Организм обрадовался полученной порции и потребовал добавки. А желудок мягко намекнул, что надо бы поесть.
        Райни слегка перекосило, она обреченно вздохнула, закрыла глаза и поднесла ко рту странную субстанцию. Мы с Тиа замерли в ожидании. Пара мгновений, и оборотница облизала ложку.
        - Несмотря на вид, очень вкусно, - невозмутимо прокомментировала она.
        После столь лестного отзыва - оборотни считаются гурманами - я тоже решила попробовать. Повезло дриаде, она могла жить только за счет энергии и не питаться обычной едой. Нам же без нее не выжить. Как ни странно, завтрак и мне показался вполне сносным, перловка пошла на ура. Конечно, не банкет в королевстве, но есть можно, так что с голоду не умрем. После того как утренняя трапеза подошла к концу, мы отнесли подносы с посудой на отдельный столик и, достав карту с расписанием, стали искать нужную аудиторию. Райни, гневно шипя, помянула мать архитектора, как я в свое время, когда бродила в поисках деканата.
        Первым занятием была вводная лекция на третьем этаже северного корпуса. Кровь стыла в жилах от сомнительной перспективы снова блуждать по этажам, чтобы найти лестницу и выход на нужное направление. Однако дверь в столовой одна, и мы просто проследили за остальными студиозусами. Они шли гурьбой, и ошибиться с дорогой к учебному зданию мы не могли. Поплутать все-таки пришлось, но не так долго, как мы боялись, - просто уперлись не в тот коридор и вынуждены были идти назад.
        И вот мы у заветной двери. Часть одногруппников толпилась около подоконников и не стремилась заходить внутрь. Странно. Чего они боятся? Там что, темный обряд какой-то провели и в качестве жертвы забрали кого-то из студентов? Пожала плечами и, открыв дверь, заглянула в аудиторию.

«Чтоб у меня волосы выпали!» - потрясенно подумала, глядя в центр помещения.
        Там за преподавательским столом восседал настоящий василиск. Двухметрового роста, с зеленой кожей, покрытой чешуйками, с большими желтыми глазами, слегка вытянутой мордой и очаровательными маленькими рожками. Кончик его длинного гибкого хвоста слегка подергивался. Красота. Кажется, мне тут начинает нравиться.
        - Проходите. - Заметив меня, василиск улыбнулся. Выглядело это слегка пугающе, но я затолкала страх поглубже в мятущуюся душу. - Пара скоро начнется.
        Я взяла подруг за руки и втянула в класс. Те слегка опешили от вида преподавателя, но ничего не сказали. Тиа едва заметно скукожилась, а Райни заинтересованно приподняла бровь. Мы выбрали первую парту, точнее, выбрала я - не каждый день выпадает возможность понаблюдать за столь редким экземпляром. Девушки не возражали - им было все равно, куда садиться.
        Эх, если бы вы только знали, сколько стоит на черном рынке одна его чешуйка! На эти деньги пять лет можно прожить, ни в чем не нуждаясь. Василиски вообще весьма редкие создания, и встреча с ними считается большим везением. Они очень умные и в то же время ядовитые - и в физическом, и в моральном смысле. А если их разозлить, можно побыть камнем до тех пор, пока у гада не проснется совесть и он тебя не расколдует.
        Видя, что мы не выбежали с криками обратно в коридор, народ начал осторожно заходить и рассаживаться. Тишина гробовая, ну разве что прерываемая шелестом одежды и звуком многочисленных шагов.
        Аудитория, в которой мы находились, была большой, спроектированной в форме амфитеатра - тут свободно разместились бы пять групп численностью как наша. Напротив двери три окна, слева черная доска на бежевой стене, за нами - ученические столы.
        Я оглянулась и принялась рассматривать прибывших. Насчитала двадцать три особи - не густо, если честно, но какой колорит! Тут были демоны, темные эльфы, оборотни, вампиры, пара гномов и даже три моих сородича. Последние смотрели на меня во все глаза и явно порывались подойти с поклонами. Пришлось показать кулак, намекая, что данное действие нежелательно для их здоровья, - никому не позволю раньше времени разрушать инкогнито, мне это невыгодно. Те прониклись и сделали вид, что мы вообще не знакомы. Люблю понятливых эльфов, особенно если понимают с первого раза, а это редкость.
        - Ну, раз все собрались, начнем, - обрадовал нас василиск. - Меня зовут магистр Клод Манефикус. Я ваш куратор на ближайший год. По всем вопросам бежим ко мне, - обвел нас пристальным взглядом, - и за наказанием тоже.
        Тут же какая-то вампиресса подняла руку. Кажется, у нее вопрос, который возник и у меня.
        - Слушаю, адептка.
        - А за что тут наказывают? - спросила клыкастая, слегка облизав алые губы.
        - Причин может быть уйма, - усмехнулся куратор, - полный список найдете в уставе и своде законов Академии. А отрабатываются наказания либо в столовой мытьем посуды, либо общественными работами по уборке территорий. Особо отличившиеся чистят клетки с магическими животными.
        Интересно… Надо обязательно сбегать в библиотеку и добыть свод правил поведения. Ручной труд меня не сильно впечатлял. Надо чинить пакости так, чтобы не попасться на месте преступления.
        Я тоже подняла руку и дождалась разрешения преподавателя.
        - Простите, а за какую провинность ученика могут исключить? - спросила нейтральным тоном, мысленно строя план побега.
        - Вообще-то из нашей Академии не исключают, - улыбнулись мне. - Если только вы не совершите преступление, караемое законом. Но в этом случае вам светит темница.
        Приехали. Конечно же, такое я учинять не собиралась и не собираюсь.
        - А если студент не сдаст экзамены?
        - Пересдаст. И будет это делать, пока не получит хотя бы удовлетворительно.
        Орки зеленые! Чтоб папе в следующей жизни жабой родиться! Нет, это точно издевательство. И что теперь делать? Учиться? Я к этому не готова!
        - Вы поступили на общий факультет, - как ни в чем не бывало продолжил магистр Клод, опершись руками о кафедру. - Это значит, что магия у вас есть, но она недостаточно хорошо развита. Первые два курса вы будете изучать общие предметы, а на третьем вас распределят согласно дару и будут делать упор именно на его развитие. В этом семестре вы будете изучать историю, медитацию, философию и общее физическое развитие.
        - А последнее зачем? - подал голос один из гномов.
        - Как зачем? - непритворно удивился василиск. - Вы маги или кто? Надеяться на одну лишь магическую силу глупо. Нужно уметь постоять за себя.
        Мне определенно нравится этот субъект. Хорошо говорит и, главное, правильно. Встретить более сильного соперника можно запросто, и не факт, что встреча станет для вас приятной.
        После этого куратор рассказал нам немного о самой Академии, ее возможностях и принципах обучения. Как оказалось, после каждого курса нас ждала практика, и чем лучше оценки, тем престижнее место, а выбор был огромный: от болот и пустынь до королевских дворцов и аристократических замков различных рас. В общем, подогревать интерес к знаниям тут умели. Естественно, существовали и правила поведения. Главное - никого не убить и не покалечить, а также не присваивать чужое. Ходить строго в форме только в учебное время, в выходные разрешалось одеваться как душе угодно. Увольнение в город надо заслужить, просто так никто не пустит. Одно нарушение - и месяц безвылазно сидишь в Академии. Сурово, но справедливо, хотя смотря за какой проступок.
        - И что ты обо всем этом думаешь? - спросила меня Райни, когда мы выходили из кабинета. Попутно оборотница наступила кому-то на ногу, заслужив недовольное шипение в свой адрес.
        - Ужас. - Закинула сумку на плечо. Тяжелая. - А что у нас следующее?
        - История, - сверилась с расписанием Тиа. - Нам на первый этаж. А как вам состав учеников?
        - Интересный, - тут же ответила я, направляясь к винтовой лестнице и пытаясь с нее не навернуться. Почему нельзя было сделать прямую? И открыть некоторые проходы, чтобы не совершать круговые пробежки по коридорам в поисках нужного кабинета. - Меня больше всего гномы поразили.
        - Да! Гномы - это жесть.
        Представители подгорного народа редко выбирались из своего государства, а уж их поступление в Академию и вовсе нонсенс. Оба гнома были мне по плечо, но при этом раза в четыре шире. Густая рыжая борода и шевелюра, заплетенная в сложную косу, крупные выдающиеся носы и темные зоркие глаза. Черные брюки и белые рубашки смотрелись на них комично - и где только откопала кастелянша такие размеры? Все гномы обычно носили шаровары и кольчугу, так же сложно представить их без фляжки с самогоном и именного топора, но тут ношение оружия было под запретом. Видимо, поэтому наши необыкновенные одногруппники и выглядели такими грустными.
        На сей раз мы не заблудились, ибо лестница вела прямо к нужной аудитории. Часть группы уже заняла свои места, но я решила себе не изменять и села вперед. Девочкам пришлось сесть рядом.
        - Риза, тебе так охота мелькать лишний раз перед преподом? - угрюмо буркнула оборотница.
        - А мне, может, каждого рассмотреть хочется! Не парьтесь, дамы. Да и смысл прятаться, все равно найдут.
        Райни недовольно выдохнула, Тиа промолчала, мечтательно смотря куда-то вдаль. Больше мы этой темы не поднимали. Стоило прозвенеть звонку, как в аудиторию тут же вошел преподаватель. Это был довольно пожилой мужчина, худой, с многочисленными морщинами на лице, кустистыми белыми бровями и такими же волосами, собранными в хвост. Синие глаза смотрели ясно и внимательно, а рука в белой перчатке задумчиво поглаживала густую седую бороду. Он подошел к столу, поправив изрядно поношенную мантию, осторожно сел и посмотрел на нас.
        Мы все дружно встали, приветствуя его.
        - Добрый день, дорогие первогодки, - с легкой хрипотцой поздоровались с нами. - Я магистр Пентал. С сегодняшнего дня и до конца года ваш покорный слуга будет преподавать вам историю и географию. Предметы сложные, но интересные. И, конечно же, по каждому вы будете сдавать экзамен, так что прошу отнестись к ним с пониманием и усердием.
        Мы сели на места, и началась лекция. В течение двух пар мы слушали о сотворении нашего мира, легендах разных народов и прочих глупостях. Предмет мог бы быть интересным, если б не занудство преподавателя. Магистр Пентал говорил медленно, сухо излагал факты, совершенно игнорируя все наши попытки задать хотя бы пару вопросов. Уже минут через сорок я пожалела, что села на первую парту. Хотелось биться головой об стол от привалившего счастья, однако такое битье и сон под носом преподавателя явления крайне неприличные. Честное слово, уроки этикета во дворце и то веселее были, а тут выть охота. Еще и экзамен магистру сдавать.
        Не одна я такая - Райни и Тиа едва удерживали головы, которые так и намеревались свеситься на грудь. Да и добрая половина группы тоже.
        Из слов преподавателя стало понятно, что все цивилизованные государства располагаются на одном материке под названием Каркем, со всех сторон окруженном водой. Меж тем недалеко есть еще один небольшой материк - Арьяр, логово драконов. Кроме ящеров там никто не живет. И одна из причин - цепь высочайших в мире гор, которая тянется по всем побережьям материка. Попасть на Арьяр можно лишь с воздуха, а летать умеют только драконы, и в гости к себе они никого не зовут. Представители расы живут довольно замкнуто и редко появляются среди нас. А на Каркеме живут все остальные расы. В центре материка властвуют люди - своей численностью они уделали всех остальных. В горах обитают гномы, точнее, под горами. У них свои подземные города и бизнес по добыче руд и драгоценных камней. По соседству с ними прекрасно существуют вампиры и оборотни. А вот мы, светлые эльфы, предпочитаем древний Эладайский лес на северо-западной окраине человеческих земель. Орки забрали себе восточную степь и часть юго-восточной пустыни, правда, не знаю, для чего им последняя. Темные эльфы живут особняком, и на их территорию попасть не
так легко - они засели в самом центре северного горного хребта, на обширном плато, и никто ни разу не смог их завоевать. Ну а прочие мелкие расы сосуществуют на самых разных землях. На материке есть и гиблые болота, и жаркая пустыня, и тенистые леса со своими секретами и зубастыми хищниками. В общем, самая разнообразная флора и фауна.
        Когда урок подошел к концу, все обрадовались и поспешили вывалиться из аудитории, почесывая затекшие за время сидения на неудобных скамьях части бренного тела, мягкие и не очень. Впереди нас ждал обед, а после него - свобода. Вернее, выполнение домашнего задания, чтение учебников и прочее убийственное счастье. В столовую мы пришли практически первыми и, наполнив подносы, сели за один из столиков. Я с сомнением посмотрела на бурую жидкость в тарелке, и аппетит как-то пропал, но все же решила попробовать, тем более что Райни снова одобрила предложенное, от удовольствия закатив свои желтые глаза. Доверившись ее мнению, не пожалела - суп оказался вполне съедобным. Странно, неужели повара не могут придать еде более изысканный вид? Вкусно-то оно вкусно, но над внешними качествами блюда тоже стоит поработать.
        Когда с обедом было покончено, мы, довольные и сытые, отправились в комнату и занялись уроками. А вечером, уже лежа в кровати, я задумалась, что делать дальше. Слова куратора не выходили из головы. С одной стороны, очень хотелось домой, а с другой - в Академии у меня появились подруги. Во дворце-то их вообще нет, там все либо боятся дружить, либо ищут выгоду. Невольно зародилась мысль, что учеба - не такая уж и плохая идея. К тому же можно подтянуть знания, поработать в лаборатории официально, и не получать за это нагоняй. Что ж, стоит пока остаться тут и попытаться получить максимум. А уж потом отыграться на придворных.
        - Адептка Ризолли, - вздохнул преподаватель, постукивая пальцами по столу. - Зачем вы вырастили принцу демонов еще одни рога?
        - Чтобы руки не распускал, - ответила я, сидя в кабинете куратора. - И вообще, я его предупреждала.
        Действительно, раз пять ему сказала, чтобы руки ко мне не протягивал, иначе плохо будет, но он лишь ухмылялся. Вот и получил. Еще и жалуется.
        С момента моего поступления в Академию прошло два месяца. Я потихоньку втянулась в учебный процесс, и многое в нем мне нравится, особенно учителя. Например, философию и медитацию у нас вела настоящая гарпия. За спиной - крылья с острыми когтями на сгибах, из-под форменного платья выглядывал кончик очаровательного гибкого хвоста, а сквозь густые зеленоватые волосы пробивались небольшие рожки. А уж голос - закачаешься: ей стоит только прикрикнуть - прощайте, барабанные перепонки. Зато в классе всегда тихо. Когда я увидела ее в первый раз, была сильно удивлена. Представители этой расы не жаловали шумные места, предпочитая скрываться в пещерах на севере по соседству с дроу. Но наша гарпия оказалась исключением из правил, и мы вовсю наслаждались возможностью остаться без слуха.
        Не менее интересным уроком была физическая подготовка. Для спортивных занятий каждому выдали эластичные черные штаны, которые хорошо тянулись и не стесняли движения, тунику с рукавами до локтей и удобные ботинки. Быстро переодевшись в раздевалке, мы, слушая причитания одногруппниц по поводу неподобающей одежды, дружной компанией пошли на стадион. Там выстроились в шеренгу и стали ждать физрука. Спустя пару минут показался он - мечта всех девушек.
        Вампир. Истинный. Бледнокожий до синевы.
        Его черные волосы спускались на мускулистые плечи, красные глаза в окружении пушистых ресниц насмешливо смотрели на новоприбывших, а атлетическая фигура вызвала тщательно скрываемый вздох восхищения. А уж когда клыкастый препод улыбнулся, мне сразу захотелось взять линейку и померить длину резцов - так, любопытства ради. Тем временем обворожительный кровосос остановился, и я, невольно подняв глаза, столкнулась с откровенно ехидным взглядом. Интересно, чем он питается? По идее, кровью, но чьей? Провинившихся студиозусов, не сдавших с третьего раза зачет, или кто-то добровольно жертвы приносит? Я представила картину, где вампир с наслаждением вгрызается в шею несчастного, потрясающего зачеткой студента, и заслужила удивленный взгляд.

«Так. Стоп. Он что, мысли читает? - подумала я и удостоилась мимолетной улыбки. - Чтоб мне в темном лесу с гоблином встретиться!»
        После этих мыслей физрук аж подавился и уставился на меня с неподдельным интересом. А я вспомнила, что вампиры - прекрасные ментальные маги, и для такого выверта, как чтение мыслей, нужно специальное заклинание. Пока вспоминала контрзаклинание, ругалась так, что у вампира уши покраснели. Зато вспомнила формулу и тут же прошептала. Все, теперь могу думать что хочу.
        - Приветствую вас, новобранцы, - бархатный голос вампира пробирал до костей. - Меня зовут магистр Арисантер. Я буду тренировать ваше тело и дух в течение всех трех лет, что вы будете здесь учиться.
        Затем мы прослушали вводную часть о пользе физических нагрузок, а потом стали наворачивать круги по стадиону. Подружек я предупредила о возможностях учителя и даже заклинание дала. Девчонки были благодарны, особенно дриада - судя по ее красным щекам, мысли о физруке у нее были не самыми скромными, но она предпочла сделать гордый вид и даже угрожающе зашипела в сторону магистра Арисантера. Хорошо, что он ее не услышал. В общем, урок прошел плодотворно, с уст вампира не сходила улыбка, и лишь под конец занятия он объявил ученикам, что их мысли ему доступны. Гуще всех покраснели демоницы, а вампирессы даже бровью не повели - у них иммунитет, везет же. В раздевалке девушки вовсю костерили физрука за то, что посмел заглянуть в их порочные головы, а мы втроем втихую потешались над незадачливыми сокурсницами.
        После этого урока, который длился бесконечно долго, мы наконец-то отправились в комнату, чтобы принять душ и смыть пот со своих измученных тел. Следующие два дня я молча страдала от боли в мышцах. Райни, которая была бодра и здорова, на радостях попыталась сделать мне расслабляющий массаж, и я подумала, что умру раньше назначенного судьбой срока. Тиа повезло больше - она подпитывалась энергией, и это приносило ей облегчение. Мне же оставалось мириться с болью - во дворце не приходилось заниматься такими тренировками, физические упражнения ограничивались танцами. Я же принцесса, а не воин. Оборотни намного более подкованы в этом деле.
        Еще через две недели я стояла напротив факультетского стенда и изучала расписание на следующую декаду. Первой парой на завтра стояло введение в магию. Давно пора, а то одни общие предметы, ничего интересного. Очень хотелось узнать, на что я способна. Магия - наука интересная, и я наделась, что и преподаватель у нас будет харизматичный, адекватный, а не нудный старикашка, который превратит очередной интереснейший предмет в скуку.
        - Привет, - раздался негромкий мужской голос.
        Обернулась. За спиной стоял демон. Высокий - я ему по грудь, широкие плечи обтянуты белой рубашкой, а черные брюки выгодно подчеркивали мускулистые ноги. Длинная красная шевелюра идеально уложена и расчесана, черные рожки блестели, как будто их каждый день заботливо полируют, аквамариновые глаза задорно сверкали. Если бы я искала себе парня, этот подошел бы практически по всем параметрам. Но я не ищу, вот в чем дело!
        - Добрый день, - ответила, стараясь побыстрее улизнуть.
        - Может, погуляем? - подмигнули мне.
        - Нет, меня ждут самые дельные дела. - Попыталась обойти его, однако меня проворно схватили под локоток. Я дернула рукой - безуспешно.
        - Строптивая? Люблю таких, - улыбнулись мне.
        Очень сильно захотелось врезать ему по наглой самодовольной роже и сказать пару ласковых слов. Правда, меня опередили.
        - Дартан, я бы на твоем месте ее отпустил, - к нам подошел светловолосый дроу и с какой-то опаской глянул на меня.
        - С чего бы? - Демон улыбаться не перестал, но все же отпустил мою руку.
        Я потерла локоть. Зачем так сжимать-то? Синяк же останется!
        - Перед тобой кронпринцесса светлых эльфов и седьмая претендентка на трон темных эльфов, - поведал его друг и учтиво мне поклонился. Я же постаралась не уронить челюсть - это было для меня новостью. - Если ты попытаешься ей навязаться, будет дипломатический скандал.
        - Забавно, - протянул демон, с насмешкой окинув меня взглядом сверху вниз. - Это недоразумение - и кронпринцесса? Ты уверен? Она не похожа на светлую.
        Я тихо закипала от злости, но молчала.
        - Прошу простить моего друга, - обратился ко мне дроу, подходя ближе и целуя руку. - Меня зовут Ларсэн. Я ваш пятиюродный племянник. А это мой товарищ Дартан.
        - Рада познакомиться. - Попыталась быть вежливой, хотя демон меня раздражал. А еще надо было срочно поговорить с папой. - Если вы перестали меня обсуждать, я, пожалуй, пойду.
        Слушать возражения не стала и поспешила убраться прочь. Меня просто бесило такое отношение. Почему эти ходячие скопища тестостерона считают себя лучше всех? Кажется, кое-кому рога не обламывали.
        В хитросплетениях коридоров Академии я уже научилась ориентироваться, поэтому поиск выхода проблемой не стал. В комнату влетела быстрее ветра и плюхнулась на кровать. Девушки посмотрели на меня удивленно, но безумный вид комментировать не стали и вопросов не задавали, за что я была им благодарна.
        Для экстренной связи с папой у меня имелся специальный кулон в виде хрустальной слезы, сжала его и представила отца.
        - Риза? - удивился он. - Дорогая, рад тебя слышать. Что-то случилось?
        - С каких пор я кронпринцесса?
        Не стала ходить вокруг да около. Мне очень не нравилось, что отец опять не соизволил спросить моего мнения.
        - М-м-м, - замялся папа, явно пытаясь придумать достоверный ответ, - понимаешь, после твоего отъезда в Академию ко мне пристал совет. Они очень рекомендовали мне жениться и обзавестись наследником. А я еще так молод… Вот поэтому я назначил тебя своей наследницей.
        - А как отреагировал совет? - спросила, представив чопорных старцев.
        Они вечно портили мне жизнь, напоминая о моем бастардном происхождении. Гады.
        - Совет был сильно удивлен, но принял твою кандидатуру, - обрадовал меня папуля, заставив во второй раз за вечер уронить челюсть на подушку. Замечательно. Гнобили, гнобили, а тут раз - и приняли.
        - Ладно, с этим я разберусь позже. А с каких пор я седьмая претендентка на темный престол?
        - Что?! - закричал папа. - Как седьмая? Была же двадцатая!
        - Ты знал? - У меня не было слов, во всяком случае, приличных. Одни нецензурные. Интересно, чего я еще не знаю о себе любимой?!
        - Ну… - отец снова замолчал и замялся. - Риза, ты же знаешь, кто твоя мать, так что быть наследницей, хоть и не первого порядка, в любом случае придется. Но как-то слишком быстро меняется очередность. Тут явно не обошлось без твоей бабушки. Постарайся быть осторожнее, твое положение может ухудшиться. А мне надо идти, дел много.
        Ухудшиться. Потрясающе.
        Он отключил связь, и я не успела задать еще пару интересующих вопросов. Жаль. Мне бы хотелось не только поговорить, но и поорать, и желательно на кого-нибудь виноватого. Почему я все узнаю последней?! Бесит ужасно!
        Я вылетела из комнаты и побежала вниз, во двор. Свежий воздух немного отрезвил, и злоба отступила. Вспомнились слова о бабуле. По характеру она была хлеще мамочки! Если ту я толком ни разу не видела, да и видеть не хотела, то старшая родственница заявилась на мой десятый день рождения с целью посмотреть на кровиночку, как она выразилась. Но как по мне, ей просто захотелось попортить нервы отцу. Они никогда не ладили - бабушка считала, что он соблазнил ее дочь и бросил, а отец говорил, что почтенная дроу отвратительно эту самую дочь воспитала.
        Я тоже с ней не поладила. Мне попытались вручить ритуальный нож и пару метательных, но я отказалась - слишком серьезный подарок для столь юного возраста. Как папуля тогда орал, я столько новых слов узнала! Но и бабуля не промах, ей палец в рот не клади. В тот день пришлось заново перестраивать мои покои, так как местом своих разборок они выбрали именно их. По какой логике - не понимаю до сих пор.
        Придется держать ухо востро и не вестись на провокации разных личностей. И я честно старалась следовать этому обещанию, но один настырный демон не хотел от меня отставать. Он подкараулил меня утром в столовой и попытался увязаться за мной, всячески намекая на прогулки под луной и прочие прелести. Гордо проигнорировав его, пошла завтракать вместе с подругами. Те стали подтрунивать, но я промолчала - не до шуточек было.
        Пока шли на пару по магии, я спиной чувствовала взгляд демона, но постаралась выкинуть его из головы. Мысли мешали сосредоточиться. Сев за парту и достав учебник, дожидалась преподавателя - мне было интересно, кто будет вести эту пару. Пока попадались весьма необычные наставники. Девочки в это время вовсю строили предположения, насколько удачливым окажется демон. Как назло, они сели по обе стороны от меня, и одним ухом мне пришлось слушать Тиа, а вторым - Райни. Пользуясь моим безмолвием, девоньки, что называется, отрывались. Ничего, придет время, я им это припомню с особой жестокостью.
        Прозвенел звонок, открылась дверь, и вошел светлый эльф. Высокий, худой и белобрысый, как и все представители светлых. Ничего примечательного. Жаль.
        - Добрый день, - голос сородича звучал, словно плавная мелодия. - Меня зовут магистр Пинталиант. Я буду вести у вас введение в магию и все, что с ней связано. Все вопросы после урока. Понятно?
        Мы вздохнули и стали слушать. Точнее, слушала я, а остальные девушки усердно строили магистру глазки - даже непрошибаемая Райни заинтересованно посматривала на него своими желтыми глазищами, а во взгляде Тиа читался скорее гастрономический интерес. Конечно, магистр был красив, но вокруг меня таких было море, выработался иммунитет - такой же, как и у вампиресс на магистра Арисантера. Кстати, на меня этот эльф смотрел спокойно, значит, не узнал. Это хорошо. Не люблю поблажки со стороны преподавателей, это может лишь испортить отношения с одногруппниками.
        Из лекции стало понятно, что магия зарождается в существе в момент его появления на свет и достается не каждому. Есть те, кто лишен ее полностью, но существуют и такие, у кого к ней иммунитет, то есть эти счастливцы не воспринимают направленные на них заклинания. Но и сами колдовать не могут. Есть также «везунчики», способные накапливать в себе магию, хотя пользоваться ей не в силах, и их чаще всего используют как аккумулятор, если вдруг возникает опасность перекрытия магических источников. Наверное, неприятно знать, что ты не более чем полезная вещь.
        Вся магическая сила заключена в единую оболочку, похожую на шар, и он находится где-то глубоко в теле, в районе солнечного сплетения. При рождении нам дается очень маленький резерв, и чтобы его развить, надо тренироваться. Чем больше прилагать стараний, тем более могущественным магом можно стать. Но сила несет и огромную ответственность, так что не стоит усердствовать, если не готов отвечать за свои поступки и возможное безумие от ее переизбытка. Всего в мире шесть областей магического знания, четыре из которых - это элементы стихий, а остальные - целительство и некромантия. Обычно дается какой-то один дар, но есть и те, кому повезло больше. Хотя, это еще с какой стороны смотреть - с двумя или тремя стихиями управляться сложнее, чем с одной. У магов-стихийников развиваются сразу все стихии, их на данный момент всего пятеро, и все под наблюдением. Чаще всего встречаются обладатели стихии огня или некромантии. У меня же магия воды.
        Для того чтобы начать развивать дар, нужно медитировать и искать источник внутренней энергии. Магию на первых порах следует использовать под присмотром, иначе необдуманная практика может быть опасной. На занятиях мы и будем стараться развивать дар без использования магии. Для начала всем придется не только отыскать внутренний источник, но и увеличить его.
        Эта новость нас немного огорчила. Каждый студент уже умел пользоваться магией, но знал не так много заклинаний. Мне папа нанимал учителей, но надолго они не задерживались, так что я тоже не могла похвастаться хорошим контролем стихии. Под конец пары магистр попросил написать на чистых листах свои данные и все заклятия, которые мы знали и применяли. У меня вышло около двух листов, все лучше, чем ничего. У подруг получилось примерно столько же, но Тиа выглядела недовольной - видимо, вспомнила не все.
        После пары мы отправились на медитацию. Она проходила в подвальном помещении, но там было уютно, даже интересно: стены из черного кирпича, окон нет, но откуда-то дует слабый ветерок, принося прохладу. На полу лежали небольшие коврики, на которых мы и расположились. Нашей задачей было сесть поудобнее, закрыть глаза, представить шар и постараться сделать его больше или ярче. Мой был голубого цвета размером с яблоко. Не знаю, много это или мало, но мне он нравился. Так предстояло сидеть около двух часов. Если честно, то в первые несколько занятий меня жутко тянуло в сон, пару раз я даже успела прекрасно выспаться. Постепенно медитации меня захватили, этот предмет давал возможность подумать над проблемами или воскресить в памяти уже накопленные знания.
        Вечером наглый непрошеный демон вновь встретил меня у столовой. И так настроение с утра не ахти, так еще он со своими ухаживаниями!
        - А ты неуловимая, - вместо приветствия сказал он, цепко схватив меня за руку. - Может, уделишь мне минутку?
        - Зачем? - устало спросила я, притормаживая.
        - Поговорить хотел. - Он отвел меня в сторону, чтобы не мешать на проходе.
        - Слушаю. - Вырвав руку из захвата, скрестила на груди. Носком туфли нетерпеливо постукивала по полу, давая понять, что не намерена тут долго находиться.
        - Ты мне приглянулась, и я решил, что мы можем встречаться, - заявили мне, глядя с превосходством и слегка выпятив грудь. - Ну чего ты? Мы же красивая пара, не находишь?
        - Благодарю, но я пас, - скривилась.
        - Ты отказываешься от такого выгодного предложения? - Этого демона явно раньше не отшивали, посему я имела честь любоваться откровенным изумлением на смазливой физиономии.
        - Оно, может, и выгодное, но меня не интересует - у меня другие планы на ближайшее будущее. - Я попыталась обойти незадачливого поклонника, но меня перехватили за талию. - Руки убери, а то пожалеешь.
        - И что же ты мне сделаешь? - усмехнулся он.
        - Выращу рога, которым олень позавидует, - ответив, с силой наступила ему на ногу.
        Он дернулся, тихо ругнулся и ослабил хватку. Воспользовавшись моментом, я тут же забежала в столовую и присоединилась к подругам, краем глаза следя за тем, как входит демон.
        Он был зол и едва заметно прихрамывал. Подошел к столу, где сидел дроу, и о чем-то с ним заговорил, причем довольно раздраженно. Дроу неожиданно засмеялся и кинул косой взгляд в мою сторону. Чувствую, аукнется мне этот отказ, но в данный момент никакие отношения меня не интересовали. Я хотела получить диплом и вернуться домой, чтобы отомстить папуле за все годы, проведенные в Академии. Увы, по-другому отсюда не выбраться. Жаль.
        Через пару дней после неожиданного инцидента демон напомнил о себе вновь. Он стал встречать и провожать меня повсюду, чем сильно бесил, не раз нарывался на поток ругательств, которые, впрочем, его ни капли не смущали. Нас уже открыто обсуждали в Академии и считали парой - из-за этого я частенько ощущала на себе презрительные взгляды девушек, которым обаятельный демон в свое время разбил сердце. Только подруги знали истинную причину - демоны просто не любят отказ, и мне предстояло до последнего дня учебы испытывать на себе пристальное внимание одного из них.
        Но, к его великому сожалению, этот гад не знал, с кем связался. Я же сразу предупредила, что не стоит ко мне лезть, а он не послушал. И пострадал.
        В моей сумке дожидались своего часа несколько довольно интересных зелий, которые значительно портили жизнь окружающим меня придворным, и одно из них выращивало на голове такие большие рога, что их с трудом можно было удержать. Но главная подстава заключалась в том, что снять их нельзя, они сами пропадали через три дня.
        И вот через две недели после случая в столовой навязчивый сударь вновь встретил меня перед обедом и сел за один стол со мной. У демона была дурацкая привычка отпивать из моего стакана, она же его и погубила. Пока он отвернулся, высматривая кого-то в толпе, я тихо подлила в сок зелье и стала ждать, когда он сделает глоток. Дартан меня не разочаровал - выпил все. Мне с трудом удавалось сдерживать улыбку. Зелье должно было подействовать через пару минут, следовало набраться терпения. Подружки знали о том, что я собиралась сделать, и теперь тоже с интересом наблюдали за происходящим.
        Сначала небольшие рожки демона чуть удлинились, но он этого не заметил и продолжал строить глазки присутствующим и мне в особенности. Я невозмутимо ела и старалась не подавать виду, что что-то происходит. Правда, уже через минуту сдерживать смех было невозможно - рога с каждым мгновением росли все быстрее и ветвистее. Красота-то какая, о, сень фамильного древа! Да я могу собой гордиться - такой состав придумала, это ж надо!
        Дартан почувствовал что-то крайне странное и неприятное, когда уже половина столовой дружно ржала, как табун лошадей. Он бросил взгляд на витрину, благо сидел рядом, и был, мягко говоря, обескуражен. Его глаза увеличились вдвое, голова неумолимо клонилась на грудь, а я сделала вид, что вообще тут ни при чем. Нечего пить, что не следует! Тем более из чужого бокала! Хорошо, что Дартан не стал ничего говорить, а поспешил выместись из столовой, рукой придерживая потяжелевшие рога. Скорее всего, направился в лазарет за помощью. Хотела б видеть его лицо, когда целители не смогут снять ветвистую красоту.
        Наслаждаться столь радостным событием долго не смогла - через час меня вызвал к себе куратор, и вот теперь я сидела в его кабинете и пыталась отмазаться.
        - Адептка Ризолли, вы же понимаете, что это может стать причиной дипломатического скандала? - пытался давить на мою совесть василиск. - Он же кронпринц!
        - И что? - пожала плечами. - Я тоже не абы кто, а кронпринцесса. И он начал первым. Поверьте, мои родственники, причем с обеих сторон, меня поддержат.
        Василиск грустно вздохнул и кивнул, понимая, что я права. Дартан немного зарвался, а я всего лишь проучила его, но наказания это не отменило. Пришлось идти на кухню и после ужина драить посуду, чего доселе мне делать не приходилось. Да я никакого понятия не имела об этом процессе!
        В Академии домашним хозяйством занимались домовые - они были невидимы для обычных людей и нелюдей, даже не все маги их видели. Когда я зашла в подсобку для обслуживающего персонала, мне тут же указали на гору посуды в раковине и тряпку, рядом стоял флакон с какой-то темной жидкостью, оказавшейся средством для мытья. Ждать помощи не приходилось, и я приступила к работе. Мыть такую огромную гору посуды не хотелось совершенно, но надо отрабатывать наказание, хотя я и не считала его справедливым. Демон сам напросился на неприятности, и он больше меня заслуживает наказания.
        Посуда закончилась часа через три, руки безумно болели с непривычки. Чтоб вас всех, и Дартана в частности! В следующий раз надо будет так устраивать пакости, чтобы никаких подозрений не возникло и доказательств не нашли, иначе к концу учебы у меня будет приличная мускулатура. Красиво, конечно, но не для хрупкой эльфийки.
        Ладно, потом подумаю, что делать дальше, а пока надо добраться до комнаты и хоть немного поспать. Хорошо, завтра первым уроком медитация, смогу на ней лишние полтора часа подремать.
        До корпуса общежития оставалось метров пять, когда меня бесцеремонно схватили под локоток.
        - Привет, - это оказался Ларсэн. - Можно тебя на пару слов?
        О, сень родового древа, что вам всем от меня понадобилось?!
        - Если только ненадолго - спать хочу безумно, - вздохнула я, понимая, что отдых откладывается. - Что-то случилось?
        - Я хотел поговорить о Дартане, - пожал плечами дроу и слегка улыбнулся.
        - И?..
        - Риз, поверь, он не так плох, как кажется. Просто обычно девушки сами на него вешаются, а ты не такая, вот он и сглупил. Дай ему шанс.
        - А тебе-то что? - прищурилась я.
        - Ну, - он взлохматил рукой волосы, - мне ты тоже симпатична, и я не против поухаживать за тобой. Вот только Дартан мой друг и имеет на тебя виды.
        - Еще один. А моего мнения никто спросить не желает? - Я медленно закипала. Быть разменным призом совершенно не хотелось. - Я в Академию не за отношениями приехала, а за знаниями. Так что будьте добры оставить меня в покое.
        - То есть шансов нет? Ни у меня, ни у него? - протянул он, слегка прикрыв глаза.
        - Ты все верно понял, - закивала я и стала обходить его по широкой дуге, чтобы пройти-таки в корпус.
        - Чувствую, это будет интересно, - услышала я хмыканье Ларсэна, но на слова не обратила внимания. Пусть думают что хотят, меня это мало интересует.
        Эх, если бы я только знала, что своим отказом вызову череду самых неоднозначных событий.
        История третья
        Познавательная
        Спустя два дня в моей жизни случилась не самая приятная встреча. Мы с подружками стояли около окна и ждали разрешения зайти в кабинет медитации. Настроение было хорошее, мы воодушевленно болтали, и ничто не предвещало беды. И тут я заметила, что в нашу сторону направляется демоница Саи - высокая, статная, полногрудая, всегда с горделивой осанкой и высоко поднятой головой. Ярко-алые волосы оттенка «вырви глаз» черноглазка никогда не собирала в прическу, так и носила распущенными.
        - Отойдем? - намекнули мне, одарив не самым доброжелательным взглядом.
        Решила не рисковать и во избежание скандала отошла на несколько шагов от насторожившихся подруг. Сделала им знак, чтобы не вмешивались. Побеседуем наедине, раз просят.
        - Слушаю внимательно.
        - Ты опозорила моего брата. - Саи, выше меня на полголовы, нависла надо мной так угрожающе, что мои ноги едва не подкосились. - Он наследник престола, а ты сделала его посмешищем!
        Пристально посмотрела на нее, пытаясь понять, о ком идет речь. Она демоница, вывод напрашивался только один - Дартан. Но эти двое были совершенно не похожи друг на друга!
        - Вообще-то я тоже наследница светлоэльфийского престола, - заявила, глядя ей в глаза, - и не люблю фамильярностей.
        - Ты?! - Саи аж перекосило от презрения. - Не смеши меня, пигалица!
        Что?! Это я-то пигалица?! Ну да, такой груди, как у Саи, у меня нет, я и похудее, и пониже буду, но не пигалица!
        - Мне все равно, что обо мне думаешь ты вместе с братом и вашим августейшим семейством, - вкрадчиво начала я, понимая, что скандала не избежать. - Скажи, что хотела, и я пойду - сейчас пара начнется.
        - Ну так слушай внимательно, эльфийское высочество. Мой брат всегда получает, что хочет. И ты не будешь исключением. - Угроза в ее голосе заставила не на шутку насторожиться. - Он просил не вмешиваться, я обещала и слово сдержу. Но если ты еще раз опозоришь его, будешь иметь дело со мной.
        Она развернулась и, тряхнув роскошной красной гривой, гордо направилась в соседнюю аудиторию. Я же вернулась к заинтересованным подругам и пересказала нашу беседу. Райни возмутилась, предложила устроить ей темную и поговорить по душам. Пришлось срочно успокаивать разбушевавшуюся оборотницу - давно заметила, что она любит подзадорить кого-нибудь и поругаться, хотя до драк дело пока не доходило. Тиа, наоборот, попросила меня быть осторожнее. Ей эта демоница очень не понравилась.
        Эх, с каждым разом моя жизнь становится все интереснее и чудесатее.
        Девочки хотели сказать что-то еще, но тут прозвенел звонок, и появился преподаватель. Следующие два часа мы старательно уходили в себя и пытались расширить границы дара. Моя водная сфера стала намного больше, но считать себя хорошим магом я еще не могла. Да и не смогу - середнячку выше головы не прыгнуть.
        После занятия мы пошли в столовую, чтобы перекусить. Все же медитация вещь нужная, хоть и отнимает много сил, ведь надо напрягать все имеющиеся ресурсы, а их и так немного. Зайдя в столовую, выбрали себе легкие блюда, но насладиться обедом сегодня была не судьба. Да что ж такое! Что за день?!
        - Привет, - рядом со мной уселся Ларсэн, составив тарелки с подноса на стол, - как дела?
        - Что надо? - Волком посмотрела на него, отпивая сок из стакана. После того разговора у общежития дроу нравился мне все меньше.
        - Да вот, решил составить вам компанию. - Он подмигнул девушкам и принялся поглощать еду.
        Тиа зарделась и улыбнулась в ответ, Райни угрюмо посмотрела сначала на меня, затем перевела взгляд на Ларсэна и выразительно чиркнула ребром ладони по шее, намекая, что надо его убрать. Я бы с радостью согласилась, но он был дальним родственником, пришлось с сожалением покачать головой. Лар наших переглядываний не заметил, уплетая котлету с таким аппетитом, словно за ним кто-то гнался и хотел ее отнять.
        - Риз, ты чем в выходные занята? - спросил он, когда тарелки опустели.
        - Отдыхом, - ответила, понимая, что он просто так не уйдет.
        - А каким? Активным или не очень? Может, погуляем? - Лицо его посветлело.
        - С кем?
        - Со мной. - Дроу выпятил грудь и интригующе прищурил правый глаз.
        - Как-то не хочется. - Не ожидавшая такого приглашения, слегка замялась.
        - Ты чего? - Меня слегка толкнули в бок. - Будет весело. В городе ярмарка открывается. Соглашайся. - Он сделал такие грустные глаза, что отказать было невозможно
        - Хорошо, хорошо, - торопливо пробормотала, понимая, что отдыхать тоже надо. Немного расслабиться не помешает, от одной прогулки ничего не случится.
        Подруги тоже изъявили желание пойти на ярмарку, но отдельно, чтобы не мешать моему свиданию. Я возмутилась и пыталась доказать, что это просто дружеская прогулка, но по их снисходительным улыбкам поняла: не переубедила.
        Однако на этом приключения не закончились. Через три дня ко мне подошел Дартан и тоже пригласил на ярмарку. После щекотливой истории с рогами он стал вести себя мягче и уже не пытался идти к моему сердцу напролом. Теперь мне дарили улыбки и красноречивые взгляды закоренелого ловеласа, призванные растопить лед в душе самой неприступной барышни. Из-за моего вежливого отказа демон расстроился, но, когда узнал, с кем я иду, очень нехорошо улыбнулся. Интуиция шептала, что Ларсэн может просто не дожить до нашего похода.
        Предупредить его, что ли? Нет, пусть сами разбираются.
        И вот наступили выходные. Мы с Ларом договорились встретиться у ворот Академии, и я с облегчением отметила, что родственничек жив, здоров и без видимых повреждений. Ярмарка проходила каждый год, на нее съезжался народ со всего материка. В рядах можно было купить самые необычные товары, да и просто поглазеть на существ, коих ранее не выпадал случай узреть вживую. Для прогулки я выбрала удлиненное насыщенно-зеленое платье с короткими рукавами и черной лентой под грудью. Оно не стесняло движений, не подметало землю и смотрелось вполне прилично. Обулась в черные туфельки на плоской подошве, чтобы было удобно ходить, через плечо перекинула небольшую сумочку - вдруг захочется что-то купить, - заколдованную от воришек и прочих неприятностей. Заплела в косу и завязала ее зеленой лентой, ибо с распущенными волосами неудобно лавировать в толпе, еще зацеплюсь где-нибудь и оставлю клок сиреневых волос.
        Посмотрелась в зеркало, убедилась, что выгляжу превосходно, и пошла на встречу со своей седьмой водой на киселе. Подружки убежали в город, не став дожидаться меня, - перед этим я отлупила их подушкой, чтобы прекратили свои подначки, но ничего, кроме смеха, от них не дождалась. А ведь рассчитывала на раскаяние!
        Неспешным шагом приблизилась к воротам… а там меня ждал сюрприз. Рядом с моим сопровождающим стоял Дартан и что-то радостно рассказывал другу. Меня они заметили не сразу, поэтому успела рассмотреть их внимательнее. Оба были одеты в белоснежные рубашки, в черные облегающие штаны, заправленные в высокие щегольские сапоги, и черные же атласные безрукавки. Единственным отличием были шейные платки: у Лара синий, у Дартана зеленый. Я невольно сравнила с цветом своего платья и мысленно взвыла. «Что такое не везет и как с ним бороться» - да я на эту тему целый трактат наваять готова!
        Времени на переодевание не было, пришлось натянуть улыбку и подойти ближе. Парни замолкли и с любопытством уставились на меня.
        - Привет, - нарушила я молчание и многозначительно посмотрела на демона. - А ты тут откуда?
        - Меня Лар пригласил, - улыбнулся Дар и попытался поймать меня за руку, но я быстро спрятала ее за спину и вопросительно глянула на дроу.
        - Мы всегда вместе ходим, - с ходу придумал оправдание Лар. - А ты против?
        Мне очень хотелось сказать «да», но у дроу были такие просящие глаза… Не смогла отказать, вздохнула и шагнула за ворота, чтобы не нагрубить. Ребята правильно оценили мое молчание и пристроились с двух сторон. Можно было подумать, что это телохранители. А что, идея неплоха. Вряд ли кто посмеет покуситься на мою честь при наличии таких сопровождающих.
        До города шли молча. Первое время парни пытались поговорить, но я их игнорировала, давая понять, что обиделась, - пусть помучаются и попробуют заслужить прощение. Но стоило нам зайти на ярмарку, как мое мрачное настроение тут же испарилось. Я была очарована множеством ларьков с разнообразными товарами, разноцветными шатрами, клетками с экзотическими животными, развевающимися на ветру флагами, цветочными гирляндами. Не смущал даже народ, постоянно толкающий друг друга в поисках чего-то привлекательного и беспардонно топчущийся по ногам. Хотя меня практически не задевали - спасибо парням, они не давали ко мне подойти.
        Для начала я решила прогуляться вдоль рядов с товарами и посмотреть, что интересного продают. В первую очередь попался прилавок со сладостями, и я залипла минут на пятнадцать. Чего тут только не было: пастила, карамель, пряники в виде животных и птиц, конфеты с разными начинками, леденцы на палочках… Рот невольно наполнился слюной, захотелось что-нибудь купить, но выбрать не могла - глаза разбегались.
        - Держи. - Дар протянул мне сахарный леденец.
        Я смущенно приняла угощение и тут же его облизала - лимонный. Демон улыбнулся и купил себе пряник, а Лар долго и придирчиво выбирал пастилу, то цвет не нравился, то запах, но от друга не отстал: через пару минут я получила кулек шоколадных конфет. А мне начинает нравиться этот день! Давненько меня так не баловали сладостями.
        По сторонам я смотрела с детским восторгом, ведь до этого мне не доводилось бывать на ярмарках, к нам они не приезжали. Парни потащили меня к лошадям, и я почти час выслушивала лекцию о лучших породах, существующих на сей день. Друзья рьяно спорили с продавцом, пытаясь доказать свою правоту, а я усиленно делала вид, что вообще не с ними.
        Закончив дискутировать с лошадником, мальчики повели меня на театральное кукольное представление. Зрелище мне понравилось, правда, суть истории не уловила - мы пришли к середине, но от этого спектакль хуже не стал. Больше всего радовались дети - кричали, хлопали руками и заразительно смеялись. Взрослые старались сохранять серьезность на лице, но и у них проскальзывали улыбки.
        После представления мы двинулись дальше. По дороге в ряды развлечений купили сладкую вату и бутыль с водой. Жажда после сладостей мучила неимоверно, да и жарко было. Но стоило нам оказаться среди тиров с призами, парни загорелись идеей поучаствовать в соревнованиях. Я всегда считала, что мужчины - как маленькие дети, и в очередной раз в этом убедилась. Друзья долго выбирали, что лучше, и решили покидать дротики.
        Мишень висела в пятнадцати шагах от проведенной на земле белой черты. Каждому участнику давали десять дротиков, и тому, кто наберет сотню очков, полагался приз. Его можно было выбрать на свое усмотрение из великого множества сувениров, игрушек и украшений или нескольких бутылок дорогого вина и оружия. Мне тоже захотелось посостязаться - понравился белоснежный плюшевый мишка с красным бантом на шее, но меня осторожно отодвинули в сторону и велели не путаться под ногами - мол, мужчины серьезным делом занимаются. Горестно вздохнув, заняла место простого наблюдателя.
        Первым вышел Дар. Остановился у черты, не наступая на нее, прицелился. Лицо демона было таким сосредоточенным, что я диву далась - не думала, что увижу на его физиономии серьезное выражение. Дротики он кидал быстро и уверенно, не раздумывая, и вскоре набрал нужное количество очков. С лицом победителя повернувшись ко мне, едва заметно выпятил губы, намекая на поцелуй, но я отрицательно покачала головой, ведь у нас был еще один участник.
        Настала очередь Лара. Тот тоже был хорош в метании, но умудрился на что-то отвлечься, и последний дротик пролетел мимо цели. Жаль, если бы он выиграл, я бы выпросила мишку. А теперь неизвестно, какой приз захочет Дар.
        - Выбирай, - неожиданно предложил демон, показывая на игрушки и покровительственно улыбаясь.
        Я стеснительно указала на медведя и тут же его получила. Игрушка оказалась в половину моего роста, держать ее было трудно. Дар хмыкнул и, забрав подарок, зажал его под мышкой и пообещал отдать в Академии.
        А ярмарка продолжалась. По пути нам попались шуты в пестрых одеждах, которые веселили проходящий мимо люд. Красные колпаки с бубенчиками, водруженные на макушках клоунов, при каждом кивке или повороте головы издавали мелодичный звон. Посмотрели мы и на фокусников, показывавших небольшие представления: они выдували огромные мыльные пузыри, выпускали из шляп сказочных фей и невиданных животных. Было интересно и очень весело. Парни заботливо поддерживали меня с обеих сторон, чтобы не упала: под ноги смотреть было некогда.
        После двух часов блуждания между рядами решили зайти в таверну перекусить, все успели проголодаться. Ребята потащили меня в проверенное, по их словам, место, благо оно оказалось недалеко. Ресторанчик оказался чистым, деревянные столы были накрыты накрахмаленными скатертями. Народ сидел с виду приличный, заказы разносили аккуратно одетые официантки, в воздухе витали аппетитные ароматы. Желудок радостно заурчал, слегка меня смутив. Парни понимающе улыбнулись и повели меня к дальнему столику в углу, куда меня и посадили, а сами уселись по бокам. Отдав мне медведя, стали изучать меню, написанное на деревянных табличках. Я выбрала легкий салат, блинчики с джемом и травяной отвар, а спутники - мясо и темное пиво. Мне тоже хотелось выпить, но Дар с Ларом решительно отказали в этой маленькой прихоти. Я обиделась и теперь молча смотрела по сторонам.
        В противоположном конце зала попивала самогон компания гномов, что-то увлеченно обсуждая, а неподалеку от нас сидели орки, по виду наемники. На всех были кожаные черные жилетки с металлическими заклепками, к ремням пристегнуто по нескольку ножен. Рядом, прислоненный к ножке стола, сиротливо стоял арбалет. Возможно, оружия было больше, но его спрятали. Орки вели себя тихо, неторопливо беседовали и выпивали.
        Когда принесли заказ, я едва ли не набросилась на блины - пахли они чудесно, на вкус тоже были превосходны. И отвар оказался выше всяких похвал, так что я наслаждалась.
        Ребята какое-то время ели молча, но Лар все не мог отойти от проигрыша и предложил Дару в качестве реванша игру «кто кого перепьет». Демон согласился, и парни тут же заказали несколько литров пива - и как оно в них поместится? Я сразу предупредила, что домой их не понесу, мне медведя хватит, на что меня заверили, что они дойдут в любом состоянии. Заказ принесли, и началось состязание. Эти двое брали себе по кружке и тут же почти залпом выпивали. Зрелище оказалось неинтересным, я сидела и скучала. От нечего делать стала строить глазки одному из орочьей братии. Тот был слегка пьян и на мои провокационные действия отвечал взаимностью. Мы переглядывались уже минут десять, когда он наконец осмелел.
        - Потанцуем? - Орк возник около нашего столика неожиданно.
        - Она не танцует, - дуэтом ответили мои телохранители, причем довольно грубо.
        Мы с орком переглянулись, и он, понурившись, ушел, а я окончательно расстроилась. Ребята заметили мое состояние.
        - Риза, чего грустишь? - повернулся ко мне Дар.
        - Отстань. - Я усадила мишку на колени, обняла и зарылась лицом в мягкий плюш.
        - Да ладно тебе, - попытался наладить мир демон, - ну хочешь, мы тебе тоже пива нальем?
        - Хочу, - согласилась я, выглянув из-за медведя.
        Поняв, что сделали что-то не так, парни переглянулись, но было поздно. Мне налили небольшую кружку пива. Не могу сказать, что оно мне понравилось, немного горько и терпко, но вполне приемлемо. Теперь мы пили втроем, а я - быстрее всех, хотя знала, что пиво лучше смаковать. Для того чтобы почувствовать себя королевой таверны, мне хватило трех маленьких кружек. На душе стало хорошо, уплыли куда-то мысли…
        - Может, все-таки потанцуем? - Рядом возник тот же орк. Правда, он был гораздо пьянее.
        Ответить не успела. Дар встал, и в следующее мгновение несостоявшийся кавалер полетел на пол. Практически сразу же поднялись все дружки орка. Похоже, будет драка. Один из громил замахнулся на демона, увернувшегося от удара. Больше я терпеть не могла. Заорала: «Наших бьют!» - и кинула в орка кружку с пивом.
        В таверне воцарилась абсолютная тишина. Все смотрели на меня: орки с сомнением, особенно который стирал остатки пива с лица, парни в шоке, гномы - с одобрением: дружно улыбаясь, ударили по рукам. Ставку сделали. Они всегда любили хорошую потасовку.
        - Риза, тебе лучше сесть, - не глядя на меня, сказал Лар.
        И мне бы послушаться, но хмель безжалостно ударил в голову, и я, пошатнувшись и отрицательно замотав головой, заорала «Бей их!» и запустила вторую кружку.
        После этого начался кавардак.
        Меня осторожно засунули под стол и велели не высовываться. Вместо этого, заупрямившись, я осторожно проползла под столом и, схватив ножку от поломанного стула, ринулась на орка. Встреча моего оружия с его головой сопровождалась глухим звуком. Видимо, мозгов там было не так много, если вообще были. Лар попытался запихнуть меня обратно, но я активно сопротивлялась, лягалась и даже разок попала ему пяткой по коленной чашечке. Дроу зашипел от боли и отпустил меня. Даже импровизированную дубинку вернул, и я, размахивая ей налево и направо, с радостью бросилась в атаку.
        Стало совсем весело - к нам присоединились гномы, и таверна превратилась в полнейший хаос. Пока в один прекрасный момент кто-то не догадался кликнуть охрану, те - городскую стражу, так удачно патрулировавшую именно этот квартал. Меня подхватили под мышки вместе с игрушкой и быстро выбежали на улицу. От тряски стало подташнивать, но парни и не подумали опускать меня на землю, несмотря на мое нытье. Только спустя пару кварталов меня, в полной мере ощутившую участь мешка картошки, поставили на ноги и разрешили идти самой, к тому времени и часть хмеля выветрилась. Мне хотелось обнять своего мишку, но на меня грозно посмотрели и пообещали отдать у ворот.
        Обратная дорога тоже прошла в молчании. Парни вели себя тихо, ни слова о моем поведении не сказали, что очень удивило, ведь я практически начала ту драку. Что самое странное, под конец пути меня похвалили за энтузиазм, но обещали больше не давать пить. Довели до общежития, отдали подарок, поцеловали в обе щеки и ушли. А мне пришлось тащиться на пятый этаж, с трудом переставляя ноги, еще и медведя нести. Когда я зашла в комнату, подружки спали, Райни похрапывала и с удовольствием причмокивала. Видно, тоже хорошо погуляли.
        Утром понравившегося всем медведя единогласно решили сделать нашим талисманом, и теперь наш плюшевый друг сидел на подоконнике и улыбался. Мы даже имя ему дали - Таошка.
        После столь запоминающейся прогулки парни воодушевились. Теперь меня встречали и провожали на занятия, одаривали комплиментами и старались подержать за руку. Подруги тихо ржали, наблюдая за представлением. Все действия демона сопровождались внимательными взглядами Саи. Сестрицу Дара я не боялась, напрягала ее необоснованная неприязнь. Хорошо, что она ко мне не приставала с разговорами, хотя от этого легче не становилось.
        Ларсэн был огорчен, что не смог порадовать меня подарком, и теперь постоянно кормил сладким. Дартан от друга не отставал и старался всунуть мне в ладошку конфету. Да такими темпами через месяц ни в одно платье не влезу! Я тихо выла от безысходности, а они даже не понимали, что мне на этом этапе жизни отношения просто не нужны! Иногда казалось, что вся Академия делает ставки на то, с кем я останусь. Обидно.
        Через неделю после ярмарки Лар пригласил меня на магический каток. На таком я раньше не бывала и с радостью согласилась, предупредив, чтобы не было сюрпризов, иначе надолго обижусь. Дроу честно заверил, что мы будем вдвоем. На прогулку решила надеть теплые брюки, свитер и безрукавку, волосы заплела, чтобы не мешались.
        Мы встретились около ворот и отправились в центр города, где стоял большой шатер с катком внутри. В раздевалке нам выдали коньки - было немного страшно, я на них никогда не каталась, у светлых эльфов не принята эта забава. Зато Лар стоял на коньках уверенно, и сразу после выхода на лед я вцепилась в него мертвой хваткой. Дроу долго и терпеливо объяснял, как нужно отталкиваться и тормозить, но я чаще падала, чем каталась, отбив себе все бока. Страшно представить степень посинения кожи!
        Спустя час случилось чудо - я поехала. Сама. Правда, недалеко. Пара метров - и на пути возникло препятствие. Тормозить было поздно, и мы с препятствием оказались в лежачем положении, причем я сверху. Сердце чуть не выпрыгивало из груди, в голове билась тревожная мысль, не сломала ли я челюсть от произошедшего столкновения. Или ребро.
        - Риза? - раздался снизу удивленный голос Дартана. - Ты что тут делаешь?
        Приехали.
        - Катаюсь. - Попыталась встать, но меня удержали. При этом ладони демона легли чуть ниже талии. - Руки убери.
        - Куда? - спросил он и переместил их еще ниже.
        Возмутиться не успела.
        - Риза, ты в порядке? - Подъехавший Ларсэн помог мне подняться, а потом приобнял за плечи, чтобы не упала.
        - И как это понимать? - с долей злости спросил демон, вставая со льда и глядя на друга. Тот неопределенно пожал плечами. - Почему не сказал, с кем идешь на свидание?
        - Забыл.
        - Даже так…
        Мне очень не понравилась интонация, с которой эта фраза была произнесена. Угроза так и витала в воздухе. Только бы не подрались!
        - Мы вроде договорились?
        - Я помню, - кивнул дроу. - Но в любви и войне все средства хороши.
        - Да ты… - начал говорить Дар, но тут встряла я.
        - Что происходит? - Надоело слушать их разборки, на нас все оборачивались. Я нахмурилась и подбоченилась, как драчун из подворотни. - Выйдем, поговорим?
        Дожидаться ответа не стала и осторожно покатила к выходу, стараясь не упасть. Как ни странно, мне это удалось. Молча дотопала до раздевалки, переобулась и заявила оболтусам, что буду ждать их на улице. Пора было заканчивать смехотворное представление. Надоели они мне.
        Ждать пришлось недолго. Стоило им выйти, как я начала с места в карьер:
        - Давайте сразу расставим все точки и приоритеты, и не смейте перебивать! - Недовольно посмотрела на них и продолжила: - Вы оба хороши собой, и в то же время отличные друзья. Но! Меня не интересуют отношения. Ни в какой форме! Ясно? - Они скривились, но неохотно кивнули. - Если хотите со мной общаться, то только как приятели, не более. Иначе придумаю, как вас усмирить. Опыта у меня достаточно, и выращенные рога - не самое страшное, на что я способна. Договорились?
        Дара передернуло, и парни угрюмо переглянулись, переваривая информацию.
        - Но ты действительно нам нравишься, - Лар попытался зайти с другой стороны.
        - В качестве кого? - уточнила, слегка прищурившись.
        - Подруги по жизни.
        - Лар, посмотри правде в глаза, - хмыкнула я. - Наши родственники удавятся, если мы с тобой сойдемся. А у папули случится инфаркт, стоит мне заявить про связь с демоном, не в обиду будет сказано. Так что можем только дружить.
        - Мы согласны, - ответил за двоих Дар, - но, если вдруг изменишь решение, сообщи нам.
        На этой красивой ноте и закончились мои отношения, впрочем, не успев и начаться. Я даже не расстроилась. Ребята хороши, но после едва не случившегося замужества я напрочь выкинула из головы какие-либо отношения. Не хочу давать папуле повод устроить пышное торжество. Главное, что мы остались друзьями, тем более что теперь и Саи должна от меня отстать.
        - Черт, - выругалась я, роясь в шкафу.
        - Что случилось? - Райни с интересом наблюдала за моими действиями с кровати.
        - Пропала заколка с сапфирами! Из гарнитура, подарок отца. И она мне очень нравилась… да чтоб тебя через тын и корыто…
        - Значит, уже и до нас добрались, - вздохнула Тиа.
        Недавно в общежитии завелся воришка. Этот гад хватал все, что ему приглянется, и найти пока не удавалось ни его, ни украденные вещи. Преподаватели о проблеме знали, даже поставили специальные маячки и ловушки, но бесполезно. Первой пострадала девушка с третьего курса. Она была фурией, поэтому одним прекрасным ранним утром мы были разбужены душераздирающим воплем из коридора:
        - Какая гадина это сделала?! Убью, сожгу, утоплю, кишки выпущу и размажу по стенке!
        От крика я вскочила с кровати и выглянула из комнаты. Остальные обитательницы общежития тоже высунулись в коридор, сонно потирая глаза.
        Нарушительница сна гневно сверкала глазами.
        - Признавайтесь, кто украл мои любимые ботинки?! - Она обвела нас взглядом, не сулящим ничего хорошего. Стало как-то не по себе. - Чего молчите?! Жить надоело?! Я мигом!..
        Мы дружно переглянулись, не скрывая изумления, но ответить на вопрос не смогли. Пострадавшей пришлось обратиться в деканат, преподы провели доскональный осмотр всех комнат, но ничего не нашли. Через пару дней у соседки слева пропало любимое платье, затем по всему общежитию стали исчезать заколки, штаны, книги, украшения и даже нижнее белье. Никто не мог понять смысл действий вора, как и его личность. Большая часть вещей не имела особой ценности, нажиться на их продаже в любом случае не получилось бы, поэтому мотивы оставались загадкой.
        - Мне же их папа подарил, - вздохнула я еще раз и села на кровать. Было очень обидно. Набор эксклюзивных заколок делался на заказ, причем украденная была самой большой и отличалась от остальных. - Узнаю кто, - убью.
        - Риза, да ладно тебе, - попыталась успокоить меня Тиа, - может, найдется.
        - Сомневаюсь. Еще ничего не смогли отыскать, - скисла я.
        - Слушайте, а давайте охоту устроим? - неожиданно предложила Райни, присаживаясь с другой стороны и с азартом глядя на нас.
        - Что именно ты хочешь сделать?
        - Положим на видное место что-то ценное и проследим за вором.
        - Как?! Учителя вешали маячки, но ничего не вышло! - дружно возразили мы.
        - Значит, надо придумать что-то такое, что оставит след, - не растерялась оборотница.
        Я задумалась. Был у меня один состав, который не прошел эксперимент и был признан негодным. Просто если им испачкаться, неделю отмываться придется. Я пару раз его использовала, испортив любимую сорочку очередной папиной пассии. Истерика была - закачаешься!
        Осталось придумать, что станет приманкой для вора. Райни полазила в своей сумке и спустя пару минут вытащила клинок величиной с ладонь. Я выудила из тумбочки раствор - хорошо, что не выкинула, пригодился! - и мы в течение получаса осторожно обмазывали клинок, стараясь не изгваздаться. Вечером оставили приманку на столе и легли спать. Узнать, когда придет вор, невозможно - многие пытались его подкараулить, но бесполезно.
        Удачно проснувшись посреди ночи, взглянула на стол - клинка не было. Пришлось срочно будить девочек и зажигать магический светильник. На полу отчетливо виделись незнакомые отпечатки лапок, синеватые от моего состава. Значит, это какой-то зверек с наклонностями грабителя. Мы переглянулись и, не сговариваясь, направились по следу. Райни на всякий случай прихватила пару метательных ножей, мало ли что за зверь.
        Вооружившись, вышли в коридор - надеюсь, нам простят несмываемые следы. Вокруг тишина, словно в морге, только из одной комнаты раздавался едва слышный храп. Страшновато, но и заколки вернуть хотелось, поэтому пошли вперед. Отпечатки лап привели нас в подвал, не самое приятное место, если честно. Стены украшала плесень, где-то капала вода, холод пробирал до костей, и факелы едва горели - пламя плясало и пригибалось от порывов сквозняка. Хорошо, что захватили магический светильник. Мы вновь опасливо переглянулись и продолжили путь. Следы стали более отчетливыми и в скором времени привели нас в небольшую каморку.
        - И что будем делать? - прошептала я. Получилось громко, и мы инстинктивно пригнулись.
        - Что-что… Вот что!
        Райни, как самая отважная из нас, дернула на себя дверь и присвистнула.
        Мы встали рядом с подругой и в сиянии светильника увидели все пропавшие ранее вещи. Сваленные в кучу, они лежали посреди комнаты на земляном полу.
        - И-и-и, - пропищало где-то справа.
        Мы дернулись от испуга и отпрыгнули в сторону, унимая панику и с изумлением разглядывая удивительное создание небольшого роста. Тельце покрывала густая коричневая шерстка, пятипалые лапки и едва видимые из-под шерсти ушки подрагивали, как и хвостик с кисточкой. Огромные зеленые глаза светились в темноте. Так я же знаю, кто это! И как раньше не додумалась?! Да и все остальные?
        - Это что? - тихо спросила Тиа, прижимаясь ко мне.
        - Тащик, - ответила, вспомнив картинку из учебника. - Интересно, как он тут оказался?
        - Опасен? - поинтересовалась Райни, приготовив ножи и пристально изучая цель.
        - Нет. Это нечисть, любит собирать разные вещи, складывать в кучу и спать на них.
        - То есть ему нравится бардак? - уточнила Тиа, отлипнув от меня.
        - Можно и так сказать. Кстати, они очень редки. Наверное, поэтому на них даже преподаватели не подумали.
        - И что мы будем с ним делать? - спросила Райни, убирая ножи, но не сводя с тащика подозрительного взгляда. Тот сидел в углу и с величайшим вниманием прислушивался к нашему разговору. - Скажем ректору?
        - А может, себе оставим? - Тиа сделала шаг к зверьку.
        Тот напрягся, зашевелил ушками и попытался отползти.
        - Ты нас понимаешь? - спросила у малыша. Тот кивнул. - Ты поступил плохо, вещи надо вернуть, понимаешь?
        - И-и-и, - укоризненно пропищало это чудо.
        - А если отдадим ректору, он тебя уничтожит.
        Услышав это, зверек сжался в комок.
        - Оставим себе, - вновь встряла Тиа, - у нас в шкафу вечный бардак. Ему понравится, и таскать больше ничего не будет.
        - А чем он питается? - задала резонный вопрос Райни.
        Я не знала, придется идти в библиотеку. Жаль зверька, ничего плохого он не совершил, а воровство у него в крови.
        - Ладно, можешь жить у нас в шкафу. Но для начала верни вещи их владелицам. Понял?
        - И-и-и, - согласно пропищал пушистик и, схватив первую вещь, потащил ее к выходу.
        Мы с подругами переглянулись и решили вернуться в комнату. Вор найден, вещи зверек добросовестно разнесет, так что все хорошо.
        Утром обнаружили нашего нового друга уже в шкафу. Он спал, зарывшись в вещи, с виду вполне довольный новым домом. Нам он не мешал, так что все были счастливы. Осталось решить вопрос с питанием, так что сразу после пар мы отправились в библиотеку. Как следовало из прочитанного, питомца нужно было кормить раз в месяц мясом, причем в книге говорилось, что он может сам добывать пропитание. Эта новость окончательно сделала зверька нашим домашним любимцем и добрым другом. А уж как радовались хозяйки внезапно вернувшихся вещей - визг стоял на весь коридор! Учителя диву давались и не могли понять, откуда что взялось. А мы на радостях решили отметить событие и устроили вечеринку.
        Утро началось неожиданно рано и громко. В голове раздался пронзительный звон колокола из главной башни, и я с трудом сдержала стон. Этот звук означал, что нас срочно собирают на площадке у главного корпуса, чтобы сделать какое-то объявление, и нужно торопиться. Тело слушаться отказывалось, причем не только мое - подружки выглядели не лучше: бледные, с синяками под глазами и осоловелыми, косящими в разные стороны глазами. Я бы многое отдала за стакан воды, а лучше сразу кувшин. Но времени было мало, и мы, с трудом собрав силы и кое-как втиснувшись в одежду, поплелись на выход.
        Народу было уже много, все галдели, чем еще больше расшатывали мои нервы. Мы с девочками замерли на краю толпы, чтобы никому не мешать и самим лишний раз на глаза не показываться, видок у нас - зомби позавидуют.
        Когда все собрались, на ступени корпуса вышел ректор. Выглядел он очень злым, чуть молнии не пускал. Интересно, кто его так взбесил?
        - Кто?! Я вас спрашиваю, кто? - с придыханием заорал он, окидывая нас безумным взглядом. - Кто посмел разукрасить наших животных?!
        Мы недоуменно переглянулись, не понимая, в чем дело. И тут руководитель Академии указал влево. Мы послушно повернули головы в заданном направлении и онемели. А ко мне в спешном порядке возвращалась память о вчерашнем вечере.
        Сначала мы с подругами тихо-мирно сидели в комнате и пили, между делом играя в карты. И Райни похвасталась, что умеет делать взрывательные смеси. Я не поверила, она обещала доказать. Где-то глубоко в душе проскользнуло намеком, что лучше не стоит, но хмель сделал свое дело, и мы пошли в лабораторию.
        Пробирались осторожно, проверяя местность на наличие всевозможных опасностей. Как нам удалось дойти до лаборатории незамеченными, до сих пор не понимаю, повезло, наверное. Только выполнить обещанное Райни не смогла - все ингредиенты оказались под охраной, а у нас хватило мозгов ее не взламывать. Но мне на глаза попали флаконы с красителями, и в голове тут же созрела пакость. В качестве наказания за провинность нас иногда отправляли чистить клетки животных, а зверьки вечно портили не только одежду, но и настроение. Вот я и решила, что смена имиджа им не повредит. Подружки план поддержали, и мы отправились в вольеры.
        Что было дальше, помнила с трудом, словно в тумане. Неважно, затея-то удалась! Теперь в клетках сидели экзотические животные: фиолетовые в красную крапинку пантеры, синий олень, черные курицы с белым ирокезом. Лошади вообще походили на монстров - их шкуры были разукрашены цветами, ромбами, треугольниками и прочими фигурами. Мне стало стыдно, но после угрозы ректора, что виновник до конца обучения будет убирать за животными, я мысленно задушила совесть на корню. Подруги тоже не желали оказаться в клетках. Не знаю почему, но магически отследить виновников, то есть нас, не получилось, и нам пришлось целый час слушать ор ректора на тему нашей беспечности, а организм требовал покоя и воды - сухость во рту стояла просто убийственная. Казалось, еще пара минут, и пойду с повинной - видимо, ректор на то и рассчитывал, давя на совесть. Лично моя - просто спала, у остальных виновниц тоже.
        История четвертая
        Обучающе-экзаменационная
        Сегодня магистр Арисантер был не в духе, и нам доставалось за троих. К сожалению, постичь просторы физической подготовки в должной мере у нас не получалось, экзамены на носу, вот он и лютовал. Хотя я не понимала причин - мы же не боевой факультет, воевать с кем-то нам не придется, но переубедить вампира сложно. Он был уверен, что такие навыки необходимы всем без исключения. Другие учителя тоже наседали в связи с предстоящими экзаменами и заваливали нас контрольными, рефератами и написанием статей в вестник Академии. Студенты выли, стенали, спали в библиотеке, но готовились, не забывая, однако, про ночные попойки, впрочем, ставшие гораздо скромней.
        - Итак, адепты, - вампир нехорошо улыбнулся, и меня пробрало до костей, - сегодня у нас кросс. Вы совсем обленились, мне это совершенно не нравится. Так что повернули направо и вперед. Не думайте, что получите зачет за красивые глазки.
        Эх, если бы он мог прочесть наши мысли, узнал бы о себе много нового. Проклятья в его сторону так и срывались с языка, но приходилось сдерживаться - мало ли, вдруг сбудется, и опять придется идти на кухню или в клетки. Не самое приятное времяпрепровождение. За весь год я там была всего пару раз, и мне еще очень повезло, что виновника издевательства над животными так и не нашли. Правда, ректор запретил всем в течение месяца выходить в город, пытаясь повлиять на нашу совесть и заставить сознаться, но мы стойко выдержали испытание. Жить-то хотелось. Да и животных отмыли через пару дней - краска оказалась слабой.
        Единственный предмет, на котором мы отдыхали, - медитация. Порой мне казалось, что часть учеников просто спала, а не пыталась развить стихию. И у меня это выходило не так хорошо, как хотелось. Силы прибавилось, но толку-то - обучать управлять ей нас будут только на втором курсе, а сейчас сплошная теория, нудная и скучная. И вел ее светлый эльф, который считал своим долгом проводить лекции по одному ему известному плану. Он постоянно перескакивал с темы на тему или вообще рассказывал что-то нам не нужное, только возразить мы не могли - преподаватель все-таки. Радовало, что он так и не узнал, кто я.
        Сразу после экзаменов нас должны были отправить на практику, но куда именно, неизвестно. Папуля надеялся, что дочь поедет к нему. Что-то он задумал, что мне явно не понравится, особенно если это очередной жених. Тогда кому-то точно не жить - устрою бунт со всеми вытекающими. Не в масштабах страны, конечно, но тоже внушительный.
        Еще в скором времени должен был состояться творческий урок по культурологии. Предмет сам по себе интересный, но очередное задание оказалось сложным. Преподавательница - кстати, светлая эльфийка - попросила каждого сделать красочную презентацию о любом культурном явлении другой расы. Профессор Мериадалиан ко мне относилась, как и к остальным, но порой я замечала на себе ее пристальный и оценивающий взгляд. Надеюсь, она не знает о моем происхождении. После долгих споров и листания книг я решила сделать доклад о проводах в армию у народов Восточных островов. На такую тему мало кто позарится, и я смогу выделиться - все наверняка будут рассказывать о свадьбах, рождении детей или похоронных обрядах. Не то чтобы я очень хотела всех переплюнуть, просто в случае хорошего ответа меня освободят от экзамена, ради такого бонуса и попотеть можно. Жаль, остальные учителя не идут на уступки, и надо прилагать максимум усилий. А ведь это первый курс… Что будет дальше, боюсь предположить.
        - Тиа, ты что будешь на культурологии показывать? - спросила Райни, листая учебник и пыхтя, как ежик. Она терпеть не могла рутинную работу.
        - Брачные обряды орков, - ответила дриада, записывая что-то в тетрадь.
        - А я не знаю, о чем рассказать, - завыла оборотница.
        - Может, ритуал смерти у дроу? - предложила ей.
        За прошедшее время мы подружились и стали очень близки. Девочки оказались не только приятными в общении, но и всячески помогали друг другу с учебой. Нужно сказать спасибо папуле, что засунул меня в Академию, хотя сначала хотелось выть от безысходности. Благодаря его решению я поняла, что действительно важно в жизни.
        Учеба начала приносить удовольствие, и новые знания оказались полезными. Со второго курса нам должны ввести практику по магии, чего я ждала с нетерпением. Теория порядком надоела, хотелось научиться запускать в противника ледяные иглы, стрелы и прочее. Магистр, конечно, объяснял нам принцип, но пробовать не давал. Все сводилось к тому, что нам еще рано, мы не сможем должным образом управлять даром, а вот после экзаменов и практики, когда докажем свою самостоятельность, нам разрешат некую вольность. Райни вообще хотела перевестись на боевой факультет - ей нравилось драться, махать оружием, а на ФОМе негде было и незачем. Правда, после обещания устроить показательные выступления на втором курсе, она решила остаться, ссылаясь на то, что без нас ей не выиграть. Помимо экзаменов в учебном заведении было еще одно событие, заставлявшее некоторых девушек буквально валиться с ног, - выборы королевы Академии. Принять участие могла любая студентка вне зависимости от курса и внешности - чтобы выиграть, надо уметь красиво говорить, смекалисто отвечать на вопросы, танцевать и многое другое. Когда девочки узнали
о конкурсе, Райни отказалась от участия, презрительно фыркая и посмеиваясь над глупыми созданиями, жаждущими обладать короной и званием на один год. А Тиа идеей загорелась, ей хотелось получить заветный приз. Я тоже отказалась, не люблю выставлять себя напоказ и устраивать шоу, тем более не хотела лишний раз светиться перед народом. Одно дело - дворец, другое - Академия. Лучше уж мы с Райни поможем подруге. Тем более оказалось, что в прошлом году победила Саи и, поговаривали, в этом тоже собралась участвовать.
        На первый тур набралось огромное количество барышень, желающих продемонстрировать свою неповторимость. Они даже на сцене не уместились все сразу, пришлось на группы разбивать. Жюри, состоящее из преподавателей, внимательно слушало каждую кандидатку. Девушки должны были ответить, почему им так важно участие в конкурсе. Большинство краснели и признавались, что им хочется получить свою долю славы и признания. Кто-то хотел самоутвердиться, но были и те, кто жаждал получить титул и стать примером для остальных. В конечном итоге отбор прошли пятьдесят студенток.
        Во втором туре нужно было удивить жюри каким-то блюдом, приготовленным собственноручно. Чего там только не было! Хотя часть годилась лишь на выброс - увидев приготовленное, я даже пожалела комиссию - им все это придется пробовать. На протяжении всего конкурса мы с Райни сидели в первом ряду и наблюдали за процессом, а также всячески подбадривали подругу: нарисовали плакаты, придумали кричалки и просто наслаждались процессом. Естественно, нам лучше всех были видны деяния девиц на кухне. Тиа приготовила рыбу с пряными травами и овощной салатик. Нормальный обед, ничего особо сложного или необычного, но судьям еда понравилась. Они же не в курсе, что мы всю ночь помогали дриаде готовить, ведь обычно она питалась сырыми продуктами. Ну а в правилах конкурса помощь не запрещалась, я три раза их перечитала.
        Так как в жюри превалировали мужчины, девушки готовили в основном мясные блюда. Одна умудрилась подать салат из непонятных продуктов, я таких в жизни не видела. Правда, сия девица была потомственной травницей и занималась выведением новых растений. Видимо, это был результат одного из экспериментов. Судьи, увидев блюдо, даже в лицах переменились, явно не горя желанием пробовать экзотику. Только выбора не было, им пришлось глотать, закрыв глаза и украдкой зажав носы. Не знаю, что адептка туда намешала, но все члены жюри на три дня выпали из учебного процесса, загремев в лазарет с отравлением. После этого каждый из них пробовал отдельное блюдо и, если оставался в строю, передавал его другому. Забавно было наблюдать, как почтенные учителя тянут жребий, чтобы узнать, кто будет следующим испытателем кулинарных способностей адепток. По результатам второго конкурса выбыло сразу двадцать участниц, половина из них была виновна в отравлении судей.
        На третьем этапе каждая девушка должна была блеснуть своим талантом. Кто читал стихи, кто - пел песни или устраивал фокусы. Одни девушки мастерски управлялись с мечом или демонстрировали приемы самообороны, другие занимались рисованием или плетением. Конечно же, не обошлось без танцев. Именно их выбрала Тиа для своего выступления. Как и Саи - демоница оказалась изумительной танцовщицей. Признаюсь, даже у меня что-то екнуло при взгляде на нее. Про мужиков вообще молчу, те сидели и слюни пускали, хоть салфеточки выдавай. Но Тиа тоже оказалась мастерицей и не посрамила дриад. С ее фигурой и чувством ритма затмить демоницу оказалось непросто, но возможно. Мне выступление подруги понравилось больше. Движения были плавными, изящными, а танец Саи больше смахивал на стриптиз. Конечно, как тут не понравиться мужчинам.
        Затем шел конкурс на сообразительность и эрудицию. Забавный, надо сказать. Каждой девушке задавали вопросы, и нужно было отвечать не задумываясь. Некоторые несли откровенную чушь, вызывая смех зрителей. Но наша подруга справилась и с этим испытанием. В итоге к финалу подошли пять девушек, одной из которых была Саи. Мне ее мотивы были непонятны. Зачем стремиться получить корону во второй раз? Лучше б дала дорогу кому-то еще. Но демоница своего упускать не собиралась, в ее глазах читалась явная угроза. Последний этап обещал быть фееричным.
        В финале требовалось нарисовать свое видение будущего Академии, придумать лозунг и гимн, а также эффективную рекламу для привлечения абитуриентов. Тут Тиа повезло, она была прекрасной художницей, а в остальном ей помогли мы. Райни придумала лозунг «Кто не с нами, тот необразованный люд», затем мы втроем сочиняли гимн и рекламу. С последним сложнее - нужно было уложиться в двадцать слов. Целую ночь мы смотрели на пустой плакат и думали. В конечном итоге вышло: «Хочешь стать уважаемым и всезнающим? Ноги в руки и бегом в Академию. Тут тебя научат любить науку».
        Тиа оказалась единственной, кто справился с заданием полностью. Остальные придумали такое, что без рюмки не взглянешь. У орчанки, неизвестно как прошедшей в финал, вообще через слово шли нецензурные выражения.
        Настала заключительная часть конкурса. Из оставшихся выбрали трех лучших, в числе которых были Тиа, Саи и еще какая-то не знакомая мне дроу. Они стояли на подиуме, чуть повернувшись боком к залу и судьям - поза, не лишенная кокетства. Саи смотрела на всех с таким видом, будто ее победа - дело решенное, Тиа выглядела спокойной и даже отрешенной - казалось, конкурс ей до лампочки, а дроу была заметно напряжена и растеряна.
        - Дорогие конкурсантки и уважаемые зрители! - Председатель жюри с помощью магии усилил голос, и теперь его было слышно в самых дальних углах. - Подошло к концу сие восхитительное действо, и мы должны объявить решение во всеуслышание. Итак, третье место… - гул стих, - …получает несравненная Амали!
        У бедной дроу обреченно опустились плечи. Ну, милочка, проигрывать тоже надо уметь. И не расстраивайся сильно, это ж такая ерунда, правда? Темнокожей конкурсантке надели через плечо оранжевую ленточку и водрузили на голову сверкающий драгоценными камнями обруч.
        - Второе место мы решили присудить… прекрасной Саи!
        Вот это поворот! Самый поворотный поворот, какой вообще мог повернуться.
        Саи, бедняжка, так и застыла столбом, когда ей надевали на голову диадему, усыпанную янтарем. Зал на миг замер, а потом взорвался ором, свистом и аплодисментами. Кто-то заорал: «Судью на мыло!», однако его перекричали, и одинокий вопль потонул в шуме.
        - И королевой Академии становится великолепнейшая Тиа!
        Вот теперь пришла наша с Райни очередь орать. Мы с воплями вскочили и принялись размахивать плакатами. Тиа улыбалась до ушей, когда ей нацепили диадему из сапфиров. После получения короны она еще неделю светилась как звезда, а демоница так зло сверкала глазами, что невольно хотелось выдать дриаде пару защитных амулетов. Но Саи взяла себя в руки и даже прилюдно поздравила соперницу с победой.
        К сожалению, конкурс от уроков не освобождал, и настала пора культурологии. Зачет обещал быть красочным, учитывая, что профессор Мериадалиан меня не любила. Она попросила не только рассказать о каком-нибудь обряде, но и продемонстрировать одежду. С этим выходила заминка - нужно же было добраться из комнаты в аудиторию. Пришлось надевать плащ. Смотрелось комично, но щеголять полуголой не хотелось: одежда островитян состояла из красной повязки на груди, такого же цвета длинной юбки с запахом и множества украшений. Одни бусы весили пару кило. И нужно было надеть браслеты на руки и ноги, так что при ходьбе я звенела. Распущенные волосы украшены цветами, на лице тонна макияжа - румяна, тушь, густые стрелки. Чувствовала себя разрисованной куклой, но отступать поздно. Мне нужно было быть босиком, но до аудитории я решила дойти в туфлях. Когда все явились в класс, оказалось, не я одна прикрылась плащом. Забавно.
        - Все собрались? - Профессор окинула нас придирчивым взглядом. - Отлично. Тогда начнем. Ризолли, прошу. - И небрежно махнула рукой в сторону доски.
        Отношения у нас не заладились. Интересно, что будет, если она узнает, кто перед ней на самом деле? Думаю, я посмеюсь. Но сейчас не время. Мысленно повторив материал, скинула туфли, плащ и пошла отвечать.
        - Проводы у островитян проходят своеобразно, - начала я, обращаясь к собратьям по несчастью, с любопытством разглядывающим мой наряд. Почти неделю его готовила - сложно, но он стоил потраченных сил. - Сначала старейшины племени пускают по кругу кубок с настойкой из особых прибрежных грибов - молодежь от напитка расслабляется и приходит в приподнятое расположение духа. Потом бьют в барабаны и устраивают пляски у огромного костра - по очереди каждый юноша, которого отправляют на дальние острова для инициации, должен выйти и что-то изобразить. И чем причудливее фигура, тем больше шансов попасть на ближайший к деревне остров. За танцами следует ритуал прощания с семьей. Нужно поцеловать руки отцу и матери, попрощаться со всеми братьями и сестрами, получить напутствия. После этого парни, взяв с собой мешок с самым необходимым, садились в самодельную лодку и на три месяца уплывали на острова, чтобы стать мужчиной и научиться выживанию в одиночестве.
        - Что ж, доклад хороший, - произнесла профессор, - ставлю отлично. Кто хочет отвечать следующим?
        Руку подняла Тиа и сменила меня у доски. На дриаде красовались топ и коротенькая юбка из меха, в ушах - множество сережек-колец, на ногах костяные браслеты. На лице боевой раскрас, а волосы намотаны на странно торчавшую палку. Увидев наряд в первый раз, я оторопела, но, узнав, о чем пойдет речь, даже помогла в создании костюма. Сами брачные обряды орков тоже зрелище не для слабонервных. Если орку понравилась девушка, он должен доказать свою привлекательность. Для начала - победить соперников, причем способ может быть любым, даже не самым честным. Главное - результат. Когда препятствия устранены, орк обязан одарить любимую. Но не теми подарками, к которым привыкли мы, - чаще всего это трупы убитых им животных, шкуры и кости. Последнее испытание - победить собственную невесту. У орков все равны, и, чтобы жениться, нужно уложить избранницу на лопатки, а это непросто. Девушка имела право пользоваться любым оружием, которое попадется в руки в момент нападения. Представила орчанку со сковородкой в руках и не смогла сдержать улыбки. Победив, нужно невесту связать и срочно нести к шаманам, пока она не
передумала и не решила сбежать. Каких-то специальных ритуалов не проводят, шаман надрезает обоим ладони, заставляя обменяться кровью, и тут же объявляет их мужем и женой.
        После дриады выступили несколько учениц с одинаковыми рассказами о водных элементалях, и к доске вышла Ксинаниэль. Она оказалась моей кузиной по материнской линии, и как только узнала о родстве, тут же возненавидела. Мотивов я не понимала, хотя она утверждала, что мой папенька опозорил ее семью, а такое смывается лишь кровью. Но трогать меня было запрещено, вот и приходилось бедняжке злиться и кусать локти.
        Ксина была похожа на меня фигурой, на этом сходство заканчивалось. Красоты ей не занимать - темная кожа, красные глаза и белоснежные волосы, но характер просто ужас. Естественно, девица решила рассказать о брачном обряде своего народа и вышла отвечать в красном глубоко декольтированном платье с разрезами по бокам. На голову набросила прозрачную вуаль, полностью скрывающую лицо. Мелкая бестия старалась напакостить мне хотя бы по мелочи, но пока ей это не удавалось.
        Последней выступала Райни, одетая в черный обтягивающий костюм и с непроницаемой маской на лице. Она решила поведать об обряде смерти у дроу и выступала в качестве судьи. У дроу испокон веков действовал жесточайший кодекс чести, согласно которому преступивший закон или предавший своего господина обязан был собственноручно лишить себя жизни. Провинившийся облачался в траурные одежды и выходил на пустую площадь, представая перед лицом господина или любой вышестоящей персоны. Разрешалось взять с собой секунданта: если вдруг сам дроу не в силах себя убить, тот перерезал ему горло. Перед самоубийством господин зачитывал обвинительный акт и вопрошал обвиняемого, признает ли он свою вину. Впрочем, эта часть ритуала была чисто символической, потому что независимо от того, признает себя мужчина виновным или нет, исход один и тот же. После этого обреченный на смерть произносил речь покаяния и пронзал сердце ритуальным кинжалом.
        - Что ж, вы все молодцы, - похвалила нас преподавательница и улыбнулась. - Как я и обещала, этот урок идет вместо зачета, и от него вы освобождаетесь. Но не советую забывать, что вы сегодня узнали, так как я буду спрашивать.
        Когда нас отпустили с урока, в комнату я чуть ли не бежала. Хотелось поскорее переодеться в привычную одежду. По дороге встретились Лар и Дар. Увидев мой наряд, они похвалили его за оригинальность, а демон попытался приобнять, дабы полапать, но получил по шаловливым ручкам и оставил меня в покое. Насколько я знала, у обоих были девушки, и виделись мы редко. И к лучшему - с завтрашнего дня начинались экзамены.
        И первым стояла история. Не то чтобы я не любила предмет, но порой он был столь нудным, что становилось тошно. Магистр Пентал считал историю самой важной, впрочем, так о своем предмете думали все учителя. Поэтому параллельно с конкурсом приходилось штудировать учебники по истории и географии - он вел оба предмета и решил их совместить. Для нас это было очередной пыткой, но жаловаться нельзя.
        Мы зашли в класс и сели за первую парту, хотя подруги уговаривали устроиться подальше и не мозолить глаза. Они полночи ваяли шпаргалки в надежде списать. Но этим мечтам не суждено было сбыться: магистр прямо с порога взмахнул рукой, и все записки, листочки, учебники и прочее оказались у него на столе. По аудитории пронесся разочарованный стон. Пентал гаденько улыбнулся и разложил билеты, хитро поблескивая глазами. Никто не решался идти первым, все поглядывали друг на друга и молчали. Было страшно. За несдачу с первого раза назначался второй, иногда и третий экзамен, а потом ученика заставляли заново пройти весь курс, причем практически за сутки. Такого испытать не хотел никто, но и идти к столу желающих не находилось. Пришлось стать первопроходцем. Посмотрела на билеты и вытащила первый понравившийся.
        - Билет номер семь, - продиктовала и пошла готовиться.
        На экзамене разрешалось иметь чистый листок и ручку, чтобы составить тезисы ответа, на подготовку отводилось не более получаса, потом нужно было идти отвечать. Мне достался вопрос о торговле светлых эльфов с орками, а также принцип взаимодействия оборотней с людьми. Кажется, удача на моей стороне. Я лично присутствовала при заключении договора с орками. Мне тогда лет семь было, а няньки все сбежали, так что папуле ничего не оставалось, кроме как взять меня с собой.
        - Можно отвечать? - спросила, когда все взяли билеты.
        - У вас еще двадцать минут на подготовку, - удивился магистр, не ожидавший такой прыти. - Вы уверены, что готовы?
        - Да. - Не видела смысла тянуть.
        - Прошу, - мне указали на стул. - С какого вопроса хотите начать?
        - С первого. - Пентал кивнул и сделал какие-то пометки в ведомости. - Последний договор между орками и светлыми эльфами был заключен одиннадцать лет назад. В силу граничащих территорий и общих интересов правитель степных орков Большой Вул нанес визит повелителю эльфов и предложил мир, а также взаимовыгодные условия дружбы. Первым пунктом стал обмен товарами. Эльфы поставляли фрукты и овощи, взамен получали руду для изготовления оружия и мех животных. Сами они убийство живого существа считали грехом, но от чужой помощи не отказывались. Орки получили разрешение на проезд по территории светлых, но в сопровождении. Впрочем, это было обоюдное соглашение. В случае войны обе стороны обещали оказывать друг другу помощь по мере возможности. Так как орки постоянно с кем-то враждовали, повелитель эльфов внес пункт о лечении больных и раненых, а не о вводе войск. Также вождь орков хотел заключить союз с дочерью эльфов, дабы укрепить отношения, но со временем отказался от этой затеи.
        - Молодец, - протянул учитель, - на первый вопрос ты ответила.
        М-да, помню я ту встречу с орками. Когда вождь заявил о возможном браке, удостоился скандала от маленькой меня. То еще зрелище. Я три дня поила его слабительным, покрасила шкуру в черный цвет, стащила ритуальный кинжал и чуть не довела до инфаркта. В общем, он хорошо подумал и решил, что жениться ему рановато.
        Вторым вопросом шла речь о взаимодействии людей и оборотней. И с этим у меня проблем не было, а вот у самих рас еще какие. Во-первых, люди издавна считали оборотней исчадием ада и старались истребить, во-вторых, они верили в глупые сказки о том, что если тебя укусят, ты сам станешь таким, хотя все это выдумка. Где-то лет сто назад люди наконец-то пришли в согласие с самими собой и примирились с оборотнями. Даже заключили много выгодных торговых соглашений. Теперь обозы охранялись мохнатыми, на них нападать не рисковали. К тому же у оборотней превосходный нюх, они отличные охотники, поэтому с радостью продают людям мясо и пушнину. Все довольны и счастливы.
        - Отлично, экзамен я принимаю, - услышала заветные слова и не смогла сдержать улыбки: приятно-то как!
        Мне предложили покинуть аудиторию, дабы не мешать остальным, и я вернулась в комнату, решив связаться с папой.
        - Дорогая, что-то случилось? - голос был слегка сонным. Кто спит в три часа дня?!
        - А почему должно что-то случиться? Может, я просто соскучилась.
        - Я тоже скучаю, радость моя, но все же назови причину.
        - Хотела сказать, что сдала пару экзаменов на отлично, - обиделась я.
        - Умница, я в тебе даже не сомневался, - попытался загладить вину отец, понимая, чем ему это аукнется. - Вчера делегация гномов приезжала, так что спать недавно легли.
        - О, тогда понимаю. Свяжемся позже.
        - Люблю тебя.
        - И я.
        Папа отключился, а я хмыкнула. Гномы - то еще испытание. Пока не выпьют бочонка по три пива, за переговоры не садятся. Если учесть, что отец только лег, пили они много.
        Весьма довольные собой подруги пришли через час. Райни получила четверку, а Тиа пять, что мы и отметили парой бокалов вина, стараясь не усердствовать. Впереди еще несколько экзаменов, расслабляться рано.
        Через два дня я еле встала с постели: нам предстоял очень трудный день. Подружки выглядели не лучше, хотя Райни немного веселее нас. Мы быстро натянули форму и отправились на полигон. Экзамена по физкультуре я боялась больше всего. Увидев нормативы, не удивилась, у меня просто-напросто глаз задергался. Надеюсь, хотя бы на четверку сдам, чтоб не лишали стипендии. Не переживала только Райни. Ну конечно, она стометровку за тринадцать секунд пробегает, чего ей бояться-то?!
        И вот решающий день настал. Физрук как-то странно ухмылялся, отправив нас на разминку. Что-то мне кажется, нас ждет темная.
        Пробежали пару кругов, размялись и пошли сдавать прыжки в длину. Господин Арисантер протянул рулетку вдоль ямы с песком и велел нам отойти и подбирать разбег. Главное, не заступать за линию, иначе попытка не будет засчитана. Но меня терзали смутные сомнения, что так и получится. Остальные нервничали не меньше, хотя и старались казаться бодрыми. Одна Райни была спокойна как удав, и она же пошла первой - вся группа ее любезно пропустила.
        Бежала она легко, едва касаясь ногами земли, - девушки вздохнули от зависти. Она оттолкнулась… Ого! Вот это улетела! Райни отряхнулась от песка и подошла к физруку, заглянув к нему в ведомость. Господин Арисантер что-то сказал и махнул рукой, мол, иди отсюда. Значит, засчитал попытку.
        Райни радостно подскочила на месте и вприпрыжку двинулась к нам. Я ни на секунду не сомневалась, что она сделает прыжок на высочайшем уровне.
        - Сколько? - хором спросили, когда она подошла.
        - Три с половиной! - просияла, как начищенный чайник на солнце.
        И все приуныли, я в том числе. Солить твою капусту, да я же и на полтора метра не прыгну!
        Вскоре пришла моя очередь. О нет, смерть моя пришла! С какой бы ноги начать? С правой, с левой? А, неважно! И я побежала. Только бы не заступить, только бы не заступить, о, сень священного дерева!
        Отметки я так и не увидела, просто оттолкнулась наугад так сильно, как только смогла. Приземлившись, проехалась на ногах и села на попу. Песок, песок, везде песок!
        - Два двадцать. На четверку потянет, - обрадовал Арисантер.
        Ура! Мне засчитали попытку! Какое счастье, не придется прыгать вновь!
        На очереди была стометровка. Райни как всегда преодолела ее за тринадцать секунд, а Тиа в конце дистанции неудачно споткнулась и шлепнулась плашмя, бедняга. Ладно хоть Арисантер сжалился и разрешил ей стартовать снова. После бега сдавали нормативы по отжиманиям. Я для себя давно решила, что отжимания - зло, а все из-за того, что не могла отжаться больше десяти раз, а для девушки это - троечка. Надеюсь, она не испортит мой результат, все же две четверки есть.
        Райни приняла упор лежа и по знаку преподавателя принялась бодро отжиматься. Мы с Тиа тихо попискивали от сожаления и зависти - пятьдесят раз мы не сможем, увы. Остальные дамы Райни так и не переплюнули: пятнадцать, семнадцать, максимум двадцать два… И всякий раз на последнем издыхании девчонки делали последний жим и бессильно падали на землю, а потом под ехидные комментарии физрука кое-как поднимались и, морщась, растирали свои несчастные ручонки. Конечно, градус страданий был завышен, но все же это испытание давалось нам нелегко.
        Настала моя очередь. Ну, сень родового древа, помоги мне!
        Господин Арисантер, зная о моей проблеме, только фыркнул:
        - Вы, адептка, хотя бы на троечку постарайтесь, тогда ваша четверка будет спасена!
        Да уж постараюсь, чего говорить.
        Раз, два, три… На четвертом начали подрагивать руки, на пятом их жгло, а на шестом вообще перестали держать! Но я должна дойти до десятого жима, иначе будет трояк по экзамену!
        - Давай, давай! - шипел над головой физрук, когда после девятого раза я застыла на руках, готовясь совершить последний рывок.
        Де-е-есять… Плюх на землю.
        Спасена. Моя четверка спасена. У меня будет стипендия…
        Теперь оставался единственный предмет для сдачи - основы магии совместно с медитацией. И если с концентрацией энергии проблем не возникнет, я даже могу продемонстрировать выросший водный шар, то теоретическая часть может подвести. Ну не могу я запомнить все эти нюансы, мне легче повторить пасс, чем размышлять, как лучше поставить руку. Магистр Пинталиант был весьма привередлив, впрочем, как и все эльфы.
        Перед экзаменом отправились в столовую на обед. Передо мной стояла Ксани и о чем-то болтала с подругами. Заметив меня, она скривилась, словно кислятины объелась, и встала так, чтобы закрыть собой поднос с напитками, потом набрала себе тарелок на поднос и отошла, то и дело оглядываясь. Я пожала плечами и стала выбирать блюда из меню. Рука потянулась к напитку, но неожиданно передо мной возник Пинталиант и выхватил стакан. Я отшатнулась, чуть не сбив подруг, а он даже не извинился. Было неприятно, но возмущаться я не стала и продолжила набирать еду на обед.
        Уже направляясь к столу, заметила, как кузина нервничает, покусывая губы и глядя в сторону учителя. В голову полезли нехорошие мысли. Я тоже посмотрела на магистра, но тот был совершенно спокоен и поглощен обедом.
        Интересно…
        После обеда нас ждал последний экзамен. Нервничала я жутко, до дрожи в коленях. Хотелось бросить все и сбежать, но пришлось взять себя в руки и идти в кабинет к эльфу. Пинталиант сидел за столом, потягивая травяной чай и глядя на нас, как на нерадивых детей. Мы сели на места. Кузина зашла последней, теребя складки платья. Определенно, она что-то подсыпала в тот напиток, но взяла его не я. Значит, нужно внимательно следить за преподавателем.
        - Берите билеты и готовьтесь.
        В билете был вопрос о возможности развития дара воды в экстремальных условиях. Ответ знала наполовину. Нужно было еще и формулы написать, с этим-то и возникли проблемы. С трудом вспомнила лишь часть. Первой отвечать не пойду, пусть другие попробуют. Однако никто не горел желанием идти на гильотину. С опаской посмотрела на учителя и заметила, что тот часто моргает и зевает, прикрываясь учебником и делая вид, что занят чтением.
        Странно, с чего бы это? Выходит, в том напитке было снотворное, и, если бы магистр не схватил его раньше меня, это я клевала бы носом?! Ну, кузина! Не ожидала от нее такой подлянки. Интересно, сколько сонного зелья она влила?
        Тем временем учитель боролся со сном все ожесточеннее. Было видно, что зелье действует в полную силу, эльф чуть ли не падал вперед. После очередного незавершившегося падения магистр вскочил на ноги и стремительно вышел из класса. Мы, не сговариваясь, дружно полезли за учебниками - нельзя упускать такой шанс. К тому моменту, как преподаватель вернулся, я закончила списывать и была готова отвечать. Пинталиант, с влажными волосами и красноватыми глазами, выглядел слегка помятым. Купаться бегал, что ли?
        В общем, последний экзамен был сдан на отлично, и я могла собой гордиться. Оставалось узнать, где будет проходить практика.
        История пятая
        Практическая
        После успешной сдачи экзаменов меня отправили в глушь. По-другому и не назовешь - телепорт перенес меня на окраину королевства дроу в село Глухар, насчитывавшее двадцать домов. Причем блага цивилизации тут отсутствовали.
        У меня не было конкретных указаний по выполнению практической работы - лишь позволили собрать в небольшую сумку самые необходимые вещи и отправили. И теперь, обозревая место практики, я тихо вспоминала всех родственников, особенно папулю.
        - Ты, наверное, Ризолли? - услышала довольно приятный женский голос.
        Обернувшись, увидела перед собой полукровку - высокую, худую, как тростинка, с длинными белыми волосами и чуть красноватыми глазами. Явно папуля из дроу, а мама из людей.
        - Вы Оливия? - спросила, вспомнив имя будущей наставницы. Только его и знала.
        Куратор с такой небывалой радостью вручал мне направление, что невольно закрадывались сомнения, вернусь ли я обратно. Еще и платочком помахал, отправляя меня в портал. Похоже, я его слегка достала своими выходками.
        - Да, - она подошла ко мне и протянула руку, - я твой куратор на ближайшие месяцы. Идем. - И направилась к центру поселка.
        Только сейчас я заметила, что на ней штаны и просторная рубаха. Надеюсь, меня не заставит в платье ходить.
        Шли недолго, пока не оказались около двухэтажного деревянного домика с резными окнами, низким забором из кольев и огородом за плетнем. Пока была возможность, я осматривалась. Все дома в деревне были похожи друг на друга даже забором. Имелась главная улица, она же единственная, и не мощеная, а земляная. Значит, в дождь будет очень весело бродить по колено в грязи.
        У-у, верните меня к папе…
        - Это твой дом на ближайшее время. - Оливия махнула рукой налево. - Там уборная. Небольшое помещение с окошком, не ошибешься.
        Я была готова впасть в истерику.
        - А где можно принять душ? - спросила, мысленно готовясь к худшему.
        - Рядом с уборной, - даже не повернувшись, ответила наставница.
        - А горячая вода есть? - поинтересовалась с надеждой.
        - Конечно. Как только нагреешь, так и появится, - засмеялась куратор, но, заметив мой грустный взгляд, добавила: - Ты же водница, так что дело пары минут. Если умеешь.
        Горестно вздохнув, подумала, что дома зря отказывала себе в изучении бытовых заклятий. Жизнь стала бы намного легче. После небольшой экскурсии зашли в дом. На первом этаже находилась кухня с большой печью, на ней и есть готовили, и спали. Деревянный стол, стулья, множество полок с разнообразными снадобьями, длинная лавка и вход в погреб. На втором - три спальни, хозяйская и две гостевые. Я выбрала ту, что ближе к лестнице. В моем распоряжении оказались кровать со всем необходимым, шкаф, зеркало и сундук. Немного, но для деревенских жителей вполне нормально. Придется привыкать.
        Разложив вещи, спустилась вниз. Оливия уже ждала меня за столом, попивая ароматно пахнувший чай. Напротив стояла чашка для меня. Поблагодарила и сделала глоток. Вкусно. Пока наслаждалась чаем, куратор рассказывала, чем мы будем заниматься. Сама она была водницей и в первую очередь должна обучить меня управлению стихией. Но в то же время я обязана помогать ей с приемом населения и ведением хозяйства. Куратор была тут за всех: лекарь, шаман, маг и многое другое. Несмотря на трудности, ей тут нравилось. Я же разделить ее веселья пока не могла, с трудом представляя жизнь без благ цивилизации.
        Мне также поведали, что недалеко от деревни находится озеро с кристально чистой водой, а в последнее время там стали происходить странные вещи. То выловят рыбу без глаз, то корова воды попьет и сразу дохнет, а то вовсе тиной зарастать начало. И пока Оливия не могла понять, в чем проблема. Вроде все осмотрела, измерила и даже опробовала пару средств, но результата не добилась. Поэтому и направила прошение о помощнице.
        История выходила занятная, но я-то чем смогу помочь? Тут нужен опытный маг, а не стажер. Но руководство, видимо, решило по-другому. Сегодня мне позволили отдохнуть и осмотреться, трудовая практика начиналась с завтрашнего дня. Эти слова прозвучали для меня как приговор. Я поблагодарила за угощение, переоделась в темные штаны и синюю рубашку и отправилась на разведку.
        Всю деревню обошла за полчаса. Да, немного тут домов и жителей, в основном пожилых, молодых раз-два и обчелся. Все смотрели на меня как на диковинку, но подойти не решались. Боялись? Вокруг деревни лес, неподалеку заметила озеро. Во всех дворах голосили животные. У Оливии тоже были, я насчитала пару десятков кур, корову, симпатичных розовых поросят и смешно переваливающихся при ходьбе уток. Раньше мне их видеть не доводилось - во дворце не держали.
        Вернувшись в дом после прогулки, поужинала и отправилась спать. Как ни странно, уснула моментально, стоило голове коснуться подушки. И утро быстро наступило - казалось, только легла, а Оливия уже трясет меня за плечо. Посмотрела в окно - солнце только начало подниматься из-за горизонта.
        У-у-у… Спасите меня.
        С трудом натянув вчерашнюю одежду, сходила в уборную, умылась холодной водой. Стало чуть легче. На завтрак мне достались румяные оладьи и чай. Да за такую вкусноту я готова с петухами вставать! Но не каждый день. Боюсь, организм таких издевательств не простит.
        - Ку-ка-ре-ку, - раздалось за окном, и я чуть не подавилась.
        Голос у петуха был громким и противным, руки так и чесались запустить в него чем-то тяжелым. Или приготовить из него суп.
        Сразу после завтрака кормили животных: Оливия отдавала распоряжения, а я исполняла. Дать зерна курам не проблема, но, когда мы дошли до коровы, я впала в ступор.
        - Надо подоить Зорьку, - сказали мне, протягивая ведро.
        Мы с коровой переглянулись. Давно не видела столько грусти в глазах.
        - Я не умею.
        - О, это не трудно, - усмехнулась Оливия, закатывая рукава. - Сейчас объясню. Берешь скамеечку, садишься поближе и ставишь ведро между своих ног, чтобы держать. Потом аккуратно берешь за соски, нажимаешь с силой - молоко и польется. Только будь осторожна, эта зараза любит хлестнуть хвостом по лицу, если ей что-то не понравится.
        Я посмотрела на Зорьку, та стояла словно воплощение невинности. Вздохнув, села и сделала, как показали. Ура! Молоко полилось. Оливия, убедившись, что справляюсь, пошла кормить свиней, а я, увлекшись процессом, не обращала внимания на внешние раздражители. Зря.
        Бац!
        Щеку обожгло болью - корова хлестнула хвостом. Я со злостью взглянула на нее, но Зорька флегматично жевала сено и делала вид, что ни при чем. Погрозив ей кулаком, продолжила доить.
        Бац! Вновь удар хвоста и невинный взгляд.
        Вот только зря она это сделала. Я не хозяйка, терпеть не буду. Осмотрелась, нашла веревку и, проверив на прочность, вернулась к корове. Та с явным интересом наблюдала за моими действиями и не понимала, зачем мне бечевка. Я села на скамейку и снова принялась доить, следя за хвостом. Как только он начал движение в мою сторону, перехватила в воздухе и привязала к ноге.
        - Му-у-у, - разразилась обиженно Зорька.
        - А я предупреждала, - улыбнулась ей и продолжила свое дело.
        Через полчаса набралось ведро теплого молока. Оттащила его подальше, а то мало ли. И только после этого отвязала хвост, стараясь не подходить близко к коровьему заду. Получить еще удар не хотелось. Послав Зорьке на прощанье воздушный поцелуй, пошла в дом, чтобы следующие несколько часов посвятить учебе. Оливия дала толстенный фолиант и обещала проверить знания по первым трем главам. Пришлось учить, но чтение оказалось не в тягость, книга захватила. Оторвалась от нее, только услышав:
        - Риза, тут страждущий пришел, выслушай его!
        Голос Оливии раздавался откуда-то со двора. Кажется, она кормила животину.
        Открыв дверь, увидела высокого дедулю в линялых коричневых штанах и старой клетчатой рубахе. Он подозрительно уставился на меня из-под кустистых бровей.
        - А ты кто? - поинтересовался хрипло.
        - Я Риза, практикант. Оливии помогаю.
        - А-а, практикант, - дедуля, кажется, успокоился. - Тогда ладно, вас тут таких всегда много.
        Всегда много? Интересно…
        - Ну что, дедуль, заходите, присаживайтесь, - указала на лавочку в прихожей, - внимательно вас слушаю.
        - Понимаешь, дочка, тут такое дело… Кажется, простыл давеча, горло болит, вот к вам и пришел. Может, подсобите чем…
        Я тем временем судорожно вспоминала, чем обычно лечится простуда. Ромашка, шалфей, мята…
        - Ну, это запросто, - приняла беззаботный вид, - мигом вам помогу!
        А сама метнулась в кухню, где у Оливии хранились разные травы. В шкафчике стояли баночки с надписями «Чистотел», «Ромашка», «Тысячелистник», «Кора дуба» и прочими. Мне необходимы ромашка и шалфей, вот они… А что это за пузыречки? «От поноса», «От простуды», «От головы». Вот от простуды мне и нужен! Наверное, Оливия подписала их для себя, чтобы лишний раз не тратить время на распознавание снадобий. А в пузыречке, кажется, сироп.
        - Так, дедуля, открывайте рот… - Налила снадобье в ложку.
        Дедуля послушно выпил и зажмурился.
        - У-ух, какая ядреная вещь… - пробурчал, не переставая морщиться.
        - Зато помогает! - клятвенно заверила его, стараясь улыбаться.
        На самом деле не знала, насколько быстро это поможет, но зато хоть полной балдой не показалась. Вообще-то лекарь не моя специализация. Что-то слышала, читала, но этого недостаточно. Главное, не сделать хуже.
        - А вот травки, - протянула дедушке два мешочка, - по щепотке заваривайте в кружке и полощите горло четыре раза в день. А еще отвар можно пить, только он ужасно горький! - предупредила честно. Ну хоть это знаю.
        - Ой, спасибо тебе, красавица, а то бы хрипел и хрипел… - искренне сказал дед и закашлялся.
        - Вы заходите, если что! Если травы кончатся, еще дадим! - заулыбалась я.
        Старик помахал мне рукой и неторопливо пошел в сторону деревни.
        Прознав, что у Оливии появилась помощница, деревенский люд стал наведываться чаще. Причины были самыми разными. У кого рука заболела или нога, кто сахару одолжить решил или еще чего. Но все же большинство просто любопытствовало. Посторонние приезжали редко, а я источник новостей. Куратор смотрела на визиты сквозь пальцы и никого не гнала, наоборот, забавлялась ситуацией. Первые дни я тоже относилась к паломничеству спокойно, но потом излишнее внимание стало раздражать. Каюсь, последнему мнимому больному, который жаловался на головную боль, я дала слабительное. Достал. Он во время осмотра так и пытался облапать меня с ног до головы.
        В заботах и хлопотах прошла неделя. Я уже успела перезнакомиться со всеми жителями и понять, что тут живут в основном полукровки. Неудивительно, ведь деревня находится на границе земель дроу и людей. Народу немного, но дружный. Есть кузница, мельница, раз в месяц приезжает повозка с набором товаров, которые каждый заказывает заранее через Оливию. Она пользуется кристаллом для связи с ближайшим городом, который в двух сутках пути. Меня приняли благосклонно, иногда даже угощения приносили. Боюсь, такими темпами я скоро в платья влезать перестану. Пришлось вспомнить уроки физкультуры и начинать день с легкой разминки. Будить меня Оливии больше не приходилось, это делал петух. Каждое утро он садился на забор под окном и голосил так, что в первые дни я с кровати падала. Хорошо, что сейчас уже привыкла.
        Сегодня мы собирались посетить озеро. Вблизи я его еще не видела, времени не хватало. Куратор все хотела отложить момент и поискать причину в книгах, но пока ничего не нашла. Мы собрали в сумку разные флаконы и направились к озеру. Дорожка была утоптана местными жителями, по ней даже в дождь можно было спокойно идти.
        Озеро оказалось довольно приличных размеров, с одного берега другой было едва видно, и это с моим эльфийским зрением. Вокруг росли вековые деревья, шелестела мягкая трава, пели птицы. Пологий песчаный берег, тропа из досок, чтобы можно было спускаться, не скользя, и такие же мостки. Вода столь прозрачна, что видно дно, водоросли, плавающих рыб. Красота. Правда, впечатление портила тина у берегов, пахнувшая отходами. Если бы не эта мелочь, озеро было бы идеальным.
        Мы с Оливией прошлись по берегу, отмечая распространение тины. У кураторши с собой был блокнот со старыми записями. Прогнозы неутешительные. Тина разрасталась быстро и грозила превратить прекрасное озеро в болото. В таком случае местному люду будет негде ловить рыбу, стирать, купаться. И еще обратила внимание, что около озера стоит гнетущая тишина. А ведь когда мы шли по тропинке, вокруг пели птицы, шуршали деревья. Что же здесь произошло?
        Увы, следов применения магии найти не удалось. Оливия была в растерянности. Недовольные деревенские жители уже не раз приходили за ответами, но их не было. Я попробовала просканировать местность с помощью эльфийской магии, но безрезультатно, и это пугало. Просто так ничего не происходит. Не получив ответа в очередной раз, поплелись обратно. Обидно, что помочь не удалось, но руки опускать рано. Куратор уже написала в Академию и ждала ответа. Может, кто-то ранее сталкивался с таким.
        Следующие несколько дней меня учили управлять магией воды, и я делала успехи. После месяца тренировок смогла бы поставить водный щит, пусть и не самый сильный, но пару ударов выдержит. Научилась я и замораживать воду, делать маленькие ледяные стрелы и снежные шары. Последние мне нравились больше всего. Эх, как же я оторвусь, вернувшись домой. Придворные долго вспоминать будут. А то они расслабились без меня. Интересно, кто сейчас у папули в любовницах? Надеюсь, не очередная курица без мозгов.
        Еще через три дня пришел ответ из Академии. К сожалению, помочь они ничем не могли. Единственный совет - понаблюдать за озером постоянно в течение какого-то времени, мол, возможно, кто-то вредит. Идея была логичной. Мы сварили эликсир для бодрости, с помощью которого можно было не спать трое суток. Правда, потом придется столько же проваляться в кровати. Предложила куратору отправить меня в засаду одну, как набравшуюся опыта в маскировке. Зря, что ли, пряталась от папули по всему замку? Оливия сначала была против, но я ее уговорила, поведав ей истории о разведке, - когда я была маленькой, отец периодически устраивал для солдат учения в лесу и брал меня с собой. Причина проста - так вероятность разрушения дворца была намного меньше. Да и придворным отдохнуть надо, нервы подлечить. Естественно, учить меня военному делу никто не собирался. Но когда я устроила скандал с ревом на всю лесную опушку, родитель махнул рукой. Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не мешало. Так я получила необходимые навыки по выживанию в лесу и умение незаметно подбираться к противнику.
        Но чтобы душа куратора была спокойна, помимо запаса еды, воды и эликсира я взяла с собой кинжал. Одежду тоже подбирала тщательно. Черные штаны и рубашка с длинным рукавом, сапоги без каблука, чтобы можно было ступать мягко. Повязка на голову, а то мой цвет волос несовместим с зелеными листьями. На охоту отправилась вечером. По лесу пробиралась осторожно, то и дело оглядываясь. Хорошо быть эльфом, чувствовала себя как дома. Несмотря на то что лес незнакомый, он не представлял опасности. Богатый животный мир - олени, лоси, волки, секачи - свидетельствовал, что местность здесь хорошая.
        Если не считать происходящего с озером.
        Подойдя к нему, осмотрелась. Подходящее деревце росло почти у самого берега, густая крона и пара толстых сучьев позволяла расположиться с удобством. Просканировав пространство и убедившись, что рядом никого, полезла по стволу. Меня разглядеть сложно, зато я вижу все озеро и подходы к нему. Села на удобную ветку, сумку повесила на соседнюю, предварительно достав оттуда книгу по магии. Все равно больше заняться нечем, а она поможет скоротать время.
        Часа через два сделала глоток эликсира - глаза стали закрываться. Вечерело, солнце скатывалось за горизонт. Хорошо, что луна обещала светить ярко, не придется сильно напрягать зрение. Хотя я специально выпила зелье, чтобы видеть в темноте, иначе и читать было бы невозможно, а без книжки скучно. Пару раз к озеру подходили олени на водопой, мимо пробегали зайцы, пролетали птицы. И все. Ничего интересного.
        Первые сутки минули без происшествий, становилось скучно и грустно. Экспериментировать с магией нельзя - вдруг кто пойдет, а я спугну. Наблюдать за животными надоело, книга закончилась. Я уже жалела, что согласилась на слежку. Конечно, с дерева я спускалась - по нужде или немного ноги размять, но старалась делать это тихо и осторожно. Единственным утешением была возможность тренировать боевые навыки. Ну как боевые, скорее обычные. Приседания, отжимания и прочую ерунду. Надо же хоть чем-то заняться, а лишняя тренировка не повредит. Думаю, учитель по физкультуре будет очень доволен.
        Ближе к вечеру второго дня, когда мое терпение подходило к концу, на горизонте появилась незнакомая девичья фигура. Благодаря улучшенному зрению рассмотрела ее лучше: средний рост, мне где-то по плечо будет, тонкая талия - любая эльфийка обзавидуется, особенно размеру груди. Рыжевато-русые волосы собраны в косу и чуть ли не по коленям бьют. Глаза серо-зеленые, немного раскосые, брови прямые, губы тонкие, скулы высокие, но ярко не выражены. В общем, внешность не самая запоминающаяся, но довольно милая.
        И что она тут делает в столь позднее время? Уж точно не рыбу ловит.
        Девушка подошла к озеру, огляделась, постояла задумчиво и достала из-за пазухи флакон с мутной жидкостью. Мне это не понравилось, и я стала спускаться вниз по веткам, стараясь не производить шума. В такой ситуации хорошо быть эльфом. Оказавшись внизу, припала к земле и поползла в сторону гостьи, используя все свои навыки. Трава была достаточно высокой, так что я оставалась незамеченной.
        Девица открыла крышку и, произнося какие-то слова, стала лить жидкость в воду. Надо было ее остановить. Первый порыв - вскочить, испугать. Но вдруг она еще что-то в рукаве прячет? Опасно. Поэтому я заползла со спины, осторожно поднялась - она меня не заметила, благо увлеклась чтением заклинания, - и ударила в основание шеи. Девушка охнула и свалилась на землю, отключившись. Если правильно помню, то еще два часа от нее не будет толку. Правда, теперь встал вопрос, как доставить тело к куратору. Что-то мне подсказывало, что она ее знает. Веревки с собой не было, но вокруг много деревьев, из коры получится отличный жгут. Убедившись, что девица жива, наложила на нее заклинание стазиса и пошла к деревьям. Пришлось сильно помучиться, чтобы сделать веревки из коры и травы. Опять порадовалась эльфийскому происхождению - такую работу может проделать не каждый.
        Сплетя путы, связала преступнице руки и ноги, а затем потащила ее в деревню, предварительно сняв стазис. Долго так держать нельзя, можно заморозить до смерти. Каюсь, на кочках особо не церемонилась, готова поспорить, что на ее теле будет много синяков. Но моя совесть никак не отреагировала. Удар был хорошим, девица так и валялась в отключке всю дорогу. Но она оказалась не такой уж и легкой. Тащить тело тяжело, но и оставить его у озера не могла, вдруг кто набредет. Под конец прогулки я еле дышала, но главное - дотащила! Положив будущий труп у калитки, пробралась в темноте в дом и разбудила Оливию, рассказав все, что видела. Она выскочила во двор в одной ночной рубашке и с взлохмаченной головой.
        - Это же Валенсия!
        - И?.. - с нетерпением посмотрела на куратора.
        - Она жила в этой деревне и собиралась замуж за сына местного старосты. - Оливия присела на скамейку рядом с телом, сложила руки на коленях. Было видно, что ей трудно говорить. - И все у них было хорошо, пока не выяснилось, что она приворотное зелье на нем испробовала. Скандал был знатный, ее выгнали, предупредив, что выпорют до смерти, если вернется.
        Да, интересная у меня практика. С каждым днем все увлекательней.
        Я немного поколдовала, и на Валенсию обрушился поток холодной воды. Она заорала, открыла глаза, но встать не смогла. Хорошо я ее связала. Оливия начала допрос, и эта ведьма даже отрицать не стала, что хотела погубить озеро и всех обитателей деревни. Она призналась, что использовала черное колдовство, и теперь ее жизнь ничего не стоила.
        Куратор вызвала старосту и стражей, которые забрали сопротивляющуюся девушку, а мы пошли искать средство для очистки озера от ее чар. Хорошо, Валенсия призналась, что именно вливала в воду. Противоядие нашли быстро, так что через неделю озеро вновь сияло чистотой и радовало местных жителей.
        За это нам с Оливией выразили благодарность и принесли кучу сладостей. Большую часть мы вернули, вдвоем было не съесть. А спустя неделю пришли письма от подруг. Я им очень обрадовалась, так как в этой глуши заняться было просто нечем. Первым решила прочесть сообщение от Райни.
        Здравствуй, дорогая моя эльфийская подруга!
        Как и обещала, представляю тебе полный отчет с места событий. Меня направили в замок Харэмайн, потому что якобы в этих местах погода ведет себя как-то странно, и тамошний воздушник просит помощи. Только я не понимаю, чем может помочь практикант?
        Ладно, неважно. Думаю, у тебя ситуация похожая.
        Хозяйка замка, графиня Харэмайн, вышла поприветствовать меня и выразила надежду, что я помогу несчастному господину Этернитасу справиться с этими несносными осадками, то снег у них, то тут же дождь. Она была очень мила, но меня-то не проведешь! Слуги на то и слуги, чтобы сплетничать о хозяевах. Например, я узнала, что эта дама любит черный цвет, полагая, что он очень ей идет. Но, как мы с тобой знаем, черный выглядит благородно только на бледной коже. Однако обильные каждодневные обеды с большим количеством вина не пощадили лицо госпожи, и бледность безропотно отступила перед краснотой. А еще она очень любит показывать, как хорошо знает историю земель оборотней, моей родины, но это полбеды. Не могу простить ей, что перепутала даты сражений при Мармовом ущелье и на реке Отарн! Это же такие важные события!..
        Так, я увлеклась.
        Мой куратор - господин Этернитас. Не знаю, сколько ему лет, но такое чувство, что с него вот-вот начнет сыпаться песок! И боги бы с ним, но когда я узнала проблему, с которой он не может справиться, захотелось тут же плюнуть и бросить все. Знаешь, что на самом деле творится?! Просто этот старикан воюет с каким-то своим идейным противником, причем их вражда длится с черт знает каких лохматых годов! Вот и пытаются они друг дружку унизить, посылая испытания одно другого хлеще, не думая, что их нанимателям такое поведение может не понравиться. Однако ж разве они афишируют истинную причину катаклизмов? Не-е-ет, они предпочитают ссылаться на гнев природы и прочую мистику. Вроде взрослые люди, а ведут себя как наши ровесники.
        А, о ровесниках! Этот старый пердун терпеть не может юных девушек. Считает, что все мы поголовно шлюшки и продажные стервы, что нам нужны только богатые женихи и ничего другого. Он назвал меня профурсеткой, как только увидел, хотя и одета я была более чем скромно, и приветствовала его со всем уважением. Уверена, если бы я была парнем, он отнесся бы ко мне с большим расположением.
        Вот он нас всех обзывает, а сам так пялится на попы служанок, что закрадываются подозрения, а не рад ли он тому, что все девицы, как он выражается, «профурсетки»? Со мной таких вольностей старый хрен не позволяет - все же я оборотень, а он вопреки всему кое-какие мозги к своим ста годам нажил и знает, что мы скоры на расправу.
        Однако должна признать, что господин Этернитас весьма заинтересовался моим развитием как мага. Например, вручил веер и велел сотворить «божественный шквал». Риза, это техника высочайшего уровня, и только на первый взгляд кажется, что она легко выполняется: махнул себе веером, пустил магию, и все! Хорошо, что его маразм не достиг апогея, и старикан снизошел до объяснений. В итоге у меня, конечно, более-менее получилось, но не так здорово, как у него, но у меня и резерв не такой большой. А еще он научил меня воздушной преграде, чем-то похожа на ваш водный щит, но у нас материала больше, и преграда получается выше и шире. Вот так.
        Конечно, моя помощь вряд ли как-то влияет на ход сражений моего наставника с его недругом, но я хоть чему-то новому научилась и очень рада.
        Это все новости пока, жду от тебя подробного изложения твоих приключений.
        С любовью и уважением к водной стихии, Райни
        Я с улыбкой прочитала послание и немного посочувствовала подруге. Нелегкое лето ей досталось. Ну хотя бы знания получила и даже обновила некоторые заклинания. Интересно, а что происходит у Тиа?
        Здравствуй, Риза!
        Мое письмо - просто крик души. Не переживай, в общем и целом все хорошо, ну да все по порядку.
        Меня отправили к гномам в Мглистые горы. Они и правда мглистые, вершины постоянно скрыты туманом. Но наверху побывать не удалось, потому что направили меня прямиком в шахты. Гномы хотят открыть новое месторождение темного серебра, а без магии земли там не обойтись.
        Риза, это ужасно! Спасай! Как только я подошла к руководителю шахты и представилась, меня тут же усадили за общий стол и сунули в руки огромную кружку эля. Как назло, банкет только начался, и все заорали тосты в мою честь, еще и чокаться заставили! Риза, какой там перегар! На моей родине ивы от такого амбре засохли бы и скукожились! Не знаю, как я выдержала, но из-за стола меня выносили, и гномы вопили что-то, что должно было меня подбодрить, но сделало только хуже!
        И так каждый день. Если откажешься от выпивки, тебя сочтут врагом, засланцем и просто тварью распоследней. А пьют гномы больше, чем работают! Хорошо еще, что у них есть особое пойло, которое моментально выводит хмель. Гадость несусветная, горько-сладко-жгучая, но голова проясняется сразу.
        Моя руководительница - госпожа Тариша, пожилая гномка. Никакой эль ее не берет, перепьет своих собратьев вместе взятых, еще и самой трезвой останется. Ко мне относится снисходительно, мол, иной расы, что с нее взять. По правде говоря, в работе я чаще всего ей только мешаю, чем помогаю, и она предпочитает обходиться без меня.
        Но я научилась некоторым земным заклинаниям, например Дробящему молоту - направляешь энергию в кулак и несильно бьешь по каменной поверхности. Осколки в разные стороны летят, так здорово!
        Ах, да. Ты же эльфийка, не знаю, слышала ли ты о плоде любви между гномкой и эльфом. Так вот, я его увидела! Он напарник госпожи Тариши, тоже маг земли. Его зовут Наритахэн Кэиль, язык сломаешь, пока выговоришь, что у вас за имена такие?! Он, кстати, просит обращаться к нему просто Нар. Я могла бы представить что угодно, но его внешность оказалась неожиданной. Он довольно высокий, повыше меня будет, но при этом гном гномом! От вашего эльфячьего изящества ничего нет, одна сила, плечи во! А борода и волосы золотистые, так-то у гномов темная растительность, максимум рыжая. И глаза у Нара красивые, синие-синие, от отца достались. Он, кстати, больше на среднего человека похож, чем на гнома или эльфа.
        Слушай… а вдруг учебники лгут? Вдруг люди так и получились?
        Что я несу… Ладно, все новости сообщила. Жду ответа.
        Желаю водной стихии развиваться и процветать, твоя Тиа.
        Не улыбаться таким письмам я просто не могла. Они настроили позитивно и немного разнообразили мою жизнь. Не могу сказать, что практика была скучной, но без подруг тяжело, и весточки от них добавили радости в мою жизнь. Особенно радела за Тиа, может, она встретит кого-то и полюбит. Несмотря на свой характер, дриада была самой спокойной из нас. Может, гномы смогут разбудить в ней другие чувства?
        Оливия вновь завалила меня работой, в основном помощью по хозяйству. Пыталась возмущаться, ведь не для этого меня сюда послали, да и умения должны применяться в магическом русле. Куратор отреагировала со свойственным ей спокойствием и попросила продемонстрировать, как я подметаю пол. Показала. Она подошла и, встав позади меня, взяла мою правую руку и сделала ею плавные движения.
        - Вот так, - легкий взмах. - А теперь представь, что у тебя в руке водный хлыст и ты машешь им.
        После этого до меня дошел смысл ее заданий. Способ обучения был необычный, но действенный. Пришлось смириться с неизбежным и продолжать. Видели бы меня придворные, со смеху бы умерли. Кронпринцесса моет полы как обычная горничная. И при этом еще получает нагоняй от начальницы за оставленные пятна грязи.
        Мы не только практиковали магию, но и уделяли время теории. Тут Оливия могла переплюнуть нашего нудного эльфа. Она тоже считала, что без должной теоретической базы не стоит заикаться о чем-то большем. Хорошо еще, что у нее большой опыт в варке обезболивающих зелий, а то одна из тренировок оказалась для меня болезненной.
        - Сейчас мы с тобой устроим поединок, чтобы проверить, как ты усвоила уроки, - обрадовали меня с самого утра, стоило спуститься к завтраку.
        - Это обязательно? - спросила обреченно, садясь за стол и придвигая тарелку с кашей. Сражаться совершено не хотелось.
        - Конечно. Иначе какая из меня наставница. Так что быстро завтракай и вперед.
        Мысленно простонав, доедать не стала, чтобы было легче двигаться, и вышла на улицу. Позади дома была небольшая площадка для тренировок, Оливия уже была там и разминала руки.
        - Готова? - Она не стала дожидаться моего ответа и атаковала ледяными стрелами.
        Пришлось срочно ставить щит и отправлять их обратно. Кураторша оказалась проворнее, стрелы снова полетели в меня. С трудом увернувшись, заметила, что за ними еще и снежный ком летит. Припав к земле, я, не меняя положения, запустила в Оливию несколько ледяных кинжалов, которые она мигом отбила. Так продолжалось минут пять, потом Оливии надоело, и она создала лед под моими ногами. Удержаться я не смогла и сильно ударилась копчиком.
        - Больно, - простонала, потирая ушибленное место.
        - Что ж, неплохо, - Оливия помогла мне подняться, - но надо быть более внимательной и готовой ко всему.
        - Угу, - буркнула, ковыляя к дому за обезболивающим. Вслед несся легкий смех. Обидно.
        Когда до конца практики оставалось около недели, Оливия решила устроить финальное испытание. Я отразила ледяные стрелы и шары, а от водного хлыста увернуться было сложнее, особенно если мой собственный выходит хилым и напоминает нить. Когда я сделала его в первый раз, куратор хохотала минут пять, сидя на земле и стуча по ней пятками. Было обидно, но я понимала, что надо совершенствоваться. Стиснула зубы и училась. Но несмотря на отношения учителя и ученицы, по вечерам мы спокойно сидели за столом и пили чай с конфетами.
        Я была благодарна ректору, что он отправил меня сюда. Думаю, если бы практика проходила у папы, толку не вышло бы. В замке я скорее портила бы жизнь придворным, чем развивала свой дар. Пусть небольшой, зато есть. А в жизни всякий пригодится.
        Моя практика подошла к концу. Целых два месяца без цивилизации, но мне понравилось. Благодаря этому опыту я научилась немного по-другому смотреть на жизнь и понимать ценности. Но шкодить все равно буду, это у меня в крови. Оливия научила меня управлять стихией воды. К сожалению, дар весьма мал, я никогда не стану знаменитым магом. Но мне это и не нужно. А еще я получила знания по целительству и оказанию первой помощи. И научилась доить корову. Зорька даже стала воспринимать меня как родную и хвостом больше не махала.
        Теперь надлежало вернуться в Академию и пройти второй курс обучения. Папуля пару раз интересовался моим состоянием и, убедившись, что я жива-здорова, оставлял в покое. Если он думает, что по возвращении домой я стану мирной и послушной, то глубоко заблуждается. Ему еще предстоит испытать все прелести эльфийской мести. Будет знать, как засовывать собственное дитя в рамки условностей.
        Оливия подарила мне энциклопедию редких трав, взяв обещание не использовать знания во вред. Я покивала, мысленно решая, с каких трав начну эксперимент с очередной папиной фавориткой. Но до этого еще далеко.
        В день отъезда встали рано. Оливия напекла блинов, и мы наелись от пуза. Вышли во двор, я закинула сумку на плечо и обняла подругу-куратора. Потом отошла от дома, помахала ей рукой и активировала присланный из Академии персональный телепорт. Когда открылся портал, смело в него шагнула. Впереди меня ждали второй курс и новые приключения.
        История шестая
        Ново-ознакомительная
        Учебный год начался с объявления. Нас собрали в главном зале и велели сидеть тихо. Это было трудно - всем хотелось поделиться новостями и своими приключениями.
        - Уважаемые студенты, - начал вещать ректор, поднявшись на сцену. Мы замолчали. - В этом году у нас случится величайшее событие - турнир на звание лучшего факультета Академии. Так что вы должны собрать команду из шести человек, подать заявку и принять участие. Победители получат кубок и небольшое денежное вознаграждение. Подробную информацию узнаете у кураторов.
        В зале зашумели, обсуждая новость. Я же была не в восторге. Какой в этом смысл? И вообще, что будет входить в задания? Еще и приз сомнительный, кубок и небольшое вознаграждение. Тоже мне, награда. Вот если бы освобождение от экзаменов…
        - Давайте поучаствуем? - набросилась на нас Райни, стоило зайти в комнату.
        После практики у старого маразматика она билась в приступе энергетического выброса. Ей хотелось подраться, побегать, попрыгать.
        - Зачем? - спросила я флегматично, садясь на кровать. - Мне и без этого хорошо живется. И вообще, ты видела расписание на год? Столько новых предметов, что впору вешаться.
        - Ну интересно же… - Подруга состроила грустную мордашку, стараясь разжалобить меня, - прекрасно знала, что если мы двое будем участвовать, то и Тиа согласится. - Давайте сходим к куратору и спросим, что будет? - канючила Райни, прыгая на кровати.
        Я понимала, что она не отстанет, поэтому кивнула и была тут же схвачена за руку. Оборотница решила не ждать и поскорее увидеть нашего василиска. Мысленно вздрогнув, отправилась вместе с ней.
        Куратор сидел в своем кабинете и встретил нас довольной улыбкой, словно давно ждал.
        - Я даже не сомневался, что вы придете, - сказал, указывая на кресла.
        - Мы лишь узнать подробности.
        Судя по его улыбающейся физиономии, мне не поверили.
        - На соревнованиях надо будет пройти полосу препятствий, сварить зелье, поучаствовать в поединке и с помощью маленьких подсказок найти спрятанный предмет.
        - И все? - разочарованно протянула Райни.
        - А вам мало? - удивился куратор. - Последнее будет весьма сложным заданием. Так вы будете участвовать?
        Райни посмотрела на меня взглядом побитой собаки, и я не смогла отказать ей, хоть и понимала, что подписалась на проблемы. Тиа просто кивнула, выражая согласие. Мы обе понимали: если откажемся, оборотница нас достанет.
        - Отлично, - василиск просто светился от счастья, - осталось найти еще троих, желательно парней.
        Дриада после его слов расцвела, а я мысленно взвыла. Отступать было поздно. И тут мне назло в кабинет вошел Дерек. Вы когда-нибудь видели перекачанного вампира? О, это незабываемое зрелище, и Дерек был именно таким. Я привыкла, что вампиры худые, бледные, вечно недовольные. Этот был только бледным. В остальном полная противоположность - высокий, черноволосый, бритый под ежика, с красными глазами и горой мышц.
        - Ты что-то хотел? - перевел на него взгляд василиск.
        - Ну да, - голос у вампира был громкий, - в соревнованиях хочу участвовать.
        - Похоже, четверо уже есть, - задумчиво протянул магистр, и я окончательно пала духом.
        Против Дерека я ничего не имела, он мог быть ударной силой, но ладить с ним сложно, очень уж упрямый. А чуть погодя в кабинет заглянули Лар и Дар. Они хоть и учились на третьем курсе, принять участие могли - соревнование было между факультетами, а не классами. С этими двумя мы точно пропадем. Они любят посмеяться и устроить какую-нибудь пакость, как и я. Единственным полностью довольным составом команды был магистр Манефикус. Он плотоядно потирал ручки и бормотал, что в этом году кубок наш. Боюсь, теперь нам точно не отвертеться. А ведь учебу никто не отменял.
        - Первый этап будет через неделю. Двоим из вас предстоит пройти полосу препятствий, - озвучил куратор, оглядывая нас. - Причем в паре должны быть парень и девушка.
        - Я пойду, - обрадовалась Райни.
        Мы с Тиа кивнули. Нам там точно делать нечего. Из ребят решили отправить Дара. Дерек больше подойдет для рукопашного боя. У него аж глаза алым загорелись в предвкушении. После долгих споров пришли к общему мнению, что варить зелье отправят меня. Последний этап команда должна проходить совместными усилиями.
        Выслушав все советы и предложения, разошлись по комнатам. Райни пребывала в восторге, ей не терпелось поскорее начать соревнования. Видимо, практика проходила не столь увлеченно, как описывалось в письме.
        На следующий день начался учебный процесс. У нас остались уроки физической культуры и зелий, добавилось несколько новых предметов: управление стихиями, теория энергетических потоков, демонология. И вообще непонятно для чего - танцы. Но с ректором спорить - себе дороже, лучше помалкивать и учиться. Наряды на кухню и в клетки к животным не заставят себя ждать. А меня очень интересовал урок по управлению стихиями. Хотелось научиться чему-то новому и потренироваться.
        Параллельно с подготовкой к испытаниям мы учились и знакомились с новыми преподавателями. Одной из них была специалист по зельям, ведьма. Человеческая женщина, худая, горбатая, с зелеными глазами и стоящими дыбом рыжими волосами. На ней был нелепый наряд. Длинная красная юбка с заплатками, синяя блуза и черная безрукавка, на голове платок, свернутый в повязку. И очень много украшений. Она была какой-то отторгающей, даже пугающей. Голос ее скрипел, словно когтем по стеклу, бр-р… Помогал ей лаборант, парнишка лет двадцати. Высокий, субтильный, сероглазый, с вечно растрепанными каштановыми волосами. У него были полные губы, на тонком носу сидели очки в круглой оправе, в качестве униформы он носил черный халат. На всех уроках он торчал рядом с преподавательницей и выполнял ее распоряжения. Порой казалось, она вообще ничего не делает, только командует.
        Но сами уроки мне нравились, знания давались полезные. Особо ценным мне показался рецепт зелья от расстройства желудка. Думаю, моим придворным оно очень понадобится. И не только оно. В основном занятия проводил лаборант, звали его Клаус. Он нас стеснялся, часто заикался, и многие девушки специально его дразнили - то ногу из-под платья покажут, то волосы с шеи отбросят. Клаус краснел и опускал глаза, даже жалко парня становилось. А еще я постоянно замечала на себе его взгляд - робкий, преданный. Мне это не нравилось, поэтому я старалась не проявлять эмоций, чтобы не давать надежду.
        Основы магии вел все тот же эльф, магистр Пинталиант. Но по академии прошел слух, что у третьего курса появился учитель-дроу, только я его еще не встречала. Многие третьекурсницы, увидев нового преподавателя, переставали дышать, словно превращались во влюбленных кукол. Неужели дроу так хорош? Надо как-нибудь на него посмотреть.
        Уроки магии наконец-то стали приносить пользу. После практики моей силы стало больше, и я с радостью ею пользовалась. Теперь нас учили не только видеть потоки магии, но и уметь их направлять, изменять и прерывать. Конечно, не всегда выходило правильно и четко, но главное - тренировки. Лучше всего получался щит. Он ставился мгновенно, и пробить его было не так уж легко. А вот с вызыванием дождя или заморозкой воды меня преследовали неудачи. Порой они бесили, но я старалась.
        - Ну что, идем на танцы? - Тиа ворвалась в комнату, с порога кидая сумку на кровать.
        Как ни странно, этот урок был обязательным для всех, хоть и преподавался во внеучебное время. Для чего нам танцы, не знаю, но отказаться мы не имели права.
        В довольно большом помещении с тремя зеркальными от пола до потолка стенами собрался весь второй курс, но исключительно девушки. В назначенное время в зал вошел мужчина среднего возраста, хрупкого телосложения, с черными волосами, в которых уже поблескивала седина.
        - Добрый вечер, дамы, - поздоровался он. - Меня зовут месье Лермонт, я буду учить вас танцевать.
        - А для чего? - не удержалась от вопроса. Любопытно же.
        - Каждая уважающая себя девушка должна уметь грациозно двигаться, - охотно ответили мне. - Итак, начнем.
        - Простите, но урок для всего курса, не только для девушек, - возмутилась одна из адепток.
        - Изначально так и планировалось, но было решено поделить вас, - спокойно пояснил преподаватель. - Мужчины присоединятся к нам позже.
        Целый час мы дружно повторяли движения за учителем. Должна признать, он был мастером своего дела, урок мне даже понравился. Многие движения я знала, так как занималась танцами дома, но и парочку новых па успела заучить. Подругам новый предмет тоже пришелся по душе, дриада прямо-таки порхала по залу.
        Уроков и заданий было так много, что я на время забыла о соревнованиях.
        - Риза, ты спишь? - услышала удивленный голос Тиа.
        - Угу, - буркнула, открывая глаза, - а что случилось? Выходной же!
        - Похоже, ты совсем заучилась, - сокрушенно произнесла подруга, садясь на мою кровать. - Забыла, что сегодня турнир? Райни с утра мечется по коридорам и обсуждает с Даром стратегию.
        - Черт! - воскликнула я, вскакивая и судорожно одеваясь.
        Пропускать соревнования нельзя, а то оборотница меня покусает. Да и поболеть за ребят надо.
        Быстро умывшись, вслед за Тиа побежала вниз, по дороге заплетая косу. Первый этап конкурса проходил на стадионе, где построили специальную полосу. Ее должны пройти все участники, и парни, и девушки, а полоса довольно сложная. Нужно было пробежать по вкопанным в землю столбам, причем они находились на разном расстоянии друг от друга, а некоторые и вовсе были фальшивыми. Затем пройти перекладины на руках - их было много, и не каждый сможет столько выдержать. Следующий этап - ползание под натянутой сеткой. В нее были вплетены колючки, доставляющие кучу неудобств, но и правила запрещали касаться сетки спиной. После требовалось миновать раскачивающиеся мешки с песком, которые били довольно чувствительно и нерасторопным ученикам могли добавить немало синяков. Далее - взобраться по канату, смазанному маслом (перепачкав всю одежду), следом - по гладкому столбу без единого сучка, а ведь все одеяние пропиталось скользящей жидкостью, и в конце перепрыгнуть довольно длинный ров с вонючей жижей.
        В Академии было много факультетов: некромантия, общий, стихийники, боевой, лекарский. И все они собирались участвовать в состязании. Не то чтобы я не верила в нашу победу, но у стихийников и боевиков больше опыта, а некроманты порой просто пугали. Наш факультет общей магии редко вырывался вперед, за последнюю сотню лет мы занимали максимум третье место. Но оборотница была настроена только на первое. Значит, нам всем придется постараться.
        В первом этапе от нашей команды участвовали Райни и Дар. У них больше сил и опыта. Мы выбрали синий цвет и одинаковую для всех форму - брюки, рубашки и легкие сапожки. На стадионе сели на первый ряд, развесив плакаты в поддержку ребят. К нам присоединились все студенты с ФОМа, даже василиск радостно улыбался.
        Райни и Дар были хмуры и сосредоточенно осматривали соперников, пытаясь прикинуть шансы на победу. Представителей других факультетов было легко различить: некроманты выбрали черный цвет, стихийники - красный, лекари - зеленый, боевики - бежевый. Согласно правилам на полосу выходили сразу двое из команды, главное - пройти быстрее соперников. Разрешалось помогать друг другу, а в случае ошибки или падения оба должны были вернуться в начало и стартовать снова.
        Первыми полосу препятствий быстро и точно миновали боевики. Неудивительно, они с ней каждый день сталкивались. Да, планка оказалась высока. Следом шли стихийники, на старт они возвращались два раза: в этом испытании пользоваться магией запрещалось, а с физической нагрузкой девушка не справлялась. Лекари провалились и пока оказались в конце списка, а некроманты удивили, хотя парень едва не упал в яму, а девушка очень долго взбиралась по веревке.
        Настала наша очередь. Дар шел первым, быстро проскакал по всем столбикам, Райни бежала следом за ним, даже не запыхавшись. Когда нужно было двигаться ползком, попа Райни могла сыграть злую шутку, оборотница вечно ее выпячивала, но все прошло гладко. Правда, ребята стали похожи на поросят, вывалявшихся в грязи. На перекладинах наша двойка показала себя превосходно, хотя был момент, когда Дар неудачно поставил руку и чуть не соскользнул в яму. С канатом возникли проблемы. Он был смазан так обильно, что вся одежда оказалась в масляных пятнах, а руки скользкими, в связи с чем лазанье по столбу далось еще тяжелей, Дару пришлось помогать, втаскивая Райни наверх, так как ее руки были скользкими до ужаса. Оставалась яма. Мы все затаили дыхание. Время должны были озвучить в конце, и напряжение нарастало. Первым прыгал Дар. Места для разбега было мало, но перепрыгнуть удалось. А Райни посчитала, что ей все по плечу, и немного расслабилась. И это едва не стало ошибкой. Она приземлилась на самый край рва, потеряла равновесие и стала заваливаться назад. Хорошо, демон был рядом и успел поймать ее за полу
рубашки.
        Когда испытание закончилось, стадион взорвался криками, а судьи подсчитывали очки. Все замерли в ожидании, и момент истины настал: мы разделили первое место с боевиками. Все были в шоке, ведь до этого наш факультет не поднимался выше третьего места. Стихийники возмущались и пытались оспорить помощь Дара около рва, но судьи остались непреклонны.
        Мы ликовали, радовались и отмечали вечером всем факультетом. Хорошо, что следующий день выходной и не нужно рано вставать.
        Следующее испытание - зелья, туда отправляют меня. В запасе есть неделя, но все равно непонятно, что именно придется варить. Меня заранее потряхивало, и только ребята во мне совершенно не сомневались. Тем не менее всю неделю я усердно готовилась к состязанию по зельям. Куратор смотрел так, словно мы уже выиграли. А мне было тяжко. Когда на тебя столько народу надеется, становится страшно: вдруг не оправдаю ожиданий?
        Настал час икс. Тех, кто участвовал в конкурсе, собрали в аудитории, остальные должны были дожидаться оглашения результатов. Комиссия сидела за длинным столом и пристально наблюдала за нашими действиями. Помимо преподавателя по зельям и ее лаборанта в жюри входили ректор, наш куратор и еще несколько незнакомых мне магистров. Все они выглядели скучающими и явно желали поскорее избавиться от нас. Один василиск смотрел с улыбкой и даже пару раз подмигнул.
        - Надеюсь, все готовы к очередному испытанию, - взяла слово ведьма. - Вы должны приготовить два зелья, названия которых написаны на листках, лежащих на столе. Необходимые ингредиенты в шкафу, можете свободно ими пользоваться. Если не знаете, как готовить или появятся другие вопросы, прошу к нам.
        Мы встали рядом со столами и взяли карточки. Прочитав задание, я была в легком недоумении. Первым шло зелье от ожогов, вторым - приворотное. Плохо. Его же нельзя готовить, это противозаконно! И как мне быть? Ладно, для начала приготовлю первое. Снадобье было хорошо знакомо и не вызывало вопросов. Перебирая в уме его составляющие, направилась к шкафу. Рядом тут же возник парень из команды некромантов и стал наблюдать за тем, что я беру. Похоже, не знает состав, но меня это мало волновало. Собрав необходимые ингредиенты, направилась к себе, параллельно осматривая соперников. Самый серьезный мой конкурент - лекарь. У них зельеварение профильный предмет, а у нас сокращенный. Впрочем, для остальных вообще факультативный. Теперь стали понятны мотивы «легкости» - в заданиях те зелья, которые проходили все, как и мазь от ожогов или приворотное зелье. Вот только последнее из раздела «Что не стоит готовить, если не хотите попасть в темницу».
        Расставив все на столе, принялась перетирать травы в порошок, краем глаза замечая, что некромант все повторяет за мной. Даже обидно стало - у нас же соревнование, а он пришел неподготовленный. Пришлось хитрить и увеличивать дозу на его глазах, но при этом в котел добавлять нужное количество. Через полчаса на моем столе стояла баночка с готовым средством от ожогов. Все еще были заняты, а некромант взирал на свой котел с толикой непонимания на лице. Конечно, его мазь больше напоминала желе. Ничего, будет знать, как следить за другими.
        Присмотревшись к участникам внимательней, поняла, что трое все же приступили к приворотному зелью. А я решила не рисковать. Взяла банку с мазью и пошла к столу с комиссией. Те удивленно переглянулись и указали на стул. Стоило мне сесть, на нас опустился полог тишины. Видимо, чтобы другие не слышали чужие ответы.
        - С первым заданием вы справились отлично, - похвалила ведьма, открывая крышку и внимательно осматривая содержимое. - А где второе?
        - Я должна была приготовить приворотное зелье, но это запрещено законом. Поэтому отказалась от него.
        На меня уважительно взглянули.
        - Правильно, - похвалил ректор, делая пометки в листе. - Вы поступили верно. Поздравляю. Можете идти.
        Я кивнула и побрела к двери, едва передвигая ногами. До сих пор не верилось, что справилась с заданием. Осталось дождаться результатов. Уже переступив порог, заметила, как лаборант поднял большой палец вверх, мол, все хорошо.
        Вернулась в комнату, где меня ждали ребята. Пришлось подробно рассказать о процессе и результатах, иначе бы меня побили - всем же интересно, какое место займу.
        - Так и знал, что вы тут. - В дверном проеме возник куратор, довольный, словно объевшийся сметаны кот. - Риза, ты снова меня удивила. На сей раз приятно.
        - Спасибо, - слегка покраснела я. Василиск хвалил редко, обычно я получала от него нагоняй и наряды на кухню за плохое поведение. - А что с результатами конкурса?
        - Ты заняла первое место, - ухмыльнулся он. - Так что пока наш факультет лидирует, опережая боевиков на пять очков. Через неделю начнутся поединки, вам следует подготовиться. - Взгляд на Дерека. - На пары разделят жеребьевкой, и в конечном итоге останутся двое бойцов, которые будут сражаться за первое место.
        - Оно будет нашим, - самоуверенно заявил вампир.
        - Не стоит недооценивать противников, - остудил его пыл куратор, - у боевиков больше опыта. Так что не расслабляйтесь.
        Я была согласна с магистром. Наличие мускулов не гарантирует победу, важны опыт и умение держать эмоции под контролем. Дерек, к сожалению, этим не отличается, но поменять его мы уже не можем. Будем надеяться, что он справится с напряжением, и мы займем хотя бы третье место. Правда, еще и на финальном испытании нужно выложиться.
        Наш вампирюга считал себя самым крутым и способным уложить на лопатки любого. Но соперники выбирались путем жеребьевки, и противником Дерека стал боевик. И они были в одной весовой категории.
        Парни разошлись, держа дистанцию. Лицо боевика казалось совершенно непроницаемым, но было заметно, как его правая ступня нервно елозит по песку. Дерек едва ли не ухмылялся, тело было предельно расслаблено. Видно, полностью уверен в своей победе.
        Использование оружия запрещено, только рукопашная. И парни принялись осторожно кружить по арене, не торопясь нападать.
        А на трибунах творилось что-то несусветное! Команда боевика потрясала плакатами и транспарантами с надписями: «Тойрин, мы с тобой! Ты няшка!» и «Порви всех!». Про их воодушевляющие вопли и говорить нечего. Мы тоже не отставали - скандировали «Дерррек! Дерррек!» и топали ногами.
        А действие набирало обороты. Бойцы наконец сошлись. Боевик сделал ловкую подсечку, но вампир не промах, не дал себя уронить.
        - Дерек, наваляй ему! - истошно заорал Дар.
        - Я тебя убью, если проиграешь! - вторила ему Райни.
        Дереку было не до их воплей и угроз.
        Противники снова ходили по кругу. Народ на трибунах стал возмущаться, мол, сделайте вы уже что-нибудь! Не знаю, что точно послужило толчком, но после обмена тумаками парни накрепко сцепились, рухнули на площадку и принялись кататься по песку, усердно мутузя друг друга. Дерек вдруг спихнул противника, вскочил, отбежал на пару шагов… Вновь сошлись, обменялись ударами… ногами, руками… удачно, не очень…
        Трибуны неистовствовали. Дар и Райни разразились проклятиями, сдобренными сочными выражениями. Я не отставала. А все потому, что победа досталась боевику! Не знаю, что он сделал и как Дерек допустил это, но судья решил, что Тойрин показал себя лучше.
        Я видела, что вампир сделал все что мог. Если мы станем его пилить, ничем хорошим это для нас в дальнейшем не обернется.
        После поединка мы были третьими, перед нами боевики и стихийники. Оставалось финальное испытание, от него зависела судьба кубка. Василиск постоянно нацеливал на победу, намекая нам на вознаграждение. Только достичь ее будет нелегко. Команде давалось задание отыскать некий спрятанный предмет, он мог находиться где угодно. Помочь поискам должны были подсказки в виде загадок. На выполнение задания - восемь часов, кто не справился - выбывали.
        В девять утра мы уже стояли на стадионе. Настроение было поганым, хотелось спать, так как всю ночь усердно листали учебники по разным предметам, дабы не упасть в грязь лицом перед родной Академией. На сцену вышел ректор, толкнул речь, после чего командам выдали по конверту. Что ж, настала пора побороться за главный приз.
        Я вскрыла конверт и прочитала первую загадку.
        Там вечно холодно и сыро,
        Темно, противно, жутко.
        Но там людишки иногда
        Хранят свои продукты.
        На пол внимательно смотри,
        Подсказку ты не пропусти.
        - Какие будут варианты? - тихо спросила, чтобы конкуренты не услышали.
        - Ну, на ум только один приходит, - первой откликнулась Райни. - Подвал.
        - Согласен, - поддержал ее Дар, оглядываясь по сторонам. Вдруг кто подслушивает. - По всем параметрам подходит.
        - Значит, идем искать вход в подвал. - Развернулась и потопала к Академии.
        После случая с пропажей вещей вход на нижние этажи был закрыт. Нужно найти обходной путь, что не так легко, как казалось на первый взгляд. Но у нас было одно небольшое преимущество - Тащик, знавший все тайные ходы. Пришлось попросить ребят подождать у дверей общежития и сбегать за нашим другом. Тот не сильно обрадовался побудке, но сопротивляться не стал.
        - Что это? - Дерек вытаращил глаза.
        - Тащик, - ответила я, показывая зверька, и обратилась к нему: - Радость моя, нам нужен вход в подвал. Такой, чтобы мы могли пройти.
        Тот забавно задергал ушами, зашевелил усами и, спрыгнув с моих рук, побежал в сторону главного корпуса Академии, но не к центральному входу. Мы последовали за ним. Рядом с самим зданием заметили некромантов, те сгрудились в кучку, что-то обсуждая. Возможно, собирались делать подкоп.
        Тем временем проводник притащил нас к торцу здания и указал на колючий кустарник.
        - И-и-и, - запищал он, прыгая на месте.
        - Нам туда? - Я с сомнением поглядела на густые колючки.
        - И-и-и, - подтвердил Тащик.
        - Отойдите, - велела Тиа.
        С помощью магии земли она расчистила дорогу от ветвей и опутавших их лиан, и нашему взору предстала неприметная дверь - если не присматриваться, то и не найдешь. Правда, с замком ребятам пришлось изрядно повозиться. Сдвинув створку и сформировав в руках световые сферы, начали спуск. Было немного страшно. Проход оказался узким и низким, где-то пригибались, где и вовсе передвигались на четвереньках. Через пять минут мучительного продирания сквозь паутину, пыль и завалы каких-то обломков мы оказались в подвале. Половина дела сделана. Еще бы понять, где искать следующую подсказку.
        - Нужно осмотреть пол, - сказал Дар, делая свет сильнее.
        - Угу, - кивнула я. - Но в каком месте? Подвал огромный, подсказка может быть где угодно.
        - Значит, должны быть дополнительные подсказки, - озвучила общую мысль Райни.
        - И-и-и, - раздалось снизу.
        Опустила глаза и увидела Тащика, который тыкал лапкой в пол, но на нем ничего не было.
        - Ничего не вижу. - Нагнулась ниже.
        - И-и-и, - продолжал настойчиво указывать зверек.
        Ребята подошли ближе, осветили место, тоже пытаясь хоть что-то разглядеть. Лар опустился на колени и провел по земле рукой.
        - Тут какие-то углубления. Но не могу понять, что именно они изображают.
        У меня родилась идея.
        - Придется немного помокнуть, - предупредила я и призвала стихию. На полу стала скапливаться вода, по мере прибывания заполняя контур стрелок. Как только углубления заполнились, лишнюю воду убрала, оставила только на указателях. М-да, учителя интересно придумали, без помощи магии не обойтись. Мы пошли по направлению, указанному стрелками, и оказались у стены с вырезанными буквами. Только на вертикальной поверхности воду не применишь…
        - Кажется, теперь моя очередь, - хмыкнул Дар и призвал огонь. Буквы засветились, и мы прочли следующую подсказку.
        Она стоит неколебимо,
        Неся дозор при свете дня.
        Верхушку укрощают шпили,
        И там звонят колокола.
        - Башня! - обрадовалась Райни. - Причем главная. Только там есть колокол.
        - И как мы туда заберемся? - поинтересовался Дерек, когда мы возвращались обратно. Следы воды я убрала, чтобы другие не смогли воспользоваться подсказкой.
        Путь на главную башню вел из кабинета ректора. Сомневаюсь, что он нас пустит. Следовательно, надо искать другой вариант. Еще бы понять, где именно находится подсказка, и всей ли команде нужно подняться наверх.
        Из прохода выходили по одному. Первым высунулся Тащик, осмотрел местность и, убедившись, что рядом никого, подал сигнал. Нам очень не хотелось показывать место соперникам, поэтому действовали осторожно.
        Подойдя к башне, замерли в недоумении. И как на нее взобраться? Высоковато. Вариантов немного, самый простой - вырастить лианы, но они могут нас не выдержать.
        - Риза, ты сколько весишь? - неожиданно спросила Райни, пристально глядя на меня.
        - Ты это к чему? - подозрительно поинтересовалась у подруги, отступая на шаг, слишком уж кровожадным был ее взгляд.
        Та улыбнулась, не ответив, а на ее месте возникла огромная орлица. Сделав пару взмахов крыльями, она резко спикировала на меня и подняла в воздух.
        - А-а-а, - заорала с перепуга, - убью-у-у…
        Орлица опустила голову и, зуб даю, улыбнулась.
        Я взглянула вниз и поняла, что этого делать не стоило. Высоты я не боюсь, просто все вокруг стало неожиданно маленьким. В ушах свистел ветер, а подруга продолжала подниматься. Мысленно помолилась богам, чтобы у оборотницы хватило сил, и меня не скинули вниз.
        Долетев до башни, я наложила на нас заклинание невидимости, чтобы соперники не могли узнать о второй подсказке. Облетев постройку два раза и осмотрев ее со всех сторон, ничего не нашли. Я уже совсем отчаялась, но вдруг на макушке шпиля что-то блеснуло. Жестами попросила подругу подлететь ближе.
        Блестящим предметом оказалась пластина. Точнее, их было шесть, по одной для каждой команды. Вот учителя затейники! И что еще им в голову пришло? Оторвала пластину и показала, что можно спускаться. Райни решила, что плавно это делать неинтересно, и камнем рухнула вниз, услышав много новых выражений. Хорошо, что недалеко от земли меня поймал Дар. Готова была расцеловать его. Хотя демон и сам не растерялся, тут же переместил свою лапу на мои нижние девяносто, за что был награжден хмурым взглядом.
        - И что тут? - спросила Тиа, вертя трофей в руках.
        Обычная золотая пластина с ладонь величиной, без каких-либо знаков. И ради этого пришлось летать? Глупо. Хотя учителя просто так ничего не делают. Особенно если учесть, что подсказки несложные. В отличие от заданий.
        - Может, ее тоже нагреть? - предположил Лар. - Вдруг там скрытые буквы.
        Мы переглянулись и, не сговариваясь, передали пластину демону. Он один владел магией огня. Дар взял ее в руки и что-то зашептал. Пару минут ничего не происходило, затем на металле проступили буквы. Мы оказались правы!
        Там тихо ночью, тихо днем,
        Там только духи бродят.
        Не стоит там играть с огнем
        И лучше приходить с мечом.
        Довольно странная загадка. Особенно последние строки. И где могли спрятать приз?
        - Есть идеи? - обвела взглядом ребят и заметила, что к башне приближаются боевики и некроманты. - У нас конкуренты.
        Окинув взглядом соперников, мы поспешили уйти. Время поджимало. Особенно если учесть, что нас почти догнали. Нужно разгадать последний ключ и отправляться на добычу ценного приза.
        - Может, кладбище? - задумчиво пробормотал Дерек. - Там тихо, и без оружия, особенно ночью, туда не ходят.
        - Что-то в этом есть, - поддержал его Дар, почесав макушку. - Только прежде чем туда идти, нужно хотя бы мечи взять. Мало ли.
        Мы согласно закивали, зашли в общежитие, чтобы ребята взяли оружие, и направились в сторону кладбища. Оно находилось в пятнадцати минутах ходьбы от Академии и занимало довольно обширную площадь. Как мы будем искать нужное место, я пока не представляла. Но в любом случае стоило поторопиться, конкуренты настигали. И в отличие от нас некроманты будут себя чувствовать на погосте как дома.
        Придя на место, осмотрелись, но кроме могил, каменных скульптур и изваяний на кладбище ничего не было. Тишина гробовая, лишь ветер слегка колыхал ветви деревьев, растущих рядом с высокой оградой из кованого металла. Такая не пропускает умертвий и защищает мирных граждан, если только ворота не забывают закрыть.
        - Тиа, может, ты попробуешь призвать землю, - предложила подруге, все же ее стихия, а других вариантов не видела.
        Та кивнула, сняла обувь и уселась на землю, максимально концентрируясь. Сканирование пространства задача сложная, за пару минут не управиться. Пока дриада медитировала, Райни решила осмотреть землю с воздуха и вновь перекинулась в орлицу. Я тоже призвала водную стихию, стараясь уловить ее колебания под землей. Но воды было мало, так что ничего не вышло. И Райни вернулась ни с чем - с высоты полета все было без отклонений. Одна надежда на дриаду.
        - Шагах в сорока на север от нас лежит что-то вроде коробки, - сообщила она минут двадцать спустя. - Точно определить не могу, мешает магический фон. Но это не гроб.
        Парни тут же отправились в указанном направлении. Дерек нес лопату, прихваченную в общежитии. Запасливый парень. Отсчитав сорок шагов, мы оказались около дуба. Тиа показала на место у самых корней, и вампир начал копать. Лар с демоном на всякий случай встали в боевые позиции, я приготовила щит - мало ли что там находится, нужно быть готовыми ко всему. Но сегодня удача нам сопутствовала, и через пару минут на свет появился небольшой железный сундук. Тут-то и пригодились мои навыки - с помощью шпильки я быстро вскрыла замок. В сундуке обнаружились мешочек с золотом и записка, гласившая: «Поздравляем! Вы выиграли кубок Академии».
        Не успели мы порадоваться, как нас засосало в активировавшийся портал. Выйдя из него, обнаружили активно аплодирующих нам преподавателей, правда, слегка удивленных, поскольку мы появились с оружием на изготовку и с боевыми заклинаниями, готовыми к активации. Похвалив за осторожность, все принялись нас поздравлять. Больше всех радовался василиск, клятвенно заверив, что экзамен по его предмету мы получим автоматом. А золото, что было в мешочке, отдали нам в качестве трофея. Каждому досталось по десять монет. Не так много, но деньги не главное - наш факультет ни разу не получал столь желанную награду, так что радости не было предела. А уж как феерично негодовали боевики! Я думала, они свою форму сожрут со злости.
        История седьмая
        Праздничная
        Вот-вот должен был наступить День обновления, праздник, в который все отмечали наступление нового года и новой жизни, украшали жилища, накрывали ломившиеся от блюд столы, устраивали пышные торжества и дарили друг другу подарки. В ночь перед радостным событием принято было гадать. Именно этого и ждали мои подруги.
        Они всю библиотеку перерыли в поисках наиболее качественных гаданий на суженого. Тиа решила, что в новом году непременно найдет себе парня, а Райни хотела узнать свою дальнейшую судьбу. Мне тоже было интересно погадать, но это скорее праздное любопытство, не более. А еще я мечтала отомстить соседкам - в комнатах рядом с нашей жили суккубы и русалки, которые в последнее время не давали нам выспаться. По ночам они громко переговаривались, шептались, обсуждали женихов. В таком шуме заснуть было невозможно, но все наши попытки утихомирить девиц ни к чему не приводили. Последней каплей стало вчерашнее происшествие, когда одна из демониц привела к себе друга, заставив своих «сокамерниц» сидеть у нас, слушая ахи и вздохи, доносившиеся из-за стенки.
        Мне это надоело, и я решила соседок проучить. Подруги были солидарны, особенно Тиа, завидовавшая столь насыщенной личной жизни сторонних девиц.
        К сожалению, ректор отказался устраивать бал и общее торжество, но разрешил нам в этот день пошуметь в общежитии. Так что намечалась грандиозная пьянка со всеми вытекающими последствиями. Запасов алкоголя нам хватало, зато с закусками нужно было повозиться - в гости обещали заглянуть ребята, а их одними бутербродами не накормишь. И пока подруги наряжали комнату к празднику, я раздумывала, как отомстить соседкам. Возникла парочка идей, осталось их осуществить.
        Вечером мы накрыли на стол, расставив миски с салатами и закусками, алкоголь спрятали под кровать, чтобы никто чужой не нашел, - мало ли студентов, любящих выпить на халяву. Ближе к полуночи пришли Дар, Лар и Дерек. После соревнований мы сдружились и часто отдыхали вшестером, тем более что у Райни и Дара завязались отношения. Я была только рада, что наглый демон от меня отстал. Правда, попытки завоевать мое сердце все еще предпринимал Лар, несмотря на то, что я отказала ему раз пятьдесят. Дело даже не в родственных чувствах. Светлые эльфы влюбляются один раз и на всю жизнь. И пусть я светлая лишь наполовину, но своего принца еще не нашла. И даже не представляю, как это понять. Дроу повезло больше, у них понятия любви практически не существует, брак завязан на принесении супругами обоюдной пользы. Подозреваю, что Лару нужна корона, хотя он и сам претендент на темный трон. Двенадцатый. Но темные эльфы существа коварные, не всякий доживает до получения заветного приза.
        Мы сели праздновать, вино разлито по бокалам, в тарелках еда. Наша компания бурно отмечала наступление нового этапа в жизни, соседи по общежитию не отставали, и через полчаса в коридоре уже разносились песни, студенты пускались в пляс. Тиа решила присоединиться к толпе. Эх, нашей дриаде вообще пить нельзя, сразу становится такой довольной, и у нее напрочь отказывают тормоза. Через полчаса пришлось вылавливать ее в бушующей толпе и тащить в комнату, а то она чуть ли не стриптиз начала показывать. Конечно, мужская часть аудитории была только за, а женская хотела поколотить. В общем, праздник прошел на ура.
        Гадания мы решили устроить на следующий день. Руководство Академии дало нам целых четыре дня отдыха, грех было ими не воспользоваться. Дождавшись ночи, три авантюристки, то есть мы, уселись в центре комнаты, обложившись горой различной макулатуры с описаниями священных ритуалов гадания. Одна книжечка была совсем тоненькой, потрепанной временем, но очень ценной.
        - Сначала я. - Тиа достала кольцо.
        Первый способ сводился к тому, что в стакан с водой надо опустить обычное колечко и смотреть сквозь него, думая о суженом, и, если сделать правильно, можно его увидеть. Дриада гипнотизировала стакан минут десять, но безрезультатно. Я решила этим методом не пользоваться, Райни вообще скептически отнеслась к нашей затее. В соседней комнате слышались какие-то разговоры, подозреваю, девушки тоже гадали на парней.
        Мы решили применить другой способ. Достали блюдце с водой и свечу. Зажгли ее, покапали воском на воду, затем посмотрели на получившиеся фигуры. У Тиа вышло сердце, что значило любовь в ближайшем будущем. Райни выпали лодка и стрела. Мы долго искали значение символов, в конечном итоге оказалось, что ее ждет испытание на прочность и долгожданная победа. А мне выпал череп, не предвещавший ничего хорошего. Стало неприятно, несмотря на то, что в гадания я не очень-то и верила. Просто повод устрашиться был - все же титул кронпринцессы то еще удовольствие, и многим не нравится моя кандидатура на троне. Папуля предупреждал, чтобы я была осторожнее и проверяла все подарки и гостинцы. Не могу сказать, что эти обстоятельства меня радовали, но других вариантов не было. Заводить еще одного ребенка отец не собирался, а по приезде во дворец меня ждала квалифицированная охрана.
        Но не будем о грустном, тем более что идея, как отомстить соседкам по общежитию за бессонные ночи, окончательно созрела. Сделав копию книги о гаданиях и приписав пару моментов, я отнесла ее девушкам - они сами попросили ее у меня. Потому что за пару дней до этого я с умыслом очень громко расхваливала книгу, рассказывая подругам, что часто пользовалась заговорами и они всегда действовали. Девицы, не выдержав, слезно ее просили, а я делала вид, что мне идея очень не нравится, но потом я вроде сжалилась над ними. Отдавая книгу, осторожно порекомендовала сразу несколько гаданий: три из них были для отвода глаз, а четвертый и должен был стать розыгрышем.
        Соседки поблагодарили меня за ценный дар и побежали готовиться. Я же собрала подруг, заскочила за ребятами, те прихватили друзей, и мы большой компанией спустились во двор, чтобы оказаться под окнами будущих звезд Академии. Суть гадания была в том, что девушке, которая хочет найти суженого, нужно в полночь выглянуть в окно и прокричать петухом. На голову она должна надеть трусы, а в руках держать бубен, в который надо стучать одновременно с криками под бой часов.
        Представьте себе картину: мы стоим под окнами, время приближается к двенадцати. Все замерли в ожидании, хотя половина ребят даже не знает, что именно должно произойти. Раздается первый удар часов, открывается окно слева, высовывается девица в розовых трусах на голове, орет «Ку-ка-ре-ку» и бьет в бубен. Следом открывается соседнее окно, и все повторяется, только девиц сразу три, даже странно, что из окна не вывалились.
        И так двенадцать раз.
        Зрители начали тихо ржать уже после третьего, сообразив наконец, что происходит. А к пятому мы уже лежали на земле от смеха. Особенно порадовали трусы ядреных цветов - оранжевые, голубые, салатовые. И где берут такие? Я тоже хочу…
        К двенадцатому удару народ рыдал в голос, чем выдал свое присутствие. Девицы глянули вниз, увидели ржущую компанию и с криками позакрывали окна. Но было поздно. Парни потешались вовсю - нас с подругами я скрыла, и девушки видели только их. Иначе, боюсь, разборок было бы не избежать.
        В срочном порядке поторопились вернуться в комнату, чтобы нас не спалили. Стоило зайти и сесть за стол, как объявились виновницы торжества, обвиняя нас в своем падении. Но я намекнула, что они могли и не гадать, а наша совесть чиста. Соседки еще немного повозмущались, но, ничего не добившись, ушли. Зато следующие несколько месяцев мы наслаждались тишиной и покоем. Никто не решался подходить к этим дамам, и еще долго по академии ходили басни о веселом гадании.
        К сожалению, праздники быстро закончились, и пришлось плотно засесть за уроки. Моим любимым предметом была медитация, на ней можно было выспаться или повторить задание для следующего урока. Развивать свое мастерство я тоже пыталась, но потенциал не так велик, как бы мне хотелось. А еще мне очень нравились уроки по управлению стихией, не зря же меня Оливия столько учила и заставила проштудировать гору учебников. Вот только учитель, противный эльф, старался вбивать в наши головы теорию, мотивируя тем, что мы еще не готовы, а практика будет на последнем курсе и с другим учителем. Обидно, прилагаешь столько сил, а толку никакого.
        Сегодня нам первым уроком поставили физическую культуру. Радости было море. Ректора «хорошими» словами поминали все - ну сами подумайте, сразу после бурных выходных поставить тренировку. У большинства голова болит и тело еле шевелится, нам бы прилечь и тихо подремать на последней парте, а не скакать как овцы через забор.
        - Какие-то вы вялые, - заявил вампир, осматривая наши совсем не стройные ряды. - Ничего, сейчас приведем вас в норму. Двадцать кругов!
        - …чтоб ему все бабы отказали, - послышалось рядом.
        Обернувшись, узрела одну из сокурсниц. Выглядела она неважно, явно все праздники гуляла. Даже кузина была бледна и неразговорчива, обычно подколки от нее так и летели в мою сторону. Никак не может успокоиться и понять, что пора взрослеть. Ксинаниэль могла стать мне подругой, если бы не была такой стервой.
        - Активнее работаем ногами, - прокричал магистр Арисантер, хмуро взирая на нас. - Зомби и то быстрее бегают. Совсем разленились! Двадцать отжиманий.
        Все, после этой тренировки меня можно смело относить в лазарет. Ноги и руки уже не слушались, а впереди еще две пары. По-моему, только Райни получала удовольствие от занятий. Оборотница с таким энтузиазмом выполняла упражнения, что казалось, будто она вообще не пила. Аж завидно.
        После тяжелой тренировки отправились переодеваться. Следом шло зельеварение, и я понимала, что нужно сосредоточиться. Было у меня одно стимулирующее средство, правда, противное до ужаса. Но других вариантов не предвиделось, пропускать пару опасно для жизни. Достала пузырек, глотнула… гадость полнейшая. Подруги тоже выпили и скривились. Зато через пару минут организму стало легче, мы даже позавтракать смогли назло сокурсницам, тем кусок в горло не лез.
        Немного пугало, что на зельях нам предстояла самостоятельная работа, а ведьма намекнула, что от нее будет зависеть итоговая оценка. Мне досталось приготовление сонного зелья. Отлично. Состав я помнила наизусть, так как много раз давала его придворным. Особенно тем, кто считал меня несмышленой маленькой девочкой. Наивные…
        Налила воды в котел, поставила на огонь. Пока она нагревалась, принесла листья мяты, календулы, ромашки и настой смеси рябины и боярышника. Мелко нарезала все ингредиенты и стала добавлять их в кипящую воду. Само зелье было несложным, а если добавить пару капель настойки розмарина, будущая жертва уснет как минимум на сутки. Проверено лично. И мне даже не стыдно. Мне было лет тринадцать, когда в гости к папуле заявился дальний родственник, который при виде меня начал молиться. Он считал, что мое место где-нибудь подальше от эльфов, что я недостойна даже ходить с ними по одной земле. К моей радости, гость любил девушек и выпить. Вот я ему и подмешала сонное зелье, так что он вырубился в самый разгар ночи. А по замку поползли слухи, что эльф совершенно не годен в любовных утехах. Мою причастность доказать не удалось.
        Но сейчас я не стала отходить от оригинального рецепта. Продолжая размешивать зелье, пару раз заметила на себе робкий взгляд лаборанта. Стоило нам переглянуться, как он тут же сильно краснел. Это выглядело так забавно, что я не могла сдержать улыбки. Некоторые мои сокурсницы специально его дразнили или задевали, но я их не понимала. Зачем издеваться над парнем? Он ведь старается быть полезным.
        Когда зелье было готово и преподавательница поставила отлично, я вернулась в нашу комнату. На пороге меня ждал сюрприз в виде коробки конфет и букета цветов. К стеблям была прикреплена записка:
        ДЛЯ РИЗОЛЛИ, САМОЙ ВОСХИТИТЕЛЬНОЙ ДЕВУШКИ НА СВЕТЕ.
        Интересно, от кого?
        Я взяла подарки и зашла в комнату. Цветы сунула в вазу, а конфеты подвергла сканированию на всевозможные яды, привороты и прочую гадость. Каюсь, с некоторых пор я стала более подозрительной. Сладости оказались чистыми, и я тут же схрумкала пару конфет, остальные отдала подругам, вскоре после меня вернувшимся с урока.
        - У тебя есть предположение, кто это подарил? - спросила Райни, беря угощение.
        - Нет, - пожала плечами, - с Ларом и Даром мы давно все решили, больше ни от кого поползновений не было.
        - Значит, у тебя появился тайный поклонник, - заулыбалась Тиа, поедая уже четвертую конфету, - это так романтично. Я бы тоже хотела, чтобы кто-то вздыхал обо мне.
        Должна признать, идея звучала интересно, и я была не против ухаживаний. Но неведение раздражало, мало ли что может надумать себе этот поклонник. Хотя была вероятность, что это единичный случай, и больше меня не потревожат.
        Всю следующую неделю я была так занята уроками, докладами и курсовыми, что ни о чем больше и думать не могла. К тому же ректор объявил, что Академию посетит знаменитый лекарь, будет у нас проездом всего на несколько часов, но прочтет лекцию. А мы все должны дружно готовиться к столь значимому событию, ведь это такая честь! Вот только ректор не знал, что я лично знакома с этим субъектом, отцовским другом и врачом. Сильвериус был тем еще бякой, вредным, хамоватым и себе на уме, но в помощи никогда не отказывал. Так что буду рада видеть старого знакомого.
        Несмотря на подготовку к событию, занятия никто не отменял. Еще и кузина вновь стала напоминать о себе, бесили ее поджатые губы и вечно недовольный взгляд. К тому же мне пару раз писала матушка. Получив первое письмо, я минут пять смотрела на него, как на весть из преисподней, и боялась открывать. Для меня было дикостью, что она вообще обо мне вспомнила. Но любопытство победило. К сожалению, все оказалось банально - ее интересовали мои успехи и возможность приехать к ней на каникулы. Вот уж чего мне точно не хотелось. Слишком поздно она обо мне вспомнила.
        - Адепты, сегодня я буду учить вас готовить ужин из мха, - обрадовал нас преподаватель по бытовой магии. - При случае он поможет вам протянуть довольно долгое время.
        - Как вообще можно есть эту гадость? - наклонилась ко мне Райни, зеленея на глазах.
        - Не представляю, - ответила, следя за действиями магистра.
        Предмет мне нравился, но некоторые темы и образы вызывали желание выбежать в уборную или в крайнем случае не есть перед уроком.
        - А на следующем занятии мы с вами пойдем в лес, где вы продемонстрируете все, что изучили за этот курс, - обрадовал нас преподаватель. - Мы проведем там выходные. Советую взять с собой теплые вещи. Палатками и спальниками вас обеспечат.
        Весь курс впал в ступор. Ничего себе испытание, сутки в лесу. Весело. Хотя я так не раз отдыхала, есть в этом что-то романтичное. Однако у большинства сокурсников новость восторга не вызвала. Кузина и вовсе скривилась, словно лимон съела. А мне очень хочется посмотреть на нее в походных условиях.
        Последним уроком были танцы. Магистр Лермонт прямо-таки порхал над залом, заставляя нас проделывать то же самое. Когда что-то не получалось, мы могли и прутом по попе получить. Было не больно, скорее неприятно. Так он воспитывал в нас грацию. Особенно его бесило, если мы не держали спину прямо или не тянули носок. Месье краснел от злости, чуть пар из ушей не валил. Забавное зрелище.
        Возвращаясь в комнату с урока, заметила под дверью очередной букет и записку. Цветы поставила в вазу, затем открыла послание.
        ТЫ СВЕТ ВО ТЬМЕ. САМАЯ ЛУЧШАЯ ДЕВУШКА В МИРЕ. Я ДО БЕЗУМИЯ ХОЧУ ПРИКОСНУТЬСЯ К ТЕБЕ.
        Это послание меня слегка насторожило. Одно дело комплименты, а другое - знать, что кто-то хочет тобой обладать. Решила не показывать записку подружкам и уничтожила ее. Конечно, девочки поахали над букетом и даже обмолвились, что сами от такого не отказались бы. А я промолчала, мысленно вздрогнув от неприятного ощущения.
        На следующий день на зельеварении я была слегка рассеянна из-за происходящего в моей жизни, а ведьма радостно поведала, что у нас контрольная работа, результат которой прямо повлияет на итоговую оценку. Новость огорчила, думать о самостоятельной работе было попросту тяжело, пришлось взять себя в руки. Дождавшись очереди, взяла с преподавательского стола билет, перевернула. Задание - приготовить зелье живого огня. Сегодня явно не мой день. Мало того что рецептура у него на лист, еще и приготовление занимает больше часа при строгом контроле состава и этапов, одно неверное движение - и можно получить очень болезненные ожоги.
        Я сверилась со списком и направилась к шкафчику за нужными мне материалами. Пришлось сделать пару подходов, за один раз все не унести. Ведьма строго следила за нами и не давала возможности подглядеть в учебнике или списать, все воспроизводилось на память. Разложив ингредиенты на столе, зажгла огонь и налила воды в котелок. Пока она нагревалась, надела перчатки и порубила листья канкурта - растение ядовитое и на незащищенной коже оставляет болезненные язвы. Выжала сок из цветов вереска и добавила его в закипающую воду. Немного погодя кинула еще парочку составляющих. Загвоздка в том, что надо было помешивать зелье и одновременно закидывать в него основные ингредиенты. Вот и приходилось одной рукой держать ложку, а другой резать. Тяжело. А если учесть мое состояние, и вовсе повеситься хочется.
        - Осторожнее, ты не то кладешь, - услышала тихий голос лаборанта и вздрогнула. Я так задумалась, что не заметила, как чуть не добавила в котелок сонный порошок. Если бы это случилось, случился бы взрыв. Клаус вовремя предупредил.
        - Спасибо, - искренне поблагодарила, и он застенчиво улыбнулся.
        Я продолжила готовить, но судьба в тот день была не на моей стороне. Зелье было готово, но, когда стала переливать его во флакон, случилось неожиданное - меня толкнули. Живым огнем плеснуло на руку, кожу начало сильно жечь. От невыносимой боли закусила губу, из глаз полились слезы. Обернувшись, увидела злорадную улыбку кузины. Гадина, я ей еще припомню.
        - Адептка, что случилось? - Ко мне подбежали преподавательница и лаборант. - Клаус, неси обезболивающий состав с третьей полки.
        Тот умчался в подсобку, а меня усадили на стул. Мне было так больно, что я боялась потерять сознание. Подруги смотрели с тревогой, но помочь ничем не могли. Клаус быстро вернулся и протянул тюбик. Ведьма выдавила на кожу большое количество мази и забинтовала так, что рукой я пользоваться не могла.
        - Не снимай повязку три дня, - сказала преподаватель, заканчивая обрабатывать рану. - Потом придешь ко мне и покажешь. За урок ставлю отлично, но в следующий раз будь осторожнее.
        Я благодарно кивнула, говорить была не в силах, боялась заорать. Боль немного притихла, а чувство мести, наоборот, разгорелось с небывалой силой. Кузина давно нарывалась, кажется, пришла пора поговорить по душам. Только сразу это сделать не получилось - мне было настолько плохо, что подружки чуть ли не на себе тащили в комнату. А потом кормили с ложечки, поскольку поранила я правую руку. На ужине Ксина победно улыбалась. Не догадывалась, глупая, о том, на что я способна. В связи с травмой меня освободили от занятий, появилась возможность обдумать все в деталях.
        Мне не хотелось портить отношения с родственниками, но иногда стоит преподнести урок тем, кто слов не понимает. Для начала договорилась с подружками, чтобы помогли устроить в нашей комнате ловушки для одной любознательной особы. Пришлось постараться, чтобы выглядело правдоподобно. Еще нужно было пустить слух, лучше всего это сделать в столовой, где много народу.
        - Девочки, мне сегодня мама посылку прислала, - начала хвастаться, заметив, что кузина стоит в очереди за нами и внимательно слушает. - Чудную брошь ручной работы. Она написала, что это старинный артефакт, передающийся из поколения в поколение. Неожиданно, что его отдали мне, но приятно.
        Подружки порадовались, а Ксинаниэль зло сверкнула глазами.
        - Ты недостойна этой броши! - заявила она во всеуслышание, заставив многих вздрогнуть от неожиданности.
        - Чья бы корова мычала, - не осталась я в долгу, усмехнувшись, - нужно было вывести ее из себя. - Моя мать старшая в семье и сама решает, кому передавать наследство.
        - Это мы еще посмотрим. Брошь будет моей, - прошипела кузина и вылетела из столовой.
        Мы проводили ее взглядами и сели ужинать. Первый этап прошел отлично, начинаем готовиться ко второму.
        Вечером, когда большинство студенток разбежались по делам, мы расставили ловушки. Брошь я положила на край стола, чтобы можно было быстро ее найти. По полу разлили масло, над дверью прикрепили ведро с густой краской, похожей на смолу, которая очень плохо отмывалась, а над столом с помощью воздушной магии подвесили наволочку с перьями, а на дверь - несколько охранок, чтобы не вызвать подозрений. Естественно, не обошлось без сигнализации, которая должна была зазвучать в конце представления. Чтобы не пропустить ни одного момента мести, мы с подружками уселись на мою кровать и накинули пологи невидимости и тишины. Мне удалось их усовершенствовать благодаря трем дням, проведенным в библиотеке, и теперь нас было невозможно засечь с помощью магии.
        Часы пробили одиннадцать, предварительно сотворенные нами фантомы «ушли» в другое крыло, дабы не вызвать подозрений. Спустя пятнадцать минут около двери раздались тихие шаги. Мы замерли. Кто-то пытался открыть замок, ничего не вышло. Послышалась отборная ругань, и в ход пошли заклинания взлома. Нужно признать, весьма качественные. Хотя я повесила самые простые охранки, так что можно поспорить. Спустя пять минут дверь открылась, на пороге возникла кузина. Она меня разочаровала. Хоть бы маскировку для приличия надела, дура, заявилась в обычной одежде и без прикрытия.
        Постояв в проеме, она осмотрелась и заметила на столе сверкнувшую брошь. Глаза Ксины загорелись жаждой обладания, она сделала шаг вперед, еще больше раскрывая дверь, и тут на нее обрушилось ведро с краской, облив с головы до ног и прилично приложив по темечку. От неожиданности кузина рванула вперед, поскользнулась на масле, шлепнулась и с ветерком проехалась на пятой точке до самого стола. Удар был мощным, явно болезненным. Но на этом неприятности не закончились. Как только она отшвырнула ведро, сверху посыпались перья. Мы с подругами с трудом сдерживали эмоции, пытаясь не заржать в голос. Кузина напоминала мокрую черную курицу после удара током. Для завершения мести я активировала сигнализацию, и спустя пару секунд в нашей комнате появилась комендантша.
        - Что происходит? - строго спросила она, оглядывая помещение. - Ксинаниэль, что вы тут делаете?
        - Видимо, ворует брошь, - сказала я, появившись в дверях.
        Нам с девочками пришлось в срочном порядке делать вид, что мы только что пришли.
        - Ризолли, вы понимаете, что это серьезное обвинение? - спросила смотрительница.
        В коридоре уже собралась толпа зевак.
        - Конечно, - согласилась я, - большинство присутствующих подтвердят, что кузина на ужине заявила, что брошь будет принадлежать ей. И, видимо, решила исполнить свою угрозу. - Я развела руками и гордо посмотрела на обидчицу. - Мы с ней не общаемся, прийти ко мне в гости она не могла.
        - Хорошо, мы обязательно разберемся, - заверила комендант и повернулась к кузине. - Прошу на выход.
        Ксинаниэль с трудом поднялась со скользкого пола и стала пробираться к выходу. Было видно, что ей многое хотелось сказать, но краска попала на губы, и разлепить она их не могла. Какой фурор ее ждал в коридоре - словами не передать! Общежитие еще два часа сотрясалось от смеха, а мы отмывали комнату. Но оно того стоило.
        На следующий день ректор сообщил, что с кузиной провел беседу, уведомил ее родителей о поступке дочери и предупредил, что еще одно нарушение, и она будет отчислена. Мне хотелось, чтобы ее выгнали сейчас, но урок пошел на пользу, и она старалась даже не пересекаться со мной. Не знаю, надолго ли ее хватит.
        Кстати, самым лучшим бальзамом на мою душу была новая стрижка кузины - под ноль. Отмыть волосы было невозможно, единственный выход - отстричь. Лысая дроу - то еще зрелище, особенно когда уши выделяются на общем фоне, словно локаторы.
        - Живее шевелите конечностями! - орал магистр Арисантер, глядя на наши потуги. - Кто так бегает? От зомби и то больше толку. Кто сегодня не сдаст забег, на зачете будет носом землю пахать.
        Мы дружно взвыли и увеличили темп. Физрук лютовал и плевался, пытаясь вылепить из нас что-то стоящее. Правда, в это понятие могло входить что угодно, а нам приходилось соответствовать - экзамены никто не отменял.
        Вообще учеба доставляла мне удовольствие, а беспокоили участившиеся записки от тайного поклонника. Все бы ничего, но они меня пугали. Цветы, конфеты, мягкие игрушки постоянно оставляли у двери, но никому еще не удавалось увидеть, кто это делает. Некоторые соседки по общежитию завидовали, говорили, как это здорово. Только я веселья не разделяла. Слишком грозно звучали признания. Конечно, можно было обратиться за помощью к ребятам, но не хотелось беспокоить их по пустякам. Дар с Ларом могли слишком серьезно подойти к ситуации, а мне неприятностей не хотелось. Я старалась как можно быстрее избавляться от подарков, не открывать лишний раз послания. Но это не помогало, они появлялись вновь и вновь.
        Единственным способом отвлечься была возможность сходить в город.
        - Риза, сколько можно собираться? - не выдержала Райни, глядя, как я заплетаю косу. - Все самое интересное пропустим.
        - Успеем, - успокоила подругу.
        - Я это уже пять раз слышала, и мы постоянно опаздывали. Там бои будут, хочу посмотреть.
        Мысленно вздохнув, взяла сумку и указала подругам на дверь. Райни радостно взвизгнула и первой вылетела из общежития. Оборотница стремилась попасть в город на ярмарку. Сегодня на главной площади проходили всенародные гуляния, и в Академии объявили выходной. Студенты радостно потирали руки в предвкушении развлечений и собирались потратить последнюю стипендию. Мы с подругами не были исключением, правда, я шла из любопытства. Говорили, что будет весело, приедут какие-то артисты с музыкальной программой. Этот день ненадолго отодвинул учебу, череду экзаменов и зачетов, а то учителя слишком уж разошлись.
        Город встретил нас шумом и суетой. Народу тьма, по некоторым улочкам приходилось продираться. Все веселились, участвовали в конкурсах или толпились около палаток с едой. Райни тянула нас с Тиа за руки, пытаясь пробраться к центру города, где должны были разместить шатры с бойцами. Правда, когда мы дошли, выяснилось - бои будут, но между девушками. Лицо подруги вытянулось, как старые портки после стирки, и настроение резко упало. Но мы уговорили ее остаться, чтобы оценить представление. В центре арены поставили бассейн с грязью, вокруг уже собирались люди, причем большую часть составляли мужчины.
        - Они в этом сражаться будут? - зашипела Райни, оглядывая участниц, - девушки вышли к бассейну в купальниках, но очень маленьких, едва прикрывающих выпирающие прелести, а они у них выдающиеся.
        Стоило им появиться, раздался пронзительный свист. Я чуть не оглохла. Мужики смотрели на представительниц прекрасного пола и пускали слюни, блондинка и брюнетка - сочетание убийственное. А девицам внимание нравилось, они постарались еще больше выпятить свои достоинства. Один парень рядом со мной чуть в обморок не свалился от такого зрелища.
        Оглядев толпу, напротив нас обнаружила Лара и Дара. Те не сводили взгляда с участниц и нас не увидели.
        - Ты посмотри на них, - заметила друзей Тиа, - скоро глаза выпадут. И что они нашли в этих девках?
        Голос у дриады был громкий, ее реплику услышали многие, в том числе и наши парни. Быстро подобрав челюсти, они направились к нам сквозь плотную толпу. Некоторые парни провожали их ехидными взглядами, видимо, надеясь, что мы устроим скандал.
        - Вы что тут делаете? - вместо приветствия спросил Дар, обнимая меня за талию. Я наградила его возмущенным взглядом. - Это для твоей безопасности, - отреагировал он, - вдруг зашибут.
        Хотелось послать его подальше, но ругаться не стоило. Я-то надеялась, что у них с Райни все сложится, но подруга поняла, что пока не готова к таким отношениям, и Дар вновь переключился на меня.
        Пока мы с демоном переглядывались, Лар подмигнул Райни и обнял Тиа, заглаживая вину за то, что пялился на других. Та возмущенно фыркнула, но вырываться не стала. У них не было серьезных отношений, так, легкий ничего не значащий флирт. Перерастет ли он во что-то большее - непонятно.
        Зрители выли от нетерпения в ожидании борьбы. Благодаря парням нам достались билеты в первый ряд. Не могу сказать, что меня это обрадовало, но отступать некуда - позади Дар. Тем временем девицы, забравшись в бассейн, валяли друг друга в грязи, издавая странные звуки, одежда их оставалась на местах, но народу нравилось. Уже через минуту обе были испачканы с ног до головы, различить их можно было лишь по глазам. Мужчины орали, свистели и хлопали. Кто-то пытался залезть к девушкам в бассейн, но охрана быстро отправляла смельчаков подальше. Наши парни тоже восторгались зрелищем, но молча. Райни смотрела на представление, поджав губы и порой тихо матерясь, - она-то рассчитывала на полуголых накачанных мужиков. Спустя десять минут борьба завершилась, поаплодировав, народ стал расходиться.
        - Может, посидим где-нибудь, - предложил Дар, не переставая обнимать меня.
        А ведь мы уже давно решили, что будем просто друзьями. Решил не сдаваться?
        - Отличная идея, - оценила оборотница, поворачиваясь к нам, - я не прочь выпить.
        Остальные дружно закивали, и мы направились к уже знакомой таверне. Свободных столиков было три, один из них в углу, там и расселась наша пестрая компания. Причем меня посадили между ребятами, видимо, помня о прошлом посещении. Сегодня в таверне тусовались студенты, даже кузина соблаговолила прийти. Надеюсь, мы не устроим потасовку. Хотя загадывать не буду.
        К нашему столику подбежала официантка, чтобы принять заказы.
        - Салат и компот, - озвучила пожелания Тиа, удивив нас.
        - Ты что, пить не будешь? - Райни нахмурилась, изучая меню.
        - Не-а, должен же вас кто-то домой вести, - пожала плечами дриада. - Тем более что я собираюсь на свидание.
        - Мне это и вот то, - Дар ткнул в листок с блюдами. - Риза, ты что будешь?
        - Пиво, - улыбнулась демону и попыталась сделать невинное лицо.
        - Плохая идея, - покачал головой Лар, хитро глядя на меня.
        - Почему? - вытянула губы и обиженно нахмурила брови.
        - Помнишь, что в прошлый раз было?
        Я хмыкнула и показала ему язык, затем повернулась к девушке.
        - Мне копченые колбаски, сыр и кружку пива.
        Парни страдальчески вздохнули, но комментировать не стали. А Райни радостно потерла ладошки, рассчитывая на хорошую пьянку. Не то чтобы мне хотелось выпить, но расслабиться надо. Экзамены достали.
        Еду нам принесли быстро, и мы принялись отмечать день города. На сцену вышел музыкант, наигрывая что-то грустное. Мелодия никак не вязалась с нашим настроением. Хотелось радости, а не панихиды. Парень оказался умным, увидев, что публика не реагирует, он переключился на более радостные мотивы.
        Краем глаза видела, что кузина тоже не отказалась от пива и присосалась к кружке как пиявка. Ну, это не мое дело, мы с ней не общаемся. Ребята приступили к трапезе, решила от них не отставать. Иногда, отрываясь от вкусностей, обсуждали экзамены, студенческую жизнь, преподавателей. Парни в этом году заканчивали Академию, а нам еще год мучиться от новых знаний.
        - О, старая знакомая, - услышала я грубоватый голос и подняла глаза от тарелки. Перед нами стоял гном. Один из тех, с кем мы пили в прошлый раз.
        - Добрый вечер, - улыбнулась ему.
        - Сегодня опять веселье будет? - Он взглянул на кружку в моих руках, и я слегка покраснела, а ребята усмехнулись.
        - Нет, я как-то не планирую.
        - Жаль, - гном разочарованно вздохнул и направился к своему столику.
        Забавно, они что, надеялись повеселиться за мой счет? Не, так нечестно. Я же в тот раз просто не рассчитала дозу. Сегодня буду осмотрительнее.

…Ныл разбитый нос. Тронула его и удивилась - на руке кровь. Туман мгновенно вылетел из головы. Я все-таки подралась?! Черт, давала же обещание! С опаской подняла голову и осмотрелась. Кажется, вечер прошел весело. Мебель перевернута, на полу битая посуда, посетители стенают и хватаются за ушибленные места. Райни в конце зала, держа какого-то парня за шею, объясняла, в чем он был не прав. Тиа успокаивала трактирщика, ребята укладывали особо буйных, а я сидела на чудом сохранившемся столе, зажимая в руке клок волос.
        Снизу раздался стон. Опустив глаза, увидела лежавшую под столом кузину, на ее голове не хватало нескольких прядей - волосы отрастали довольно быстро. Сложив два и два, выкинула улику из рук. Попытка вспомнить, что произошло, провалилась. Вроде к нам подошел гном, мы поздоровались, потом выпили с ребятами. Через двадцать минут в таверну зашли знакомые орки. Парни слега напряглись, но ничего не сказали, и мы продолжили пить. Потом, как и в прошлый раз, один из орков стал мне подмигивать. Все бы ничего, но на этот жест бурно отреагировала кузина.
        - Да что они в тебе находят? - заорала она и кинула в меня пивной кружкой.
        Я не стерпела и ответила тем же. Началась потасовка, и вот результат. Похоже, пить мне вообще нельзя, плохо сказывается на окружающих.
        - Надо уходить, - Дар стащил меня со стола, - ты как?
        - Жить буду, - пробормотала, сгорая от смущения. - А остальные?
        - Нормально. - Он взял меня за руку и повел к выходу.
        Ребята потянулись следом. Выглядели мы помятыми, явно побывавшими в переделке. Надеюсь, никто из учителей нас не увидит.
        Наконец-то настал день приезда Сильвериуса. Нас собрали в актовом зале и велели вести себя прилично, строгий взгляд ректора заставлял задуматься о последствиях. Силя появился на сцене, и половина девиц испустила возглас умиления. Несмотря на почтенный возраст, выглядел он потрясающе. Высокий, поджарый, с кубиками пресса, проглядывающими из-под сильно облегающей белоснежной рубашки. Специально такую надел? Длинные платиновые волосы, голубые глаза и ямочки на щеках. Ну как устоять обычной девушке?! Конечно, лекция прошла на ура. Лекарь рассказал много полезных вещей, ответил на вопросы, пообщался с адептами, парочку из них даже подлечил. Мне с трудом удалось вырвать его из толпы фанаток, чтобы поболтать.
        - Гусеничка моя, - воскликнул он, обняв меня так, что ребра затрещали, - как же я соскучился. Ты ж мое солнце!
        Я не любила это прозвище, но он все равно меня так называл. Когда мы только познакомились, у меня было плохое настроение, и я сидела на лавочке, закутанная в плед. Наверное, я была очень похожа на гусеницу, с тех пор он так ко мне и обращался.
        - Привет, Силя, - обняла в ответ, - я тоже рада тебя видеть.
        - Что случилось? - эльф с тревогой посмотрел на меня. Он знал меня лучше, чем я сама. - Идем ко мне, поговорим.
        За что люблю Сильвериуса, так это за интуицию. Он всегда чувствовал, когда мне требуется помощь.
        Ему отвели покои в учительском крыле. Они не сильно отличались от наших, хотя здесь было гораздо уютней. Зайдя в комнату, он сел на кровать и посадил меня на колени. Мне не было стыдно - трехсотлетний лекарь относился ко мне как к ребенку, мы часто так сидели и болтали, когда я жила дома.
        - Ризочка, расскажи дяде, что с тобой? - начал он сюсюкать со мной как с малышкой, и я не смогла сдержать улыбку.
        - У меня появился тайный поклонник, - призналась, опустив голову.
        - Так это же отлично, - обрадовался эльф, но, заметив мою реакцию, уточнил: - Или нет?
        - Он меня пугает.
        Сильвериусу я смогла сказать правду и не бояться, что меня осудят. Мне действительно было не по себе, эти записки и подарки наводили тихий ужас и заставляли бояться собственной тени.
        - Хочешь, помогу его найти и приструнить? - Друг стал серьезным и даже слегка напрягся.
        - Нет. Сама разберусь, - успокоила его.
        - Не надеялся встретить тебя, - признался Силя, улыбаясь. - Когда твой отец сказал, что отправил тебя учиться в Академию, я ожидал увидеть ее развалины.
        - Первоначально так и планировалось, - хмыкнув, призналась. - Но Академия не виновата в том, что я тут оказалась, ничего плохого не сделала, и разрушать ее было бы глупо. А со временем я поняла, что мне нравится учиться, у меня появились друзья, новые знания и интересы. Весьма полезный опыт.
        - Ты мыслишь, как истинная королева, - заявил Силя и чуть не получил в глаз.
        - Сплюнь! - толкнула его локтем в бок. - Кстати, матушка начала слать подарки.
        - Ого, не к добру. Я недавно был у темных эльфов, видел твою бабулю. Похоже, она готовит переворот. Не знаю, в курсе ли ты, на каком месте среди претендентов?
        - На седьмом.
        - Ошибаешься. На пятом.
        - Что?! - вскрикнула, чуть не свалившись с колен. - Как на пятом? Скажи, что пошутил!
        - К сожалению, нет, - печально вздохнул Силя. - Риза, ты уже взрослая девушка, но позволь дать совет: будь с ними осторожнее. Темные дроу весьма изобретательны и коварны.
        Я кивнула, давая понять, что приняла его слова к сведению.
        Мы проболтали всю ночь, вспоминали прошлое и смеялись над моими детскими шалостями. Мне было так хорошо, что, когда на следующий день он собрался уезжать, я не выдержала и заплакала. Силя обещал, что мы обязательно увидимся и все будет хорошо, что в любой момент могу написать ему, поделиться наболевшим. Приятно знать, что на свете есть такие друзья.
        История восьмая
        Экзаменационно-поучительная
        Сегодня в расписании стояла бытовая магия. Многие считали этот предмет ненужным, а зря. Убирать пыль и грязь одним заклинанием очень удобно, главное, не перепутать местами слова и не вложить много силы, а то может случиться конфуз.
        Эту пару у нас вел сухонький старичок с козлиной бородкой, хитрыми карими глазами и залысиной на макушке. Он временно замещал другого преподавателя, срочно уехавшего по семейным делам. Явившись на его первый урок, мы поразились: в аудитории повсюду висели сосновые шишки, гербарии из цветов, на столе громоздились ржавые котелки и какая-то непонятная утварь, пахло плесенью. Да и сам учитель не вызвал доверия - он пришел на урок измазанный сажей, в рваных штанах и рубашке с маслянистыми пятнами.
        - Садитесь, садитесь. - Старичок махнул рукой и стал искать что-то на столе. - Я ваш преподаватель по бытовым заклятьям, магистр Монсье.
        - Он еще и магистр? - шепотом спросила Райни, наклоняясь ко мне.
        Я тоже удивилась столь необычному экземпляру.
        - Кто-нибудь знает, о чем мой предмет? - спросил он, вытирая сажу с лица, правда, тряпка выглядела еще грязнее. - Нет? Даже не догадываетесь? Что ж вы за ученики-то такие. - Сокрушенно покачав головой, сел за стол и практически пропал в завалах рухляди и бумаг. - Я буду учить вас с помощью заклинаний наводить порядок в доме, а также готовить еду из мало подходящих продуктов.
        - Каких именно? - пискнул кто-то на галерке.
        - Ну, например, суп из еловых шишек, - улыбнулся он, обнажая гнилые зубы, - или компот из скошенной травы и гарнир из торфа.
        - М-м-м… Это, наверное, так вкусно, - мечтательно произнесла Тиа, заставив нас с подругой поежиться.
        Дриаде это может понравиться, а я даже представить вид блюда боюсь.
        - Так как у нас с вами первый урок, начнем с азов. - Магистр подошел к доске и что-то на ней начертил. - Это заклинание поможет вам почистить одежду. Но предупреждаю, произносить его надо с восходящим потоком энергии, иначе одежда может попросту исчезнуть.
        Мы переписали формулу заклинания в тетрадь, и кто-то из девочек похихикал, явно представив описанную ситуацию. Но я не считала ее смешной, одно дело оказаться раздетой дома, другое - в людном месте.
        - Магистр, - подняла руку, чтобы спросить, - а заклинание направленного действия или рассчитано только на владельца?
        - Хороший вопрос, - похвалили меня и вновь стали чертить что-то на доске. - Если к этому слову добавить приставку, можно почистить одежду в радиусе нескольких метров.
        Ого, вот это уже масштабы! Главное, не перестараться.
        Следующий час мы изучали составляющие очищающего заклинания и пытались применить его на практике. Формула оказалась сложной, не всегда выходило правильно. Зато мы поняли, почему в кабинете такой бардак: при произнесении очередного неправильного заклятья вещи перемещались, и раскладывать их в идеальном порядке не было смысла. Плюс еще и для нас тренировка.
        После пары настала пора обеда. Я заметно проголодалась, а лекция о супе из шишек только подогрела аппетит. В столовой было подозрительно много адептов. Еще и Ксина странно косилась в мою сторону. В последнее время отношения с ней совсем испортились, кузина постоянно пыталась всем доказать, что она лучше и круче. А обо мне так некстати вспомнили родственнички по маминой линии, что ничего хорошего не означало. Либо им что-то нужно, либо хотят избавиться от меня как от позорного пятна на семейном древе. Мне было на них наплевать, но Ксина не унималась и старалась сделать какую-то гадость. Вот и сейчас она сидела за соседним столиком и болтала с соседками, периодически кидая на меня полные ненависти взгляды.
        Села к ней спиной, чтобы ее физиономия не мешала пообщаться с подругами и обсудить их личную жизнь. Моя разнообразием не отличалась, да я и не переживала по этому поводу. Мы уже доедали второе, когда в столовую вошел Антуан, капитан нашей команды по вольтболу. Среди адептов эта игра стала довольно популярной, смысл ее в том, что нужно забросить световые шары в летающие по полю корзины. Если снаряд хватали неправильно, следовал удар током, разряд небольшой, но на пару секунд мог вывести игрока из игры.
        Я бросила на парня мимолетный взгляд, удостоилась улыбки и подмигивания и вернулась к обсуждению с Райни ее свидания.
        - Как ты меня достала! - неожиданно раздался за спиной злой голос кузины.
        Я обернулась и успела заметить летящую в меня тарелку с кашей. Поставила щит, и посудина срикошетила в Ксинаниэль. Та среагировать не успела и оказалась полностью перепачкана мутной жижей. Вокруг раздавались смешки, перерастающие в гогот. Глаза дроу залило красной пеленой, и она запустила в меня стаканом. Не понимая причины агрессии, я стала обороняться, подружки запустили в Ксину салатом. Дурной пример оказался заразительным, и вскоре в столовой царил разгром, на полу и столах валялись остатки еды вперемешку с разбитой посудой.
        - Что здесь происходит? - вывел нас из состояния войны голос ректора. - Кто зачинщик? - Все дружно посмотрели на нас с кузиной. Это было жестоко. Я же совершенно ни при чем. - Адептки Ризолли и Ксинаниэль, ко мне в кабинет. Живо!
        Очень хотелось врезать родственнице, но слишком много свидетелей. Дождусь другого раза. И что ей тихо не живется? Неужели прошлый урок ничему не научил?
        За столь вопиющее безобразие в столовой нам сделали выговор, месяц придется стоять на раздаче еды и мыть посуду. Наказание восторга не вызвало, я была готова удавить кузину, допекла меня своей ненавистью. При том что я ее не трогаю, над ней не подшучиваю и вообще стараюсь не замечать. А эту глупую девицу даже угроза отчисления не останавливает!
        Нам предстоял экзамен по начертательной магии, предмету сложному, требующему концентрации. Студенты наделали шпаргалок, рассовав их повсюду в одежде и под ней. Преподаватель мадам Грифония была очень строгой. Один взгляд из-под очков - и можно копать себе могилку. На паре даже пошевелиться было страшно. Заметив нарушение, она тут же выгоняла за дверь, а на следующем занятии спрашивала не только всю тему, но и требовала письменный доклад.
        Чертить линии нужно ровно и четко, а выходит это не всегда. Я всего одну схему три месяца пыталась сделать правильно, а их тысячи. В каждом экзаменационном билете три задания, значит, начертить надо целых три схемы! Можно смело готовиться к пересдаче. Мы готовились вместе с Тиа и Райни, они тоже выглядели невеселыми.
        Экзамен был назначен на час дня, хоть выспаться удалось, чтобы не клевать носом за партой. Одноклассники нервно перелистывали страницы конспектов, пытаясь запомнить что-то еще. Но перед смертью не надышишься. Когда мадам Грифония открыла дверь, мы дружно вскочили с мест. Она процокала каблуками по мраморному полу и уселась за стол.
        - Добрый день, адепты. - От холода ее голоса мурашки по коже табунами скакали. - Готовы к экзамену? Предупреждаю, поблажек не будет. Увижу шпаргалки, сразу выгоню. Всем ясно? - Мы закивали. - Тогда прошу за билетами.
        Она взмахнула рукой, на столе появились листочки с вопросами. Первой пошла наша отличница, подавая всем пример. Но это не помогло, все равно стало страшно, под ложечкой засосало. Я брала билет пятой - прошмыгнула к столу, помолилась богине и взяла приглянувшийся.
        - Семнадцатый, - назвала номер.
        И только сев на место, перевернула и прочла задания. Тяжело, но сносно. Первый вопрос - пентаграмма для вызова демона третьего уровня, следом схема Манмура и последним шел чертеж Фауста. Он был самым сложным и имел три контура, линии которых не должны пересекаться, но при этом проходят очень близко друг к другу. Одно неверное движение, и начинай сначала, а чертеж занимал весь лист и по времени требовал минимум часа, а всего на подготовку отводилось два часа.
        Когда все разобрали билеты, в аудитории воцарилась тишина, нарушаемая лишь скрипом перьев и грифелей по бумаге. Мадам Грифония увлеченно читала какой-то журнал, но не забывала поглядывать на нас. Доставать шпору было страшно, но она мне пока и не требовалась, схемы я помнила.
        Прошло уже около часа, как вдруг тишину в классе нарушил голос преподавателя.
        - Адептка Миранга, положите на мой стол шпаргалки и выйдите из класса.
        - Мадам, у меня их нет, - послышался испуганный голос девушки.
        - Неужели? - усмехнулась Грифония, поднимая взгляд. - Хотите сказать, что в левом рукаве ничего не спрятано? - Девушка слегка побледнела, но отрицательно покачала головой. - А если я проверю?
        Пока они выясняли, кто прав, успела заметить, как Тиа тянется к шпаргалке под юбкой. Не самая лучшая идея. Осторожно толкнула ее локтем и показала на билет, мысленно спрашивая, в чем загвоздка. Она повернула ко мне листок, давая возможность прочитать. Ей досталась схема вызова черта. Я взяла черновик и стала рисовать подсказку, соблюдая осторожность, - мы сидели на первой парте и находились под постоянным наблюдением. Медленно подвинула лист к подруге, глядя при этом только на свои записи. Тиа едва заметно кивнула и стала копировать рисунок на бумагу.
        Выгнав девушку за дверь, мадам Грифония вернулась к чтению. Больше инцидентов не возникало.
        Я закончила все чертежи, просмотрела их еще раз и пошла отвечать. Преподаватель встретила меня обжигающе холодным взглядом. Протянув ей листки с ответами и схемами, села на стул и стала ждать. Мадам внимательно изучила мои каракули, но от комментариев воздержалась, хотя могла придраться к любой мелочи и завалить меня.
        - Линии, конечно, не самые точные, но вполне приемлемые. В следующий раз постарайтесь чертить аккуратнее, иначе придется пересдавать.
        После этих слов Грифония поставила мне отлично и отпустила. Хотелось закричать «ура» и выбежать, вместо этого я бочком дошла до двери, аккуратно прикрыла ее за собой и села на подоконник ждать подруг. Те появились через полчаса, выглядели довольными - значит, сдали. Осталось еще три зачета, и можно ехать домой на каникулы. Даже не верится.
        Пока мы, стеная, перерывали библиотеку в поисках ответов на вопросы, остальные студенты предавались веселью. Их же не заставляли сдавать столько предметов. Хотя Тиа успевала и личную жизнь налаживать, постоянно бегая на свидания и меняя парней. Мне тоже хотелось немного романтики, цветочков и прочего, но, увы, мое сердце никто не затронул. Дар и Лар иногда предпринимали очередные попытки подкатить, но я старалась их не замечать. Не хотелось потерять друзей. Вот и приходилось с улыбкой провожать дриаду на очередное рандеву, а потом слушать ее восторженные отзывы. Хорошо, учебы было много, некогда думать о проблемах. К тому же папуля подкинул еще одну - меня ждал совет старейшин, не предвещавший ничего хорошего. Быть кронпринцессой то еще счастье.
        Хватит о грустном, пора готовиться к другим предметам.
        На очереди - зачет по истории. Если на первом курсе магистр Пентал на списывание глядел сквозь пальцы, то в этом году решил оторваться. Поговаривали, что от него сбежала жена, и с недавних пор он стал женоненавистником. Стоило нам зайти в аудиторию, нам велели оставить сумки у двери и взять лишь листок с ручкой. Шпаргалки у меня были спрятаны под юбкой, но пронзительный взгляд преподавателя очень не понравился. И сам предмет я не любила, скучный и нудный, и знания эти мне вряд ли пригодятся, но отказаться от сдачи экзамена не могу.
        Вопросы попались сложные, словно магистр специально их подбирал. Некоторые мы даже не проходили, задания были по дополнительной литературе для более глубокого изучения предмета. Никто ее, естественно, не читал, сидеть лишние часы в библиотеке никому не хотелось.
        Нужно было доставать подсказки, но не попасться магистру. Осторожно приподняв подол, вытащила листочки-шпаргалки, умудрилась даже не зашуршать. Следующие полчаса я строчила черновик, одновременно следя за выходящими отвечать. Статистика неутешительна: парни сдавали на отлично, девушек Пентал валил. Две выбежали из аудитории в слезах.
        Настала моя пора отвечать. Я села у преподавательского стола и была удостоена кривой усмешки. Тем не менее протянула листок с записями. Магистр внимательно изучал мои каракули, иногда кривясь, но молчал, заставляя нервничать еще больше.
        - Что ж, адептка Ризолли, ваши ответы меня порадовали, - наконец заговорил он, - но я бы хотел задать пару дополнительных вопросов.
        Черт! Он просто издевается!
        - Конечно, магистр, - вымученно улыбнулась, мысленно готовясь к пересдаче.
        - Тогда начнем, - сказал он с предвкушением в голосе. - Когда был заключен договор о сотрудничестве между темными и светлыми эльфами?
        - В третьей декаде эры единорога, - вспомнила я, все же историю нашей расы папуля рассказывал с пеленок, что-то отложилось.
        - Хорошо, с этим вы справились, - недовольно проворчал магистр, поджав губы. - А когда произошло восстание орков и чем закончилось?
        - Закончилось подписанием мирного договора со всеми народами, - пробормотала я, старательно вспоминая дату. - А началось весной… в эру медведя.
        - А точнее? - не унимался преподаватель, заставляя скрипеть зубами, - дату я не помнила, хоть убейте. - Жаль, что не знаете. Тогда другой вопрос: когда был заключен брак между Карлом Третьим и Матильдой Вельмицкой?
        Сегодня явно не мой день.
        - Не знаю, - склонила голову, скрывая злость в глазах.
        - Плохо, - покачал головой Пентал, хитро улыбаясь. - Не знаете таких простых вещей, а еще на пятерку претендуете. Придется посидеть в библиотеке и написать реферат на эту тему. Увидимся через неделю на пересдаче. Можете идти.
        Встала, едва сдерживая эмоции. Безумно хотелось сказать ему пару ласковых слов. Теперь кроме реферата по психологии болотного народа мне еще один писать. Я же точно чокнусь, как все успеть? В ожидании подруг села на подоконник и стала искать нужную информацию в учебнике. Девочки вышли через десять минут с печальными лицами.
        - Ну как? - спросила, спрыгивая на пол.
        - Пересдача, - пожала плечами Райни.
        - То же самое, - грустно буркнула Тиа, вытирая слезы. - Деспот. Еще и реферат писать.
        - Ты не одна такая, - ободрила подругу. - В библиотеку или в столовую?
        - Сначала поедим, - ответила Райни. - На голодный желудок я плохо соображаю.
        После обеда отправились писать рефераты. Эх, сколько нового о себе мог узнать магистр, если бы заглянул к нам, словами не передать. Впервые за долгое время библиотека была заполнена стенающими студентами, кропотливо перелопачивающими учебники истории. От количества дат и событий кружилась голова, но если не сдать материал, будет еще хуже. К тому же мне еще один реферат писать, оставила на потом, теперь расплачиваюсь.
        Просидела до полуночи, чертовски устала и, добравшись до комнаты, успела лишь раздеться и тут же уснула. Утром только кружка ледяной воды заставила меня открыть глаза. Благо реферат фауне успела наваять. Но и тут ждала неудача.
        - Ризолли, я крайне недовольна вашей работой, - услышала печальный голос профессора Ламонтье. - Вы плохо раскрыли тему. Где подробное описание пищеварительной системы и рациона болотников? У вас две строчки, а надо минимум страницу. Это же так интересно! Переделайте к завтрашнему дню.
        Впору завыть от безысходности. Я не выживу, если буду так заниматься. А мне еще историю учить. Но спорить с профессором нет смысла, она считает свой предмет интересным и нужным, так что придется потрудиться. И не мне одной. Половину группы отправили на доработку реферата. Сегодня в библиотеке опять будет много народу.
        В моей жизни был один плюс - записок от таинственного незнакомца больше не было. Даже не верилось в такое счастье. Конечно, любопытство грызло изнутри, с другой стороны, лучше оставаться в неведении. Меньше знаешь - крепче спишь.
        - Вашей письменной работой я доволен, - снизошел до улыбки магистр Пентал, откладывая дорогие сердцу листочки. - А теперь пройдемся по датам. - Я лишь кивнула и приготовилась к пытке. - В какой эре заключен договор Центария?
        - Восьмой от эры создателя.
        - Хорошо. И что он из себя представляет?
        - Согласно этому договору гоблины должны давать свободу передвижения по их территории всем расам, а также выплачивать дань людям за многолетнее истребление.
        - Молодец, - похвалили меня, скривившись как от лимона. - А что было бы, если б договор не заключили?..
        В общем, часа через два из аудитории я выползала, мозги кипели от полученной информации и острых подколок. Но главное - история сдана. Через час в комнату заползли подружки со счастливыми лицами. Еще рывок, и можно ехать на каникулы.
        Я мысленно готовилась к зачету по зельям. Ведьма, которая вела предмет, очень привередлива и придирчива. Естественно, я сильно нервничала, впрочем, роптали все адепты, судорожно листали тетради и что-то бубнили себе под нос. За три минуты до начала экзамена нас запустили в класс, разрешив взять с собой конспекты. Но что-то подсказывало, они не помогут. Брать билет пошла одной из первых, тянуть не было смысла. Задание - приготовить два зелья. Одно от расстройства желудка, второе, посложнее, от мужских хворей. Достав из шкафчика необходимые ингредиенты, поставила котелок на огонь, краем глаза отметив, что кузина подбирает травы для очищающего зелья. В голове созрел план. За гадость в столовой я не отомстила, теперь кто-то за все ответит. Нужно отвлечь ее хоть на мгновение. И тут судьба мне улыбнулась, Ксина отошла к шкафу, и я быстро подменила травы. Если она будет внимательна, исправит ошибку, если нет - сама виновата. Но кузина всегда много о себе воображала и ничего не заметила.
        Я отошла на пару шагов как раз в тот момент, когда она кинула в котел траву. Жидкость забурлила, зашипела и взорвалась, окатив дроу с ног до головы. Та захлопала глазами, потом заорала не своим голосом, а я с трудом содержала улыбку - придется ей пару дней походить с красным лицом в черных пятнах. Кузина злобно взглянула на меня, но доказать ничего не могла. Ксину отправили в лазарет, а я продолжила работу и с успехом сдала экзамен.
        К сожалению, инцидент не прошел бесследно. Я сидела на занятии по бытовой магии и старательно записывала, что нужно взять с собой в поход, который должен состояться через три дня. Магистр собрал нас, чтобы дать последние указания перед испытанием, намекнув, что это будет своего рода зачет. Нам предстояло провести в лесу выходные, научиться готовить еду из того, что найдем, и выжить в диких условиях. Я не переживала - в детстве приходилось ночевать под открытым небом. Надеюсь, будет здорово.
        - Простите, магистр, адептку Ризолли вызывают к ректору, - отвлек нас какой-то первокурсник, приоткрыв дверь.
        - Ну, раз ректор, не задерживаю, - протянул магистр Монсье. - Ризолли, идите. Возьмете список у подруг.
        Я собрала вещи и направилась в кабинет главы Академии. О причине вызова не догадывалась - в последнее время вела себя тихо, устав не нарушала, ничего не взрывала. Даже любопытно стало.
        - Вы меня вызывали? - обратилась к ректору, войдя в кабинет, и тут заметила посетителей, сидевших напротив, - кузину и не знакомую мне дроу.
        - Да, проходи, - мне указали на свободное кресло, но сесть я не успела.
        - Это она? - взвизгнула дроу и, вскочив, направилась ко мне.
        Теперь я ее рассмотрела. Высокая, худая, довольно привлекательная. Белоснежные волосы, миловидное личико. Она была похожа на кузину, но лет на тридцать старше. Наверное, это моя тетя.
        - Ты, пигалица, как ты посмела напасть на мою дочь? - Она указала на Ксину, та все еще ходила с красным в черную крапинку лицом. - Да ты хоть знаешь, кто я такая?
        - Подозреваю, что ее мать, - ответила спокойно, игнорируя угрозу в голосе дроу.
        - Ризолли, вы виноваты в том, что произошло с Ксинаниэль? - вопросил ректор.
        - Нет, - твердо ответила. Что-что, а врать я умею, не моргнув глазом. Годы практики. - Все обвинения беспочвенны, а доказательств, как я полагаю, нет? - обратила взор на тетю, у той чуть пар из ушей не шел.
        - Да как ты смеешь? - прошипела она. - Ты, ошибка рода, тебя еще в детстве надо было утопить. Позор…
        А вот это она зря. Оскорблять себя я никому не позволю. Тем более что я выше ее по статусу. Не люблю играть роль принцессы, но порой другого выхода нет. А некоторых особ нужно сразу ставить на место.
        - Вы хоть понимаете, с кем разговариваете и кого оскорбляете? - спросила, переводя на нее взгляд и добавив голосу твердости. - Я кронпринцесса дружественного вам государства и одна из претенденток на престол темного королевства. - При этих словах тетя поморщилась и попыталась вставить реплику, но я не дала. - А вы всего лишь побочная ветвь рода. Ваши обвинения беспочвенны. Вы оскорбили меня, а такое не прощается. - Сжав кулон на груди, активировала связь с папой.
        Миг, и в кабинете открылся телепорт, из которого вышел отец, - с помощью жемчужины я могла не только общаться, но и вызывать его к себе в случае необходимости. Увидев короля, тетя оцепенела, а кузина постаралась слиться с креслом. Я бы и сама могла разобраться с ними, но нужно действовать тонко. Политика, чтоб ее. Поэтому и обратилась в папе.
        - Дорогая, что случилось? - спросил он, оценивая обстановку.
        - Прости, не хотела тебя отвлекать, - покаянно опустила голову, - но другого выхода не было. Леди посмела оскорбить меня, мою семью и род. Я требую извинений.
        - Интересно, - задумчиво пробормотал отец и уставился на дроу. Та побледнела, видимо, до нее дошла суть произошедшего. - А можно узнать подробности?
        Ректор подробно изложил детали. Кто в чем виноват, кто кого обвиняет и обзывает. Все это время я сидела молча и тихо злилась. Родственники просто достали меня своими придирками. Будто я виновата, что родилась полукровкой.
        - Мне все понятно, - сказал папа, выслушав ректора. - Уважаемая, вы оскорбили мою дочь и должны перед ней извиниться.
        - Я не… - возмутилась было тетя, но я перебила:
        - Нет. Мне нужны извинения от главы рода, - заявила, глядя на родственничков, - те заметно побледнели - извиняться ведь придется королю темных эльфов. Но я имела полное право на такую прихоть. - Думаю, это будет хорошим уроком для некоторых.
        - Согласен, - кивнул отец. - Я сообщу правителю о случившемся.
        - Что ж, если больше претензий нет, я пойду на урок. - Обняла папу. - Спасибо. Увидимся на каникулах.
        - Беги, - он поцеловал меня в макушку, - я разберусь.
        Дождавшись кивка ректора, покинула кабинет. На душе было гадко. Ситуация вышла неприятная, но, если бы я оставила все как есть, кузина продолжала бы войну. А это надоело. Пусть претензии высказывают моей матери, а не срываются на мне.
        Естественно, в комнате меня ждал допрос с пристрастием. Подружки дружно возмущались, заявив, что я была в своем праве. Я улыбнулась, но на душе было гадко. Одна польза - кузина от меня отстала, старалась держаться подальше и не смотреть в мою сторону. Можно расслабиться и подготовиться к походу.
        Заодно поделилась с подругами, что записки и подарки больше не приносят, - сразу не сказала из-за занятости учебой.
        - Риз, а когда был последний? - спросила Тиа.
        - Недели две назад, - подсчитала мысленно.
        - Я знаю, кто это был! - вдруг заорала Райни, и мы с дриадой подскочили на кроватях.
        - Кто? - хором воскликнули мы.
        - Клаус.
        - Лаборант? - удивилась я, припоминая затюканного парнишку.
        - Сама посуди. Он уехал две недели назад, и все прекратилось. Как лаборант он имел доступ в общежитие, мог прийти в любой момент и остаться незамеченным. И на уроках он тебе помогал. И я замечала, как он на тебя смотрит.
        Я задумалась. Доля правды в ее словах была. Клаус действительно помогал мне чаще, чем остальным. Иногда случайно прикасался к руке и краснел. Он был настолько тих и незаметен, что я бы в жизни на него не подумала. Но оборотница права - стоило ему уехать, и я зажила спокойно. Надеюсь, больше мы с ним не пересечемся, и у меня не будет еще одного тайного поклонника. Нервы дороже.
        Вечером мы уложили рюкзаки, запаслись теплыми одеялами, сухофруктами, водой и прочими необходимыми мелочами, а рано утром собрались у входа в Академию. Магистр Монсье радостно потер руки, обвел нас взглядом и активировал портал. Двадцать адептов дружным строем вошли в него и спустя мгновение очутились на лесной поляне, со всех сторон окруженной деревьями.
        - Выбирайте место и располагайтесь. Одна палатка рассчитана на троих. Позже распределим обязанности.
        Мы с подругами взяли один из предложенных свертков, а я, осмотревшись, нашла хорошее местечко - рядом рос низкий пушистый кустарник, удачная защита от сильного ветра. Палатку ставила Райни, мы помогали. Пять минут, и у нас готово убежище. Внутри не так просторно, но жить можно. Постелили теплые одеяла, разложили вещи и вышли на улицу. Многие сокурсники еще возились со своими платками, не представляя, что вообще с ними делать. Пришлось помочь. Потом магистр разделил нас на группы и дал задания. Нашей троице нужно было найти съедобные ягоды, грибы и мох, желательно побольше. Эх, хорошо, что я эльф, у Райни превосходный нюх, а Тиа много знает о растениях.
        Мы направились в сторону реки, которая текла неподалеку. Тиа нарвала кувшинок и сплела из них корзинки, куда мы собирались складывать припасы. Райни принюхалась и указала вглубь леса. Далеко от лагеря мы не уходили, но через два часа вернулись с такими припасами, что суп из мха не понадобится. Пока нас не было, народ натаскал дров, воды и организовал зону отдыха. Толстые бревна и пеньки расставили кругом, внутри приготовили место для кострища. Как только на небе зажглись первые звезды, мы сели пировать.
        Магистр следил, как мы готовили ужин. Подсказывал, что бросить в общий котел, а что лучше выкинуть. Суп из мха мы все же сварили, и должна признать - он довольно вкусный. Конечно, попадались мошки и горчащие травинки, но мы съели все, подчистив котелок. Потом в ход пошли собранные нами ягоды и грибы, их мы запекали на костре, насадив на прутья. В воздухе витали такие ароматы, что рот непроизвольно наполнялся слюной.
        Мне нравилось в лесу. Вокруг тишина, нарушаемая нашими тихими разговорами да стрекотом кузнечиков и цикад, пахнет хвоей и разнотравьем, а на темном небе сияет полная луна. Идиллия. Правда, кто-то из ребят начал рассказывать жуткие истории. Если первые были интересными и не вызывали страха, то уже через час хотелось прибить рассказчика и оказаться в стенах родной Академии.
        Ближе к полуночи отправились на боковую. Я поставила защиту от непрошеных гостей, девчонки еще и парочку ловушек перед входом организовали. Признаюсь, часа два ворочалась, вслушиваясь в каждый шорох, а Райни засопела, как только ее голова коснулась подушки.
        Утром магистр разбудил нас очень рано и настоял на возвращении в Академию. Даже умыться и привести себя в порядок не дал. Видите ли, у него какие-то дела срочные появились, и с нами ему некогда возиться. Можно было обидеться, но меня не покидало радужное настроение - сессию-то я сдала! Подозреваю, что историю мне поставили по причине недовольства деканата магистром, тянущим со сдачей ведомостей, но главное - завтра я наконец-то отправлюсь на каникулы. Все же два года дома не была. Придворные небось совсем без меня распоясались. Зато я узнала много новых проделок и каверз, заставлю гадюшник встрепенуться.
        История девятая
        Домашняя
        - Риза, как я рад тебя видеть, - услышала папулю, выходя из телепорта и падая в его объятия. Хм, что-то тут не так. - Как добралась?
        - Что случилось? - поинтересовалась, глядя в глаза отцу. Я, конечно, по нему сильно соскучилась, но интуиция вопила об опасности.
        - Ничего, - попытался соврать он.
        - Папа! - Уперла руки в бока.
        Отец не ответил и потащил меня в комнату, я толком и оглядеться не успела. Но раз он так спешит, что-то все же случилось. В моих покоях ничего не изменилось, все на своих местах. Приятно. Я села в кресло и выжидающе уставилась на отца.
        - Понимаешь, - смутился он, вызвав мое удивление, - мне надо избавиться от любовницы.
        Вот это номер! Раньше с такими просьбами ко мне не обращались, видно, совсем его допекла.
        - И кто эта счастливица?
        - Арсиния.
        - Что? Как? - У меня аж глаз задергался.
        Арсиния была эталоном стервозности и хамства. Ее мало кто переваривал, а уж о свадьбе и говорить не приходилось. Она была красива, но спесива, отец ее на дух не переносил. Интересно, что изменилось?
        - И как она у тебя оказалась? - не могла не спросить я.
        - Неважно, - отмахнулся он, но я хотела знать. - Ты еще мала для таких вещей!
        - Значит, напились. - Вздохнула. - И что ты хочешь? Отравить ее, напугать?
        - Можешь спихнуть ее другому? - поинтересовался он, немного подумав. - Чтобы он женился?
        - Приворотные зелья запрещены, - намекнула, скрывая улыбку.
        - А кто узнает? - хмыкнул он в ответ.
        - И кто счастливчик?
        - Советник.
        Да я уже готова бежать в лабораторию! Советник у меня в печенке сидел, именно он пытался мне в мужья племянника сбагрить. Как говорится, у нас с ним личные счеты.
        После разговора с отцом я собралась полежать в ванне и подумать, что делать с двумя голубками. Приворотное зелье запрещено, но ведь есть много других зелий! Можно сделать так, что их просто потянет друг к другу, и надо, чтобы любовница забеременела от советника, тогда свадьбе быть. Задача не из легких, капельки подлить в питье не так легко, особенно советнику. Но где наша не пропадала. Тем более папа наверняка даст мне официальный доступ в его лабораторию. Соблазн велик, когда еще шанс представится?
        Выйдя утром из покоев, я оказалась в окружении фрейлин. Отбор проводил папа, но обмолвился, что я смогу их заменить на тех, которые будут угодны лично мне. Черт, забыла о статусе, мне ведь положена свита!
        И если ранее для придворных я была «неформатом», к кому можно относиться с пренебрежением, теперь все поменялось. Я наследница, со мной лучше дружить, и даже то, что трон достанется не скоро, ситуации не меняло. Какой ужас! Через час я была готова удавиться. Все эти гадины старались быть со мной приветливыми, милыми и хлопать ресницами, как преданные коровы. Руки так и чесались подлить им в чай какой-нибудь дряни.
        Но хуже всего совет. Пятерка папиных приближенных выловила меня в столовой и повела в кабинет заседаний, объясняя, что мне крайне необходимо присутствовать на докладах о делах государства. Меня хватило на пятнадцать минут, глаза закрывались сами собой. Если вас мучает бессонница, заседания - самое лучшее средство. В заключение глава совета напомнил, что завтра очередное собрание, мое присутствие обязательно, и вообще мне надо как можно больше внимание уделять государственным делам. Сам того не зная, совет подписал себе приговор… Я отдохнуть приехала, а не работать. Не хочу быть кронпринцессой, без статуса жить намного спокойнее.
        Во взоре папули сквозило ехидство, он радовался возможности отомстить за прошлые мои пакости. И все же я выдержала, могу собой гордиться. Жаль, ничего интересного узнать не удалось. После совета отец объявил, что через два дня состоится бал в мою честь. Представив толпу улыбающегося мне народа, чуть не завыла, так не хотелось в этот гадюшник.
        Видя мое настроение, папа дал ключ от лаборатории, и я сбежала туда, переругавшись с фрейлинами, не желающими от меня отходить, - они и во время заседания совета под дверью сидели.
        Для начала надо решить, что делать с папиной пассией. Вроде солидный мужчина, умный король, а никак не успокоится, и вечно приходится избавлять его от проблем. Главное, потом он сделает вид, что это моя идея, поругает и отправит в Академию.
        Итак, определимся с зельем. Рецептов около десяти, и только три приворота не поддаются распознаванию и выводятся из организма через пять часов. Ингредиенты есть, папуля запаслив не в меру. Мне бы такую лабораторию…
        Полчаса работы - и на столе стояли два флакона. Один для любовницы, второй для советника. Благодаря своей привычке пить чай перед совещанием получат сюрприз.
        У дверей королевских покоев стояла стража, уведомившая меня, что он не один.
        - Арсиния, оставь меня, - услышала голос папули, открывая дверь. - Я же сказал, все кончено.
        - Но, дорогой, как же наши ночи любви? - не отставала пиявка.
        - Папуля, ты тут? - прервала их, заходя в спальню и даже не думая стучаться.
        Отец, сидевший в кресле с бумагами в руках, выглядел раздраженным. Его неудачливая пассия стояла перед ним в ничего не скрывающем легком пеньюаре. Увидев меня, она скривилась, я ответила приветливой улыбкой.
        - Риза, ты что-то хотела? - обратил на меня внимание родитель.
        - Поговорить. - Повернулась к Арсинии: - Выйди.
        - Что? - возмутилась та.
        - Вон!
        Она посмотрела на отца в поисках поддержки. Зря!
        - Не слушаешься приказа кронпринцессы? - добавила холода в тон. - Захотела навестить свое дальнее поместье?
        Девица резко поумнела и быстро ретировалась, сделав реверанс. А я села в кресло напротив отца.
        - Зелье готово, - обрадовала его. - Ты должен подлить десять капель ей в стакан, советника возьму на себя.
        - Эффект длительный? - Папа потер руки в предвкушении.
        - Чуть больше суток. А действовать начинает минут через пять. Главное, дать питье одновременно, в крайнем случае с небольшим промежутком.
        - Отлично. Ты меня радуешь.
        От отца я отправилась к себе - нужно было подумать над одним вопросом, касающимся матери. Вспомнив о существовании дочери, она пыталась подружиться, прислала несколько посланий с подарками - отец оставил их в моей комнате. Только я не горела желанием идти на перемирие. И вообще активность родительницы настораживала, неспроста это. Ну да после окончания Академии у меня будет время, чтобы все разузнать. Главное, не попасть к ней в руки до этого, иначе, боюсь, темные эльфы вымрут как вид.
        Папе решила пока ничего не говорить, зачем расстраивать, если на горизонте тихо - я все еще оставалась пятой претенденткой, и те четверо передо мной помирать не собирались. Значит, у матушки чисто меркантильный интерес.
        Во дворце шла подготовка к балу, а мне приходилось сидеть на совете и слушать доклады. Старцы-маразматики от меня не отставали, как и фрейлины. Даже не знаю, кого ненавидела больше - свору придворных или неугомонных девиц. Это и послужило паршивому расположению духа перед праздником. Еще и право на свое любимое платье пришлось отстаивать - мои курицы настаивали на белом, считая меня эталоном невинности. Я их чуть не покусала, ведь все равно выбранное темно-фиолетовое платье эльфийского покроя не давало дышать, а о том, чтобы поесть, можно и не мечтать. Туфли на высоком каблуке, мудреная прическа и множество драгоценностей. Со стороны я себе елку с игрушками напоминала.
        Дворецкий оповестил собравшихся о моем приходе, чуть не лишив меня слуха. Стиснув зубы, прошла к трону. Папуля светился от счастья, наслаждаясь процессом. А я так отвыкла от канители с балами и банкетами, что захотелось очутиться в Академии. Сев рядом с отцом, устремила взгляд в толпу: гости тайком рассматривали меня, словно пытаясь найти недочеты, - в качестве кронпринцессы я их совершенно не устраивала. Но мне было плевать, а им приходилось молчать, приказ короля - закон.
        После нудных поздравлений моей скромной персоны и пожеланий самого наилучшего начались танцы. Меня пригласил один из давних знакомых, хоть немного повеселилась. Но настало время спасать папу и поиздеваться над советником. Сделав родичу знак, отправилась искать жертву будущего разврата.
        Не скажу, что советник обрадовался мне, но отказать в беседе он попросту не мог.
        - Добрый вечер, - улыбнулась бедолаге.
        У него в руке бокал, это хорошо. И народу рядом не наблюдалось.
        - Принцесса, вы так повзрослели. - Попытка подколоть? Зря, очень зря.
        - Неужели? - удивленно ответила я. - Что ж, вполне объяснимо. Как племянник?
        - Живет у родных. - Советник посуровел и грозно зыркнул на меня. - Я знаю, что это ваших рук дело.
        - Нет, - всплеснула руками, - это, скорее, ваша наследственность. Ой, птица, - воскликнула, указав рукой за его спину, а второй сотворяя иллюзию. Пока вельможа отвернулся, накапала в его стакан зелье и приняла невинное выражение лица. - Правда, красивая?
        Советник повернулся ко мне, а папуля за его спиной просигналил, что успел подмешать настойку любовнице. Скоро станет весело.
        Ужин прошел феерично. Папа пригласил всех к столу, и эльфы чинно последовали за ним. Естественно, отец сел во главе, я по правую руку, советник по левую, а сразу за ним Арсиния. Дальше были места совета и дальних родственничков. Рядом со мной посадили бывшую любовницу папули и по совместительству кузину, ту еще стерву. Слуги принялись разливать напитки и подавать блюда.
        Первое время все тихо ели, советник не обращал внимания на девицу, а та строила глазки папе. Но тут Дорван, как звали этого гада, потянулся за куском дичи, а Арсиния - за салатом. На мгновение их руки соприкоснулись, они вздрогнули и уставились друг на друга. Я даже увидела, как между ними искра пробежала. Советник, отдернув руку и спрятав ее за стул, попытался обуздать чувства, но с зельем бороться трудно. Особенно если избранница пожирает тебя взглядом, томно дышит в ухо и облизывает губы. Отец делал вид, что пьет вино, и за бокалом скрывал улыбку. Чтобы не привлекать внимание к себе, начала пикироваться с кузиной. Ненавижу надменных эльфиек. Один из старцев встал, чтобы произнести тост, но его отвлек громкий смех Арсинии, которую лапал игнорирующий присутствующих советник.
        Папуля возмутился столь вопиющему поведению, и голубки прекратили тискаться, но ненадолго. За время ужина Арсиния нарушила половину правил этикета, а в завершение, глупо хихикая, на глазах у всех задрала юбку до колен, уселась верхом на Дорвана, эротично облизывая его уши. Я чуть со стула не упала. Народ возмущенно шептался, парочке было все равно, а отец веселился, умудряясь сохранять при этом злое выражение лица - его же на глазах у всех кинула любовница!
        - Все свободны, - возвестил король и, подав мне руку, проводил в покои. - Ты просто умница, дочь, - обнял он меня, когда мы остались одни, - теперь я избавлюсь от обоих.
        - Рада, что смогла помочь. - Улыбки я не скрывала. Советник и у меня в печенках сидел. Получил по заслугам.
        На следующий день папа вызвал его в кабинет, хорошенько отчитал, а затем разжаловал и отправил вместе с Арсинией на границу - повышать демографию. Поскольку эти двое были под воздействием приворота, возмущаться не стали. Эх, хотелось бы увидеть, что будет, когда они придут в себя, - по настоянию короля перед отъездом между ними провели обряд единения, и завтра их ожидает сюрприз. Жаль, не увижу.
        А меня ожидало не менее плачевное мероприятие - рассмотрение множества бумажек в компании пятерых стариков. От одной мысли выть хотелось, но долг обязывал проявлять уважение к совету. Пришлось принять успокоительное и, нацепив на лицо сладкую улыбку, отправиться в обитель скуки.
        - Принцесса, вы наконец-то пришли, - с долей укора произнес Айсилон, старший из дедушек.
        - Как видите, - развела руками и подошла к столу. Старейшины проводили меня взглядом, но от комментариев воздержались. - Что за вопросы будем решать?
        - Поступила жалоба от леди Инессы, - мне протянули листок, на котором изящным почерком излагалась суть проблемы, - нужно решить в ближайшее время.
        Взяв бумагу, стала вникать в суть. Дама жаловалась на подругу, которая увела у нее жениха. Я удивилась - зачем по столь незначительной проблеме жаловаться совету? Сама решить не может? Я на ее месте устроила бы девице взбучку или капнула слабительного в чай.
        - И что леди хочет от нас? Мы должны приказать любовнику вернуться? Какая нелепость!
        - Вы будущая правительница, - возразил Айсилон, заметно скривившись, я в роли престолонаследницы была ему поперек горла. - И если подданные обращаются к вам с просьбой, нужно на них реагировать.
        - Тогда спросите у бедолаги, с кем он хочет остаться, а леди объясните, что такие вопросы решаются при личной встрече заинтересованных лиц, а не выносятся на всеобщее обозрение.
        Мой ответ совету не понравился, но возражать они не стали. С ухмылкой протянули еще стопку жалоб. Я мысленно взвыла, но, стиснув зубы, взялась за бумаги. Никогда не думала, что папе приходится решать столь глупые или смешные проблемы. Народ во всем полагается на него и совсем обленился. Ничего не хотят делать сами, даже о выборе штор с ним советуются. Надеюсь, папуля одумается и обзаведется сыном, иначе наша раса не выживет. Всех казню.
        Покончив с важными вопросами, раскланялась с советом и направилась на прогулку. Срочно нужно успокоиться. Пройдя бесчисленные коридоры, спустилась в конюшню и попросила оседлать пегаса. Приветствуя хозяйку, Снег радостно заржал в ожидании прогулки, и уже через минуту я взлетела в седло, ударила своего красавца по бокам, и тот пошел галопом. Ощущение ветра в лицо дарило чувство свободы.
        - Снег, вверх, - приказала, сжимая поводья в руках.
        Пегас послушно распахнул белоснежные крылья, и мы взлетели. Ощущения непередаваемые. Хотелось раскинуть руки в стороны и кричать от восторга. Правда, делать этого не стала, опасно. Но благодаря прогулке на душе стало легче. Нервы пришли в порядок, захотелось вернуться в Академию. Учеба мне нравилась больше, чем обязанности кронпринцессы.
        Стоило оказаться в конюшне, как один из прислужников передал послание от папы - он очень хотел меня видеть.
        - Что случилось? - Зашла в его кабинет и села напротив.
        - Ничего особенного, - отец отложил бумаги, - просто хотел поговорить.
        - О чем? - Мне не нравился его тон, в голосе слышалась тревога.
        - Твоя мать проявляет к тебе интерес, - вздохнул он. - Недавно пришло письмо с просьбой отпустить тебя на каникулы к ней. В этом нет ничего хорошего, я прошу тебя быть предельно внимательной.
        - Думаешь, она что-то замышляет?
        Нахмурившись, я пыталась понять, что чувствую. Какой-то сумбур. В детстве мне хотелось ощутить мамино тепло и ласку, сейчас эти желания прошли. Но она обо мне не забывала.
        - Не знаю. - Отец пожал плечами и сцепил руки в замок. - Ты наследница светлого престола, это могло натолкнуть ее на какие-то мысли. Может, хочет править вместо тебя?
        - Но я же совершеннолетняя!
        - Дорогая, тебе ли не знать, как это делается.
        - И что ты предлагаешь? - Печально вздохнула, откидываясь на спинку стула.
        - Я не могу запретить вам общаться, просто постарайся быть предельно внимательной. - Замолчал на мгновение. - Дорогая, а ты общаешься с кузиной после того инцидента?
        - Издеваешься?! Да мы друг друга терпеть не можем! А что, хочешь, чтобы я с ней подружилась?
        - Будь начеку. Она десятая наследница, и ты в числе прочих стоишь на ее пути.
        Я поморщилась. И со светлым троном хватало проблем, а тут еще и темный. Нет уж, увольте. Лучше быть обычной принцессой и не влезать в политику. Правда, об этом можно только мечтать.
        После разговора с отцом я вернулась в свою комнату и легла на кровать. В голове роились мысли, и ни одна не давала покоя. Нужно чем-то себя занять. Единственное, что меня успокаивало, - лаборатория и эксперименты. Попросила у папы доступ. Тот даже спорить не стал, видимо, понимал мое состояние. Мне было все равно, что готовить, лишь бы заняться делом. Время пролетело незаметно, и, когда нервы успокоились, на столе стояли тридцать различных флаконов. Вот это продуктивность! Думаю, папуля обрадуется такому разнообразию. Хотя надо хоть что-то взять с собой, пригодится.
        - Дочур, я тут подумал, может тебе в СПА съездить? - Неожиданно возник в моей комнате отец. - Расслабишься, отдохнешь.
        - Что ты задумал? - с подозрением уставилась на него.
        - Ничего. - Возмущенный взгляд. - Я хочу, чтобы ты отдохнула перед учебным годом. Разве отец не может просто позаботиться о единственной дочери?
        Говорит хорошо, но что-то меня настораживает.
        - Пап, давай начистоту.
        - Ну, старейшины хотят, чтобы ты выбрала себе фрейлин и посидела с ними за вышиванием, - покаянно произнес он.
        - Я? За вышивкой?! - У меня глаз задергался. - Издеваешься?! Это же нонсенс!
        - Поэтому и хочу, чтобы ты отдохнула, - развел руками отец.
        А ведь мог просто сказать всем, чтобы меня не трогали. Подозреваю, что все еще мстит за те проделки, что я совершала, будучи маленькой.
        Хотелось что-то тяжелое разбить о его голову. Или о макушки старейшин. Вышивка и я - понятия несовместимые. А в окружении бывших и возможных любовниц отца - вообще мечта всей жизни. Сейчас в обморок от счастья грохнусь. Что ж, если подходить к вопросу с этой стороны, отдых не повредит. Давно я в СПА не была. Пожалуй, съезжу. И я телепортом отправилась на курорт у подножия водопада.
        - Добро пожаловать в райские кущи, - услышала женский голос. - Вы кронпринцесса? - Кивнула. - Отлично, следуйте за мной. Все готово. - Вот это сервис! Надеюсь, мне понравится.
        Первым делом служанка отвела меня переодеться. Хорошо, что захватила купальник. Мне выдали халат и указали на неприметную дверь. За ней оказалась огромная ванная, наполненная молоком. Осторожно опустив руку, попробовала температуру. Красота…
        Процедура заняла полчаса, потом я ополоснулась и отправилась на массаж. Его делала хрупкая с виду девушка. Но когда она стала разминать мне спину, поняла, что оценка ошибочна: меня скручивали в бараний рог и обратно. Зато как хорошо костям стало! Настал черед масок для лица и тела. Меня намазали шоколадом, закутали в одеяла и дали поспать около часа. На лицо нанесли маску из глины, из-за нее кожу немного стянуло, но я терпела, главное - красота. Релаксация шла на ура. Нервы успокоились, кожа сияла, настроение поднялось. Думаю, сеанс с фрейлинами высижу.
        Однако мероприятие оказалось сущей пыткой. В небольшом помещении собралось около тридцати эльфиек от восемнадцати до тридцати, была даже парочка постарше. Видимо, наблюдательницы. Каждой выдали пяльцы с натянутой канвой, нитки и вышивальные иглы. Я села в удобное кресло со спинкой, девицам достались обычные стулья. Несладко им пришлось - тяжело в течение нескольких часов держать спину ровной. Меня это мало волновало, я вообще не хотела терпеть при себе фрейлин, но и папуля, и совет настаивали.
        - Ваше высочество, - обратилась ко мне Наимия, насколько помню, дочь одного из старейшин совета, - расскажите нам об Академии. Там интересно?
        - Очень. - Оглядела блондинку - симпатичная, с хорошей фигурой. Шелковистые волосы, большие голубые глаза. - В Академии учится много разных рас. Нам преподают не только этикет, но и зелья, и основы рукопашного боя.
        - Фи, - возмутилась Ализа, - и зачем это девушке?
        Кажется, эта девица в мое окружение не попадет. Если не ошибаюсь, она метила в постель отца, хочет подобраться к нему через меня. Не выйдет.
        - Чтобы иметь возможность защититься в случае опасности.
        - Это прямая обязанность мужчин! - заявила она, сверкнув глазами.
        - А если вы одна окажетесь в лесу, и на вас нападут?
        - Я не хожу по лесам одна. - Ализа вздернула подбородок.
        - Конечно, - согласилась, припомнив слух, который поведала служанка, и добавила: - Обычно вы это делаете в сопровождении виконта Мансау.
        Девица возмущенно захлопала ресницами, некоторые дамы попытались скрыть злорадные усмешки за раскрытыми веерами. Уверена, они друг друга едва терпят.
        - Ваше высочество, а у вас есть возлюбленный? - решила проявить себя еще одна особа, правда, имени не помню. Старше меня лет на пять, и мы не пересекались.
        - Простите, леди…
        - Онталия, - подсказала мне миловидная эльфийка, сверкая белоснежной улыбкой.
        - Леди Онталия, моя личная жизнь никого не касается. Если вдруг соберусь замуж, об этом будет сообщено заранее, так что можете не переживать.
        - Да кто такую возьмет, - было произнесено шепотом, но я услышала.
        - Принц демонов, например, - лучезарно улыбнулась, наблюдая, как дамочки удивленно округляют глаза. - Или пятый наследник дроу. Остальных претендентов называть не буду, их слишком много.
        Конечно, я слегка приврала, но они-то не в курсе. Хотя если папуля прознает про парней, это выйдет мне боком, он давно лелеет мечту сбагрить меня из дома. С другой стороны, сейчас не выгодно. Если соберусь замуж, кандидата еще и совет одобрить должен.
        - А какие украшения вы любите? - решила сгладить обстановку одна из надсмотрщиц.
        - Люблю ажурную легкую оправу, овальные или каплевидные камни. Чтобы все сочеталось по цвету и стилю и никаких резких углов.
        - А какой цвет вы предпочитаете? - продолжили допрашивать меня.
        - Фиолетовый и все его оттенки. - Слегка взмахнула волосами. Я просто обожала эту расцветку.
        Девушки помоложе завороженно посмотрели на мою прическу - готова поспорить, завтра половина перекрасится.
        Потом меня расспрашивали обо всем на свете. Что я люблю делать в свободное время, какие книги читаю, какие фасоны платьев предпочитаю. Отвечать совершенно не хотелось, но нужно было проявлять любезность. Ведь по итогам посиделок мне предстояло выбрать минимум пять фрейлин. Каждая из девиц стремилась выделиться на фоне остальных, стараясь или уколоть, или опустить соперницу. Даже смотреть противно. После трех часов в их обществе мои нервы не выдержали, и я позорно сбежала, оправдываясь тем, что плохо себя чувствую.
        Но эпопея на этом не закончилась - через час пришел отец и попросил озвучить ему имена счастливиц. Я вспомнила самых спокойных и тех, кто вообще молчал. Фрейлины мне не нужны, но коли надо соблюдать традиции, то лучше выбрать самых тихих. Правда, не совсем понимала, чем они будут заниматься, пока я учусь.
        И вновь приходилось терпеть совет и его придирки, которые они считали необходимыми для моего внутреннего развития. Хотелось поколотить их, но позволить себе такую роскошь я не могла. Впрочем, данное обстоятельство нисколько не помешало немного промыть их желудки, а заодно и головы. Пришлось постараться, их много, а я одна, да и сделать так, чтобы на меня не подумали.
        И вот вечер, толпа придворных, и я, вся такая красивая, увешанная драгоценностями, шла по проходу к трону, стараясь не уткнуться носом в пол, - туфли на таком каблуке, что идти опасно. Папуля радостно скалился, рассматривая подданных и выбирая себе очередную претендентку на должность грелки. Это начинало раздражать - мне, конечно же, хотелось, чтобы он нашел свое счастье и обзавелся парочкой детишек, но его беспорядочные связи надоели. Обидно, что совет закрывает на них глаза, похоже, такое положение вещей их устраивает. Наследница назначена, есть на кого рассчитывать, тем более старцы считают, будто смогут вылепить из меня идеальную королеву. Не на ту напали.
        Села рядом с отцом, окинула взглядом толпу. Нужно улыбаться, кланяться и следить за языком. Только если раньше я была «ошибкой молодости», то теперь практически их будущая правительница. Посмотрим, как будут реагировать. Больше всего переживают девушки, которые метят на теплое место в постели моего отца, им ведь надо найти со мной общий язык, а это ой как нелегко. Предпоследняя фаворитка томится в монастыре строгого режима и каждый день молится богине за спасение души и тела. Ну а папуля на смену любовниц реагировал адекватно, давая мне карт-бланш.
        Но сейчас меня больше интересовал совет. Старички замучили меня своим занудством и советами, последней каплей стало их требование найти мне мужа, мол, женщина на троне - святотатство. Я не выдержала и высказала старейшинам все, что о них думаю. Они были впечатлены, но всерьез не приняли, и я решила отомстить им.
        Правда, понадобится помощь.
        Грациозно поднявшись с трона, отошла к окну, а потом незаметно прокралась к столику с напитками. Встала, чтобы моих действий никто не увидел, и, очаровательно улыбаясь, предложила официантам:
        - Давайте жить дружно.
        Ребята оказались понятливыми.
        - Что желает ваше высочество? - поклонился старший.
        - Я поколдую над стаканчиками, а вы их потом старейшинам отнесете. Но им ни слова. Если что, сделаете вид, что ничего не знаете. Мы друг друга поняли?
        Мальчики закивали и указали на поднос, который предназначался совету. Кубки были сделаны из серебра и отличались от остальных. Я призвала магию воды, и после моих манипуляций в вине появилась убойная доза слабительного. Правда, действовать оно начнет минут через двадцать, специально подобрала такое, чтобы не связали действия и происшествия вместе. Вернулась на место с двумя кубками и протянула один отцу. Обеспечила себе легенду, зачем к столику отлучалась.
        - Могла фрейлин попросить принести тебе выпить, - прошептал папа.
        - Да я как-то отвыкла за два года. - Пожала плечами, краем глаза наблюдая за официантом, который подходил к старцам. Те спокойно взяли свои бокалы.
        - Дорогая, ты так пристально рассматриваешь членов совета, что я уже переживаю за них.
        - Не стоит, я всего лишь беспокоюсь об их здоровье. Староваты они.
        Папуля ухмыльнулся, но промолчал, а я как ни в чем не бывало рассматривала зал. Фрейлины стояли за троном и следили, чтобы меня никто не беспокоил. Ну хоть какая-то польза от них. Кстати, те, кто не попал в пятерку счастливиц, прожигали последних ненавидящими взглядами. Надеюсь, войну я не развязала. С виду все было спокойно, оставалось лишь дождаться результата действия зелья. И оно не подвело.
        Минут через тридцать один из старейшин вдруг резко побелел, схватился руками за живот и выбежал из зала. Отец проводил его задумчивым взглядом и посмотрел на меня. Я сделала отрешенный вид, продолжая потягивать вино и перекидываясь фразами со своим курятником. Спустя десять минут захотел уединиться второй старец. Теперь уже часть придворных обратила на меня пристальный взор, но я оставалась невозмутима. Когда побежал третий, папуля злорадно улыбнулся и посмотреть на оставшихся. Те недоумевали и пытались понять, что происходит. А народ вокруг уже веселился. Кажется, не одну меня совет достал до печенок. После того как из зала исчез последний старикан, придворные вовсю обсуждали увиденное и смеялись.
        - Лучше тебе вернуться в Академию, - тихо проговорил папуля сквозь зубы, не переставая улыбаться.
        История десятая
        Повествовательная
        Пришло время первого урока у нового преподавателя по магии. Магистр Ильрон Шендер, дроу по происхождению, работал у нас недолго, но на него облизывались все, от первокурсниц до преподавателей. Я пока не могла понять причин столь явной охоты на темного.
        Мы сидели в первом ряду. Прозвенел звонок, в коридоре послышались уверенные мужские шаги. Почему-то стало немного не по себе. Дверь открылась, и все замерли. Учитель обвел нас пристальным взглядом синих глаз и по аудитории пронесся дружный женский стон. М-да, кажется, урок будет интересным…
        - Добрый день, студенты. - Голос немного грубоватый, строгий. Сложно нам придется. - Я ваш новый преподаватель по практической магии. Можете обращаться ко мне магистр Ильрон или просто магистр. На наших занятиях будут чередоваться теория и практика. Те, у кого малый магический резерв, в основном должны посещать теорию, но прогуливать не стоит никому, экзамен я буду принимать лично у каждого. Вопросы? Нет? Тогда начнем. Тема урока - защита от направленного удара. Запомните главное, если удар направлен на вас, не стоит даже пытаться спрятаться за других. Заклинание целенаправленное, защититься можно лишь с помощью двойного щита. Он не самый сложный и доступен всем. Поднимите руку, у кого слабая магия. - Я вздохнула и подняла руку, вслед за мной еще шестеро - для всего потока не так уж и много. - Отлично. С вами я буду проводить дополнительные уроки. А сейчас внимательно смотрим на мои руки. Чтобы выставить щит, нужно сделать так… - Он два раза крутанул правой кистью и выбросил руку вперед. - Кто-нибудь, киньте заклинание, - попросил магистр. В него тут же полетел фаербол, но в паре сантиметров от
головы ударился о невидимую преграду и исчез. - Все понятно? Вопросы?
        - А вы женаты? - раздался писклявый голос с задних рядов.
        - А это имеет отношение к теме урока? - приподнял бровь магистр, поджав губы. Видимо, такие вопросы ему не по душе.
        - Скажите, чтобы поставить щит, обязательно делать два оборота кистью? - решила спросить я.
        - Да, количество оборотов и означает сумму защиты. - Темный повернулся ко мне и одарил взглядом. Задумчивым таким. - Как вас зовут, адептка?
        - Ризолли Мария фон Грандер, - представилась, вставая и склоняя голову.
        - Кронпринцесса… Забавно. - Я подняла на него удивленный взгляд. - Садитесь. Еще вопросы?
        Больше вопросов не оказалось, и магистр продолжил лекцию. Рассказывал он интересно, приводя примеры или показывая, что должно получиться. Предмет мне нравился, еще бы томные вздохи с задних рядов не отвлекали.
        Помимо практической магии у магистра Ильрона нам добавили еще несколько новых предметов. Одним из них был курс «Опасные магические животные». Уроки проходили в отдельном помещении. Поплутав по коридорам, мы спустились в подвал, прошли по туннелю и оказались в специальном загоне, со всех сторон окруженном магической завесой, чтобы животные не сбежали. Это же не милые зверушки, а хищники, каждому из которых было выделено отдельное помещение со всеми необходимыми условиями.
        Мы ждали у дверей, без преподавателя входить запрещалось.
        - А вот и вы, - раздался позади нас приятный женский голос.
        Обернувшись, увидели женщину среднего возраста, высокую и очень худую, со впалыми щеками и тонкими губами. Ее серые глаза прятались за толстыми стеклами очков. Назвать симпатичной тяжело, но что-то необычное в ней было.
        - Меня зовут магистр Марьяни. Весь этот год я буду преподавать у вас очень интересный предмет, - продолжила она и, слегка улыбнувшись, достала из кармана ключ и вставила его в замок.
        Раздался скрип, дверь открылась, и мы вошли в загон. Тут было душно и влажно, отовсюду раздавались звуки, заставившие нас вздрогнуть. Приветливыми животные не были.
        - Сегодня мы с вами изучим одну особу. Она обитает в пустыне и является одной из самых опасных и ядовитых. Хотя лично я считаю ее очень милой, - рассказывала магистр, проводя нас внутрь помещения и останавливаясь у стеклянного террариума. На дне его толстый слой песка, и никого… Где же хозяйка прозрачной обители?
        - Ради, милая, вылезай. Пора знакомиться с новыми учениками, - с теплотой в голосе позвала магистр, и песок зашевелился.
        То, что вылезло из-под него, назвать милым можно было с превеликим трудом. Гигантская черная змея с желтым ромбом на лбу и белым капюшоном, который она раскрыла и зашипела на нас. Мы, не сговариваясь, дружно отступили. Вот тебе и милашка, кладезь красоты и опасности. В ней метра два, не меньше. Пока мы ее рассматривали, магистр продолжала рассказывать о питомице. Прозвище соответствовало ее облику - Черная смерть. Змея любила прятаться в песке и терпеливо поджидать свою жертву. Один укус ядовитых клыков, и через минуту мышцы сводило судорогами, через пять останавливалось сердце. Тогда эта милашка заглатывала жертву целиком, а потом неделю ее переваривала. Хорошо, если имеется противоядие, главное - вовремя его принять. Иначе можно стать закуской для красотки, а она питается любым мясом.
        После знакомства со змейкой мы пошли к следующей клетке и встали поодаль, так, на всякий случай. В этой клетке дно было завалено листвой. Обитателя тоже сразу не увидели, даже засомневались, что тут вообще кто-то обитает. Но магистр указала на неприметный с виду листик, который неожиданно зашевелился и оказался жуком со странным названием древесный гость. Он был величиной в две ладони и мог мимикрировать под любой предмет или местность. Незаметность помогала спасаться от хищников. Питался жук падалью, но и свежатинкой не брезговал, и хотя его нельзя назвать очень опасным, осторожность не мешала - чтобы питаться, он присасывался к жертве, прогрызал ход и уже изнутри пожирал ее. Б-р-р… гадость.
        После урока, слава богам, нас отпустили отдыхать. Зверушки весьма забавны, но утомительны. Хотя преподавательница от них в восторге. Наверное, именно так надо любить свой предмет.
        - Пятнадцать минут прошло! Можем валить! - воодушевленно завопил кто-то из группы.
        Действительно, магистр Марьяни изрядно задерживалась, обычно она себе такого не позволяла.
        - Вряд ли она уже придет… - поддакнули другие в ответ на радостный вопль.
        - Может, на кафедре узнать? - предложила староста, и все негодующе засопели. - Чего вы? Хоть задание для очистки совести возьмем…
        Не знаю, как так вышло, но засланцем на кафедру выбрали меня. Даже не спросили! Ну да ничего страшного, не переломлюсь.
        Чтобы добраться до кафедры, надо было спуститься на этаж ниже и нырнуть в северный корпус. Постучалась, заглянула в кабинет, поздоровалась.
        - Здравствуйте, адептка, - ответили мне. - Кого ищете?
        - Магистр не пришла на урок, мы бы хотели знать, что делать, - ответила, разглядывая говорившего.
        - Посидите в аудитории, сейчас разберусь.
        Я кивнула и пошла обратно, мысленно воспроизводя в голове образ нового заместителя ректора. По магистру Ильрону сохли практически все девушки Академии - темный был чудо как хорош. Такой рост часто с восхищением и вожделением описывался в дамских романах, женщинам приходилось задирать голову, чтобы посмотреть на магистра. Узкобедрый, стройный и изящный до умопомрачения, но широкие плечи говорили о его состоятельности как воина. Кожа цвета шоколада выдавала уроженца северного племени, длинные синеватые волосы повергали в шок своим цветом, и никто не мог взять в толк, чем он их покрасил и как достиг такого сочного сапфирового оттенка. Миндалевидной формы глаза в тон волосам - обилие синего просто поражало. Про ямочки на его щеках и говорить нечего: они приводили в экстаз женщин всех возрастов. И при этом у него был ужасный характер. От одного взгляда дроу мурашки бежали по телу.
        Магистр никогда не повторял объяснений дважды, считая, что мы должны ловить все на лету. Пропустить занятие разрешалось лишь в случае смерти, остальные причины он считал недостойными и прогульщикам сдачу экзамена обещал превратить в пытку, сопровождая слова такой улыбкой, что невозможно было не поверить. Тем не менее девушки сходили по нему с ума и жаждали сдавать экзамен в частном порядке.
        Я их не понимала. Магистр хорош, но характер… С другой стороны, он же дроу, и этим многое объясняется. Ко мне он относился с холодной вежливостью, прекрасно сознавая, кто я, но каких-то поблажек можно было не ждать. Особенно мне нравились практические занятия, хотя водной стихии уделялось не так много времени, как хотелось бы. Задачей преподавателя было научить нас использовать магические потоки, одинаковые у всех стихий, надо лишь подстроить их под себя. Легко сказать, сделать намного труднее, особенно когда при попытке сконцентрироваться на тебя пристально смотрят, чуть ли не сканируя. Как тут сосредоточиться?..
        В комнате меня ждало очередное письмо от дражайшей мамули. Она еще больше активизировалась, засыпала меня письмами и подарками, звала в гости. Понять причины столь необычного поведения я все еще не смогла. Девятнадцать лет дочь была ей не нужна, а тут… Я даже отцу пожаловалась, что родительница стала присылать письма напрямую в академию. Как он ругался, я аж заслушалась. Естественно, папуля не мог оставить это без внимания и связался с ней. По слухам, скандал был знатный, жаль, что я его не услышала, уже отбыв в Академию.
        Учеба теперь занимала почти все мое время. Сильным даром, к сожалению, я не обладала, поэтому посещала дополнительные занятия у магистра Ильрона, помогавшего студентам осваивать азы во внеучебное время. Девицы все так же сходили по нему с ума, но сам он не обращал на них внимания. Мне магистр тоже немного нравился, но даже эта сущая малость несколько пугала - быть похожей на влюбленную дурочку мне не хотелось, поэтому голову от чувств я не теряла в отличие от прочих.
        А жизнь продолжала преподносить сюрпризы. Очередной ждал меня на занятии у куратора. Он собрал нас, чтобы еще раз обсудить дипломные работы и выпускные экзамены, все же третий курс самый сложный и важный. Мы сидели в аудитории и в ожидании василиска обдумывали наряды - хотя до самого бала еще ой как много времени, но мы же девушки…
        Через пять минут после звонка магистр Клод Манефикус вполз в класс с загадочной улыбкой на устах.
        - Все в сборе? Отлично. - Он остановился в дверях, чем вызвал у нас любопытство. - У меня для вас прекрасная новость. К нам по обмену прислали нового ученика. Знакомьтесь, Стастериус Ливингстон.
        После этой фразы в кабинет вошел светлый эльф. По совместительству - мой друг детства. Я не видела его лет пять, но он ни капли не изменился. Высокий, широкоплечий, с длинными платиновыми волосами и голубыми глазами. На правой скуле все еще был заметен небольшой шрам, результат нашего с ним лазания по скалам.
        Я не ожидала его увидеть и была удивлена, а мои сокурсницы чуть ли слюни не распустили. Стас не обратил на них внимания, а увидев меня, подмигнул. От подруг это не укрылось, значит, допроса с пристрастием мне не избежать.
        Тем временем куратор попросил Стаса занять место и начал воспитательную лекцию о том, что прогуливать занятия на последнем курсе чревато неприятностями. Правда, не стал уточнять какими. Меня же в данный момент больше интересовал старый друг. Ну и причины его появления в Академии. Просто в голове так некстати возникло воспоминание из прошлого, когда я обещала эльфу свое сердце, если он достанет мне зуб дракона.
        До конца урока сидела как на иголках, так не терпелось поболтать со старым знакомым. Когда наконец прозвенел звонок и мы вышли из кабинета, меня тут же сгребли в объятия.
        - Конфетка, неужели это ты? - прозвучало над ухом. - Выросла-то как! А где мои любимые косички?
        - Отпусти, - пропищала, пытаясь выбраться из крепких рук. - Что ты тут забыл?
        - По обмену опытом приехал, - ответил, словно сама невинность, но верилось с трудом.
        - А теперь правду. - Я уперла руки в бока и уставилась на него.
        Подружки сгруппировались за спиной и с интересом следили за развитием событий.
        - Ну, я вернулся домой на каникулы, и мне сказали, что ты решила посвятить время учебе. - Друг смирился с неизбежным и начал отвечать на поставленный вопрос. - К тому же у меня зуб дракона, - с этими словами эльф достал его из кармана и протянул мне, - я помню твое обещание.
        - Какое? - Тут же сунула свой любопытный нос Райни.
        - Когда мы были маленькими, договорились, что, если я добуду зуб дракона, Риза выйдет за меня замуж, - охотно пояснил Стастериус, обернувшись к оборотнице. - Правда, конфетка? - Подмигнул мне и попытался обнять.
        - Руки прочь! - Отпрыгнула в сторону. - Это было давно, и я была ребенком.
        - И что? - С непередаваемой обидой воззрился он на меня. - Мы же с тобой на ладошки плюнули и пожали друг другу руки. Так что, считай, я твой жених.
        У-у-у… Вот попала! Теперь будет трудно отвертеться. И самое главное, что отец точно не воспротивится такому браку. Стас - аристократ, наследник одного из самых богатых родов. Отличный претендент на трон. Спасите меня!..
        Отвечать «жениху» ничего не стала, развернулась и направилась к выходу. Говорить с ним сейчас просто бесполезно. Стас всегда до последнего стоит на своем, а мне еще понадобятся силы для борьбы. Нет, я ничего не имела против друга, он хороший, отзывчивый, очень милый. Но у нас схожие характеры, и это ни к чему хорошему не приведет. И он тоже весьма упрям, а значит, просто так не сдастся. Вот засада…
        Влетев в комнату, я кинула сумку на постель и стала переодеваться. Однако девочек мое молчание мало заботило, они расселись на своих кроватях и пристально смотрели на меня. Их интерес я понимала, но на разговоры была не настроена. Пообещала, что поведаю им все позже, и направилась в парк. В голове свербела мысль, что о неожиданной встрече стоит уведомить папулю. Лучше ему это от меня узнать.
        Я нашла укромное местечко под яблоней, устроилась в траве поудобнее и активировала кулон на шее.
        - Риза, что-то случилось? - тут же ответил родитель.
        Я вздохнула и поведала о происшествии.
        - Значит, он все же вернулся, - в голосе папы появились нотки злости. - Риза, не мне тебя учить, но будь с ним осторожнее. С недавних пор их род пытается пробраться как можно ближе к трону.
        - Думаешь, он специально к нам перевелся?
        - Скорей всего. Я долго держал в секрете место твоего обучения, - признался отец. - Но, видимо, он все-таки выведал.
        - Хорошо, буду начеку, - пообещала ему и отключилась.
        Теперь у меня было много тем для размышления. Так называемая детская клятва ничего не значила, но Стас использовал ее как предлог. И как же обидно, когда тебя используют как средство для достижения трона. Хотя не будем забегать вперед, может, не все так плохо. В любом случае посмотрим на его дальнейшее поведение.
        Смирившись с ситуацией, я вернулась в комнату и рассказала историю наших отношений подругам. Они сначала хвалили парня, но когда узнали о возможных истинных целях, выражались так, что у меня уши краснели.
        На следующий день мы направились на пару по бытовой магии. Привычно сев на первую парту, достала учебники и стала обсуждать с девочками план выпускного и эскиз платья. Но меня прервали.
        - Привет, невестушка! - рядом опустился Стас, одарив меня обжигающим взглядом.
        - Я тебе не невеста, - зашипела на него, пихнув локтем, чтобы отодвинулся. - Это была детская шалость и не более того.
        - Ах, ты разбиваешь мне сердце! - Он картинно схватился за грудь, привлекая к себе излишнее внимание.
        - Вообще-то оно с другой стороны находится, - не удержалась от сарказма.
        Он хотел сказать что-то еще, но тут зашел учитель, и мы замерли. Магистр Монсье улыбнулся и прошел к кафедре.
        - Сегодня будем учиться наводить чистоту в доме, - начал он лекцию. - Это заклинание не трудное, но нужно соблюдать голосовую составляющую. Чем она выше, тем сильнее будет заклятье, и можно вместо уборки пыли растворить в пространстве весь дом. Итак, записываем…
        Мы привычно открыли тетради и стали строчить сложно проговариваемые слова. Пару раз Стас пытался мне что-то сказать, но я просто не обращала на него внимания, делая вид, что полностью поглощена процессом обучения. Тем более лекция была интересная и познавательная. А уж как меня обрадовала следующая пара по медитации, на которой эльф присутствовать не мог! Два часа тишины и спокойствия. Красота. Жаль, что все не вечно.
        Вышла из кабинета и увидела «жениха» с букетом алых роз и коробкой шоколада. Как банально и скучно. Честное слово, мог бы и что-то поинтереснее придумать. Радовало одно: когда я появилась в коридоре, Стастериус смотрел в другую сторону, и мне удалось незаметно сбежать от его пристального внимания. Правда, вечером мы нашли эти подарки под дверью нашей комнаты.
        - Смотри, это тебе, - Райни отвлекла меня от учебника, протягивая цветы и конфеты. - От Стаса?
        - Угу, - буркнула я, беря подношение.
        Тиа сбегала за водой, и розы благополучно перекочевали в вазу. А сладости мы решили съесть, не пропадать же добру. Сняла обертку и открыла коробку. По комнате пронесся изысканный аромат наивкуснейшего шоколада. Рот наполнился слюной, захотелось съесть все сразу и ни с кем не делиться. Я уже протянула руку, но окрик Райни вывел меня из нирваны:
        - Стой! Что-то тут не так…
        - Ты о чем? - нахмурилась и посмотрела на оборотницу. Та старательно принюхивалась.
        - Тебе не кажутся странными эти конфеты? Они пахнут слишком сладостно и желанно.
        Дриада закивала. Пересилив себя, я отложила коробку и пошла к шкафу за зельем. Не доверять Райни причин не было, значит, проверка не повредит. Достала флакон с сиреневой жидкостью, вернулась обратно к столу и, вытащив одну конфету, капнула на нее реактивом. Секунда, и шоколад покрылся синим налетом.
        - Приворот, - озвучила я результат экспертизы, - довольно сильный, но не на крови. Это радует.
        - И чем же? - голос Райни так и сочился ехидством. - Этот гад плешивый уже все границы перешел! Надо ему темную устроить.
        - А может, стоит его проучить? - неожиданно подала голос Тиа, до этого молча наблюдавшая за процессом.
        - Как? - полюбопытствовала я, стараясь скрыть эмоции.
        В этот момент мне хотелось пойти в мужское общежитие и начисть рожу одному не в меру наглому эльфу. Понятно, что раз обычным способом и обольщением воздействовать не получилось, он решил попробовать что-то более радикальное. Но зачем же так жестоко? Хотел превратить меня в безвольную куклу?
        - А давай отдадим эти конфеты какой-нибудь девице, - предложила дриада. - С кем ты воюешь. Ну или у кого характер противнее. Убьем сразу двух зайцев.
        Идея мне понравилась. Стас получит хороший урок. И у меня на примете была одна весьма колоритная особа с маниакальными наклонностями. Представив их вместе, я не могла скрыть злорадной улыбки. Подружки хором поинтересовались, кто именно станет жертвой. Услышав имя, покатились со смеху, но согласились, что данная кандидатура наиболее привлекательна.
        Мы снова упаковали конфеты, завернули вытащенные из вазы цветы и предусмотрительно выглянули в коридор. Надо было соблюдать конспирацию, никто не должен узнать, что именно мы это затеяли. Дойдя до нужной двери, подложили подарки и бегом вернулись к комнате. Выглянув из-за угла и убедившись, что в коридоре никого нет, Райни, применив воздушную магию, осторожно постучала в створку. Из комнаты выглянула заспанная девица, увидев подарки, воровато осмотрелась и поспешно забрала их себе. Что ж, миссия выполнена. Держись, Стастериус, теперь твоя жизнь станет намного насыщеннее.
        Утром я встала с необычным воодушевлением и желанием петь и танцевать. Однако пришлось надевать форму и мчаться на урок к магистру Ильрону. Мы с девочками прошли на свои места, но Стас сумел опередить Тиа и плюхнулся рядом со мной.
        - Привет, ты получила мои подарки? - нагнулся он к моему уху.
        - Да. Но пока не открывала, - соврала ему, - устала вчера сильно.
        - Ничего страшного, - облегченно выдохнул он. - Надеюсь, конфеты тебе понравятся.
        Еле сдержалась, чтобы не врезать ему. Нахождение этого эльфа рядом со мной очень плохо влияет на мое поведение. Раньше я не была такой кровожадной. Тут прозвенел звонок и вошел учитель, спасая меня от покушения на убийство.
        - Добрый день, адепты. - Магистр пересек аудиторию и остановился у стола, облокотившись о него. - Сегодня мы будем изучать возможность постановки щитов различной степени сложности. Эти знания одинаково полезны и для одаренных магией, и для тех, у кого ее крохи. Итак, для начала вы должны…
        - Риза, а ты какие цветы любишь? - отвлек меня от лекции Стас, и я пропустила пару строк.
        - Зачем тебе? Ты же подарил уже, - прошептала, стараясь не мешать учителю, - нарушение дисциплины каралось строго.
        - Ну… Может, они тебе не понравились, - друг притворно надул губы, вновь вынудив меня перевести на него взгляд.
        - Стас, у нас лекция. Не мешай, - шикнула на него и стала писать дальше.
        Он замолчал, но всей своей мимикой выражал обиду. Я имела неосторожность поднять глаза на магистра и увидела, что тот хмуро посмотрел на эльфа. Ничем хорошим это не грозило.
        Какое-то время меня не отвлекали, давая возможность слушать новый материал. Что-то я уже знала, но некоторые аспекты теории были особенно интересны.
        - Риза, ну поговори со мной, - вновь зашептал Стас, - мне скучно.
        - Отстань, - рявкнула я, потеряв терпение.
        - Адепт Ливингстон, - раздался голос преподавателя, заставив меня вздрогнуть. - Вам не интересна моя лекция?
        - Ну что вы, магистр. Она весьма познавательна, - произнес Стас с легкой долей пренебрежения, - но я эту тему уже изучал.
        - Что ж, может, вы нам продемонстрируете свои достижения? - тон дроу был слаще меда.
        Я бы на месте Стаса отказалась и извинилась, но у него слишком завышена самооценка.
        - Конечно, - необдуманно согласился смертник и направился к доске.
        - Каким видом щита вы владеете? - уточнил магистр, разминая руки.
        - Практически всеми, - похвастался бывший друг.
        - Точнее, - настоял учитель, улыбаясь, как хищник перед прыжком.
        - Хрустальным.
        - Что ж, ловите, - сказал Ильрон и запустил в хвастливого эльфа заклинанием. Что именно это было, не знаю, но черное облако не вызывало доверия.
        Стас усмехнулся и поставил щит, ведя себя совершенно по-мальчишески. Тем временем атакующее заклинание достигло цели и уперлось в преграду, а в следующую секунду послышался небольшой взрыв. Когда дым рассеялся, Стас лежал в противоположном углу аудитории. Без сознания - видимо, его крепко приложило к стене. Магистр усмехнулся и, щелкнув пальцами, отправил несчастного парня в лазарет.
        - Сейчас вы могли видеть, что происходит, если вы очень самонадеянны, - пояснил нам преподаватель, возвращаясь к столу. - Прежде чем ставить щит, нужно понять, какое заклинание в вас летит. Иначе может произойти резонанс.
        - А что делать, если заклинание незнакомо? - подняла руку я.
        - Применить универсальный. Он, конечно, слабее, но зато точно поможет. На этом урок закончен. Можете быть свободны.
        Собрав сумки, мы вышли из аудитории. Мысли навестить Стаса даже не возникло. Сам виноват. Нечего хвастаться непонятно чем. Полежит немного в лазарете, может, и мозги на место встанут.
        Но не всем мечтам суждено сбыться. Особенно когда некоторые личности очень настырны.
        За ужином, время от времени отвлекаясь на еду, мы спокойно болтали с подружками, обсуждая дипломные темы и предстоящие экзамены. Ничего не предвещало беды. И тут в столовой возник Стас с перевязанной правой рукой и лиловым синяком под глазом. Готова была рассмеяться, но не решилась еще больше травмировать чувство эльфийской гордости. Все же спорить с магистром было глупо. Естественно, так называемый друг не мог обойтись без моей компании и сел за наш столик.
        - Как самочувствие? - участливо спросила Райни, стараясь не заржать в голос.
        - Плохо, - пожаловался Стас, косясь на меня. - Голова болит, тело ломит.
        - Наверное, кому-то не стоило провоцировать учителя, - как бы между прочим заметила я, отрезая дольку яблока.
        - Он применил запретное заклинание, - попытался оправдаться эльф, сверкая глазами. - Я просто не успел сориентироваться.
        Очень хотелось сказать ему пару ласковых слов, но тут двери столовой с грохотом раскрылись, и в проеме показалась Саи. Все замерли в удивлении. На демонице был неприлично короткий наряд алого цвета, образ довершали боевой макияж и вечерняя прическа. Она обвела взглядом помещение и задержалась на нашем столике. Красные глаза блеснули.
        - Дорогой, - воскликнула она и кинулась к Стасу, - наконец-то я тебя нашла!
        Мы с девочками заулыбались, эльф от такого заявления опешил и не сразу сообразил, что происходит. А демоница оказалась довольно проворной - через мгновение он уже сидел у нее на коленях, при этом Саи постоянно целовала его и шептала что-то на ушко. Я не выдержала и расхохоталась.
        - Отстать от меня, сумасшедшая, - заорал Стас, вырываясь.
        Не тут-то было. Демоны - сильные создания, и если чего-то от тебя хотят, считай, ты попался.
        - Дорогой, что случилось? - надула губки Саи. - Ты не рад видеть своего демоненка?
        После этой фразы половина столовой валялась на полу и пыталась не умереть от смеха.
        - Уберите ее от меня! - Стасу все же удалось соскочить с чужих коленей, и он выбежал из столовой. А ведь до этого жаловался, что ему плохо и как все болит.
        - Дорогой, куда же ты?! - воскликнула демоница и кинулась следом.
        - Ой, не могу. - Я сползла под стол, вытирая слезы.
        Подозреваю, эту сцену студенты еще долго будут припоминать обоим. Надеюсь, Стас поймет, что применение приворотного зелья не игрушки. Хотел любви и страсти - получи и распишись. Моя душа была довольна, а совесть и вовсе потирала ручки, продумывая очередную пакость.
        Следующие несколько дней вся Академия с удовольствием следила, как демоница отлавливает эльфа. О, это была битва титанов. Он и прятался, и маскировался, и чего только ни придумывал, но Саи его словно по запаху находила и пыталась затащить к себе в комнату, дабы продолжить более близкое знакомство. Давно народ так не веселился. Самое интересное, что и учителя не спешили на выручку неудачному любовнику и злорадно улыбались. Особенно магистр Ильрон. Мне показалось, ему мучения Стаса доставляли истинное удовольствие. Только причину столь сильной неприязни я пока не могла понять.
        А еще в последнее время стала замечать, что магистр иногда слишком пристально меня рассматривает. Словно что-то для себя решая. И от его взгляда становилось не по себе.
        История одиннадцатая
        Воспитательная
        - Риза, ты же обещала, - канючил Стас, не давая мне возможности насладиться ужином после трудного учебного дня.
        - И что? - Повернулась к нему. - Не надо было лекции по зельям прогуливать. Тем более что привороты у тебя хорошо выходят.
        Эльф надулся, как шар, и замолчал, а я вернулась к трапезе. Прошла неделя, с Саи сняли приворот, но это было самое веселое время в Академии. В конечном итоге эльфа пожалели, и теперь демоница демонстративно обходила его стороной, а Стас не смотрел в ее сторону, делая вид, что не знает причину вдруг вспыхнувшей любви. Он не раз пытался вызнать у меня, что стало с подаренной коробкой конфет, но я молчала, и ему пришлось смириться с мыслью, что выбранный способ не работает. Вот и пытается вернуть мое расположение. Только нужно ли это мне, спросить забыл. О том, что он жаждет власти, я уже догадалась. Ничего, я его быстро перевоспитаю. Будет знать, как к честным принцессам приставать.
        - Риз, а ты домашку по зельям сделала? - спросила Тиа, невинно хлопая ресницами.
        - Держи, - протянула ей тетрадь, и дриада принялась переписывать формулы и составляющие.
        Мне было не жалко, главное, чтобы в постоянство не переросло.
        - Ризочка, ну пожалуйста, - вновь взялся за свое эльф, отставляя поднос с едой.
        - Хорошо, - сдалась я, - после уроков приходи, помогу с курсовой.
        - А может, ко мне? - с улыбкой обольстителя предложил он.
        - А в лоб?
        - Понял, - он примирительно поднял руки, как бы сдаваясь, - тогда до вечера.
        Стоило ему уйти, девочки стали подшучивать, обещая уйти из комнаты и оставить нас одних. Меня эта идея не радовала. Боюсь, после этой встречи придется прятать труп. В последнее время Стас меня жутко раздражал. А еще пугала предстоящая пара у магистра Ильрона. Практическое занятие должно было состояться на тренировочном полигоне, преподаватель хотел проверить наши возможности. Звучало не очень обнадеживающе.
        Когда Тиа закончила переписывать домашнее задание, мы отправились в подвал на очередной урок. Преподавательница решила устроить самостоятельную работу по варке зелий из раздела «За это и посадить могут». Конечно, официально готовить запрещенные зелья мы не имеем права, но кто же об этом узнает? Тем более что иметь о них представление полезно для собственного здоровья и долголетия.
        Пролистала книгу, чтобы выбрать наиболее интересное, но почему-то на глаза ничего не попадалось.
        - Ризолли, вы еще не определились? - Ведьма подошла ко мне. - Какие-то проблемы?
        - Нет. Просто ищу что-нибудь необычное, - попыталась придать лицу невинное выражение.
        - Вам для конкретного существа? - Она нагнулась ко мне, чтобы остальные не услышали. Я осторожно кивнула. - Сильно напакостить хотите?
        - Чтоб вообще больше не подходил, - честно призналась.
        - Тогда советую вот это. - Она взяла учебник, открыла на одной из страниц и направилась к другим ученикам.
        Я перевела взгляд на рецепты. Зелье называлось «Сгинь, нечистая». Если добавить его в любой напиток и угостить существо, которое не очень жалуешь, реципиент ближе чем на три метра не сможет к тебе подойти. Ему будет плохо, тошно, больно. Эффект длится неделю. Решение проблемы мне понравилось и, пробежавшись взглядом по списку ингредиентов, я направилась к шкафу. Состав несложный, готовится полчаса. Единственным условием было добавить каплю собственной крови. Пришлось проколоть палец, не очень приятно, но терпимо, тем более для моего же блага. В конце урока преподавательница проверила работы и похвалила нас за старание. Пока воодушевленный похвалой адепты радостно улыбались, я наполнила зельем пять флакончиков и положила их в карман. Вечером должен прийти Стас, и если он не поймет по-хорошему, будем действовать как обычно.
        Ждала я его с некоторой опаской. Девочки обещали не мешать, меня это не очень устраивало, но так меньше подозрений. Чтобы не вызвать недоверие, я надела брюки и укороченную тунику. Изысканно, но в рамках приличий.
        Настал час икс. В дверь осторожно постучали, и на пороге появился Стас в костюме и белоснежной рубашке. В одной руке стопка тетрадей, в другой тарелка с пирожками. Предусмотрительный гад.
        - Проходи, - кивнула в сторону стола. - С какими темами у тебя проблема?
        - А может, чайку попьем? - предложил он, придвигая стул ближе к моему.
        - Потом, - отмахнулась, - давай сначала разберем твои недочеты. Времени мало.
        Эльф скривился, но возражать не стал и назвал пару тем. Выбрав наиболее сложную и интересную, я стала втолковывать основные принципы. Он слушал вполуха, даже не пытался вникать, хоть и строил заинтересованную физиономию. Причину его прихода я поняла сразу, но решила дать шанс. Что ж, он не оправдал доверия.
        - Ризонька, а может, передохнем немного? - Он наклонился ко мне и попытался обнять.
        - Ты сам хотел заниматься. - Шлепнула его по руке.
        - Так я и занимаюсь. - Парень обольстительно улыбнулся и попытался придвинуться еще ближе.
        Ситуация уже порядком раздражала.
        - Да, ты прав, - я вскочила со стула, - сейчас чай организую.
        - Отлично, - обрадовался он, освобождая стол, - а я пирожки разложу.
        Фраза мне совершенно не понравилась. Поэтому, подойдя к шкафу и доставая посуду и заварку, я незаметно глотнула снадобье от приворота и некоторых других неприятностей, одновременно подлив в обе чашки ранее приготовленный состав. Мне не навредит, а вот приятель помучается.
        - Держи, - протянула ему налитый чай и села на кровать.
        Этот гад тут же примостился рядом.
        - Дорогая, может, поговорим о нашем будущем? - Стас пил из чашки, свободной рукой пытаясь меня обнять.
        - О каком? - Скосила на него глаза, но отодвигаться не стала. Сейчас важен результат.
        - Ты скоро закончишь учиться, - его рука оказалась на моей талии и словно прожигала через ткань туники, - и мы сможем объявить о нашей свадьбе. Думаю, твой папа возражать не будет.

«Еще как будет», - подумала про себя.
        А Стас, одухотворенный моим молчанием, залпом выпил остывший уже чай, потом забрал чашку у меня из рук, поставил ее на стол и повернулся ко мне. Я подвоха не ожидала, поэтому смело взглянула на него. В следующее мгновение меня прижали к матрасу и впились в губы страстным поцелуем. Нужно признать, целовался он хорошо; либидо прыгало от восторга и требовало продолжения. Я с некой долей радости отвечала на поцелуй и мысленно ждала, когда подействует зелье. Минута, и эльф отскочил от меня, будто обжегшись, и схватился за голову.
        - Что с тобой? - заботливо поинтересовалась, втайне злорадствуя.
        - Все нормально, - с трудом ответил друг, все так же не отнимая рук от висков. - Что-то мне нехорошо. Пойду-ка я к себе.
        Я сделала шаг к нему.
        - Тебя проводить?
        - Нет, не стоит! - чуть ли не вскрикнул Стас и скрылся за дверью.

«Так тебе и надо, гусеница червивая», - мстительно потерла я руки и убрала следы преступления, тщательно отмыв чашки.
        Поведала о произошедшем вернувшимся подружкам, мы дружно посмеялись и с чистой совестью легли спать. Посмотрим, что будет делать Стас завтра. Зелье-то на неделю рассчитано.
        Как обычно утром в столовой уйма народу. Мы с подругами спокойно завтракали, когда на горизонте появился мой давний друг.
        - Стасик, - воскликнула, порываясь сделать шаг, на что тот поморщился от боли и попытался отойти. - Ты куда?
        - Вспомнил об одном деле, - пробормотал и вылетел из помещения.
        Я проводила его взглядом победителя и вернулась к подругам. И это только начало. Дальше будет хуже. Ему. Райни подняла вверх большой палец, полностью одобряя мои действия. И тут что-то дернуло меня поднять глаза на преподавательский стол. На меня неотрывно смотрел магистр Ильрон, во взгляде его ничего невозможно было прочитать. Это слегка пугало. Я опустила взгляд и села за стол, окончание завтрака прошло в молчании. А потом девочки потащили меня на пару по проклятиям. Предмет этот неожиданно появился у нас в расписании среди учебного года, причины нам не объяснили, но раз поставили, значит, будем изучать.
        Аудитория, как назло, находилась в другом крыле, мы проделали очень длинный путь, миновав три лестницы. Расселись по местам и стали ждать преподавателя. За минуту до звонка влетел Стас, направился ко мне, но, не дойдя трех метров, замер, скривился и пошел на задние ряды. Сдерживать улыбку удавалось с трудом.
        Раздался звон колокола, но никто так и не появился.
        - Валим? - предложил кто-то из студентов.
        Увы, чем старше курс, тем безалабернее.
        - Вы что, - возмутилась староста, - надо дождаться преподавателя. Тем более урок только начался.
        Кто-то пробормотал в ее сторону парочку нелестных эпитетов, но она даже бровью не повела. Привыкла.
        Подождали еще немного.
        - Да сколько можно? - возмутился тот же студент. - Пятнадцать минут прошло!
        - Какой же вы нетерпеливый, юноша, - раздался спокойный женский голос, и сквозь дверь просочилось привидение. - Поверьте, в этой жизни не стоит спешить. Можете не успеть насладиться моментом. - Она подплыла к столу. - Меня зовут леди Вольтерия, буду вести у вас урок по проклятьям. Старайтесь запоминать все с первого раза. Не люблю повторять.
        Леди меня удивила. Ее речь и манеры были тихими, немного замедленными. При взгляде на нее на вас снисходило какое-то умиротворение. На леди было платье с кринолином и корсетом, правда, все ткани прозрачные. Волосы собраны в высокую прическу, на руках браслеты, в ушах серьги. Если я правильно помню уроки, привидение остается в той одежде, в которой умирает. Интересно, что случилось?
        - Сегодня мы с вами разберем простые проклятия. - Леди Вольтерия воспарила к потолку. - Для их наложения не требуется много сил, лишь желание. Но стоит запомнить, что, проклиная кого-то, вы оставляете отпечаток на своей ауре.
        Лекция оказалась очень интересной и познавательной. Я с небывалым энтузиазмом записывала основные положения и думала о том, что часть можно и на придворных испытать. В крайнем случае, если уж совсем достанут. Я ведь не злопамятная. У меня просто память хорошая.
        Когда нас отпустили на следующий урок, специально осталась в коридоре дожидаться одного остроухого.
        - Стас, ты меня избегаешь? - притворно надула губы и сделала обиженную мордашку.
        - Риза, ты что! - возмутился он, но подходить не стал. - У меня просто столько дел накопилось в связи с переводом сюда.
        - А вечером позанимаемся? - захлопала ресницами.
        - Не… прости, не получится, - спешно произнес он и проворно удалиться.
        Хорошо, оборачиваться не стал, а то увидел бы ехидную улыбку. Нелегко бедолаге приходится. Саи едва его не прибила, когда действие приворота закончилось, а тут еще я со своими тараканами… Ничего, ему полезно.
        Посмотрела на часы - опаздываю! Причем на пару к магистру Ильрону. Он же меня убьет!
        По коридору летела как угорелая, едва не сбивая нерадивых студентов. Нечего под ногами путаться. До кабинета оставалось ровно двадцать шагов, когда прозвенел звонок. Орки зеленые, мне хана. Надеясь, что магистр впервые опоздает, я проскользнула в приоткрытую дверь.
        - Адептка Ризолли, опаздываете, - остановил меня у порога спокойный голос дроу.
        - Простите, магистр, - опустила голову и попыталась слиться с дверным проемом, - такого больше не повторится.
        - Даже не сомневаюсь, - в его голосе послышалась усмешка. - Садитесь. - Я быстро втиснулась за парту. - Вечером явитесь отбывать наказание, - не глядя на меня, произнес он. - А теперь разберем с вами алмазный щит и способы его применения. Научиться им может каждый, нужно лишь усвоить схему. - Магистр подошел к доске и стал чертить, а мы прилежно записывать в тетради. - Это один из средних щитов, используется он от магического воздействия до десятого уровня. Советую вам в свободное время потренироваться…
        Я слушала магистра, а в душе дрожала. Какое наказание придумает он за опоздание? Даже страшно подумать. Но сама виновата. Не стоило ждать Стаса, чтобы лишний раз поиздеваться над ним. Что ж мне так не везет?! И самое обидное, что после пары все пойдут отдыхать, а я останусь на дополнительное занятие. Конечно, времени до наказания еще много, но ходить туда-сюда было попросту лень.
        Заметив мое настроение, подружки старались морально поддержать, но это не помогло. Когда прозвенел звонок и все покинули аудиторию, я замерла. Этот дроу меня слегка пугал и одновременно притягивал. Каюсь, пару раз возникали такие непристойные мысли, что даже либидо затыкалось.
        - Итак, Ризолли. - Глядя на меня синими глазами, магистр улыбнулся, и сердце пропустило удар. - На сегодня ваше наказание - вымыть пробирки в подсобке. Пойдемте.
        Махнув рукой, он указал на неприметную дверь, которую услужливо открыл передо мной.

«Мне хана», - пришла в голову мысль, стоило увидеть гору грязных колб.
        - Можете приступать, - произнес он за моей спиной, заставив вздрогнуть. - Вот тряпка, щетки, вода в тазу. Приятного вечера. Я в кабинете, если понадоблюсь.
        Сделав глубокий вздох, оставила сумку с учебниками на парте, закатала рукава и приступила к отбыванию наказания. Через час кожа от воды сморщилась, руки едва не отваливались от такой работы. Ну не привыкла я к ней! Но просить послабления неудобно, и я упорно продолжала тереть стекляшки. Пару раз готова была, психанув, разбить их, но сдержалась. Через два часа начала ныть спина, а в конечном итоге я настолько увлеклась, что не заметила появления нового действующего лица.
        - Устали? - раздался над ухом голос магистра, и его руки стали разминать мне плечи. Я чуть не застонала в экстазе, как же хорошо он это делал. И тут до меня дошло…
        - Магистр, что вы себе позволяете? - Возмущенно отпрыгнула от него.
        - Всего лишь пытаюсь помочь. - Он пожал плечами, ни капли не раскаиваясь. - Видно же, что вам больно. Так что идите сюда. - Наставник оперся о стол и указал перед собой.
        - Благодарю, но я и сама справлюсь, - с трудом проговорила, пока в голове вырисовывалась картина того, что могло бы произойти на этом столе. Должна признать, руки у него были мягкие и нежные. - Можно идти?
        - Идите, - улыбнулся Ильрон, - и больше не опаздывайте.
        Я вылетела из кабинета, словно за мной гналась сотня зомби. И только оказавшись у родной комнаты, остановилась и привела дыхание в порядок. Соседкам показываться в таком виде нельзя - засыплют вопросами. Немного успокоившись, натянула на лицо улыбку и вошла.
        - Что-то ты долго, - заметила Райни, валявшаяся на кровати.
        - Пришлось оттирать много колб, - пожаловалась, - руки прям болят.
        - Бедняжка, - посочувствовала Тиа и, подойдя ко мне, стала разминать мышцы. - Сейчас мы тебя полечим.
        Я была благодарна дриаде, но поймала себя на мысли, что невольно сравнила ее и магистра. Последний выигрывал.
        Мне полегчало, собрав силы, сходила в душ и стала укладываться на покой. Но выспаться было не суждено. Сначала ворочалась, пытаясь найти удобную позу для сна, но он не шел. Потом Райни чуть не прибила меня подушкой за то, что мои вздохи и шорохи мешали спать. Пришлось притвориться трупиком и попытаться договориться с организмом. Наконец вроде сморило…
        Открыв глаза, обалдела. Находилась я в совершенно не знакомой мне комнате. На полу мягкий серебристый ковер, огромная кровать с балдахином и заваленным подушками алым покрывалом.
        - Что так долго? - прозвучал за спиной голос магистра, и его руки коснулись моих плеч. - Я соскучился. Кстати, красивый пеньюар.
        Скосила глаза вниз - на мне практически ничего нет. Назвать полупрозрачное кружевное нечто одеждой язык не поворачивался. Ильрон тем временем развернул меня к себе, улыбнулся, и его губы коснулись моих. Тело словно молнией прошило, и я не смогла сдержать стон. Поцелуй становился все настойчивей, глубже, интимнее, а я не думала его останавливать. Руки магистра изучали мое тело, заставляли меня дрожать от неизвестности и желания. Он оторвался от меня лишь на мгновение, чтобы поднять на руки и отнести к кровати. Я успела заметить, что на нем были лишь домашние брюки. Меня осторожно опустили на мягкую перину и примостились рядом, а через секунду вновь целовали со всей страстью. Где-то глубоко в моем теле зарождался теплый пульсирующий комок, руки начали жить своей жизнью.
        Мы исследовали друг друга, срывая одежду и не оставляя простора для воображения. Все мое тело просило, чтобы он завладел мной, но Ильрон не торопится. Его руки ласкали грудь, спускались ниже, он покрывал меня поцелуями, не давая нормально вздохнуть. А я задыхалась от страсти и желания, молила покончить с этой пыткой, но он лишь улыбался и продолжал искушать меня. И вот долгожданный миг, он навис надо мной, слегка приподнявшись на руках, я уже кусала губы в предвкушении и…
        - Хватит спать, на урок опоздаем, - раздался над ухом голос Райни, заставляя открыть глаза и осознать, что все это было сном.
        - Боги… - простонала я, уткнувшись лицом в подушку.
        - Риза, что случилось? - тревожно поинтересовалась Тиа.
        - Кажется, я влюбилась, - с тоской прошептала, понимая всю мерзопакостность сложившейся ситуации.
        Я уже говорила, что дело в том, что эльфы влюбляются раз в жизни. Этого никак не избежать, не проконтролировать. Боги, что ли, где-то наверху решают за нас, кого любить?.. Видимо, настала моя пора. Только радоваться мне или плакать, я еще не решила.
        - Влюбилась? - Удивленные подруги вытаращили глаза.
        - Ага. Хотя надо будет еще проверить, - заявила я и стала собираться на пары. Мало ли что боги решили, это моя жизнь, сама выберу, с кем ее прожить.
        После того памятного сна прошла неделя. Для меня она была очень изнурительной. Хотя бы то радовало, что Стас ко мне не подходил. Все это время он старательно делал вид, что занят важными делами. Я надеялась, что бывший друг одумался и отстанет от меня, однако ошибалась.
        - А вот и ты! - меня схватили за руки и зажали в углу. - Дорогая, я так соскучился.
        - Стас, ты что себе позволяешь? - Уперла руки ему в грудь.
        - Всего лишь пользуюсь своим правом как жених, - прошептал этот любвеобильный гад и попытался меня поцеловать.
        - Что?! - возмутилась я и дала ему пощечину. - Я не твоя невеста! И вообще губы закатай, - быстро поднырнула под его руку и стала отступать.
        - Риза, я лучший из кандидатов. - Эльф соблазнительно улыбнулся и попытался меня сцапать, но тут произошло неожиданное.
        Двигалась я спиной и не видела, куда иду. Натолкнувшись на препятствие, замерла. А когда это самое препятствие обняло меня за талию, мне совсем плохо стало.
        - Адептка Ризолли, вы бы хоть смотрели, куда идете. - Насмешливый голос магистра вызвал дрожь во всем теле, я снова попыталась отступить, но меня прижали еще теснее. - Что тут происходит?
        - Ничего особенного, магистр, - Стас пожал печами, буравя меня взглядом, - я всего лишь разговариваю со своей невестой.
        - Невестой? - переспросил Ильрон, и хватка на талии стала жестче. - Разве Ризолли давала согласие на брак? - Усмешку в голосе он не скрывал.
        - Это вопрос времени, - самодовольно заявил эльф.
        Захотелось ему врезать, но я была прижата к мускулистому телу, и, если честно, мне нравилось. Магистр вызывал бурю мурашек по коже, а воспоминания о сне и вовсе заставляли краснеть.
        - Сомневаюсь, что ваша кандидатура устроит ее отца, - заметил магистр с таким сарказмом, что не заметить его было нельзя. - Тем более сейчас не за девушкой нужно бегать, а хвосты в учебе подтянуть.
        Стас заскрипел зубами, но промолчал и удалился. А я осталась наедине с магистром.
        - Вы в порядке? - ласково спросил он, поворачивая меня к себе лицом и мягко улыбаясь.
        - Спасибо, - пролепетала я и, вырвавшись из объятий, побежала на урок.
        Сердце едва не выпрыгивало из груди, руки дрожали от переживания. С трудом отсидев все оставшиеся пары и поругавшись со Стасом, я вернулась в комнату.
        - Девочки, а давайте выпьем? - предложила подругам.
        Они не стали отказываться - прекрасно видели мое состояние и понимали, что сейчас это необходимо.
        История двенадцатая
        Родственная
        А время летело…
        Я училась, общалась с друзьями, старалась по возможности избегать магистра. Из-за дроу чувствовала себя не в своей тарелке - в его присутствии мое сердце начинало биться быстрее, а голова отказывалась соображать. Радовало одно - скоро каникулы, и я на неделю уеду домой. Конечно, встреча со старцами из совета меня не радовала, но после того случая с вином они стали более сговорчивыми. Однако меня ждало разочарование.
        - Дорогая, нам нужно поговорить, - раздался в голове голос отца, и я сжала кулон. Без причины он меня тревожить не будет, к тому же поздно вечером. Хорошо, что можно общаться мысленно, будить подруг не хотелось.
        - Что случилось? - поинтересовалась, прогоняя сон.
        - На каникулах нам с тобой предстоит поездка к темным, - обрадовал меня папа. - Их правитель прислал приглашение, отказать не получится. Ты все же пятая претендентка на их престол, и они хотят знать, с кем имеют дело.
        - А отмазаться никак? - едва не завыла я, представляя, какими неприятностями грозит эта встреча. - Сказать, что у меня учеба.
        - Нет, - грустный вздох, - они в курсе, когда у тебя каникулы. Придется ехать.
        - Хорошо. Буду готовиться к столь радостному событию, - с сарказмом ответила я.
        - Риза, я сам не рад такому повороту, - немного подумав, продолжил отец. - И если бы мог, тебя не взял бы. Но там хотя бы твоей матери не будет, она временно уехала по делам государства. Ты не беспокойся, я найму тебе телохранителя. Так, на всякий случай. Береги себя.
        С этими словами он отключился, а я стала думать. Новость была неожиданной и неприятной. Я не горела желанием ехать к темным родственникам. Там одна бабуля чего стоит, про остальных и вовсе промолчу. Раз наследница, придется с ними встретиться. Надеюсь, после знакомства дворец останется стоять на месте. Но гарантировать не могу.
        Следующим утром я была совершенно не в настроении. Девочки попытались узнать причину, но я решила сначала все хорошо обдумать и расставить по местам. Они больше не приставали, потащили меня завтракать.
        - Риза, у тебя проблемы, - заявил Лар, ставя поднос рядом со мной.
        - Какие? - устало поинтересовалась, кивая Дару, усевшемуся напротив.
        - Ты же едешь с отцом к темным на каникулы? - Дроу даже к еде не притронулся, все меня взглядом сканировал. Впрочем, как и остальные.
        - Еду, - не стала отрицать.
        - Значит, так. Сегодня вечером приходишь на тренировочную площадку, - заявил друг, придвигая поднос.
        - Зачем? - опешила.
        - Мы с Даром будем учить тебя самообороне, - ответил Лар, а демон кивнул.
        - Спасибо, конечно, но это лишнее, - попыталась отказаться от сомнительной перспективы. Не люблю драться.
        - Риза! - слегка повысил он голос, придвигаясь. - Ты просто не понимаешь. Темные будут проверять тебя, провоцировать и пытаться достать всеми способами. Убить не посмеют, но покалечить могут. И спишут на то, что это была проверка. Ты пятая претендентка и должна уметь постоять за себя. В этом плане дроу более жестоки. Я не хочу тебя пугать, но хотя бы самые простые приемы и элементы ты должна знать. У нас на это всего три недели.
        После этого разговора настроение совсем упало. Ну за что мне все это? Я не горела желанием становиться кронпринцессой. Меня устраивала моя обычная жизнь. А теперь?.. И Лар в чем-то прав. Меня будут проверять, от этого никуда не деться. Ладно, пара лишних приемчиков не повредит. С этими мыслями я направилась на пары. Правда, сегодня они для меня мало что значили. Я слушала вполуха и не пыталась вникнуть в материал. Зря.
        - Адептка Ризолли, прекратите витать в облаках. - Над ухом раздался раздраженный голос магистра Ильрона, и я вздрогнула. - Или вы так хорошо знаете тему?
        - Простите, такого больше не повторится, - пробормотала, опустив голову.
        - Надеюсь, - усмехнулся он и отошел.
        Я постаралась выполнить обещание и сконцентрироваться на лекции. А в голову упрямо лезла мысль, что в магии у меня тоже мало шансов. Я не обладала ни сверхсилой, ни огромным потенциалом. Водная стихия не могла нанести большой урон сопернику, но нужно будет уделить внимание и этой стороне вопроса. Похоже, три недели до каникул станут для меня настоящим испытанием.
        Вечером, после того как с домашними заданиями было покончено, я переоделась в спортивную форму и направилась на встречу с ребятами. Девочки хотели составить мне компанию, но я попросила этого не делать. Не хотелось позориться перед всеми.
        На площадке меня уже ждали. Лар демонстративно разминал руки, и первой моей мыслью было сбежать. Но я дала себе волшебный пендель и помахала им рукой. Дроу не стал терять времени и сразу начал показывать мне самые распространенные легкие приемы. Он не пытался научить меня защищаться.
        - Запомни, Риза, темные не любят слабых, - говорил он, заламывая мне руку. - Если тебя оскорбляют - не терпи, бей в рожу. Сжимай кулак и четко в челюсть. Там тебя будут проверять на выносливость, стойкость и силу. Если один раз дашь слабину, пиши пропало.
        В этот вечер меня скручивали в такие узлы, что я боялась - обратно уже не развернусь. В итоге Дару пришлось донести меня на руках до комнаты и выслушать выговор от подруг. Видимо, выглядела я плачевно. Демон еще пообещал научить меня метать ножи. Интересно, доживу я до встречи с родственниками или скончаюсь по дороге?..
        Пары никто не отменял, на занятиях нужно было учиться, а не клевать носом от недосыпа. На очередной лекции у магистра Ильрона я получила трояк и отработку на кухне. Хорошо, что за время учебы мне столько раз приходилось там бывать, что домовые стали считать меня своей. Ну и бутыль самогона собственного производства немного поспособствовала. Тем не менее посуду пришлось мыть.
        Следующие три вечера я не вылезала с площадки. Парни издевались как могли. Ларсэн показывал такие примеры, что я начинала выть от безысходности. Может, отречься от трона? Или папулю женить, чтобы ему еще парочку детишек родили? А-а-а, ну почему жизнь так несправедлива?
        На четвертый день я попросила ребят дать мне отдых. Надев облегающие штаны и кофту с короткими рукавами, собрала волосы в узел, закрепила на макушке и пошла в ангар, чтобы потренироваться в магии.
        Вода была родной стихией, но резерв не позволял делать слишком многое. Да и дар иногда упрямился, отказываясь работать, поэтому и приходилось тренироваться. Первые полчаса пыталась заморозить воду в процессе полета или сделать ледяные иглы. Получалось отвратительно.
        - Ризолли, что вы тут делаете? - услышала я удивленный голос магистра Ильрона.
        - Тренируюсь, - буркнула и повернулась к нему. Преподаватель был одет весьма неформально - в легкие темные брюки и синюю, практически сливающуюся с волосами рубашку с закатанными до локтей рукавами. - Разве это запрещено?
        - Нет, просто не ожидал вас тут увидеть. - Ильрон пожал плечами и окинул меня заинтересованным взглядом. - Решили отточить навыки?
        - Можно и так сказать, - не стала отрицать, чувствуя себя все менее уверенно.
        - Может, я могу вам чем-то помочь? - вдруг предложил он, делая шаг ко мне.
        Задумалась. Идея была не так уж плоха.
        - Объясните, пожалуйста, как сформировать водный хлыст, - попросила я. Поможет держать врагов на расстоянии.
        - Хорошо. Для начала вам нужно сконцентрироваться. Ничего сложного в этом заклинании нет.
        Дальше он стал объяснять подробно, раскладывая последовательность действий по полочкам. Если до меня не доходило, показывал наглядно. Когда он первый раз встал у меня за спиной и слегка приобнял, мне показалось, что меня ударило током, и я невольно дернулась.
        - Ризолли, я не кусаюсь, - раздался над ухом его тихий голос. - Если девушка сама этого не попросит.
        После этой фразы сосредоточиться на выполнении упражнения стало еще труднее. Мысли приобретали совершенно другое направление. Концентрация начала получаться, лишь когда я вспомнила о поездке.
        В общем, урок прошел плодотворно. Я смогла создать хлыст и удерживать его около минуты. Для первого раза неплохо. Меня похвалили и даже удостоили поглаживания по щеке. При этом магистр неотрывно следил за моей реакцией на его действие. Мне хотелось облизать пересохшие губы и поцеловать его, но я понимала, что ничего хорошего из этого не выйдет. Даже несмотря на то, что я испытывала к нему симпатию.
        Последние две недели перед поездкой превратились в настоящий ад. Сначала тренировка с ребятами, затем с магистром. Он сам предложил продолжить занятия, и я не стала отказываться. Это ведь не только возможность узнать больше, но и чаще быть вместе, чтобы периодически ощущать на себе его руки, пусть хотя бы во время показа очередного броска. Еще мне приходилось постоянно бороться с ревностью. Ильрона преследовали практически все девицы Академии. Слали ему записочки, караулили около общежития, дарили всевозможные сладости и выпечку собственного приготовления. И иногда сыпали туда приворотные зелья. А я такими успехами похвастаться не могла. К тому же опасалась мести со стороны Саи. Демоница просто грезила магистром и успела подраться с пятью соперницами. Правда, сплетни меня мало интересовали - времени не хватало. Я даже пару раз сходила в библиотеку, чтобы почитать о церемониале приемов у дроу, их ритуалах. А еще помучила Ларсэна. Он оказался настоящим другом и помогал всем чем мог. Они с Даром опасались за меня и переживали, как все пройдет.
        И вот настал день икс, и нас отпустили на короткие каникулы. Папа открыл портал в мою комнату, давая возможность собраться. Список зелий и порошков, которые могли бы пригодиться в поездке, я составила загодя и, пока горничная паковала платья и прочую ерунду, пополнила запасы.
        Перед отъездом из Академии мне принесли сверток от Ильрона. Удивившись, открыла подарок - три метательных ножа, сделанных на заказ под мою руку, и специальное крепление на бедро вроде ножен. В сопроводительной записке говорилось, что нужно быть осторожной и не лезть на рожон. Неожиданная забота оказалась приятной и грела душу.
        Для церемонии представления при дворе дроу решила выбрать образ невинной девушки: надела белоснежное платье с небольшим вырезом, пышной юбкой, длинными рукавами и шнуровкой на спине. Волосы собрала в косу и закрепила концы лентой. От макияжа отказалась. Папуля усмехнулся, увидев меня, - образ абсолютно не соответствовал той Ризе, какой я являюсь на самом деле.
        - Дорогая, позволь представить твоего телохранителя, - отвлек меня от мыслей отец, указывавший на эльфа, появившегося в проеме двери.
        Я увидела обычного с виду эльфа с белоснежными волосами, заплетенными в сложный жгут, пронзительными серыми глазами, немного островатым подбородком. Глаз отметил военную выправку. Одет мой охранник был неброско - в темные штаны, заправленные в невысокие сапоги, зеленую рубашку и черную жилетку, только я могла поспорить, что у него как минимум несколько видов оружия на себе.
        - Добрый день, ваше высочество, - поприветствовал он меня, склонив голову.
        - Просто Риза, когда наедине. Не люблю формальности, - попросила.
        Он округлил глаза, правда, быстро взял себя в руки и кивнул.
        - Стэн, - представился эльф и обратился к отцу: - Какие будут распоряжения?
        - Глаз с нее не спускать, - веско бросил папа. - Дроу весьма изощренны и будут пытаться прощупать ее. Ну и следить, чтобы она сама замок не разнесла.
        Если Стэн и удивился этой просьбе, то виду не подал. Забрал у меня сумку и встал за спиной. Папа кивнул и активировал портал. Хорошо, что не в карете поедем, тряско и долго.
        В зале прибытия с другой стороны нас уже поджидали трое вельмож в строгих костюмах и с непроницаемыми лицами.
        - Добро пожаловать, - поприветствовал один из них. - Прошу за мной, покажем ваши покои. Его величество примет вас через пару часов.
        Мы с отцом лишь усмехнулись и пошли смотреть выделенные нам комнаты. По дороге я осматривалась, чтобы запомнить детали и сравнить с нашим дворцом. Самое интересное, что ничего примечательного найти не удалось. Обычный замок с множеством комнат, коридоров и лестниц.
        Наконец на третьем этаже нам указали на две двери, находящиеся напротив друг друга. Я уже собралась зайти первой, но меня остановил Стэн. Решительно отворив дверь, осмотрел помещение, и только убедившись, что все в порядке, пропустил меня. Возражать я не стала - это его работа.
        Отведенные мне покои состояли из нескольких комнат. В гостиной у камина стоял двухместный диванчик, ближе к окну располагались два кресла и столик, на котором красовались чаша с фруктами и графин с соком. Довольно скудная обстановка. В следующей комнате я обнаружила кровать и туалетный столик, отсюда же вели двери в ванную и гардеробную. Не могу сказать, что мне понравилось, но несколько дней прожить можно. Вот только вопрос: где будет спать мой телохранитель?
        Я вышла в гостиную и задумчиво посмотрела на кушетку и кресла. Нет, это не вариант. В этот момент открылась дверь, и на пороге возникла темная эльфийка в черном платье с белым передником.
        - Добрый день, госпожа, - поклонилась, кинув на меня заинтересованный взгляд. - Меня зовут Мирика. Я ваша горничная.
        - Хорошо, - кивнула я и улыбнулась. - Мирика, попроси слуг принести сюда большой диван.
        - Зачем, госпожа? - спросила удивленно, в глазах ее отражалась неприязнь.
        - Мой телохранитель должен где-то спать, так что будь добра, передай управляющему мою просьбу.
        Она попыталась возмутиться, но я жестко прервала ее.
        - Это приказ! Впрочем, я могу попросить другую прислугу.
        Командовать мне не нравилось, но я легко «включала» кронпринцессу, когда того требовали обстоятельства. Стэн был весьма озадачен моей просьбой, но я не собиралась заставлять его спать на полу или в кресле. Глупо не уважать своих людей, особенно если они охраняют твою жизнь.
        - Риза, это необязательно, - сказал он, когда мы остались вдвоем.
        - Ошибаешься. - С комфортом устроившись в кресле, усмехнулась и пояснила: - Во-первых, они сейчас явно проверяют меня на лояльность, а во-вторых, о своих людях я привыкла заботиться. Не на полу же тебе спать. Да и от них не убудет.
        Стэн кивнул, приняв мое объяснение. В глазах его промелькнула благодарность, но я сделала вид, что ничего не заметила. Мне не раз приходилось слышать, что темные не особо пекутся о тех, кто ниже их по званию и сословию.
        Переодеваться не стала - образ невинной девушки нужно было сохранить до последнего. Из Академии я взяла с собой парочку книг, поэтому время в ожидании приема пролетело незаметно. Где-то через час слуги принесли неширокую кровать и поставили недалеко от камина, сдвинув кушетку. Все действия при этом совершались с такими недовольными лицами, словно служащих кормили только лимонами. Ничего, им тоже полезно пошевелиться, ведь на самом деле основную домашнюю работу в замке выполняли домовые. Я об этом знала не понаслышке - благодаря отработкам в столовой я ближе познакомилась с дружным семейством, и их глава, Миха, когда узнал, что я еду к дроу, попросил передать привет брату Нико. Я обещала найти возможность и выполнить просьбу.
        Перед приемом за мной зашел отец, подмигнул, увидев обновление, и мы направились на аудиенцию. Стэн тенью следовал за мной, сканируя коридоры и помещение. Не могу сказать, что я боялась, но чувство тревоги не покидало.
        Тронный зал оказался оформлен в весьма темных тонах от черного до дымчатого. В глубине его на возвышении стоял трон, и на нем восседал темный повелитель. Они с папой были ровесниками, но на этом сходство заканчивалось. Правителя звали Онарион. У него была практически черная кожа, несколько шрамов украшали левую часть лица, красноту глаз еще больше подчеркивали белоснежные волосы. Розалия, его жена, тоже была темнокожей, но при этом глаза с вертикальными зрачками - не иначе в роду кто-то с оборотнями грешил - были бледно-красными. Элегантное синее платье отличалось весьма глубоким декольте. Наследника не было видно, наверное, на учебе, присутствовала дочь. Она пошла в матушку, даже в плане одежды они были солидарны, резкие скулы и скучающий взгляд показались единственными отличиями. Помимо возраста, конечно, - насколько я помню, мы с Изабель ровесницы.
        Естественно, кроме правящей семьи в зале присутствовали многочисленные вельможи, в том числе моя бабуля. Вот ее-то уж точно видеть не хотелось. Но придется потерпеть. Ее взгляд я чувствовала всю дорогу, пока шла к трону.
        - Добро пожаловать. - Онарион встал с места, почему-то поглядывая в мою сторону. - Надеюсь, вы довольны своими покоями.
        Дальше начался обмен любезностями и перекидывание ничего не значащими фразами. Я все это время вела себя тихо, благопристойно опустив очи долу и сложив руки на коленях. Те, кто знал меня хорошо, сразу поняли бы, что это лишь игра. Но темным было невдомек. Они сверлили меня презрительными взглядами, явно пытаясь уразуметь, как такое чудо может быть пятой претенденткой на их престол.
        Да мне-то он и не нужен, пусть забирают.
        - Твоя дочь похожа на невинный хрупкий цветок, - вдруг услышала я размышления Онариона и подняла на него взгляд. - Разве можно ее назначить кронпринцессой? Слишком добра и мягка.
        - Это уже мне решать, - отрезал отец, понимая, что меня пытались оскорбить. - Совет поддержал ее кандидатуру. К тому же Ризолли не собирается посягать на ваш трон и с радостью подпишет бумаги об отречении.
        - К сожалению, это невозможно, - сокрушенно произнес правитель, снова усаживаясь. - У нас нет такого закона. Что ж, думаю, остальные вопросы мы можем обсудить наедине. Пусть пока твоя дочь погуляет в саду.
        Если он хотел таким образом меня унизить, то зря старался. Я спокойно развернулась и устремилась прочь из зала. Стэн, видимо, знал, куда идти, поэтому уже через пару минут мы покинули стены замка и оказались во внутреннем дворике.
        Сад был ухоженным. Зеленела невысокая трава, тропинки для гуляний посыпаны белым песком, клумбы с цветами одуряюще благоухали. Кругом возвышались высокие деревья с густой кроной, у пруда с кувшинками стояли кованые скамейки и пара беседок. К сожалению, я не взяла с собой книгу, так что пришлось просто гулять, благо погода была солнечной, на небе ни облачка.
        Однако долго наслаждаться одиночеством мне не дали. В саду в сопровождении фрейлин появилась Изабель. Близко не подходила, но все разговоры вела так, чтобы я слышала.
        - Никогда не понимала, как можно посадить на трон полукровку, - послышался ее полный издевки голос. Я лишь сжала кулаки. - К тому же, чтобы править, нужен характер.
        Долго терпеть завуалированные оскорбления было сложно, и я ушла в свои покои, иначе просто покалечила бы ее. Но вечером издевательства продолжились. За столом передо мной поставили тарелку с огромным куском хорошо прожаренной дичи, явно надеясь смутить. Зря. Я же наполовину темная и спокойно могу его съесть, к тому же мясо было вкусным. Естественно, на этом не остановились: в мой бокал подсыпали слабительное. Но не учли один момент - вода моя стихия, так что я совершенно спокойно очистила напиток магией, отправив «лишние» ингредиенты в кубок Изабель. Думаю, ночь у нее будет долгой. Королева тоже не унималась, периодически пытаясь подколками вывести меня из терпения. Я держалась, папа тоже. Он вообще кидал на меня виноватые взгляды и, видимо, тайно молился, чтобы я не сорвалась. Я понимала, что от меня ждут скандала. Не дождутся.
        Следующие два дня стали настоящим испытанием на прочность. Я была на грани, казалось, еще немного - и я сорвусь. Бабуля, кстати, так ни разу ко мне и не подошла, лишь изредка бросала презрительные взгляды. Зато принцесса всячески пыталась унизить и оскорбить. Я в очередной раз пошла на прогулку и прихватила томик по магии, чтобы не сидеть без дела. Расположившись на скамейке недалеко от пруда, открыла книгу и углубилась в чтение. Стэн пристроился за спиной в тени дерева и следил за обстановкой. Через полчаса поодаль нарисовалась Изя со своей свитой. Я сделала глубокий вдох и попыталась отрешиться от внешних раздражителей, но… на сей раз принцесса нарвалась.
        - Вообще не понимаю, зачем идти в Академию, - начала жеманно вещать она, садясь ближе к пруду и изредка бросая на меня взгляд, словно проверяя реакцию.
        Я молча терпела, но когда она стала нелестно отзываться о моем отце и усомнилась в моих правах на престол, внутри что-то щелкнуло.
        - …еще раз вякнешь такое, и я тебя утоплю, - повторяла я Изе, макая ее головой в фонтан.
        Если честно, сама пребывала в шоке от происходящего. Когда меня накрыло, я отложила книгу, приказала Стэну не вмешиваться и активировала воду, заморозив троих приспешниц принцессы и превратив их в ледяные статуи. Они остались живы, но двигаться не могли. Затем я сделала резкий рывок, захват и окунула принцессу в воду. Уроки ребят не прошли зря, да и магистра надо будет поблагодарить при встрече. И вот теперь я с удовольствием топила Изабель, умудряясь удерживать ее одной рукой. Она, конечно, сопротивлялась, но я оказалась сильнее.
        - Запомни: еще одно слово, и тебя просто не найдут. - Наклонилась к ней очень близко и заглянула в глаза. - Я не позволю оскорблять себя и свою семью. Поняла? - Слегка потянула ее за волосы.
        - Д-да, - заикаясь, ответила она, но вырываться не пыталась.
        Удостоверившись, что меня поняли, наложила на нее ледяную корку. Подойдя к скамейке, забрала книгу и направилась в свои покои. Стэн не сказал ни слова, но в его взгляде я заметила одобрение. Уже выходя из сада, сняла заклятье со стайки куриц. А оказавшись у себя в комнате, торопливо переоделась и привела себя в порядок. Как знала - минут через двадцать меня вызвали на ковер. Что ж, поиграем.
        Войдя в зал, застала там папулю, правителя и Изю, которая размазывала слезы по щекам.
        - Она на меня напала! - Принцесса ткнула пальчиком в мою сторону. - Она хотела меня убить!
        В ответ на эти заявления я лишь скептически приподняла бровь и посмотрела на отца. Тот был спокоен.
        - Ризолли, это правда? - обратился ко мне Онарион. - Ты действительно пыталась убить мою дочь?
        - А вам самому не кажется это смешным? - Состроила самую невинную мордашку из своего арсенала. - Как я, хрупкий невинный цветок светлого двора, могла победить темную принцессу? Ее ведь с детства обучали военному делу. - При этих словах Изабель скривилась и слегка побледнела. - К тому же для чего мне это?
        - Ты хочешь захватить власть, - заявила девица. - Убив меня, ты приблизишься к престолу.
        - А зачем? В отличие от некоторых я кронпринцесса, - развела руками и улыбнулась сопернице, подчеркивая превосходство, - и могу хоть сейчас написать отказ от права наследования темного трона.
        Все замолчали, обдумывая мои слова. Я осторожно покосилась на папу. Тот стоял с самым серьезным выражением лица, но в его глазах пылала гордость. Значит, я сделала правильно. Изя все это время прожигала меня неприязненным взглядом, но доказать что-то было нереально. Ведь ей придется указать причину моего нападения, а тогда все узнают, что она оскорбила кронпринцессу. Я была в своем праве. В общем, ситуация выходила забавная.
        - Что ж, думаю, нам не стоит устраивать скандал, - отмер наконец Онарион, окидывая меня заинтересованным взглядом. - И я, пожалуй, не приму ваш отказ, Ризолли. Что-то мне подсказывает, что на темном троне вы тоже неплохо будете смотреться.
        - Даже не мечтай, - вставил свое слово отец, быстро переместившись ближе ко мне. - Риза - моя дочь и будет править светлыми. У тебя и так наследников хватает.
        - Время покажет, - загадочно улыбнулся повелитель.
        - Папуль, ты не против, если я пойду к себе? - обратилась к родителю и улыбнулась. Тот сразу понял, что я задумала какую-то пакость и хочу ее осуществить.
        - Конечно, дорогая. - Он поцеловал меня в макушку и прошептал: - Только замок не разнеси.
        Едва заметно кивнула и направилась к выходу. Коли отец дал согласие, значит, можно встряхнуть темных. Тоже мне, решатели. Я от светлого трона отказываюсь, а они мне еще и темный хотят всучить. Нет уж, после того, что я задумала, ноги моей тут не будет. Они еще пожалеют, что вообще пригласили меня сюда. Кстати, странно все же, что бабуля так и не пришла навестить меня. Хотя, может, и к лучшему. Боюсь, после нашего разговора замок точно придется восстанавливать из руин.
        Мы со Стэном быстро добрались до моей комнаты. Порывшись в сумке, я извлекла на свет трехлитровую бутыль самогона.
        - Ты знаешь, где кухня? - Телохранитель кивнул, слегка округлив глаза при взгляде на содержимое обнимаемой мной тары. - Веди, только чтобы нас не засекли.
        Пока Стэн пару минут продумывал маршрут, я успела сотворить иллюзии - со стороны казалось, что мы спим каждый в своей кровати. После этого он отобрал у меня бутыль и приоткрыл дверь, проверяя, чисто ли на горизонте. Описывать путь до кухни не буду. Мы столько плутали по узким темным коридорам, что я запуталась. Обратно точно не дойду одна. Когда мы наконец оказались на кухне, там вовсю суетились домовые, готовя ужин.
        - Всем добрый вечер, - нарушила их уединение. - Мне нужен Нико.
        Малый народец замер и уставился на меня, стало даже не по себе. И тут из дальнего угла вышел довольно плотный домовой, весь в морщинах, с седой бородой и коротким ежиком волос.
        - Чего изволите, госпожа? - прогудел он громким голосом.
        - У меня для вас подарок от Михи, - с этими словами я отобрала бутыль у Стэна и вручила Нико.
        - Ох ты ж, - схватился за подарок старший домовой, улыбаясь мне как самому родному человеку, - спасибо, госпожа. Как же он там поживает? Вы присаживайтесь. Чего-нибудь хотите?
        Нико тараторил так быстро, что я едва успевала воспринимать его слова. Одновременно он успевал накрывать на стол, чтобы усадить меня и Стэна. Будто сама собой легла скатерть, на нее водрузились миски и тарелки с едой. Я отдала предпочтение оладьям с вареньем, а телохранитель взял блины и молоко. Узнав, что я дружу с домовыми из Академии, меня приняли как свою и завалили вопросами, на которые я с удовольствием отвечала. Через час мы с Нико стали самыми хорошими друзьями, и я поинтересовалась, как обстоят дела у них. И вот тут старший домовой начал жаловаться. Обычно они не ноют и не плачутся посторонним, но литр самогона дал о себе знать. Из его стенаний стало ясно, что темные с мелкими помощниками обращаются плохо, не уважают их, постоянно унижают и заставляют делать самую грязную работу. Они бы давно ушли, да некуда - домовым обязательно нужен дом и хозяин, иначе они погибнут.
        - А как насчет того, чтобы переехать в светлые земли? - спросила я, улыбнувшись.
        - И вы нас возьмете? - с надеждой в голосе прошептал Нико, остальные замерли в ожидании.
        Я достала из-за пазухи кулон и связалась с отцом.
        - Папуль, как ты смотришь на то, что к нам во дворец переселятся около трехсот домовых? - поинтересовалась, глядя на новых друзей.
        - Положительно, - отозвался родитель, - готов принять хоть сейчас. Ты где?
        - На кухне.
        - Иду.
        Мгновение, и папа порталом перенесся к нам. Домовые склонили головы.
        - Познакомься, это Нико, - указала на главного.
        - Приветствуем ваше величество, - домовой почтительно поклонился.
        - Рад знакомству, - улыбнулся папуля. - Ну что, обговорим детали? У меня дворец побольше, работы хватит всем. Готов обеспечить кровом, едой и всем необходимым.
        Пока эти двое обсуждали условия сотрудничества, я спокойно доедала оладьи. Радовало, что поездка оказалась полезной. Когда еще мы сможем напакостить темным и при этом обзавестись домовыми?! Обычно они не покидают мест обитания без причины. Да и маловато их в наших землях. Зато во дворце станет в два раза больше.
        Договор был заключен, домовые отправились собирать пожитки для переезда. Папа с Нико пожали друг другу руки и сели выпить по рюмочке за успех дела.
        - А не хотите напоследок отомстить? - поинтересовалась я так невинно, что отец чуть самогоном не подавился.
        - Как? - У Нико загорелись глаза.
        - Есть у меня парочка идей, - в предвкушении улыбнулась, мысленно составляя список.
        Утро следующего дня началось с ора. Женского. Истеричного.
        Я выглянула в коридор и увидела одну из фрейлин принцессы с зелеными в красную крапинку волосами. Тут же из соседней комнаты выскочила вторая - с синей шевелюрой и черными губами. Через минуту мимо пронесся лысый мужик с розовой как у поросенка кожей. Я нырнула обратно в комнату, руками зажимая рот, чтобы удержать смех, и сползая по двери.
        Ночью я отдала домовым все свои запасы, включая красители для кожи, волос и ногтей, чесоточные порошки, слабительные настои и многое другое. Ребятки так обрадовались подаркам, едва целовать меня не кинулись. Я сбежала в свою комнату и легла спать. В любом случае меня ни в чем нельзя было обвинить.
        За мной зашел отец, мы еще раз вместе посмеялись над придворными, и он открыл портал в наш дворец, мотивируя тем, что в таком дурдоме нам не место.
        Надеюсь, темные родственнички поймут, что лучше со мной дел не иметь.
        История тринадцатая
        Поучительная
        - Эх, как бы мне хотелось иметь хоть что-то на память от него, - мечтательно протянула растянувшаяся на полу Тиа. Двинула ногой - и со звоном опрокинула порожнюю бутылку из-под вина. От грохота мы втянули головы в плечи.
        - Ха! Да у нас пол-академии готова отдать все ценное… ик… лишь бы иметь кусочек от него, - поддержала ее Райни, отпивая из бокала. Ее хмель почти не брал, хотя сейчас ему, кажется, повезло.
        - Так в чем проблема? - спросила я, фокусируя взгляд, - где мой бокал?! - Надо взять и достать его вещь!
        Помотала головой. Все, мозг за глазами не успевает. Ненавижу состояние опьянения - я соображаю и все помню после возлияний, а вот тело непокорное… Так где мой бокал?..
        - Ну да, как же, - хмыкнула Тиа. - Ты помнишь, сколько народу пыталось просто пробраться к нему в комнату?
        - А я смогу, - заявила в пьяном бреду и завалилась набок. Стыд-то какой.
        - Спорим, что нет? - тут же зацепилась Райни.
        И кто меня за язык тянул? Балда! Сидела бы себе тихо в комнате и отмечала сдачу семестровой работы, никого бы не трогала, никто нас не спалил бы вовек, но вот незадача…
        С момента моего возвращения от темных прошло две недели. Я с упоением рассказала друзьям о своих приключениях, и мы еще долго смаковали самые интересные моменты. Меня даже магистр похвалил за смекалку. Это было приятно. Но я в очередной раз убедилась, что судьба - штука непредсказуемая.
        Ильрон мне действительно нравился. От его взгляда внутри все сжималось, мурашки бежали по телу, хотелось прикоснуться к нему. Я пыталась справиться с наваждением, но выходило плохо. К тому же на индивидуальных занятиях он постоянно оказывался рядом, брал за руку или случайно приобнимал. После очередного такого урока я не выдержала и решила напиться. Но вместо тихой попойки бесшумно кралась по коридору Академии, точнее, почти ползла вдоль стеночки, безуспешно пытаясь под нее мимикрировать. Кругом тьма, хоть глаз выколи. Факелы попадались изредка, но прояснению видимости их свет почти не помогал, да и ноги меня еле держали - приходилось прилагать немалые усилия, чтобы шаг был беззвучным. Эх, не стоило столько пить с девочками и тем более биться с ними об заклад. Спор заключался в том, что мне предстояло проникнуть в комнату преподавателя по атакующей магии магистра Ильрона Шендера и принести оттуда что-нибудь ценное, неважно что. До этого думала, что нет ничего сложнее государственного экзамена по огненной магии, но теперь поняла, как жестоко ошибалась.
        Этого дроу пытались заполучить многие, особенно из преподавательского состава. Вот только этот обворожительный мужчина ни на кого не смотрел и демонстративно игнорировал даже самых красивых девушек, чем снискал себе славу высокомерного айсберга. Кто-то даже пустил по Академии парочку скабрезных слухов, мол, магистр увлечен особами одного с ним пола, но волна возмущения, поднявшаяся среди дам, мгновенно оные слухи развеяла, а тому, кто посмел их распространить, изрядно досталось. После этой истории девушкам пуще прежнего захотелось завоевать его расположение, и я, чего греха таить, не была исключением. Причем, что странно, магистр и сам порой проявлял ко мне неоднозначный интерес, что неимоверно меня удивляло. Иногда, сидя на его занятиях, я ловила на себе изучающий взгляд, и мне становилось немного неуютно, хотя и приятно от осознания, что он проявляет ко мне хоть капельку каких-то чувств. А на практических он подчас старался как бы нечаянно коснуться меня: то плечом заденет, то к руке невзначай притронется, то, всматриваясь в мою тетрадь, склонится надо мной так, что носом утыкается в мои волосы.
И всякий раз меня начинал бить озноб. А уж от эротических снов с его участием я попросту устала.
        Время было далеко за полночь, а я все кралась на носочках по коридорам, попутно размышляя, так ли уж необходимо выигрывать этот спор. Хотя если проиграю, должна буду пойти на свидание с орком Грогом. Нет, не все так страшно, просто Грог, видимо, самый дурно пахнущий парень в мире… да и с манерами беда, но ему можно простить - наследственное же.
        А вот если выиграю… когда выиграю… мне все женское сообщество завидовать будет! Главное, магистру на глаза не попасться, а то быстро вылечу из Академии и попаду прямиком в объятия папули, ибо господин Ильрон скор на расправу. Боюсь, что отец такой радости не перенесет, и есть вероятность, что меня попытаются под шумок выдать замуж и сбагрить из дворца во избежание его разрушения. Однажды уже пытались. Жениху еще повезло, что отделался испугом средней тяжести и переломом руки.
        Вообще я решилась на этот спор по одной причине - еще с утра случайно подслушала сплетню, что некая дама пригласила магистра в гости, и он собирался задержаться у нее до утра. Дай боги, чтобы так и было, а то мне несдобровать. Хотя глубоко в душе было обидно, что он предпочитает общество кого-то другого.
        Доползла до нужной двери и торопливо огляделась. Никого. Темнота и тишина из врагов превратились в союзников. Внимательно осмотрела проем и заметила защиту от магического проникновения. Ха, можно подумать, я настолько глупа, чтобы пытаться с помощью магии открыть дверь в помещение, где этой самой магией пропитано все насквозь. Нет, я поступлю умнее. Не удержавшись, спьяну хитренько захихикала, но тут же спохватилась и замолкла - мало ли. Дрожащими пальцами вытащила из волос шпильку и всунула ее в замочную скважину. Замок и ключ были не особо сложными, и, повозившись с минуту, я толкнула створку.
        Открылась она бесшумно. Потрясающе! Мне прямо-таки везло, стоявшая на двери защита на мои действия не отреагировала. Победа! Да-да, я умею вскрывать замки. В детстве, желая насолить домочадцам, я залезала во все сундуки и кладовые, какие находила.
        Сделав несколько осторожных шагов, прислушалась - вдруг хозяин на месте? Но кругом была тишина, да я кожей чувствовала, что в комнате никого. Так всегда - чужое присутствие словно осязается. Но, как бы то ни было, со светом все же лучше. Прошептав слова заклинания, я вытянула руку вперед, и на моей ладони заплясал огонек. Свет его оказался скуден, поэтому можно было разглядеть только стол с кучей наваленных на него бумаг, стул с одеждой и часть кровати. Так и есть - владелец апартаментов сегодня ночевал в другом месте, ни сплетни, ни чутье меня не подвели. Назрел вопрос - что именно принести девушкам в доказательство? Поводила рукой по сторонам, кое-как осветив пространство. Нет ничего такого, что не могло бы принадлежать другому - те же писчие принадлежности, книги, да и одежды какой-то особой нет - насколько я знаю, магистр не отличался избирательной экстравагантностью в плане тряпок.
        Ну что же?!
        Взгляд упал на стул с одеждой. На самом верху неряшливой кипы сиротливо лежали трусы. Все бы ничего, но это были весьма характерные белые трусы с красными сердечками и лампасами по бокам - такие обычно носят почтенные отцы многодетных семейств, успевшие поднабрать жирку на пузике и втором подбородке. Никогда бы не подумала, что у дроу столь странные предпочтения в белье.
        Едва не расхохотавшись в голос, прикусила кулак, чтобы сдержаться. Надо же, какие забавные вещи носит наш чопорный эльф! Какая экзотика! Нет, я определенно должна забрать их и показать подругам, они оценят это произведение искусства. Еще и себе захапать попытаются.
        А как я докажу, что это его трусы? Хм…
        Взяла понравившийся предмет в руки, растянула резинку, присмотрелась. На расправленной ткани однозначно проще что-то заметить…
        Определенно, небеса благоволили мне сегодня. По самому краю резинки ровными стежками было вышито «На долгую память моему Ильрончику».
        О-хо-хо! Вот это да, вот это чудо! Жаль, подписи не было. Хотелось бы знать, кто дарит такое милашество.
        Ладно, посмеялась, и хватит. Запихнула сувенир в карман и торопливо вышла из комнаты, плотно закрыв за собой дверь и не забыв повторно поковыряться шпилькой в замке, чтоб уж наверняка отвести подозрения. К этому времени алкогольные пары успели частично выветриться из головы, и соображала я значительно лучше. Казалось бы, в здравом уме должна была спохватиться, испугаться и вернуть трусы на место, но как бы не так! Наоборот, что-то внутри меня заставляло продолжать авантюрную игру. Но даже боялась представить, какая реакция захлестнет моих девчонок, когда они увидят добытый трофей…
        Никем не замеченной благополучно дошла до конца коридора, посмотрела на винтовую лестницу, по которой нужно было вскарабкаться, и едва не выругалась. И как это мне в подвыпившем, почти что полуобморочном состоянии удалось по ней спуститься, да еще и без травм? Учителям определенно везло, их спальни располагались на первом этаже, а мне предстояло подняться на пятый. И ступеньки какие-то неудобные, слишком низкие, приходилось мелко семенить, а на это уходило много сил. Поначалу я вообще как загнанная лошадь дышала, когда поднималась, потом-то уже привыкла.
        Наконец добралась до своего этажа. Надеюсь, шла я достаточно тихо, - перебудить топотом половину общежития не хотелось. Прикрывая рукой карман, в котором посторонний взгляд явно что-то узрел бы, я с невинным видом прошествовала по коридору к своей комнате.
        Интересно, как там девчонки? Протрезвели, пока меня не было? Или успели еще по паре бокальчиков выпить? Скорее всего, успели. Ну хоть сидят тихо, уже хорошо, вопросов меньше будет.
        - Риза вернулась! - пропищала Тиа и, еле встав на четвереньки, поползла ко мне. Попытка не удалась, и дриада завалилась набок.
        - Тс! - прижала я палец к губам.
        Замолчали.
        Хитро прищурившись, я запустила руку в карман и…
        - Та-дам!
        Пару секунд стояла гробовая тишина. Девочки смотрели на эти труселя в сердечко так, как будто это чаша с эликсиром бессмертия в руках верховного жреца. Ну или с рассолом, но он будет актуален только утром.
        - Обалдеть… - потрясенно простонала Райни.
        - А-а-а! Ты это сделала! - заорала Тиа, размахивая руками.
        - Это мое! Отдай!
        Миг, и трусов в моей руке как не бывало. Зато на полу катался сопящий клубок из вяло переваливающихся тел, которые пытались отобрать друг у друга скомканную тряпку, благополучно валяющуюся в сторонке.
        Я зажмурилась. Ну все, теперь меня точно выселят. Не только меня, но меня в первую очередь.
        Не знаю, точнее, не помню, как прошел остаток ночи, но рассол утром был бы очень кстати - голова гудела так, словно подгорный гном ковал на ней свой топор, используя вместо наковальни. У девочек состояние было ничуть не лучше, а может, и хуже - Тиа, едва проснувшись, спешно побежала в уборную, изо всех сил прижимая ладонь к губам. Соседки, шатаясь, пытались освежить в памяти события после моего прихода. Безуспешно, никто ничего не помнил.
        Зато я получила ответ на вопрос, как это нас не услышали, не увидели и не выселили, ведь мы же изрядно пошумели ночью. Оказалось, подруги обо всем позаботились, наложив заклинание Глухой завесы. И все, никто ничего не слышит и ничего не знает.
        После того как все с горем пополам пришли в себя, нам с трудом удалось принять подобающий вид и напялить форменные платья, которые в Академии носили все без исключения женщины. Пока одевались, прокляли все на свете, особенно ворот под горло и длинные рукава - ни одной из нас не удалось попасть ни туда, ни сюда с первого раза. Со второго получилось, но Тиа и Райни обнаружили, что форма на них задом наперед. Пришлось переодеваться снова, и так утром были потрачены лишние полчаса.
        Чинно и невозмутимо дошли до столовой - никто и не заподозрил бы, что милые барышни приняли ночью столько, сколько ораве наемников не всегда по силам. Ну, круги под глазами можно свалить на усиленную подготовку к парам, а перегар… не зря же нас магии столько лет учат! Правда, есть мы не стали - желудки еще не простили нам вчерашнюю гулянку. Райни отхлебнула сока из бокала и попыталась поковыряться в омлете, но ее сразу перекосило от запаха еды, впрочем, как и нас.
        А по расписанию сегодня четыре пары. Это же до трех часов!.. При одной мысли захотелось плакать. Я точно не выдержу, девочки, думаю, тоже.
        Так-с, первая пара - зельеварение - прости, мой желудочек, но ты должен это вынести! Вторая - способы защиты от нежити, но это менее тошнотворная дисциплина. Ее я высидела без проблем и происшествий, даже голова прояснилась и разыгрался аппетит. А сразу после обеда наступало страшное время - третья и четвертая пары у магистра Ильрона. Я ждала их с дрожью в коленках - вдруг магистр успел все узнать, и меня ждет нагоняй? Страх был вызван еще и тем, что я боялась не удержаться от смеха, и тогда мне точно несдобровать. Ох уж этот образ: магистр в трусах в сердечки, держащий сверкающий меч в руке, воздетой к небесам… Да-а, если бы недруги увидели почтенного магистра в столь экстравагантном виде, их хохот стал бы воистину самым беспощадным ударом по репутации уважаемого дроу.
        Девочки хранили серьезную мину, но нет-нет да и кидали на меня взгляды, подмигивали или едва заметно улыбались. Право, с каждой минутой мне становилось все более не по себе.
        Гулко ударил колокол, и мы зашли в аудиторию. Наша компания от греха подальше заняла последние парты, и я, сгорбившись, приняла позу, совершенно не подобающую дочери королевского рода. Мне казалось, что так я буду более незаметной, и магистр Ильрон будет меньше ко мне придираться…
        Закрылась дверь класса. Проскрежетал поворачиваемый ключ, щелкнул замок.
        - Добрый день, адепты, - бархатное.
        Зашелестели одежды - группа вставала с мест, чтобы поприветствовать преподавателя.
        - Добрый день, магистр, - дружный хор голосов, среди которых слышались и томные нотки.
        Магистр встал у стола, скрестив пальцы рук на животе, - такая уж у него особенность была. До начала занятия он словно успевал заглянуть в душу каждому. Наконец Ильрон сделал приглашающий жест, и по мановению его руки все молча уселись за парты.
        - Ну что, начнем? - Пауза. - На прошлой неделе мы записали название нынешней лекции, помните? Помните, молодцы. Огненный хлыст и его применение, - начал вещать магистр, потирая ладони. - Как вы можете догадаться, этот хлыст могут применять маги-огневики и - с большими ограничениями - маги-воздушники. Так как у нас лекция, а не практическое занятие, то адептам стихий воды и земли тоже будет полезно послушать и что-то из материала зафиксировать для общего развития. Итак, при создании огненного хлыста вы должны представить…

…Магистр в полный рост, в трусах… взмах огненной плетью…
        О нет, опять эти трусы! Да что ж такое?!
        - Пф… - зажала себе рот ладонью. Вот тшарх!
        - Адептка Ризолли! - От ледяного голоса магистра прямо над ухом меня тряхануло так, будто в парту передо мной ударила молния. И как я забыла, что он постоянно ходит между рядами, когда читает лекцию?! - Вы находите мою лекцию смешной?
        - Никак нет, магистр! - отчеканила, подняв голову и посмотрев в лицо магистру Ильрону.
        - Тогда чему вы улыбаетесь?
        - Настроение хорошее, - опустила виновато взгляд.
        - Записывайте, пригодится.
        Кожей чувствовала его холодно-насмешливый прищур. Послушно склонилась над тетрадью и принялась старательно записывать, а щеки неумолимо заливались краснотой стыда.
        Огненный хлыст, огненный хлыст… мне, воднице, недоступный…
        Обе пары тянулись как проклятые. Магистр Ильрон ходил туда-сюда, но чаще всего ошивался именно около моей парты! От его синей шевелюры уже рябило в глазах, а от голоса, каким бы приятным и волнующим он ни был, в ушах стоял звон. Но я должна вести себя как обычно! Подруги бросали на меня сочувствующие взгляды.
        Ну наконец-то колокол! Мое спасение.
        И не только мое.
        Студенты зашушукались и двинулись к выходу, зевая и украдкой потирая пострадавшие за время двухчасового сидения места. Я уныло поплелась последней за одногруппниками, спать хотелось неимоверно.
        Уже переступала порог кабинета, как по моей ноге совершенно беспардонно протоптались, еще и плечом задели.
        - Хоть бы отошла… - манерно поцокала языком худощавая блондинка с вытянутым лицом и тонким носом. Она змеей проскользнула в аудиторию и потянула за собой дверь со словами: - Иля, я уже здесь!
        Э-э-э… Что?!
        Не удержалась и чуть-чуть приоткрыла створку - пусть спишут на сквозняк. Мимо проходили студенты, и я сделала вид, будто что-то ищу в сумке.
        Интересно, о чем пойдет речь? И - о боги! - что он нашел в этой… барышне?
        Хотя ее облик не лишен приятности, да и прическа для узкого лица подобрана грамотно: густая челка до бровей, несколько выбившихся из прически локонов спускаются на плечи. Кто она такая? Одета не как адептка, а как дама из обеспеченной семьи, правда, легкое платье из темно-зеленого шелка лишь подчеркивало ее худобу.
        - Неса, ты что тут делаешь?! - По тону было понятно, что магистр заволновался, и явно не от восторга.
        - Я соскучилась, - слаще меда пропела названная Несой особа и, судя по шелесту ткани, попыталась обнять дроу. - И еще хотела спросить, как тебе мой подарок?
        - Какой? - с подозрением вопросил магистр.
        - Как это какой? Трусы с сердечками! - обиделась дамочка. - Я их так долго выбирала, обошла все лавки на рынке… портной не успел бы их так быстро сшить… Надень их сегодня вечером, ну пожа-а-алуйста! - манерно пропищала она.
        - М-м… хорошо, - в нерешительности ответил Ильрон. - Я их надену, можешь быть спокойна.
        Ждать продолжения не стала - поспешила убраться восвояси, чтобы не быть пойманной за подслушиванием.
        М-да, магистру предстоит знатная задачка - как надеть трусы, если от них остались одни лохмотья? Если мне не изменяет хмельная память, девочки, чтобы окончательно не подраться из-за трофея, пришли к гениальному для пьяных мозгов решению - порвать труселя на лоскутики и поделить между собой. Я как добытчица ухватила себе целую резинку с шикарной надписью! Продать ее, что ли? А что? В Академии слишком многие хотят иметь на память хотя бы кусочек магистра, значит, есть возможность хорошо заработать, а то я в последнее время крайне стеснена в карманных средствах, папуля не баловал. Жалко, конечно, расставаться с такой прелестью, ну да ладно. Деньги важнее.
        Страшно клонило в сон, но о том, чтобы прилечь и подремать, и думать не стоило: нам задали такую гору домашних заданий, что захотелось выйти в чистое поле, посыпать голову пеплом и взмолиться небесам, чтобы они отпустили грехи и отменили это жуткое наказание. Но небеса были жестоки и не отменили расплату, поэтому пришлось открыть учебники, конспекты и, поминая недобрым словом несносных преподавателей, углубиться в чтение и зазубривание.
        Безуспешно: спустя полчаса я уже лежала щекой на тетради и пускала пузыри.
        Несмотря на то что лекции магистр читал все так же увлекательно, всю следующую неделю он ходил как в воду опущенный. Теперь он не носился стремительно между рядами, как было прежде, а стоял возле кафедры и почти не двигался с места. Я стала замечать - да и не только я, наверное, - что магистр приобрел дурную привычку нервно сплетать и расплетать пальцы, барабанить ими по столу или кафедре, а то и вовсе сжимать и кулаки. Таких жестов ранее за ним замечено не было. Он явно пребывал в беспокойстве, и очень сильном. Я, конечно, догадывалась, из-за чего нервничает дроу, но остальным об этом знать необязательно.
        А я все это время пыталась избавиться от Стаса, который своими замашками начал действовать на меня, как красная тряпка на быка. Подружки только диву давались моему терпению, да я и сама удивлялась. Видимо, все из-за того, что большую часть моих мыслей занимал Ильрон. Я окончательно убедилась, что влюблена. Но признаться ему в этом не решилась. Магистр тоже иногда делал мне какие-то намеки, иногда оставлял после уроков, нежно касался рук или слегка приобнимал, когда никто не видит. Но это, наверное, ничего не значило?..
        - Риза, солнце мое, ты мне нужна! Разговор есть, - услышала я голос Саи.
        Что, простите? Солнце?! Это с каких пор?
        Я угрюмо посмотрела на демоницу, которая и назвала меня «солнцем». Обычно она никак ко мне не обращалась, мы с ней не контактировали и вообще были не в ладах. Не то чтобы мы что-то не поделили или из-за чего-то поссорились, просто слишком уж разные.
        Эта красавица до сих пор пребывала в одиночестве, и все потому, что была безнадежно влюблена в нашего достославного магистра. Ходили слухи, что она пыталась под покровом ночи пробраться к нему в спальню, но затея с треском провалилась. Магистр с тех пор стал относиться к ней предвзято и постоянно придирался, хотя оценок не занижал.
        В голову закралось подозрение.
        - Что такое? - пробурчала я.
        Саи замялась и, покосившись на группу, отступила на пару шагов в сторону. Я последовала за ней.
        - Мне тут донесли, что у тебя есть ценная для меня вещь, - пробормотала Саи, склонившись к моему уху. Да, она изрядно выше меня.
        - Какая? - не сразу сообразила.
        - Ну-у… по академии ходят слухи, что какой-то адептке удалось пробраться к магистру в комнату, да еще и трофей получить. Случайно не знаешь, кто она?
        - Откуда мне знать? - пожала плечами, лихорадочно соображая, кто меня сдал.
        - Ой, только не надо невинность изображать. - Демоница поморщилась и понизила голос до шепота: - Мне нужно то, что ты взяла.
        Ясно. Ах вы, предательницы! О, древние корни священных рощ моей родины, за что мне такое наказание?! Бедные собутыльницы скукожились под моим хищным взглядом и чуть не провалились сквозь землю. Впрочем, все не так уж и плохо. Я же хотела продать трофей, только не решалась, и все это время носила его с собой в качестве талисмана. Что ж, его час настал.
        - Десять золотых, и он твой.
        Авантюризм мой - враг мой.
        - Ско-о-олько?! - Глаза Саи стали размером с чашку-супницу, в которых нам обычно обед подают.
        - Пятнадцать. - Задрала подбородок. Отступать некуда, гулять так гулять.
        - Да ты с ума сошла! - вскрикнула демоница, но спохватилась - стоявшие поодаль студенты разом повернули головы на ее вопль.
        - О нет, я в здравом уме! Саи, это очень интимная вещь, стоимость соответствует ее ценности, поверь! - зашептала.
        Слово «интимная» подстегнуло демоницу, ее черные глаза загорелись.
        - Двенадцать золотых!
        - По рукам! Деньги вперед. - И протянула руку в лучших традициях попрошаек.
        Почему-то была уверена, что нужная сумма найдется у Саи прямо здесь и сейчас.
        И в самом деле - она покопошилась в сумке, и монеты легли мне в ладонь. Я достала «товар». Эх, жалко расставаться с резиночкой, ну да ладно, подозрений меньше.
        - Прошу, - я не удержалась и издевательски поклонилась демонице. Однако на мое паясничанье внимания она не обратила.
        - А это что вообще? - Саи с тенью брезгливости крутила в руках покупку, стараясь сделать это как можно незаметнее.
        - Это часть его любимых трусов, - доверчиво прошептала, хлопая глазами. - Тебе повезло - глянь, какая прелесть тут есть! Его имя! Чем не доказательство, а?
        - Ты что, издеваешься? - гневно сощурилась демоница.
        - Ты что, как я могу?! Ни в коем случае! - Изобразила саму невинность. - Девочки, раз уж они рассказали тебе секрет, могут подтвердить, что это было трусами, целыми трусами! Ну а сейчас… аж жалко… лоскуточки девочки порасхватали, знаешь, междусобойчики такие, распределили…
        - Ладно, ладно, верю.
        Саи развернулась, оглядевшись, засунула резинку в сумку и поспешила удалиться.
        Ох, сейчас кто-то у меня люлей отхватит!
        - Ну? - строго взглянула на подруг.
        От моего взгляда исподлобья девушки попятились и втянули головы в плечи.
        - Риза, прости, - запричитала Тиа, - это я не удержалась! Ну не могла я такое утаить, не могла!
        Ах, не могла она! Да завтра вся Академия на ушах стоять будет!
        - И ты, кстати, так и не рассказала секрет! - закивала Райни.
        - Знаешь, уже и не хочется расска… Погоди, какой секрет? - напряглась я.
        - Ну, там же защита магическая… никто не проходил, не удавалось…
        - Ой, да ладно вам, какая защита? Я просто открыла замок шпилькой и вошла.
        - Открыла замок? Шпилькой?! - На меня посмотрели, как будто я сказала какое-то вопиющее непотребство.
        - Ну да. А магическая защита на простую механику не среагировала.
        - Риза, это же золотая жила! - Глаза Тиа загорелись, а Райни закивала так, словно хотела избавиться от собственной головы. - Мы можем продавать этот метод каждой желающей!
        - Ага, и вылететь из Академии, вообще замечательно, - не разделила я их энтузиазма. - Магистру не понравится, что толпа студенток шарится по его комнате, жалость-то какая, да?
        - Да ну тебя! - Обе насупились, а я лишь хмыкнула - что ж, денег заработала прилично, еще и улику повесила на другую голову.
        Спустя некоторое время после избавления от трофея совершенное «злодеяние» стало понемногу стираться из памяти.
        Только это сыграло со мной злую шутку.
        - Адептка Ризолли, после пар загляните ко мне в кабинет, пожалуйста.
        Эта просьба прозвучала после очередной лекции магистра, когда я уже направлялась к выходу из аудитории. Сначала я застыла, потом покрылась испариной, затем подкосились ноги, но я взяла себя в руки и кивнула.
        Зачем? Почему? Неужели узнал?! Горе мне! О, сень родового дерева, защити!
        Нет. Я не сознаюсь. Ни за что. Иначе мне конец.
        Все оставшееся время провела как на иголках - страшно же! Ясно, он узнал. Или подозревает. Надеюсь, не меня одну, надеюсь, я одна из нескольких подозреваемых, тогда шанс быть пристыженной и опозоренной сводится к минимуму.
        Надо идти, нельзя опаздывать.
        Спустилась на второй этаж, подошла к заветной двери. Осенив себя священным знамением и нашептав под нос все заговоры от неудачи, постучалась.
        - Войдите.
        Раньше мне не доводилось бывать в кабинете магистра, и я с любопытством огляделась. Ой, фу. Прямо склеп какой-то!
        Квадратное помещение со стенами, обтянутыми темно-синим шелком, и единственным окном от пола до потолка с присобранными шторами. Вдоль стен стояли высоченные шкафы, забитые книгами, папками, тетрадями, журналами групп и тому подобной дребеденью. В центре гордо возвышался массивный дубовый стол, чей возраст составлял явно не одно столетие, рядом с ним вольготно расположились уютные двухместные диванчики с креслами. На столе навалены ворохи бумаг, подставки для карандашей, ножики для заточки перьев и прочая канцелярия.
        За этим самым древним монстром восседал магистр, и то как он на меня посмотрел, не предвещало ничего хорошего.
        - Пожалуйста, присаживайтесь, - кивнул он на диван.
        Я повиновалась.
        - Кхм. Адептка Ризолли, вам, наверное, интересно, зачем я вас позвал? - Дроу откинулся на спинку кресла.
        - Разумеется! - кивнула я с серьезным видом.
        - У меня к вам некий вопрос. У вас есть, что вы можете мне рассказать. Пожалуйста, я вас слушаю.
        Он скрестил на столе руки и так глянул на меня, что я, кажется, на мгновение превратилась в статую.
        - Я… я не понимаю, о чем вы. - Сделала максимально невинные глаза.
        - Точно? - Магистр встал и начал обходить стол.
        Я провожала его взглядом, как кролик удава.
        - Да. - Кивнула для надежности.
        - Вы уверены?
        Ильрон оказался за моей спиной и наклонился к самому уху, обдавая горячим дыханием. Мурашки табуном проскакали по телу.
        - Абсолютно! - мой голос даже не дрогнул.
        - Хм… - Мне прикусили мочку уха, и я чуть со стула не упала.
        - А… магистр… а в чем дело? - едва ли не заикаясь, спросила я, изображая заинтересованность и слегка отклоняясь.
        - Понимаете, несколько дней назад под покровом ночи ко мне в комнату проник кто-то, предположительно, некая адептка. - Ильрон обошел меня и встал напротив. - И что самое интересное, этот… То есть эта особа… спокойно обошла мою защиту и, видимо, даже не заметила ее.
        - Вы подозреваете меня?! - Расширила глаза, демонстрируя негодование, а глубоко в душе гордилась собой.
        - Вы так искренне удивляетесь… - Магистр усмехнулся, и я чуть не растаяла. - То есть вы хотите сказать, что не вам я обязан бессонными ночами, скандалом и расставанием с дамой сердца?
        - Нет, конечно!
        - Вы уверены? - Он наклонился вперед, и у меня во рту пересохло.
        Ильрон вновь неторопливо обошел меня, встал позади дивана, положив руки на его спинку, и я едва не лишилась чувств.
        - Конечно!
        - А если хорошенько подумать, адептка Ризолли? - прошептали мне на ухо, теплое дыхание опалило огнем. - Разве не вы имели наглость пробраться ко мне и стащить подарок, которым я очень дорожил и который вы потом продали одной демонице, тоже являющейся адепткой нашей Академии?
        - Да нет же! - почти захныкала я.
        Дыхание дроу заставляло внутренности скручиваться в бараний рог, а от близости смуглого тела подрагивали руки. А его аромат, м-м-м… Сердце невольно пропускало удары.
        - Хотите сказать, что чутье меня обманывает? - Хрипло-бархатные ноты пробирали до костей, до глубины души!
        Ильрон взметнулся и сел рядом, пытаясь заглянуть мне в глаза, которые я упорно отводила.
        - Да, обманывает.
        - Риза, ну я же знаю, что это ты!
        - Нет, вы ошибаетесь, - упрямо стояла на своем.
        - Я не ошибаюсь ни-ког-да, - прошептал по слогам и медленно подался ко мне.
        О, горе мне - я встретилась с ним взглядом. Синие омуты, озера, моря… превратились в теплую трясину, а я в ней увязаю, и сопротивляться бесполезно, не отпустит, не вернет… Тела будто не стало, я словно клубок чего-то неизъяснимого, амеба без мыслей, без ощущений, без забот…
        - Впрочем, очень жаль.
        Я вздрогнула и очнулась.
        Магистр поднялся на ноги и шагнул к столу, уселся в свое рабочее кресло и деловито зашуршал бумагами.
        - Я уже хотел отблагодарить вас за избавление от одной навязчивой особы, но раз это не вы… Что ж, продолжу поиски, - как ни в чем не бывало проговорил он, не поднимая глаз. - Если вам больше нечего сказать, можете идти.
        - До свидания.
        Встала и поплелась к двери.
        От ярости готова была испепелить сама себя. Ноги едва не заплетались в морские узлы, голова словно ядовитыми испарениями южных болот наполнилась, а губы пылали как у дракона, только что изрыгнувшего пламя.
        Он ко мне даже не прикоснулся! А что со мной такое?! Никогда не было! Почему? Что происходит?!
        Дошла до комнаты, едва удерживая себя в сознании. Легла лицом в подушку и попыталась привести свою дурную голову в порядок.
        - Риза, что с тобой? - В голосе Тиа слышалась тревога.
        - Все в порядке, устала немного, - отозвалась небрежно и перевернулась на спину.
        - Тебе письмо принесли.
        Я взяла протянутый конверт с личной печатью отца.
        О, нет. Это определенно не значило ничего хорошего.
        Взломав печать, развернула бумагу с гербом.
        Дочь моя, тебе выпала великая честь!
        Намедни ко мне обратился правитель оборотней с весьма интересной просьбой. Он узнал, что у меня есть дочь брачного возраста, и предложил сочетать тебя браком с его старшим советником. Я не смог отказать ему, тем более что этот союз станет для нас еще и залогом мира.
        Посему сообщаю тебе приятную новость - ровно через месяц состоится твоя помолвка. Пришлю за тобой карету.
        Твой любящий отец.
        С криком вскочила с кровати. Испуганная Тиа вжалась в угол.
        Я зашвырнула в угол скомканный листок. Отец, значит? Любящий? Как отправить меня подальше с глаз долой, так о родстве забываем, а как замуж отдавать за не пойми кого, так сразу отец, да еще и любящий! Лицемерная тварь!
        Но подгадано все точно. До окончания Академии мне как раз месяц оставался, затем защита диплома, и я свободна, если, конечно, не захочу продолжить работу в родной альма-матер. Кажется, отец подсчитал материальный ущерб, который я могу причинить дворцу, и решил, что государству такие траты он позволить не может. И потому не придумал ничего умнее, как выдать меня замуж. Уж лучше бы похлопотал, чтобы оставить меня в Академии и обеспечить преподавательскую карьеру!
        Интересно, а оборотни в курсе, что я могу переплюнуть их всех вместе взятых по стервозности и мстительности, если захочу? А я захочу! Да что тут говорить? Без боя не сдамся. Кем бы ты ни был, мой жених, знай - тебе придется несладко.
        - Тиа, а давай выпьем? - предложила я. - Зови девчонок!..

…Дежавю. История повторяется. Точь-в-точь.
        Снова беспросветные крылья ночи, редкие факелы и я, ползущая по тем же коридорам. Только на сей раз дело приобрело серьезные обороты: на меня напялили коротенькое черное платье, считай, ничего не скрывающее, и туфли на каблуках адской высоты. Когда я вспоминала, как ковыляла на них, от стыда готова была провалиться куда-нибудь ниже уровня земли.
        А все потому, что я поспорила, что мне под силу соблазнить магистра.
        - Интересно, а он хороший любовник? - отпивая из бокала, задумчиво протянула Тиа.
        - Вот-вот, - закивала Райни, - это интересно всем девчонкам в Академии. Но наш магистр так неприступен, эх… - вздохнула с горечью. - О, Риза! А может, ты его соблазнишь? Трусы же достала…
        - Нет, ты что! - замахала я руками.
        - Тебе что, страшно?
        - Страшно? Мне?! Ах ты… Да раз плюнуть!
        - Ну вот. Собирайся и иди.
        Стыдно признаваться, но меня элементарно взяли на «слабо». И теперь я за это расплачивалась, стоя под дверью магистра и размышляя, что делать дальше. Положение усугублялось тем, что помимо соблазнения я должна его после этого на себе женить. Назло отцу.
        Впрочем, идея неплоха, она мне понравилась. Все лучше, чем выходить невесть за кого, а магистр, судя по происхождению, тоже не самых низких кровей. Думаю, мы с ним сможем поладить.
        Уф! Выдохнула. Убить он меня не убьет, поэтому я тихо открыла дверь и вошла. В комнате царила тьма в обнимку с тишиной, прерываемой ровным дыханием спящего.
        Ну и как я должна его соблазнять?! Он же спит! Можно подумать, ему будет до соблазнения сразу после пробуждения…
        Зажгла пальцами маленький огонек, чтобы осветить путь. Спать хотелось неимоверно, еще и пьяна, куда мне до роли роковой соблазнительницы. А магистр дрых без задних ног, ему нипочем мое присутствие. Хм, в трусах спит. В этот раз в обычных, черных. Смуглый, мускулистый, на белых простынях - особенно манящий. И кровать большая. Отдохнуть, что ли? Тем более он спит, и у меня есть время подумать, как его разбудить. Я прилегла, стараясь как можно меньше шуршать и ерзать.
        На свою беду сразу уснула.
        - Вот скажите мне, адептка Ризолли, - сквозь сон услышала голос магистра, - что вы делаете в моей постели?
        Сон как рукой сняло, я стала так бодра, словно изо всех сил сквозь лес пробивалась, а не почивала на перинах. Резко села и огляделась. Комната не моя, рядом - почти голый магистр с загадочной улыбкой на физиономии.
        Скосила глаза вниз на себя и зажмурилась. Боги, что за вид? Во что я одета?! Стыд-то какой! Нельзя пить столько, нельзя…
        - Откуда мне знать… - пробурчала и отвернулась.
        И снова аромат, сводящий с ума. На этот раз, кажется, сандал. Вперемешку с запахом тела…
        - А если подумать? - горячо шепнули мне на ухо.
        Вспомнила.
        Ох, лучше бы не вспоминала. Ужас какой! Мне крышка…
        - Магистр, что вы себе позволяете? - вяло попыталась возмутиться, поднимая на него глаза.
        Зря.
        Захлебнулась дыханием и зажмурилась. Нельзя мне тонуть в этом синем омуте, иначе окончательно потеряю рассудок.
        И тут…
        Губы. Его. К моим. Прижались.
        Теплые.
        Меня словно молния пригвоздила к месту. Глаза распахнулись широко-широко.
        - Я все еще жду ответа, - напомнил Ильрон, немного отстранившись. - И за каждый неправильный ответ буду целовать.
        От такого заявления я едва не поперхнулась, но собралась.
        - Вы находите это честным, магистр? - Попыталась отстраниться и сползти с кровати, но меня обхватили и затащили обратно.
        - Я же предупреждал…
        Где мое тело?!
        А, вот оно, собралось воедино из тысячи тысяч осколков. На такой поцелуй нельзя не ответить - магистр целовался просто восхитительно. Одной рукой крепко обнимал за талию, другой неторопливо водил по спине, вдоль позвоночника, по плечам, шее…
        Он вздумал замучить меня насмерть? Мужское тело… Я не думала, что это настолько роскошное ощущение - касаться его, знать, что оно откликается, что оно податливо, готово подарить тебе радость и нежность… Подняла руки, чтобы обнять дроу, но вспомнила письмо отца, и весь пыл угас. Не вовремя, какая досада.
        С трудом удалось разорвать поцелуй. В глазах магистра на миг вспыхнула такая страсть, такая жадность, что мне стало не по себе. Но он моргнул и вновь стал собой.
        - Я все еще жду ответ, - сказал как ни в чем не бывало.
        Говорить, нет?
        - Поспорила, - решила признаться. Отвела глаза. Позор.
        - Не понял? - удивился магистр. - Ну-ка, с этого места подробнее.
        Пришлось рассказать как есть, все равно попалась. Только глаза прятала.
        - То есть ты поспорила с подругами, что соблазнишь меня? - уточнил дроу.
        - Ну да. - Хорошо, что темно, и он не видит, как я покраснела.
        - Вперед.
        - Э-э… вы о чем? - опешила.
        - Ну ты же хотела меня соблазнить, - с невинным видом пожал он плечами, - начинай.
        - Пытаетесь отыскать выгоду в этой ситуации? - прищурилась я.
        Щеки уже не так горели.
        - Выгоду? Предположим. Мне очень интересно, на что вы способны, Риза, - улыбнулся обаятельно.
        Я? Способна?! Да я девственница, перечитавшая уйму дамских любовных романов! На что я могу быть способна? А магистр разлегся, закинув руки за голову, и стал наблюдать за мной из-под полуопущенных ресниц. Меня раздирали сомнения. С одной стороны, это не совсем красиво, ведь я будущая правительница. А с другой - Ильрон мне нравился, был мне дорог, и я хотела хоть раз почувствовать себя любимой, пусть и на одну ночь. Жалеть точно не буду.
        Ждет, значит. Ну что ж, вы сами напросились, магистр.
        Вся его насмешливость рассеялась, а глаза распахнулись в удивлении, когда я взобралась на него верхом.
        О… Ого! Ничего себе…
        Снова покраснела.
        - Стой, - хриплый стон, - ничего не делай.
        Миг, и рука его спустила бретель с моего плеча. Вторую. Ладонь скользнула вверх по бедру. Дроу сел, и мы оказались лицом к лицу. Я запрокинула голову и зажмурилась, когда его губы прошлись по моей шее, спустились к плечам…
        - Вам не нужно меня соблазнять, Риза. Вам достаточно было просто прийти…
        Я вздрогнула и резко вдохнула - Ильрон коснулся груди. Надавил мне на плечи и уложил на спину.
        Алкогольный дурман рассеялся, уступив место дурману страсти.
        Утром я вернулась в свою комнату в приподнятом настроении. Подружки даже вопросов задавать не стали, точнее, подождали ровно пять минут.
        - Ну и как это было? - насела на меня Райни.
        - Тебе понравилось? - Таи примостилась рядом.
        От воспоминаний о проведенной ночи у меня покраснели щеки, и подружки заулыбались. Правда, пересказывать подробности я не стала. Слишком личное. Да они и не настаивали, прекрасно понимая мои чувства.
        - Ладно, пошли на учебу, - хлопнула по плечу дриада, и я стала собираться.
        День прошел как-то мимо меня. Я витала в облаках и даже на назойливого эльфа внимания не обращала.
        - Риза, может, ты все-таки соизволишь мне ответить?! - ворвался в мысли Стас. - Нам надо назначить дату свадьбы.
        Я посмотрела на него. Достал! Все, нет у меня больше сил.
        Нащупав на шее кулон, активировала.
        - Дорогая, - из портала вышел отец, и челюсть Стаса поехала вниз. - Что случилось?
        - Он требует моей руки, - указала на друга. - И отказа не понимает.
        Папа хотел было пошутить, но что-то его остановило. Видимо, мое расстроенное лицо. Ведь после бурной ночи магистр ничего не сказал. Промолчал. А тут еще этот гадский эльф. Обращаться к отцу, конечно, не самая лучшая идея, но по-другому никак. Боюсь, очередных разборок я не выдержу.
        - Ризочка, с тобой все хорошо? - с заботой спросил папуля, игнорируя Стаса.
        - Все хорошо, я просто устала, - опустила голову. - На носу экзамены, а тут еще… - кивнула на друга, - покоя нет.
        - Я разберусь. - Отец улыбнулся и взял Стаса за шкирку. - Поговорим у меня.
        Тот даже пикнуть не успел, как портал закрылся. Я не стала жалеть «жениха», сам виноват. А у меня и без него проблем хватает.
        Ближе к вечеру Стас объявился на пороге, попросил прощения и сказал, что его направляют в дальний гарнизон служить родине. Я посочувствовала и пожелала удачи. Девочки добавили более ехидных комментариев.
        - Чтоб тебе в жены орк достался, - помахала рукой Тиа.
        - А лучше горгулья, - добавила Райни и закрыла за ним дверь.
        Мы посмеялись и стали готовиться к экзаменам. Тем более что после той ночи магистр и не думал давать мне спуску в учебе, но тем лучше, даже не так горько становилось. Порой хотелось, чтобы эта ночь повторилась еще раз. Только Ильрон стал более жестким, его взгляд леденел, если кто-то из ребят оказывался рядом со мной, однако сам магистр ничего не предпринимал. Меня это злило, расстраивало, но идти к нему первой не позволяла гордость. Друзья пытались помочь, Дар с Ларом старались постоянно находиться рядом. Дроу даже обмолвился, что хочет переехать в светлые земли, так как после исчезновения домовых жить в замке стало невозможно - слуги замучались убирать и готовить. Да и престол его не привлекал. Отговаривать его не стала, просто дала координаты отца для связи. Пусть сами разбираются.
        Время учебы подошло к логическому завершению: итоговые экзамены сданы на отлично, диплом (с отличием, кстати) на руках, выселение из общежития прошло без потерь и нареканий. Девчонки мои тоже окончили без троек, умнички. С добрыми подругами решили видеться хотя бы раз в месяц, встречаясь в каком-либо приличном заведении в столице.
        В последней день перед защитой диплома мы сдавали экзамен по атакующей магии, который принимал магистр Ильрон. Нас завели под огромный непроницаемый купол, находившийся на заднем дворе Академии, и выстроили в ряд. Каждому предстояло выйти в центр и в течение минуты противостоять атакам преподавателя. Все, кто с этим справлялся, допускались до диплома. Как назло, я шла последней, и меня слегка потряхивало, так как магистр успел как следует навалять некоторым неудачливым адептам. Не хотелось бы оказаться в их числе.
        - Адептка Ризолли, - бархатный голос пробрал до костей. - Готовы?
        Я даже кивнуть не успела, как в меня полетели водные стрелы. Мысленно помянув магистра нелестными словами, запустила ледяные шары, и стрелы рассыпались в прах. Мой временный противник улыбнулся, и следующим залпом в меня полетела ледяная глыба.
        Он что, издевается?
        Пришлось создавать водный хлыст и отбивать атаку. Сотни ледяных кусочков брызнули во все стороны. Хорошо, что адепты разошлись, никто не пострадал.
        Силы заканчивались. Я хоть и водница, но маг средний, не то что наш магистр-универсал. Сам он, видимо, об этом забыл - после небольшой паузы в меня полетел огненный шар размером с дыню.
        Вот ведь!.. Я же из магии огня могу лишь маленький светоч создать! Как быть? Что предпринять?
        Вспомнила самый мощный щит, на который была способна, помолилась хранителю священной рощи и спряталась за выросшей ледяной стеной. Шар долетел до нее, затрещал и исчез. А в сотворенном мной щите зияла приличных размеров дыра.
        - Молодец, - раздался довольный голос магистра, - сдала.
        Не подавая виду, что рада до восторженного писка, я с облегчением вздохнула и пошла готовиться к защите диплома, а там и к возвращению в родные пенаты.
        Домой не хотелось совершенно - знала, стоит переступить порог отчего дома, как меня из этого самого отчего дома пинком отправят под венец, а мне туда нельзя! Хотя, смотря еще какой жених будет. Вот бы он был похож на нашего магистра…
        Вещи собраны, осталось лишь дойти до портального зала. Перемещение, конечно, дорогое удовольствие, но в карете я добиралась бы до дома около трех суток. А телепортом пара секунд - и ты на месте.
        - Доченька, вот и ты! Как мы все по тебе скучали! - встретил меня приторно-радостный голос отца, я очутилась в кольце его рук и обняла в ответ.
        Выпорхнувшие из коридора служанки дружно уволокли мой багаж, а отец взял меня за руку и куда-то повел. Боги, да я совсем забыла планировку дворца! И до своих покоев одна не доберусь. Нужно срочно воскресить в памяти все коридоры и закоулки!
        В мои покои отец меня и привел. Не просто так, видимо.
        - Присаживайся, - велел, указав на кресло.
        Пришлось повиноваться. Папа сел напротив.
        - Ты думала над моим предложением? - начал он без обиняков, подавшись вперед и заглядывая мне в лицо. Я отвела глаза.
        - Над каким? - включила дуру.
        - Над замужеством.
        - Думала. И надумала, что не хочу замуж за незнакомого мне человека. И будет лучше, если мы закроем эту тему.
        - Да ты что говоришь! - воскликнул отец, выпрямившись. - Это же такая выгодная партия! Он высокочтимый господин, вежливый и любезный, он будет прекрасно к тебе относиться!
        - Ты его так расписываешь, словно он дух священных рощ, - зевнув, ответила я.
        - Риза, он очень хочет полюбить тебя и сделать счастливой! - не унимался папуля. Лучше бы он так свою личную жизнь устраивал. - У тебя будет высокое положение в свете, тебя окружат почетом, сама королева будет говорить с тобой на равных!
        - Она и сейчас говорит со мной на равных, я же кронпринцесса, - резонно заметила.
        - Ну конечно же! Кронпринцесса! Ты вспомнила об этом! - умилительно забормотал папуля, заставив меня напрячься. - Так вот, кронпринцесса, будь добра выполнять свой долг.
        - Какой именно? - поморщилась.
        - Выходи замуж и продлевай род.
        - Как племенная кобыла?! - не выдержала и хлопнула ладонью по подлокотнику.
        - Риза, с тобой невозможно разговаривать! И в кого такая пошла?! Ах да, в мать же! - Отец взмахнул руками. - В общем, так: вечером состоится ваше знакомство, и прошу не опаздывать.
        Вышел, оставив меня в смятении и бешенстве. Выполнять долг! Раз так, то я устрою такое знакомство, что жених сбежит в ужасе и никогда не вернется. Времени до вечера хоть и немного, но я успею.
        Первым делом залезла в гардероб и выудила оттуда свое «любимое» платье цвета детской неожиданности с рукавами-фонариками, кружевными вставками в области декольте, высоким стоячим воротом и кучей драгоценностей, рассыпанных по подолу безо всякой меры и, соответственно, вкуса. Сие недоразумение, на которое даже смотреть без содрогания нельзя, являлось отцовским подарком на мое пятнадцатилетие - право, чем отец думал в момент его выбора, до сих пор не представляю. Потом отыскала белила и щедро нашлепала их на щеки, став похожей на вампира с внушительными кругами под глазами, которые я нарисовала себе синими тенями. Даже не вампир, скорее чахоточница, что не менее отвратительно. Для завершения образа насурьмила глаза с ресницами, а губы неаккуратно изгваздала ярко-красной помадой. Ну и, разумеется, украшения, украшения, украшения, да побольше! Волосы заплела в небрежную косу с кучей петухов, на ноги напялила туфли на каблуке высотой с те, на которых когда-то ковыляла в спальню магистра.
        Глянула на себя в зеркало - и сама обомлела. Да уж, если мужчина в здравом уме после такого зрелища не сбежит, то ему надо при жизни мемориал воздвигнуть. Выглядела я как умершая от чахотки девица-зомби, которая перед окончательным упокоением решила прихорошиться и навешала на себя кучу блестяшек. Сделала шаг. Какая прелесть, все это «богатствие» не только сверкает, но еще и бряцает громко! Ну держись, жених, отсюда психически здоровым ты уже не убежишь.
        По дороге в тронный зал по лицам встреченных слуг стало ясно, что эффект от переодевания просто потрясающий. Часть горничных с криком убежала прочь, кто-то свалился в обморок, наименее впечатлительные застывали степными сусликами, пока я проходила мимо. Что ж, такое поведение - добрый знак. Значит, оценят и папа-король, и жених, и придворные дамы. Правда, чувствительность последних порой зашкаливает, как бы не умерли на месте. Потом мне, конечно, достанется по первое число, но балаган того стоит.
        И вот оно: парадный зал, тьма народу, легкая музыка, прислуга, бегающая туда-сюда с закусками и напитками… От моей милой улыбки мажордом у дверей сначала побледнел, потом побордовел, но удержал себя в руках и, вступив в зал, торжественно провозгласил:
        - Принцесса Ризолли Мария фон Грандер!
        Я натянула на лицо самую обаятельную улыбку, на какую только способна, и вплыла в зал. Музыка резко смолкла, и такая тишина нависла, что можно было различить дыхание каждого присутствующего. Один из официантов, разинув рот, споткнулся на ровном месте и грохнулся с полным подносом бокалов, и по залу пронесся жалобный звук разбитого стекла. Пара дам, уронив веера, картинно упали в обморок на руки еще не пришедшим в себя кавалерам, а я, громко цокая каблуками, шествовала к трону.
        Достопочтимый отец пребывал на грани шока, у него даже правый глаз задергался. А перед троном спиной ко мне стоял мой будущий жених.
        Синие волосы?.. Что?!
        Видимо, заметив реакцию короля, он обернулся ко мне…
        - Вы?! - удивленно воскликнула.
        - Ого! На сей раз вы превзошли сами себя, - окинув меня взглядом с ног до головы, прокомментировал мой наряд жених. Он же - мой бывший магистр!
        Синеволосый…
        - Что вы здесь делаете? - сверкнула я взглядом. - Это что, розыгрыш какой-то?!
        - Приехал на помолвку, - пожал плечами дроу, - что еще мне тут делать?
        - На чью помолвку?
        - На нашу, - улыбнулись мне.
        Ничего себе! Выходит, девчонки все-таки задолжали мне за последний спор?!
        Хлопая глазами, пыталась вымолвить хоть слово, но культурные выражения подобрать было сложно, и я просто стояла и открывала рот как рыба.
        Перевела взор на папулю, но тот делал вид, будто ему страсть как интересна мозаика на потолке.
        - Риза, меня зовут Ильрон…
        - Я знаю, как вас зовут.
        - Я не договорил. Меня зовут Ильрон Макадей фон Стениус. Я средний сын короля оборотней, но наполовину дроу, и я же - ненаследный принц, чья должность - старший советник его величества.
        Мои глаза, наверное, приобрели форму блюдца. Такого поворота я не ожидала.
        Родственники, хоть и седьмая вода на киселе! Нет, моя мать кровно не связана… можно успокоиться.
        - И что из этого следует? - поинтересовалась, хмуро глядя на него и вспоминая все страдания души, которые пережила, будучи в Академии.
        - Я твой жених.
        - А почему вы хотите на мне жениться?
        - Для начала можно и на «ты», - сверкнул он улыбкой, и я невольно улыбнулась в ответ - растаяла. - А жениться хочу, потому что люблю. И полюбил в тот момент, как увидел. - Жених опустил глаза, словно впервые влюбившийся школяр. - Ты непосредственная, взбалмошная девушка. У тебя необычный взгляд на вещи, но при этом ты верная и надежная. И, что скрывать, весьма вредная. Один твой наряд говорит о многом. - Я невольно покраснела под его искристым взглядом, но в душе поселились мягкость и тепло от таких слов. - Ты упряма и добиваешься своих целей, и в этом мы похожи. Думаю, из нас вышла бы прекрасная пара. Ты что же, не согласна с этим? - Нахмурился слегка, заметив выражение моего лица.
        - Не то чтобы не согласна… А мое мнение спросить не хотите? - Скривилась, втайне ликуя и пританцовывая.
        - Как раз и хотел, - с готовностью ответил Ильрон, доставая из кармана сюртука кольцо из белого золота с сапфиром в форме сердца и опускаясь на одно колено. - Ризолли, соблаговолишь ли ты принять мое сердце и стать спутницей по жизни? Принимать меня со всеми недостатками и заскоками, готовить мне, убирать и растить детей?
        - Вы издеваетесь? - зашипела я и оглянулась. - Кто так предложение делает?
        Магистр заулыбался и, встав с колена, подошел ко мне вплотную.
        - Риза, я хочу, чтобы ты стала моей женой, - он взял мою руку и надел кольцо, - но даю тебе время подумать. Решение за тобой, я буду ждать столько, сколько нужно.
        - Ильрон, ты же понимаешь, что легкой жизни не будет? - на всякий случай решила уточнить, отказываясь замечать, как папуля на заднем плане напрягся и замахал руками. Видимо, ему очень хотелось заткнуть мне рот - не дай боги сбежит жених!
        - Понимаю и надеюсь, что с тобой мне скучно не будет, - усмехнулся магистр.
        - Ну что ж, вот вы и попались.
        Схватила суженого за руку и потянула к себе. Он безропотно повиновался. Здорово же!
        - Хвала хранителям священной рощи! - тихо вздохнул папуля, с умилением глядя на наш поцелуй.
        Ну конечно! Дочка пристроена, зять хороший, можно и вздохнуть свободно.
        Одна беда - он просто еще не понял, что, приведя в порядок свою личную жизнь, я примусь за его.
        История четырнадцатая
        Свадебная
        Только сегодня и только сейчас у вас есть уникальная возможность получить в мужья умного, красивого, умопомрачительного мужчину. В его распоряжении неплохое наследство в виде дворца с сотней комнат и тысячей слуг. Богат, стабилен в отношениях и будет принадлежать лишь вам одной. Имеет дочь, но та не доставит вам хлопот. Если вы заинтересовались данным предложением, прошу явиться через три дня во дворец на кастинг.
        Перечитала приглашение и улыбнулась. Настало время заняться папулиной личной жизнью. А что? Я пристроена в хорошие руки и буду жить с мужем. Так что папе пора жениться и обзаводиться наследником. Мне кронпринцессой быть надоело. Хорошо, что его еще неделю не будет во дворце - отец отправился с дипломатическим визитом к оркам - и я смогу отобрать лучших. Так что, пользуясь случаем, я разослала приглашения всем незамужним девушкам подходящего возраста. На титулы и деньги внимания не обращала. У папы есть и то, и другое, так что жену он обеспечит. А мне нужна эльфийка, которая его полюбит. Будем надеяться, что к моменту папиного возвращения найду пару кандидатур. Ему останется с ними пообщаться и выбрать лучшую.
        Подготовка к моей собственной свадьбе тоже шла полным ходом. Платье шили лучшие мастера, туфли уже лежали в укромном месте, украшения должны были доставить на днях. Параллельно я рисовала план размещения гостей, составляла меню и занималась прочими мелочами. Ильрон, словно почувствовав запах жареного, уехал с отцом, предоставив мне свободу действий. Зря. С моей богатой фантазией можно просто не дойти до алтаря.
        Мне бы сегодня еще со списком гостей закончить, что-то слишком много их набирается. Большинство из них я видела лишь раз в жизни и не видела смысла в их присутствии, но папа настаивал. Еще и родственнички со стороны матери должны подтянуться. Чувствую, будет весело. Особенно если вспомнить бабулю и ее неприязнь к моему отцу.
        Но сначала нужно разобраться с папой. Невесты начнут прибывать через час, а я еще не выбрала место для приема. Мне хотелось, чтобы сначала они заполнили анкету с вопросами, потом проведу личное собеседование. Нужно отобрать пятерых, чтобы продемонстрировать отцу. Пусть погуляет с ними по саду, поболтает и определится. Хотя нет, лучше устроить дамочкам пару испытаний на прочность. Все же дворцовая жизнь - это не только балы, но и забота о государстве.
        В назначенный час ко дворцу съехалось столько девиц, что у меня даже глаз задергался. М-да, как-то не рассчитала я количество желающих. Ничего, у меня появилась прекрасная идея, как отсеять половину. Папе нужна та, кто полюбит его, а не состояние и положение при дворе.
        Договорившись с прислугой и несколькими придворными, я организовала в саду полосу препятствий. Будущая королева должна быть стойкой, готовой к любым происшествиям, обладать грацией, держать голову прямо и улыбаться. Для начала кандидаткам нужно было пройти по прямой траектории, держа во рту ложку, на которой лежит сырое яйцо. Руками помогать нельзя. Далее следовало выловить три яблока из бадьи с водой - опять же ртом. Проползти сквозь клумбу с розами и под колючими кустами откопать пропуск на следующий уровень. Поймать кроликов, бегающих по саду. Оседлать необъезженную лошадку, искупать королевских псов, которые внушительным оскалом больше походили на волкодавов. И только прошедшие все эти испытания удостоятся собеседования со мной.
        Чтобы не пропустить все самое интересное, я выбрала балкон на одной из башен, откуда открывался превосходный вид на весь сад. Для меня приготовили удобное кресло с мягкими подушками, столик с едой и напитками, поставили навес от солнца. Красота.
        Кандидаток подвели ко входу в сад и объяснили, что от них требуется. О, какой поднялся скандал! Крики, ругань, даже угрозы. Естественно, все девицы приехали в самых роскошных платьях, дорогих украшениях и с такими прическами, что голову не повернуть. К сожалению, услышать их разговоры не было возможности, слишком далеко.
        Пока большая часть торговалась и возмущалась, одна из кандидаток торопливо скинула туфли, вытянула из-под платья обручи и пошла на баррикады. Остальные девушки, заметив ее маневр, рванули следом. Началась давка. Кто-то скидывал с себя лишнее, кто-то пытался идти так, а одна и вовсе вылезла из платья и, наплевав на присутствующих, продефилировала к стартовой линии. Должна заметить, что никто не отказался и не уехал домой.
        Кандидатки выстроились в ряд, взяли в зубы ложки с яйцами и… Что тут началось! Три девушки уже через пару шагов оступились и разбили свои трофеи. Их попросили покинуть дистанцию. Одна попыталась толкнуть конкурентку, и сама же угодила в стоящий неподалеку фонтан. Большинство путалось в длинных подолах или траве, так что ко второму испытанию выпали десять кандидаток. Бледная носатая леди забилась в истерике, осев на землю и размазывая косметику по лицу. Охрана быстренько подхватила ее под ручки и унесла.
        На следующем круге претенденток ожидали вода и яблоки. Одна из девушек возмущенно тыкала пальчиком в сторону бадьи. Даже интересно стало, что именно ей не нравилось. Хотя я и так догадывалась. На них килограммы косметики, а надо лезть в воду. Ничего, королева должна быть прекрасна и без макияжа. Чтобы никто не хитрил, всем девушкам завязывали руки за спиной. Это испытание напоминало возню поросят в грязи: в попытке достать яблоко кандидатки ныряли с головой, портя прически, размазывая тушь и румяна по лицу. Я тихо умирала от смеха и продолжала наблюдать. После того как кому-то удавалось выполнить задание, руки развязывали и давали возможность привести себя в порядок. Но у половины барахтающихся даже платья были мокрые.
        Когда соперницы подошли к колючим кустам роз, стало еще интереснее. Сами посудите, как в длинном пышном платье лезть в клумбу? Конечно трудно! Многие застревали, не пройдя и половины пути. Трещала ткань, рвалось кружево, и на свет выползали местами потрепанные, мокрые и перепачканные девицы.
        Ловля кроликов вообще превратилась в эпопею. Разноцветное стадо полуголых девиц, бегающих по саду и орущих писклявыми голосами, то еще зрелище. Они толкали друг друга, вцеплялись в волосы и пытались драться. Правда, самых возмущенных и злобных тут же отправляли домой. В конечном итоге до собеседования со мной добрались пять претенденток, что мне и требовалось. Дала им возможность переодеться и привести себя в порядок, а сама спустилась в папин кабинет и стала ждать. Раздался стук в дверь.
        - Входите, - разрешила я.
        В проеме показалась ромашка. По-другому язык не поворачивался назвать. Небольшого роста, худая и бледная, одетая в расклешенное ярко-желтое платье с рукавами-фонариками и лентой под грудью. Волосы собраны в высокий хвост, макияжа практически нет.
        - Садитесь, - указала на стул перед собой. - Как вас зовут?
        - Илитария, ваше высочество, - тоненьким и очень тихим голоском произнесла она.
        Ну прям ангел во плоти.
        - Чем вы увлекаетесь? - Окинула ее придирчивым взглядом, стараясь смутить.
        - Вышиванием, чтением, люблю прогулки за городом, - опустив глаза, ответил ангел и скомкал платочек в руках. Нервничает.
        - Почему вы хотите стать женой моему отцу? - спросила напрямую, чтобы не тянуть резину.
        - Ну, он хороший человек, добрый, - начала перечислять Илитария, словно вспоминая зазубренную тему. - Стать женой повелителя - великая честь.
        - А вы сами хотите замуж?
        - Д-да… - Подняла на меня испуганные глаза.
        - А если честно? - Я откинулась на спинку кресла. - Мы тут одни, и о нашем разговоре никто не узнает.
        - Простите, ваше высочество, но я не хочу замуж, - наконец призналась собеседница. - На этом настаивают мои родители.
        - И тем не менее вы прошли все испытания.
        - У меня не было другого выхода.
        - Хорошо, можете идти.
        Девушка вскочила, поклонилась и чуть ли не выбежала из кабинета. М-да, вот тебе и первая кандидатура. Хотя она папе и не подошла бы, слишком тихая и невзрачная. Он от нее через три дня к любовнице сбежит.
        В кабинет влетел ураган из розового кружева и блесток. У меня аж в глазах зарябило.
        - Привет, - сказали мне, и я окончательно выпала в осадок.
        Судя по виду, данной особи лет восемнадцать. Внешне симпатичная, вот только в правом ухе семь сережек, проколоты бровь и верхняя губа. Стоящие дыбом волосы выкрашены в зеленый цвет.
        - Добрый день, - поприветствовала это чудо. - Представьтесь, пожалуйста.
        - Изя, - ответила она, закидывая ногу на ногу. - А ты Риза?! Круто! Давно мечтала с тобой познакомиться. - Я приподняла бровь. - Ты же легенда, никому больше не удавалось довести совет до инфаркта и колик. Это же супер.
        Я слушала ее и обалдевала.
        - А почему ты хочешь выйти за моего отца?
        - Ну… быть королевой круто. Денег много, все вокруг кланяются, - она начала загибать пальцы, - уважение, почет, зависть.
        М-да, что-то не везет мне на кандидаток. От этой у папули точно сердечко остановится. Хотя - только из вредности - можно и оставить. Меня же он как-то выдерживает. Правда, в последнее время нервы у него сдают. Ходит дерганый, по сторонам смотрит и куда-то часто пропадает.
        - Спасибо за то, что уделили время, результат вам сообщат. - Я постаралась сохранять вежливость.
        - Без базара, буду ждать, - подмигнула она и встала. - Будет круто тусить вдвоем.
        Следующие две кандидатуры тоже оказались не подходящими. Одна весила под сотню килограммов, чем сильно удивила меня - никогда не видела полных эльфиек. Причем девушка любила животных, у нее в поместье было более пятидесяти собак, а такое приданое во дворце совершенно не к месту. Предпоследняя дама была затянута во все черное, с нарисованными грифелем стрелками на бледном лице и замогильным голосом. Я уже засомневалась, что моя затея будет иметь успех. Отец скоро вернется, а результатов никаких. Обидно.
        Оставалась одна кандидатура, и вся надежда была на нее.
        - Можно? - раздался приятный голос из открывшегося проема.
        - Да, проходите. - Я вздохнула и уставилась на вошедшую леди.
        Высокая, фигуристая, с длинными светлыми волосами, темной кожей и красноватыми глазами. Она двигалась элегантно и плавно. Серебристое платье выгодно подчеркивало все округлости. И было в ней что-то знакомое…
        - Представьтесь, пожалуйста.
        - Олисиния тер Краентин, - сказала она, и я выпала из реальности.
        - Мама, - прошептала, приходя в себя.
        Вот это номер! До этой минуты мне не доводилось ее видеть - она сбежала, когда я была совсем малюткой, воспоминаний у меня не было, а ее портреты отец выбросил.
        - Зачем ты тут? - спросила резко.
        - Пришла поучаствовать в конкурсе, - улыбнувшись, она вальяжно раскинулась в кресле, - и на тебя посмотреть.
        - Насмотрелась? - Быть вежливой я не собиралась.
        - Нехорошо грубить старшим.
        - Поздно меня перевоспитывать.
        - Да, твой отец упоминал, что характером ты пошла в меня, - заметила она, окидывая меня взглядом. - Но чтобы настолько… Знаешь, я горжусь.
        После такого заявления у меня снова задергался глаз. Я не знала, как себя вести. Еще пару лет назад при встрече с ней я бы устроила скандал, но сейчас мне этого совершенно не хотелось.
        - Может, выпьем? - ляпнула не подумав.
        - Давай, - согласилась мама, сверкнув глазами.
        Я позвонила в колокольчик и попросила принести пару-тройку бутылок вина, закуски и фрукты. Если прислуга и удивилась, то ничего не сказала, и быстро выполнила распоряжение. Стол накрыли в моей комнате, и мы переместились туда.
        Открыли бутылку, выпили… И понеслось…
        - Что тут происходит? - ворвался в сознание грозный голос папы. - Риза, ты что, пила?!
        Я с трудом открыла глаза и попыталась сфокусировать взгляд, но получалось плохо. В голове все еще шумело. Последнее, что помнила, - мы с мамой пили за знакомство, и после второй бутылки ее потянуло на откровения. Выяснилось, что отказаться от меня ее заставили родственники. Видите ли, они не хотели, чтобы на их древе появилось позорное пятно в образе меня. Матушка старалась по возможности следить за моей жизнью, но не вмешивалась. Оказалось, они с папулей втайне от всех встречались. Теперь-то мне стали понятны его странное поведение, постоянные отлучки из дворца и довольная физиономия по возвращении.
        А вчера матушка окончательно порвала с родней, и они с отцом решили жить вместе. Правда, не знали, как сообщить об этом мне. Тем более перед свадьбой. Немного подумав, пришли к выводу, что стоит преподнести сюрприз после медового месяца. Но мое объявление о выборе невесты для родителя внесло свои коррективы, и она поспешила приехать.
        Я была рада за них, но пламенной любовью ко вновь обретенной родительнице пока не пылала. Мне бы хоть к мысли привыкнуть…
        - Риза, я жду ответа. - Папа подошел ближе.
        - Дорогой, не ори, голова болит, - пробормотала мама, поднимая голову с подушки.
        - Олисиния? - удивился он. - Что ты… Как ты сюда попала?
        - Папуль, а ты ничего не хочешь мне рассказать? - злорадно улыбнулась я, окончательно проснувшись.
        Он замялся, глядя на помятых нас.
        - Думаю, мама тебе уже все объяснила.
        - Угу. И я обиделась.
        Папуля вздрогнул от моего голоса и взгляда.
        - Дочь, ну что ты так переживаешь, - начал оправдываться он, присаживаясь на край кровати. - Все же хорошо прошло.
        - Ну да, - подтвердила мама, - особенно та часть, где дочка тебе невесту искала.
        - Что?! - возмутился он, гневно вперившись в меня, в то время как матушка завалилась обратно на подушку и начала смеяться. - Риза!
        Я состроила невинную мордашку и рванула из комнаты. Мои нижние девяносто не хотели получить ремня. Правда, вдогонку никто не побежал. Они вообще про меня забыли и переместились к себе.
        У меня просто сумасшедшая семейка. Интересно, Ильрон догадывается, на что подписался?
        Наступил день моей свадьбы. Фрейлины подняли меня ни свет ни заря и отправили отмокать в ванную, полную горячей воды. Я с радостью погрузилась в душистую пену и закрыла глаза.
        - Ваше высочество, - меня снова осторожно будили, - пора, у вас еще много дел.
        Быстро ополоснувшись, натянула халат и вышла из ванной. Увидев в покоях толпу, захотела вернуться обратно. Матушка заметила мое состояние и указала на трех фрейлин.
        - Вы - остаетесь, - распорядилась она, - остальные вон.
        Всех как ветром сдуло. А мне даже дышать стало легче.
        - Девочки, поторопитесь, - приказала мама, перебирая коробочки с косметикой. - У нас мало времени.
        Фрейлины кивнули, и начался ужас. Меня мазали кремами, завивали волосы, полировали и красили ногти, удаляли все, что не нужно. Кошмар. Я нервничала, пришлось глотнуть успокоительного, точнее, меня заставили это сделать, побоявшись, что совершу что-то из ряда вон выходящее.
        Пока делали макияж, мама достала белье и свадебное платье, мне помогли одеться и подвели к зеркалу. В нем отражалась красивая девушка в белоснежном платье. Одно плечо было оголено, со второго шелковым водопадом спускались крупные воланы, переходившие в шлейф. Спереди платье было короче, чтобы не опасаться наступить на подол. Волосы мне зачесали набок и уложили волнами, вторящими платью, закрепив локоны изумрудными заколками. Драгоценности завершили образ: в уши мне вдели длинные серьги с бриллиантами, на шее красовалось ожерелье из того же гарнитура.
        - Ну что, идем? - спросила мама, протягивая мне букет из белоснежных бутонов роз.
        Мы спустились вниз, где меня ждали подружки.
        - Риза, ты красотка, - воскликнула Райни, подлетая ко мне и осторожно обнимая.
        - Солнце, я так за тебя рада, - следом подошла Тиа.
        Мои бывшие соседки по комнате были подружками невесты, саму церемонию решили провести во дворце. Тронный зал украсили живыми растениями и цветочными гирляндами. После церемонии планировался фуршет, его устраивали в королевском саду, подготовив всевозможные угощения и напитки и развлечения - музыканты настраивали инструменты, повсюду сновали официанты и слуги в праздничной одежде. Для детей, чтобы те не мешали взрослым, организовали качели и небольшой зоопарк с экзотическими животными, а для гостей постарше - несколько уединенных беседок, где можно было отдохнуть. Отец постарался на славу, чтобы порадовать меня.
        Ильрона я не видела целую неделю и безумно по нему скучала. После свадьбы мы собирались отправиться в путешествие на море, а потом вернуться во дворец - папа предложил жениху возглавить совет, ну а я должна была выполнять свои обязанности кронпринцессы. Узнав об этих планах, старички-советники дружно вздрогнули и поклялись не надоедать и не очень меня нагружать, ну а я, в свою очередь, добилась от папули обещания подарить мне братика, желательно не одного. Матушка подмигнула и заверила, что они будут стараться.
        Как ни медленно я шагала, мы все же дошли до зала. Двери отворились, зазвучала музыка, и подружки пошли вперед, неся в руках корзины с цветами и бросая на пол лепестки роз. А мне вдруг стало страшно, по спине пополз холодный пот, ноги подкашивались, в голове билась мысль бежать отсюда, пока не поздно.
        Заметив мое состояние, матушка слегка подтолкнула меня вперед, и я оказалась в центре внимания. Взгляды гостей и придворных тут же обратились на меня, заставив лишний раз усомниться в правильности поступка. Но тут я увидела Ильрона, наши глаза встретились, и в его отразилось столько любви, нежности и заботы, что все мои страхи развеялись. Я не шла, а летела по проходу, улыбаясь ярче солнца.
        Церемония прошла, словно в тумане. Священник долго говорил, но я не обращала внимания на его слова и очнулась, только когда Ильрон сказал:
        - Да, беру.
        Мою руку тут же заграбастали и надели кольцо с россыпью бриллиантов.
        - Ризолли… - начал обращение ко мне служитель.
        - Беру, - перебила его и быстро нацепила кольцо на палец мужа. Мой!
        По залу пронеслись смешки, но мне было все равно.
        - Объявляю вас мужем и женой, - смирился с моим поступком священник. - Можете поцеловать невесту.
        Ильрон улыбнулся и осторожно прикоснулся к моим губам. Но я впилась в него как клещ, давая придворным новый повод для сплетен. Раздались аплодисменты, и папа пригласил всех в сад, чтобы отметить радостное событие.
        Гости потирали ручки в нетерпении пожрать за чужой счет. Не то чтобы мне жалко, просто все они меня терпеть не могут, но при этом стараются сохранить лицо. А ведь им еще жить со мной под одной крышей…
        Когда мы вышли в сад, музыканты наигрывали приятную мелодию, кто-то уже танцевал. А я потащила мужа к столам - с самого утра во рту маковой росинки не было. Ильрон не возражал и наполнил тарелку закусками. А потом мы тоже пошли танцевать и отрываться. Подружки веселились, кружась рядом, и цепляли свободных парней, надо же личную жизнь налаживать.
        Часа через два матушка утащила меня в дамскую комнату подправить макияж. Когда возвращались обратно, стали свидетельницами разговора двух эльфиек, одна из которых была недавней любовницей папули.
        - Слава богам, сбагрили ее замуж, - хихикнула фаворитка.
        - Думаешь, теперь станет спокойнее? - поинтересовалась ее приятельница.
        Я невольно усмехнулась. Наивные…
        - Главное, чтобы под ногами не вертелась, и я смогла вернуть расположение короля, - фыркнула любовница. - Еще эта мегера во дворце ошивается… - Матушка приподняла бровь, но промолчала. - Ну ничего, завтра ее тут уже не будет. А то ходит как королева.
        Мы с мамой переглянулись. О том, что они с отцом вновь вместе, пока никто не знал. Об этом было решено сообщить после того, как мы с Ильроном уедем. Представляю, как вытянутся физиономии приживалок.
        - Ты бы поосторожнее в словах, - занервничала ее подруга, - мало ли что.
        - Да что они мне сделают? - возмутилась будущая жертва моего произвола. - Как только я стану королевой, быстренько сплавлю принцессу и ее муженька подальше. Надоела эта малолетняя пигалица!
        Это меня задело, хотела сделать шаг к сплетницам, чтобы в лицо высказать все, что о них думаю, но мама меня остановила. Приложила палец к губам и подмигнула. Пришлось подождать, пока девицы не уйдут, но их лица мы запомнили.
        Подошла к папе и мужу, мама следовала за мной.
        - Все хорошо? - наклонился ко мне Ильрон.
        - Да, - улыбнулась, краем глаза наблюдая за тем, как к нам направляется та самая фаворитка. - Устала немного.
        - Потерпи чуть-чуть. - Меня поцеловали в макушку.
        Я кивнула и переглянулась с мамой, о чем-то мило беседовавшей с отцом.
        Девица павой шествовала мимо нас, кидая на папу призывные взгляды. Эх, сегодня точно не ее день. Тем более не стоило на чужую свадьбу надевать открытое платье без бретелей, которое еле держалось на оголенной до неприличия груди. План созрел мгновенно. Когда барышня миновала меня, окинув презрительным взглядом, я наступила ей на шлейф платья, продолжая все так же мило улыбаться и беседовать с родными.
        - А-а-а!!! - заорала она, оказавшись практически голой посреди королевского сада, и, прикрыв самое ценное, бросилась бежать.
        - Риза! - отец и муж воскликнули одновременно.
        Я лишь невинно похлопала глазами, делая вид, что совершенно ни при чем. А матушка мне подмигнула.
        Думаю, мы с ней поладим.
        История…
        Последняя
        - Повтори! - прикрикнула я на мужа, формируя в руке ледяные стрелы.
        - Дорогая, тебе нельзя волноваться, - пытался утихомирить меня Ильрон.
        - Повтори, почему мне нельзя к драконам в гости? - не отступала я, хмурясь.
        - Ты беременна.
        - И?..
        - Тебе скоро рожать. - Он указал на мой огромный живот.
        - И?..
        - Риза!
        - Ты мне не Ризкай! - Махнула рукой, и стрелы устремились к нему. Правда, Ильрон успел отгородиться щитом. - Я же родила Теди, когда мы были в гостях у оборотней, и все хорошо.
        - Да-да, - кивнул муж, но щит не убрал, - только я с перепугу чуть сам не родил.
        - Все равно поеду! - Топнув ногой, упрямо стояла на своем.
        Супруг хотел что-то ответить, но в это время открылась дверь, и на пороге возник наш малыш. Тедириону, или просто Теди, было шесть лет, и характером он пошел в меня. Такой же упрямый любитель пакостничать. Светлокожий парнишка с жгучими черными волосами и синими глазами представлял собой смесь трех рас. Коктейль вышел убойный.
        - Папа, - заорал он и устремился к Ильрону. Тот поймал сына и подкинул его к потолку. - Еще!
        Я с улыбкой наблюдала за их любимым занятием. Несмотря на глупые размолвки, эти двое были для меня самыми дорогими существами на свете. А скоро еще и девочка появится. Хотя Ильрон говорит, что будет мальчик, я уверена в обратном. А переубедить меня сложно.
        Со дня нашей свадьбы прошло десять лет. Первые годы мы постоянно путешествовали с дипломатическими миссиями - обязанности мужа на должности старшего советника и посла никто не отменял. Да и я до недавнего времени оставалась кронпринцессой, что накладывало свои обязательства. Но три года назад папа наконец обзавелся сыном и наследником, которому я скоро передам титул и все привилегии, точнее, весь кошмар.
        Объявив мужу, что беременна, я сильно пожалела об этом. Он носился со мной как курица с яйцом и не позволял ничего делать. Через месяц я взвыла и устроила магический бой с применением всего имеющегося у меня арсенала, правда, пострадали лишь наши покои, где пришлось делать ремонт. Это на какое-то время заняло меня, и супруг немного успокоился. А ближе к родам нас пригласил в гости правитель оборотней, и я не могла отказать себе в удовольствии повидаться с Райни. Она недавно вышла замуж за будущего воеводу и вовсю строила и его, и солдат.
        Ильрон, узнав о приглашении, попытался помешать поездке, мотивируя тем, что мне скоро рожать. Но когда меня такое останавливало? Путем слез, уговоров и шантажа своего я добилась. При условии, что, если начнутся схватки, он перенесет меня домой. Кто ж знал, что территорию оборотней накроет магическая буря и магия будет заблокирована?
        Когда мы переместились на площадку перед домом Райни, я тут же оказалась в ее объятиях.
        - Ого, - воскликнула она, осматривая меня, - когда рожать?
        - Скоро, - улыбнулась я и погладила живот.
        Подруга представила мне своего мужа Ронха. Высокий светловолосый и кареглазый, он был ей под стать. Оборотень на голову возвышался над Райни, но при этом с такой любовью смотрел на подругу, что сразу становилось понятно - это любовь.
        Пока Ильрон занимался дипломатией и налаживал связи, я гуляла с подругой по окрестностям. Мы увлеченно вспоминали наши проделки в Академии и старых друзей. Тиа вернулась в гномьи горы и вышла за того парня, что встретила на практике. Они уже обзавелись двумя карапузами и собирались подумать о третьем. Дриада тоже приглашала нас в гости, она стала более мягкой, нежной, но при этом держала мужа твердой рукой. Помогала ему в работе, чем заслужила уважение гномов.
        Лар стал одним из папиных помощников по финансовым делам. Ему нравилось в светлых землях, а в последнее время я стала замечать его пламенные взгляды на одну из моих новеньких фрейлин. Нужно будет с ней поговорить. Глядишь, и выдам замуж.
        Дар периодически заглядывал в гости с дипломатической миссией демонов, все же кронпринц. Мы с ним могли часами гулять по столице, и Ильрон даже не ревновал меня, что безумно радовало. За демоном бегало такое количество девушек, что и не сосчитать, только сердце Дара оставалось пока свободным. Стас остался служить на границе в качестве командира. С ним я старалась видеться как можно реже, он так и не оставил попыток завоевать меня.
        За воспоминаниями и посиделками прошло несколько дней, а к исходу недели началась заблокировавшая магию буря. И именно в этот момент наш сын решил появиться на свет.
        Мы сидели за столом, весело болтая, в доме было тепло и уютно, а за окном выло и стенало. И вдруг мне резко стало нехорошо, почувствовала резь в животе и побледнела.
        - Дорогая?.. - Муж мгновенно заметил изменения в моем поведении.
        - Кажется, я рожаю, - успела произнести, и меня сковала боль.
        Ронх побежал за повитухой, Ильрон тихо матерился из-за того, что не мог воспользоваться магией и перенести меня домой, а Райни старалась облегчить боль.
        Надо отметить, что муж стойко выдержал роды и не ушел, наоборот, все время держал меня за руку, пытался приободрить и даже не обижался на те слова, что я кричала в перерывах между схватками. Приличных там практически не было. А как он радовался, когда ему передали орущего младенца! В общем, идиллия. Правда, после этого мне пообещали, что следующие роды я проведу дома. Размечтался.
        Ждите, драконы, ибо я еду.
        У этих наглых рептилий мне очень понравилось. Встретили нас радушно, хотя постоянно косились на мой живот. Ильрон беспокоился и суетился вокруг меня, словно я хрустальная ваза, и это начинало злить. Чтобы меня успокоить, драконы решили отвести нас на экскурсию к радужному водопаду. Я восторженно созерцала захватывающее зрелище - потоки воды срывались с огромной высоты вниз, а над ними парила радуга. Потрясающе. И все бы ничего, но с самого утра у меня начал болеть живот. Я до последнего оттягивала момент признания, так хотелось насладиться прогулкой.
        Но кажется, время пришло.
        - Дорогой, - обратилась к мужу, дергая его за рукав, - Ильрон разговаривал с одним из драконовых старейшин, - я рожаю.
        - Хорошо, милая, - ответил он, не сразу сообразив, о чем я говорю, - сейчас поедем обратно. - Секундная заминка. - Что?!! Риза! Тебе больно?
        Он заметался, то и дело спрашивая, как у меня дела. Хорошо, драконы оказались сообразительнее, и тут же открыли портал в замок, где меня уже ждали повитухи и лекари.
        - Уберите его отсюда, - заорала я, указывая на мужа, который не находил себе места. Честное слово, возникло чувство, что рожает он, а не я.
        Лекарям с трудом удалось выдворить Ильрона из комнаты, и принцу драконов и вовсе пришлось напоить его практически до невменяемого состояния.
        А спустя пару часов на свет появилась наша дочь, Мариэлла.
        Муж мгновенно протрезвел, взял ребенка на руки и пообещал мне, что остальных детей я буду рожать дома. Наивный…
        Но, глядя на Ильрона с дочкой на руках, я поняла, что счастлива. У меня есть любящая семья и верные друзья. А что еще нужно для счастья?

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к