Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Корчевский Юрий / Атаман: " №02 Княжья Служба " - читать онлайн

Сохранить .
Княжья служба Юрий Григорьевич Корчевский
        Атаман #2
        Волею случая наш современник, врач Юрий Котлов оказался перенесённым в начало XVI века, во времена правления Василия III Ивановича (1479-1533), великого князя Московского с 1505 года - объединителя северо-восточных и северо-западных земель Руси вокруг Москвы в русское централизованное государство, присоединившего Псков, Смоленск, Рязанское княжество к Московскому великому княжеству.
        Захватывающие приключения, открывшиеся необычные способности главного героя, динамичный сюжет на фоне средневековой Руси, отражающей татарские набеги и нападения иноземных захватчиков, держат читателя в напряжении.
        Юрий Корчевский
        Княжья служба
        Глава I
        В своей квартире я завел Женьку на кухню, достал мешочек с золотыми монетами, высыпал на стол.
        - Да ты никак банк ограбил?
        - Женя, в том времени я провел два с лишним года, пока вы на даче шашлыки жрали, клад там оставил, а сегодня откопал. Вот доказательства.
        Женька перебирал монеты, разглядывая чуть не каждую. Потом переспросил:
        - Они подлинные? Ты мне не подделки показываешь?
        - Жень! Ты мне друг? Стану я тебе подсовывать подделки, чтобы убедить в бреднях?
        - Да, не сходится. Давай выпьем, у тебя есть?
        Я разлил водку по рюмкам, выпили.
        - Я с таким раньше не встречался, ты уникум. Чего делать будешь?
        - Жить.
        - Жить, говоришь? - Женька хмыкнул и развалился на стуле. - С такими деньжищами можно очень даже кучеряво жить, если грамотно распорядиться.
        - Грамотно - это как?
        - Не сдавать оптом, как драгметалл, а потихоньку, через нумизматов.
        О других ценностях в кладе я благоразумно промолчал.
        Женька помолчал немного:
        - А как это у тебя получается - через стены проходить?
        - Сам не знаю, как только я попал в средние века, так и открыл в себе такое… - я подбирал слово, - свойство.
        - Ни фига себе, свойство! Это редкий дар, я о таком не слышал никогда; если бы сам сегодня, своими глазами не увидел, подумал - байки или розыгрыш. Не говори никому, подумают, что крыша поехала, если до ментов дойдет, за тобой следить начнут - как бы не украл чего.
        Я призадумался: как-то не приходило мне в голову насчет криминальных возможностей моего дара, умения - если угодно.
        Мы выпили по рюмочке кристалловской «лимонной», немного закусили.
        Женька помялся:
        - Расскажи, как там, в эпоху Ивана Грозного?
        - Сурово, Жень. Коли вор или убийца и пойман на месте, без суда и следствия - в петлю и на дерево. Все трудятся в поте лица, добывая хлеб насущный, никакого кидалова - каждый отвечает за свои слова. А на торгу - не поверишь, Жень, - оружия полно: ножи, сабли, щиты, кольчуги, пищали огнестрельные. Каждый мужчина, коли он не холоп, при оружии.
        - Однако круто. - Женька призадумался. - Вот бы попасть туда, интересно!
        - Ты знаешь, я там пробыл два года, втянулся уже, и назад сюда - даже и не тянуло, может, только иногда о мотоцикле жалел.
        Мы выпили еще по одной и стали прощаться, время за разговорами летело быстро, стало смеркаться. Я закатил мотоцикл в «ракушку», поднялся к себе. Вытащил все мешочки и вытряхнул содержимое на кухонный стол. Ну ладно, монеты я как-нибудь пристрою среди нумизматов, но что делать с бриллиантами, да еще и пара гривен золота… Куда девать эти золотые слитки?
        Ладно, пока не до ценностей. Я сложил все в спортивную сумку и затолкал за диван. Небольшая сумка, а тяжелая, как будто кирпичи там. Взял газету, пробежался по заголовкам - ничего интересного. Спать, что ли, лечь? Но внутри что-то будоражило, уснуть явно не удастся. В ночной клуб пройтись? Напряжение сбросить?
        Решено, пойду, времени - только одиннадцать вечера. Натянул футболку, джинсы, спустился вниз. На ходу из озорства сунул голову в дверь на втором этаже.
        Ничего себе! По квартире нагишом фланировала, вытирая голову полотенцем, Наташа, студентка юридической академии, вся из себя такая скромница и недотрога. Фигура просто обалденная - грудь, талия, ну и все, что ниже - тоже. В одежде и не скажешь о достоинствах, надо же! Хорошо, что она меня не увидела, в прихожей темно, а в комнате горит свет.
        Вздохнул, убрал голову и направился в ночной клуб, благо идти было недалеко, один квартал. Уже подходя, услышал громкую музыку, у входа толпилось с полсотни желающих попасть внутрь. У дверей стояли два мордоворота в фирменных пиджаках.
        - Извините, мест нет.
        А здание-то кирпичное, что мне спрашивать разрешения, покупать билет? Сам пройду.
        Отошел подальше от входа, попытался вспомнить, где зал, где другие помещения. По-моему, здесь курилка и рядом туалеты. Сгодится. Сунул голову в стену - туалет, прошел весь, и только тут до меня дошло - похоже, что туалет женский, уж слишком сильно пахнет духами, на зеркалах следы губной помады. Надо быстро уносить ноги, еще примут за извращенца.
        И не успел я ничего предпринять, как открылась дверца кабинки, и появилась девица. Была она изрядно навеселе и, похоже, не поняла, что перед ней - мужчина. Томно растянув губы в улыбке, подошла к зеркалу, а я бросился к двери. Пронесло, будь девица потрезвей, визгу было бы, как от дисковой пилы.
        В курилке по соседству дыма было - как на пожаре, причем курящих девиц было больше, чем парней.
        Пока я шел по коридору к танцевальному залу, сбоку пристроился неприметный тип - какой-то без особых примет, весь мятый.
        - Травку, колесики - не желаете?
        Я не желал. Тип обиженно шмыгнул носом, отвалил в сторону. Как-то раньше я не обращал внимания на таких вот наркораспространителей, массовое курение и нетрезвость, но после здорового образа жизни большинства в Москве и Новгороде в эпоху Ивана Грозного это резко бросалось в глаза. Надо же, раньше ходил, и все было вроде в порядке вещей. Музыка грохотала вовсю, да только не в моем вкусе - сплошной рэп, «хэви-металл» и прочая чужая культура. М-да, видимо, что-то во мне изменилось.
        Через полчаса в голову пришла мысль - и чего я здесь забыл, чего мучаюсь? Нет, лучше уж домой.
        Прошел, как все люди, через дверь, - народ у входа уже рассосался, охранники были внутри. Конечно, самое веселое - мордобой - только сейчас и начнется, когда молодежь дойдет до кондиции.
        На стоянке много машин, возле одной слышна возня, женский писк. Нет, на любовную возню это не похоже, до меня долетали только обрывки разговора: «Пусти… не хочу…» Потом хлопнули дверцы, заработал мотор, и мимо меня проехала «БМВ», по-моему, «пятерка», - в сумеречном свете толком не разглядел. Не понравился мне разговор, машина не понравилась. Я оглянулся - на стоянке никого не было, стало быть - девушка в машине. Черт, без мотоцикла не догнать, но на мое и ее счастье машина притормозила перед выездом на улицу. Я рванул дверцу. Детина на заднем сиденье одной рукой держал девушку у себя на коленях, вторая рука была под коротенькой юбкой. Тоненькие губы плюгавого водителя расплылись в гаденькой улыбке. Мальчики решили поразвлечься. В принципе - кто был бы против, если по любви или согласию. Тут же ситуация была иной. На лице девушки лет семнадцати застыла маска испуга, в глазах плескался ужас. Надо вмешаться.
        Дотянувшись рукой до ключа зажигания, я выключил двигатель, а жалом ключа со всей силы влепил плюгавому в щеку. Стащил девушку с коленей пассажира и перекинул на сиденье. Детине от души приложился по яйцам. Все, надо убираться. Уродам будет не до девушки.
        Я спокойно вылез, захлопнул дверцу и отошел на газон. Мимо меня шли машины, а я стоял на газоне и ждал. На заднем сиденье было темно и тихо. Я распахнул дверцу.
        Девчонка сидела, закрыв ладонями лицо, бугай скрючился на сиденье, прижав руки к мужскому хозяйству.
        - Ты цела?
        - А?
        - Ты не ранена?
        - Вроде нет.
        - Уходи отсюда!
        Я за руку вытащил девушку из машины. Быстро ощупал ноги-руки - цела. Девчонка стояла в ступоре - сначала затащили в машину, затем попытались изнасиловать - было от чего впасть в прострацию, это не для всякой психики. Я повернул ее за плечи и подтолкнул в сторону метро:
        - Иди.
        Добредя до палатки, где продавали лаваши, чебуреки, пиво, я устроился за столиком, съел, почти не разбирая вкуса, целую стопку чебуреков, запил холодным «Невским» и почувствовал, как силы возвращаются. Посидел, передохнул и съел еще парочку больших хачапури с сыром. Вот теперь я бодрой походкой направился домой. Спать, спать надо, а не искать приключений.
        На работу встал злой и невыспавшийся, но, подъезжая к клинике, уже пришел в норму.
        Зазвонил телефон - это Юля, моя девушка обиженным голосом стала жаловаться, что я ее забыл совсем, что работа - еще не повод сидеть дома.
        - Хорошо, что предлагаешь?
        - Давай на речном трамвайчике покатаемся, мороженого поедим.
        Я был не против, уговорились встретиться на речном вокзале. Купили билеты и устроились на верхней палубе небольшого прогулочного теплоходика. Судно тихо, почти незаметно отошло от причала, и мимо нас поплыли набережная, забитые машинами какие-то пустыри, жилые массивы. Экскурсовод по судовому радио давал пояснения:
        - Слева от вас…
        - Юля, вниз пойдем, в буфет, или сюда мороженое принести?
        - Принеси сюда, сверху вид красивый. Мне шоколадного.
        Когда я вернулся, неся в каждой руке по мороженому, рядом с Юлей стояли два небритых кавказца.
        - Парни, это моя девушка, давайте не будем нам мешать.
        - Это кто кому мешает? Ты здесь лишний, видишь - девушка нам нравится.
        Тут вмешалась Юля.
        - Ребята, я вас не звала, вы сами ко мне подошли. Не мешайте нам.
        - Ты что хамишь, э?
        Кровь начала закипать в жилах. Ну почему эти жители аулов, едва спустившись с гор, не умея унитазом пользоваться, пытаются устанавливать свои доморощенные порядки исконным жителям? Попробовал бы я где-нибудь в ауле приставать к их девушке. Думаю, меня нашли бы на дне глубокого ущелья.
        - Вах, со скалы сорвался! Оступился и упал, и так тридцать два раза.
        Я отдал Юле оба мороженых, резко нагнулся, схватил за ноги одного и кинул за борт. Второй попытался ударить, но тоже был выброшен за борт. Охладитесь, кацо.
        Настроение уже было испорчено, как ни пытались мы натужно шутить, разговор не клеился.
        - Юр, а они не утонут?
        - Да здесь до берега тридцать метров, к тому же дерьмо не тонет.
        Через полчаса кораблик причалил к пристани, и мы сошли. Юля сослалась на головную боль, перехватила такси и уехала. Тьфу на вас, хороший вечер испортили, понаехали - гости столицы. Ладно бы еще - красавцы были, а то метр пятьдесят, рожи небритые, а понтов на целый аул.
        М-да, вечер явно не удался. Впрочем, еще не темно, можно погулять. Я направился в парк, место, не испорченное цивилизацией. Почти нетронутый уголок леса с тропинками, с птицами на ветках, чистым воздухом.
        Красота! В душе - умиротворение и полное отрешение от забот. Неожиданно навстречу вывалилась крепко подвыпившая компания парней допризывного возраста. Недорослям явно некуда было приложить силу, хотелось покуражиться, самоутвердиться. От стаи отделился один и подошел ко мне:
        - Закурить не найдется?
        - Вообще-то я не курю. А тебе закурить надо или кулаками помахать?
        Парнишка повернулся к стае, остановившейся неподалеку и с интересом наблюдавшей за развитием событий. Парень радостно заорал:
        - Он не курит!
        В компании заржали.
        - Тогда пусть бабла отстегнет на курево и пиво!
        Парень повернулся ко мне:
        - Слышал? Гони бабки!
        - Ты их заработай сначала, а потом покупай - чего хочешь!
        Парень удивился:
        - Не дашь?
        - Не дам.
        Парень махнул рукой, и компания двинулась в мою сторону. Лениво двинулись, рассыпаясь цепью и пытаясь взять в кольцо. Мне стало смешно. Эти недоросли, недоумки пьяные хотят отобрать у меня деньги. Небольшого роста парень, по поведению - явно заводила, переспросил:
        - Деньги не дает?
        Я решил, что пришла пора кончать этот балаган.
        - Ребята, шли бы вы домой, отоспались спокойно, без приключений на свои прыщавые задницы.
        - Вадик, ты слышишь?! Он нас не уважает! Ща мы тебя уроем, гнида!
        Вожак попытался меня ударить - внезапно, резко, локтем в голову. Но я, поглядывал на его ноги и успел предугадать удар, отклонился назад, почти одновременно со всей силы врезав ему кулаком по печени; очень чувствительный удар, между прочим. Вожак схватился за бок, раскрыл рот: от болевого шока он не мог ни вдохнуть, ни выдохнуть. Но и я пропустил предательский удар сзади - в плечо ударил кастет, левую руку обожгло болью. Как всегда в таких случаях я вихрем прошелся по стае пьяных недоумков. Отнимать жизнь или калечить их я не стал, у них еще вся жизнь впереди, а поучить следовало. Я наносил очень болезненные удары по стопам, голеням, конкретно выбивал из рук пустые пивные бутылки, кастеты, биту для бейсбола - спортсмен доморощенный, блин.
        Пора прекращать. Я остановился. Большинство лежало на земле, держась за ноги, кто мог стоять - держались за разбитые рты, выплевывая зубы.
        - Ребята, шли бы вы домой, не мешали приличным людям отдыхать.
        Вожак уже успел оправиться от удара, хмель дурил голову, и он, как бык на корриде, бросился в бой. Я отскочил в сторону, ногой врезал ему под колено. Когда он упал, я добавил ему несколько раз по ребрам. Все, стая разбегается, превращаясь в нашкодивших трусоватых подонков. Каждый убегал поодиночке. Такие сильны только стаей - желательно, чтобы жертва была одна, деморализована количественным превосходством стаи и не способна дать достойный отпор. Не на того напали, я сам способен в одиночку справиться с любой стаей; может быть, для них это будет маленьким, хоть и болезненным уроком?
        Как всегда после драки навалилась усталость. Я поплелся к выходу из парка, там стояли киоски и павильончики со съестным. Уничтожил несколько шампуров с шашлыком, съел пару порций мороженого и почувствовал, как возвращаются силы.
        Уже темнело, и я направился домой. В прихожей сбросил туфли и уже проходил мимо зеркала, как что-то мне показалось странным. Вернулся к зеркалу. В отражении я увидел себя, только вот что меня поразило - я увидел себя в одежде новгородца из средних веков, с русой бородкой. На поясе висела моя - я в этом готов был поклясться - сабля.
        Я пошевелился, погладил пятерней по волосам. Отражение стояло неподвижно, лишь улыбалось. К чему это? Воспоминания нахлынули с новой силой.
        Не в состоянии стоять, прошел в комнату, рухнул в кресло. Попытался понять, что происходит, но ничего поддающегося логике в голову не приходило.
        Я вскочил, снова подошел к зеркалу. Ничего необычного - я выбрит, футболка, джинсы. Ни черта себе! Так и крыша поехать может.
        Но ведь изображение в зеркале не должно было появиться просто так, это какой-то знак свыше, провидение явно что-то хочет сообщить, только как разгадать этот знак? Полночи я не мог уснуть, прикидывал так и этак, но разгадать загадку отражения не смог. Измучившись, уснул почти под утро.
        Два дня никаких событий не происходило, все как всегда - дом, работа. После работы зашел в супермаркет, купил пивка и холостяцкой еды, зашел в дом. Отпер двери, бросил пакет на пол. Через силу снял туфли и, проходя на кухню, бросил взгляд в зеркало.
        Вот! Опять отражение, как несколько дней назад. Он, то есть я, то есть оно - тьфу, не знаешь, как и сказать - молча улыбалось, потом кивнуло пару раз головой, как бы одобряя, и исчезло. О как! Значит, мне знак свыше; надо обдумать, но сначала - поесть.
        То, что можно было есть сразу, я съел, остальное забросил в холодильник - готовить ну вовсе не улыбалось.
        Лег на диван, включил телевизор, пощелкал пультом по каналам.
        Наверняка судьба указывала мне помогать попавшим в беду, иначе зачем она оставила мне возможность проходить сквозь стены. Надо следовать персту судьбы, иначе можно растерять свои необычные способности, вот только афишировать их не стоит. В принципе, забот мне хватало и на работе, но после возвращения из средневековья хотелось более бурной жизни, приключений. Видимо, дух авантюризма, желание остроты риска, преодоление опасностей наполняли мою душу. Ну что же, принимаю вызов судьбы. Вот только надо это как-то все усовершенствовать, оснаститься технически. Просто тупо бродить по улицам, высматривая повод вмешаться - скучно, много времени уйдет попусту.
        Сейчас - спать, остальное додумаю завтра.
        Утром проснулся с абсолютно четким планом действий. Такое ощущение, что тело спало, а мозг напряженно работал, просчитывая варианты. Поскольку была суббота, направился на Горбушку. Здесь можно было купить любую радиотехнику - от мобильных телефонов до подслушивающих устройств. Ну, подслушка мне не нужна, а вот рация, которая может ловить волну милиции, МЧС, пожарных - то, что надо. После недолгих поисков нашел подходящую технику: небольшую японскую рацию, способную настроиться на любую волну.
        - Что, и милицию слушать можно?
        - Запросто! - Молодой продавец, парень в спортивной куртке и с бегающими глазками понажимал кнопки, и я услышал милицейский разговор.
        - А спасателей возьмет?
        - Да кого хочешь, радиус действия вот только в городе невелик.
        - А помощнее есть?
        - Так это уже будет стоить штуку баксов.
        - Беру обе.
        Притащив домой технику, стал изучать инструкцию, пробовал подстраивать рации на разные волны. Более мощную решил держать дома - она побольше по размерам, потяжелее, но и берет дальше. Портативную, умещающуюся в нагрудном кармане, решил носить при себе, настроив на волну спасателей.
        О, сквозь шум и треск эфира - интересный вызов: милиция вызывает спасателей - в квартире многоэтажного дома пьяный хулиган взял в заложники мать и дочь.
        Съездить, что ли? Я выбежал во двор, открыл «ракушку» и оседлал мотоцикл.
        До проезда Соломенной сторожки домчал быстро, мотоцикл - не машина, пробки ему не страшны. Дом узнал сразу, по толпе у входа. У подъезда стояла милицейская машина и машина спасателей - наверное, дверь вскрывать в квартиру. Я попытался пройти, но милиционер преградил дорогу: «Нельзя!».
        Пришлось отойти. Постоял, сосредоточился, и - просочился сквозь… стену. Я прошел сквозь деревянные двери: людей я не боялся, остановить не успеют. Прошел по коридору.
        В большой комнате хорошо поддатый, невысокого роста, худой и жилистый мужик с множеством татуировок на руках держал здоровенный кухонный нож для разделки мяса. На диване, прижавшись друг к другу, сидели средних лет женщина и девочка лет четырнадцати. Судя по обстановке - довольно современной - мужик жил не здесь, у алкашей обычно квартиры запущенные, со старой, сломанной мебелью, везде грязь, и очень сильный неприятный запах запустения. Мужик явно попал не в свою квартиру, видимо, сидел, и не раз.
        Захватчик стоял в метре от дивана и злобно щерил железные зубы. Вот тварь!
        Я подбежал, выбил из руки нож, непреднамеренно сломав кости предплечья - явно послышался хруст. Улыбка мужика перерастала в гримасу. Нож упал на пол. Я, не церемонясь, швырнул урода на паркет, выдернул ремень из его брюк и связал руки сзади.
        Так же быстро прошел сквозь стену, натолкнулся на щит - оказывается, полку милиции прибыло, добавились омоновцы или кто там; один - в каске со стеклом - держал перед собой щит, сбоку стоял еще один, держа в руке кувалду. Явно готовятся выбить дверь и ворваться в квартиру. Вот на этот металлический щит я и наткнулся. От удара моего тела омоновец опрокинулся на спину, загромыхав воздетым на себя железом.
        Мне стало жалко дверь. Я просунул руку сквозь дерево, отщелкнул замок, слегка приоткрыл дверь и пошел по лестнице вниз. Свое дело я сделал.
        «Харлей» быстро довез меня до дома.
        Устал, хотелось отдохнуть. Я выключил рацию, включил «Европу-плюс», налил кружку «Невского» из банки. Хорошо! Состояние как после добротно выполненной тяжелой работы. После пива как-то отпустило, потихоньку ушло внутреннее напряжение; я залез в холодильник, с аппетитом поел. Вот теперь можно посмотреть криминальные новости.
        По одному каналу вскользь упомянули о доблестном подвиге милиционеров, освободивших заложников. Я хохотнул - зашли в уже открытую квартиру и вытащили оттуда обезоруженного и связанного урода. Подвиг - о как! По другому каналу рассказывали о происшествии более подробно, взяли интервью у потерпевших. Это мне на руку: славы я не искал, но получил глубокое внутреннее удовлетворение. Найденное мною новое занятие, нет - скорее способ впрыснуть адреналин в кровь и принести пользу - начало мне нравиться. Запиликал мобильник.
        Юлька звонила с обидой, что я ее забыл, не звоню, не приглашаю; даже намекнула, что у меня появилась новая пассия. Больше всего на свете не люблю оправдываться, когда не чувствую за собой вины. Распрощались как-то прохладновато. Да, мне нравится эта девушка, но после части жизни, прожитой в средние века, притом прожитой бурно, рискуя своей жизнью и отнимая жизнь у других, я чувствовал себя неизмеримо более опытным, зрелым, если можно так сказать - помудревшим. А Юлька как была милой непосредственностью, так ею и осталась. Развлекаться по дискотекам и спать с нею хорошо, но давать отчет и оправдываться - не хочу. Желает расстаться и уйти - флаг ей в руки, передумает - я свободен, мое сердце никем не занято, приму с радостью.
        Лягу-ка я спать, что-то день колготной сегодня выдался.
        …Вот это я поспал - уже десять часов. Душ, бритье, легкий завтрак. Включив рацию, я поймал себя на мысли, что неосознанно жду еще какого-либо происшествия. Но в эфире была одна мелочовка, не привлекающая моего внимания, - кражи, пьяные драки, самоубийства, аварии. О, а это уже интереснее.
        Грабеж ювелирного магазина на Новом Арбате. И ехать недалеко. Я мигом собрался, оседлал мотоцикл и помчался. Припарковался неподалеку. Ближе милиция не подпускала. Милиционеры прятались за припаркованными машинами, сжимая в руках пистолеты. Похоже, что преступники вооружены, но скрыться не успели, кто-то из сотрудников нажал тревожную кнопку. Стеклянные двери заперты. Через стекло, да еще такое толстое, зеркальное я проходить не пробовал, и сейчас рисковать не стал, попробую как-нибудь в спокойной обстановке; забежал сзади, порядок - дом кирпичный, старой постройки. Милиция сзади тоже наличествует, дверь металлическая. Ну и бог с ней.
        Я прошел сквозь кирпичную стену и очутился в подсобном помещении. Стеллажи, пыльные бумаги на них, тусклый свет. Проник сквозь тонкую деревянную дверь. Да, ограбление.
        На полу лежали несколько покупателей, вернее - покупательниц, девчонки-продавщицы сбились в уголке в стайку. Рядом - небольшого роста парень в черной маске и с пистолетом в руке, еще один - у выхода, у него в руках обрез; пожалуй, этот - самый опасный: если патроны с картечью, одним выстрелом может наделать много бед. Я оглянулся - вроде двое. Метнувшись к бандиту с обрезом, я выхватил из руки оружие, причем так резко, что спусковой скобой сломал ему пальцы. Раскрыл стволы, вытащил патроны, обрезом с размаху врезал бандиту по лицу. Обшарил карманы - больше патронов не было; я швырнул обрез на пол.
        Второй бандит, что-то почуяв, начал разворачиваться в мою сторону. Нет, парень, не успеешь. Я подскочил к нему, выдернул из руки пистолет, отшвырнул, схватил его за волосы и со всей силы ударил лицом в стеклянную витрину. Еще осыпались стекла, и бандит даже не успел заорать, как я бросился к двери, на которой было написано: «Служебный вход». О, да тут еще двое грабителей. Один выгребал из сейфа деньги в сумку, рядом пускала слезы дородная тетка, похоже, директорша или хозяйка магазина. Второй бандюган зажал в углу продавщицу в фирменном платье, очень красивую девицу модельной внешности.
        Так, первый занят деньгами, но пистолет за поясом. Я выхватил у него пистолет и врезал им же бывшего владельца по темечку. Пока бандюган закатывал глаза и хотел потерять сознание, я оказался рядом со вторым. Вот урод-то. Пока его подельники занимаются грабежом, этот решил еще получить и бесплатное удовольствие. Платье было задрано выше пояса, порванные трусики валялись у ног. М-да, девушке явно есть что показать, но не этому же уроду. Я ударил его ребром ладони в кадык, из кармана вытащил нож-выкидуху, потертый «вальтер» еще военного производства сунул в свой карман. Не фига с оружием баловаться, оно иногда стреляет. Поскольку бандит приспустил брюки и собирался снять трусы - очень уж подставился, я врезал ему по яичкам, пусть получит удовольствие по полной. По-моему, все.
        Я выскользнул за дверь, прошел по коридору, отщелкнул замок на железной двери черного хода и вышел, оставив дверь распахнутой. Пусть доблестная милиция ворвется в магазин и повяжет грабителей, что-то же она должна делать в этой жизни. Не постреляли бы с испугу посетителей да продавщиц.
        Как бандитов, так и милиционеров я не любил. Первых - понятно за что, а вторые были узаконенными вымогателями, от гаишников и до патрульных, требовавших на улице паспорт и еще бог знает чего. Да не обязан я паспорт при себе иметь. Остановили как-то, а у меня при себе только водительские права, так для них это не документ. В общем, воспоминания не лучшие.
        Я спокойно дошел до мотоцикла, оседлал его и был таков. Ей-богу, мотоцикл - как раньше когда-то лошадь, у меня была возможность сравнить. Конечно, у каждого свои плюсы и минусы. Лошадь надо кормить постоянно, ездишь ты или нет, но и домой она сама привезет, ежели ты пьян или ранен.
        Дома поел всерьез, и, как бы мне этого не хотелось, поплелся в соседний магазин - холодильник был уже пуст. Набрал еды на две тысячи в два здоровенных пакета - кассирша лишь покачала головой, то ли удивляясь, то ли завидуя.
        День еще не прошел, время только подходило к обеду, а уже неплохое дело провернул. Я подошел к зеркалу, но увидел только свое отражение. Не знаю почему, вздохнул. И чего ты хотел? Одобрения? Так зеркало и так дало понять, что от меня надо.
        Опа! Вспомнил, что в кармане кожаной косухи лежат пистолеты. Надо их выкинуть, наверняка за ними могут быть «мокрые дела»; да даже если и нет - ежели найдут, можно получить реальный срок, а мне это ни к чему. Первым побуждением было - выкинуть в мусоропровод. Нельзя, ребятня может найти, несчастье произойдет, лучше утопить. Хоть и не хотелось, но пришлось одеться, выйти к набережной вроде как погулять. Улучив момент, когда близко никого не было, зашвырнул оружие подальше в воду. Ни к чему носить в кармане срок. Постоял, подумал, все ли сделал, не забыл ли чего? Вроде все; насвистывая, повернул обратно. На той стороне реки раздался всплеск, крики. На воде виднелась голова ребенка, ручки суматошно колотили по воде, поднимая брызги.
        На набережной истошно кричала молодая мамочка. Думать было некогда. Я бросился в реку. Девочка уже уходила под воду. Я схватил ее за руку, медленно, чтобы не повредить ручку, вытащил на поверхность, подгреб к каменному парапету и положил ребенка на асфальт набережной. Мамочка стояла рядом, смотрела в воду и истошно визжала.
        - Помолчи, - бросил я. Крик оборвался.
        Я взял ребенка на руки, перегнул через колено, и изо рта девочки хлынула грязная речная вода. Я сделал несколько осторожных дыхательных движений изо рта в рот. Девчушка задышала, щечки порозовели, и через несколько минут малышка открыла глаза. Мамаша стояла рядом, прижимая руки к щекам, и бормотала что-то бестолковое.
        - «Скорую» вызывай, пусть в больницу отвезут, у ребенка пневмония может развиться.
        - Да, да, сейчас, спасибо вам.
        Мамочка трясущимися руками набрала на мобильнике номер, и вскоре подъехала карета «скорой». Все, мне здесь делать нечего.
        Медленно, ощущая усталость, я поплелся к мостику, перешел, как все люди, на другой берег, и вернулся домой. Приключения ко мне так и липли, хотя я вовсе этого и не желал, но спасенная девочка стоила затрат сил; обезоружить преступника - почетно, может быть - благородно, но спасти жизнь - совсем другое дело.
        Все, все, хватит с меня на сегодня. Вытащил ноутбук, подключился к Интернету, получил электронную почту, полазил по паутине. Да, разделов много, но все поверхностные какие-то, нет глубины. Спать пора, завтра начинается рабочая неделя.
        Рабочий день шел как обычно - утренняя планерка, доклад дежурного врача о поступивших пациентах, обход по палатам стационарных больных.
        Поскольку понедельник - операционный день, то вторым по очереди оперировал я, после заведующего отделением. Пока я мыл руки в предоперационной, подбежала санитарка операционного блока. «Быстро в операционную!» В таких ситуациях не до вопросов. Я влетел в операционный зал, лицо и халат заведующего были залиты кровью.
        - Юра, глянь, по-моему, лигатура соскочила с артерии: я пальцем прижал, но сам ни черта не вижу.
        Электроотсосом осушил рану, хотя и не полностью - все равно где-то подкравливало. Я сконцентрировался:
        - Бросай палец!
        Медленно, очень медленно заведующий отводил руку. Я впился взглядом в операционную рану. Вот она, струйка алой, явно артериальной крови поднималась от сосуда. Я схватил иглодержатель с иглой и прошил артерию, захватив окружающие ткани. Стараясь двигаться быстрее, перевязал. Если двигаться быстро, порвется лигатура, а может быть, и ткани пациента. Все! Фонтанчик крови на глазах иссяк. Промокнул салфетками рану - сухо. Напряжение отпустило.
        Вернувшись в свою холостяцкую квартиру, поужинал, поймал МЧСовскую волну на рации - очень уж оживленные переговоры, пока никак не врублюсь. Ага, это же про пожар. Интересно, где и что? Так, уже яснее - горит общежитие университета Дружбы народов. Надо посмотреть, тем более - рядом, меньше квартала.
        Пламя увидел издалека, горели несколько этажей. Пожарные поливали окна из брандспойтов. Эх, не то, ребята. На верхних этажах видны люди, сюда бы лестницу на автошасси.
        Девушки и ребята взывали о помощи; наконец, кто-то не выдержал моря пламени и бросился из окна вниз. На что он надеялся? Пятый же этаж.
        Я бросился к зданию. Раздались крики зевак; я задрал голову - посмотреть, что происходит, и на меня обрушилось что-то тяжелое. ешкин кот, кто-то упал на меня. Удар был так силен, что я лишился чувств.
        Как мне показалось, пришел в себя не скоро, и в это же мгновение плечо и левую руку обожгло болью. Я разлепил глаза. Надо мной стоял рыжий бородатый детина, в поднятой руке он держал кнут и явно собирался ударить еще раз. Тело среагировало само - я откатился в сторону.
        - Хватит ему! Поднимайся!
        Наверное, это мне. Я встал; получилось медленно и как-то неуклюже.
        Ни фига себе! Забор из жердей, несколько связанных парней, поодаль стоит на крылечке избы нарядно одетый в лазоревый кафтан и мягкие ичиги русобородый мужик лет сорока. В трех метрах от меня стоит рыжий детина с кнутом в руке - одет добротно, но без яркости красок; сразу видно - слуга.
        Боже! Опять я не в своем времени, доигрался в спасатели, засранец!
        Шок, конечно, был, но я быстро успокоился. В первый раз выжил, и сейчас выкручусь. Мне даже стало любопытно - где я? В каком времени?
        - Поклонись хозяину! - Детина ткнул меня кнутом.
        Спина не отвалится, а получить кнутом без необходимости не хотелось. Я согнулся в поклоне. Хозяин кивнул.
        - Звать как?
        - Юрий.
        Детина повернулся к связанным парням.
        - Кланяйтесь все новому хозяину; кто еще не знает - боярин Охлопков, Федор Авдеевич.
        Парни дружно согнули спину.
        - Меня не интересует, кто кем был раньше. Делать будете то, что скажу. Будете работать исправно - не пожалеете, от работы отлынивать кто станет - испробует кнута. Калистрат большой умелец, лучше не пробовать. Спать будете в сарае, сено возьмете из копны. Калистрат, развяжи!
        Детина подошел к парням, разрезал веревки. Все пятеро стали потирать запястья. Поскольку дело шло к вечеру, натаскали в сарай сена и завалились. Рядом со мной улегся белобрысый парень лет двадцати.
        - Тебя как звать-то?
        - Олекса, с Онеги.
        - А я из Москвы, Юра.
        - Слышал я уже.
        - Ты как сюда попал?
        - Известно как. Плыл с купеческим караваном. На днепровских порогах то ли ногайцы, то ли татары напали, в плен взяли, продали рабом этому - Охлопкову. А ты как?
        - Да почти так же.
        - Ну нигде от татаровья русскому спасения нет. Выбраться бы как-то, али весточку родным послать.
        - Оглядись сперва, разузнай, как да чего. Ты не знаешь случаем, где мы?
        - На Рязанщине, но где - не знаю.
        - А год какой?
        - Одна тысяча пятьсот двенадцатый.
        Я присвистнул. Ничего себе, забросило! Опять на полтысячи лет назад.
        - А царь-то, царь кто ныне?
        Олекса заворочался на сене:
        - Да ты никак дурной? Вопросы какие-то у тебя… - он не договорил, повернулся на бок и уснул.
        А мне не спалось. Вот уж повезло, так повезло! Да еще холопом.
        Ну, холопом, я думаю, не надолго. Можно при удобном случае сбежать, только - куда? В Москву что ли, податься? Помнится, в прошлый раз мне удалось быстро устроиться с жильем и вообще в той жизни, встретив купеческую вдову Дарью. Надо будет осмотреться, узнать, кто нынче великий князь, да вспомнить историю - чем славен, что делал.
        Утром меня бесцеремонно растолкали, у открытых дверей сарая стоял Калистрат с неизменным кнутом в руке. Было очень рано, на улице только светало, а в сарае и вовсе темно.
        Мужики быстро поднялись, омыли лица из стоящей рядом с сараем бочки.
        Калистрат распределил всех по работам. Мне досталась колка дров. Работа нехитрая, но попотеть придется. Я брал из одной кучи деревянные чурбаны, колол топором на поленья и складывал под навесом.
        На голодное брюхо работалось плохо. Часа через два появился Калистрат, осмотрел поленницу, нехорошо ощерился и взмахнул кнутом. Внутренне я был готов к удару, мгновенно поднырнул под хлыст, успел перехватить почти за кончик, закрутил на руку и резко дернул. Не ожидавший сопротивления Калистрат полетел вперед и упал бы, но я не дал, врезав от души пяткой в поддых. Схватив широко открытым ртом воздух, Калистрат согнулся, и я добавил ему по почкам сцепленными руками.
        Любитель кнута свалился на бок и сипло завыл.
        - Ты гляди, какой бойкий! Где драться научился?
        - Жизнь научила.
        Я оглянулся. Поодаль стоял собственной персоной боярин Охлопков, с любопытством меня оглядывая. И надо же было такому случиться, сейчас небось слуг позовет, наказывать станут. Я внутренне подобрался, чтобы дать достойный отпор. Черт с ними, положу всех, боярина в том числе, и уйду. Хоть бы кусок хлеба с водой на завтрак дали, а то - сразу работать.
        - Пойдем-ка со мной. - Боярин двинулся на передний двор. Я поплелся за ним. На обширном пространстве переднего двора было десятка два незнакомых мне молодых парней и мужиков. Несколько пар дрались на деревянных мечах в центре, остальные наблюдали. «Никак, боевые холопы», - мелькнуло в голове. По Указу в случае военных действий боярин должен был по велению государя выступить в поход «оружно и конно», вместе со своим воинством, выставив по воину в полном снаряжении и на коне, с припасами от десяти чатей земли. Судя по количеству холопов, боярин землицы имел много.
        Учебный бой остановился; боярин подошел к зрелому мужику с окладистой бородой, в полном воинском облачении - шлеме, кольчуге, опоясанному мечом. Они тихо переговорили, поглядывая на меня. А я оглядывал забор, ворота и холопов, прикидывая - как мне надо будет уходить. Потрудиться придется, поскольку меч только один - у старшего, с него и начнем, когда наступит время.
        - Ну-ка иди сюда! - Боярин махнул мне рукой.
        Я вышел в центр круга.
        - Подерись-ка с ним.
        Из группы холопов вышел здоровенный краснощекий парень с русыми курчавыми волосами, без рубашки, в одних портах. Кулачищи размером чуть ли не с футбольный мяч. Он, ухмыляясь, взглянул на меня.
        - Лучше сам сразу ложись, лежачих не бью. - И заржал, смехом это назвать было нельзя.
        Я повнимательней всмотрелся в соперника. Да, мышц было полно, они так и играли под лоснящейся от пота кожей. Только решает в бою реакция.
        Холопы сгрудились потеснее, образовав пятачок метров десяти в диаметре. Раздались выкрики в поддержку кудрявого:
        - Давай, Вася, врежь ему!
        Вася набычился, сжал кулаки и, как бык, ринулся в бой. Когда его кулак уже был готов врезаться мне в подбородок, я чуть ушел в сторону, ухватился за его руку и помог ему пробежать дальше, подставив подножку. Вася с размаху врезался в колодезный сруб, тут же вскочил и с перекошенным от злости и ярости лицом кинулся на меня снова, молотя в воздухе пудовыми кулаками. Я вынужденно приплясывал вокруг него, уклоняясь от ударов и, выбрав удачный момент, ногой врезал по мужскому хозяйству. Вася, схватившись руками за причинное место, упал на колени. Я великодушно не стал добивать. Холопы уныло молчали.
        Ко мне обратился их старший:
        - Так не по правилам.
        - А кто в бою правила соблюдать будет? В бою противника надо вывести из строя - ранить, убить, а как я это сделаю - мое дело.
        Воин хмыкнул, переглянулся с боярином. Тот кивнул. Против меня выставили нового холопа, вручив нам обоим по деревянной палке, имитирующей меч.
        - Бой!
        Мой противник явно был поопытней, наверняка участвовал в боях - на лице косой шрам, на предплечье правой руки еще один. Да и не кинулся сразу в бой, неудачный опыт Васи его явно научил осторожности. Он пошел вокруг меня, слегка поигрывая палкой, периодически делая неожиданные выпады. Но я не реагировал, стоял в центре круга, опустив руку с деревянным мечом вниз. Чего зря дергаться, я поглядывал на ноги. Решит напасть - перенесет вес тела на опорную ногу. Вот, одна нога - чуть вперед, сейчас начнет атаку. И только мой противник кинулся вперед, в атаку, как я упал и деревянным мечом ударил его сзади под колени. Парень рухнул, а я приставил к его шее деревянный меч:
        - Ты убит!
        Парень встал с багровым от стыда лицом, затесался в толпу холопов.
        Боярин пошептался с воином, один из холопов сбегал в избу, вынес меч в ножнах, уже не деревянный, а самый что ни на есть боевой, с потертой рукояткой, с зазубринами на лезвии.
        Воин встал против меня, мне сунули меч в руку. Вообще-то так нечестно, он в кольчуге, в шлеме, на предплечьях - наручи, да и меч в руке - привычный, со знакомым балансом. Но чего мне - торговаться? Наверняка боярин хочет выявить - чем я реально владею, чего стую - как воин. Махнул мечом несколько раз, привыкая к оружию. Типично русский меч - им только рубить, конец тупой, закругленный, наносить уколы, как саблей или шпагой - невозможно. В прошлой жизни я неплохо владел саблей - оружием легким, удобным в бою, вертким, с отличным балансом. Меч же был тяжелее почти в два раза, баланс не тот, но выбирать не приходится. Ну что, начнем?
        Воин передо мной несколько раз взмахнул слегка мечом и застыл, как бы предлагая мне напасть самому. Я описал вокруг него полукруг, делая легкие выпады мечом. Он лишь поворачивался корпусом ко мне, но я заметил - он следил за моими ногами. Опытный, чертяка, и нервы в порядке, не суетится. Я сделал несколько выпадов мечом, но воин лениво их отбил, даже не напрягаясь. Да, это не предыдущие противники, справиться с ним будет непросто. Я нанес удар слева, справа, опять слева и каждый раз под мой меч он успевал подставить свой, только звон стоял да искры летели. Надо что-то срочно придумывать: рука уже начала уставать, килограмма два с половиной в мече было. Оп-па, чуть не пропустил удар, меч просвистел совсем рядом. Быстр воин однако. Холопы вокруг прыгали:
        - Давай, десятник, дави, рази, ату его!
        Ну, пан или пропал. Я завертел мечом, обрушив град ударов на десятника, звон от сталкивающихся мечей стоял, как в кузнице, холопы притихли, поняли - развязка близко. Улучив момент, когда, слегка отступая, десятник чуть выставил вперед левую ногу, я своей правой ногой ударил его по костям голени. Удар довольно болезненный - по опыту знаю. Десятник на какой-то миг отвлекся, и я смог ударить его мечом в бок, лезвием плашмя, конечно. Все! Бой окончен. С меня градом катился пот. Десятник сунул меч в ножны, подошел ко мне, одобрительно похлопал по плечу.
        - Как звать-величать?
        - Юрий.
        - Можно сказать - тезки, меня - Георгий.
        Десятник подошел к Охлопкову, бросил коротко:
        - Беру! Федор Авдеевич, ты сам видел - его и учить-то почти не надо. Мечом владеет неважно, но сила и быстрота есть.
        Боярин махнул мне рукой:
        - Поди сюда.
        Я подошел.
        - Каким оружием владеешь?
        - Саблей, мечом никогда не работал, еще боевым топором.
        - А луком?
        - Нет, не пробовал даже.
        - В дружину пойдешь али так и будешь дрова колоть? Неволить не могу, в бою жизнью рисковать придется, да и я не могу свою жизнь в походе тебе доверить, пока буду тебя из-под палки воевать заставлять.
        - Пойду, все лучше, чем под Калистратом ходить.
        - Хорошо, Георгий даст тебе одежу - не гоже ратнику боярина Охлопкова в отрепье ходить, - коня выделит, оружие подберет. Во всем беспрекословно десятнику подчиняешься: он тебе и отец, и воинский судья, и наставник.
        Десятник дал задание холопам, распределив их попарно, а со мной прошел в небольшую избу на заднем дворе. Выдал мне новые рубашку, штаны, сапоги, ремень. Я переоделся.
        Подобрали шлем по голове, войлочный подшлемник, поясной нож в ножнах, боевой топор-клевец в заплечной перевязи. Затем Георгий подвел к углу избы, где на стене висело холодное оружие:
        - Выбирай по руке.
        Мечи я проигнорировал - не мое это оружие, обратил внимание на сабли, благо их было с десяток. Пара татарских, слегка изогнутых, почти без эфесов, в простых ножнах, одна сабля явно восточного происхождения - сильно изогнутый клинок, вероятно, самаркандской работы. Взгляд мой упал на скромную саблю: лезвие ее не сверкало белым блеском, а было матово-серым. Никак - дамасской работы. Я снял саблю со стены, сделал несколько взмахов. Лезвие с шипением разрезало воздух. Хороша - легкая, отлично сбалансированная, рукоять прикладистая.
        - Вот эту беру.
        - Губа не дура, это лучшая из сабель, по моему разумению; трофеем взяли в прошлом походе. Мои-то дурни не понимают, порасхватали те, что блестят. А я уж к мечу привык, на саблю переходить - староват, привычка нужна, навык. Чьим холопом был?
        Пришлось выворачиваться:
        - Князя Курбского, боевым холопом, в плен попал, ну а дальше…
        - Понятно. Тут нас трое только, с боевым опытом, остальные - сосунки еще, учить надо, после прошлого набега четверых калечных привезли, остальные в мать сыру землицу легли. Вот боярин и набирает себе новую рать, не ровен час - недруг нападет. Ты сулицей али копьем владеешь ли?
        - Нет, Георгий, я пластуном был.
        - О, дело хорошее, опытный пластун дорогого стоит. И у нас, пожалуй, я тебя пластуном определю. Упражняться с оружием завтра начнешь, сейчас уже время обеденное; как поедим - подгоняй под себя снаряжение, а завтра - со всеми вместе. Голова над тобой - я, уж затем - боярин. Калистрата можешь не бояться, над боевыми холопами и ратниками он не волен.
        Глава II
        День шел за днем, под руководством Георгия мы занимались с оружием, в кулачном бою, накачивали мышцы тяжестями. За месяц я сбросил лишний жирок, сносно стал метать сулицу, попадая метров с тридцати в цель. Побратимы признали меня за своего, хотя и приняли сначала холодновато - не могли поперва простить свой проигрыш в учебном бою. Вот и сегодня мы тренировались деревянными мечами, разбившись попарно.
        Во двор влетел на коне дружинник, бросил поводья одному из холопов, взбежал на крыльцо. Ему навстречу уже выходил боярин. Все бросили занятия - видно, случилось чего, гонец от князя прибыл.
        Георгий поспешил к боярину, все трое о чем-то заговорили, потом гонец вскочил на коня и был таков.
        Георгий подошел к нам.
        - На сегодня схватки отменяются; идите, готовьте оружие, проверяйте седла, осмотрите подковы у лошадей, завтра с утра выступаем в поход. За недосмотр взыщу строго! - Он показал кулак.
        Все побрели в воинскую избу, кто-то свернул к конюшне.
        Конь мой был недавно подкован, оружие в полном порядке - за ним я следил. Вещей личных практически не было - пожалуй, только ложка; так что собирать было нечего.
        Утром, едва пропели петухи, со двора боярина Охлопкова выехали подводы с провизией, походным шатром для боярина, походной кузницей. Нас же плотно покормили, и только тогда, оседлав лошадей, мы строем попарно выехали. Каждый вел за собой запасного коня, это называлось о-двуконь. Часа через два догнали обоз, обогнали и поехали впереди.
        Днем останавливались только единожды - попоить лошадей да переседлаться на запасных коней. Сами перекусили всухомятку - вяленым мясом со свежим хлебушком, что полночи пекли кухарки на все наше воинство.
        В вечеру разбили бивак на опушке леса, рядом с ручьем. Пока обозные кашеварили, боярин вкратце пересказал, что идем мы на соединение с другими боярскими дружинами, поскольку князь по государеву указу большое воинство собирает у Переяславля, крымские татары набеги на земли русские учиняют. Много народа в полон взяли, сел разорили. Пора им укорот дать.
        Поужинав горячей кашей с убоиной, улеглись спать, бросив седла под голову, подстелив на землю попоны.
        С утра двинулись в путь, обоз потянулся за нами. К обеду соединились с малою дружиной еще одного боярина, числом около десятка. Обоза при них не было, все припасы в переметных сумах на заводных конях. Бояре спрыгнули с лошадей, обнялись и облобызались по русскому обычаю.
        Я подъехал к десятнику.
        - Георгий, далече ли нам еще?
        - Два дневных перехода.
        - Может, дозорного вперед выслать, не ровен час - крымчаки налетят.
        - Да не, они еще далече, не переживай.
        Ну, вам виднее, ребята, вы на своих землях, все дорожки знакомы.
        Ночевали вместе, объединенным воинством. Но каждый со своими.
        После сытного ужина завалились спать, не выставив даже караульных. Черт, сержанта бы вам армейского, показал бы вам кузькину мать. Мне-то чего расстраиваться, надо мной десятник, над ним - боярин, должны знать, что делают.
        Утром снова двинулись в дорогу.
        Обоз уже отстал, лишь вдали виднелась пыль, обозначая местоположение обоза. Я подставил яркому солнышку лицо; чего конем управлять, не машина, сам идет.
        Вдруг впереди раздались крики. Я сбросил сонное оцепенение и похолодел от кошмара. С широкой лесной прогалины, из густого березняка на нас выхлестывали татарские сотни, вмиг растекаясь вширь на лугу и охватывая нас широким полукольцом. ешкин кот с вашей боярской самонадеянностью! Дозорных нет, предупредить было некому, щиты на телегах в обозе, кольчуги у многих в переметных сумах на заводных лошадях. К встречному бою наш отряд фактически не готов.
        Охлопков, правда, быстро отошел от шока, вырвал меч из ножен:
        - Рассыпайся в лаву!
        Это мы уже проходили.
        Едущие по правой стороне дороги стали разворачиваться цепью вправо, едущие слева - по другую сторону. Не густо! Татар сотни четыре, а нас вдесятеро меньше, не устоять! Я повернул голову, оглядел нашу жиденькую цепь, бросил взгляд вперед - татары накатывались плотной массой, пригнувшись к спинам небольших лошадок и выставив вперед короткие копья с бунчуками. От топота копыт их лошадей гудела земля. Мне уже были видны их лица, и когда до смертельной для нас сшибки оставались секунды, из груди моей вдруг вырвался крик - от ужаса ли предстоящей смерти, от ярости и гнева - сказать уже не берусь. Крик этот был даже не криком, а воем, стоном, рыком, но с каждым мгновением он крепчал, заглушая топот копыт, становился мощней.
        Ну не может так кричать человек. У меня самого по спине побежали мурашки. Крик был такой чудовищной силы и мощи, что татарская лава, которую уже никто вроде бы и остановить был не в силах, замедлила ход и встала. Кони от страха приседали, прядали ушами, сбрасывали всадников. Татары в испуге бросали оружие и закрывали ладонями уши, только чтобы не слышать этот крик. Наши лошади тоже встали и испуганно дрожали, покрываясь обильной испариной. Татары вдруг повернули и бросились вспять. Никто из наших и не думал их преследовать, все застыли в ступоре.
        Крик мой внезапно оборвался, сердце бешено стучало в груди, я еле переводил дыхание - воздуха не хватало, и я ловил его широко открытым ртом, в висках бешено стучало. Неужели это сделал я? Как я смог? Кто и что дало мне такие нечеловеческие силы? Вмиг припомнилось, что в такие же минуты смертельной для меня опасности и ужаса мне открывались новые, неведомые доселе возможности. Когда татарин целился в меня из лука, и я внезапно прошел сквозь стену, теперь выходит вот такое… как назвать новое приобретение, даже затрудняюсь сказать. Возможно, это близко к парализующему все живое направленному инфразвуку?
        Я нашел в себе силы посмотреть по сторонам. В глубине души я боялся, что товарищи от меня шарахнутся, как от чумного. К своему удивлению, я обнаружил - никто и не понял, что виновником был я. Все изумленно крутили головами, переспрашивая: «Что это было?» Некоторые до сих пор сидели в седлах с выпученными от изумления глазами и открытыми ртами.
        Первым взял в себя в руки боярин. Он спрыгнул с лошади, широко осенил себя крестным знамением, встал на колени и поцеловал землю.
        - Господь помог да земля русская! Спасли от супостата и гибели неминучей.
        Все дружно соскочили с коней и последовали его примеру. Напряжение схлынуло, и бурно принялись обсуждать происшедшее. Ни о каком преследовании речи не шло, тем более и сил осталось мало. Не случись этого сверхъестественного рева, все сейчас были бы уже убиты.
        Я подошел к десятнику:
        - Ну что, Георгий, прав я был насчет дозорных?
        Десятник поперва нахмурился, но затем хлопнул меня по плечу:
        - Обошлось же!
        Тьфу ты, какой же урок вам с боярином еще нужен, чтобы понять такую простую истину?
        Через какое-то время, когда лошади уже успокоились, а люди выговорились, мы снова тронулись в путь, но все без указаний надели кольчуги, а из подоспевшего обоза разобрали щиты. Неуютно себя чувствуешь без защиты перед татарскими копьями, будто голый перед одетыми.
        Я ехал и думал - а почему это татары стрелами нас не закидали? Сначала они по своей степной привычке крутят перед противником своеобразную карусель, забрасывая тучей стрел, выводя из строя людей и лошадей, и лишь потом идут в атаку. Не потому ли, что колчаны пусты были? На кого же они их израсходовали и не успели пополнить запас? Боюсь, за лесом нас ждет нерадостная картина побоища.
        Через лес ехали осторожно, поглядывая по сторонам. Сразу на опушке нашим взорам открылась страшная картина - татары перебили русскую дружину. Случилось это утром, еще не были убраны шатры, почти все убитые русские воины были без кольчуг, без щитов, многие - босые. Стало быть - лагерь застали врасплох, кто-то успел схватиться за меч, но некоторые и погибли во сне. Русское авось!
        По своей земле едем, чего бояться? Довыеживались!
        Я медленно проехал по лагерю. Человек пятьдесят убитыми, раненых не видно, добили.
        Боярин с помрачневшим лицом вышел из шатра, махнул горестно рукой:
        - Старого друга моего, боярина Епифанова зарубили, да и дружина его - вона, вся лежит. Все, хлопцы, расседлывайте коней, похоронить православных по-людски, по-христиански надо.
        Ну что же, для воина хоронить боевых побратимов - дело знакомое. В телегах боярина Епифанова лопаты нашлись; сменяя друг друга, выкопали братскую могилу и, завернув в холстины, похоронили всех. Боярин Охлопков за неимением священника прочел молитву. Собрали оружие убитых, сложили в телегу. Плохо - лошадей нет, всех татары увели. Ладно, подойдет наш обоз - там есть запасные лошади. Грех оружие бросать - дорог металл, да и в бою пригодиться может.
        Поужинав, в молчании улеглись на ночлег. Я полежал, покрутился на лошадином потнике, сон не шел. Вырубили татары дружину Епифановскую, на нас напали, стало быть - недалеко где-то. Может и ушли, да сомнительно, что далеко. Пока им сопатку до крови не набьешь, будут грабить, убивать, брать в плен.
        Пленные - это живые деньги, их с немалой выгодой они продают на рынках Кафы или Стамбула. Стоп! Нападали одни конные, обоза за ними точно не было. Тогда вопрос - где пленные? С ними татары точно далеко не уйдут. Значит - недалеко где-то. Вот только где? От этого может зависеть наша жизнь, ведь басурмане вполне в силах напасть на наш небольшой лагерь.
        Я поднялся, прошелся вдоль опушки. У самого леса меня окликнул дозорный из наших, но, узнав, успокоился. Стало быть, выставил все ж таки десятник дозор, может быть и не один.
        Я прошел по грунтовой дороге за лес и буквально через полчаса хода наткнулся на бивуак, а охраны - никакой.
        По лагерю ходят воины в русских шлемах - шишаках, опоясаны русскими прямыми мечами, слышны отрывки русских слов. Наши наверняка тоже идут к месту сбора. Я обошел лагерь - много людей, больше двух сотен. Наверняка ополчение нескольких бояр, соединившихся в дороге. Вдали, километрах в пяти-семи, тоже видны костры. Надо посмотреть.
        Я направился туда. Глаза уже привыкли к темноте, и я мог видеть спящих людей вокруг костров, несколько шатров, дозорных вокруг лагеря. Вдруг я сразу насторожился - вот они, татары! На головах шлемы-мисюрки, рядом со спящими воинами воткнуты в землю копья с бунчуками, слышна татарская речь. Надо убираться отсюда.
        Я по периметру обошел лагерь, прикидывая, сколько же здесь воинов. Выходило - не менее четырех сотен. Никак это те, что напали на нас и позорно оставили место боя.
        Увидев дозорного, стоящего спиной ко мне, я не удержался и, выхватив саблю, рубанул по шее. Он даже пикнуть не успел, лишь голова глухо стукнулась о землю. Черт! Не увидел в темноте второго дозорного, а тот, успев заметить мелькнувшую тень и блеск моего клинка, завопил как резаный, показывая рукой: «Шайтан!» Лагерь моментально всполошился - все-таки не дома спят, в походе, на вражеской земле - повскакивали уже с оружием в руках.
        Началась бестолковая беготня. Я рванул в лес и увидел, как к дозорному подбежали несколько человек. Он, размахивая руками, объяснял про шайтана, показывая то на лес, то на своего убитого товарища. Наблюдать дальше не стоило. Направился к своим.
        Когда с трудом нашел в темноте свой лагерь, была глубокая ночь. Что делать? Идти сразу к боярину? Спросит - откуда узнал? Промолчать - для наших воинов в другом лагере это может кончиться плохо. Из двух зол выбирают меньшее, поэтому подошел к шатру боярина, вошел. Из угла шатра раздавался зычный храп. В темноте споткнулся о лежащее на земле тело. Лежащий вскочил, лязгнул выхваченный из ножен меч.
        - Тихо! Свой я! Юрий.
        - А-а-а. А что в шатер забрел? - По голосу я узнал Георгия.
        - Дело к боярину есть.
        - Смотри, ежели ерунда какая, быть тебе биту батогами.
        - Буди!
        Но храп прервался, и из угла поднялся разбуженный нашими голосами боярин.
        - Кто тут?
        - Да вот тут Юрий пришел, тебя требует.
        - Лучину зажги, темно.
        Георгий чиркнул кремнем, запалил лучину. Боярин разгладил руками бороду, усы.
        - Какое-такое у тебя важное дело, что до утра не терпит?
        - Верстах в трех на полночь русский лагерь стоит, а от него верстах в пяти на восход - татары, по числу - похоже, что те, которые на нас напали, да наутек бросились.
        Боярин переглянулся с Георгием.
        - Сам видел?
        - Сам, Богом клянусь.
        Боярин уселся на небольшой походный сундучок, потер ладонями лицо, отгоняя остатки сна.
        - Что делать будем, Георгий?
        - Думаю, наших упредить о татарах надо, с ними объединиться, да по татарам ударить.
        - Успеем ли?
        - От нас зависит.
        - Поднимай людей, надо поспеть.
        Георгий выбежал из шатра:
        - Тревога, всем подниматься!
        Через несколько минут лагерь уже гудел, как растревоженный улей. Люди быстро собрались, седлали лошадей из пригнанного табуна.
        Георгий доложил боярину:
        - Все готовы!
        - С Богом!
        И мы поскакали через ночной лес, пригибаясь к шеям лошадей, опасаясь низко опущенных веток. Ночью не только глаз лишиться можно, но и быть сброшенным с седла и попасть под копыта несущихся следом лошадей. В лучшем случае - покалечат, в худшем - и думать не хотелось…
        Через полчаса скачки вырвались из леса и почти сразу наткнулись на дозорных. Те уже подняли тревогу, заслышав шум множества копыт и бряцание оружия. Лагерь проснулся, люди уже были на ногах, в нашу сторону грозно глядели копья.
        - Свои, свои, боярин Охлопков я. Чьи будете?
        - Бояр Замойского и Трошина.
        - Ха, да это же мои старые знакомые и побратимы. Ведите меня к ним.
        Боярин спрыгнул с лошади и, сопровождаемый воином, направился к шатру.
        Бояр долго не было, наконец, все трое вышли, Охлопков поманил меня пальцем.
        - Иди сюда.
        Я подошел.
        - Где татары, сколько человек, где табун? - Видимо, решили не упускать момент и напасть.
        Я нашел прутик и на земле стал чертить - где лагерь татар, шатер, где их табун, дозорные. Бояре вглядывались в схему, кликнули еще воинов с факелами. Расспрашивали дотошно - как идет лес, где река, какие и где шатры, видел ли пленных. Я уже устал отвечать на вопросы, тем более - чего увидишь ночью?
        Бояре задумались.
        - Вот что, первым делом надо угнать табун. Пеший татарин - плохой воин. Даю тебе лучший свой десяток самых опытных вояк, покажи, где табун, снимите тихо дозорных, уведите лошадей. Остальное - наша забота, - проговорил незнакомый мне седой боярин. - Коли ты их видел, тебе и карты в руки.
        Впереди скакал проводник, родом из этих мест. Где-то за версту мы остановились, привязали к деревьям лошадей и дальше шли пешком, стараясь двигаться тихо. Вот проводник встал, все замерли как вкопанные.
        - Рядом они, чуешь - лошадиным потом пахнет.
        Я потянул носом:
        - Нет, ничего не чувствую.
        Ко мне подошел десятник.
        - Рассыпаемся цепью, по пять десятков саженей друг от друга, тихо подбираемся, надо бесшумно снять дозорных. Сможешь?
        - Ну, всех-то не смогу!
        - За всех и не прошу, своего сними, что супротив тебя окажется. Своих ребят я знаю, ни одна травинка не шелохнется, никто и пискнуть не успеет.
        - Тогда и за меня не переживай.
        Вся десятка растворилась в темном лесу. Я постоял и медленно пополз - бесшумно, в сторону табуна. Вот пара дозорных, у опушки, вот еще одна - у костерка, этими пусть займутся воины десятника. А вот этими - поодаль, на открытом месте - надо мне. Подобраться к ним неожиданно почти невозможно, так что эта задача для меня. Я прикинул - как я это сделаю, осторожно вытащил саблю из ножен. Ползком, замирая при каждом шорохе, подобрался к дозору. Стоящему срубил голову, сидящему всадил саблю в спину по самую гарду. Оба беззвучно упали на землю.
        Надо посмотреть, как у других, может - помочь необходимо. Нет, все кончено, оба дозора - вчетвером - уже лежали убитыми на земле. Я подошел.
        - Ты что идешь? - зашипел десятник. - Впереди еще дозор есть.
        - Нету уже, убрал обоих.
        Десятник посмотрел недоверчиво, покачал головой.
        - Я думал, мои ребята самые шустрые, да только видно ты шустрей. Молодец, боярину доложу. Теперь все дружно заходим между табуном и лагерем, гоним лошадей в лес. Даже если часть их по лесу разбежится - не беда, лишь бы татарам не достались.
        Обошли табун, вскочили на неоседланных лошадей и погнали их к лесной дороге. Мне досталась лошадка злая, так и норовила укусить за колено, но я саблей в ножнах пару раз ударил ее по морде, и она присмирела. Табун гнали по лесу уже не церемонясь. Попробуйте без шума отогнать несколько сотен лошадей - не получится.
        А вот и наши кони. Я с удовольствием пересел на свою оседланную лошадь, воины последовали моему примеру, и мы продолжили гнать табун дальше и дальше. Навстречу надвигалась темная, бряцающая оружием масса - наши подоспели.
        Мы остановились. Впереди трое бояр.
        - Так, удачно, стало быть, вижу! Становитесь в колонну, бог с ними, с татарскими лошадьми, потом соберем; сейчас на рысях через лес, сразу на опушке рассыпаемся в цепь и с ходу бьем. Даже если татары и подготовятся, мы их должны с ходу смять. Пеший против конного не устоит, хотя их и вдвое больше. Ну, с Богом!
        Отряд тронулся, мы пристроились сзади, проводник скакал впереди. Дорога неожиданно быстро кончилась, и отряд рассыпался в цепь. Начинало светать, в сумерках впереди стали видны татары - они стояли в две шеренги, выставив вперед копья и уперев древки в землю. Из-за круглых щитов с медными умбонами выглядывали раскосые лица.
        Кони наши начали набирать ход, земля задрожала под копытами. Из-за задних рядов татар защелкали тетивами луков лучники, несколько наших упали. Быстрее, быстрее!
        Плотной массой мы ворвались в строй татар. Передние конники были убиты, но напор был столь силен, что в татарских шеренгах сразу образовалась широкая брешь. Ворвался туда и я, сразу свернул направо - так рубить сподручней - и с остервенением стал рубить, колоть, успевая уклоняться от копий и сабель.
        Великая резня шла. Вчера они наших вот так же резали и рубили пеших, сегодня мы. Ситуация поменялась с точностью до наоборот. Через несколько минут все было кончено. Отдельных убегающих татар догоняли, с ходу рубили. Раненых добивали - возиться с ними некогда, а обозленных увиденным вчера воинов и остановить-то было просто невозможно.
        Все! Воины спрыгивали с лошадей, вытирали лезвия мечей и сабель, вкладывали в ножны. Встающее солнце освещало приятную русскому сердцу картину - все четыре сотни убитых татар. К сожалению, полегли и несколько десятков наших.
        Часть воинов начала собирать трофеи, другая часть - подбирать наших павших и раненых. Вспомнив о своей профессии, подбежал туда и я. Воины умело накладывали повязки - сказывался опыт. Скоро подъедет обоз, убитых и раненых погрузят и отправят домой. Меня нашел чужой десятник, с кем мы отбивали табун:
        - Иди, тебя бояре ждут.
        Я прошел к шатру - раньше здесь обитал татарский начальник: земля в шатре устлана коврами, лежала куча подушек, обшитых шелком и золоченой вышивкой. В шатре пахло бараниной и кумысом.
        Все трое бояр стояли и смотрели на меня. Первым начал говорить седой, как я впоследствии узнал - боярин Замойский. По возрасту, опыту и численности своей дружины он был старшим.
        - Ты пленных нигде не видел?
        - Нет, боярин.
        - Должны они где-то быть. Татары в набеги без обоза ходят, что добудут в бою, тем и кормятся, но пленные быть должны. А мы в лагере и близ него никого не обнаружили.
        - Думаю, надо искать.
        - Ишь, думает он, прямо думский дьяк. Хотя мой десятник о тебе хорошо отзывался, а это редко бывает - скуп Игнат на похвалу, знать воин ты умный, сноровистый. Кабы не ты - ушли бы татары. Вот что, побратимы: надо от каждой дружины по несколько человек в разные стороны выслать - поискать, может чего и сыщут.
        На том бояре и порешили. Я же направился к своему десятку, нашел их сидящими у костра. В котле уже булькала вода, и Михаил засыпал в котел толокно, помешивая большой ложкой. Затем щедро сыпанул из поясного мешочка соль пополам с перцем. Чистую соль здесь почти не использовали.
        - Садись, скоро готово будет, горяченького поедим, а то брюхо подвело.
        Я уселся на землю, поджав по-татарски ноги. Десятник толкнул меня локтем в бок:
        - Молодец, паря, не подвел. Ко мне уже их десятник подходил, интересовался, где это ты дозоры так научился снимать. Говорит - зело удивительно - споро и зло, пока он примеривался, - а эвон - дозорные татарские уже у Аллаха ихнего. А ведь я десятника боярина Замойского давно знаю - добрый воин, не одну сечу прошел, редко ему кто по нраву, сам в бою десятерых стоит, и десяток свой такой же подобрал. Не скрою, хоть и невелика тут моя заслуга, а слышать сие приятно.
        Мы поели толокнянки с салом, заедая подчерствевшим хлебом и запивая сытом, и я решил поспать, после бессонной ночи в самый раз.
        Только закрыл глаза - и отрубился.
        Выспаться полноценно не получилось - часа через два в лагере поднялась тревога, забегали люди. Оказалось - вернулись лазутчики боярина Трошина, поведали, что сюда идет конница татарская, числом около двух сотен, скоро будут здесь. Все кинулись к табуну, ловить своих лошадей, седлать. Близко к стоянке держать лошадей было нельзя - им и травку пощипать надо и надобности естественные справить. Пока нашел своего коня да оседлал, наши уже и построиться успели. Георгий глянул неодобрительно, но промолчал.
        Боярин Трошин поднял руку, все замолчали.
        - Навстречу, сюда, в бывший татарский лагерь идет две сотни татар, видимо, присоединиться хотят. Как только покажутся на том конце поля - всем по моему сигналу в атаку. Надо всех разбить, нечего им по земле родимой ходить, у них своя есть. Проверьте копья, у кого нет - возьмите татарские - вона их сколько. Первый удар - копейный, уж опосля за мечи возьметесь. Это не пешие, да и по числу - нам вровень, потому чтобы победить, каждый должен по нескольку татар убить.
        Над строем нависла тишина. Встречный конный бой - очень серьезно, татары - конники умелые, сызмальства на коне, стреляют на скаку метко, в походе едят на конях, даже нужду малую справляют с седла.
        Издалека послышался топот копыт, конское ржание, стала видна пыль.
        - Приготовились! В атаку, с нами Господь!
        Конница тронулась и стала разгоняться, c каждой минутой быстрее и быстрее, навстречу - такая же конная лава. Татары издалека постреляли из луков, но потом прекратили. Когда до сшибки мгновения - лук бесполезен, за спину его, в колчан. Надо крепче держать копье, да цель свою выискать.
        Навстречу мне, сузив глаза и зло щеря желтые зубы, летел на кауром коньке здоровый татарин в лисьем малахае. Копье опущено так, что кончиком бунчука чуть не цепляет низкорослую траву.
        Я перехватил копье, вынул руку из кожаной петли. Коли войдет копье в татарина или лошадь его, руку за петлю и выбить может, а то и самого из седла вышибить.
        Между нами остается тридцать, двадцать, десять метров. Татарин приподнял копье и, задев шею моего коня, острием копья лишь царапнул край моего щита. Однако я не оплошал. Мое копье пробило его щит и почти оторвало ему левую руку. Мы промчались мимо друг друга, коснувшись слегка коленями. Копье так и осталось в теле и щите татарина, и я выхватил из ножен саблю. Бамс! От сильного удара в щит чуть не онемела рука. За первым татарином скакал второй, он и обрушил на мой щит удар боевой булавы. Придись такой удар в голову - полный абзац сразу.
        Нанести ему ответный удар я просто не успел - татарин буквально пролетел мимо. Зато третьему я ухитрился саблей рубануть по руке, отрубив ее ниже локтя. Оп-па. Передо мной пустое место - земля, истоптанная сотнями копыт, да висящая в воздухе пыль.
        Разворачиваю коня, рядом со мной то же делают другие воины. Татары также разворачиваются, готовясь к новой атаке. На глаз видно, как поредели их шеренги. Кони начали новый разгон, да места уже было маловато, копий в руках ни у кого не оказалось, бились на саблях.
        На меня налетел желтолицый татарин неопределенного возраста в ватном тягиляе с нашитыми поверх металлическим пластинами. Удар - отбив, удар - отбив, - только искры летели. Татарин вертляв и ловок, очень подвижен, но у меня было небольшое преимущество - руки длиннее, и сабля, и я ухитрился его достать. Совсем чуть-чуть, самым кончиком сабли по бедру, но кровь потекла обильно. Татарин стал поосторожнее, теперь лишь отбивал мои удары. Я решил не лезть на рожон.
        Рана кровоточит сильно, в крови уже и бок лошади - так он долго не протянет; моя задача - вымотать его, и когда он ослабнет, мне нужно будет только подгадать момент и нанести добивающий удар. Татарин все это понял тоже и, дико заверещав, так, что я вздрогнул, кинулся в атаку. На меня обрушился град ударов - слева, справа, сверху. Я едва успевал закрываться то щитом, то отбивая удары саблей. После одного из ударов сабля у татарина переломилась недалеко от рукоятки, и я тут же всадил ему свой клинок под мышку правой руки. Татарин обмяк и упал на шею лошади.
        Хорошая у меня все-таки сабля, не зря выбирал, не выдержало татарское железо.
        Я огляделся. Татар добивали - в разных местах еще кипели поединки, но в целом картина уже была ясна. Я подскакал к русичу, на которого насели двое татар; парень лишь успевал отбиваться, и я с ходу сильным уколом вогнал саблю в спину одному. Тот выронил свое оружие и сполз на землю. Второй татарин крутанулся на коне, увидел, что остался один и, хлестанув коня, бросился наутек. Кто-то из наших подхватил с земли торчащее копье и метнул вдогон. Копье попало в круп лошади, она упала. Татарин покатился по земле, замер. К нему устремились сразу двое наших бойцов, подняли на ноги, поволокли к нам.
        - Пленного взяли!
        - На кой он нам, руби ему башку!
        - Стой! - не выдержал я. - Пусть сначала расскажет, что знает - где основные силы татар, где пленные?
        - А и правда, что-то мы погорячились, ну коли тебе первому в голову пришла такая мысль - сам и спрашивай.
        Низкорослый татарин стоял, дерзко ухмыляясь. Вокруг собрались наши воины.
        - Русский язык разумеешь ли?
        Татарин сплюнул, выказав свое презрение к урусам. Ну ничего, сейчас ты все расскажешь, запоешь даже.
        Ни слова не говоря - это всегда действует сильнее, чем угрозы, я подошел, вытащил нож из ножен и одним взмахом отрезал ухо. Рана не страшная, но кровит сильно, болит и оказывает мощное моральное воздействие. Я сделал вид, что собираюсь отрезать второе ухо. Татарин заверещал что-то на татарском. Ага, не хочет общаться.
        Я собрал сухую траву, веточки, сломанные древки копий, развел костерок. Воины наблюдали за мной с любопытством, татарин - со страхом. Когда костер разгорелся, я сунул туда лезвие ножа.
        Клинок покраснел, я вытащил нож, подошел к татарину.
        - Сейчас я выколю тебе глаза! - Спокойным голосом проговорил я. Делать я этого не собирался - не палач же, но испугать надо было. Побледневший татарин упал на колени, бросил затравленный взгляд на воинов, куда только девалась бравада и дерзость.
        - Бачка, все скажу, глаза оставь!
        Я помахал раскаленным лезвием перед его лицом.
        - Ты будешь цел, пока говоришь.
        Сунул лезвие в костерок.
        - Где основные силы и сколько вас?
        - Две тысячи воинов, старший - темник Мустафа.
        - Это вместе с вами, - я показал на поле, усеянное трупами, - две тысячи?
        - Да, да. - Татарин часто закивал.
        - Лагерь ваш где?
        Глаза татарина забегали. Ох не хотелось ему сдавать своих, ох не хотелось. Я вытащил из костерка нож. Вид раскаленного лезвия развязал язык пленнику.
        - У Данкова. - Татарин горестно покачал головой.
        - Обоз там?
        - Нет обоза, пленные только.
        - Сколько пленных?
        Татарин ощерился:
        - А кто их считал?
        Я не выдержал и всадил ему нож в сердце. Раскаленное лезвие зашипело от человеческой плоти. Выдернув нож, я обтер клинок об упавшего татарина, всунул в ножны. Ну, хоть какая-то ясность уже была. Надо докладывать боярам.
        Всех трех нашел недалеко от опушки леса, они бурно обсуждали, как делить трофеи, которые и в самом деле были велики - лошади, оружие, награбленные ценности в переметных сумах. Когда я доложил о сведениях, добытых у пленного, все замолчали и задумались, переваривая услышанное.
        - Нет, самим нам не одолеть татар, надо князя с дружиной искать, соединяться. Сейчас трофеи поделим - и на коней.
        - Так проще послать посыльного к князю. Данков-то в другой стороне.
        Бояре глянули на меня осуждающе:
        - Ты почто нам советы осмеливаешься давать? Разумом нас Бог не обидел? Выше нас себя ставишь? Гордыня одолела?
        Я склонился в поклоне:
        - Прошу простить меня великодушно, сказал не подумавши.
        - То-то! Изыди с глаз долой.
        Ну и черт с вами, не хотите слушать - не надо. Как говорится - имеющий уши да услышит. Я поклонился триумвирату и пошел к своим. Мой десяток сидел у костра, доедая кулеш, мне оставили на дне котла. После боя - в самый раз восстановить силы. Не успел я допить сыто, как примчался гонец от бояр:
        - Иди, да поспешай - бояре ждать не любят.
        Вот нечистая сила - то изыди с глаз долой, то обратно зовут, спокойно поесть не дадут. Воистину - «минуй нас боле всех печалей и барский гнев и барская любовь!»
        Бояре сидели там же, попивая из кубков вино: видимо, трофеи уже поделили, а может - победу обмывали.
        - Даем тебе проводника, поскачешь к князю с письмом, да на словах все обскажешь, что от пленного узнал, потом - сразу сюда. Мы здесь стоять будем, пока обозы подтянутся. Понял ли?
        - Чего ж тут непонятного.
        Мне дали рулончик пергамента с сургучной печатью, осенили крестом. Проводник уже стоял рядом. Мы оседлали коней, рванули с места галопом.
        Проводник выбирал малохоженые тропы, известные лишь ему одному броды, местами скакали по дорогам. Изредка попадались разоренные деревеньки, убитые крестьяне во дворах, избы стояли с распахнутыми дверьми, и - полная тишина: ни мычания коров, ни кудахтанья кур, ни хрюканья свиней. Все сожрали проклятущие татары.
        К вечеру добрались до княжеского лагеря. Еще на подступах нас остановили дозорные, сопроводили в лагерь. Причем сопровождали вдвоем, руки на рукоятках мечей - не поймешь - то ли провожают, то ли конвоируют.
        У большого шатра остановились. Один из сопровождающих прошел внутрь, и нас тут же пригласили. Но впустили меня одного, проводник остался снаружи. У самого входа ко мне подошел боярин:
        - Чей холоп?
        - Боярина Охлопкова. Имею письмо к князю от бояр Замойского и Трошина.
        - Давай письмо.
        - Мне еще на словах поручили сказать.
        Боярин помялся:
        - Ну пошли, только коротко, занят князь.
        Боярин откинул внутреннюю занавеску, мы прошли вглубь. На устланной коврами земле восседал на складных походных стульях князь с ближними боярами. Все уставились на меня.
        Я, поклонившись, протянул письмо. Пока один из бояр разворачивал пергамент, я пересказал князю все, что удалось узнать от пленного. Меня выслушали со вниманием. Когда я закончил говорить, князь одобрительно крякнул:
        - Ценные сведения, а то в разных местах появляются небольшие отряды, а где главное гнездо, куда бить надо, было неведомо. Молодцы бояре! С утра выступаем, ты с проводником дорогу до своего лагеря покажешь; сейчас иди, отдыхай. Вас покормят.
        Нас с проводником сытно накормили, и мы улеглись спать. Надо было набираться сил - завтра снова скачка, да еще с большим войском, узкими тропами не пройдешь, только по большакам - стало быть, путь длиннее окажется, дай Бог к завтрашнему вечеру добраться.
        Так и получилось. Мы с проводником скакали во главе большого дозора, за нами, в отдалении - князь с боярами и дружина.
        К своему лагерю добрались, когда начало садиться солнце. Князь уединился в шатре с боярами на совет, а я нашел свой десяток и с удовольствием улегся. Лошадь - не мотоцикл, весь день деревянным седлом по седалищу било, наверняка завтра попа синяя будет.
        На следующий день, после завтрака оседлали коней и выехали из лагеря. Обозы остались здесь, чтобы не мешать в дороге. Наша десятка была в средине колонны, сразу за княжеской дружиной. По моим прикидкам, в колонне было около трех тысяч воинов, и войско наше растянулось на две версты. Все бы хорошо, если бы пыль не поднималась столбом и была видна издалека, здорово демаскируя колонну. Скрыть передвижение такого войска было затруднительно, и я опасался, что татары или уйдут с пленниками или устроят засаду.
        Действительность оказалась лучше - татары осаждали Данков, высланные князем лазутчики сняли татарских дозорных и, немного передохнув после перехода, мы затаились в лесу. По княжескому сигналу выдвинулись из леса и ринулись в атаку. Широкой лавой, разгоняясь по небольшому склону, мы мчались на татар. Бросив осаду, татары заметались. Впереди - городские стены, за спиной - грозно надвигающаяся княжеская конница.
        Однако темник ихний, Мустафа, оказался воином бывалым, быстро выстроил своих конников и рванул навстречу. Сшиблись на средине поля: звон сабель, крики ярости и боли, ржание лошадей, пыль, неразбериха - где свой, где противник. На меня нападали - я защищался и нападал сам.
        За спинами татар протрубил рог, и татары кинулись врассыпную. Князь преследовать не стал, подъехал к городским воротам.
        Разглядев князя и бояр, стражники отворили ворота. Князя встречали как освободителя. Оказалось, татары уже неделю осаждают Данков. Наместник посылал гонцов, но их, видимо, перехватили.
        Ночевали все в городе, расположившись в избах жителей, а кому не хватило места - на городской площади, чай - не зима.
        Посланные с утра во все стороны лазутчики татар поблизости не обнаружили.
        В обед заявился Георгий, сказал, что княжеская дружина уходит, а завтра возвращаемся по своим вотчинам и мы. Воины обрадовались известию, а я задумался. Татары ушли, это правда, только - почти все. Мы так, пощипали их немного, но настоящей сечи, когда поле брани усеяно мертвыми телами - не было. Куда они ушли - неясно. Где пленные? Не могли их татары угнать. Сами-то они на лошадях, но пленники пешие, а обоза не было видно. Что-то здесь не так, и мне это сильно не нравилось. Только кому нужно мое мнение?
        Воины пошли на площадь, проводить княжескую дружину, повидаться со знакомыми.
        В городе осталось воинство бояр Охлопкова да Замойского. Ополчение Трошина ушло еще раньше княжеской дружины. Местные, городские ополченцы закрыли за дружинниками ворота, забрались на деревянные стены, размахивали шлемами уходящим. Ополченцы на радостях от победы и счастливого избавления от ворога изрядно выпили перевара да бражки и безмятежно уснули.
        Похмелье утром было тяжким - болели головы, и хуже всего - хозяйка избы принесла весть, что вокруг города снова полно татар. Поторопился князь, поторопился.
        Десятник побежал к боярину, а я взобрался на городскую стену. ешкин кот! Да здесь их поболее, чем вчера раза в два. Видимо, не только под Данковым стояли, где-то недалеко еще силы были, коли они так быстро объединились. Вот и верь после этого лазутчикам.
        Я начал приблизительно прикидывать - сколько их, но все время сбивался со счета - татары постоянно перемещались. Увлекшись, неосторожно высунулся и чуть не получил стрелу в грудь. Случайность, что она впилась в бревно рядом со мной. Я укорял себя - совсем осторожность утратил, эдак можно ни за понюшку табака пропасть.
        Спустившись со стены, пошел к своим. Всех городских ополченцев и боярских холопов собрали на площади. Оба боярина и городской голова что-то горячо обсуждали в стороне. Я пересчитал бойцов - маловато выходит, чуть больше трех сотен, татар больше в десять-двенадцать раз. Конечно, мы укрыты городскими стенами, рвом вокруг стены, но стены деревянные, их поджечь или разрушить можно. Ситуация складывалась не в нашу пользу.
        Наконец бояре и наместник о чем-то договорились. К нам подошел наш боярин.
        - Вот что, ребята, нам досталась дальняя от ворот стена. Хорошо то, что ворот в ней нет. Известное дело: ворота - завсегда самое слабое место. Плохо, что бревна там самые старые, давно не меняли, при серьезном штурме стена может не устоять. Пойдемте, осмотреться надо.
        Стена возвышалась метров на пять, перед ней - неширокий, около трех метров, ров с водой. Узкий настил для воинов, навес от стрел из тонких жердей. Да, не для серьезной осады. Плоховато, что лучников у нас нет, хороший лук - дорогое оружие, не всякому боярину по карману вооружить нескольких лучников.
        Кони и копья при защите стен не нужны. Вырисовывается такая картина - только ближний бой, когда татары уже полезут на стены.
        Этим днем татары нас не беспокоили, суетились в своем лагере, но многочисленные их дозоры постоянно кружили вокруг городка. Ускользнуть ни конному, ни пешему было невозможно.
        Спать улеглись под стенами, благо городские ополченцы притащили тюфяки с сеном. На стене остались лишь караульные.
        Рано утром за городской стеной в татарском лагере раздался шум, визг. Все вскочили и бросились на стену. Татары шли на приступ, пешие, разбившись по десяткам, тащили лестницы, вязанки хвороста - для того, чтобы завалить ров с водой.
        Ревели трубы, били барабаны, на пригорке стоял шатер, возле него на воткнутых в землю копьях развевались разноцветные бунчуки.
        Первые десятки подбежали, сноровисто побросали в ров вязанки хвороста, почти завалив его. Вторые приставили лестницы и с криками стали взбираться на них. Кое-где на лестницах уже шла рукопашная. Но татар было слишком много, местами схватка шла уже на стенах.
        Я бросался на сложные участки, где нашим ратникам приходилось туго - по два-три татарина наседали на одного нашего; подбегая, с ходу рубил одного, если удавалось - двух, и перебегал в другое место.
        Через полчаса я уже был в поту, мышцы правой руки начали деревенеть - так нам долго не продержаться.
        Я бросился по лестнице со стены вниз, где-то я видел оставленное ополченцами копье. Ага, вот оно стоит, никто не позарился, для рукопашного боя слишком неудобно. Я схватил копье и поднялся на стену. Уперся копьем в лестницу с лезущими на стену татарами, поднатужился… Лестница медленно накренилась, затем сильнее и рухнула вбок. Подбежал к другой лестнице, снова сбросил, к третьей… Конечно, я понимал, что это не выход, но оттянуть время поможет.
        У татарского шатра завыла труба, и татары стали отходить. Фу, пронесло.
        Из наших двух десятков бойцов в строю осталось семнадцать. Если так пойдет и дальше, к вечеру оборонять стену будет некому.
        Спустились со стены; женщины-горожанки принесли котел с похлебкой, и мы позавтракали. Я подошел к десятнику.
        - Георгий, мы долго не продержимся. Надо гонца за князем посылать.
        - Пробовал боярин с наместником уже, ничего не получилось. Всех на наших глазах поймали, головы поотрубали, теперь они на колья насажены; вон, перед городскими воротами стоят - можешь сходить, убедиться.
        - Все-таки поговори с боярином.
        - Ну, коли жизнь не дорога, пойдем вместе, пока тихо.
        Мы прошли на городскую площадь, нашли боярина.
        - Вот, добровольно вызвался гонцом к князю добраться.
        Боярин окинул меня оценивающим взглядом.
        - Пожалуй, этот сможет. Понимаешь, что жизнью рискуешь?
        - Так я и здесь ею рискую.
        - Верно, выбор небольшой. Зато ежели получится, город спасешь. Сейчас письмо напишу, жди.
        Боярин прошел к избе и через несколько минут вышел с рулоном пергамента в руке.
        - Собственно, на словах все перескажешь, обстановку сам видишь. Думаю, князь с дружиною не успел далеко уйти - не более двух дневных переходов. Как выбираться будешь?
        - Придумаю что-нибудь.
        - А догонять князя на чем? На коне тебе не уйти, ворота заперты, с той стороны напротив дозор татарский не отходит, видно вылазки нашей опасаются.
        - Бог даст, прорвусь и догоню.
        - Тогда удачи.
        Боярин перекрестил меня и отправился по своим делам. Мы с Георгием пошли к дальней стене.
        - На самом деле, как выбираться будешь? Ежели тебя на веревке спустить, не успеешь до земли добраться, татары стрелами утыкают - ровно ежик будешь.
        - Есть задумка.
        - Ну-ну, Бог тебе в помощь.
        Подошли, я попрыгал на месте - не бренчит ли чего, в таком опасном деле любая мелочь может подвести. Уходить решил от угловой башни. С той стороны луг сырой, вода стоит между кочками; штурмовать оттуда неудобно, да и тайные разъезды держатся поодаль.
        Залез на стену, наметил путь. Вдали, метрах в двухстах, не спеша проезжал татарский разъезд человек из десяти. Ну, надо решаться.
        Спустился вниз. Оглянулся - вроде никого рядом нет, прижался к бревенчатой стене и прошел сквозь нее. Тихонько, чтобы не плескануть, перебрался через ров с водой - бр-р-р. Ползком выбрался на луг, осмотрелся. Дозоры татарские недалеко, но меня не заметили, стараются за заболоченную луговину не заходить. Изо рва я выбрался не только мокрый, но и грязный, что было мне только на руку - меньше шансов, что заметят.
        Я по-пластунски пополз по лугу к лесу. Под локтями и коленями неприятно чавкало. В эти века никто не передвигался ползком, не маскировался, и поэтому, когда я, уже близко подобравшись к дозору, вскочил на ноги, для татар это стало неожиданностью. Вдруг, как из-под земли, возникает заляпанный грязью человек, не человек даже - ну не может человек возникнуть внезапно из земли - шайтан!
        Кони встали на дыбы, татары от неожиданности и испуга закричали и завизжали, развернулись и галопом кинулись от меня прочь. Мне даже не пришлось обнажать саблю. Так оно даже лучше. Я кинулся в близкий уже лес, и когда ветки стали хлестать по лицу, остановился и перевел дух, осмотрел себя, попробовал отчиститься - куда там. Такую одежду даже хорошая стирка не сделает приличной. На коленях, локтях, животе зеленые полосы и пятна от сочной луговой травы - все покрыто подсыхающей грязью. Ладно, не на бал спешу, с фраком придется погодить.
        Я огляделся, определился с направлением - вроде как князь с дружиною уходили вот по этой дороге. Побежал в выбранную мною сторону.
        Деревни обходил, оставляя дорогу на виду как ориентир. Уже преодолел достаточно большое расстояние, как впереди показалось облако пыли. Я забрал в сторону, нашел пруд и немного обмылся, чтобы уж совсем не выглядеть как чучело огородное, и вышел на дорогу.
        Приближалась огромная конская масса; вот уже видны люди, стали различимы лица. Фу, по одежде, щитам, вооружению - наши, русские. Я поднял руки, встал на средине дороги. Ко мне подскакал передовой дозор.
        - Прочь с дороги, оборванец!
        - Я гонец, имею поручение к князю.
        Воины скептически меня оглядели, поухмылялись.
        - Коли гонец - проводим к князю, но смотри - коли пошутковать вздумал, лично высеку.
        Один из воинов повернул обратно, я рысцой побежал за ним. Вот и князь, в богатом облачении в окружении бояр.
        Завидев его, я склонился в поклоне, выхватил из-за пазухи свиток пергамента, протянул. Один из бояр брезгливо взял из моих рук мокрый и грязный свиток, протянул князю.
        - Сам читай!
        Боярин долго вглядывался, шевелил губами.
        - Чего медлишь?
        - Понять не могу, княже, буквицы от воды расплылись.
        - Тогда сам рассказывай.
        Как мог, я пересказал князю, что Данков вновь осажден татарами, положение города бедственное, если не критическое. Князь выслушал, нахмурил брови.
        - А что же лазутчики мои ничего не углядели? Правду ли ты молвишь? Кто таков?
        - Юрий, холоп боярина Охлопкова, я уже был гонцом, приходил с письмом в шатер.
        Князь вгляделся в мое лицо.
        - Да, теперь узнаю. А что в таком непотребном виде?
        - Прости, княже, прорываться через осаду пришлось, да чтобы путь сократить, вас догоняя, речки переплывал, оттого мокрый и грязный.
        Князь на мгновение задумался.
        - Так! Ты, боярин Твердила, берешь сотню и обходишь город с заката, я ударю с полночной стороны. Запомни, Твердила, атакуешь только тогда, когда я уже ввяжусь в драку. Татары обратят все внимание на меня, а ты нанесешь внезапный удар в спину. Хорошо бы, если и горожане в этот момент помогли ударить из города.
        Князь обратил внимание на меня:
        - Сможешь ли снова проникнуть в город, мои слова передать? Разумею, что сложно, шкурой рисковать придется, но очень надо.
        - Положись на меня, княже, выполню.
        По команде князя дружина развернулась и поскакала обратно. На перекрестке от нее в сторону отвернула сотня Твердилы.
        Я помчался не жалея сил обратно.
        Было уже темно, татары сидели возле своих костров в лагере. В средние века по ночам бои не велись - темно. Здраво рассудив, что рано появляться не обязательно, я и так сэкономил время, удачно встретив княжескую дружину на дороге, решил переночевать на тюфяке с соломой, что лежал недалеко от башни. Устал я за день, хорошо бы и помыться, одежду сменить, но это уже завтра, а сейчас спать. Веки смыкались от усталости, почти весь день ничего не ел, но спать хотелось сильней, чем есть, и я уснул.
        Проснулся от крепкого пинка в бок. Рядом со мной стоял городской ополченец, с ним вместе мой десятник Георгий. Воин держал в руке фонарь со свечой.
        - Ты что это творишь, бездельник? Наместник и боярин тебя дожидают с известием от князя о помощи, а ты бока отлеживаешь? Поднимайся, трус!
        И я получил еще один пинок, на этот раз по бедру, довольно болезненный. Когда я встал, меня поволокли к боярину.
        - Вот он, ирод! - Десятник толкнул меня в спину, и я чуть не упал.
        Боярин удивленно уставился на меня:
        - Ты что, не смог уйти из города? Через разъезды не пробился?
        - Да он и не уходил! Сколько мои бойцы не смотрели со стены, не видели, чтобы из города кто-то выбирался. А он завалился спать на тюфяк, пока его не нашли городские ополченцы.
        Боярин покрутил головой, крякнул с досады, покрутил ус.
        - Вроде раньше неплохо себя проявил. Мы на него надеемся, а он спит. Не бывало такого среди моих воинов. Рассветет - на площади повесить, как труса, в назидание другим.
        - Дай слово молвить, боярин. Напраслина и лжа все. Видел я князя, грамоту ему передал. На выручку он поспешает. Сотню боярина Твердилы в обход послал. Просил на словах передать - как он с татарами в бой ввяжется, в тыл им Твердила ударит, а городских просил выйти в это время из города и тоже по татарам ударить. С трех сторон сподручнее с ворогом справиться.
        Боярин помолчал, переваривая услышанное.
        - План хорош, да не лжешь ли?
        - Сегодняшний день покажет. Прошу наместнику городскому княжьи слова передать.
        - О том не беспокойся. Георгий, вешать пока погоди, пусть на стене городской удаль свою да отвагу покажет. Коли соврал да князя не будет, мы его и повесим прилюдно. А то и правда - когда успел обернуться? Обычному человеку не в мочь.
        Боярин махнул рукой, и я с Георгием направился к городской стене. За день, когда меня не было, погибло еще двое наших ратников.
        Встретили меня отчужденно - мы, мол, воевали, кровь проливали, а ты отлеживался на тюфяке. Обидно было, но не мог я всем рассказать, как именно добрался до князя. На смех подняли бы или сочли вралем или того хуже - блаженным, из тех что милостыню на паперти церковной собирают, ума лишившись.
        Ни один вариант меня не устраивал и, стиснув зубы, я решил ждать до утра, когда по моим расчетам должен был прибыть князь с дружиной. Он был бы не только спасителем города от басурман, но и моим личным.
        После завтрака все заняли боевые позиции по крепостным стенам. Татары с утра не рвались в бой, ходили по лагерю, кричали обидные слова и грозили кулаками. Не иначе, какую-то злопакость задумали.
        Через пару часов из леса показалось странное сооружение. Сначала я даже не понял - что это. Затем разглядел - на колесах медленно двигалась в сторону города штурмовая башня, метров восьми в высоту, с поднятым перекидным мостом. Толкали ее множество татар, забросив за спину щиты для защиты от стрел. Какие стрелы, с нашей стороны и луков ни у кого не было.
        Покачиваясь на кочках и неровностях, башня приближалась. Ее и через ров перетаскивать не надо, остановят перед ним, опустят мостик - и на стены хлынет неудержимый поток алчущих крови и добычи захватчиков.
        В голове мелькнула мысль, я подбежал к Георгию.
        - Десятник, есть способ. Надо срочно собрать копья, привязать веревки и дружно, по команде, со всей силы бросить такой гарпун в одну из стен штурмовой башни; за веревки потянем - башня и опрокинется.
        - Говоришь ты складно, только получится ли?
        - А что ты предлагаешь? Надо торопиться, времени почти нет.
        Георгий убежал искать веревки, ратники бросились собирать копья. Десятник вернулся с двумя бухтами пеньковых веревок и с несколькими мужиками - горожанами.
        - Этих-то зачем привел?
        - Тянуть за веревки помогут.
        Мы обвязали древки копий веревками, свободные концы закрепили на бревнах стены, стали ждать.
        Башню подкатили ко рву; загромыхали цепи, и мостки стали медленно опускаться, открывая проем, в котором уже виднелись торжествующие лица татар.
        - Все готовы? - спросил десятник.
        - Все!
        - Кидай в правую часть!
        Почти полтора десятка копий вонзились в правую часть передней стены башни.
        - Теперь тяните.
        Мы начали тянуть за веревки; у всех от натуги покраснели лица, на лбу выступил пот. Господи, только бы копья выдержали, древки не сломались. Сначала ничего не происходило; потом, заскрипев бревнами, башня начала медленно клониться вправо, все быстрее и быстрее, и рухнула вдоль стены, подняв тучу пыли. Раненые и покалеченные татары закричали, остальные бросились бежать. Со стены им вдогон неслись ликующие крики наших ратников. Прибежал боярин.
        - Что случилось? Почему башня упала?
        Георгий рассказал. Боярин похлопал меня по плечу:
        - Молодец, даже если про князя соврал, вешать не буду, на стене кровью свою вину смоешь.
        Татары на какое-то время притихли. Видимо, обдумывали - что еще предпринять. Один из наших вдруг закричал:
        - Глядите, пыль над дорогой, не подмога ли татарам идет?
        - Князь это должен быть, - промолвил я.
        Из леса вырвалась конная лава и начала растекаться по лугу. Кони татарские паслись далеко, привести и оседлать их уже было невозможно. Русские дружинники ударили слитным строем прямо в средину, рубили направо и налево. Об организованном сопротивлении уже не шло речи. Каждый татарин мечтал только об одном - уйти живым из этой мясорубки. От шатра отделилось несколько конников и, настегивая лошадей, попытались уйти, но к их ужасу, навстречу с гиканием и криками «Ура» вырвалась сотня Твердилы. В довершение всего отворились ворота, и из города высыпало городское ополчение. Через полчаса горячий бой был завершен. А я стоял на стене и наблюдал бой со стороны - что мне там, пешему, делать? Да и свой весомый вклад в оборону я внес.
        Князь собрал дружину, подъехал к воротам. Быстро успевший надеть нарядные одежды, навстречу вышел наместник с боярами и низко поклонился. О чем шел разговор, не было слышно - наверное, благодарил князя за снятие осады и избавление от татар.
        Князь с дружиной въехал в город, а городские ополченцы высыпали на луг собирать трофеи. По праву победителя все они принадлежали князю. Раненых татар, походя, добивали. Вот недоумки, хоть бы пленных взяли, поговорить - не осталось ли поблизости еще крупных сил, узнать - где наши пленные, что-то никто о них и не вспоминал. Как же - вино в честь победы пить надо, заедать лучшим, что осталось у горожан после осады, да девок местных тискать.
        Вскоре прибежал гонец, направился к десятнику. Уже вдвоем подошли ко мне.
        - Иди, князь тебя требует.
        Вот незадача - опять меня, ладно хоть обвинение в лживости и трусости с меня снято уже самим княжеским появлением. Но сейчас-то зачем?
        Князь расположился в доме наместника - самом лучшем жилище Данкова, - в два этажа; здоровенная хоромина с обширным двором. Меня провели внутрь. Князь с боярами уже сидел за накрытым столом. Увидев меня, кивнул, показал на меня пальцем.
        - Чей ратник?
        Все дружно уставились на меня.
        Боярин Охлопков поднялся из-за стола.
        - Мой, княже! Извини за вид его непотребный, из боя он только. По его задумке башню штурмовую завалили, многих татар прибив.
        - Воина слава боевая красит, а не одежда. Хотя по правде, и переодеть героя мог бы. Одно только узнать хочу - как ты ухитрился так ловко в город пробраться, везде же дозоры татарские были.
        - Прости, княже, - сказал я, согнувшись в поклоне. Пожалуй, стоит изображать из себя недалекого дурня, эдакого парня-рубаху, которому только дай саблей помахать.
        Князь захохотал, за ним бояре… Князь собственноручно наполнил кубок:
        - Пей, герой.
        В те времена это могло расцениваться как медаль, а может и орден. Я припал к кубку, выпил до дна, перевернул, показывая, что он пуст.
        - Ай, молодец! И пить горазд. Вот что, боярин. Не отдашь ли его мне? Уж больно он мне понравился - быстр, сообразителен, отважен. Такие в княжеской дружине нужны. По его заслугам он в десятниках ходить должен, а у тебя, Федор Авдеевич, - в простых ратниках. Ко мне в дружину пойдешь ли? - Князь глянул на меня.
        - Ежели боярин отпустит, почему не послужить?
        - Да он у тебя еще и хитроват. И меня отказом не обидел, и у боярина соизволения спросил. Как, Федор Авдеевич, отдаешь его мне?
        Охлопков зыркнул на меня из-под густых бровей: да, очень ему не хотелось князю перечить. Видно было - не по нраву, но улыбнулся, кивнул согласно головой. Бояре засмеялись, потянулись к кубкам.
        - Иди к моим дружинникам, там тебя переоденут, скажешь - я приказал, а то грязен и страшен, только татар со стен пугать.
        Бояре дружно засмеялись.
        Выйдя во двор, я подошел к дружинникам князя.
        - Это что еще за чучело? - заржали дружинники.
        - Старшего бы мне вашего.
        - Ну я старший, - вышел вперед кряжистый дородный дружинник в кольчуге, шлеме-шишаке и добротных сапогах, в которые были заправлены фряжеского сукна штаны. М-да, неплохо одеты княжьи дружинники.
        - Князь повелел меня переодеть, дружинником берет.
        Все вокруг изумились, снова заржали. Старший цыкнул на ратников, покачал головой, прошел в избу. Вышел уже улыбающийся, по-дружески похлопал по плечу.
        - Пойдем.
        Из переметных сум достали не новую, но добротную одежду; я сбросил свое пропахшее болотом тряпье и переоделся.
        - Ну вот, на княжьего человека похож. Кольчуги да шлема только нет. Коня любого выбирай - их теперь у нас много. Саблю свою оставишь?
        - Оставлю, хорошая сабля, дамасской работы.
        - За кольчугу не переживай, домой вернемся - чин-чинарем оденем, за князем не пропадет. Чем ты ему так понравился, он ведь только лучших берет.
        - Не знаю, у него спросить надо.
        - Ладно, пока свободен, вещи пойди забери свои, с товарищами попрощайся.
        Я нашел десятника, он толкался тут же, во дворе.
        - Юрий, слышал уже про тебя, в княжескую дружину попал. Герой ты у нас, а тебя без малого чуть не повесили.
        - Вот, попрощаться пришел. Вещей у меня нет, собирать нечего.
        - Желаю удачи. Когда помоложе был, сам хотел к князю в дружину попасть, да не довелось. Не посрами Охлопкова. Ратник ты неплохой, мне тебя учить-то ничему и не пришлось. Жалко, только опытный воин появился, как уже уходит. Бывай здоров, не поминай лихом.
        Мы обнялись на прощанье.
        Утром с княжеской дружиной я выезжал из города. Лошадь мне подобрали не татарскую - низкорослую да мохноногую, а нашу. И был я теперь ратником второго десятка четвертой сотни княжеской дружины.
        Глава III
        После прибытия дружины в Рязань мне отвели место в воинской избе, нашли подходящую по размерам кольчугу, шлем-шишак, две смены одежды, сапоги и много чего еще по мелочи. Всем воинам досталась доля от взятых трофеев, но мне не досталось ничего - как княжеский дружинник в боях я не участвовал, и денег в поясной калите не было. Зато каждый день тренировки - движение строем, развороты, занятия с лошадьми - развертывание цепью, атаки, отражение атак условного противника. Тренировался до седьмого пота, а когда подходило время нашей сотни - несли караул в княжеском тереме, на стенах детинца и многое чего другое.
        Я не раз во время учебных боев деревянными мечами ловил на себе любопытные взгляды нового десятника, дядьки Панфила - так его здесь все называли, и моих новых товарищей. Их можно было понять - в бою от каждого воина зависела жизнь товарища, и не хотелось довериться неумехе или трусу. Даже если человек имел хорошие навыки обращения с оружием, еще не факт, что он не смалодушничает перед лицом грозного и сильного противника, не повернет вспять, не бросит товарища в беде. Я ничем не выделялся среди дружинников - участвовал в учебных схватках, нес караулы, пил вино, ходил в город, обзавелся новыми знакомыми среди дружинников.
        Рассказывать или хвастать своими возможностями я не решался, да и не хотел. День шел за днем, я втянулся в новую службу и жил в ожидании перемен. У меня все время было такое чувство, что и здесь, в княжеской дружине, я долго не задержусь. Почему, откуда во мне появилось это ощущение, я сказать не мог.
        Когда мы на лугу учились отражать в пешем строю конную атаку, появился посыльный от князя, переговорил с сотником, и занятия на сегодня были окончены. Завтра князь отбывал в Москву, наша сотня оставалась в Рязани, нести караул в хоромах князя.
        Сборы княжеского обоза были поспешными. Суматоха царила везде - в доме, во дворе, в подсобных помещениях. На подводы укладывались подарки, съестное на дорогу. Ратники чистили коней, осматривали оружие. Большой обоз смог выехать только в обеду. Громадный двор и дом как-то сразу опустели. Челядины лениво бродили по этажам.
        Потянулись похожие один на другой дни - караул, отдых, сон, снова караул. Как-то вышел я в город - побродить, посмотреть, в кузню заодно зайти, рукоять на сабле поправить. Мне указали лучшего рязанского оружейника; мы быстро договорились.
        Кузнец полюбовался лезвием, попробовал на ноготь, согнул несколько раз, вслушиваясь в звук распрямлявшейся, как пружина, сабли.
        - Хороша работа, персидский дамаск. А рукоять мы сейчас поправим.
        Кузнец занялся работой, а я смотрел, как его подручные нагревают в горне полосы железа, куют, складывают, снова прокаливают. Что-то мне напомнила эта согнутая полоса железа. Вот только что?
        Получив отремонтированную саблю, я попробовал, как она сидит в руке, сделал несколько взмахов. Рукоять сидела плотно.
        Похвалив работу мастера, я расплатился. Шел назад в воинскую избу, и все время пытался вспомнить - что мне напоминала железяка в кузне. О! Вспомнил! Бумеранг! И с чего он вдруг мне вспомнился?
        Это оружие и развлечение австралийских аборигенов, для России малоприменимое. Все воины укрыты щитами, одеты в кольчуги. Что им может сделать бумеранг? Я отогнал от себя мысль о бумеранге, поужинал со всеми, отправился в караул.
        Этой ночью я стоял у дверей княжеских покоев. Напарник мой вначале зевал, а потом и всхрапнул стоя. Кончиком ножен я ткнул его в бок. Сослуживец мой встрепенулся.
        - Смотри, дядька Панфил придет - не избежать тебе плетей, коли спящим застанет.
        Караульный ощерился в улыбке:
        - Всю ночь с девками прогулял, спать охота - сил нет.
        - Крепись, недолго осталось.
        Наконец, долгое стояние в карауле закончилось. Я выспался; проснулся с мыслью о бумеранге. Вот ведь засела заноза в мозгу. Может попробовать? Делать нечего, решил - попробую.
        Снова направился к уже знакомому кузнецу. Объяснил на пальцах, нарисовал прутиком на земле. При мне из тонкой железной полосы выковали этакий согнутый пропеллер. Выйдя из кузни во двор, попробовал метнуть. Получалось плохо.
        Ладно, вышел со двора, нашел пустырь на месте сгоревших при давнишнем пожаре изб и стал тренироваться. Я понимал, что бумеранги делаются из дерева, но я хотел потренироваться - как хоть кидать его в цель; путем многочисленных проб и ошибок нашел - держать его следовало вертикально, прижимая большим пальцем к сжатым в кулак остальным, кидать следовало, как бы закручивая. Летел этот мой первый бумеранг недалеко, заваливался в сторону, возвращаться не хотел.
        Зажав бумеранг в щель от остатков сгоревшей двери, я чуть сильнее завернул лопасть. Бросил - уже лучше, по крайней мере, в цель летел точнее. Чуть подогнул уже в другой плоскости. Совсем хорошо, он уже стал, описав замкнутую кривую, возвращаться после броска.
        Я вернулся в кузницу и объяснил, что меня не устраивает. Второй бумеранг получился легче; по моей просьбе лопасти сделали острыми, как бритва. Получилось нечто странное: с виду - бумеранг, только железный, лопасти острее, как у японского сюрикена.
        На пустыре снова опробовал. Здорово! Если попал - втыкается в деревянную мишень, промазал - возвращается к тебе, только ловить надо умеючи - прихватом, плашмя обеими ладонями. Одной рукой никак не получится, можно и без кисти остаться. Неплохо, а, учитывая, что я видел бумеранг близко только один раз в жизни и по телевизору в фильме об аборигенах, так можно сказать - и отлично. Из лука стрелять не умею, зато теперь освоил оружие дальнего боя, к тому же - беззвучное.
        Я снова направился в кузницу, заказал точно таких же еще пяток. Кузнец пообещал сделать через день.
        В воинскую избу я вернулся довольным; но что меня толкнуло сделать бумеранг - объяснить не мог.
        Через пару дней, натренировавшись на пустыре, показал свое приобретение дядьке Панфилу. Покрутив бумеранг в руке, десятник недоуменно уставился на меня:
        - Что за штуковина невиданная? Что ею делают?
        - Оружие такое, в заморских странах видал, - соврал я.
        - И как им пользоваться?
        - Пошли на улицу, покажу.
        Слышавшие наш разговор дружинники увязались за нами. На досках бывшего сарая я подобранным угольком нарисовал круг, отошел подальше и бросил. С тупым стуком бумеранг воткнулся в доску.
        - И все? Так луком сподручнее.
        - Теперь смотри - специально промахнусь. - Я кинул бумеранг в сторону. Прошелестев лопастями, бумеранг вернулся назад и был мною ловко пойман. Окружающие изумились.
        - Ну-ка, брось еще.
        Я бросил подряд три штуки, и снова их поймал. Дружинники восхищенно качали головами. Панфил взял бумеранг в руки, рассмотрел.
        - Хм, немудрящая штуковина, а к хозяину возвращается. Хитро! Но - не одобряю.
        - Это почему?
        - Стрел в колчане полсотни можно носить, а здесь одна штуковина полфунта весит.
        - Так ведь к стреле еще лук нужен; ты, Панфил, и сам знаешь - дорого лук стоит, не каждому по деньгам.
        - Это так. Сотнику скажу, но не думаю, что князь разрешит всем пользоваться: железо дорогое, а тут - в противника им кидать, да и не по-русски как-то. Да, польза есть; сам пользуйся, коли умеешь, а других не смущай.
        Почти каждый день я тренировался - научился даже трюку, которым владели только аборигены - поражал цель, стоящую за щитом. При некотором навыке и хорошем глазомере получалось неплохо. «Знания за спиной не носить, когда-нибудь пригодятся», - рассудил я.
        Через несколько дней вернулся князь, и сотник доложил ему о занятной штуковине, коей баловался новый ратник, но князь отнесся к сообщению равнодушно - были дела и поважнее. Ожидалась война с княжеством Литовским.
        Князь с сотниками обходил стены городской крепости, отдавал распоряжения - там подправить, здесь бревно заменить подгнившее. Углубляли и чистили ров вокруг городской стены, проверяли и смазывали механизмы подъемных мостов перед несколькими городскими воротами. Оружейники ковали мечи, наконечники для стрел, щитники готовили щиты, тиуны из ближних сел свозили продовольствие. Город готовился к осаде.
        В дружину взяли еще два десятка воинов, и теперь старые, опытные бойцы натаскивали их во владении оружием. И хотя еще неизвестно было - литвины вторгнутся в наши земли или князь московский первым нападет, - в любом случае город готовился и был готов к сражению.
        Беда пришла совсем не оттуда, откуда ждали. Ночью в городские ворота заполошенно заколотил человек, приехавший на неоседланном коне.
        - Отворите, Христом-Богом прошу. Беда великая!
        Ратники высунулись со стены, но, исполняя наказ князя, ворот не открывали.
        - Чего людей беспокоишь, говори, чего надобно.
        - Татары, много, уже недалеко - я из Бутурлиновки прискакал.
        - Откель татарам здесь взяться?
        - Так ты впустишь или сверху спрашивать будешь?
        Поднявшийся на шум десятник распорядился спустить веревку и поднять вестника. Мужик поматерился, привязал лошадь к дереву неподалеку, обмотался веревкой, и стражники втянули его на городскую стену. Был он в грязной, разорванной рубашке, всклокоченный, левая рука неумело замотана холстиной, через которую проступала кровь.
        - Ну, - подступился к мужику десятник, - рассказывай.
        - Чудом спасся, всю деревню нашу, Бутурлиновку, как есть пожгли, людей в полон забрали. Я да может еще кто вырвался, телегу бросил - и сюда.
        - А точно ли татар много, может - с перепугу показалось. Забрела шайка какая, а ты - войско!
        - Нет, обоз за ними, пленные, самих много - тьма просто.
        Десятник огладил бороду:
        - Пошли к князю, там все и расскажешь. - Уходя, бросил: - Глядите повнимательней, может, кто в закатной стороне пожары углядит - сразу докладывайте.
        «Ага, - подумал я про себя, - татары - народ ушлый, поостерегутся избы жечь, далеко видно: ночью - огонь, днем - дым. Их задача - добычу взять богатую, пленных побольше. Чего им избы жечь, раньше времени себя обнаруживать». Но глядел во все глаза - ничего, никаких всполохов, одна сплошная темень.
        Вскоре прибежал десятник:
        - Князь зовет, одна нога - здесь, другая - там.
        Я оставил на стене щит и копье и налегке побежал в детинец. Княжеский дом уже проснулся, бегали слуги, бряцали оружием воины. Я вошел в княжеские покои, поклонился. Князь сидел в кресле у стола, рядом стояли сотники.
        - Вроде как ты пластуном был, лазутчиком, и шустрый очень. В разные стороны высылаю конские дозоры, тебе особое поручение - узнай, что в этой Бутурлиновке - шайка забрела али войско серьезное. С Богом!
        Я вышел во двор, зашел в воинскую избу, заткнул за пояс бумеранги, попрыгал. Черт, калита на поясе бренчит монетами; снял, уложил в свой походный мешок; снова попрыгал - тихо.
        Дружинники понимающе ухмылялись в усы.
        Хоть и была поздняя ночь, город не спал. По улицам двигались люди с факелами, огни факелов также виднелись на городской стене, четко обозначая периметр. Где находится Бутурлиновка, я приблизительно знал, но ночью все деревни сверху одинаковы - темные избы, безлюдье. Пустил коня галопом и часа через три остановился у какой-то деревушки.
        На мой стук в окно выглянул седой старик.
        - Кому не спится в ночь глухую?
        - Свои, батя.
        - Свои вон, на печке лежат. Чего надоть?
        - Бутурлиновка далеко?
        - Так в той стороне, - старик махнул рукой, - верст десять ишшо.
        - Собирай своих, сказывают - татары близко, я от князя лазутчик.
        - Ох ты, Господи. - Старик закрыл окно.
        Я поскакал дальше. Через полчаса небо окрасилось в красноватые тона. Скоро стал виден луг, множество костров на нем.
        Я всмотрелся - точно, татары. Узкоглазы, вооружение не наше, разговор чужой.
        Надо князя упредить, да только руки чесались. Как на своей земле, жрут руками из котлов крестьянскую баранину, хохочут. Интересно, где у них пленные?
        Я прокрался к опушке. На лугу, близко к лесу, стояли несколько повозок с трофеями, рядом сидели и лежали связанные люди. Недалеко у костра двое татар разговаривали в полный голос. Вот один встал, обошел пленных, осмотрел веревки; успокоившись, подсел к товарищам.
        Я вытащил бумеранги и метнул в татар. Метил в спины - ночью по головам мог и промахнуться. Оба беззвучно упали. Подскочив, выдернул из спин убитых бумеранги - однако глубоко вошли, - обтер ихними же халатами, снова заткнул за пояс. Собрав татарские сабли и ножи, подбежал к пленным. Разрезав веревки, приложил палец к губам:
        - Тс! - Дал мужикам в руки татарские сабли: - Бегите в лес и уходите, помоги вам Бог.
        Люди гурьбой кинулись в лес. Я снова поднялся, подсчитал костры - многовато, - больше двух сотен. По грубым прикидкам, около каждого - по десятку, итого - две тысячи. Много! У князя всего пять сотен - четыре конных и одна пешая. С такими силами можно только обороняться, да помощь у Москвы просить.
        Развернувшись, направился было к Рязани, да опомнился. Снова может повториться, как в Данкове, - решат, что отоспался за городскими стенами. Ну, тогда эти сутки пошалим, попортим татарам нервы.
        Я раздумывал - с чего начать. Вот стоит шатер какого-то начальника, у входа двое караульных. Ну, они мне не помеха. Я подполз к стене шатра, с противоположной стороны от входа. Почти сразу же прошел сквозь войлочную стену; странное ощущение - войлок щекотал кожу, это не сквозь бревно или кирпич проходить.
        На ковре, обложившись множеством подушек, сладко похрапывал толстый татарин в ярко-красном шелковом халате; недалеко стояло серебряное блюдо с обглоданными костями и чашка с недопитым кумысом.
        Не теряя времени, я выхватил нож, толкнул татарина в бок, чтобы проснулся, и, как только он спросонья захлопал глазами, я всадил ему нож в сердце. Нельзя убивать спящего: обязательно закричит, караульные у входа тревогу поднимут, а мне это ни к чему.
        Так же легко вышел через стену, огляделся, увидел недалеко еще один шатер. Ну-ну, поглядим, что там за начальник.
        Обойдя шатер сзади, прошел сквозь войлок. Здесь обстановка была такая же - ковры, подушки. Старый седой татарин доедал плов, облизывая жирные пальцы. Увидел меня, и глаза от удивления округлились; открыл рот, чтобы крикнуть и поднять тревогу, да плов во рту помешал. Одним движением я выхватил саблю и снес ему голову. Ох и воняет же в шатре, хотя бы мылись почаще.
        Вышел, огляделся. Вон и еще один шатер. В первую очередь надо выбить начальство. Понятно, свято место пусто не бывает. На место убитых назначат других, но некоторое время - сутки, двое - я выиграю, да и сумятицу внесу. Наверняка в голове самого большого начальника в войске возникнет мысль: «Почему ночью убиты начальники одновременно в нескольких сотнях. Не заговор ли? А не угрожает ли убийство и моей особе?»
        До войны ли татарам будет? Успех любой войны - не только в физической подготовке воинов, но и в моральном климате, психологическом состоянии воинов. Это касается армий всех времен и народов.
        Я пробрался в следующий шатер; даже сквозь стены были слышны сладострастные стоны. Пройдя сквозь войлок, на непременном ковре увидел молодого, атлетического вида татарского начальника. Штанов на нем не было, возлежал он на наложнице или жене - кто их разберет, и занимался самым что ни на есть мужским делом. В пылу любовной схватки ни он, ни женщина меня не заметили. Подожду, не буду мешать. Как только раздался последний вопль, и мужчина блаженно сполз с женщины, я саблей отправил его к Аллаху. Он так и умер с довольной улыбкой. Женщина собралась завопить, открыла рот, но я показал ей окровавленную саблю, и она разумно промолчала. Убивать женщин нехорошо, мне пришлось затолкать ей в рот в качестве кляпа шелковые штаны ее ухажера, и поясным ремнем связать руки.
        Таким путем я перебегал от шатра к шатру, довольно успешно способствуя карьере молодых и алчных до власти. Пусть они из подчиненных сами станут сотниками.
        До рассвета время еще есть, и я намеревался обойти все шатры, но лимит везения на сегодняшнюю ночь кончился. Когда я вошел в один из шатров, хозяин его не спал. Рядом стояли два воина. Черт, надо было прислушаться, хотя войлок прекрасно глушит звуки, и я мог не услышать разговора.
        Все трое несказанно удивились, но мгновенно оправились от шока, выхватили сабли и с криками: «Шайтан!» кинулись ко мне. Перспектива драться сразу с тремя, когда за тонкой войлочной стеной многие сотни, мне не улыбалась, и я спиной вперед вышел из шатра.
        Надо срочно уносить ноги. Спереди, со стороны входа уже раздавались возбужденные крики. Сейчас помчатся сюда. Я помчался подальше от шатра. Выскочившие воины метались возле шатра, к ним присоединялись все новые и новые ратники, и вскоре возле шатра уже была возбужденная толпа. Хозяин шатра, вероятно сотник или тысячник, рассказывал, помогая себе руками, как сквозь невредимую стену войлока прошел русский шайтан. Ну-ну, пугай народ, мне это на руку. Я отполз в сторону, осмотрелся.
        Вдалеке, метрах в двухстах, стоял богатый белый большой шатер, наверняка самый высокий татарский начальник там.
        Я задумался. Нет, не проникнуть. Вооруженные воины не только у входа, но и вокруг шатра, живой цепью. Не стоит рисковать, по крайней мере - пока. Посмотреть бы на него, потом найду способ уничтожить.
        Я прополз к другому концу лагеря, намереваясь продолжить знакомство с владельцами шатров, но небо на востоке стало светлеть. Земля еще была в темноте, но я мог оказаться на свету. Пришлось отползать в сторону. Надо бы проследить - куда, какой дорогой они движутся.
        Оказавшись на опушке леса, почти нос к носу столкнулся с татарином. Наверняка по нужде в кусты бегал; без щита, но сабля на боку висит. Я свою выхватил быстрее и рубанул поперек живота. Татарин хватал ртом воздух, силясь крикнуть, но силы быстро уходили, и он лишь сипел. Я добил его и оттащил тело подальше в лес. Лучше бы он был в другом месте, если хватятся пропавшего - могут начать искать.
        Я по лесу отошел подальше, забрался на высокое дерево и удобно устроился на развилке больших ветвей. Обзор был хороший, почти весь лагерь - как на ладони. Вот протяжно закричали муэдзины. Лагерь просыпался, все обратились к востоку, встали коленями на маленькие молитвенные коврики.
        Как только молитва закончилась, у некоторых шатров поднялась тревога. Охрана обнаружила убитых, к самому большому шатру побежали гонцы с неприятными известиями. Воины столпились вокруг шатров, не решаясь заглянуть внутрь. Гонцы сновали от главного шатра к войску и назад, лагерь стал похож на растревоженный улей.
        Я принялся мысленно считать - сколько шатров я посетил и скольких сотников не досчитается сегодня их военачальник. Выходило - шесть. Очень неплохо для одной ночи. Очевидно, последовало какое-то указание, от каждой сотни вышло по нескольку человек, и лагерь оцепили. Ха, эти уроды думают, что ночью к ним кто-то проник. Ну-ну, ловите его, ату!
        Днем ни одна сотня никуда не вышла. То ли внутри лагеря искали врага, то ли шли назначения новых сотников. Мне это было на руку. Одно плохо - сон одолевал. Веки так и слипались. Ночью был такой выброс адреналина, что сейчас во всем теле чувствовалась усталость, голова была тяжелой. Я периодически себя щипал за ноги, покусывал губы. Спать нельзя, надо понаблюдать. А ночью смыться - и к своим.
        И все-таки сон оказался сильнее меня. Как я заснул - даже и не заметил, но проснулся внезапно, от чувства тревоги. Внизу, под деревом кто-то разговаривал, причем по-татарски. Я насторожился и затих. Руки-ноги затекли, но я боялся даже пошевелиться. Из лука татары стреляют отменно, даже на звук. Заподозрят - пустят несколько стрел, вот тут мне и хана. На развилке сидеть хорошо, но сдвинуться в сторону невозможно, да и щита нет.
        Татары поговорили да и двинулись дальше. Я вытер со лба холодный пот. Стоило мне всхрапнуть во сне или пошевелиться - и вякнуть бы не успел. Да, расслабился, а ведь ты не бессмертный, Юра. Так, наградила судьба несколькими полезными свойствами, но и только. Нельзя терять осторожность вблизи лагеря противника. Тем более татары после ночного происшествия настороже. Ба! Да не лазутчики ли это? Небось, мурза ихний велел леса обшарить - нет ли поблизости наших воинов? Стало быть, воины не простые, скорее всего - следопыты. А не взять ли мне языка? Всего одного, второй будет лишним. Узнать бы еще, кто из них по-русски говорить может. А то еще ненароком убью не того.
        Я поймал себя на мысли, что рассуждаю о предстоящем убийстве - да, противника, да, татарина, принесшего беду на Русь, - как о деле обыденном, не вызывающем страха в душе. Воистину жестокий век, жестокие нравы. Хочешь выжить - приспосабливайся.
        Я обратился в слух - ни шагов, ни разговоров. Ушли? Осторожно, стараясь не хрустнуть веткой, спустился вниз. Куда они пошли? Ну, ясный перец - не в сторону лагеря татарского.
        Медленно, прячась за стволы деревьев и кусты, стал углубляться в лес. Что за шум? В несколько прыжков приблизился. Перед обоими татарами стоял на коленях русский мужик, судя по одежде - хлебопашец. Со зловещими ухмылками татары вытягивали сабли из ножен. Медлить нельзя.
        Я выхватил пару бумерангов и пустил в цель. Оба повалились на землю, а мужик бросился наутек. Взял языка, называется.
        Подойдя, обтер бумеранги от крови об одежду убитых. И что теперь? Оставалось надеяться, что эти лазутчики - не единственные, надо пройти вдоль опушки да схорониться в кустах. Глядишь - удастся кого-нибудь взять в плен.
        Отойдя параллельно опушке леса метров двести, я нашел удобное место - тропинка, рядом густые кусты бузины. Заранее приготовил саблю, положив рядом с собой. Теперь бы не уснуть. Сон на дереве немного освежил, но неподвижное сидение в кустах снова заставило веки смыкаться. Чу, шаги! Я подобрался, как пружина. Двое или трое. Если двое - неплохо. Первого полосну саблей, второго надо брать в плен, без рукопашной не обойтись.
        Шаги ближе и ближе. Я выскочил из кустов, как черт из табакерки, полоснул первого татарина саблей по шее, отбросил саблю и кинулся на второго. От неожиданности тот не успел даже схватиться за саблю. Сильным ударом под дых я отправил его в небольшой болевой шок, и пока он, согнувшись, хрипел, отцепил от пояса его саблю, наступил ногой на лезвие и сломал. Свою саблю вложил в ножны.
        Татарин все еще разевал рот, тараща на меня выпученные глаза.
        - По-русски понимаешь?
        Татарин не реагировал, хрипеть перестал и начал икать. Вот незадача. Я надавил на глазные яблоки, и икота прекратилась.
        - Будешь говорить, или убить, как его? - Я показал на убитого.
        - Якши, буду говорить.
        - Кто такие, откуда?
        - Казанские мы, юлдузы Сафа-Гирея.
        - Кто в лагере главный? Кто возглавляет ваших воинов?
        - Селим-мурза, темник.
        - Воинов сколько?
        - Не знаю.
        Я вытащил саблю и поднес к его шее.
        - Еще раз скажешь - «не знаю», отправлю к Аллаху. Понял?
        - Я бы сказал - считать могу только до двух десятков.
        - Хорошо, сколько сотен?
        - Много.
        - Куда идете?
        - На Рязань, там соединимся с литвинами, на Москву пойдем.
        Ни фига себе, серьезные у них планы. Я задумался и на миг упустил из виду своего пленника. Тот, чувствуя, что сабля моя не у шеи, выхватил засапожный нож и ударил им меня в живот. Лезвие его скрежетнуло по бумерангам и ушло в бок, пропоров одежду и лишь оцарапав кожу. Я вжикнул саблей и почти отсек ему голову.
        Задумался, растяпа. Если бы не железные бумеранги, сыгравшие роль кольчуги, лежать бы мне сейчас на тропе с выпущенными кишками. На волосок от смерти оказался. Впредь наука: поймал противника - обыщи.
        Надо к князю поспешать, уж больно сведения важны.
        Я отошел в глубь леса, выискивая небольшую поляну, и нос к носу столкнулся с двумя татарами. Встреча была неожиданной для обеих сторон. Мы выхватили сабли и настороженно уставились друг на друга. Я сделал выпад, татарин отбил, еще выпад - татарин увернулся. Опытный противник, это почувствовалось сразу.
        Второй татарин медленно стал обходить меня слева. Плохо, щита у меня нет, если нападут дружно с обеих сторон, придется туго. Сосредоточившись, я сделал обманный выпад и когда татарин прикрылся щитом я прыгнул в сторону и уколол в сердце одного, развернулся ко второму. Этот был попроворнее и схватка немного затянулась. Когда он в очередной раз отскочил уходя от удара моей сабли, я схватил щит убитого и метнул ему в ноги. От неожиданного удара татарин припал на правую ногу и мне удалось нанести ему резаную рану в бедро. Нога его обильно окрасилась кровью. Как опытный воин, он понял, что время работает против него и перешел в атаку. Кровотечение ли было тому виной или удар по ноге щитом, но противник мой уже не передвигался так быстро и вскоре мне удалось одержать победу. Еще двумя лазутчиками меньше, может быть, важные сведения несли своему мурзе.
        За поясом одного из убитых что-то блеснуло. Нагнувшись, я вытащил из-за кушака золотой крест приличного размера - с мужскую ладонь. Зачем он ему, нехристю? Не иначе - трофей, с убитого священника снял или в разграбленной церкви. Не стоит оставлять его здесь, на убитом мусульманине. Вытащив крест, я сунул его за пазуху. При первом удобном случае надо найти цепочку и повесить его на себя. Я бросился бежать - надо скорее добраться до коня. Вот и он стоит. Я вскочил в седло и пустил коня в галоп.
        Через несколько верст лес кончился. Вдали показался город. Городские ворота заперты. Я постучал рукоятью сабли, сверху высунулся дружинник.
        - Чего тебе? - Но, узнав меня, осекся и крикнул со стены вниз.
        Ворота заскрипели, одна половина приоткрылась, и я въехал в город. Дружинники обступили, всех мучило любопытство, но я торопился к князю.
        Перед воротами отряхнул от пыли портки, прошел во дворец. Меня пропустили сразу, все ждали лазутчиков с известиями. Я оказался первым.
        Князь с воеводой сидели за столом. Поздоровавшись, поклонился. Князь выглядел озабоченным, под глазами - темные круги.
        - Чем порадуешь?
        - Нечем, князь. В Бутурлиновке татары казанские стоят, числом около двух тысяч, считал сам. А как пленного взял, допросил; сказал - идут они на Рязань, чтобы объединиться с литовским войском: после взятия Рязани, объединенными силами на Москву двинуть.
        Князь и воевода после неожиданной новости сидели с ошарашенным видом.
        - Ты точно ли узнал?
        - Как есть, княже; лучше горькая правда, чем сладкая ложь.
        - За ценные сведения и быстроту, с коей доставил - возьми перстень. - Князь снял с руки один из перстней, протянул мне. - Иди, отдыхай, пока никому ни слова; народ в панику ударится, а всем надо сохранять спокойствие.
        Я откланялся и пошел в воинскую избу. Дружинники сразу обратили внимание на перстень на руке. В те времена - это как орден или медаль. Кто-то завистливо спросил:
        - От князя?
        - От него, за службу.
        - А меня еще ничем князь не наградил, лучше бы меня послал лазутчиком.
        - Я же не напрашивался.
        Я улегся на свой топчан, уснул сразу же, без сновидений. Проснулся бодрым и свежим, пошарил рукой по постели - что-то давило на бок. Нет ничего, провел рукой по одежде. Крест! Я о нем и забыл в заботах.
        Я направился в лавку златокузнеца - так назывались раньше ювелиры - и купил добротную серебряную цепь; надев цепь с крестом на шею, спрятал его под рубашку. Здесь его место, а не за кушаком у татарина.
        На свежую голову обдумал положение Рязани. Плохое положение, надо сказать. Только татары превосходили нас числом вчетверо, сколько еще прибудет врагов с литовскими войсками - неизвестно.
        Для жителей и дружины наиболее сподручно было бы бить татар и литовцев порознь, тогда шансы сохранить город были. Конечно, князь не глупее меня в вопросах воинских, у меня нет опыта управления войсками в бою, но хотя бы поговорить с воеводой мне хотелось.
        Я нашел его во дворе, рядом стояли сотники. Подождав, когда воевода освободится, я подошел и кратко изложил свои мысли.
        - Правильно думаешь, парень. Мы с князем к такому же выводу пришли. Только вот как это осуществить. Задумки есть какие?
        - Есть.
        - Ну-ка пошли к князю.
        У князя я снова повторил, что бить врага сподручнее будет поодиночке, не дожидаясь объединения. И предложил свой план. Заключался он вот в чем.
        Любимая тактика татар заключалась в заманивании противника в ловушку. Навстречу неприятелю высылается небольшой отряд, завязывается бой, и татары отступают. Когда противник бросается преследовать отступающих, с двух сторон на него бросаются основные силы. И еще одна особенность - до стычки с основными силами татары массированным обстрелом из луков стараются нанести как можно больший урон. На врага сыплется смертоносный дождь из стрел, поражая всадников и лошадей.
        Когда я возвращался из Бутурлиновки в Рязань, присмотрел очень удобное место для боя. Сухой лог, с обеих сторон лес. Развернуться в полную силу и обойти с флангов татарам лес не даст, а защититься от стрел помогут сбитые из жердей большие щиты. Для удобства передвижения их можно водрузить на колеса от телег.
        Князь внимательно выслушал, потеребил усы, задумался.
        - План хорош, но вот объясни мне…
        Я еще долго объяснял все подробности, стараясь не упустить мелочей.
        - Давайте, други боевые, попробуем. Риск, конечно, есть, но и в случае успеха от одного врага избавимся, и делать это надо быстро, иначе литвины подойдут. Воевода, ты объясняешь сотникам их задачу - кто заманивает татар, кто в основном полку главную работу будет выполнять. Я же распоряжусь посадскому, чтобы щиты делали, да на колеса ставили.
        Работа закипела. Городские мастеровые рубили деревья, делали щиты, снимали со своих телег колеса и ставили щиты на колеса. Сзади щита прибивались толстые жерди, чтобы толкать было удобно. Я прикинул - ширина лога где-то метров триста, стало быть, надо около ста тридцати щитов двухметровой ширины, чтобы прикрыть почти все войско. Конечно, от навесной стрельбы, когда татары будут стрелять поверх щитов, они не укроют, но силы и точности уже не будет - так, беспокоящий огонь по площади.
        К утру все было готово. Дружина выступала из города, оставив пешую сотню для охраны Рязани. К вечеру колонна добралась до места предстоящего боя, но обоз со щитами сильно отстал. Обоз прибыл только тогда, когда дружинники уже поужинали, располагаясь на ночлег.
        Утром, с первыми лучами солнца князь выслал небольшой конный отряд на разведку. Вернувшись к полудню, дружинники доложили, что татары - в дневном переходе от нас. Идут не спеша, грабя встречающиеся деревни.
        Расставив дозоры, дружина отдыхала.
        Проснулся я от рева трубы. Поскольку все спали одетыми - даже кольчуг не снимали, собираться долго не пришлось. Сходили к табуну, нашли своих коней, оседлали. Передовой отряд ушел навстречу татарам, - завязать бой и откатиться назад, завлекая их в ловушку.
        Все заняли свои места, впереди выставили щиты, за ними спрятались немногочисленные лучники. Вставшее солнце начало пригревать, сидеть неподвижно в седле было тяжело. Под кольчугой - войлочный поддоспешник, рубашка, на голове - шлем. Пот катился градом, застилая глаза.
        Справа у горизонта показалась завеса из пыли. Она быстро приближалась, затем послышался топот копыт, и к нам подлетели на взмыленных конях дружинники - в пыли, в крови.
        - Идут!
        Все приготовились, прикрылись щитами сверху, лучники наложили стрелы на тетивы. Из-за поворота вырвался отряд татар, пока немногочисленный. С разбега, по инерции, подскакали ближе. Наши лучники не упустили момент, защелкали тетивы луков, и среди татар появились убитые и раненые.
        Правда, уцелевшие быстро развернулись и бросились наутек. Через несколько минут послышался тяжелый гул множества конских копыт, и из-за поворота показалась конская лава. Татар было много, очень много. Но лог по ширине был узок и не мог вместить всех. Времени для перестроения было мало, кони смешались, и лава потеряла напор.
        Наши лучники посылали в татар стрелу за стрелой, опустошая колчаны. Татары отвечали тем же. Стрелы летели с обеих сторон. Но если наши стрелы били напрямую в цель, то татарские втыкались в щиты, или, если татары стреляли через них, попадали в щиты дружинников, которые те держали над головами. Слышен был частый и сильный стук, щиты были утыканы стрелами, напоминая ежей.
        Когда стрелы с обеих сторон поизрасходовались, князь подал знак, щиты на колесах раздвинулись в стороны, давая дорогу, и конная дружина ринулась на татар, давя копытами раненых и убитых противников. Я то и дело слышал противный хруст костей и чавканье живой плоти под лошадью. Меня поставили во втором ряду. Наклонив копье, я ждал сшибки.
        Сейчас княжеская дружина была даже в лучшем положении, чем татары. Мы уже набрали скорость, тогда как татары топтались на месте. Появление щитов на колесах сломало их излюбленную тактику - издалека вывести из строя противника и деморализовать оставшихся, чтобы затем спокойно добить.
        Удар! Дружина сшиблась с татарами. Стук столкнувшихся коней, щитов, оружия был так силен, что на мгновение заложило уши. Нам удалось за счет массы и скорости смять несколько первых рядов, но затем мы увязли. Сеча стояла жестокая, копья были брошены после столкновения, вытащить их из тел противников было просто невозможно, да и в тесноте они бы только мешали. Я остервенело рубил направо и налево, едва успевая различать всадников. Если в синем плаще и шлеме-шишаке - свой, если одежда и шлем другие - чужой, руби его. С головы до седла я был забрызган кровью, в такой толчее лучше уж быть убитым сразу, чем быть раненому. Конями превратят тело в кровавое месиво.
        Прямо передо мной возник татарин с разинутым в крике ртом, почему-то в руке его был нож, а не сабля. Он прыгнул со своего коня на меня, но я успел повернуть клинок в его сторону, и он сам же напоролся на клинок.
        Слева ударили в щит, и рука онемела. Я мгновенно обернулся - здоровенный татарин в смешном плоском шлеме-мисюрке замахивался снова железной булавой. Кто-то из наших успел раньше меня и мечом отсек ему руку. Куда он потом делся, я не заметил, так как справа ударили саблей в бок. Кольчуга выдержала, но боль была сильной, стало трудно дышать. Я в ответ тут же кольнул саблей, попав татарину в неприкрытую кольчугой грудь. Сделал новый замах и замер. Впереди - только удаляющиеся лошади и спины пригнувшихся к ним татар. Не выдержали татары жестокой сечи, дрогнули и побежали.
        Сбоку от нас вырвался на рев трубы княжеский резерв - полсотни дружинников - и бросились их догонять. Мы же остались на месте. Почти все были ранены, в крови - своей и чужой, руки с трудом сжимают скользкие от крови рукоятки.
        Все! Разбиты татары. Те жалкие остатки от двух тысяч в расчет уже можно не брать. Я обвел взглядом поле брани - оно было усеяно мертвыми людьми и лошадьми. Навалилась усталость. Повернув коней, мы съехались у щитов на колесах. В каждом из них торчали десятки стрел.
        - Молодцы, не посрамили князя и землю русскую. Кто ранен - перевязывайтесь. Лучникам - обойти поле боя, собрать наших раненых, кто жив остался, потом собрать оружие.
        Лучники, забросив луки с колчанами за спину, разбрелись по всему логу.
        Я, постанывая от боли в правом боку, сполз с лошади. С помощью кого-то из своих снял кольчугу и поддоспешник, задрал рубаху. Поперек груди вспух багровый рубец на месте удара. Прощупал грудь - похоже, сломана пара ребер. Тот же дружинник длинным холстом туго перетянул мне грудь. Дышать стало намного легче. Все вокруг оказывали друг другу помощь, перевязывались.
        Я побрел к недалекому ручью - обмыть с себя кровь и почистить саблю. Смыл с рук и лица подсохшие брызги крови, протер пучком травы и сполоснул в ручье саблю, вложил в ножны. Лечь бы сейчас на траву да отдохнуть, но услышал рев трубы. Князь собирает.
        Мы встали в строй. М-да, поредели наши ряды.
        - Боевые побратимы! Понимаю, что устали, от ран не оправились, но прошу - погрузить на подводы наших павших и раненых, кто не может в седле удержаться. Надо возвращаться в Рязань. Один ворог разбит, но второй может подойти. Тогда нам в город не прорваться. За дело!
        Все занялись делом, и через пару часов скорбный обоз с павшими и ранеными двинулся к Рязани. Впереди, далеко оторвавшись, скакал большой отряд во главе с князем. Малый отряд конных ратников шел в арьергарде.
        До Рязани добрались беспрепятственно. Здесь узнали, что воинство литовское в двух дневных переходах. Времени, чтобы подлечиться и восстановить силы после сражения с татарами, было мало. Ратники отлеживались в воинской избе. Кто был цел - затаскивали на городские стены и башни пушки.
        Из окрестных сел стекались в город селяне, гнали с собой скот, везли в телегах нажитое добро.
        Обстановка была тревожной, чувствовалось, что напряжение с каждым днем нарастает. На четвертый день дозорные сообщили, что вдали видны дымы, не иначе - литвины села жгут. Дымы становились ближе, и через день вдали показалось неприятельское войско.
        Когда вороги подошли ближе и в виду города разбили лагерь, стала понятна причина их медленного движения - войско наполовину было пешим. На конях были только шляхтичи и их слуги, большую же часть войска составляли пешие наемники, отличавшиеся одеждой и оружием. Плохо было то, что каждый второй литвин имел пищаль, коей пользовался искусно.
        Войско расположилось на поле, стали разбивать шатры; многочисленные отряды стали обходить город со всех сторон, стараясь замкнуть кольцо осады. Со стен крепости за неприятельскими действиями наблюдали дружинники и горожане. Я, кряхтя и охая от боли в ребрах, нашел воеводу.
        - Опять ты, лежал бы пока, сил набирался, не ровен час - и раненых на стены призвать придется.
        - Прости, воевода, что мешаю трудам твоим. Задумка есть.
        - Сказывай.
        - Есть ли умелые пушкари при наряде?
        - Есть, как не быть.
        - Вели днем пушки подготовить, зарядить и навести на шатры, а ночью, когда ворог спать уляжется, все дружно и ударят. Думаю, урон большой будет.
        - Так не стреляют ночью из пушек.
        - На то и расчет, враги тоже так думают.
        Воевода покрутил ус, подумал.
        - Давай попробуем.
        От воеводы во все городские концы поскакали посыльные, и вскоре пушкари засуетились у своих единорогов, тюфяков и мортир.
        Опустилась ночь, я с нетерпением ожидал, когда последует сигнал. Вот на одной из башен взревела труба, одна за другой начали грохотать пушки, дав нестройный залп. В стане литвинов поднялся переполох, заметались факелы, закричали раненые. Поутру стали видны следы ночного налета: шатры разбросаны, повсюду лежат многочисленные убитые. Вся литовская рать под покровом ночи отошла подальше, побросав припасы и амуницию.
        С городских стен с радостью наблюдали эту картину дружинники и горожане.
        В этот день литовцы не пошли на приступ, видимо - зализывали раны и приводили себя в порядок.
        Я почувствовал себя уже вполне сносно, решил провести ночь с пользой для дела. Выждав, когда ночь вступит в свои права, я взобрался на стену, огляделся. Никого. Прошел сквозь стену и пополз к вражескому стану.
        Большая часть воинства литовского говорила по-русски, за исключением наемников. Ведь в княжество Литовское ранее входили такие исконно русские города, как Смоленск, Полоцк, да и многие поменьше.
        Еще днем я заметил со стены, что одеты литвины разнообразно, и я в своей одежде не буду выглядеть белой вороной. Так я и гулял смело по чужому лагерю, прикидывая - где и сколько народу, есть ли пушки. Около одного из шатров слышался разговор. Я подошел поближе и прислушался.
        - Ров глубокий у них.
        - Значит, копать глубже надо.
        - Сегодня ночью и начнем.
        Люди стали выходить из шатра и, чтобы не навлечь на себя подозрений, я отошел. Интересно, что они собрались копать? Надо брать языка да допросить с пристрастием. И желательно не рядового - что он может знать?
        Покручусь у шатра, авось и выгорит. Я улегся на землю недалеко от шатра, изображая спящего, внимательно поглядывая из-под руки. Вот из шатра выскользнула тень и направилась к реке. То, что мне надо. На начальника воин не похож - у тех походка вальяжная, но и не из простых. Чего простому гайдуку в шатре отираться?
        Крадучись, я направился за ним. Идущий впереди человек подошел к одному из костров, переговорил с воинами, направился дальше. Вот и лагерь скоро кончится - куда же он?
        На берегу человек остановился, к нему тотчас же подбежал дозорный. Короткий разговор, и он пошел вдоль реки.
        Надо брать! Место удобное, лагерь уже далеко, темно. Я бросился вдогонку, догнав, подпрыгнул и всем своим весом ударил его в спину. На несколько минут человек лишился чувств и упал. У меня от удара заныл бок. Как не вовремя! Заранее приготовленным ремешком я связал ему руки и заткнул рот полой его же кафтана. Человек лежал в отключке.
        Сбегав к реке, я набрал пригоршню воды и плеснул ему в лицо. Человек вздрогнул, пришел в себя; глаза его открылись, и он удивленно уставился на меня. Я поднес к его лицу нож.
        - Я не гайдук, я рязанец. Ты меня понимаешь?
        Человек кивнул.
        - Если не будешь орать, я уберу кляп изо рта. Но стоит тебе только вякнуть, как ты умрешь. Уяснил? Будешь вести себя тихо?
        Человек снова кивнул. Я вытащил изо рта полу его же кафтана.
        - Ты кто таков?
        - Я не воин, нет. Я инженер из Кракова.
        - Тогда какого черта ты здесь делаешь?
        - Мое дело - руководить подкопами.
        - Какими еще подкопами?
        - Меня наняли подкопы делать под городские стены, чтобы порох заложить и стены взорвать.
        - Порох где?
        - В обозе, четыре подводы.
        Это хорошо, что он не воин, какие-никакие секреты или будущие злоумышления знает. Надо бы его в город, пусть с ним воевода поговорит. Но как это осуществить?
        - Поднимайся.
        Инженер неловко поднялся; все-таки это непросто сделать со связанными руками.
        - Иди к городу и не вздумай бежать, умрешь быстрее, чем сделаешь первый шаг в сторону.
        - Понял, пан.
        Спотыкаясь в темноте, инженер двинулся к городу. Я шел сзади. Нож сунул в ножны, но руку держал на рукояти сабли. Вроде бы пленник связан и послушен, но кто его знает, что у него на уме.
        Из-за кустов внезапно вышел литовский дозор - три человека, и когда я уже почти решился выхватить саблю, инженер громко и четко назвал пароль. Дозор снова скрылся в кустах, а мне захотелось вытереть со лба холодный пот.
        Мы подошли к городским стенам. Черт, что дальше делать? Ворота заперты, никто их не откроет, даже назовись я князем. Этот момент я не предусмотрел.
        Я подобрал камешек, забросил на стену; раздался металлический звук, видимо - камешек попал в шлем или щит воина. Сверху показалась голова.
        - Кто тут бродит? Вот я ужо…
        - Тихо, сбрось веревку: я пленника взял, надо его на стену втащить.
        Голова исчезла, через некоторое время высунулась снова.
        - Ты кто таков?
        - Дружинник князев, Юрий. Ты долго еще будешь разговоры разговаривать? Не ровен час - услышат литвины, тогда уже я пленником буду.
        Голова исчезла снова, раздались негромкие голоса, затем со стены упала веревка. Я обвязал ею пленника вокруг пояса, проверил узел и дернул за веревку: «Тяните!» Пленника шустро стали поднимать; скорее всего, тянули несколько человек.
        Не раздумывая долго, я прошел сквозь стену и очутился в городе. По лестнице взбежал наверх. Пленник был уже на стене, окруженный четырьмя ополченцами. Еще один выглядывал со стены вниз:
        - Да где же он, их двое было.
        - Тут я, - рявкнул я.
        Чего теперь говорить тихо, когда стена внушала спокойствие и вселяла чувство защищенности. Ополченцы выпучили от удивления глаза.
        - Ты это… как ты здесь оказался?
        - Пластун я княжеский, обучен.
        - А-а-а…
        Они никак не могли взять в толк, как я незаметно и быстро, без веревки и лестницы оказался внутри, за стеной.
        - Ну, пошли, дружинник, к сотнику.
        Меня окружили со всех сторон и вместе с пленником повели со стены.
        Сотник оказался недалеко, у подножия соседней башни, сидел на чурбачке и вместе с ополченцами хлебал из котелка суп. Я принюхался - никак, куриный.
        - Вот, энтот дружинником назвался, с той стороны подошел и пленника привел, мы на стену втащили.
        Сотник всмотрелся в мое лицо, кивнул.
        - Знаю такого, недавно в сече с татарами видел. Свободны, ваше место на стене, да глядите в оба.
        Сотник с сожалением облизал ложку, сунул ее в чехол на поясе.
        - Пошли.
        Сотник, за ним пленный и я замыкающим направились к княжескому дворцу. Пленного завели в воинскую избу, сотник доложил воеводе. Кряхтя и почесывая живот, воевода поднялся с топчана.
        - Что случилось?
        - Да вот, пленника важного захватить удалось.
        - С чего решил, что он важный? Могли бы и до утра подождать.
        - Инженер это. Нанят подкоп под стены сделать и взрыв учинить.
        - Ишь ты! На самом деле занятно. Сейчас оденусь да к князю с пленным схожу. Не каждый день такие птицы попадаются.
        Воевода быстро натянул сапоги, надел кафтан и опоясался поясом с саблей. Пленного увели вслед за воеводой, а я улегся на свой топчан и с наслаждением сомкнул веки. Похоже, язык ценный; если грамотно потрошить, многое рассказать может. С тем я и уснул.
        Ранним утром, лишь только начало светать, меня растолкали.
        - Иди, князь зовет.
        Надо идти, причем пошевеливаться, во все времена начальство ждать не любит. Успев ополоснуть лицо из бочки с дождевой водой, стремглав помчался в княжеские палаты.
        Кивнув головой, князь сразу начал:
        - Пленник твой ценный оказался, много чего рассказал, - мы даже не все смогли расспросить; отдохнет немного, и воевода им займется. Как удалось поймать такую птицу? Ты же вроде как ранен был в сече с татарами?
        Я непроизвольно дотронулся до больного места.
        - Заживает. Прости, князь, за самовольство, что без дозволения выбрался в стан вражеский, но нам ведь знать надо, что противник злоумышляет.
        - Верно мыслишь, только самовольством не занимайся, не в разбойничьей шайке состоишь - на службе у князя.
        Я склонил повинную голову.
        - Ладно, не серчаю; сам думал отряд отправить за пленным, да повезло - не воин простой, который не знает ничего, а инженер, разным хитростям мудреным обучен, в планы вражеские посвящен. Очень удачно ты его захватил. Так вот, за делом тебя позвал. Смекаешь?
        Я на мгновение задумался.
        - О порохе речь?
        - Молодец! Смекалистый! Быть тебе со временем сотником, а то и воеводой. Не зря я тебя от Охлопкова переманил. Как думаешь дело сделать? Какая помощь нужна? Людьми помочь или другим чем?
        - Княже, день дай подумать да с пленным инженером поговорить.
        - Дозволяю, ступай.
        Я поклонился и вышел.
        После завтрака прошел в княжескую темницу. Уже предупрежденная охрана пропустила к пленнику без проволочек.
        Около часа я подробно выпытывал - где находятся бочки с порохом для взрыва, где хранится порох для пушек, какая охрана, и прочие подробности.
        Вызнав все что смог, я направился к дьяку пушечного приказа. Созрел в голове небольшой план. Я объяснил дьяку, что мне нужны длинные фитили, и получил в цейхгаузе три локтя длиной. Эх, зажигалку бы еще, да где ее взять? Я сунул за пояс кремень с кресалом. Неудобная вещь - стук их слышен далеко, да и высечь огонь с первого раза может не получиться. Чтобы скоротать время и восстановить силы, улегся спать.
        День пролетел быстро, и к вечеру я проснулся выспавшимся. Грудная клетка уже почти не беспокоила, разве только при резких движениях.
        Я подобрал одежду потемней, сунул порезанный фитиль за пазуху, взошел на городскую стену. Долго вглядывался во вражеский лагерь. Темнело.
        Ну что же, настает моя пора. Оглянувшись, - не видит ли кто? - прошел сквозь стену и направился в сторону литовцев. В сумерках хорошо были видны палатки и шатры, костры с сидящими вокруг воинами. В тылу, уже довольно далеко от лагеря обнаружил обоз. Лошади паслись на лугу, телеги с грузом были составлены в плотное каре, вокруг которого темными пятнами виднелись часовые.
        Я описал круг, пытаясь сориентироваться и выявить, где прячутся охранники. От этого зависит успех моего мероприятия. Так, пять воинов в охране, многовато. Придется снимать всех, иначе просто невозможно совершить задуманное. Ну, с Богом.
        Я вытащил из ножен клинок и, подобравшись к ближайшему воину, снес ему голову. Ползком подобрался ко второму, дождался, когда воин повернется ко мне спиной, и ножом ударил в шею. Конечно, в сердце бить было бы сподручнее, но вдруг под рубашкою кольчуга?
        Когда с четырьмя охранниками было уже покончено, я услышал топот ног и голоса. Черт, неужели сорвется? Нет, пронесло, прошли мимо.
        А ведь к главному, ради чего я выбрался из города и пробрался во вражеский лагерь, я еще и не приступал.
        Пробежал к телегам, откинул одну рогожку, другую - все не то. Бочки тут были, но винные. Лишь на втором десятке осмотренных телег нашлись пороховые бочки.
        Ногой я проломил днище у одной из бочек и посыпал порохом все вокруг. Пробил ножом днище у всех бочек, вставил туда обрезки взятого с собой фитиля, чиркнул кресалом и поджег фитили. Несколько мгновений постоял, глядя, как уверенно горят фитили. Все! Дело сделано, надо сматывать удочки, если сам хочу остаться целым. Скоро жахнет, и беда тому, кто окажется рядом. Начнут взрываться бочки с порохом, гореть бочки со спиртным. Обозы превратятся в море бушующего огня.
        Я пополз к крепости, прошел сквозь стену и поднялся по лестнице. Надо же было понаблюдать, что получится.
        Глаза уже давно свыклись с темнотой, тем более и луна светила довольно ярко, и вражеский стан был как на ладони. Противник жил своей обычной жизнью - литвины ели, чистили оружие, укладывались спать. Внезапно, даже для меня, ярко вспыхнул рассыпанный мною из бочки порох, через несколько мгновений взорвалась одна из бочек, за ней дружно грохнули остальные. Тяжкий гул прокатился над равниной, красноватая вспышка осветила окрестности.
        Через мгновение ударная волна дошла до лагеря, сметая шатры и палатки, рождая панику. Достало и до меня - здорово тряхнуло, я потерял равновесие, несколько раз перевернулся и упал. Ничего себе! Впредь надо быть осторожнее в таких делах. На месте взрыва бушевало море огня, именно море - разлитое вино и другие напитки из разбитых бочек залили землю и горели. Что-то трещало, сыпались искры, изредка снова раздавались взрывы - скорее всего, рвался ружейный порох в картузах и пороховницах.
        Зрелище было очень впечатляющее. В лагере литвинов метались люди, ржали лошади.
        Над городской стеною виднелись многочисленные зрители этого огненного ада - воины и жители были разбужены взрывом и теперь, снедаемые любопытством, взобрались на стены поглядеть на бесплатное представление, сопровождая зрелище смачными ругательствами и проклятиями.
        Уф, теперь можно и дух перевести. Наваливалась усталость, хотелось есть, как всегда после опасной и напряженной работы. Возле полупотухшего костерка нашел котелок с кашей. Воины, бросив трапезу, взобрались на стену глядеть на пожар. Немного полюбовавшись, я достал ложку и за пару минут умял почти целый котелок перловки с мясом. Да пусть меня простят защитники, сил не было. После еды еле добрел до воинской избы и свалился без сил на топчан, провалившись в забытье.
        Разбудили меня мои же товарищи. Они шумною толпою ввалились в воинскую избу, бурно обсуждая происшедшее. Меня никто в суматохе не заметил, а может - не захотели будить.
        Мне удалось восстановить силы, пришлось встать и идти к князю. Несмотря на очень поздний, а может, и слишком ранний час, князь бодрствовал. Когда я вошел, князь оказал мне поистине щедрую встречу - вышел из-за стола, обнял, усадил на стул, налил кубок вина.
        - Ты сам-то понимаешь, что сделал для города?
        - Понимаю. Литва далеко, подвоза нет, войско осталось без пороха для подрыва стен и для пушек. У кого-то из воинов порох остался в пороховницах, но это на десять-двадцать выстрелов. К тому же боевые действия еще не начинались, а потери уже есть, и это не способствует поднятию боевого духа.
        - Да ты еще и философ.
        Я пожал плечами - сверху видней.
        - Один вопрос - как удалось? Ведь ты был один. Как без помощи перебрался через стену и вернулся, да и не поверю, чтобы порох был без охраны. Дозорных снять надо, причем тихо, дабы тревоги не подняли. Не пойму, как одному воину все это удалось. Поистине - тебе помогал Господь!
        - Князь, ты сам ответил на свой вопрос.
        - Хорошо, иди отдыхай. Повелю воеводе не беспокоить тебя без нужды. Должен сказать - ты меня сильно удивляешь. Дела благие учиняешь. Но что-то здесь нечисто, не может один воин, даже семи пядей во лбу сотворить все, что ты сделал.
        Я стоял молча. Что я мог сказать? Что могу проходить сквозь стены, что я из будущего? Да скажи я все это, князь, не колеблясь, сочтет меня слугой дьявола и отдаст в руки церкви. А что во все века делала церковь с заподозренными в инакомыслии или сговоре с дьяволом? Сгореть живым на костре мне не хотелось, поэтому я и молчал.
        Не дождавшись ответа, князь махнул рукой, и я вышел. Уже выходя, услышал, как князь пробормотал: «Я начинаю тебя опасаться».
        Вот этого бы мне и не хотелось. Наверное, подходит время, когда мне стоит подумать о том, как перебраться в другое место - в Москву, например. Она многолюднее, чем Рязань, легче затеряться, или в Новгород. Но в любом случае надо подождать, когда снимут осаду, и враг уйдет.
        Два дня со стороны врага не предпринималось никаких действий. Видимо, военачальники решали, что предпринять - то ли уйти не солоно хлебавши, то ли начинать боевые действия. Но в любом случае блокада сохранялась. Ни в город, ни из города никто не мог проникнуть. Все окрестности были плотно перекрыты конными и пешими дозорами.
        Утром третьего дня литовцы все же решились на штурм. Взревели трубы, войско двинулось на приступ. Пушки молчали, камнеметов у литвинов не было, поэтому приступ отбили легко.
        Ближе к обеду к городским стенам подошли несколько литвинов. Став метров за пятьдесят от стены и укрывшись за большими прямоугольными щитами, вроде римских, они начали сначала склонять рязанцев сдаться под руку короля литовского.
        Когда рязанцы отказались, начали ругаться и поносить горожан последними словами. Кое-кто из дружинников не выдержал и выстрелил из лука. Стрела воткнулась в щит, но пробить его не смогла.
        - Дай-ка, я попробую.
        Я встал поудобнее, взял в руку железный бумеранг. У него два достоинства. Первое - при промахе оружие возвращается к хозяину, и второе - им можно поражать за защитой - щитом, деревом. На это я и рассчитывал.
        Прицелившись, я метнул бумеранг. Все напряженно смотрели, что получится. Получилось. Бумеранг засверкал на солнце лопастями, ударился о край щита одной из лопастей и резко нырнул вниз. Послышался вскрик, и из-за щита выпал литвин. Во лбу его торчал бумеранг. Толпа на стене радостно взревела. Я выхватил второй бумеранг и метнул во врагов. Эффект был такой же. Остальные литвины попятились и, прикрываясь щитами, быстро ретировались. Воины на стене похлопывали меня по плечу, поздравляли. Даже десятник - дядька Панфил крякнул, оправил усы и молвил:
        - Думал - безделица, оказалось - занятная штуковина.
        За обедом сотник от имени князя перед всем воинством поздравил меня со взрывом порохового склада. Дружинники, видевшие фейерверк, но не знавшие доселе автора, поздравляли меня, требовали обмыть вином удачную вылазку. Раньше я никому не говорил, что взрыв - моих рук дело. Что оказалось для меня неожиданным - так это то, что я приобрел наряду с искренне восхищавшимися и нескольких недругов, завидующих моему успеху. Вроде в воинском деле не должно быть места зависти, а вот - поди ж ты…
        Вечером дружинники обступили меня с требованием проставиться. Мне пришлось тряхнуть мошной и с гурьбой ратников отправиться в ближайший трактир, где все дружно принялись пить медовуху и пиво. Вина вследствие осады не было, да и не понимал здешний люд такого баловства - это бояре да купцы винцом романейским по заморскому обычаю выделяются, а нам это - ни к чему.
        После нескольких тостов в мою честь и пары выпитых бочонков гульба уже пошла сама по себе, а о виновнике торжества и поводе для возлияний вскоре все забыли, в корчме стоял гул голосов изрядно захмелевших дружинников. Каждый пытался перекричать другого, рассказывая о своих ратных подвигах, и часто в преувеличенном виде. В общем - как у рыбаков, когда показывают широко раздвинутыми руками - вот такого поймал! Воспользовавшись моментом, я незамеченным покинул корчму, не забыв рассчитаться с корчмарем.
        То ли выпитое вино взыграло то. ли что другое, но я решил посетить Ягайлу. Я прошел сквозь каменные стены крепости, легко прошел через полотняные стены и… опа! Начальник-то не спал. В неверном свете нескольких светильников вокруг небольшого походного стола стояли полковники гайдуков, ротмистры в богатых мундирах. Во главе стола, в богатом шелковом плаще с золочеными пуговицами был сам командующий - в лицо я его, конечно, не знал. Но кому могли столь подобострастно внимать сотники и полковники? Все несказанно удивились моему внезапному появлению из ниоткуда. Чего тут, на совещании литовском, делать русскому дружиннику?
        Пока не подняли крик, я сориентировался, в мгновение ока поработал саблей, забрызгав кровью дорогие ковры на полу. Надо уносить ноги. Пробежав сквозь полотняную стену шатра помчался к крепости, крича во все горло: «Нападение!»
        Поднялась суматоха и мне удалось просочиться сквозь крепостную стену.
        Незамеченным прошел в воинскую избу и улегся спать.
        Разбудили меня утром возбужденные крики.
        - Вставай, засоня, беги быстрее на стену.
        - А? Что случилось?
        - Случилось! Литовцы собирают лагерь и уходят. Князь и воевода уже на стене. Думают - не ударить ли вслед, да стерегутся - силенок у нас маловато.
        Глава IV
        Все ушли, как есть все ушли. Перед городскими стенами видно лишь вытоптанное поле и кучи мусора. Со стены была лишь видна густая пыль за уходящим войском.
        Победу в городе праздновали два дня. Купцы, бояре и прочий богатый люд выставляли во дворы бочки с пивом, медовухой, немудрящую закуску. Ворота были распахнуты настежь - заходи, православный народ, пей, радуйся.
        Городские ворота были закрыты, осторожный князь послал конный дозор проверить - не уловка ли литовская, не затаился ли где враг, не вернется ли неожиданно, застав врасплох. Через несколько дней дозор возвратился с радостным известием, что враг уже за пределами княжества Рязанского.
        Жизнь вошла в прежнюю колею. Через неделю после ухода литовцев меня вызвал князь.
        - Вот что, Юрий. Воин ты добрый, даю тебе особое поручение - отправишься в Москву, к государю нашему с грамотой о счастливом избавлении города от татар да литовцев. В грамоте той и про тебя прописано, умения твои ратные. Коли великий князь али дьяки сочтут, что ты в Москве нужнее, можешь остаться. Едешь на коне, одежду возьми приличную - вдруг, случись оказия, государю на глаза покажешься. Денег на дорогу воевода выдаст - он уже знает. Прощай, воин!
        Я низко поклонился и вышел. Получить деньги и собраться - дело скорое: пожитков-то никаких и не было, так - запасные рубаха да штаны, а вот оружие свое забрал все, не забыв и бумеранги. Как мне казалось, в Рязань я не вернусь, по крайней мере - в ближайшее время. Простился с дядькой Панфилом и знакомцами из дружинников и выехал за городские ворота.
        Отдохнувший за время осады конь шел бодро, без понуканий, наезженная грунтовая дорога называлась Московским трактом, тянулась вдоль Оки, то удаляясь от реки, то приближаясь вплотную.
        От полудня, когда я выехал, и до вечера успел проскакать верст двадцать. Начало смеркаться, пора было искать ночлег. За одним из поворотов дороги увидел костерок на берегу, недалеко - небольшой табун лошадей, телеги с грузом, составленные кругом. Явно купцы расположились, причем - опытные, жизнью битые. Телеги стоят плотно, за таким укрытием можно обороняться, тем более - леса и дороги были полны всякого сброда.
        Подъехав, я соскочил с лошади, испросил у старшего купца разрешения присоединиться.
        - Земля общая, садись, чего спрашивать.
        Я расседлал коня, пустил пастись, сам уселся на брошенное в траву седло.
        - По одежде смотрю - дружинник рязанский?
        - Угадал, купец.
        - Евлампием звать меня.
        - А меня - Юрием.
        - Далеко ли собрался, воин?
        - В Москву, с поручением от князя.
        - Государев человек, значит. Подсаживайся к костру, радели с нами трапезу.
        - Не откажусь, проголодался в дороге.
        Все собрались вокруг костра, где уже булькала и пыхтела пшенная каша с убоиной, распространяя сытный дух, - аж слюнки потекли; Евлампий, как старший, перекрестился и достал ложку. Все последовали его примеру, запуская ложку в котел.
        Кроме Евлампия у костра сидели возчики, помощники его - всего человек двенадцать. Среди них приметил пару здоровых парней, явно охранников. Бугры мышц так и играли под рубахами. В драке такие хороши, когда стенка на стенку во время игрищ на Масленицу. Когда просто и без затей кулаком в зубы, да с ног долой. В реальном бою мышцы, конечно, тоже нужны: попробуй помаши пятифунтовым мечом несколько часов, да в защите, да со щитом. Но куда важнее умение владеть оружием, скорость выполнения удара, способность предугадать - куда противник нанесет следующий удар, чтобы успеть прикрыться и самому сделать контрудар. Так что бравые ребята меня не впечатлили. Куда опаснее в бою бойцы жилистые, суховатые, с выпадами скорыми, как удар молнии. Правда, на девок почему-то больше впечатления производят здоровые бугаи, с курчавой шевелюрой, румянцем во всю щеку. Эх, не туда смотрите, девки… Жилистый боец - он и в схватке и в постели одинаково хорош. Тьфу ты, чего я на них зациклился, думать, что ли, больше не о чем? Сдались мне эти охранники.
        Откушав, поблагодарил купца за угощение, выбрал себе место под телегой и, бросив попону на землю, улегся, положив седло под голову. Оружие по привычке уложил рядом. Все-таки в небольшом лагере спать безопаснее, чем одному. Да и купцу не слишком накладно - покормить одного человека, а случись чего - лишняя сабля не помешает. Как в воду глядел, никак - сглазил.
        Уже перед утром, когда сон особенно крепок, послышался мне слабый вскрик. Известное дело - в походе воин чутко спит. Уснешь крепко - можешь и не проснуться. Сон вмиг слетел. Я кубарем выкатился из-под телеги, нашел в неверном свете костра Евлампия, толкнул его в бок.
        - Евлампий, просыпайся!
        - А, что?
        Спросонья купец хлопал глазами и не мог понять, зачем его разбудили ночью.
        - Что-то мне не нравится, купец. Охранники твои где?
        - Сторожить должны.
        - Поднимай по-тихому людей. Оружие есть какое?
        - Как не быть, всю жизнь торгую, полжизни в дороге.
        - Я пока гляну вокруг, только не шуми.
        - Лады.
        Я отошел в сторону, за телеги, куда не доставал свет костра. Из темноты на фоне костра лагерь был как на ладони. Выждал несколько минут, давая глазам возможность привыкнуть к темени. Не видать что-то охранников: то ли спрятались удачно, то ли убиты уже. О последнем думать не хотелось.
        Я лег на землю и пополз. Передвигаться ползком здесь было не принято, если кто и наблюдает, то смотрят поверх, в расчете на идущего человека. Так больше шансов увидеть их первыми. Стоп! Метрах в десяти, на опушке лежит что-то темное - то ли бревно, то ли человек. Несколько минут я понаблюдал - пятно не двигалось. Подполз. Оправдывались мои худшие опасения - это был мертвый охранник. На груди расползлось пятно крови, чувствовался ее запах. Где же второй? Да ну его. Не усмотрели ребятки шпыней ненадобных, жизнью поплатились.
        Я тихонько полз вдоль опушки. Чу! Тихие голоса. Подберусь-ка поближе. Говорили несколько человек, тихо говорили, не слышно ничего. Но явно не наши - чего обозникам делать ночью в лесу? Похоже, это шайка разбойников.
        Разбойники направились к лагерю, стараясь идти тихо; видимо - хотели застать врасплох. Чего им бояться: охранники уже мертвы, обозники спят крепким сном после тяжелого дня. Да только не учли, что в тылу у них есть я…
        Встав за их спинами, я, взяв в руки бумеранг, запустил его в спину идущего последним, затем бросил второй и третий. Все, бумерангов больше нет. Выхватив саблю, я молчком бросился на разбойников, пока они ничего не поняли. Успел снести голову последнему в шайке, чуть не упав, споткнувшись о тело убитого бумерангом. Скрываться уже не было смысла, и я заорал:
        - Берегись, тревога!
        В лагере послышалось движение, внял купец моему предостережению. Но мне пришлось туго - сразу двое разбойников напали на меня. Особенно пришлось опасаться здоровенного детину с дубиной - даже не дубиной, а палицей. Это - когда в дубину втыкаются острые железные гвозди, лезвия. Я чуть было во тьме не пропустил первый удар, спасла только реакция - успел пригнуться и, уже присев, ударил детину саблей сзади по ногам. Не рыцарский бой, где лицом к лицу. Ни сабля, ни меч - да даже и щит не выдержат прямого удара палицы.
        Детина упал, заорав от боли, а я чуть было не получил удар в бок, на мгновение упустив из вида второго. Тот ловко ткнул меня короткой пикой, разорвав на боку рубашку и оцарапав кожу. Времени развернуться с саблей не было; я упал на землю и, лежа на спине, со всей силы двинул его ногой в пах. Разбойник выпустил из рук пику и согнулся от боли. Я воткнул ему саблю в грудь и для верности провернул - нельзя оставлять живого врага за спиной… Только выдернул саблю, как за мои ноги схватился детина, которого я саблей ударил по коленям. Стоять он не мог, палица откатилась в сторону, и он в приступе злобы решил убить меня голыми руками. Вот только не учел, что у меня в руке сабля. Извернувшись, я сильным ударом отрубил ему обе руки. Фонтаном хлестанула кровь. Детина заорал. А у обоза уже вовсю кипел бой.
        Около десятка разбойников со всех сторон осаждали обоз. Слышался звон железа, крики ярости и боли. Надо помогать. Вскочив на ноги, я кинулся к обозу и с ходу ударил одного разбойника поперек груди. Послышался металлический лязг. Байдана или куяк. Обратным ходом сабли рубанул его по шее. Разбойник упал, а я бросился дальше. Шайка дралась с обозниками, которые были перед ними, я же оказался у них в тылу, нападал сзади и рубил и колол яростно и беспощадно. Тати не имеют права на жизнь!
        Через несколько минут все стихло. Обозники тяжело дышали, опустив мечи и рогатины. Купец обозревал свое воинство.
        - Митяй и Фрол убиты, Иван ранен, кажись, легко отделались; а охранники где же?
        - На опушке, убиты, - ответил я.
        - Глянуть бы надо, помочь может быть.
        - Им уже не поможешь. Надо подождать рассвета, осмотреться, своих убитых схоронить.
        - И то правда.
        Обозники разбрелись по телегам, поднимали холстины, оглядывали груз. Подбросили дровишки в костер, поставили котел с варевом. Когда рассветет, появятся другие заботы, а теперь можно и подкрепиться.
        Пока сготовили кулеш, пока поели в молчании, начало светать.
        Мы с Евлампием поднялись и пошли к опушке. По дороге он то и дело натыкался на трупы разбойников.
        - Это что же, ты их - один?
        - Я.
        Купец хмыкнул. Дойдя до убитых бумерангами, я вытащил их и, обтерев лопасти об одежду убитых, заткнул за пояс. Купец глянул уважительно, но промолчал.
        А вот и первый охранник, которого я уже видел. Где же второй? Пройдя по опушке метров на пятнадцать, мы нашли и второго. По зову купца прибежали обозники, перенесли тела охранников в бивак.
        Купец обошел убитых разбойников, собрал их оружие, посчитал трупы.
        - Ну и расклад. Ты один половину сничтожил. Одно слово - дружинник, ратный человек. Кабы не ты - не устоять нам. Прими в дар, не обижай.
        С этими словами купец достал из поясной калиты несколько серебряных монет. Я не отказался - еще неизвестно, на что и как в Москве жить.
        - Ты ведь в Москву, служивый?
        - В Москву.
        - Сам видишь - охранников у меня теперь нет, груз ценный - шелка, ткани заморские - опасно без охраны. Почитай, все деньги в товар вложил. Не бросай - нам по пути, сопроводи по дороге, я приплачу.
        - А чего же не на корабле? Безопаснее ведь?
        - Нанимать - дорого, а на свой я еще не заработал.
        Я задумался. В принципе, сопроводить можно; конечно, ехать с обозом дольше и муторней, зато покормят, да и не один, ехать веселее, депеша, опять же, не срочная.
        - Ладно, купец, договорились, только все же поспешать надо, на службе я.
        - Вот и хорошо, вот и сговорились, видно - тебя сам Бог послал.
        Купец отдал распоряжения, возчики споро выкопали могилы - не везти же убитых в жару до Москвы? Тела обмотали холстинами, купец прочитал молитву, и могилы засыпали.
        Убитые разбойники так и остались валяться на поляне, мы только оружие собрали да в возы сложили. Сразу и тронулись в путь.
        Я ехал за обозом сзади. Впереди ехать было бы лучше - пыли меньше, но дороги я не знал, а показывать этого не хотелось, вот и приходилось пыль глотать.
        Поскольку в путь тронулись с задержкой, до вечера не останавливались. Когда встали на поляне на ночевку, я завалился спать и до ночи успел отдохнуть. Поев остатки каши из котла, отошел в сторонку, выбрал удобное место - меня со стороны не видно в густых кустах, а лагерь передо мной как на ладони - и настроился бодрствовать. На кону не только груз и люди обоза, но и моя жизнь, надо держать ухо востро. На летних дорогах лихих людей полно, это зимой стужа даже разбойников заставляет сидеть в тепле.
        Однако никто не делал больше попыток напасть. Обоз продвигался к Москве, и через неделю вдали показались золотые купола, дорога слилась с другой, стала широкой, с оживленным движением. Пылища стояла над дорогой неимоверная.
        Опасаться нападения уже не следовало, и потому я простился с купцом и, получив несколько серебряных монет, пустил коня рысью. Потянулись посады, затем появилась деревянная городская стена, ворота. Соскочив с коня, я стряхнул с себя толстый слой пыли, но все равно выглядел неухоженным. По запруженным телегами узким улицам я пробирался к центру, имея задачу попасть в Кремль.
        Вот и Спасская башня; стрельцы у ворот остановили - кто таков, по какому делу?
        - Гонец от князя Рязанского.
        Я достал грамоту, свернутую в свиток и с сургучной печатью. Стрельцы убрали перекрещенные секиры: «Проезжай». И указали здание, где располагался Воинский приказ.
        В большой зале стояло множество столов, за которыми сидели, скрипели перьями писчие служки.
        С трудом я нашел дьяка, которому надо было вручить послание князя. Тот взял свиток, кивнул головой.
        - Где расположился?
        - Пока нигде, только с дороги.
        Дьяк оглядел мои пыльные одежды и скривил губы, затем окликнул помощника, и меня проводили на казенный постоялый двор. Поставив лошадь в стойло и забросив тощий узел с пожитками в отведенную мне комнату, я решил побродить по Москве.
        Узкие улицы, лишь кое-где мощенные деревом, немногочисленные каменные дома среди моря деревянных, текущие по канавам зловонные стоки, часто видел великолепной архитектуры храмы. По улицам встречался разный народ - богатые купцы, юродивые в лохмотьях, мастеровые в сапогах, густо намазанных дегтем, солидные матроны с детьми, бегущие с поручениями слуги. В общем, тогдашняя Москва по суетливости почти не отличалась от нынешней.
        Я зашел в трактир, выпил хмельного винца, закусив жареной курицей, узнал городские новости и отправился к месту постоя.
        Ранним утром, ни свет ни заря меня разбудили. У постели стояли два стрельца.
        - Ты, что ли, гонец рязанский?
        - Я.
        - Собирайся, оденься получше, с тобой важное лицо говорить хочет. Мы проводим.
        У ворот стояла четверка оседланных лошадей; я вскочил в седло, впереди поскакал один стрелец, за мной - двое, что приходили на постоялый двор. Странно, уж больно на конвой похоже, тогда почему саблю не отобрали?
        Мы проехали Кремль, подскакали к каменному двухэтажному дому. Я спешился, и меня провели в дом. Ждать пришлось недолго. По лестнице спустился важный господин. В нем сразу угадывался государев слуга, никак не ниже думного дьяка - во взгляде властность, особая осанка, одежда отменного качества.
        - Ты гонец рязанский именем Юрий Котлов?
        Я поклонился.
        - Да, я.
        - Пройдем!
        Он провел меня в кабинет, довольно неплохо обставленный явно не нашей работы мебелью - деревянный шкаф со стеклянными дверцами, конторка для письма стоя, письменный стол, несколько стульев. Чиновник предложил мне сесть, уселся сам за стол.
        - Меня звать Иван Овчина-Телепнев-Оболенский. Князь по рождению. Депеша от властителя твоего бывшего, князя Рязанского, попала мне в руки. Наряду с государевыми делами, о коих тебе знать не надобно, есть приписка, меня заинтересовавшая, дескать, зело искусен ты в делах воинских - но то не диво, у меня таких молодцов полно. А вот что вызвало мой интерес - пластун али лазутчик ты отменный, князь отмечает - разумом не обделен опять же. Причем можно понять, что временами действиями воеводу опережал, из чего делаю вывод - предусмотрителен, вперед зришь, действия неприятельские предугадываешь. То редкость. Не скрою, любопытна мне эта приписочка, тем более - князь рекомендует использовать тебя в Москве. Совсем интересно. С чего бы князю разбрасываться такими людьми?
        Князь побарабанил пальцами по столу. Я молчал.
        - Чего на сие скажешь?
        Я пожал плечами.
        - Вам решать; мое дело - приказы исполнять.
        - Да ты из себя дуболома не строй, мол наше дело - сбоку припеку. Не скрою - мне на службу нужны люди разумные, умеющие держать язык за зубами да могущие поручения тайные, или, скажем так - деликатные - исполнять. Ты знаешь, что такое «деликатные»?
        Я кивнул.
        - Женат ли, детишки есть?
        - Не обзавелся пока.
        - Вот и славно. Так что, согласен ли у меня служить?
        - А государь как же? Меня к нему послали в дружину.
        - Я - государев конюшенный, в Думе - самый старший. Служа мне, ты будешь служить государю, все Руси во славу. Мне самому приходилось мечом на поле бранном помахать, и никто сказать не может, что Иван Овчина-Телепнев-Оболенский струсил, али предал, али козни какие строил. Я государю в верности клялся и крест целовал. Так что ответишь?
        - Согласен, князь.
        - Вот и славно. Лошадь твою и пожитки мои люди сюда доставят. Поживешь пока у меня, на заднем дворе изба воинская есть. Место тебе покажут, познакомишься пока с побратимами. Жалованьем не обижу - как и все мои люди, по пять рублей получать будешь, да харч и одежа за мой счет. Оружие опять же мое, если что особое нужно - старшему скажи.
        Воинов у меня немного, два десятка, но все особые, в чем-то своем умельцы большие. Понимаю, что ты проделал дальний путь, надо бы отдохнуть, да времени нет - завтра же тебе придется ехать с напарником в земли Ливонского ордена, но о том потом разговор будет. А теперь иди, отдыхай.
        Слуга проводил меня в воинскую избу, показали мой топчан. Меня тотчас окружили новые товарищи, познакомились. Приняли меня доброжелательно, расспросили - откуда родом. К счастью, никого из Рязани не нашлось. Мы неплохо позавтракали - не то, что в рязанской дружине. Во всем чувствовался более высокий уровень.
        После завтрака занимались воинскими упражнениями. Сегодня старший - Митрофан - распорядился метать ножи. У меня получалось средненько. Тогда Митрофан подозвал небольшого белобрысого парня прозвищем Краюха - уж и не знаю, за что. Взяв в руки ножи, Краюха за несколько секунд вонзил их с десяти шагов почти один в другой так глубоко, что я с трудом вытащил.
        - Вот, учись, как надо.
        - А можно мне свое оружие метнуть?
        - Покажи.
        Я сбегал в избу, принес три оставшихся бумеранга, кинул в цель - старый, выщербленный щит. Впечатления это не произвело.
        - Мы точнее ножи кидаем.
        Я ухмыльнулся:
        - А так можете?
        И запустил все три бумеранга по кругу. С пропеллерным жужжанием они описали замысловатую кривую и вернулись ко мне. Я их ловко поймал. Митрофан хлопнул себя по ляжкам:
        - Это что, они после броска сами возвращаются?
        - Ну, коли в цель не попал, возвращаются.
        - Здорово!
        - Это еще не все. Краюха, поставь за щит чурбачок.
        Краюха вытащил из поленницы дров здоровенный чурбак, поставил его на землю, прислонил к нему щит.
        - Кто из вас может метнуть нож, чтобы поразить чурбак - представьте, что это противник.
        - Никто не сможет, нож ведь прямо летит.
        Я размахнулся и запустил два бумеранга. Оба лопастями зацепились за край щита и нырнули вниз, за щит. Дружинники наперегонки бросились бежать к щиту, откинули его и удивленно присвистнули:
        - Ничего себе! - Оба бумеранга глубоко вонзили свои лезвия-лопасти в чурбачок.
        - М-да, ножом так не можно. Поди-ка, какая занятная штуковина. Заморская чудь?
        - Конечно.
        - Как прозывается?
        - Бумеранг.
        Я еще раз повторил, медленно и четко, чтобы запомнили. На меня поглядывали с уважением.
        День прошел в воинских забавах, а на следующее утро меня и еще одного воина - я только и запомнил вчера при знакомстве - Петр из Пскова - позвали к князю.
        - Ну что, добры молодцы, надо государю послужить. Дело очень трудное, не скрою - опасное даже. Надо добраться в Ливонию, в Мариенбург…
        При этих словах Петр непроизвольно присвистнул, мне же это название пока ни о чем не говорило. Князь глянул недовольно, но продолжил:
        - …в Мариенбург. Там есть человечек один, наш человечек. Отвезти ему весточку, забрать у него ответ - и назад. Вот деньги, вот письмо. Старшим будет Петр. Во всем слушаться его. Письмо ни в коем случае не должно попасть к врагу, иначе смерть и вам обоим, и человеку нашему. Все ли понятно?
        - Все, княже.
        - Тогда в дорогу.
        Вот, оказывается, какая это у князя особая дружина. На такой службе недолго и голову сложить, и никто не узнает, где косточки твои лежат.
        Позже, когда мы уже выехали из Москвы, я спросил у Петра:
        - А что это такое - Мариенбург?
        Петр посмурнел лицом.
        - Гнездо гадючье, рыцарское, ордена Ливонского. Самое плохое, что есть в этом городишке - он со всех сторон окружен водой, на острове стоит. Подобраться незаметно невозможно. Еду и голову ломаю - как в город попадем. Был я там однажды, года три назад, с посольством, пригляделся; уж очень трудно поручение выполнить.
        - Не кручинься раньше времени. Проникнуть в город - то моя работа, до города доехать бы - не по своей земле, чай, поедем, всяко по дороге приключиться может.
        - И то верно.
        Дальше ехали молча, погруженные каждый в свои думы.
        До Пскова добрались по местным меркам быстро, за десять дней. За это время успели подружиться. Петр оказался парнем добродушным, но, как потом оказалось, в бою - решительным и жестким.
        Переночевав в Пскове у родни Петра, наутро выехали в направлении Изборска - старинной русской крепости, стоявшей недалеко от границы с Ливонским орденом. Теперь следовало быть настороже.
        Выбрав место поглуше, мы миновали рубеж государства Российского. Теперь нас не защищали длань и имя государя русского, и рассчитывать надо было только на свои силы и капризную госпожу Удачу. Вот с ней-то нам и не повезло.
        Отъехав от границы верст на двадцать, мы переночевали в глухом лесу, не разводя костра и перекусив сухарями с родниковой водой. А утром, только выехав на узкую грунтовую дорогу, наткнулись на рыцарский дозор. Три рыцаря в латах с головы до ног с треугольными щитами, на которых намалеваны черные тевтонские кресты. Все в руках держали копья, мечи были в ножнах. Лошади - тяжелые, здоровенные, не иначе - першероны. Чуть поодаль от рыцарей, метрах в ста виднелись два оруженосца - тоже с оружием, но без брони. Ситуация складывалась не в нашу пользу - таких монстров в броне можно было остановить только пушкой.
        В груди шевельнулся страх. Пока я на мгновение замешкался, прикидывая, как поступить, Петр выхватил меч и рванул рыцарям навстречу. Я последовал его примеру. Совесть не позволила остаться сзади и наблюдать, как Петра поднимут на копья, как жука на булавку.
        Моя лошадь отставала на пару корпусов от лошади Петра.
        Наконечник копья переднего рыцаря скользнул по щиту Петра и ушел в сторону, вонзившись в грудь моей лошади. ешкин кот! Лошадь завалилась на бок и, не успев вытащить ноги из стремян, я оказался придавлен конем. Подергав ногой, я оставил бесплодные попытки - без помощи со стороны мне было не освободиться. Что происходило с Петром, мне было не видно.
        Сбоку возникли два оруженосца.
        Подсунув под тело лошади копья, они приподняли ее и выдернули меня, поставив на ноги. Один тут же снял с моего пояса саблю в ножнах. Все, сражаться нечем.
        Меня подвели в рыцарю, который восседал на коне. Лицо закрывало забрало шлема.
        - Ты кто такой, что русич забыл на земле Ливонской?
        Голос звучал, как из бочки. Видимо, рыцарь и сам почувствовал неудобство, поднял забрало. Сухое, властное лицо, тонкая полоска усов, жесткий взгляд прищуренных глаз.
        - Заблудились мы.
        - Да? - удивился рыцарь.
        Повернувшись к товарищам, что-то проговорил на немецком. Все дружно засмеялись.
        - Ты есть лазутчик, тебя надо повесить!
        - А вешать-то зачем? Я ничего худого не сделал, да и смерть через повешенье - удел воров да разбойников.
        - Хм, правда. Может, отрубить вам головы?
        - Это безоружным?
        - Да, неправильно, рубить надо в бою. - Рыцарь немного подумал, затем изрек: - Мы не будем проливать кровь, вас обоих утопят.
        По его лицу я понял, что объяснять или просить бесполезно. Ну ладно, гаденыши, как говорится в Библии - Аз воздам.
        Мне связали руки сзади, подтащили связанного Петра. Я удивился, так как думал, что он уже убит. Держался Петр с трудом, на голове шлема не было. Вероятно, рыцарь мечом ударил в голову, от удара ремешок лопнул, и шлем упал. Но, видя блуждающий взгляд Петра, его нетвердую походку, я подумал о сотрясении мозга - досталось парню изрядно. Черт! Зачем он безрассудно кинулся в бой? А может быть, это я свалял дурака? Может, он отвлекал рыцарей на себя, давая мне время уйти? Ведь он был старший, он решал за нас обоих. Не крикнул же он мне: «Вперед на врага!» Или что-нибудь подобное. Надо было обговорить хотя бы несколько подобных ситуаций и наши действия. Ладно, что уж теперь… Жить, похоже, нам осталось немного, но какая-то надежда теплилась.
        Подталкивая копьями, оруженосцы повели нас по дороге. Посмеиваясь, рыцари верхом следовали за нами. На повороте дороге блеснула гладь реки. Наш берег был высокий. Никогда не любил нырять с высоты, да выбирать не приходилось.
        Меня не обыскали - даже нож в ножнах остался, но куда поясному ножу против рыцарских лат и копий. А Петра? Ведь письмецо у него, цело ли оно?
        Меня швырнули с крутого берега в реку первым, что было очень даже неплохо. Веревки на запястьях - не помеха, уж если я могу проходить сквозь каменные стены, веревки для меня - не преграда. Я мгновенно освободился от пут и вцепился руками за выступавшие корни. Они рвались, но тормозили падение. Остаток пути я проехал на попе, немного разодрав штаны. Надо было спасать Петра. Петр, правда, закапризничал, не хотел умирать; отбивался от оруженосцев ногами, но его быстро спихнули вниз. Петр закричал было, прощаясь с жизнью, но внизу стоял уже я и с силой оттолкнул от камней в сторону, в воду.
        - Петр, не перебивай и не удивляйся. Ложись на камни, притворись мертвым.
        Петр, хоть и не осознал странность ситуации, как любой воин, выполнил мое указание без вопросов - улегся на камни и застыл. Я свалился рядом, лицом вверх. Ага, любопытные ливонцы. Вверху, из-за обрыва выглянули рожи оруженосцев. Убедившись, что жертвы лежат на камнях, где им и положено быть, головы исчезли. Я выхватил нож, перерезал Петру веревки на руках.
        - Сядь под кручу, отдохни, сейчас мой черед. Письмо у тебя?
        Петр рукой полез за пазуху, пошуршал бумагой.
        - Цело.
        Я отбежал по прибрежной полосе чуть в сторону, поднялся по камням и поднял голову над обрывом. Рыцари расположились недалеко от высокого берега, сидели рядком на поваленном дереве. Кони паслись рядом, а оруженосцы разводили костер - видимо, рыцари задумали перекусить.
        Я поднялся на берег, выхватил нож и метнулся к врагам, к рыцарям. На коне рыцарь - сила, но в пешем строю неповоротлив. В полном рыцарском доспехе даже с земли подняться сам, без посторонней помощи не может. Вот в бою против рыцаря нож - ничто, но сейчас это - очень удобная штука. Я бил в щель между нагрудником и шлемом. В бою сюда, в эту узкую щель не попадешь даже саблей, но рыцари сидели, а я стоял, и уязвимое место бросалось в глаза.
        Когда я расправился с двумя, то внезапно остановился. Передо мной был тот тонкоусый рыцарь, видимо - старший в дозоре, что велел нас утопить. Отплачу-ка я ему той же монетой. Я ударил его ногой в грудь и он завалился назад. От удивления перед внезапно возникшей жертвой глаза рыцаря округлились.
        - Зигфрид, посмотри, передо мной дух или демон?
        Рыцарь повернул голову в сторону и сразу увидел убитых своих рыцарей. Не упали они лишь потому, что их держали латы, даже крови не было видно - вероятно, она лилась внутрь. Почуяв неладное, рыцарь рукой попытался достать меч, но кисть хватала пустое место. Тогда он попытался встать, что в полной броне совсем непросто, но я не дал ему этой возможности. Сильным ударом ноги в грудь я смял его латы. Латы загромыхали, как пустое ведро.
        - Ты полежи, остынь, я ненадолго отлучусь.
        Я бросился к оруженосцам, те не ожидали моего появления, оружие их лежало в стороне. Убил я их быстро и без жалости. Чего их жалеть? Они только что бросали нас с Петром на камни. Я отошел к убитым рыцарям. У кого-то из них на поясе видел моток веревки. Нашел.
        Подойдя к рыцарю, перевернул его на бок, связал сзади руки, с трудом поднял. М-да, защита на нем хорошая, но коли в бою упадешь, самому без посторонней помощи не подняться.
        - Иди! - Я подтолкнул пленника к обрыву.
        В глазах рыцаря метнулся страх.
        - Что ты хочешь делать?
        - То же, что и ты с нами - утопить!
        - Рыцарь должен умереть в бою, с мечом в руке, я благородного происхождения, ты не можешь поступить со мной, как с простолюдином.
        - А меня или Петра ты спросил о происхождении?
        Подведя его к обрыву, я свесился и крикнул:
        - Петр, ты там?
        - Да.
        - Отойди в сторону, сейчас железо упадет.
        Рыцарь стоял молча, не молил о пощаде.
        - Помолись своему богу, рыцарь! Ты зря на нас напал, видно сегодня - не самый счастливый день твоей жизни.
        - Будь ты проклят, московит.
        А вот это он зря. Упершись двумя руками, я спихнул его с кручи. Раздался металлический лязг, всплеск. Я посмотрел вниз. По воде расходились круги. Места, где можно спуститься, я не нашел, и сбросил веревку.
        Вытянул наверх Петра.
        - Ты это… как спасся-то?
        - Развязался.
        - А я уж думал - меня как по башке шарахнуло, так видения стал видеть; гадаю - то ли живой, то ли уж в раю. За выручку спасибо, жизнь ты мне спас. Ох, интересных воинов князь Иван себе в дружину подбирает.
        - О том молчок, Петр, секреты хранить умеешь?
        - А то!
        Мы подошли в месту стоянки рыцарей. Здесь Петр удивился еще больше.
        - Это кто же их?
        Я засмеялся:
        - Не догадываешься?
        - Неужто ты один? - Петр удивленно покрутил головой.
        - Ладно, коли такое дело - давай поедим; ты пока по узлам пошарь - чего они тут поесть с собой взяли, а я свою саблю поищу.
        Саблю я нашел, подвесил на пояс. Привык я к ней, без нее - как будто чего-то не хватает.
        - Слышь, Юра, а на чем дальше поедем?
        - Погляди, сколько лошадей!
        - На рыцарских нельзя - под рыцарями лошади особые - сам смотри. Не по чину - спалимся сразу.
        - Тогда на конях оруженосцев, уж они-то обычные.
        - Надо переседлать, сбруя у них орденская, а морды у нас русские, сразу видать будет.
        Мы взялись за дело: сняли седла и упряжь с наших павших лошадей, взнуздали ливонских. Пора и честь знать, надо ноги уносить: не дай бог - еще кто-нибудь припрется, вдруг дозора пропавшего хватятся?
        Перекусив, мы тронулись в дорогу. Петр обшаривая убитых, посрезал кошели с монетами - им уже не надо, а нам расплачиваться за еду, - да мало ли за что.
        Больше ничего не брали, странно будут выглядеть рыцарские здоровенные мечи на поясе у… ну, скажем, у простолюдинов. И как железо мечи продать нельзя - чужая сторона, рыцарский меч стоит дорого, передается по наследству - только полный идиот продаст его туземцу.
        К вечеру почти добрались до места. Почти - это потому, что стены городские видны, а подобраться к ним - никак. Посреди большого озера стоит остров, а на нем - город, и ведет туда единственная дорога, довольно тщательно охраняемая сильным и многочисленным караулом.
        Все это было видно, даже не напрягая зрения. Как говорится - видит око, да зуб неймет.
        - Что делать будем? - спросил я Петра, все же он - старший.
        - Ума не приложу. Никакой бумаги, чтобы проникнуть в город через ворота, у нас нет. Ежели вплавь ночью, так на стены не взберемся - каменные да высокие, к тому же одежда мокрая будет - опять же подозрительно. Может, слуге какому голову скрутить, да в его одежду переодеться?
        - А язык немецкий ты знаешь? Городок невелик - небось, все друг друга чуть ли не в лицо знают, спалимся.
        - Коли умный такой - предлагай.
        - Давай послание. Ночью я в город смогу незамеченным пробраться, да весточку передать; даст Бог - и ответ доставлю.
        Видно было, что Петр колеблется, все-таки я - человек новый, в деле не проверен. Сделаю что не так - князь голову снимет. Наконец, он решился, достал из-за пазухи сложенный пергамент.
        - Теперь слушай. Рядом с площадью костел стоит. Налево от него - улица, третий дом от костела, под красной черепичной крышей; человек там наш - женщина, звать Гертрудой, по-русски говорит хорошо. Кроме весточки надо передать кошель с деньгами, - он протянул мне увесистый кожаный мешочек. Судя по весу - с золотыми монетами. - Ничего не попутай, как ответ получишь - сразу сюда. Я буду здесь ждать, но сам понимаешь - ночью безопасно, а днем дозор появиться может, тогда - конец.
        - Все понял, давай лошадей в глубь леса отведем, да подождем темноты.
        - Как скажешь.
        Привязав лошадей, я с наслаждением вытянулся на траве; Петр остался сторожить.
        Как только появились первые звезды, Петр меня растолкал:
        - Пора!
        Ну пора так пора. Я отцепил саблю, оставил только поясной нож. Рыцари могут носить только мечи, а саблями они не пользуются. Переплыл через ров, подошел к городу, прошел сквозь стену, пошел по улице. Похоже, вон костел, улица, третий дом. Вокруг него - садик. Подойдя к двери, постучался. Вышла молоденькая служанка в довольно фривольной одежде - более чем откровенное декольте - лишь чуть прикрытые соски, затянутая в корсет талия. Не спрашивая меня ни о чем, взяла за руку и повела в дом. ешкин кот, куда я попал, это же натуральный публичный дом.
        В большой комнате, скромно освещенной несколькими свечами, кавалеры сидели за столами, уставленными кувшинами с вином; на коленях у них восседали полуодетые или, скорее, почти раздетые, девицы. Шум, гам, женский визг и смех. Надо признаться, в первую минуту я даже растерялся. Затем взял себя в руки:
        - Мне бы Гертруду.
        - О, господин понимает толк в женщинах!
        Служанка провела меня на второй этаж, постучала в дверь и, дождавшись ответа, предложила мне войти.
        На подушке перед зеркалом, в легком, распахнутом халатике сидела женщина лет тридцати, очень привлекательной внешности: с милым личиком, темными живыми глазами.
        - Что желает господин?
        Я приоткрыл дверь, убедился, что служанка ушла, вытащил из-за пазухи сложенный пергамент и протянул его Гертруде. Она взглянула на меня оценивающим взглядом, развернула послание и, поднеся ближе к светильнику, стала читать. Читала медленно шевеля губами. Закончив, протянула руку:
        - Там написано про деньги.
        Я достал и отдал кошель. Гертруда развязала горловину, вытащила несколько монет, полюбовалась и убрала кошель под подушку. Тоже мне - Мата Хари.
        - Подожди минутку. - Шурша халатом, вышла.
        Почему-то у меня мелькнула мысль - не за стражниками ли вышла? Вот уж влипну. Нет, вернулась одна, достала из-за корсета сложенную вчетверо бумагу и отдала мне. Развернув, я увидел коряво, но понятно нарисованный план крепости, расположение пушек, посты охраны. Интересно, как это удалось женщине? Или у нее есть толковый помощник? А впрочем, это не мое дело.
        - Сожги письмо, - посоветовал я.
        - Да, верно.
        Она поднесла к свече послание; пергамент вспыхнул и превратился в пепел.
        - И когда же ждать войско русского государя?
        - Мне о том не ведомо, мое дело - делать, что велено.
        Гертруда захихикала.
        - Господин меня не хочет?
        Она распахнула халат. Небрежно зашнурованный короткий корсет не скрывал прелестей. И хотя у меня давно не было женщины, общаться с особой легкого поведения не хотелось. Сифилис в эти времена бушевал в Европе уже вовсю. Сославшись на нехватку времени и срочность задания, я откланялся и вышел.
        Интересно, она снабжает за деньги сведениями только князя Овчину-Телепнева или стучит и ливонским рыцарям? К чему она спрашивала - когда ждать войско московского князя? Извечное женское любопытство или желание получить и выгодно продать сведения рыцарям? Не верю я агентам, работающим за деньги, а не по идейным или другим соображениям - скажем, ненависти к обидчикам.
        Я свое дело сделал, надо убираться.
        Через четверть часа я уже стоял на берегу и тихо свистнул два раза - как мы и уславливались с Петром. Тот бесшумно возник рядом:
        - Ну?
        - Что ну? Все прошло хорошо. Держи послание.
        Петр взял бумагу и сунул за пазуху.
        - А я уж переволновался за тебя. Как все прошло?
        - Лучше, чем я ожидал. Гертруда - гулящая девка, а дом - бордель.
        - Да ну? - удивился Петр. Подумал немного: - Мы здесь ночевать будем или уберемся подальше от города?
        - Давай до утра здесь останемся. Дорог не знаем, а в темноте легко заплутать.
        - Ну давай, - с неохотой согласился товарищ. Видимо, еще раз встречаться с рыцарями ему не хотелось, уж очень сильные впечатления остались.
        Мы улеглись на землю, подстелив лошадиные попоны - все-таки от озера тянуло сыростью. Петр долго крутился, его явно что-то мучило.
        Поднялись рано - ни свет ни заря, похрустели сухарями, запили водой из ручья, оседлали коней и двинулись в путь. На удивление легко, быстро и беспрепятственно добрались до рубежа, остановились на опушке, сошли с коней и осмотрелись. Тишина, никакого движения, птицы не беспокоятся, не галдят.
        Сев на лошадей, мы пустили их с места в галоп. Даже если нас и обнаружит рыцарский дозор, остановить уже не успеют. С ходу перемахнули небольшую речушку. Можно сказать - ручеек. Все, мы на нашей стороне. Дальше уже ехали спокойно, пустив лошадей рысью.
        Появилась грунтовая узкая дорога, на одну телегу шириной. Петр прикинул по мху, по деревьям - направление правильное, на полночь должны выйти к Изборску.
        Отъехав несколько верст от рубежа, мы были остановлены нашими порубежниками. Из-за кустов вышли несколько воинов, с каплевидными щитами, с копьями, в русских шлемах-шишаках.
        - Стой, кто такие и куда путь держите?
        - Дружинники князя Овчины-Телепнева-Оболенского, по государеву поручению домой в Москву из Ливонии возвращаемся.
        - Товар для обложения налогом есть?
        - Помилуй Бог, какие товары? Мы служивые люди, как и вы.
        - Проезжайте.
        Вот и весь пограничный контроль. Дальше ехали и вовсе не спеша, пустив лошадей шагом. Задание выполнили быстрее, чем ожидалось, чего торопиться?
        Вдали показались высокие храмы Изборска, первый русский город-крепость на пути домой.
        Снова из-за кустов вышли люди с оружием. Петр сначала принял их за порубежников, но я тронул его за руку.
        - Петр, не торопись, присмотрись внимательно.
        Меня насторожило несоответствие одежды и оружия. Сулицы в руках боевые, не охотничьи, тогда почему эти люди одеты в легкие зипуны - одежду совсем не воинскую; сапоги опять же справные, с каблуками - крестьяне таких не носят. Шлемов нет, но из-за ворота рубах тускло поблескивают кольчуги. Вышедшие люди не стали рядиться в порубежников или простых разбойников.
        - Зачем в Ливонию ездили?
        Я оглянулся - сзади, преграждая путь к отступлению, стояли еще двое, нехорошо осклабившись. Плохой расклад - спереди четверо, сзади двое. Стегнув коня, я рванул в сторону, в самую чащу, Петр, быстро сориентировавшись, - за мной. Я пригнулся, почти лег на шею коня, но все равно ветки больно хлестали по лицу, рукам, шее.
        Минут через пятнадцать гонки через кусты я остановил коня, тут же рядом встал Петр.
        - Жив, глаза не повыбивал?
        - Нет, нормально все.
        Мы прислушались, погони не слышно. Сомнительно, что у них не было коней, не пешком же они сюда пришли. Мне это сильно не понравилось, и я поделился своими сомнениями с Петром.
        - Очень уж ты подозрителен, это простые тати.
        - Тогда почему они не потребовали денег, а поинтересовались - зачем в Ливонию ездили?
        Петр замялся с ответом:
        - Да кто его знает?
        - А кто-нибудь, кроме князя, знал, что мы сюда едем?
        - Откуда же я знаю, может и ведал кто.
        - В Москве я человек новый, скажи - у князя Овчины враги есть?
        - Как не быть? В первую очередь - князья Шуйские, митрополит Варлаам тоже косо смотрит.
        - Отчего же?
        - Да из-за Елены Глинской!
        - М-да, как запутано все.
        Через чащу, выбирая путь поудобнее, мы выбрались на малоезженую дорожку, поросшую травой, и продолжили путь, держась настороже. Не понравилась мне эта встреча с неизвестными, ох не понравилась. Было предчувствие, что не последняя она.
        - Петр, давай изменим направление: если эта встреча на дороге не случайная, нас будут ждать в Изборске или после него, на дороге в Псков. Можно попробовать повернуть на восход, идти до Шелони или Ловати, а там водным путем. Сейчас лето, по рекам полно судов торговых ходит, неужто места себе не найдем?
        - А коней куда?
        - Все равно чужие, продадим.
        Петр надолго задумался. Кони мягко стучали копытами по пыльной дороге.
        - Экого кругаля дать придется, по воде-то. Можно попробовать к полдню спуститься, через Великие Луки, Вязьму и Можайск к Москве выйти.
        - Ты старший, тебе и решать.
        Еще некоторое время ехали в тишине. Внезапно Петр остановил коня.
        - Поворачивай.
        - Куда?
        - Не через Изборск и Псков поедем, к Великим Лукам поворачиваем. Ежели твои подозрения верны, там нас точно ждать никто не будет.
        Мы дружно повернули коней и порысили на полдень, на юго-восток.
        Заночевали в лесу, ввиду отсутствия каких-либо поселений поблизости, а ехать ночью по незнакомой дороге - нет уж, увольте. Развели костерок, - все ж таки мы на своей земле, опасаться можно лишь разбойников. Сварили кашу в небольшом котелке, попили кипятка - чая, сыта и других удовольствий просто не было. Спали по очереди, каждые два часа сменяя друг друга.
        Весь следующий день прошел в спячке в придорожной харчевне, где у хозяина имелось на втором этаже несколько комнаток для неожиданных постояльцев. И на другой день скакали до одурения, до боли в натертых бедрах и отбитых задницах. Но к вечеру все-таки въезжали в Великие Луки - город, по местным меркам, большой и известный.
        С удовольствием поужинали на постоялом дворе и улеглись на набитые сеном тюфяки. Хорошо-то как! Двери закрыли изнутри на крючок, и для страховки пододвинули вплотную к двери лавку.
        Утром же я, встав первым, с удивлением обнаружил, что крючок откинут и висит свободно. Как же так, я самолично накидывал крючок на петлю. Кто-то явно пытался ночью войти в комнату, да предусмотрительно придвинутая лавка не дала. Растолкав Петра, я показал на крючок:
        - Ты не отпирал?
        - А зачем мне?
        - Ну может, до ветру ночью выходил?
        - Нет, не было такого.
        - Тогда держи ухо востро. Может, воришки комнату хотели обнести, а может - и похуже, наши лесные знакомцы.
        - Откуда они тут?
        - Может, и не они, таких шаек запросто будет несколько; коли покровитель богат или властен, что почти одно и то же.
        - Не бери в голову, случайность.
        Но я видел, что Петр озабочен.
        В молчании позавтракали плотно: чтобы не терять в дороге времени на еду, купили пирог с рыбой и оседлали коней.
        Уже покинув Великие Луки, в пути решили изменить план и двигаться не через Вязьму и Можайск, а через Ржев и Волок Ламский. Бывать в тех местах приходилось когда-то и мне и Петру - дорога знакомая. Так и сделали, через пять дней благополучно прибыв в Ржев - небольшой, пыльный городишко с деревянными стенами.
        Решили отдохнуть здесь хотя бы день, потому как кони устали от ежедневной скачки, да и сами мы утомились.
        Проснувшись поздно, когда в городе уже вовсю кипела жизнь - на торгу шла бойкая торговля, по улицам сновали квасники и торговцы пирогами, скрипели осями телег крестьянские возы.
        Мы спустились в трапезную. Заказали толстому и бородатому хозяину обильный завтрак - даже, пожалуй, обед. Принесший кушанья мальчишка ненароком обронил:
        - Спрашивали про вас.
        Кусок чуть не застрял у меня в горле.
        - Почему решил, что про нас?
        - Расспрашивали про двоих, очень точно одежду вашу описали.
        Мы с Петром переглянулись.
        - Кто спрашивал?
        - Про то мне неведомо. Человечишка какой-то невзрачный, медяки обслуге давал - коли появятся, сбитенщику Митрохе на торгу сразу обсказать.
        А мальчонка не так и наивен. Петр запустил руку в кошель и одарил мальчишку серебряной монетой.
        - Коль услышишь или увидишь чего - скажи.
        Какое-то время ели молча; я даже не чувствовал вкуса жареной курицы. Когда дошла очередь до рыбных расстегаев, Петр промолвил:
        - Похоже, ты, брат Юрий, был прав в своих подозрениях. За нами следят и, по-моему, очень не хотят, чтобы мы вернулись в Москву.
        - В этом наши мысли сходятся.
        - Может быть, купить свежих коней, а этих сбыть хозяину, да и тронуться сразу в путь?
        Я поразмышлял.
        - Нет, Петр. Уж коли есть сбитенщик Митроха, то есть и кто-то старший, и воины найдутся; скорее всего, на дороге засада будет. Сам подумай - другим путем к Москве добираемся, ан нет - и здесь нас ищут, обкладывают, как волков флажками.
        - Что предлагаешь?
        - Пусть мальчишка еще монетку заработает, только не от нас, а от сбитенщика. А мы посмотрим, куда сбитенщик побежит, надо же выяснить - кто за всем этим стоит. Если получится - здесь, во Ржеве, головку ихнюю прихлопнуть надо, иначе до Москвы нам добраться не дадут.
        - Легко сказать - проследить да прихлопнуть. Как бы нас самих не прихлопнули. Темное какое-то задание получается.
        Я жестом подозвал мальчишку, поручил сбегать на торг и сказать сбитенщику, что мы появились на постоялом дворе. Парень не удивился, только сказал, что чуть попозже, сейчас посетителей много, хозяин и осерчать может.
        Мы не спеша трапезничали, поглядывая за мальчишкой. Вот он поговорил с хозяином и направился к выходу. Наказав Петру ждать в комнате, я направился за пареньком. Тот шустро прошел по улице и на торгу нашел сбитенщика, о чем-то поговорил. Митроха кинул парню медяху и сразу ушел с торга. Отпустив его на приличное расстояние, я двинулся вслед за ним. Шли недолго, да ведь и город невелик.
        Подойдя к двухэтажному дому, сбитенщик постучал в ворота, прошел через отворившуюся калитку. Остановив прохожего, я поинтересовался кто в этом доме живет? Не купец ли первой гильдии Анкудинов? И получил ответ: «Нет, купца такого не знаю, живет здесь уважаемый человек - государев целовальник Иван Сирота». О как! Целовальник, значит?
        Поблагодарив прохожего, я вернулся на постоялый двор, рассказал обо всем Петру.
        - Целовальник - слуга государев, поставлен, чтобы следить за торговлей казенными товарами, да вишь ты - не только за товарами. Ужель продался кому? Кабы поручение государя было - сбитенщик к воеводе али наместнику подался. Эх, как бы узнать, что он злоумышляет?!
        - Вечером попробую узнать.
        - Это как же?
        - Как уж получится.
        Дождавшись вечера, я оделся в темную одежду и направился к уже знакомому дому. Саблю оставил дома, взял только нож. Перед выходом попрыгал - не бренчит ли, не стучит ли чего? Петр понимающе улыбнулся:
        - Не во двор ли забраться хочешь?
        - Не исключаю.
        - Спаси тебя Господь.
        Вот и дом. Сквозь ставни пробивается тусклый свет. Я прошел сквозь бревенчатый забор, приник к стене, и тут из-за угла вышел сторож с колотушкой. Пришлось, чтобы не быть обнаруженным, пройти сквозь стену внутрь дома. На мое счастье я попал в пустую комнату. В смежной - слышались мужские голоса. Тихонько прокравшись к двери, я замер и прислушался.
        Разговор шел о торговле стеклом, упоминалось Измайлово. Мне это было пока не интересно. Собеседник хозяина ушел, но почти сразу слуга доложил:
        - Хозяин, тут давешний человек тебя спрашивает.
        - Зови, дурень!
        Надо послушать. Вошедший поздоровался и после обязательных вопросов о здоровье хозяина и семьи перешел к делу.
        - Нашел?
        - Сбитенщик сообщил, что двое похожих по описанию остановились на постоялом дворе у толстого Игната.
        - Это в Сапожном переулке?
        - Истинно так.
        - Когда уезжать будут?
        - Про то не знаю, но у коней бока впали; дней несколько пробудут, видно, коням отдых нужен.
        - И то правда, от самой Ливонии без передышки скачут. Никак их догнать не удается. Надо здесь, в городе дело решить.
        - Так ведь добром не отдадут.
        - А зачем тебе их спрашивать? Возьми силой. Люди у тебя есть?
        - Найдутся, есть четверка на все готовых.
        - Только быстро и чтобы никаких следов, пусть все выглядит так, как будто тати напали: деньги пусть заберут, вещи дорогие.
        Умен, гаденыш. В мое время бы сказали - инсценированное ограбление.
        - Держи деньги.
        Звякнул кошель с монетами. Нет, это точно не от государя московского исходит, тот своему целовальнику деньги ночью передавать не будет. На душе стало легче.
        - Как бумага будет у тебя - сразу ко мне, при себе не держи. Не ровен час - найдут, тогда - на дыбу и повесят как подлого изменщика.
        - Упаси Господь!
        - То-то, помни, у тебя за орденом должок изрядный.
        Хлопнула дверь, гость ушел. Пора и мне честь знать. По счастливой случайности удалось подслушать важный разговор.
        Выбравшись из дома сквозь стену, пошел на постоялый двор. Поднявшись в комнату, пересказал Петру о подслушанном разговоре. Петр аж зубами заскрипел.
        - Измена!
        - Конечно измена, и думаю - она не только здесь, во Ржеве. Государев целовальник от орденского человека задание получил, а теперь сам подумай - от кого ливонец о нас узнал?
        Петр задумался, потом аж подскочил:
        - Ты хочешь сказать, что в ближних людях у князя Оболенского изменник есть, что на Ливонский орден работает?
        - Выходит, так.
        - Князю сообщить надо!
        - Надо, только что ты сообщишь? Ты имя знаешь? Ничего не знаешь, догадки одни. А на сей час у нас одна задача - живыми остаться. Не далее как сегодня по нашу душу четверка убивцев явится.
        - Так чего мы ждем?
        - И что же ты предлагаешь?
        - У нас есть время, и мы можем скрыться.
        - Ночью? В городе, где у нас нет друзей, но есть враги? Ты же воин, ратник, Петр!
        - Наша задача - сохранить и доставить князю послание, оно сможет сберечь потом не одну русскую жизнь.
        - Ты старший, вот и бери письмо, заодно передай про целовальника. А я хочу расправиться с негодяями. Воины должны сражаться днем, а не красться по ночам, чтобы втихую убить спящего кинжалом. Короче, подопрем скамейкой дверь, как вчера, раздеваться не будем, оружие под руку.
        - Ох, и рисковый ты парень, вот обскажу все князю - выпорет он тебя.
        Я махнул рукой - пущай. И улегся на постель как был - в одежде и сапогах. Лежал в дреме, весь обратившись в слух. Время тянулось медленно, темень в окнах начала сереть, скоро ночи конец. Самое время для подлых дел. В предутренние часы клонит в сон самых стойких.
        Скрипнули половицы в коридоре. Идут. Я растолкал Петра:
        - Встань за дверью, будешь у них за спиной, как ворвутся.
        Петр встал за дверь и вытащил саблю. Тихие шаги, почти неслышные - стерегутся, но совсем беззвучно пройти четверке мужиков невозможно. Все стихло, тишина такая, что слышно, как похрапывает кто-то на первом этаже.
        Сильный удар сорвал дверь с петель, и в комнату ввалились двое - ширина проема не дала ворваться всем. Первому я снес голову сразу, пока он не успел после удара в дверь восстановить равновесие; второй замахнулся шестопером, но я уже проворачивал лезвие сабли в его груди. Следом ломились в дверной проем еще двое. Одного ударил в спину Петр, второму отрубил правую руку по плечо я.
        Похоже, никто из них не был готов к сопротивлению жертв. Ждали легкой расправы над спящими, да не вышло. Ну что же - идешь забирать чужую жизнь, будь готов к тому, что могут забрать твою.
        Вся схватка происходила в темноте и почти в тишине, за исключением грохота упавшей двери.
        Снизу примчался слуга, узнать - что у нас приключилось. Увидев убитых, он остолбенел. Приведя его в чувство, послали за городской стражей. Все-таки четверо убитых, надо объясняться. Еще два дня ушло на разборку дела, хотя и так было ясно - нападение на постояльцев с целью грабежа. Убитых никто не опознал. Видно - не городские. По Судебнику - татей следовало предать смерти, что мы и сделали.
        Следующим днем на отдохнувших лошадях мы тронулись в путь. На мой взгляд, не мешало бы втихую прикончить целовальника, но… нет доказательств, стало быть - нет вины.
        Глава V
        Кони шли не спеша, переходя с рыси на шаг, потом опять на рысь. Мы с Петром решали, что делать. Во Ржеве мы думали, что избавились от опасности, оказалось - обрадовались преждевременно.
        Обернувшись случайно, я вдали, за полем, увидел одинокого верхового. Он не приближался, но и не отставал. Это мог быть случайный попутчик, но в такие счастливые совпадения мне уже не очень верилось. Петр тоже был настороже.
        - О, слушай, Юра. Тут впереди, верстах в семи, монастырь есть. Как раз к вечеру успеем добраться, даже засветло. Предлагаю напроситься на постой, все же за стенами ночью спокойнее будет.
        - Тогда чего мы плетемся? Показывай дорогу.
        Мы хлестанули коней и перешли на галоп. Пыль за нами стояла столбом, указывая наш путь.
        Вот и монастырские стены из пиленого белого камня, похоже - известняка. У ворот дюжий монах в рясе. Соскочив с коней, мы положили поклон и перекрестились на надвратную икону.
        - Не найдется ли ночлег для путников?
        - Как не найтись для православных? Хором не обещаем, но пару топчанов в сарае для странствующих есть. Все же крыша над головой. Дождь ночью будет: видите - на горизонте тучи?
        Мы завели коней в конюшню, задали овса из седельных сум, прошли за монахом в сарай. Упав на сено, я закрыл глаза. Хорошо-то как! Чувство покоя и умиротворенности, запах луговых трав, исходящий от сена. Сразу потянуло в сон.
        По крыше забарабанили первые капли дождя. Прав оказался монах, предвещая дождь. На сарай обрушился ливень - не дай бог оказаться сейчас в дороге, без крыши над головой. С этой мыслью я и уснул.
        Где-то настойчиво гудело и стучало. Что за звук? Просыпаться не хотелось, но Петр уже толкал в бок.
        - Вставай, в набат бьют, случилось чего-то.
        - Да что у монахов случиться может?
        - Пойду посмотрю.
        Петр исчез и вскоре объявился.
        - Недалеко от монастыря дым, деревня горит, к монастырю люди бегут, неладно что-то.
        Ну, поспать вволю не дадут; пришлось вставать.
        Через распахнутые ворота вбегали первые беженцы. По обеим сторонам от ворот стояли монахи в простых рясах, опоясанные пеньковыми веревками, а за веревки заткнуты мечи в ножнах. Ни фига себе, служители Бога, или у них тут часто случаются нападения?
        Людей во двор забежало достаточно, некоторые даже тащили за собой на веревках коз и овец, но большинство только и успели, что детей малых похватать на руки. Дети постарше бежали за родителями, держась ручонками за материнские подолы. Изрядно во двор забежало людей, около сотни, если с детьми считать.
        Я подошел поближе, прислушался к разговорам. Возле седого, но крепкого кряжистого деда собрались крестьяне и несколько монахов.
        - Говорю же вам, еще ночью пришли, сразу по избам шастать, где мужики отпор дают - того убивают.
        Сразу два монаха спросили:
        - Кто они?
        - Не татарва, не, не они. Блазнится мне - малороссы, вместо «изба» говорят «хаты», да и разговор чудной. А портки широкие такие.
        - Ну точно - либо казачки пограбить заявились с Украины, либо Литва. Хрен редьки не слаще.
        Монахи у ворот засуетились, быстро прикрыли тяжелые дубовые ворота, окованные железными полосами и заперли двумя брусьями толщиной в три пяди. Один взбежал на стену, в надвратную башню, другой - бегом к монастырским кельям.
        Раздались голоса:
        - Никак к настоятелю, отцу Никодиму.
        Я направился к стене и поднялся по лестнице. От горящей деревни в нашу сторону скакали верховые, числом около трех десятков. Так, жить становится все интереснее и веселей. Стены-то в монастыре толстые и высокие, только есть ли защитники, сколько их, умеют ли держать в руках оружие? Я обернулся. Из монашеских келий спешно выходили монахи и иноки. Ого, да их тут с полсотни будет. Ежели хоть половина сражаться может, есть шансы отстоять монастырь.
        Во двор в сопровождении служки вышел игумен - высокий худой старец. Беженцы склонились в поклоне, игумен осенил всех крестным знамением. Монах спешно слез со стены и поспешил к игумену с докладом. Игумен, выслушав, стал отдавать распоряжения. Судя по четкости и толковости - либо ранее в дружине служил, либо богатый опыт в защите монастыря имеет. Я обратил внимание, что после дождя двор совсем сухой и спросил об этом стоящего по соседству монаха.
        - А как же? Церкви или монастыри всегда на возвышенности ставили, в сухое место, опять же благолепие звонницы далеко видать, - подивился монах моей неосведомленности в простых делах.
        Ко мне подошел Петр, и мы вместе двинулись к настоятелю, поклонились и приложились к руке.
        - Просим дозволения участвовать в защите монастыря. Мы дружинники князя Овчины-Телепнева-Оболенского. У вас пришлось переночевать, аккурат перед дождем добрались.
        - Сказывал мне о вас инок, сказывал. Ну что же, благое дело, богоугодное. Что можете?
        - Скакать, рубить, колоть - все, что должен человек ратный уметь.
        - Ну, скакать не потребуется. А вот с огненным боем знаком ли кто? Беда просто: тюфяк у нас есть, да припас огненный, да инок Михаил, что с ним управлялся, во Ржев уехал, по делам я его услал, прямо не вовремя.
        - Я могу, отец Никодим.
        - А товарищ твой?
        - Помогать мне будет.
        - Сейчас ключника кликну, пусть наряд покажет, да припас огненный.
        Старый и высохший, немощный монах открыл нам кладовку, мы с Петром выкатили оттуда бочонок пороха и бочонок с картечью. Ключник нас перекрестил:
        - Бог в помощь!
        Один из иноков показал, где находился наряд, или по-другому - тюфяк, короткоствольная медная пушечка для стрельбы свинцовой картечью и каменным дробом.
        Я живо осмотрел пушку. Была она в полном порядке, заряжена. Мне только и осталось, что подсыпать свежего пороха к затравочному отверстию. В бочке, что мы взяли у ключника, был отличный зернистый пушечный порох. Я помял его между пальцами - не расползается, не пачкает рук - отличный порох, не иначе, инок Михаил раньше служил в Пушечном приказе. В иных крепостях уход за пушкой хуже и порох ниже качеством. Надо будет настоятелю об усердии инока сказать, когда осада кончится.
        Я повертел пушку на вертлюге, оценивая сектор обстрела. Хм, пожалуй и установлена пушка с умом, на выступающей за наружную стену башне. Можно стрелять вдоль стен, а можно и вперед, защищая самое слабое место в обороне - ворота.
        На стене маячили монахи и иноки: кто с мечом, кто с луком, кто с копьем. Причем держали оружие умело - видимо, не вчера в руки взяли. Непросто нападающим будет взять монастырь, много крови прольется.
        К воротам подскакал верховой с белой тряпкой на копье. Парламентер, блин.
        - Настоятель! Предлагаем выдать людей, что вчера приехали, и мы уйдем, не причинив вреда.
        К нам обернулись монахи и иноки. После краткого совещания монахи ответили отрицательно, для убедительности присовокупив к ответу несколько забористых словечек. Молодцы монахи, богатый лексикон. Надо кое-что запомнить.
        Как только парламентер вернулся к своим, разбойники пошли на приступ. Ох, не разбойники это, а даже если и сброд, собраны по злачным местам, так наверняка предводительствовал ими кто-то опытный в ратных делах. Однако как же все складывается для нас паскудно, прямо обложили со всех сторон, и чем ближе к Москве, тем серьезнее. Кто-то очень могущественный, с толстой мошной и стоящий на вершине власти, пусть и не на самом верху, очень хочет забрать у нас бумагу, а вероятнее всего - вместе с нашими жизнями.
        Наступающие развернулись широкой цепью и пешком, оставив коней на опушке, бежали на приступ. Метров с семидесяти начали стрелять лучники, как монахи, так и разбойники. Появились первые раненые. Дождавшись, когда перед воротами соберется побольше татей, я навел пушку и поднес фитиль к затравочному отверстию. Громыхнуло здорово! Вроде и пушечка невелика, а грохоту! Сноп картечи ударил точно в цель, мощно и кучно. Попадали убитые, закричали раненые. Оставшиеся тати сразу развернулись и побежали назад. Отступать было сподручнее - под небольшой уклон. Было видно, как вдалеке они собрались в кучу, и человек в темно-зеленом кафтане дает им взбучку. Что-то я его не видел среди нападавших. Наверняка - он главный.
        - Ну, Петр, я буду заряжать, а ты смотри внимательно и помогай.
        Каждое действие я объяснял, показывая, как правильно чистить ствол мокрым банником, зачем его мочить, сколько сыпать пороха, как забивать пыж, сколько сыпать картечи, зачем подсыпать порох на полку и сколько его надо.
        Даже объясняя, удалось зарядить быстро - все-таки не полевое орудие: развернул на вертлюге дульным срезом к себе и делай, что необходимо.
        - Теперь осталось только навести и поднести фитиль вот сюда, к затравочному отверстию. Все понял?
        - Понял, все просто; а я всегда огненного боя избегал, уж больно громко бухает, аж потом не слышно ничего.
        - Чтобы уши не закладывало, перед выстрелом рот открывай, можешь даже уши ладонями закрывать.
        Меж тем разбойники собрались в кучу, что-то горячо обсуждая. Не иначе, какую-то гадость затевали. Эх, сейчас бы пушечку помощнее, да не картечь в ствол, а бомбу. Только куски кишок да руки-ноги по кустам разметало бы. Пустые мечтания.
        Разбойники снова пошли на приступ, но действия их стали осторожнее. Подойдя метров на сто, они остановились и стали забрасывать монастырь горящими стрелами, пытаясь вызвать пожар. Но вчерашний ливень обильно смочил крыши, а если где и появлялся робкий огонек, так беженцы тушили сразу, пытаясь отблагодарить таким путем монастырь.
        Видя, что ничего не получается, разбойники вернулись к опушке. В голове промелькнула шальная мысль.
        - Петр, следи за татями, если чего - стреляй. Я быстро обернусь.
        Я сбежал со стены и бросился искать ключника. Найдя, сходу задал вопрос:
        - А еще порох в бочонке есть?
        - Как не быть, есть. Неуж первый уже потратили? Я хоть и глуховат, но тюфяк стрельнул токмо единожды.
        - Для других целей.
        - Ну, пойдем.
        Ключник отдал мне второй бочонок с полпуда весом. Я попросил его поискать фитили.
        - Это что такое, для свечей, что ли?
        - Нет, для огненного боя. Инок Михаил сведущ в своем деле, должны где-то быть.
        - А какие они с виду?
        - Как веревочки пеньковые, в кольцо свернутые.
        - Есть, есть такие.
        Ключник порылся в кладовке и вытащил небольшую бухту фитиля. Я примерился и отрезал кусок, даже с запасом. Поблагодарив ключника, покатил бочонок к воротам. Ножом пробил в дне бочонка дырку и вставил фитиль. Бомбочка готова, теперь нужно выждать удобный момент и…
        Я взобрался на стену. Похоже, у разбойников обеденный перерыв. Костерок развели, котел подвесили - не иначе, как баранчика, у крестьян отобранного, варить будут. А ведь неплохо: все у костерка сидят, ложки облизывают в предвкушении обеда…
        Я скатился по лестнице вниз, поджег фитиль и крикнул монаху:
        - Открой воротину!
        - Ты что, тати ворвутся.
        - Ты открой, я бочонок выкачу, и ты снова закроешь!
        - Без одобрения настоятеля не могу. Спроси у него.
        Я указал на бочку:
        - Знаешь, что это такое?
        - Зелье бесовское для наряда.
        - Правильно. А огонек видишь?
        - Вижу.
        - Ежели ворота не откроешь, порох взорвется, стены порушит, и от ворот только щепки останутся. Времени нет, открывай быстрее.
        Побледневший монах отодвинул оба тяжеленных запора и приоткрыл ворота. Я выкатил бочонок, убедился, что фитиль сидит плотно и с силой катнул его к лесу. Бочонок нехотя покатился под уклон, набирая скорость. Я юркнул за тяжелую створку ворот, и монах спешно задвинул засовы.
        - Пошли наверх, на стену, сейчас увидишь чудо - как люди летают!
        Я взбежал по стене, монах не отставал. Все-таки любопытство - великая движущая сила.
        Мы стояли и наблюдали за бочонком. Я молил Бога, чтобы какая-нибудь кочка или камень не задержали или не отклонили в сторону бег бочонка.
        Разбойники не сразу заметили катящийся бочонок, а когда увидели, стали показывать пальцем, крича: «Вино к обеду подали!» Никто из них пока ничего не понял. Когда до шайки оставалось метров двадцать, человек в зеленом кафтане бросился бежать в сторону - все-таки он был воин и все успел понять.
        Не докатившись несколько шагов, бочка взорвалась. Грохот был просто оглушительный, взметнулось пламя, все заволокло дымом и пылью. От взрывной волны у нас, стоящих на стенах, посрывало шапки. Все стояли в изумлении.
        Когда дым рассеялся, а пыль улеглась, раздались радостные крики монахов. Шайка просто перестала существовать. На разном удалении от взрыва виднелись куски тел, но никто не шевелился. Лишь поодаль мелькнул среди кустов зеленый кафтан.
        - Все, братья, кончилась ваша ратная служба.
        Монахи опасливо спускались вниз, но караульного у надвратной башни оставили. Жизнь научила быть осторожными.
        Мы с Петром направились к сарайчику, но на пути были остановлены здоровенным молодым монахом:
        - Настоятель просит к нему зайти.
        Ну что же, зайти надо. Кабы не стены монастырские да помощь монахов, тяжко нам пришлось бы, а может, и жизни лишились бы. У татей луки были, стрельнули бы из кустов - и все дела. Мало ли на Руси путников на дороге убивают, никто бы даже и не погоревал. У Петра родня в Пскове, а у меня в этом мире вообще никого.
        Войдя в зал, поклонились игумену. Он в ответ перекрестил нас крестным знамением, поблагодарил за помощь в защите монастыря, затем попросил Петра удалиться, сказав, что хочет поговорить со мной наедине. Игумен прошелся по залу, предложил мне сесть. Сел сам напротив меня, долго на меня молча смотрел так, что я начал ерзать на скамье и чувствовать себя неуютно. Взгляд, от которого невозможно укрыться - пронизывающий, проникающий во все уголки души. Наконец он заговорил.
        - Господь осчастливил меня, послав человека из другого мира.
        У меня от удивления чуть не отвалилась челюсть. В мозгу промелькнуло: «Как он узнал? Что мне делать? Бежать?». Затем я взял себя в руки: надо послушать, что он скажет, может быть, я что-то недопонял?
        Игумен продолжил:
        - Как тебя звать?
        - Юрий Котлов.
        - Откуда ты?
        Я решил придерживаться легенды, придуманной самим для окружающих.
        - Из Рязани.
        Игумен досадливо поморщился, махнул рукой.
        - Расскажи о своем мире.
        Мысли заметались снова: «О каком мире он говорит, что ему можно рассказать? Не сочтет ли он меня колдуном или еретиком, не сожжет ли на костре? Времена жестокие, и наказания тоже очень жестокие». Я решил поиграть в кошки-мышки, выдать себя за недоумка.
        - О каком мире ты говоришь, отец Никодим? Я что-то не пойму.
        - Не бойся открыться, человек. Я долго живу, много повидал и пережил. Не старайся показаться глупее, чем ты есть. Ты молод, а глаза у тебя человека мудрого, обремененного многими знаниями. У тебя глаза человека не нашего мира. Откуда ты? В Священном Писании говорится о необыкновенных случаях, думаю, что твое появление - один из таких случаев. Мне любопытно. Доверься мне, я не совершу подлости и не причиню тебе зла.
        - Хорошо, отец Никодим. Что ты хочешь услышать?
        - Откуда ты, из какого мира пришел?
        - Я русский, из Москвы, только из далекого будущего, по времени - через пятьсот лет.
        Игумен закрыл глаза, переваривая услышанное. Какой-то инок попытался войти в дверь, но настоятель властным жестом приказал оставить нас одних. Когда он повернул ко мне голову, глаза его сияли молодым блеском, удивлением, жаждой знания.
        - Расскажи мне о Руси.
        - Это долгий рассказ, настоятель.
        - Если твой друг торопится выполнить поручение князя, я могу дать двух иноков - бывших дружинников ему в охрану. А тебя прошу рассказать, пролить свет на будущее. Пойми, такое случается очень и очень редко, тебя послал ко мне Господь или уж не знаю кто, не откажи.
        Я вздохнул:
        - Тогда слушай. - И очень коротко, сжато пересказал все, что помнил по истории, и что видел и узнал сам во время первого перехода - про Ивана Грозного, опричнину, расширение границ Руси, Петра Великого, Екатерину, Наполеона, большевиков. Говорил я до вечера, даже язык заплетаться стал. Но старец внимал с неотрывным интересом, засыпая кучей вопросов.
        - Самое главное для меня - я узнал, что Русь уцелеет и станет могучей державой, что сохранится вера Христова и церковь. Спасибо за беседу. Сейчас тебя покормят и, если ты не против, мы завтра продолжим.
        Меня покормили, и я отправился в сарайчик спать. Петр уже вовсю храпел, я тоже устал и с наслаждением вытянул на топчане ноги, но сон не шел. Как этот настоятель, который и видел-то меня до боя несколько минут, да и то мельком, меня смог распознать? Удивительно.
        Утром я объяснил Петру, что настоятель просит меня рассказать о дальних странах, где я побывал, а Петр с охраной может отправиться в Москву.
        - Нет уж, друг, ты беседуй с настоятелем, а я отосплюсь. Представляешь, за много дней я нигде не чувствовал себя так спокойно и в безопасности, как здесь.
        После завтрака служка отвел меня к настоятелю, но уже в келью, скромно обставленную, небольшую. Говорить здесь было явно удобнее, комфортнее. После взаимных приветствий настоятель попросил рассказать о людях, обществе - чем живут, как зарабатывают на жизнь, что нового появилось за пять веков. И я снова рассказывал - о войнах, самолетах, электричестве и телефонах. Все, что он хотел, но не затронул полетов в космос - чревато. Рассказывал о болезнях, и он помечал что-то у себя на листках бумаги. Чувствовалось, что ему все это очень интересно.
        - А что ты можешь такого, что здесь не могут?
        Для начала я объяснил таблицу умножения, умножение и деление столбиком и еще некоторые вещи. Чтобы уж совсем сразить настоятеля, прошел сквозь стену, вызвав почти мистический страх и удивление.
        Настоятель некоторое время молчал, затем начал говорить.
        - На диявола-искусителя ты не похож, я этого не чувствую; на юродивого, которого Бог лишил разума - тоже. Остается только поверить твоим словам, хоть и страшно. Необычно и удивительно сие! Как ты посмотришь, Юрий, если я предложу тебе остаться в монастыре. Ты бы мог поделиться со мной своими знаниями, некоторые можно поставить на службу государю.
        Я немного подумал и отказался.
        - Почему? - удивился настоятель.
        - Время для этих знаний еще не пришло, святой отец. Колесо истории должно крутиться, как начертано Господом, и один человек, как бы он не был учен и могуществен, не вправе изменить его ход. К тому же я служу князю, и мне будет тесно и, боюсь, что скучно в стенах монастыря. Уж извини, отец Никодим, за прямой ответ.
        Настоятель надолго задумался, прихлопнул ладонью по столу.
        - Хорошо, ты вправе сам выбирать дорогу, неволить тебя я не могу, а силой не удержу. Есть у меня в Москве хороший знакомец - священнослужитель в храме Покрова Святой Богородицы.
        Настоятель из ящика стола достал небольшой нательный крест на тесемке и надел мне его на шею.
        - По этому крестику отец Дионисий тебя узнает, во всем можешь положиться на него - он муж просвещенный, очень учен, книгочей и мудрец. Ты можешь без опаски ему довериться, получить помощь и укрытие в случае нужды, а от тебя потребуется лишь одно - приоткрыть ларец знаний, коими полна твоя голова. Согласен ли?
        Я согласился и поблагодарил настоятеля. Время за беседой и демонстрацией некоторых моих возможностей прошло быстро, и когда я вышел во двор, солнце уже садилось.
        Наутро мы с Петром собрались, оседлали коней и подъехали к монастырским воротам. К нам подошел монах, передал мешок, буркнув: «От отца Никодима», - и открыл ворота.
        Мешок я приторочил к седлу, и мы выехали. Застоявшиеся кони рванули в галоп, только ветер бил в лицо, выжимая слезу, и свистело в ушах. Я иногда оглядывался, но дорога была пустынна, нас никто не преследовал. Все же меня беспокоило, что главарь шайки уцелел, нырнув перед взрывом бочки в лес. Вот чуяло мое сердце, что мы еще свидимся…
        Вопреки моим предчувствиям, дорога оказалась спокойной, и через три дня мы без происшествий добрались до Москвы.
        Вот и княжеский дом. Усталые и запыленные, мы предстали перед князем. Петр вручил послание мариенбургской шпионки, и после короткого разговора отправились отдыхать.
        Мы едва успели отъесться, отмыться и отоспаться с утомительной, опасной и долгой дороги, как князь дал новое поручение.
        - Вот что, воины славные. Понимаю что вы с дороги, не отдохнули, да дела не терпят. Срочно надо в Ганзу доставить послание, от него зависит торговля с Союзом Ганзейским. Не торопил бы, но судно скоро будет готово, надо через две недели быть в Андрусово-Никольской пустыни. Хозяин судна - мой человек, Трифон, доставит вас в Любек.
        Князь объяснил, где и кому передать послание, если будет ответ - дождаться и с этим же судном вернуться домой. Петру был вручен кошель с монетами на дорожные расходы, и мы тотчас же выехали.
        За две недели спешной езды я уже смотреть не мог на лошадь, один только взгляд на седло вызывал приступ зубной боли, но я тешил себя надеждой отдохнуть на судне в относительном покое. А что? Судно плывет, мы при деле, а меж тем хоть седалище отдохнет.
        Какой бы длинной дорога не казалась, но и она подошла к финишу. Пропыленные, усталые, мы буквально свалились с коней, лишь подъехав к воротам пустыни.
        У берега, пришвартованный к причалу, стоял корабль. Я толкнул Петра локтем в бок.
        - Гляди-ка, не нас ли ожидает?
        - Сейчас узнаем.
        На стук в ворота открылось маленькое окошко, выглянул бородатый монах.
        - Чего надо? - Взгляд его был неприветлив, колюч. Конечно, пустынь на окраине Руси, враждебные границы рядом - видно, нападения бывали часто - приучили братию держаться настороже.
        - Нам бы хозяина судна, Трифона.
        - Вот и идите на судно.
        Монах захлопнул окошечко.
        Ничего себе, славный прием после долгой дороги нас ожидал. Пришлось идти на пристань. Хозяином и впрямь оказался Трифон.
        - Давно ожидаю, третий день ноне. Ну, поднимайтесь на корабль, будем отплывать. Кости ноют, - ветер и шторм завтра будут, сегодня уходить надо.
        - Лошади у нас, хоть в пустыни пристроить надо, не бросать же животин.
        Трифон засмеялся:
        - Не пустили? Сейчас все сделаем.
        Кликнул юнгу, перемолвился с ним, тот взял лошадей под уздцы и повел к пустыни. Мы же взошли по трапу на судно - большой морской ушкуй. Метров тридцати в длину, около пяти в ширину, однако каюта на нем оказалась единственная, принадлежащая хозяину. Он же был и капитаном.
        Мы расположились на палубе, ближе к корме. Как только вернулся запыхавшийся юнга, судно отошло от причала. Спать хотелось просто ужасно, даже больше, чем есть, хотя желудок недовольно урчал.
        Мы с Петром выбрали место поспокойнее и, улегшись на доски палубы, почти сразу уснули. Палуба ритмично раскачивалась, в борта мерно билась волна, воздух был свеж, одним словом - выспались на славу.
        Мы бы спали и дольше, да матросы растолкали - ужинать пора. У мачты стоял котел, распространяя аппетитный запах каши с мясом. На расстеленной чистой холстине лежал нарезанный хлеб. Уговаривать нас не пришлось. Поев, снова улеглись.
        А поутру проснулись с ощущением, что что-то вокруг переменилось. И точно, воздух был насыщен йодом и солью. Мы вышли в Балтику. По левому борту виднелся вдали берег. Хозяин то и дело поглядывал в сторону открытого моря.
        - Пиратов опасаюсь, здесь их полно.
        Но Бог нас миловал, и к исходу недели мы ступили на твердую землю.
        Любек с непривычки удивил нас многолюдием. По узким улицам сновали прохожие, проезжали экипажи с людьми, повозки с грузами. У причалов полно судов, сразу видно - оживленный торговый порт.
        Не теряя времени, отправились выполнять поручение; за неделю вынужденного безделья на судне успели отдохнуть, и теперь хотелось двигаться, ходить по твердой земле, а не по шаткой палубе. Адресата, после некоторых блужданий по незнакомому городу, нашли, послание вручили. Через пару дней надо было прийти за ответом.
        Не спеша бродили по городу. Выискивая постоялый двор и трактир. На одной из площадей увидели небольшую толпу, в центре которой, на небольшом свободном пятачке стоял одетый в рыцарский доспех ливонский рыцарь. Доспех был неполный - кираса и латная юбка, а также шлем на голове; брони на руках и ногах не было, отсутствовал и щит. В руках ливонец держал полуторный меч-бастард и азартно что-то выкрикивал. Мы протолкались поближе, стало интересно послушать. Ливонец кричал на немецком, и я не понял, но Петр перевел. Рыцарь обзывает всех трусами, способными только торговать, и вызывает любого на честный поединок.
        - У него что, крыша съехала?
        - Какая крыша?
        - Ну я к тому, что он разума лишился?
        - Да нет, это он рыцарскую доблесть и умение явить хочет. Конные ристалища бывают не часто, а пешие бои - вот как сейчас - чуть ли не каждую неделю. Кровь кипит, выхода требует.
        В этот момент рыцарь повернулся в нашу сторону, и взгляд его упал на нас. Ливонец окинул взором мою одежду, бородатое лицо. Ткнув в мою сторону пальцем, спросил:
        - Московит?
        Я непроизвольно кивнул головой.
        - Если ты не трус, выходи на бой.
        Черт, и дернуло же нас протолкнуться сквозь толпу, встать в первых рядах. Если отказаться - на всю Россию пятно, согласиться - не известен конец поединка: вдруг я его убью - в тюрьму идти из-за рыцарских забав? Да и быть убитым или покалеченным забавы для не хотелось. Но толпа уже воззрилась на нас, предвкушая скандал или поединок. И то и другое жителей Любека устраивало. Ведь и ливонец и русич не свои, не местные, вот пусть и потешат бюргеров. Когда пауза затянулась, я шагнул вперед.
        - Как биться будем? - Петр быстро перевел. - До первой крови или до смерти?
        - Если ты не трус и не боишься смерти, то решай сам.
        Рыцарь прошелся по кругу, помахивая мечом. Народ отпрянул в стороны, круг раздался. Петр толкнул меня в бок - кольчугу хоть надень, щита и шлема нет, так хоть небольшая защита, но будет.
        Петр достал из заплечного мешка кольчугу, я быстро натянул ее на себя. Рыцарь, глядя на мои приготовления, посмеивался. И правда - высокий рослый ливонец в блестящих, отлично сидящих по фигуре латах, и бородатый, пропыленный русич в кольчужке, без шлема и с сабелькой на боку. Это и было самым большим моим минусом. Меч-бастард был длиннее моей сабли сантиметров на двадцать - двадцать пять, давая ливонцу явное преимущество. У тому же от его лат моя сабелька просто отскочит, не причинив вреда, его же тяжелый клинок может рассечь кольчугу. Вывод напрашивался сам - бить по рукам и ногам, незащищенным броней, только рыцарь сам это понимает и не будет стоять истуканом.
        Я медленно вытащил саблю. Хорошая сталь, дамасская, легкая, сбалансированная, но против меча?
        Рыцарь, увидев, что оружие уже в моей руке, двинулся навстречу. Шаг его был легок, несмотря на тяжелые доспехи. Похоже, противник ловок, подвижен и молод. Подходя, он с ходу ринулся в бой, ударив мечом низко над землей, метя по ногам. Я подскочил, пропустил меч и ударил его саблей по шлему. Не очень чувствительный для него удар, но оглушает и слегка сбивает спесь. Ливонец замахнулся мечом сверху, я слегка отбил лезвие меча саблей и ушел в сторону. Затем удары посыпались градом, все, что я мог - подставлял саблю, отпрыгивал в стороны, приседал - короче, оборонялся. Надо вымотать противника, подождать, когда он устанет.
        Толпа, видя явное преимущество ливонца, начала его поддерживать, сопровождая каждый удар свистом и криками. Рыцарь снова пошел в атаку. Звон клинков, бешеные глаза ливонца - надвигается как танк, также закованный в броню.
        Слегка запнувшись, я упал на пятую точку и, мгновенно сориентировавшись, вогнал саблю по самую рукоятку под латную юбку. Рыцарь взревел, постоял мгновение неподвижно и рухнул на меня. Я едва успел увернуться из-под падающей железной туши. Толпа притихла. Никто не успел увидеть удара. Только что рыцарь шел в нападение - и вдруг лежит, лежит неподвижно, а из-под латной юбки течет кровь.
        Я обтер саблю о его штаны и задвинул ее в ножны. По толпе прошел ропот разочарования - зрителей явно не устроил такой исход поединка.
        Не успел я стянуть кольчугу и отдать Петру, как ко мне подошли трое в зеленых камзолах, двое держали на плечах алебарды.
        - За нарушение правил поединка и убийство вы арестованы. Сдайте оружие!
        Народ на площади почти сразу рассосался, как и в наши времена - все хотели поглядеть на действие, но никто не желал быть свидетелем. Пришлось отцепить саблю, но отдал я ее Петру, а не старшему троицы. Он пошел впереди, за ним - я, процессию замыкали алебардщики.
        - Петр, уходи, жди в порту, я буду ночью, - крикнул я, надеясь, что никто не поймет русского языка. Задерживаться в ихней каталажке я не собирался.
        Меня привели в ратушу, провели в подвал и втолкнули в небольшую камеру. Окон в ней не было, стены сырые, на полу - сгнившая солома. В камере было четыре человека, стоял смрад от немытых тел и параши в углу. Хорошее местечко! Вот ведь, дернуло связаться с ливонцем. Впрочем, я не больно и переживал, ночью уж всяко выберусь из узилища, и не через такие стены проходил. Лишь бы Петр не потерялся, вдвоем выбираться проще и сподручнее.
        Я устроился в дальнем от двери углу, камера скудно освещалась масляным светильником. Плохо, что нет окна - как узнать, что наступила ночь? Мне бы не хотелось ошибаться со временем и выйти из стены на глазах у публики.
        Ко мне подсел мужичок неопределенного возраста и положения - одежда вроде и нарядная, дорогая, но сильно обтрепана, местами даже порвана и грязная.
        - Русич?
        - Да, из Московии.
        - А я из княжества Литовского. За что сюда попал?
        - На поединке, на городской площади рыцаря ливонского убил.
        - Да ну? Высокий, здоровый, с усиками?
        - Он.
        - Это Людвиг фон Брюллов, забияка известный, но и воин умелый. Неужели насмерть?
        - Да.
        - Завтра с утра в ратуше суд будет, здесь подолгу не держат. Накладно городской казне заключенных содержать. За убийство могут и приговорить к повешенью.
        Я непроизвольно потер шею - закончить свою жизнь на виселице уж вовсе не хотелось.
        - Как ты думаешь, сколько времени?
        Литвин прислушался, затем уверенно сказал:
        - Вечер.
        - С чего ты взял - окошка нет.
        - Слышишь шаги наверху? Германцы - народ педантичный, служащие домой пошли. Скоро охрана воду принесет, вот только кормить здесь не будут.
        И точно. Вскоре городские стражники принесли ведро воды и кружку. Все по очереди напились. Стало быть, до темноты еще часа два-три. Поспать бы немного, но ложиться на прелую солому, кишащую вшами, блохами и тараканами, было противно. Лучше уж посижу в углу, на голом полу.
        Время тянулось медленно, наконец сокамерники начали укладываться на солому, наступало время сна. Люди вздыхали, со страхом ожидая завтрашнего суда.
        Еще немного подождав, чтобы узники уснули, я поднялся, подошел к стене, что вела в коридор, и спокойно прошел сквозь нее. В коридоре было сумрачно, лишь редкие факелы на стенах освещали его. Также легко я прошел и сквозь деревянные толстые двери.
        Стражник стоял недалеко от дверей, спиной к ним. Обернувшись на шорох, он с беспокойством кинул взгляд на дверь. Она была цела, и даже здоровенный замок на месте. Окинув меня подозрительным взглядом, стражник что-то пробурчал. Испытывать его терпение я не стал и пошел по улице. Было уже темно, редкие прохожие спешили к своим домам. Легкий ветерок нес запахи моря, в ту сторону я и направился.
        Чем ближе к порту, тем было оживленнее, несмотря на поздний вечер. Шатались полупьяные моряки, в подворотнях толкались подозрительные личности, приставали к прохожим проститутки. Вот и порт.
        Я замедлил шаги. Где искать Петра? Я пошел вдоль причалов, разглядывая суда. От одного из складов, смутно сереющих в темноте, отделилась тень. Я насторожился.
        - Юрий, ты?
        Я вздохнул с облегчением. Петр протянул мне мой пояс с саблей в ножнах и ножом. Быстро опоясавшись, я спросил:
        - Куда теперь? Из тюрьмы я сбежал, думаю - поутру могут начать искать. Надо уносить ноги из города.
        - Я уже договорился с купцом - он должен выходить в Ладогу; наш купец, русский, ждет.
        - Тогда что стоим, пошли.
        Мы с Петром с трудом нашли в темноте судно, с вахтенным поднялись на борт. Купец проводил нас в трюм и, уложив на груз, накрыл холстиной.
        - Лежите тихо, как мыши. Поутру, раненько отшвартуемся и выходим в море, там я вас выпущу.
        Я с удовольствием растянулся на тюках ткани. Кораблик мягко покачивался на волнах, и я быстро провалился в сон.
        Проснулись мы с Петром одновременно от сильной боковой качки, было слышно, как в левый борт бьется волна. Откинув дерюжку, мы открыли люк и по трапу вылезли на палубу. Вокруг, насколько видел глаз, была только вода, лишь на полдень еле видна узкая полоска земли. Слава богу, выбрались.
        Купец стоял у штурвала, увидев нас, улыбнулся.
        - Вышли хорошо, теперь бы до Ладоги добраться. Моряки в порту говорят - неспокойно на море - даны со свеями пошаливают. Есть хотите? Мы там оставили в котле - идите, подкрепитесь.
        - Как звать-величать тебя, хозяин?
        - Григорием отец нарек.
        - А меня Юрием.
        Мы скрепили знакомство рукопожатием и направились к мачте. Под нею лежала холстина, стояли две большие оловянные чашки с кулешом, нарезанный крупными кусками хлеб. Есть хотелось просто ужасно, и мы с Петром принялись скоро стучать ложками.
        День прошел спокойно, мы дышали свежим морским воздухом, спали, снова ели. Благодать.
        Глава VI
        Дальнейшее плавание проходило без тревог и приключений, и к вечеру седьмого дня мы входили в Ладожское озеро.
        Путь до Москвы мы с Петром проделали уже по суше, доложились честь по чести Ивану Овчине-Телепневу-Оболенскому и получили заслуженный отдых. За пару недель отдыха мы слегка отъелись, я сходил на торжище, обновил поистрепавшуюся одежду и поймал себя на мысли, что с интересом поглядываю на женщин. При выполнении задания женщин рядом не было, да и опасностей хватало - как-то было не до женских прелестей, а теперь я с удовольствием поглядывал на хорошенькие личики, слушал женское щебетание.
        В воинскую избу я вошел в прекрасном настроении, и тут как обухом по голове:
        - Иди скорее, благодетель ждет, Петр уже у него.
        Неужто опять пошлет куда?
        Забросив пожитки на свою постель, я отправился к князю. Постучавшись, вошел - и замер. Багровое лицо князя не предвещало ничего хорошего, в воздухе явно пахло грозой. Петр сидел на лавке, понурив голову.
        - Явился, голубчик! Вчера к государю посланцы Ливонского ордена прибыли, в том числе и на тебя жаловались - вроде ты их рыцарей побил. Государь дознаться велел. Я сразу на вас подумал, вы только что из морского вояжа вернулись. Петр рассказал, что это твоих рук дело, - так, Юрий?!
        - Виноват, хотя и вины за собой большой не чую.
        - Знаю, Петр в подробностях уже доложил. Почему сразу не сказали?
        Я пожал плечами:
        - Думал - не существенно.
        - Не существенно? Да государь за меньшие провинности на плаху, под топор положить может! Не хватало только войны из-за тебя! Понятно - для-ради дела. Это уже чересчур.
        Князь с любопытством уставился на меня, и я понял, что голову на плаху класть мне не придется.
        - Инда судить и выдавать тебя не буду, такими молодцами разбрасываться - срам! Но и в Москве торчать вам не след. Пока утихнет все, на годочек придется вас отослать куда подальше, в ссылку. Я решил послать вас на полдень, - продолжал князь. - Поразомнете свои шаловливые ручонки на заставе. Едете в Тулу - вот вам подорожная, отдадите тамошнему воеводе. Он друг мой давнишний, под ним побудете. Когда все утихнет, я за вами пошлю. Ребята вы лихие, не лезьте, куда не след, буйны головы берегите, вы мне и здесь нужны. Ну, ступайте с Богом!
        Выехали мы с Петром из Москвы ранним утром, удрученные. Хорошо еще - князь коней не отобрал, а то бы пешком шли. Оружие, правда, свое было, купленное на свои кровные монеты, да тощий узел болтался у седла. Все, что заработали потом и кровью, рискуя жизнью за государственные интересы. Всегда у нас в матушке-России так.
        Но по мере того, как мы удалялись от первопрестольной, настроение улучшалось. Да и впрямь - живы, кони и оружие есть, в кошелях монеты позвякивают, а славу мы себе и сами раздобудем.
        Ехали не спеша, сроками не связанные, любовались природой. Она и впрямь была хороша, еще не загаженная человеком. Реки чистые, рыбы в реках полно, в лесах зверья немерено. Воздух - сейчас такой только на Северах и остался. Короче - с голоду не пропадем, от интриг и скандалов далеко - опять же нервной системе на пользу. Конечно, когда находишься под сильной рукой князя - спокойней, но это, наверное, от прежних времен осталось в крови. Психология маленького человека - ты работай, а за тебя начальство думать будет.
        Так, за думами и неспешными разговорами и добрались на четвертый день до Тулы. Небольшой мастеровой город притулился по обеим сторонам широкой, но мелкой реки Упы.
        Окруженная бревенчатой стеной со рвом, будущая оружейная столица России не производила впечатления. Лениво окинув нас взглядом, охрана у ворот даже не попыталась остановить. Интересно - это потому, что мы выглядим небогато или по другим причинам?
        Узнав у прохожих, где можно найти воеводу, направились к центру. Воеводу нашли у строящегося каменного кремля. Поздоровавшись и поклонившись, протянули подорожную и письмо от князя. Окинув нас внимательным взглядом, воевода принялся читать бумаги.
        - Ты смотри-ка, это кто тут у нас герой такой?
        Мы с Петром стояли молча.
        - Кого спрашивают?
        - Я! Юрий Котлов.
        - Постараюсь не забыть твоего имени. Вот что, мне сейчас не до вас. Через неделю найдете меня, обоз и команда только формируются - вот с ним и пойдете, заставу будете вместе обустраивать. Место красивое, но леса нет совсем - вернее, есть, но далековато. Придется лошадьми таскать, да ограду с избенкой ставить. Михаил, иди сюда!
        К нам подбежал мужичок. Рубашка чуть не лопалась на его округлом животе, круглые глаза преданно смотрели на воеводу.
        - Вот, эти двое с обозом на заставу пойдут - два бойца там лишними не окажутся, чего им в Туле портки протирать, девок портить. Объясни да покажи, что и как.
        Сопровождаемые Михаилом, мы отошли от воеводы.
        - Оружие, кони есть?
        - Есть, все свое.
        - Ну и хорошо. Съестные припасы от казны, отдыхайте пока; постоялых дворов много, однако ж сильно не пьянствуйте - у нас воевода лют, можно и плетей попробовать. Через семь ден найдете меня - я здесь, на стройке буду. Меня Михаилом кличут, десятник я, старшим на заставе буду. Все ли понятно?
        Мы нашли недалеко от строящегося кремля постоялый двор, завели в стойло лошадей. Пусть отдохнут, впереди путь не менее близкий, чем от Москвы до Тулы.
        Закинув тощие котомки с вещами в комнату, что мы сняли на двоих с Петром, спустились в трапезную. Заказали пирогов с рыбой, жареную курицу, уху, пива. В общем, пищу простую и сытную. Не спеша поели, причем все оказалось довольно вкусным, с пылу с жару. А рыбные пироги - так вообще объедение, такие пекла моя мама.
        Сидели, пили пиво, прислушивались, о чем говорят в трактире. Газет и телевизора не было, все местные новости узнать можно было на торжище да в трактире.
        По обрывкам разговора картина складывалась не очень оптимистическая. Чуть не каждый год по степи, с юга, подходили разъезды крымских татар. Когда числом более, когда менее. Если вовремя отогнать не успевали - грабили окрестные деревушки, а жителей уводили в плен. Оставались в деревнях только старики и старухи, кои в качестве рабов цены совсем не имели. Вот по распоряжению государеву воевода и начал строить заставу подальше от Тулы в сторону Дикого поля с одной целью - хоть упредить вовремя воеводу да пару дней простоять, сдерживая стремительный бег конной лавы.
        Послушали мы с Петром, переглянулись, поднялись к себе в комнату.
        - Что думаешь, Петр?
        - Что на плаху лечь, что на заставе служить, по-моему, одинаково. Ну, скажем, нарочного послать к воеводе десятник успеет, да и то ежели татары по дороге не перехватят. А вот задержать? Что значит один-два десятка воинов против нескольких сотен, а может быть, и тысяч?
        - У меня такое же мнение. Знали, куда послать. Шансы остаться в живых невелики. Ладно, не будем отчаиваться, Бог не выдаст - свинья не съест. Чем будем заниматься неделю? Знакомых нет, пойти некуда.
        - Что-то я по женщинам соскучился. Не пойти ли к веселым женкам?
        - Так ведь нахвататься чего-нибудь можно.
        - Это ты про вшей, что ли?
        Я чуть не поперхнулся от смеха.
        - Конечно, да и не только.
        Развивать эту тему дальше я не стал.
        Петр с сожалением посмотрел на меня и ушел.
        От нечего делать я направился на торг, осмотрел оружейные лавки, подобрал себе отличный засапожный нож. Другие лавки не прельстили, но в дальнем углу - на удивление - обнаружил небольшую лавку, так себе - закуток даже - с книгами. Здесь, на Руси, это была большая редкость. Несколько книг на старославянском - в основном жития святых, несколько на французском, которого я не знал, несколько на латыни. Я внимательно начал их просматривать, и, к удивлению своему, нашел трактаты Авиценны и сборник по траволечению. Внимательно наблюдавший за мной торговец преклонных лет подошел поближе.
        - Юноша знает латынь?
        Я обернулся - это кого здесь назвали юношей? Ко мне давно так никто не обращался. Но если принять во внимание возраст торговца, то для него я, возможно, и кажусь юношей. Непривычно как-то.
        - Да, знаю немного, изучал когда-то.
        - Редкость сейчас знающий человек. На фряжском или немецком купцы еще разговаривают - правда, читать не умеют; так то для дела, торговлю вести. А вот латинские книги у меня давно лежат: попали по случаю, да вот уж лет десять их никто в руки не брал.
        - За сколько отдадите обе?
        - Полгривны киевской.
        У меня книги чуть из рук не выпали. Цена была не просто высокой, а очень высокой. Знал я, конечно, что книги дороги, покупал несколько раз, но не латынь. Я отвязал с пояса суму, пересчитал монеты. Хватало, но на дальнейшее житье-питье почти ничего не оставалось. А, где наша не пропадала - ну соскучился я по книгам, редко удавалось подержать в руках умную книгу.
        Я рассчитался и собрался уж было уходить, как торговец, усмехнувшись, обратился ко мне.
        - К сожалению, любители постичь книжную мудрость небогаты, а богатей книгами не интересуются; видел я, что ты отдал за книги почти все деньги, и решил сделать тебе подарок.
        Торговец залез под прилавок, вытащил оттуда скрученный рулоном пергамент, перевязанный красной шелковой лентой.
        - Возьми, тебе это может пригодиться.
        Я развязал ленточку и развернул потрескавшийся от времени пыльный пергамент.
        Ай да старичок, ай да подарок! Это же карта Руси. Вот Москва, вот Тула, реки, озера. За такой подарок можно было бы еще полгривны отдать, если бы они у меня были. Я любовно погладил пергамент, перевязал ленточкой и сунул за отворот кафтана. Поклонился старику:
        - Спасибо, хорош подарок, давно искал такую карту, уже отчаялся.
        Старик, обрадованный моим восторгом от полученного подарка, заулыбался.
        - Заходи еще. Что-то раньше я тебя не видел у нас в городе, хотя всех книгочеев наперечет знаю.
        - Не местный я, из Москвы послан к вашему воеводе, служить на заставе.
        - Храни тебя Бог, юноша.
        Придя во временное пристанище, на постоялый двор, едва сняв кафтан, я развернул карту, положил на стол, стал разглядывать. Конечно, тот, кто ее чертил, не все нанес точно, я сразу выявил несколько ошибок, но в целом - неплохо. Указаны города, реки с мостами или бродами, переволоки для судов между реками, озера, горы - даже караванные пути между городами и по Дикому полю. Ай да старичок-книготорговец, удружил, хороший подарок. Составлена карта была явно давно, некоторых небольших городков на ней еще не было, из чего я сделал вывод, что карте больше полсотни лет, а то и более.
        Ближе к вечеру пришел изрядно выпивший Петр, раздраженно пробурчал что-то нечленораздельное и улегся спать. Я последовал его примеру.
        Всю неделю я читал книги, иногда посмеиваясь над знаниями древних лекарей, иногда удивляясь их точным наблюдениям над симптоматикой болезней. Ну а книгу по траволечению просто изучал - к сожалению, в те времена травы были заменителями лекарств.
        Незаметно пролетела неделя. При очередной встрече Михаил, старший по будущей заставе, обрадовал:
        - Завтра утречком выходим, будьте готовы.
        Только встало солнце, как мы уже на конях, плотно позавтракавшие, ждали у Одоевских ворот медленно двигавшийся обоз.
        Потянулись унылые дни дороги. Впереди, во главе обоза ехали двое проводников из местных, затем конный десяток ратников, за ними - старший по заставе, и потом уж тянулись десятка два телег, груженных крупой, сухарями, но в основном - жердями и бревнами. Мы с Петром ехали сзади, в арьергарде, прикрывая тыл.
        Стоило нам отъехать от Тулы на пару дневных переходов, по моим прикидкам - километров на тридцать, как наезженная дорога стала уже и вскоре пропала совсем. Деревенек, как и распаханных полей, тоже не стало видно. Куда не глянешь - степь, овраги, иногда перелески.
        Мы приближались к границе Дикого поля. Собственно, границы как таковой не было - с пограничными столбами, стражей, вспаханной контрольно-следовой полосой. Но все знали, что мы уже покидаем обжитые земли.
        Через неделю - может, немного больше - мы встали на ночевку у какое-то речушки. «Все! - объявил Михаил, - больше никуда двигаться не будем, с утра осмотримся и будем обустраиваться».
        Поутру, ополоснув лицо в прохладной речной воде, перекусив салом с сухарями, ратники попарно поскакали в разные стороны присматривать удобное место для постройки заставы. Нам с Петром повезло. На слиянии двух рек - одной побольше, другой поменьше - обнаружился высокий берег, поросший сосной. Реки в месте слияния образовали нечто вроде полуострова. Если у излучины поставить заставу, то и себя обезопасим от татар - водной преградой, да и видно с высокого берега дальше. Сосны, опять же - почти готовые бревна. Ровные, высокие - спилил и клади сруб.
        Мы поскакали обратно, доложили Михаилу. У других наших товарищей таких удачных мест не нашлось. Весь обоз тронулся к найденному нами месту. По дороге я развернул подорожную карту, прикинул наше местоположение. Вот это да! Здесь же в будущем должен быть Воронеж. Выходит, мы все, весь обоз - отцы-основатели будущего города. Я сделал на карте отметину на месте заставы.
        После сваренного кашеваром обеда, а скорее всего - раннего ужина - Михаил разрешил всем отдыхать, только караул выставил. С утра же все принялись рубить и пилить сосны, лошадями сволакивая на поляну. К вечеру на берегу лежала груда бревен. С непривычки - не лесоруб я все-таки - болела спина, саднили натертые рукоятью топора ладони.
        Целый месяц мы как проклятые строили бревенчатый сруб избы, затем делали сторожевую башню, обносили территорию вкопанными бревнами. Несмотря на усталость, никто не роптал - все понимали, что стоит татарскому разъезду наткнуться на нас, бревенчатый забор и изба - единственная наша защита от стрел. Только за ними и можно отсидеться при внезапном нападении. То, что нас обнаружат - в этом никто не сомневался, вопрос только в том - когда? Желательно попозже.
        В один из дней караульный с вышки прокричал:
        - Люди! Обоз идет!
        Все побросали топоры и пилы, набросили кольчуги, похватали мечи и копья. Неизвестно, что за люди. На татар не похоже, - те все конные, а здесь - обоз, пешие люди. Когда обоз приблизился, все облегченно вздохнули - русские.
        Телеги остановились недалеко от ворот. К нам подошел купец в пропыленном кафтане, поклонился.
        - Вот чудо, на полдень ехал - ничего не было, - возвращаюсь - изба стоит. Никак застава?
        - Застава, купец, угадал.
        - Это хорошо, спокойнее ехать будет.
        Ратники расслабились; отложив оружие, принялись за работу.
        Старший по заставе стал расспрашивать купца - не видел ли чего по дороге, не рыщут ли где татары, что слыхать в трактирах и харчевнях.
        - Бог миловал, по дороге никто не обижал, татар не видали, так бы и до Суздаля спокойно добраться. Дозволишь ли переночевать у тебя на заставе? Двор пустой пока, а мне и людям спокойнее будет.
        - Отчего ж не позволить? Двор и вправду пустой.
        Купец махнул рукой, и обоз медленно въехал во двор. На заставе сразу стало шумно, многолюдно. Некоторые из обоза встретили своих знакомых из ратников. Начались расспросы.
        Купец выделил крупы и свежей рыбы, и стол получился общим. Назавтра рано утром обоз ушел, и мы снова впряглись в работу.
        Шли дни, застава обустроилась, и после однодневного отдыха Михаил стал посылать дозоры. Попарно на конях мы выезжали в разные стороны, изучая местность и выглядывая горизонт. Татары, если вторгались, шли конной лавой, без обозов, высылая вперед дозоры по тридцать-пятьдесят всадников, обычно легко вооруженных. От такой массы скачущих коней всегда поднимается туча пыли. Вот такие пыльные облака мы и высматривали.
        Уже немного прохладным августовским днем, пополудни, вдали появилась какая-то пыльная пелена. Через час-два она превратилась в пыльное облако.
        - Петр, подержи коня.
        Я соскочил с седла, бросил поводья Петру. Копье и щит остались приторочены к седлу. Цепляясь за сучья, я взобрался на дерево.
        С высоты открывались прекрасные виды - степь, овраги, поросшие кустарником, редкие рощи деревьев. Были хорошо видны реки Дон и Воронеж, у излучины которых виднелась наша застава. Но мое внимание сосредоточилось на облаке пыли. Ветер дул мне в лицо, и пыль двигалась на меня, скрывая - что там за нею? Вот они!
        На рысях, по направлению к заставе двигалось полсотни татар. В том, что это были они, сомневаться не приходилось. На головах лисьи малахаи, в руках короткие копья с бунчуками, низкорослые, лохматые и злые лошади.
        Надо бы их как-то тормознуть. Из глотки вырвался дикий рев, абсолютно оглушающий, сбивающий с ног, пугающий и парализующий волю.
        Татарские лошади с всадниками бросились врассыпную, наскакивали друг на друга, лошади падали, придавливая всадников. Свалка получилась изрядная. Татары в ужасе показывали на меня пальцем и кричали: «Шайтан!» Никто и не подумал поднять лук.
        Набрав воздух в легкие, снова закричал. Затыкая уши от страшного рева, татары повернули лошадей и кинулись обратно, но не все. Кое-кто упал на колени и уткнулся головой в землю. Да и бросившиеся наутек скакали не дружной ватагой, а врассыпную.
        Ладно, черт с ними, вернее - шайтан. Мне надо к своим.
        Я слез с дерева рядом с Петром.
        - Ну что там? - С живым интересом спросил Петр.
        - Дозор татарский в полсотни сабель, верст через десять от них - основные силы. Пересчитать не смог, далеко.
        Петр присвистнул от удивления.
        - Надо нашим сообщить. А что там за крик такой ужасный был?
        - Не обращай внимания, это я передовой дозор назад отправил. Это хорошо, немного времени выиграем. Ну, помчались к своим?
        Мы рванули с места в галоп, а через час уже докладывали Михаилу. Вокруг нас собрались свободные ратники.
        - Точно ли большая сила идет? Ну как ошибся ты?
        - Точно, сам видел.
        Михаил задумался. Я видел, что он пытается решить непростую дилемму - послать гонца в Тулу, а остальных оставить здесь, на заставе, пытаясь сдержать полчища татар, или уходить всем, выслав вперед гонца налегке? Но что значат двадцать воинов против нескольких тысяч? Наши стены и избу татары зажгут стрелами с горящей паклей. И у нас только два пути - биться насмерть или сгореть в огне. Выбор при любом раскладе плохой.
        Я тронул Михаила за плечо.
        - Всем надо уходить, мы даже задержать их не сможем, так - оставят полсотни-сотню, чтобы нас в осаду взять, да сожгут, зря людей положим.
        - Сам про то думаю. Жалко только заставу - столько труда вложили. Да и воевода голову снять может, если ошибся ты, не на Тулу татары пойдут. Кто знает, что у них в головах - вдруг на Литву повернут? Нас ведь всех в трусы зачислят. Не казнят, так до гроба не отмоешься от позора.
        - Я видел их сам, своими глазами. При том ходе, что у них, они через несколько дней под Тулой будут. Думай быстрее, надо собираться и уходить. У татар по три-четыре сменные лошади, а у нас сменных лошадей нет. Телеги бросать надо, уходить налегке.
        Михаил снова задумался. Я отошел в сторону.
        - Все! - Михаил поднялся. - Всем собираться, будем уходить. Леонтий, ты отдыхал сегодня, конь свежий, скачи гонцом в Тулу, передашь воеводе - рать татарская на Русь идет, пусть готовится к встрече. Мы следом за тобой пойдем.
        Гонец вскочил на коня и, с ходу взяв галоп, вылетел через распахнутые ворота.
        Со сторожевой башни раздался голос караульного.
        - Вижу пыль далеко на полдень, много пыли.
        Его слова подстегнули всех - ратники бросились собирать скудные пожитки, привязывать к седлам.
        Михаил обошел заставу, по-хозяйски оглядывая - не забыли ли чего нужного. Много чего придется бросить - котлы, инструмент кое-какой вроде лопат и ломов. Сюда-то на телегах везли, да бросить телеги придется, не уйти нам с ними.
        - Все, седлайтесь по коням! Выступаем.
        Ратники дружно взлетели в седла.
        - С Богом!
        Ратники перекрестились и тронулись в путь. Проезжая ворота, почти все оборачивались. Жалко было бросать заставу: все сделанное создано тяжким трудом и полито потом.
        Мы вытянулись гуськом, ехать по-другому в роще не получалось, да и дороги пока как таковой не было - так, тропка, протоптанная нами. Скакали до темноты, и только когда лошади начали похрапывать, остановились на ночлег. Располагаться на ночлег-то не страшно, татары тоже ночью отдыхают.
        Огня не разводили, котлов не было - в чем варить ту же кашу? Перекусили салом и сухарями.
        Проснулись ни свет ни заря, поели сухарей, запив водой из ручья, и снова - бешеная скачка.
        Вот и первая деревушка. Мы остановились на короткое время, дали чуть передохнуть коням и пробежались по домам, предупреждая жителей о приближающейся татарской орде. Деревня сразу ожила, засуетились бабы, собирая в узлы самое ценное. Мужики запрягали коней в телеги, к ним же привязывали коров. Ох, боюсь я, не уйти с коровами-то. Тут себя и деток пожалеть надо, коровы - дело наживное; жалко животину, да семья важнее.
        Снова скачка. Опять известили жителей - и в седла. На взгорьях поглядывали - не видно ли пыли сзади. Но пока было тихо. Так скакали до вечера, и когда уже лошади стали переходить на шаг, не в силах скакать дальше, остановились на ночлег.
        Так гнали до самой Тулы, осадили усталых коней у кремля и сами, шатаясь от усталости, ввели за уздцы коней в низкие ворота.
        Михаил побежал искать воеводу, мы же повалились на траву передохнуть от бешеной скачки. Вскоре Михаил вернулся, но выглядел озабоченным:
        - Гонец наш вчера прискакал, рассказал все воеводе, сегодня я доложил, но, похоже, нам не очень верят. Воевода говорит, что кроме нас ни одна застава тревогу не подает. Не мнится ли нам случаем?
        Вот те раз. Гонца послали, сами чуть коней не загнали - и ради чего? Чтобы нас в чем-то заподозрили?
        - Старшой, а теперь-то нам чего делать?
        - Воевода сказал - отдохнуть денек, и снова на заставу возвертаться.
        Все молча переглянулись. Лица ратников выглядели усталыми и разочарованными. Затем повернулись ко мне - да и не мудрено - ведь это я принес тревожную весть о татарах. Остальные ратники живьем крымчаков не видели. А поскольку мы с Петром для них - люди новые, в бою непроверенные, то не показалось ли нам с перепугу чего? Глаза ратников глядели на меня осуждающе. Я чувствовал себя без вины виноватым.
        - Ладно, идите отдыхайте, завтрашний день - в баньку сходить, сродственников навестить, ну а уж потом жду вас утречком у Ивановских ворот.
        Все молча стали расходиться, ведя лошадей в поводу. Вид у ратников был подавленный. Черт! Как я сразу не обратил внимания, что суеты в крепости нет? Обычно с приближением врага возникает суета - жители уходят в крепость, таща с собой узлы с самым ценным и съестные припасы, воины готовятся к осаде, подтаскивают к стенам камни для камнеметов, смолу, точат мечи, пучками несут стрелы к бойницам. Ничего этого я не увидел. То ли усталость тому виной была, то ли моя невнимательность.
        Придя на постоялый двор, мы распрягли коней, задали им овса. Затащили переметные сумы в комнату и рухнули на постели. Хорошо-то как!
        Полежали немного, переводя дух. Затем Петр осторожно меня спросил:
        - Ты крымчаков сам видел, не ошибся? Я тебе верю - мы уже давно вместе, но почему другие заставы молчат? Может быть, крымчаки в сторону ушли - на Литву или еще куда? В степи дорог нет, скачи - куда хочешь.
        Видно было, что Петр переживал. Как же, ратники заставу бросили, а врага и нет.
        Спустившись из комнаты в трактир, я заказал обильную еду, соскучившись по горяченькому - уху, стерлядь, курицу на вертеле, пироги с капустой. Запивал все это мальвазией. Ел не спеша, размышляя - где крымчаки? Куда мне направиться? На юг, где я их видел, или на запад, если они повернули на Литву? Так и не решив, отправился отсыпаться.
        А ночью прибежал в город крестьянин, сообщивший о татарах.
        Петр даже повеселел:
        - Уф, камень с души, а то кошки прямо скребли: в трусы и паникеры нас записали.
        - Да радости мало - сколько людей сгинет, в плен попадет?
        - Это да. - Улыбка с лица Петра исчезла.
        - Давай спать, Петя, может статься, завтрашнюю ночь спать не придется.
        Мы улеглись. Усталый, я отрубился сразу.
        Утро началось с переполоха. Шумели постояльцы, бегали слуги, ржали лошади. Протерев глаза, я вышел в коридор.
        - Что случилось, что шумим, братцы?
        - Татары!
        - Где?
        - Не знаю - гонец под утро прискакал - крымчаки объявились. Собирайтесь, в крепость надо спешить.
        Я вернулся в комнату, громко крикнул:
        - Петр, просыпайся, татары!
        - А? Что? Какие татары?
        - Гонец утром прискакал - татары с юга идут; все собираются в крепость.
        - Ну так покушать надо, не воевать же на пустое брюхо.
        Мы спустились вниз, в трактир. Хозяин и слуги бегали, укладывая чугунки и сковороды. Самое ценное - это железо и изделия из него. Дом что? Спалят его - так в лесу деревьев много, быстро отстроиться можно, особенно если денежки водятся.
        - Хозяин, нам бы поесть чего.
        - Вы что, не слышали весть? Татары!
        - Так что ж нам, с пустым брюхом на войну идти?
        - Идите на кухню, там только вчерашнее - ешьте, что хотите.
        - И на том спасибо.
        Мы нашли жареную рыбу, пироги с зайчатиной. Поели, запив пивом. От платы хозяин отказался, махнув рукой - все равно все бросать. И то верно.
        Оседлали лошадей, перебросили через седло переметные сумы со своими скромными пожитками, направились к крепости. Вид ее внушал уважение. Высокие стены - внизу каменные, вверху кирпичные, мощные башни, укрепленные ворота. Причем ворота были сделаны хитро - въезд не напрямую, ворота располагались сбоку башни. Въехав в ворота, надо было сначала повернуть, и потом можно было попасть через внутренние ворота на территорию. Это было сделано по последнему писку моды тех лет, чтобы нельзя было пробить ворота тараном. Да и внутри башни опускалась мощная кованая решетка. Даже если бы внешние ворота были бы пробиты и враг ворвался внутрь башни, перед ним была бы решетка. Учитывая, что внутрь помещения смотрели бойницы со второго этажа башни, а также стволы подошвенных пушек, врагу непросто было пробиться через ворота.
        Внутри уже кипела суета - бегали с оружием воины, мирные жители собрались в центре; кто-то ставил небольшие шатры - из тех, кто побогаче. Стоял шум, гвалт, прыгали дети, мычали коровы. Всю живность согнали к Наугольной башне. Она стояла у реки, с этой стороны нападение наименее вероятно: татары - народ конный, в отличие от викингов.
        По моим прикидкам, наибольшее внимание следовало уделить башне Ивановских ворот и башне Одоевских ворот. Татары придут оттуда. Но судя по воинам, подтаскивающим именно к этим башням пушки и ядра, воевода и сам знал, что делать.
        Мы нашли Михаила.
        - Вроде как татары, поездка назад, на заставу, отменяется. Воевода приказал всем ратникам заставы на Никитской башне обороняться, - Михаил указал пальцем на башню.
        Я пригляделся - высокая, круглая, в отличие от других - стены мощные. Ну что ж, будем тут обороняться.
        - Огненный бой кто знает ли?
        - Я знаю.
        - Будешь пушкарям помогать. Не хватает народу у пушек, боятся ратники.
        Михаил распределил всех - кого с луком на стены, кого к камнеметам.
        Мы вошли через низенькую дверь в башню, и я оторопело встал: к стене башни были приделаны цепи, лежали ошейники, с потолка свисала дыба. На полу проступала сквозь песок кровь. Михаил небрежно махнул рукой:
        - Здесь пыточная была, тайных дел Приказа. Да нам-то что, мы наверху будем.
        По узкой и крутой лестнице, что была в толще стены, мы поднялись на второй этаж. Метров десяти в диаметре, округлое помещение с бойницами, несколько воинов с луками у бойниц, и одна небольшая пушечка. Рядом с ней ядра, бочонок с каменным дробом. Недалеко от лестницы на третий этаж - жаровня с углями, в ней калится железный прут для запала.
        Мы перезнакомились с городскими ратниками. Их десятник распределил нас по бойницам. Меня Михаил поставил к пушкарям.
        Я подошел в бойницам. Из башни отлично были видны мощные стены кремля, соседние башни - Ивановских и Одоевских ворот. До них было метров сто - сто пятьдесят. Поставили башни с расчетом на дальность стрельбы из лука и пушек картечью. Бойницы, правда, узковаты. С одной стороны - хорошо, меньше шансов, что вражеская стрела залетит, с другой - сектор обстрела очень узок, да и мертвая зона велика. Только и надежды, что на стрелков из других амбразур.
        Я взобрался на третий этаж башни. Отсюда вся Тула была как на ладони. Мощная река людей, телег, животных, стремящихся укрыться в крепости, постепенно мелела, превращаясь в жиденький ручеек из отдельных людей.
        Вдали, верстах в десяти, были видны черные дымы пожарищ. Там татары уже жгли русские деревни. Горе тому, кто не успел уйти, укрыться - хотя бы в лесу. Конные татары не имели привычки шастать по лесу. Ни разогнаться там для копейного удара, ни из лука пострелять. С заводными конями туда не поскачешь, а у оседланного полно шансов сломать ногу в барсучьей норе или в буреломе. Посему лес испокон века - защитник народа русского. Так же как свинья - источник мяса. Татары - мусульмане, для стола резали коров, баранов, коней, брезгуя свининой.
        Для большой конной массы надо и места много, а перед крупными городами то деревня, то поле вспаханное, да и стоят города на берегах рек, часто на изгибах. Все это не позволяет разогнаться войску, татары разделяются на многочисленные потоки, идущие параллельно по многим дорогам. Не последнюю роль играет и кормежка. Ну-ка, накорми травою многотысячный табун. После прохода орды трава выщипана конями и вытоптана копытами - этакий черный широкий шрам в поле или степи.
        Решив не болтаться почем зря, я улегся у стены, лишь периодически поглядывая в бойницу. Все бы ничего, но сквозило через бойницу изрядно, хотя на улице было тепло. Даже летнее солнце не смогло прогреть до конца толстенные стены. М-да, хорошо стены сложены, добротно, на извести, как бетонный монолит.
        Я кажется слегка вздремнул, когда ратник у бойницы вскричал:
        - Поганые показались!
        Я вскинулся к узкой прорези бойницы. Точно! Вдали, приближаясь к посадам, неслась конная полусотня, как всегда - с визгом, с копьями наперевес. Я зевнул: «Эти только попугают. Что они крепости сделать могут? Только из луков пострелять, сшибут пару неосторожных любопытных». Я пригнул голову молодого воина, неосторожно вставшего у бойницы. Вовремя. В стену рядом с бойницей ударила короткая татарская стрела. Были крымчаки еще далековато для точной и прицельной стрельбы, но, по своему обыкновению, начали осыпать противника стрелами. Через пару минут подскакали поближе, стали кричать на татарском и русском призывы сдаваться на милость Шиг-алея, да продлит Аллах годы его жизни.
        Лучники со стен дали залп, проредив ряды крымчаков. Завизжав, татары постреляли в ответ, впрочем - безрезультатно, и унеслись обратно. Теперь стоит ждать основных сил.
        Почти до вечера, как я и предсказывал, нас никто не беспокоил, поэтому мы не спеша пообедали. И когда уже защитники крепости решили, что день пройдет спокойно, появилась основная орда. Сначала заклубилась пыль, затем стал нарастать шум передвижения большого конного войска, в разных местах предместья появились дымы - то татары жгли дома горожан. Обычно во время похода поджогами татары не занимались, чтобы не обнаружить себя раньше времени, застать врасплох. А уж теперь стесняться не будут.
        Со стен жители с болью в душе смотрели, как горят их дома.
        - Гляди, Акинфий, по-моему - в Кузнечной стороне горит, - сказал один ремесленник другому.
        Внезапно, сразу с нескольких параллельных улиц, на площадь перед крепостью вынеслась орда.
        - Господи, как же их много! - вырвалось у многих воинов и горожан. Пространство вокруг кремля, по всему его периметру, было свободно от застроек для удобной обороны. Сейчас все оно было заполнено татарами.
        На защитников посыпались стрелы, появились первые раненые и убитые. Затем стрельба затихла, и от группы богато одетых в блестящих кирасах и шлемах татар прилетела стрела. Была она без железного наконечника, с привязанной к ней запиской.
        Обычно татары в своей переписке пользовались услугами писцов-уйгуров, поскольку эта народность малочисленная, и ее письменности никто не знал. В принципе неплохая задумка - даже если письмо попадет в чужие руки, прочитать его никто не может.
        Здесь же записка была на русском. Ее передали старшему - боярину Бобрину, он отвечал за оборону всей восточной стены с ее тремя башнями и воротами. Шевеля губами и морща лоб, боярин вслух прочитал: «Кто из неверных не трус - выйди на честный поединок».
        Воины вокруг зашептались: «На поединок вызывают». Так часто бывало среди противоборствующих сторон. Перед началом боя выходили по одному поединщику с каждой стороны. Бой шел смертный, проигравшая сторона иногда уходила без боя, считалась побежденной. Когда войско было многочисленным - никто не уходил, но воины победившего поединщика получали бурю положительных эмоций, боевой дух их возрастал и креп. Верившие в предсказания воины считали победу добрым знаком и к поединкам перед боем относились серьезно, так же, как и к выбору воина-поединщика.
        Все дружно выглянули через бойницы в башнях и зубцы на стенах на татар.
        От орды выделился и вышел вперед здоровенный татарин - ростом под два метра, узкоглазый, безбородый, могучий как бык. Мне показалось, что при каждом его движении кольчуга на нем трещит. Плоский татарский шлем прикрывал голову, в руке - короткое татарское копье с бунчуком, на поясе - сабля. Штаны атласные, зеленые, на ногах - красные сапожки. Видно - не простой татарин, не меньше как сотник. Он вскинул вверх огромной ручищей копье, повернулся к своим и что-то заорал по-татарски. Орда взревела в ответ. Затем он повернулся к нам, воткнул копье подтоком в землю, грохнул кулаком себя по груди и протянул руку к крепости. Вызывал на поединок. Наши ратники немного сробели. Как же - такой здоровяк, он и без оружия голыми руками удавит или кости переломает.
        Пока я раздумывал - выходить или нет, из ратников выдвинулся туляк, тоже здоровенный, пониже ростом, чем татарин, но шире в плечах, такой же могучий. «Никита Кожемяка, - пронесся шепоток, - кулачный боец, на Масленицу в кулачном бою никто против него устоять не может». Но здесь предстоял смертный поединок, и нужно было не кулаками махать, а искусно владеть оружием. Кожемяка мял и выделывал кожи; в этой работе слабым делать нечего, в его силе я не сомневался. Но татарин всю жизнь в седле, все время в боях, работали за него рабы. Наверняка оружием владеет хорошо. Ой, сомневаюсь я в исходе поединка.
        Никита был внешне спокоен, играл мускулами, кичливо поглядывая сверху, со стены, на татарина. На теле у бойца была байдана - вид кольчуги из колец крупного размера. Она была прочнее кольчуги, могла выдержать рубящий удар мечом или саблей, но колющий удар не держала. Слишком велики были отверстия в кольцах.
        Богатыря обвязали пеньковой веревкой и спустили со стены вниз. Открывать ворота не решились - вдруг татары ринутся? Никита не спеша отвязал веревку, помахал нам рукой и зашагал в сторону татарина. Ратники и горожане столпились на стене, всех интересовал поединок. Никто из воинов противоборствующих сторон не имел права вмешиваться, оказывать помощь, иначе исход поединка не засчитывался. Татары загалдели, завизжали, принялись бить саблями по щитам. Гам поднялся неимоверный. Наши поддерживали Никиту криками одобрения.
        Поединщики сошлись ближе, между ними метров десять-пятнадцать. Медленно переступая ногами, не сводя друг с друга глаз, они описывают круги.
        Перед броском копья вес тела переносят на одну ногу. Важно не упустить этот момент, иначе можно не успеть уклониться от летящего копья - расстояние слишком мало. Я сам внимательно смотрел на татарина, но момент броска не увидел. Обычно отводят правую руку назад, и древко лежит в ладони сверху. Татарин же бросил копье, как кидают нож - снизу, почти без замаха, и ладонь была сверху древка. Видимо, был слишком силен и знал свои возможности.
        Никита проморгал бросок, так же как и другие наши воины. Копье вошло в живот, пробив байдану и выйдя со спины. Крымчаки уже предвидели бросок своего поединщика - скорее всего он демонстрировал его не раз - сразу восторженно взревели. По логике, Никита должен был упасть замертво. Но слишком силен Никита. В несколько бросков богатырь достиг крымчака, обхватил его ручищами и сдавил так, что хруст костей услышали даже мы на стене. У татарина горлом хлынула кровь, лицо резко побледнело, руки безжизненно обвисли. Никита отпустил татарина, и он рухнул на землю. Поединщик взялся за древко копья, пытаясь его вытащить, но и у него изо рта пошла кровь, он зашатался и упал на крымчака. Несколько секунд стояла мертвая тишина. Затем победно закричали наши воины. Ничья!
        Татары раздасадованно плевались. Что-то прокричал их сотник, а может быть и темник; из толпы выскочило несколько татар, схватили нашего Никиту и, подтащив к стенам, обвязали тело веревкой, чтобы мы могли втащить его в крепость. Другие крымчаки унесли тело своего поединщика. Всадники развернулись и скрылись в глубине улиц.
        Вечером, после отпевания, Никиту похоронили недалеко от Наугольной башни.
        Ночью татары не предпринимали попыток штурма, а наутро кинулись разом, со всех трех сторон - с четвертой крепость прикрывала река Упа. Наступали пешие: передние несли длинные лестницы, споро ставили их на стены. Но большинство лестниц донести до стены не удалось - лучники и пушкари не дремали, выбивали в первую очередь тех, кто нес лестницу. Ров у стены был наполовину завален трупами. Кое-где татарам удалось взобраться на стену, после ожесточенной сечи стену очистили, трупы посбрасывали вниз.
        До полудня крымчаки сидели тихо, потом вытащили три пушки - больше у них, наверное, не было, да и эти не иначе где-то захватили; поставили напротив Ивановских ворот и стали методично обстреливать. Артиллеристы из них были неважные, и ядра редко попадали в цель. Пока ворота держались, но обеспокоенный воевода распорядился завалить ворота камнями. И воины и горожане принялись носить камни и заваливать ворота. Вскоре ворот не стало видно, и арка оказалась просто замурованной. Даже если дубовые ворота разобьют ядрами, пусть попробуют пробиться через узкую, заваленную камнями арку.
        Все время от полудня до вечера пушки долбили ядрами ворота. И хоть из трех ядер только одно попадало в цель, долго так продолжаться не могло. Толстые дубовые ворота трещали, от них отлетали щепки. После каждого удачного попадания крымчаки радостно визжали и улюлюкали.
        Но всему приходит конец - солнце село, и стрельба прекратилась. По моим ощущениям, еще одного дня обстрела ворота могут не выдержать. Надо придумать для татар какую-нибудь пакость.
        Я присел у стены, задумался. Что может помочь татарам прорваться в крепость? Только пушки, которые разрушат ворота. С лестницами у них взять стены не получится. С собой взять много пушек они не могли, слишком быстро передвигались; скорее всего, пушки разобрали и навьючили на лошадей. Мой вывод косвенно подтверждало то, что калибр у пушек невелик, да и в других местах - скажем, у Одоевской башни, грохота выстрелов не слышно. Значит самый лучший выход - обезвредить их пушки. Вопрос - как? Напасть ночью и утащить - не получится, слишком тяжелые, да и охрана при пушках будет. Где лежит порох - я не знаю. Думай, Юра, думай! Должен же быть выход. Можно расклепать стволы, они бронзовые. Но для этого надо иметь кувалду и время. Так мне и позволят татары стучать кувалдой по стволам их пушек, да и звон ударов мертвого поднимет. Нет, не годится, но что-то в этом есть. Так, похоже, вопрос решаемый.
        Я подошел к своим канонирам, попросил у них отсыпать полведра пороха. Те, подивившись, отсыпали в берестяной туесок. Я помчался к мастеровым, попросил у них шелка, чтобы сделать из него три мешочка - я руками показал размеры. С шелком были проблемы. Я бродил между горожанами и вдруг увидел на парне шелковую рубашку.
        - Друг, продай рубашку.
        - Да она мне и самому нужна.
        - Мне для дела, бомбу сделать хочу.
        Парень молча стащил с себя рубашку, протянул мне. Когда же я начал рыться в поясной сумке, сказал:
        - Коли моя рубашка поможет хоть одного татарина убить, забирай так.
        Я снова помчался к мастеровым: рубашку разрезали, споро сделали мешочки. Я пересыпал порох из туеска в мешочки, плотно завязал.
        Найдя Михаила, попросил разрешения у него на вылазку, к татарам. Тот уперся - нечего тебе там делать! Тогда я объяснил, зачем. Михаил согласился сразу.
        Меня обвязали веревкой и спустили со стены. Мешочки с порохом лежали за пазухой. Саблю я не взял, только кинжал. Мне была необходима тишина. Не дай бог звякнет сабля о кирпич, и татары насторожатся.
        Ноги достали до земли. На ощупь я развязал узел, постоял, прислушиваясь. Тихо, лишь слышны разговоры татар вдалеке. Я осторожно пошел в сторону, где днем стояли пушки. Прежде чем наступить на землю, ногой прощупывал - не звякнет ли потерянный в сражении шлем, не хрустнет ли древко стрелы. Татары народ беспечный, но службу знают, в карауле никто не спит.
        По небу плыли облака, скрывая луну. Отчего-то вдруг подумалось: «Выглянет сейчас луна - и я как на ладони. Вмиг истыкают стрелами, буду как ежик». Темнота скрывала, но она же и мешала.
        Я уже отошел от крепости метров на сто. Где-то здесь должны быть пушки. «Господи, - взмолился я, - сделай так, чтобы я в темноте видеть мог, не для себя прошу - для людей».
        Я еще постоял, пытаясь на слух определить, где находятся караульные. Мгла вокруг меня стала рассеиваться, стали видны стены недалеких домов, пушки, что стояли метрах в пятидесяти дальше и левее. Сначала я с испугом взглянул на небо - не луна ли выглянула? Но нет, сквозь тучи еле проглядывался диск земного спутника. А между тем видеть в темноте я стал неплохо. Не так, как днем, но как в легких сумерках. Здорово!
        Я подбежал к пушкам. Сунул руку в ствол - пусто. То, что мне и надо. Во все три пушечных ствола я засунул по мешочку с порохом, банником забил их поглубже и поплотнее и рванул к крепости. Сидевшие недалеко от пушек татары даже голов не повернули, если их что-то и насторожит, то я уже буду далеко. Видел я по-прежнему неплохо. Добрался до места, откуда меня спускали, нашел веревку, обвязался и подергал за пеньковый конец, идущий наверх. Сверху высунулась голова Михаила:
        - Кто тут?
        - Тащите быстрее!
        Услышав мой голос, веревку быстро потащили вверх, и через мгновение я оказался на стене.
        - Чего спрашиваете, кто тут? Вы что, еще кого-нибудь ждете? Вы бы еще факелом подсветили.
        - Ладно, ладно, - стушевался Михаил. - Что-то ты быстро вернулся. Все удалось?
        - Удалось. Если завтра никто ничего не обнаружит, вас всех ждет огненное шоу.
        - Чаво?
        - Взрыв будет, говорю.
        - А-а-а.
        Я пошел к себе в башню, подложил под голову переметную суму и решил вздремнуть. Ночная вылазка была хоть и недолгой, утомила изрядно. Утром меня растолкал молодой ратник. Он держал в руках оловянную миску с кашей, обильно приправленную шкварками.
        - Мы уже поели, пока горяченькая - покушай и ты.
        Татары тоже, видимо, поели, так как начали постреливать из луков. Лениво так, чтобы продемонстрировать свое присутствие.
        Я с аппетитом уплел кашу с ломтем черного хлеба. Выглянул в бойницу. Канониры суетились у пушек. Интересно, обнаружили они лишний порох в стволах? Сейчас получу ответ на свой вопрос.
        В соседнюю бойницу выглядывал Михаил, - наверное, тоже хотел увидеть результаты ночной вылазки. Было видно, как поправив прицел, канонир поднес тлеющий фитиль к казеннику пушки.
        Ба-бах! Место, где стояла пушка, окуталось дымом, раздались крики. Ура, сработало!
        Бронзовые пушки при неважном порохе, качество которого отличалось от партии к партии, даже при нормальном по весу заряде иногда разрывало, калеча и убивая прислугу. А тут к моему заряду пороха добавили свой заряд. Двойную порцию пороха пушка не выдержала.
        Когда рассеялся дым, мы увидели куски ствола, лежащий на боку лафет и убитую прислугу.
        Тут уже наши ратники бурно стали выражать свою радость. Татары унесли раненых и убитых. Поскольку разрывы пушек не были большой редкостью, то и татары сочли происшедшее волей случая.
        Через какое-то время у второй и третьей пушки засуетилась прислуга. По команде старшего, взмахнувшего саблей, канониры поднесли фитили к пушкам. Грянул еще более сильный взрыв.
        Из клубов дыма выбегали раненые, в горящей одежде, татары. Не разбирая дороги, бежали в разные стороны от места катастрофы, в том числе и в сторону крепости. Когда дым снесло ветром, нашим глазам предстала картина случившегося в полном своем кошмаре.
        От пушек мало что осталось. Многочисленная прислуга валялась вокруг в немыслимых позах. В рядах спешившихся татар многие были ранены, их спасло от смерти только расстояние да их Аллах.
        На стенах ликовали. Единственное оружие, могущее разрушить ворота, уничтожено. Шансы крымчаков прорваться в крепость сильно упали. Ко мне подскочил Михаил, стал обнимать.
        - Твоя работа?
        - Моя, не зря же я ночью туда ходил.
        - Пойдем, воеводе представлю.
        Не слушая моих возражений, Михаил схватил меня за руку и потащил по лестнице вниз. Оказалось, воевода сам лицезрел взрыв пушек с соседней башни. После взрыва первой пушки он лично захотел проследить за дальнейшим развитием событий. Воевода крепко меня обнял:
        - Молодец, воин! Ты даже сам не знаешь, как много сделал для крепости. Ежели татары не подвезут еще пушек, хрен им, а не крепость. До прихода помощи, даст Бог, продержимся. Гонца-то к великому князю я давно отослал. Погоди-ка, это ведь тебя из Москвы прислали?
        - Меня, воевода.
        - Молодец, и тут не оплошал. Жив коли будешь - не забуду.
        Мы с Михаилом поклонились и пошли к себе на башню. День-то ведь только начался. Татары вели себя относительно спокойно. Так, постреливали из луков для острастки. То ли не могли прийти в себя, то ли замышляли какую-нибудь пакость. Скорее всего - второе. Наверняка они и сами понимали, что затягивать осаду невозможно. Подойдут из Москвы полки стрельцов, ополченческая конница - и тогда неизвестно, чем закончится поход.
        А целью татарского набега была, в первую очередь, нажива - злато-серебро, меха, дорогое оружие, рабы. Высоко ценились ремесленники - кузнецы, кожевенники, гончары, строители. За этим их и принесло в Тулу. А тут - облом: люди и ценности в кремле, захватить внезапно не получилось. Теперь наверняка раздумывают - продолжать осаду или уйти в сторону: вокруг еще много городов поменьше, где нет крепостей, а поселение огорожено бревенчатой стеной, которую можно и сжечь.
        Я предполагал, что именно так сейчас думает татарский бей или мурза, - кто их там разберет, - мне они не докладывали. Хм, не докладывали. А почему бы ночью не сделать вылазку и не взять пленного - пусть порассказывает, что знает. И хорошо бы не рядового нукера, который умеет только саблей махать да суму набивать награбленным. Желательно взять хотя бы сотника или темника - те могут что-то знать о планах. Ага, размечтался, а самого Шиг-алея не хочешь пленить?
        Подошло время обеда. Ратники, по очереди спускаясь со стен, кушали. Пообедав и отдохнув часок, я нашел Михаила, сказал, что ночью снова хочу отправиться на вылазку, но сделаю это на другом участке стены. На нашем участке татары наверняка начеку - все-таки взрыв трех пушек нельзя списать на случайность. Михаил долго не раздумывал и, сразу согласившись, пошел высматривать наиболее удобный участок.
        Вернувшись перед ужином, он сказал, что нашел удобный участок у Наугольной башни. Ворот там нет, татар мало, да и река рядом. На том и порешили.
        Дождались вечера. Время уже было за полночь, когда я решил идти через стену. Михаил помог обвязать веревку вокруг пояса и с другими воинами спустил меня со стены.
        Отвязавшись, я направился вдоль берега. Слева маячили несколько пеших татар в карауле. Те сидели в расслабленных позах на поваленном заборе у сожженной избы. Чего им не расслабляться? Ворота далеко, внезапной вылазки ожидать не приходится, осажденные небось трясутся от страха, сидя за высокими стенами. Ошибаетесь, нехристи.
        Обходя мусор и бесшумно ступая, я подошел к караулу - их всего-то оказалось двое. Бросил камешек в сторону избы и, когда часовые обернулись на шум, снес обоим головы саблей. А не надо расслабляться на моей земле!
        Куда же направиться, где взять пленника? Надо углубляться в посады, чем дальше от крепости, тем беспечнее будут татары. Послышался перестук копыт. Я сдвинулся в тень дерева. Вдруг луна выйдет, а я - вот он, рядом, на дистанции броска копья. Татары проехали совсем близко, обдав крепкими запахами конского пота, немытых тел и еще чего-то чужого, чему я и названия подобрать не мог. Подъехав к берегу реки и тихо переговариваясь, показывали рукой на Наугольную башню. Никак на осмотр местности для будущей атаки выехали. Ну, наглецы. А в принципе - чем они рискуют? До башни метров сто, ну-ка, попади в них в темноте из лука!
        Что делать-то? Не смогу я с ними справиться со всеми сразу в темноте. Надо выжидать удобный момент. Я подобрался поближе, маскируясь в тени изб, заборов и деревьев. Удача, что не все здесь сожгли, хотя наверняка уже разграбили.
        Простояв еще минут двадцать, всадники закончили разговор и развернулись. Сейчас уйдут, а мне ничего не удалось придумать. Значит, так угодно судьбе, решил я и направился вдоль берега. Буквально рядом стукнула дверь. Я замер. От избы к реке подошел татарин и стал справлять малую нужду. Буквально на цыпочках я подкрался и саблей в ножнах ударил его по голове, плашмя, разумеется. Татарин молча повалился в воду. Не хватало, чтобы язык утонул! Я бросился за ним, ухватил за халат и вытащил на берег. Надо срочно убираться отсюда. Взвалив татарина на плечи, я потащил его в сторону крепости.
        Уложив на землю, снял с него саблю и кинжал - мне бы не хотелось получить удар в спину. Отрезав полу кафтана у него же, я затолкал ее ему в рот, связал руки приготовленной еще в крепости веревкой. Поставил на ноги, но он не держался, падал. А время - время поджимало. Когда у них караул меняют? Придет смена, а тут оба караульных убиты; поднимут тревогу. Пленный стал моргать. А, очухался. Недолго думая, я снова взвалил его на спину и пошел к стене. Увидев конец свисающей веревки, обвязал ею татарина и дернул за веревку. Тело стали поднимать вверх. Наверху раздались тихие разговоры, чертыхания. Никак, меня ожидали?
        Веревка упала снова; я обвязался, и меня споро подняли на стену. Михаил хлопнул меня по плечу:
        - Ну, слава богу, вернулся; что-то долго тебя не было, я уже переживать стал, да и не видно ничего. Ты кого притащил?
        - Да бог его знает, вышел из избы по нужде, тут я по башке его и шарахнул. Придет в себя, надо допросить. Толмач в крепости есть?
        - Есть, как не быть, да не один. Почитай - каждый торговый человек по-ихнему разумеет.
        - Осторожненько только - чтобы этого басурмана взять, мне пришлось еще и двух караульных убить. Жалко, если труды даром пропадут.
        - Что, один, что ли?
        - Чего спрашиваешь? Ты же меня одного поднял, на той стороне стены наших ратников нет.
        Михаил постоял, огладил бороду и рявкнул на стоящих рядом ратников:
        - Чего встали? Кто пленного тащить будет? Пока вы тут на стене прохлаждались, Юрий пленного взял, да еще татар извел - он же еще и пленного потащит? Шевелитесь!
        Ратники подхватили татарина, с которого еще стекала вода, и затопали по лестнице.
        - Искупал ты его, что ли?
        - Пришлось, - я не стал вдаваться в подробности. Меньше говоришь - дольше живешь. Не приведи Бог - узнают о моих способностях в крепости - сожгут на костре, даже ратные заслуги не помогут.
        Я ушел отдыхать. Мне показалось, что не успел я заснуть, как меня снова растолкали.
        - Какого черта? Дайте отдохнуть! - подскочил я.
        Рядом стоял Михаил, виновато разводил руками:
        - Воевода к себе призывает, с пленным твоим разговаривают, непростой пленник-то. Темник, мурза ихний. Правая рука у самого Шиг-алея. Вот это ты пошустрил ночью!
        Протерев глаза кулаками, я нацепил саблю и отправился вслед за Михаилом.
        Воевода находился в небольшой бревенчатой избе. После прохладного воздуха - все-таки ночи уже стали бодрящими - чувствовалось приближение осени - в избе было тепло и светло от пары масляных светильников. В углу на скамье сидел угрюмый пленный, злобно поглядывая на воеводу и находящихся в комнате. А народу собралось изрядно - сам воевода, толмач, писец, двое охранников, сотник городского ополчения да я с Михаилом. Присесть было просто негде.
        - А, наш герой пришел. Вот, молчит твой пленник, только имя и назвал. Требует своего возврата за выкуп или обмен на знатного пленника, говорит - у татар есть такие.
        Я посмотрел на крымчака. Он с интересом уставился на меня. По-моему, толмач ему не нужен, наверняка русский язык понимает.
        - Что, мурза, не помогла тебе твоя охрана? - ухмыльнулся я.
        Мурза аж зубами от злости заскрипел. Понимает, все понимает он. Зачем ему толмач?
        - Воевода, пусть лишние из избы выйдут. Не нужен ему толмач, охрана пусть у дверей снаружи постоит.
        Засопел носом воевода, однако же кивнул головой. Вышли все, кроме меня и десятника Михаила.
        Я молча вытащил нож, подошел к пленному и чирканул лезвием по уху. Брызнула кровь, пленник дернулся. Очень действенный способ развязать язык. Больно, обильно течет кровь, но абсолютно не смертельно.
        - Ты на мурзу руку поднял, собака!
        Я чирканул ножом по второму уху.
        - Будешь дерзить - вообще уши отрежу, вместе с носом и языком.
        В глазах мурзы метнулся страх. Он сам убивал не раз и отдавал приказы убивать, но умирать ему не хотелось. Лет тридцати пяти, ухоженные, не знавшие работы - даже воинской, руки.
        - Или ты отвечаешь на вопросы воеводы, или я тебя сейчас буду резать на куски, как я вырезал твоих нукеров.
        Тут я сгустил краски, но думаю, он просто не помнит обстоятельств пленения, и сейчас мучительно пытается вспомнить, как он попал в плен.
        - Шайтан! - Он повернулся к воеводе: - Спрашивай.
        Начались обычные вопросы - сколько татар пришло, есть ли еще пушки, какая цель похода и много других вопросов.
        После бессонной ночи я чувствовал себя неважно, голова - тупая, во рту пересохло. После окончания допроса я отпросился у воеводы и ушел к своим ратникам в башню - отсыпаться.
        Выспаться не удалось. Татары пошли на приступ. Вчера они после взрыва пушек никаких активных действий не предпринимали, готовились к штурму. Большая их часть тащила лестницы, меньшая несла к воротам таран - здоровенное бревно с поперечинами. Их прикрывали с боков своими щитами другие крымчаки. Ну да, даже пушками лишь повредили ворота, а вы хотите бревном. Кто вам позволит?
        Сверху на татар обрушился ливень стрел и камнепад. Понукаемые начальником, размахивавшем саблей, татары упорно били тараном в ворота. Глухие удары сотрясали ворота, и даже наша башня слегка вздрагивала.
        Пушкари навели пушку в самую гущу наступающих - выстрел. Сноп картечи выбил просеку в нападающих. Я выглянул из башни - со стены отстреливались лучники, татар на стене не было. Заскочил в башню:
        - Переносим пушку к боковой бойнице, вдарим по татарве с тараном!
        Все дружно ухватились за пушечный лафет, волоком потащили к боковой бойнице. Тяжеленная, хоть и с виду невелика пушечка. Забили в ствол порох и картечь, выцелили - выстрел. Татары с криками попадали, таран упал тоже.
        - Перезаряжай быстрее, пока не очухались!
        Пушку перезарядили, одно вышло мешкотно - порох сыпали по старинке - шуфлой - этакой лопаточкой, а не порциями, развешенными заранее в шелковые мешочки, руками отмеряли и картечь.
        Пока возились, таран снова подхватили, и раздался удар в ворота. Сейчас мы вас угостим. Канониры навели пушку на таран. Выстрел! Все окуталось дымом. Когда стало хоть что-то видно, оказалось, что уцелевшие татары убегают, таран валяется на земле, рядом убитые и раненые татары. Хорошо попали, да и промахнуться со ста метров картечью мудрено.
        Татары притихли, не иначе - обедать сели или готовятся к новой атаке. После часового затишья штурм возобновился снова. Татары с маниакальным упорством били тараном в ворота. Их в первую очередь выбивали лучники; мы не успевали перезаряжать пушку, непрерывно охлаждая ее в коротких перерывах водой с уксусом. От ствола валил пар. В башне от порохового дыма было нечем дышать. По обе стороны от тарана лежали уже груды убитых крымчаков. Если так пойдет и дальше, живые будут прикрыты убитыми, как щитом.
        Близился вечер, на сереющем с востока небе появились первые звезды. Татарская атака снова возобновилась; ворота не выдержали под ударами тарана. Одна половина, оторванная от железных петель, рухнула прямо на осаждающих, вторая, разбитая в щепы, еле держалась. Хорошо - воевода вовремя приказал завалить арку за воротами камнями. Хлынувшие к сорванным и разбитым воротам татары так и не смогли прорваться, но наше положение осложнилось.
        Совсем стемнело, и татары отошли. О том, чтобы исправить ворота, и речи быть не могло. Татары против ворот, метрах в пятидесяти, поставили укрытие из перевернутых телег и обстреливали из луков любую тень, выпускали тучи стрел на любой звук или шорох от ворот. Как же, столько жизней положили не для того, чтобы мы за ночь отремонтировали ворота.
        Воевода собрал старших - десятников, сотников и приказал выставить лучников и поставить их полукольцом с внутренней стороны арки, за пятьдесят шагов от нее. Также снять пушки с других башен и установить их прямо напротив ворот.
        Всю ночь пушкари снимали с башен, опускали на веревках лафеты и стволы, устанавливали пушки метрах в пятидесяти от ворот, подносили к ним порох и картечь. Ядра не брали - что от них толку против пеших, а бомб у нас не было.
        Наконец работа завершена, и ратники и канониры без сил повалились на землю. Хоть бы дождя не было, порох намочит.
        Утром на стене взревел рог - тревога! Мы встали у пушек.
        Лучники наложили стрелы на тетивы. С той стороны стены раздавались крики, шум, но какие-то необычные. Пока с этой стороны ворот тихо, я бросился на Ивановскую башню, - посмотреть, что же там происходит. Вот уроды! Татары согнали пленных - женщин, стариков, мужиков - всех, кого захватили в окрестных деревнях и кнутами и силой заставили их разобрать каменный завал в арке ворот. Непослушных рубили саблями, стегали кнутами. Наши ратники стояли в растерянности - не стрелять же в своих.
        На стену прибежал воевода, которому донесли о происходящем. На лице его явно читалось замешательство. Что делать? Стрелять в своих? Негоже, на то он и воевода, чтобы своих защищать. Не стрелять - русскими руками завал будет разобран, и на их плечах в крепость ворвутся татары. Наконец, воевода принял решение - самых метких лучников - на стену. Когда приказ был выполнен, молвил им:
        - Выбивайте татар, тогда пленные будут работать медленно. С этой стороны прокричите им - пусть уберут камни сверху, сделают лаз и через него ползут в крепость.
        Лучники стали выцеливать в толпе татар и пускать стрелы, крымчаки ответили тем же. Работа по разбору завала почти прекратилась.
        Вдруг, как по команде, стрельба с татарской стороны прекратилась, и татары бросились в переулки города. Это что еще за трюк? Чего они удумали?
        На улицах, в отдалении послышался шум битвы. Его нельзя было спутать ни с чем. Крики, звон сабель. Воевода прислушался:
        - Никак великий князь московский Василий Иоаннович помощь прислал? - На лице его смешались радость и сомнение. А ну как это хитрость татарская - бросятся русские из крепости на подмогу своим, раскрыв ворота, а татары ворвутся в крепость? Такие случаи уже были.
        - Воевода, дозволь на вылазку сходить? - обратился я к нему.
        - А, это ты. Лазутчик знатный да удачливый. Давай, милый, узнай - игру опасную затеяли крымчаки, или на самом деле наша рать к нам пробивается? Иди с Одоевских ворот, они не завалены каменьями. Туда же и вернешься.
        Сопровождаемый сотником, я подошел к Одоевской башне и, обвязанный веревками, опустился со стены. Белым днем, один, с внешней стороны стены, я чувствовал себя неуютно.
        Пригнувшись, я стремглав бросился к избам - по крайней мере здесь можно не опасаться стрелы спрятавшегося лучника. Петляя между избами, перепрыгивая через заборы, направился к месту битвы. Только вывернул из переулка, как попал в гущу боя.
        Рядом со мной, буквально в трех шагах трое татар бились на саблях с русским ратником. Ему приходилось тяжело - татары заходили с боков, а тот, что был в центре, непрерывно вертел саблей, не давая русскому отбивать нападения с флангов. Участь боя была бы предрешена, не вмешайся я. Выхватив саблю, я всадил ее ближайшему татарину в спину и для верности провернул; ее, выдернув оружие, с разворота ударил второго снизу под подбородком, снеся голову; третьего прикончил сам ратник. Тяжело дыша и утирая обильный пот, струившийся по лицу, ратник с перерывами вытолкнул из пересохшей глотки:
        - Спа… си… бо.
        - Не за что. Это что за войско? Я воеводой тульским послан лазутчиком.
        - Передовой полк великого князя московского Василия Иоанновича; мы в Коломне были, когда гонец туда прискакал от вашего воеводы. Мы сразу на коней - и выручать Тулу.
        - Вовремя поспели - мы уже думали, последний день наш сегодня. Где у вас главный?
        - На той улице, - ратник махнул рукой, - маловато нас, всего две тысячи.
        М-да, не густо. Но удара даже и одного полка хватило, чтобы татары ослабили стальную хватку крепости. Теперь надо пробиться к их воеводе.
        Перебегая между избами, я стал пробираться к нужному месту. Осторожно выглянул из-за угла. Спиной ко мне, стоя за высоким крыльцом, татарин со скоростью пулемета доставал из колчана стрелы и пускал их в невидимую мне цель.
        В два прыжка я долетел до него. Он еще успел повернуть голову, но это было последнее движение в его жизни. Куда это он так увлеченно пускал стрелы? Ага, вот оно что! В конце переулка русские дружинники, составив щиты, построили нечто вроде римской «черепахи», защищая кого-то от стрел. Поверх щитов был виден лишь позолоченный шлем. Мне как раз туда.
        За избами я пробрался к ратникам, по дороге срубив еще одного татарина. Зашел с тыла и, крикнув по-русски, чтобы не стреляли, вышел. Не хватало в пылу боя получить стрелу от своих.
        За щитами дружинников стоял воевода - незнакомый мне дородный, густо заросший бородой, в золоченном шлеме и таком же панцире, в синем плаще. Ага, стало быть - не князь. Тех сразу можно узнать по красным плащам. Поклонившись, я доложил, что являюсь лазутчиком тульского воеводы. Послан из крепости, чтобы узнать - не провокация ли татарская и надо ли чем помочь?
        - Надо, сам видишь - татар много, пусть ударят им в тыл.
        Я кивнул и помчался в кремль. Где можно, пробегал вокруг изб, где было затруднительно - проходил сквозь стены.
        Меня уже ждали. На стене крепости маячил сам воевода с ратниками. Не успел я обвязаться веревкой, как меня споро втащили.
        - Ну, чего вызнал?
        - Наши, передовой полк из Коломны. Их всего две тысячи. Жаркая сеча кипит. Просят помочь, ударить татарам в тыл.
        Лицо воеводы просияло:
        - Добрая весть!
        Воевода начал отдавать распоряжения, и вскоре все ратники - дружина, стрельцы были готовы к выступлению. Ополченцы и горожане остались в крепости.
        Выйдя из ворот, наша рать разделилась на три колонны, и каждая своим переулком быстрым шагом направилась к месту сечи. Хотелось быстрее, но бежать - плохо; сорвешь дыхание - в бою не восстановишь.
        Мы с ходу ударили татарам в тыл, почти одновременно из всех переулков. На бывшей торговой площади образовалась суматоха - вперемежку наши, татары. Над площадью стоял звон оружия, крики на русском и татарском. Крымчаки оказались в клещах - впереди передовой полк, сзади - ратники из крепости. Внезапного удара сзади крымчаки не выдержали.
        Через несколько минут боя в страшной сече трупы татар устилали землю. Это на коне татарин силен, засыпая из лука стрелами неприятеля, пеший же бился хуже - защиты почти нет - так, металлические пластины на халатах, редко у кого кольчуга. Сплошных панцирей нет ни у кого, шлемы не прикрывают шею.
        Дрогнули татары, бросились в боковые переулки, начали вскакивать на оставленных там лошадей. Их уже не могли остановить крики десятников и сотников, стоны раненых товарищей. Победа была полная.
        Площадь завалена трупами, остальные убегают. Преследовать не было сил, передовой полк хоть и на конях пришел, понес большие потери. Тульские же ратники были пешие. Так и ушли татары из города, побросав захваченные в других городах трофеи.
        Не знаю, какими путями, но о победе сразу же узнали в крепости - ворота распахнулись, и на улицы высыпали горожане и ополченцы. Все радовались, обнимались. Кто успел припасти заранее - хлебали прямо из горла кувшинов вино и брагу, щедро угощали окружающих.
        Пару дней город праздновал победу - по улицам бродили изрядно выпившие горожане и воины, никто не работал. Но все когда-то кончается, и на третий день меня позвали к воеводе. Рядом с воеводой сидел сотник и наш Михаил.
        - Вот что, воин ты добрый, а лазутчик просто знатный. Бери кого-нибудь в пару, пройдите по следам татарским. Надо вызнать - где они, не собрались ли с силами, не грабят ли какой другой город?
        Я, естественно, выбрал Петра, как своего старого товарища и, оседлав коней, мы пустились вскачь. Не по дороге, а по следу крымчаков. Заблудиться было невозможно - вытоптанная копытами коней черная полоса земли тянулась, петляя на юг. Иногда встречали деревни, обезлюдевшие, с сорванными дверями и пустыми хлевами. Не бродили куры, не мычали коровы, не блеяли овцы. Лишь кое-где в грязи, лениво похрюкивая, лежали свиньи. Тягостное и унылое зрелище. На полях, не везде вытоптанных всадниками, колосилась рожь, да вот только убирать ее было некому. Кто в плен захвачен, кто убит, а кто и в города, под защиту крепостных стен убежать успел.
        Мы скакали до вечера, преодолев около тридцати верст. Устали изрядно и, увидев брошенные избы небольшой деревеньки, заночевали.
        Насколько я помню, это была последняя деревня перед Диким полем. Здесь кончалась Русь, и начинались владения татар. Казанские татары, крымские татары, ногайцы бороздили эти места, считая их собственностью Орды, хотя как таковая Орда уже распалась на множество улусов и ханств. Вот только привычки великоимперские у татар остались. Надо выбивать. Сильно пока Крымское ханство, не хватает сил у русаков разбить осиное гнездо, но достойный отпор мы давать уже научились.
        Встав на заре, позавтракав сухарями с салом и запив водой, я решил разведать путь на коне, о чем и сообщил Петру.
        - Валяй, только недолго.
        Оставив на его попечение тяжести - щит и копье, я поднялся в седло. Изумрудную зелень деревьев и трав прорезала черная полоса земли. Шла она, огибая овраги да речушки, почти не петляя по Дикому полю на юг, в Крым.
        Это мы здорово наладили супостата, что он без оглядки рвет домой. От основного пути никаких ответвлений в стороны, к другим русским городам, не было. Я решил еще немного проскакать вперед. Вдали показались столбы пыли. Приблизившись я увидел отступающих татар. Только картина разительно отличалась от той, что я видел две недели назад. У многих всадников уже не было заводных коней - потеряны в боях, может быть и съедены - удирали-то без припасов, самим лишь бы ноги унести. Да и численность разбитых татарских полчищ едва ли достигала половины, а то и трети от первоначальной. Обоза при них не было - с ним от преследования не оторваться, хотя и преследования не было. Ну и черт с ними, баба с возу - кобыле легче.
        Вдали, слева показалась знакомая излучина реки, рядом - изба. Так это же наша застава. Любопытно посмотреть. Надо же - цела. То ли не нашли, то ли жечь не стали, решив, что им самим пригодится.
        Я пустил коня шагом, приблизился поближе. Чу! У коновязи татарские кони - маленькие, мохнатые, не знавшие подков и стремян - злые, как и сами татары. Я пересчитал коней - шесть. Интересно, всадников тоже шесть, или трое с заводными конями? Я осмотрелся. Были, конечно, следы пребывания посторонних - конский навоз, какие-то тряпки рваные на обочине тропинки.
        Медленно, стараясь не шуметь, приближался я к ограде заставы. Ворота нараспашку, из избы - голоса татарские. Вроде спорят - не поделили чего? Сейчас я вам помогу.
        Сзади раздался хруст ветки. Спину обдало холодом. Татарин? Как же я так опростоволосился? Все это пронеслось в голове в одно мгновение, а тело уже среагировало - я резко ушел влево, но все равно удар по затылку был очень силен. Из глаз посыпались искры, голова закружилась, и я провалился в темноту, лишившись сознания.
        Глава VII
        Сознание возвращалось медленно. Сначала вернулся слух. Глухо, как из-под воды, слышались невнятные голоса. Когда шум в ушах немного стих, голоса стали слышны отчетливее. Речь была явно татарская. Где это я? С трудом, как наутро после обильной выпивки, вспомнил, что подбирался к избе сторожевой заставы, а дальше - темнота.
        Надо приоткрыть глаза. Удалось это тоже с трудом, от удара глаза заплыли и веки еле разомкнулись. Наверное, я и сам сейчас похож на татарина, с узкими глазами-то.
        За столом сидело четверо татар, они жадно ели руками горячее, только что сваренное мясо. От котла еще шел пар. А котел-то наш, что мы бросили, когда уходили конные налегке. Вот сволочи!
        Подташнивало. Точно, сотрясение мозга. Сейчас бы полежать несколько дней на больничной коечке, отдохнуть. Да не получится отдохнуть.
        Один из татар, заметив, что я открыл глаза, подошел и пнул меня ногой. От боли я снова чуть не потерял сознание, в голове как колокола зазвенели.
        - Что, урус, очухался, собака! Шпионил за нами! Сейчас мы с тобой поиграем - пожалеешь, что родился.
        Я попробовал пошевелить руками. Запястья были туго стянуты веревкой, я их почти не чувствовал. Неужели так долго провалялся без сознания?
        Татарин подошел ближе и хлестнул меня камчой. Хорошо, что я успел вовремя среагировать и отвернул лицо, иначе быть бы мне без глаза. И так жесткая кожа плетки рассекла ухо и часть щеки, по щеке поползла теплая струйка крови.
        - Не нравится, собака? Сейчас ты весь кровью изойдешь!
        Он еще раз меня пнул и, отойдя к своим, принялся грязными руками хватать куски мяса и, громко чавкая, жевать.
        Я опустил глаза вниз. Сабли и ножа на поясе не было. Да и смешно было бы ожидать, что татары забудут снять с меня саблю. Вон, лежит на столе, мне снизу виден лишь кончик ножен. Надо что-то срочно придумывать, а то пожрут и примутся удовлетворять свои извращенно-кровавые наклонности. Для них кровь, крики жертвы, смерть инородца - слаще пареной репы. Думалось плохо, болела голова.
        Полежу чуток, отойду от удара. Как мог, я шевелил кистями, стараясь разогнать кровь и вернуть чувствительность рукам. На руки вся моя надежда.
        Доев мясо, татары сытно рыгнули, обтерли жирные руки об одежду. Халаты на их животах и так уж были изрядно засалены. Поднявшись, все вышли во двор.
        Татарин, что пинал меня, схватил за шиворот и волоком вытащил из избы, пересчитав ступеньки лестницы моими ребрами. Я чуть не взвыл. Садист хренов! Его я решил убить последним - пусть увидит, как умрут его сотоварищи.
        Меня привязали к столбу у ворот, разорвали рубаху. Один из татар отвязал от седла лошади длинный кнут из бычьей кожи. Толстенный кнут, таким при умелом ударе можно и убить, переломив хребет. Татары встали в полукруг, предвкушая развлечение после сытного обеда с явно украденным где-то барашком. Они лопотали на татарском.
        Татарин с кнутом покачивался с пятки на носок, внимательно приглядываясь ко мне. Наверное, решал - куда и как получше ударять, чтобы доставить удовольствие сородичам.
        Я весь обратился во внимание. Если пропущу удар, то может статься, что уйти живым не удастся. Вот татарин отвел далеко назад руку с хлыстом. Как только его рука пошла вперед, я напрягся и шагнул назад, сквозь столб, затем сразу же сбросил веревку, стягивающую руки. Хлыст ударил по столбу, а не по телу и обвил столб несколькими кольцами. Я ухватился за хлыст и резко дернул его на себя. Кнут был хорош, и на ручке его имелась ременная петля, которую татарин надел на свою руку. Это его и сгубило. От резкого и неожиданного рывка он сделал шаг вперед и упал на землю. Пока он не очухался, я бросился к нему, выхватил саблю из ножен и ударил его по шее. Татарин в агонии задергал ногами, взбивая пыль.
        Пока длился этот короткий спектакль, остальные стояли в оцепенении, силясь понять, что же произошло. Только что пленный стоял привязанный к столбу, и вот он уже освобожденный, а их товарищ, убитый, сучит ногами. Но все-таки они были опытными воинами. Растерянность их мгновенно прошла, все повыхватывали сабли и обступили меня полукругом. Да, ребята, тут чуток вы лопухнулись. Были бы у вас с собой луки, стрельнули разок-другой - и все дела. Но луки - в колчанах у седел лошадей, что привязаны к коновязи за моей спиной. Так что вам придется помахать сабельками в пешем строю, что для татар крайне неудобно. Всю жизнь они проводили в седле - ели, справляли малую нужду, воевали - и все это не сходя с коня. Но сейчас нет у них этого преимущества - задавить врага массой коня, его скоростью. Зато есть другое преимущество - их трое, а я один.
        Один из татар ухмыльнулся, обнажив желтые, полусгнившие зубы и, повернув голову в сторону, сказал по-русски соседу:
        - Юнус, нам разве нужны такие строптивые рабы? - И ко мне: - Бросай саблю, умрешь быстро, ничего не почувствуешь.
        Я на мгновение прикрыл глаза. Когда я снова открыл их, все трое уже летели в прыжке ко мне, направив лезвия сабель мне в грудь.
        Наверное, они подумали, что я молюсь перед смертью своему Богу. Они жестоко ошибались. Я просто шагнул назад, пройдя сквозь забор и успев чиркнуть перед этим одного из нападавших по шее. Сейчас ломанутся в ворота. И точно! Разъяренные татары бросились в ворота, мешая друг другу, чем я не приминул воспользоваться, увеличив счет их потерь еще на одного бойца. Неожиданные потери отрезвили оставшегося в живых противника. Он стал обходить меня. Как я пожалел, что оставил щит! Татарин стал приближаться. Теперь меня может спасти только быстрое передвижение. Надо вымотать его. Я снова прошел сквозь забор, подобрал у убитого татарина саблю. Пусть у меня нет щита, зато в обеих руках по сабле. Рванул за избу, обегая ее слева. Свернув за угол, тут же упал на землю и выставил левую руку с саблей вперед. Догонявший меня татарин не ожидал преграды под ногами и споткнулся, животом нанизавшись на саблю, попытался достать меня саблей и мне чудом удалось избежать удара, прямо-таки немыслимо извернувшись. Второго удара он нанести не успел, поскольку я смог дотянуться и отрубить своей саблей его правую руку. Вскочив
на колени я вогнал ему саблю в грудь. Я обошел заставу, в живых не было никого. Подобрав свой пояс с ножом, опоясался. Надо и самому убираться. И так сделал ошибку, пустившись в разведку в одиночку, чуть не ставшую для меня роковой.
        Вышел во двор, и взгляд мой остановился на татарских лошадях, вернее - на переметных сумах у седел. Надо взглянуть, что там, чай - трофеи. В одной из сумок - верхняя одежда, причем поношенная, видимо - снятая с пленных. В другой - крупа, вяленое мясо, сухие лепешки. Нам это ни к чему.
        Досмотрел и остальные сумки. В одной - видимо, это были сумки старшего - нашлись какие-то бумаги на непонятном языке. Надо взять с собой, пусть воевода тульский разбирается. В другой сумке - серебряные и золотые кубки, ожерелья, подвески, немного серебряных денег. Награбили, сволочи. Но не бросать же это добро просто так, лучше заберу с собой; правда, весу в мешке с трофеями около пуда, да ничего - довезу. Отвязав лошадей от коновязи, я похлопал их по крупу. Пусть идут, куда хотят, у коновязи они просто сдохнут от голода, чего животных попусту мучить?
        Солнце склонялось к закату. Надо возвращаться назад, там меня Петр ждет, небось - уже беспокоится, что долго нет.
        Через полчаса немного поодаль показались два всадника, неспешно передвигающихся на усталых лошадках на юг. Наверное, отставшие татары. Срубить бы их - да дело к вечеру, надо спешить к Петру.
        Вот и знакомое местечко, где мы расстались. Что-то не видно моего сотоварища. Подскакав, я окликнул: «Петр! Ты где?» В ответ - тишина. Я зашел в бревенчатую крестьянскую избу, где мы останавливались на ночлег. В углу лежал окровавленный Петр, стол перевернут, лавка сломана, оловянная посуда в беспорядке разбросана по полу. Черт! Здесь был бой.
        Я бросился к Петру, потрогал пальцами сонную артерию. Пульса не было. В принципе, как врач и уже опытный воин я с первого же взгляда понял, что Петр мертв, но хотелось убедиться - не верилось просто. Как же так, Петр - очень опытный и умелый боец. Или врасплох застали?
        Я вышел из избы, обошел двор. Ага, вот один татарский труп, за избой - второй. Упорно сражался Петр, дорого продал жизнь. Просто крымчаков было много. Надо похоронить его по-человечески, парень это заслужил. В голове мелькнуло - ведь видел же я тех двух всадников, что навстречу мне попались. Не их ли рук это дело? Пока еще солнце не село, надо догнать и свершить возмездие. Даже если это и не они, так ничем не лучше. Злоба и чувство мести распирали мне грудь.
        Я вскочил на коня и рванул на юг. Конечно, от места, где я их видел, они уже явно ушли, но искать надо оттуда. Мысленно я прикинул, сколько они могли проскакать. Выходило - до заката я их догоню.
        Я гнал коня, как сумасшедший, всматриваясь - не мелькнет ли где всадник, не видно ли хоть легкого пыльного облачка. Местность была мне хорошо знакома, все-таки не один день патрулировал, поэтому я спрямлял путь, где это было можно. Есть! Увидел! Вот двое рысят, явно не торопясь, о чем-то разговаривают, размахивая руками. Я хлестанул лошадь - до татар было уже метров пятьдесят. В том, что это татары, сомнения не было. Низкорослые, мохнатые лошадки, седла без стремян, воины с луками в татарских колчанах, короткие копья с бунчуками. Кафтаны цивильные - ну так они могли надеть награбленное. Надо бить.
        Выхватил из ножен саблю, но и татары заметили погоню. Оба всадника рванули вперед, потом разделились и начали меня обходить с двух сторон. Из луков не стреляли - то ли хотели взять живым наглого московита, то ли колчаны были уже пусты. Я выхватил из-за пояса нож и перехватил его в левую руку. Когда сблизился с первым противником на расстояние броска, с силой метнул нож. Татарин даже не успел взмахнуть саблей. Сзади нарастал топот копыт, я рванул поводья, разворачивая лошадь. Сблизились и я ударил первым. Татарин мгновенно поднял щит и закрылся им - только искры полетели от железного умбона после удара моей сабли. Пока я развернул коня, татарин уже держал в руке копье. Плохо, для меня плохо, не дотянуться мне саблей до него, копье длиннее. Да и судя по тому, как он быстро и ловко обращается с оружием, крымчак - воин опытный. Не он ли сразил Петра? Неопытный противник сделать этого не смог бы - я видел Петра в бою, я знал его возможности.
        От атаки пришлось отказаться, я лишь сымитировал ее, проскакав близко, но вне досягаемости копья, и развернулся снова. Но и для меня эта имитация оказалась полезной, мне удалось разглядеть, что колчан для стрел пустой. Поизрасходовал, видимо, в набеге. Так вот почему он обороняется копьем, не вытаскивая лук - основное татарское оружие для дальнего боя. Копье хорошо для конных атак, а в ближнем бою оно не слишком маневренно из-за веса и длины.
        Солнце уже коснулось земли краем диска. Еще полчаса - и стемнеет, времени у меня немного. В темноте запросто можно и напороться на копье. Ну, такого удовольствия татарину доставить мне бы не хотелось. Что предпринять? Лошадь встала, татарин не отводил от меня злобно поблескивающих глаз. Будем брать измором, учитывая, что уложиться мне надо в полчаса.
        Я снова ринулся в атаку, явно беря курс к правому боку крымчака и, когда уже морда лошади была совсем рядом и рожон копья должен был ударить меня в грудь, неожиданно для него спрыгнул с коня и полоснул татарина по ноге. Я его зацепил, он же не успел перевести копье справа налево. Вот так и надо.
        Несколько ран, перевязаться я ему времени не дам, изойдет кровью - и он мой. Так часто поступают, когда противник закован в бронь, и пробить ее саблей или мечом невозможно, тогда бьют в слабо защищенные места - руки, ноги, и враг слабеет от кровопотери. Хоть у крымчака и нет брони, - но копье, проклятое копье! - оно длиннее моей сабли.
        Татарин победно ухмыльнулся. Как же - он на лошади, а я пеший. В голове сразу мелькнуло - лошадь. Жалко животину, но выбора нет. Противник мой снова бросился в атаку, когда он уже был рядом, я перекатом ушел влево от татарина и ударил татарскую лошадь в бок. Коняга захрипела, ноги ее подогнулись, и животное упало на бок. Но ловок, опытен оказался крымчак. Лошадь еще не успела упасть, как противник уже стоял на земле, расставив кривоватые ноги. Так, по крайней мере - уже не умчится.
        У татарина все равно преимущество в виде копья. Но по ноге его обильно струилась кровь, штанина и сапог - уже красные. Эх, мне бы еще времени немного, ослаб бы крымчак, да солнце уже наполовину своим диском ушло за горизонт. От силы у меня минут десять-пятнадцать.
        Татарин это тоже понял, стоял почти неподвижно, экономя силы и в конечном итоге сберегая жизнь. Ага, попробую его спровоцировать. Левой рукой я вытащил маленький нож, подошел поближе и резко бросил в него клинок. Татарин успел заметить мой бросок и сверкнувшее лезвие, и поднял щит, на мгновение потеряв меня из виду. То, что надо.
        Кончиком сабли я резанул его по правой руке, что держала копье. Крымчак вскрикнул от неожиданной боли и выронил копье. Но молодец, надо отдать врагу должное. Бросил на землю щит и вырвал из ножен левой рукой саблю. По-моему, левой рукой он тоже владел неплохо, судя по тому, как ловко саблею вертел. Кровопотеря все-таки начала сказываться, татарин покачнулся, оперся на саблю. Ртом он жадно хватал воздух, облизывая пересохшие губы. Понял уже, нутром учуял, что не уйти с такими ранами, да еще и без лошади. Без лошади в степи степняк - ничто.
        От убитой лошади уже тянулась длинная тень, стала сереть, и мелкие предметы теряли свою четкость. Надо с ним кончать, времени просто нет, как нет и жалости к нему. Он Петра убил, сотоварища моего и, судя по умению, не один русский воин из-за него лег в мать сыру землю.
        Татарин уже не размахивал саблей, а устало на нее опирался, поворачивая в мою сторону лишь голову.
        Постой, постой, пусть кровушка еще вытечет, несколько минут у меня еще есть. И лишь увидев, что солнце уже уходит за горизонт, я снова ринулся в атаку.
        Я описывал круги вокруг крымчака, держась совсем рядом. Татарин просто устал и ослаб из-за потери крови, и в какой-то момент оказался ко мне правым, незащищенным боком. Тут я и уколол его саблей в грудь. Он еще попытался на последнем издыхании взмахнуть саблей, но рука уже не слушалась - сабля упала на землю, слабо звякнув о мой нож. Татарин секунду еще постоял, закрыв глаза, и рухнул. По тому, как он упал, я понял, что он мертв. Раненый, даже тяжело, падает совсем не так.
        Опустившись на землю, я перевел дух. Я тоже здорово устал. Подобрал нож, вытер саблю об одежду убитого, вбросил ее в ножны. Все, отмщение свершилось. И в этот момент стемнело. Успел. Вот только в темноте не видно - куда двигаться. Где та изба, в которой лежит Петр? Решил переночевать здесь. Свистнув, подозвал своего коня.
        Перерезал подпругу на убитом коне, снял седло и, отойдя немного в сторону, улегся на пыльную землю, подложив под голову седло. Ничего, мне не привыкать к аскетическим условиям ночлега, лишь бы дождя не было. Поводья своего коня привязал к своей ноге.
        Сон сморил сразу же, лишь только я прилег - слишком много событий произошло за один день, слишком много потрачено сил - физических и моральных.
        Разбудило меня солнце. Его лучи светили прямо в глаза. Тело ныло, как побитое, но вставать надо было. За неимением воды потер лицо руками, отогнав остатки сна, и поднялся в седло. Через некоторое время впереди показалась обезлюдевшая деревенька и изба с телом Петра.
        В сарае я отыскал деревянную лопату и кирку. За околицей было маленькое кладбище, там я и вырыл неглубокую могилу. Обмыв тело Петра, достал из его сумки чистую одежду, переодел, замотал в найденную в избе холстину. Еле донес до могилы - тяжел оказался Петр. Опустил, засыпал, за неимением священника, сам прочитал короткую молитву. Присев у изголовья, достал баклажку с вином, помянул. Скромные получились поминки, но так уж вышло. Жаль Петра. Надежный товарищ и хороший боец был, не раз выручал меня в трудных ситуациях. Трудно будет без него. К новому напарнику придется долго притираться - да и будет ли он, тот напарник? Вот почему так? Был рядом человек - молчаливый, надежный, верный, к нему привыкаешь, а остро ощущаешь, что потерял, когда уже вернуть назад ничего нельзя. Несправедливо. От выпитого на пустой желудок вина слегка развезло. Покачиваясь, я вернулся в избу. Вещи Петра собирать не пришлось, все было в небольшой переметной суме. Ба! Да я же совсем забыл о лошади Петра! Цела ли она, не увели ли ее татары?
        Выскочив из избы, я пробежал к конюшне. Цела! Вот он - вороной Петра. Не успели татары забрать, а может быть, уходили после боя второпях, опасаясь, что рядом где-то русские войска. Я засыпал овса в кормушку, напоил коней. Оседлав, погрузил свои и Петра вещи на вороного. Ну, с Богом!
        Я ехал не спеша - чего уж теперь торопиться? Враг от Тулы отброшен, ушел на юг, в свое логово. Нескоро оправится эта земля от набега. Где набраться ей смелых землепашцев, способных сеять и жать почти на границе с Диким полем? Вот и ехал я мимо обезлюдевших деревень, мимо неубранных полей ржи, репы, капусты. Сколько добра поклюют птицы, уйдет под снег и сгниет? Сердце кровью обливалось, и не радовали красивые пейзажи вокруг.
        Добирался я до Тулы два дня, и за это время никого не видел, только встречали лаем собаки в редких деревнях. Лишь уже недалеко от Тулы, пересекши вброд Упу, наткнулся на конный разъезд. Меня узнали, обступив, стали расспрашивать - где был, что видел? Обрадовав их известием, что татары двинулись на юг, а не пошли грабить маленькие городки, я въехал в город, местами разрушенный, в котором уже хлопотали горожане, добрался до кремля. Найдя воеводу, обстоятельно рассказал об отступлении татар, не умолчал и о потере своего боевого товарища.
        - Отдыхай да отъедайся, через седьмицу снова на заставу пойдете - она нам нужна, как никогда, - ответствовал воевода.
        Отдыхать так отдыхать, по поговорке - солдат спит, служба идет. Направившись по знакомому адресу постоялого двора, я немало удивился - на месте гостеприимного заведения лежали лишь головешки. М-да, народу в Туле прибавилось, учитывая беженцев и вновь прибывших воинов, а домов стало меньше. Местами выгорели целые кварталы. Жители уже вовсю стучали топорами, ставя новые срубы изб, но это - у кого деньги были. Все стоило денег - как, впрочем, и сейчас.
        Уже хотелось кушать, но что-то не мог я вот так, в разрушенном городе, сильно изменившемся, найти даже харчевню. Улицы местами были вообще непроезжими из-за завалов, коими жители пытались сдержать удар конницы. А кое-где валялись бревна от разрушенных домов.
        В крепости оставались лишь княжьи дружинники, что прибыли на подмогу. Все же прочие - стрельцы, ополченцы располагались в городе - кто где придется. Воевода положил на горожан тягло - от каждой улицы, с каждого конца одна повозка с возничим и двое мастеровых - для укрепления местами разрушенных стен кремля. Короче - лишних или праздно шатающихся в городе не было. Пока я был в дороге, город очистили от трупов. Своих - отпев, схоронили, а татарские трупы частью сожгли, частью побросали в реку. Были и пленные, но то - забота воеводы да князя.
        С трудом, с помощью местных ополченцев удалось встать на постой за медную полушку в день; добавил еще гривенник - и меня покормили вареной курицей, пирогами и вином. Вино татары, как правило, не трогали - Аллах запрещал, потому в подвалах вино сохранилось. Не бог весть какое - яблочное, но и на том спасибо хозяевам.
        Через несколько дней по совету знающих людей обменял свои трофеи, что взял у татар, на монеты. После набега в город хлынула толпа маркитантов, менял и прочего шустрого люда, желающего погреть руки. У воинов всегда были трофеи, но куда воину таскать с собой объемистое барахло. Вот здесь-то и возникали из ниоткуда менялы, купцы и прочие разворотливые люди. Скупали трофеи, зачастую за бесценок - одежду, обувь, ковры, лошадей, седла, шатры, украшения.
        С обменом я не торопился. Сума с золотыми изделиями невелика, но тяжела и неудобна. Монеты занимали значительно меньше места, и рассчитываться за покупки ими было куда как удобнее.
        Сильно торговаться я не стал, хотя меняла - еврейского вида вислоносый мужичок и так причитал, что на мне уж точно прогорит, но поблескивающие глаза и подрагивающие пальцы говорили об обратном.
        Во временное жилище вместо пуда золотых изделий я принес горсть золотых и серебряных монет, сел на лавку и задумался. Ну хорошо - серебро можно оставить на жизнь, здесь это основное платежное средство, а золотые монеты куда? С ними ехать в дозор? А если срочно уходить придется? В банк отдать - так где на Руси банки, когда они еще будут?
        После некоторых раздумий я решил серебро оставить, а золото уложить в сундучок и прикопать в укромном месте. Пригодится на черный день. Все какое-то дело, чем днями валяться на постели. Решив так, сходил на торг, выбрал сундучок - хороший, дубовый, небольшого размера, но довольно увесистый. Придя домой, ссыпал монеты в сундучок, уложил его в мешок - чтобы не бросался нарядным видом своим в алчные глаза, оседлал гнедого и, захватив у удивленного хозяина лопату, выехал со двора.
        Выбрать место оказалось непросто. Надо и не на дороге, и место чтобы приметное было, дабы найти сразу в случае необходимости.
        Местечко укромное отыскалось недалеко от опушки дубовой рощи. Дубок там приметный оказался, видно - молния ударила в макушку. Он и расщепился надвое, и рос косо.
        Пыхтя и потея, я вырыл деревянной лопатой яму, опустил туда сундучок, присыпал землею и сверху положил срезанный дерн. Отошел немного - ничего и не видно. Вот и лады.
        Хорошо бы дело свое завести, но для этого нужно быть оседлым человеком, чтобы был дом, семья. А я не знаю, куда меня завтра судьба забросит. Сегодня я могу быть в Москве, а через неделю - в Туле, а еще через месяц - и за морем, в чужедальних странах. Поди брось на месяц свое дело - зачахнет, оставлять на наемного приказчика - а ну как на вора нарвешься, исчезнет со всеми деньгами. Нет, рано пока мне делом обзаводиться, хотя деньги уже позволяют. Да интересно и мир посмотреть - как оно в других местах. К тому же Господь не зря, наверное, дал мне необычные способности. Зачем они человеку мирному? А мне - для защиты земли русской от ворога. Все одно к одному, так и быть, - рассуждал я на обратном пути.
        Через несколько дней наша застава выступала в путь. Главным снова был десятник Михаил. Половина ратников были старые, уже знакомые воины, половина - новые, взамен убитых при обороне Тулы. Шли налегке, нагрузив коней только съестными припасами - в основном солью, мукой и крупой. Обоза с бревнами, котлами на этот раз не было, чему все были рады - он сильно тормозил движение.
        Через несколько дней неспешной езды прибыли к сторожевой заставе. И дом, и изба были нетронуты. Не знаю, счастливое ли стечение обстоятельств тому виной, или случайные путники пугались трупов татарских во дворе. Все трупы изрядно были пообъедены животными и птицами.
        Открыв двери в избу, Михаил радостно закричал:
        - Гляньте-ко, тут и оружия татарского в избытке. Кто-то здорово нам помог!
        Первым делом мы сбросили с высокого берега трупы в реку. Общими усилиями мы очистили двор, подмели избу, и пошла служба - дозоры конные, дозоры пешие, бдение на сторожевой вышке. По ночам стало прохладновато, листья на деревьях стали желтеть. Ратники стали поговаривать о скором возвращении в Тулу. В этом был резон - зимой татары не ходили в походы - лошадей кормить нечем: по снегу пока пробьешься, ни в какую конную атаку не пойдешь - скорость не та, население заранее упредит дымами, и полон по снегу не погонишь. Не ходили татары зимой в набеги, и сидеть здесь тогда было и незачем. Вот по весне - другое дело. А сейчас - пойдут скоро дожди, дороги станут и вовсе непроезжими. Одна надежда - на реки, пока их льдом не скует.
        Вот и проплывали мимо нас по Дону купцы на речных ушкуях да стругах, торопились - пока погода позволяла сделать ходку-другую, забить амбары да склады, чтобы зимою торговать. Зимой-то поди, сходи по зимнику. Охрана большая нужна, без охраны - никак, балуют на дорогах.
        Что русские, что татары купцов не трогали - наказывали ханы да князья за то строго, понимали, что без торговли - плохо. Возьмут мзду мытари, да и плыви купец куда хочешь. А вот отребье разное, сбившееся в банды - те грабили, мало того - и жизни самой лишали, дабы свидетелей не было.
        Кроме охраны, лошади с повозками да возничими требовались лошадям сено и овес - все лишние расходы. Вот и старались купцы, кто дело рачительно вел, все перевозки на судах делать. Куда как дешевле, чем обозом, да и быстрее. При попутном ветре да вниз по течению быстро получалось и безопаснее, хотя и тут не без риска - на ночь к берегам приставать приходилось. Ночью плыть - судно на мель посадить можно, а в ночь безлунную - и в берег уткнуться; к тому же днем от бревен-топляков увернуться можно, а ночью - углядишь ли?
        Вот и шли по Дону кораблики, каждый день вверх и вниз. Вниз по течению - к татарам, тут путь один - до Азовского моря, да к Крыму, к Кафе и другим богатым городам. Зерно везли, замки железные, что спросом хорошим пользовались; меха, за которые золотом али серебром полновесно платили; гончарные изделия, седла, украшения - да много чего.
        Обратно шли медленно: повезет с попутным ветром - так под парусами, не повезет - вся команда садилась на весла, и тяжело груженный ушкуй медленно поднимался вверх по течению.
        Те несколько верст реки, что были видны со сторожевой вышки, ушкуи проходили по реке в половину дня. Когда дело шло к вечеру, почти всегда, проведав о заставе, купцы приставали к берегу. Разбойники обходили заставу стороной, и торговым людям ночевалось рядом с нами спокойней. Часто прямо на берегу совершались сделки и обмены, когда случалось ночевать сразу нескольким кораблям. Купцы чинно обсуждали цены на товары в Кафе и Твери, Пскове и Судаке, Херсоне и Новгороде. К судам часто ходили наши ратники - новости узнать, а ежели повезет, то и родню встретить или земляков.
        Днем мы с Митрофаном обходили с дозором окрестности.
        Когда солнце стало садиться, и мы возвращались домой, я обратил внимание, что как-то уж очень тихо в лесу. Не колыхнется ни один листок, птицы замолчали. А на небе - ни облачка, безветренно.
        Когда уже входили в ворота, стражник Андрей, стоявший на сторожевой башне, указал на север:
        - Вовремя возвратились, дождь будет, посмотрите, какие тучи черные наплывают.
        Эка невидаль - тучи, дождь. В теплой и сухой избе дождь не страшен. Плохо оказаться в дороге, когда жилье далеко и укрыться негде. Костер не зажжешь, обсушиться не сможешь, даже воду в котле не согреешь, не говоря о похлебке.
        Из избы уже тянуло мясным духом.
        - Кто это сегодня отличился?
        - Тимоха, мужик наш. В конном дозоре сегодня был, кабанчика подстрелил, не кабанчик даже - подсвинок, но на хороший ужин всем хватит.
        - А все ли вернулись?
        - Все, вы последние.
        Мы умылись, отряхнули с одежды пыль. Десятник коротко счел молитву, и все дружно потянулись ложками к котлу. Гречневая каша со свежей убоиной была чудо как хороша, а после долгой ходьбы и сухарей вообще казалась пищей богов. Аппетит у всех мужиков был отменный, и через несколько минут ложки уже скребли по дну. Взялись обгрызать мясо. Всем досталось по хорошему кусищу. Тишина за столом лишь иногда прерывалась чавканьем и возгласами: «Хорошо кабанчик, молодец Тимоха». Подстрелить дичь и побаловаться свежатинкой удавалось не каждый день. После нашествия татарской орды испуганное зверье разбежалось.
        Покушав, попили узвару из лесных ягод - уж малины в окрестностях было много.
        За стенами избы внезапно зашумел лес и хлынул ливень. Ветер нарастал, слышался треск сломанных веток и падающих деревьев, ветер завывал в трубе и все усиливался, достигнув ураганной силы. Дождь стоял буквально стеной. Закрученные ветром, потоки дождя поливали стены, стремясь проникнуть даже в малые щели.
        - Эх, несладко сейчас путнику, кто укрыться не успел. Маркел, пойди в конюшню, проведай лошадей, как там - сухо ли?
        В это время сверкнула молния, разом сделав темную ночь светлее дня, затем громыхнул гром. Да такой силы, что оглушил всех, заставив пригнуть головы. Многие перекрестились: «Свят, свят, спаси и сохрани!»
        - Маркел, тебе что - повторять нужно? Глянь лошадей.
        Маркел, ворча, набросил на плечи холстину и вышел, но довольно быстро вернулся. С него текли потоки воды.
        - С лошадьми все хорошо, конюшня сухая. Вот только на берегу что-то непонятное - кричит кто-то.
        - Тебе не послышалось? Может, ветер?
        Маркел обиделся:
        - Идите, сами послушайте.
        Михаил посмотрел на меня и Тимоху. Ладно, придется идти.
        Мы вышли из избы и посмотрели с кручи вниз. Не видно ни зги, темень кромешная, ветер и дождь. В такую непогодь хозяин собаку на улицу не выгонит.
        Мы уже собирались идти обратно, когда сверкнула молния, и в ее слепящем свете я увидел корабль. Даже за столь короткое время удалось увидеть, что он стоит, привалившись боком к берегу, мачта сломана. У людей явно беда.
        - Тимоха, иди доложи Михаилу - люди в беде. Пусть привяжет к дереву веревку и сбросит конец. Я попробую спуститься сам.
        Тимоха побежал в избу, а я сьехал на заднице вниз. Спускаться вниз по склону - чистое самоубийство.
        Свалился я недалеко от гибнущего судна, в полной темноте. Побежал к судну. Около него бегали двое мужиков.
        - Что случилось? - прокричал я.
        - Беда у нас, паруса ветром порвало, на берег выбросило. Людей водой за борт посмывало.
        - Не повезло вам. Я со сторожевой заставы, избушка наверху; сейчас веревку скинут, и вас поднимут.
        - Ах ты, беда какая, не можем мы.
        Вот хороши, судно боятся бросить.
        - Бросайте свою посудину, чему быть - того не миновать. Завтра поутру разберемся.
        - Люди у нас там, в трюме, спасать надо.
        - Вы что, рабами торгуете?
        Мужики отшатнулись от меня.
        - Как у тебя язык повернулся? Сын мой, да рулевого. Ума-опыта набирались; как буря началась, мы их в трюм опустили.
        - Так чего не вызволяете?
        - Перекосило от удара корпус, люк не открывается, топор нужен.
        - Где же его здесь взять, в избе только.
        Я показал наверх. В это время налетел сильный порыв ветра, судно затрещало и легло на бок. Изнутри раздавались крики о помощи и удары. Потонут, пока за топором обернешься, суденышко ко дну пойдет. А, была не была.
        - Где трюм?
        - Да где ему быть? Посредине, все как у людей.
        По колено в воде, я подошел к ближнему борту. От мужиков два шага, а их за дождем и теменью уже не видно. Я прижался к обшивке и прошел внутрь. Пол трюма был сильно наклонен, и внизу плескалась вода.
        - Ребята, вы где?
        - А… а… а, кто здесь? Не подходи, у нас нож. Ты водяной?
        - Не пугайтесь, ребята, я со сторожевой заставы, ваш кораблик на берег выбросило рядом с нами. Освобождать вас надо, боюсь - не выдержит бури ваша посудина.
        - Мы пробовали, не открывается люк. И людей не слышно - не сгинули они?
        - На берегу, вот только топора у них нет, люк открыть нечем. Сейчас попробую. Где люк?
        - Вот он, иди на голос, над нами он.
        Я подошел, ощупал над собой палубу. Вот и квадратный люк.
        - Ребята, здесь есть какие-нибудь тюки?
        - Есть.
        - Тащите сюда.
        Спотыкаясь в кромешной темноте, подростки притащили тюки с каким-то товаром. Я уложил тюки друг на друга, взобрался на них, улегся на спину, уперся ногами в крышку люка.
        - Ну, Господи, помоги.
        С силой разогнул согнутые ноги и ударил в крышку. Раздался треск сломанного дерева, пахнуло свежим воздухом, и на меня обрушился дождь. Путь свободен.
        - Ребята, идите сюда, давайте руки, я вас подсажу.
        Я помог выбраться на мокрую, скользкую палубу, которая к тому же была наклонена, обоим подросткам, потом выбрался сам. На берегу уже было несколько наших, с заставы. У двоих поблескивали лезвиями топоры. Папаши схватили и стали обнимать своих сыновей.
        - Ну что, мореплаватели, больше никого не осталось?
        - В трюме - никого, а был бы кто на палубе - отозвался.
        - Тогда давайте выбираться.
        На веревке нас по одному втащили на кручу. Погода все так же неистовствовала, но мы уже были в сухой и теплой избе. Поснимали одежду, сами стояли у печки и отогревались. Замерзли все сильно, зуб на зуб не попадал.
        Отогревшись, один из горе-моряков спросил:
        - Кто люк открыл?
        - Я.
        - Дай обниму спасителя, свечку за тебя в церкви поставлю. Как звать?
        - Юрий.
        - Запомню. - Подозвал пареньков: - Кланяйтесь в пояс спасителю.
        Ребята поклонились.
        - Эх, винца бы для сугреву, а еще лучше - глинтвейна.
        - Знаю про такой, немцы его пьют.
        - Я бы тоже не отказался.
        - В каюте у меня хлебное вино есть, вот только… - он не договорил, махнул рукой.
        - Откуда вы?
        - Новгородцы, в Кафу сходить в последнюю ходку перед ледоставом хотели, да вишь как получилось. Купец я. Судно мое и товар мой. Как теперь быть?
        - Не печалься, посмотрим утром кораблик, если цел останется.
        Кое-как улеглись на ночь и забылись тяжелым сном.
        Утро встретило ярким солнцем и спокойной погодой, как и не было урагана. Лес вокруг избы было не узнать. Деревья поломаны, некоторые вырваны с корнем. Изба, конюшня и забор уцелели - сделаны были на совесть.
        Мы спустились по веревке вниз. Кораблик так и лежал на боку, привалившись к берегу. Мачта сломана, лежала на палубе. Когда купец, я и Михаил поднялись на палубу, все остолбенели. Люк и обшивка палубы вокруг него были выбиты, выдраны сильнейшим ударом буквально с мясом.
        - Это… это как же… это кто? Ты ли, Юрий?
        Я сам был удивлен не меньше его. Было ощущение, что сюда ударил бетонным или чугунным шаром строительный кран, которым сносят старые дома. Михаил и купец уставились на меня. Я только плечами пожал, сроду за мной такой мощи не водилось. Купец долго ходил по судну, затем вылез из трюма с довольным видом.
        - Суденышко подремонтировать можно, товар почти весь цел, подмок он только. Просушить сукно - и все дела. - Поник головой и уже тише: - Только команды не осталось, ремонтировать некому.
        Михаил задумался.
        - Нам уходить с заставы скоро, зимой здесь охранять нечего. С ремонтом поможем - леса вокруг полно, покажешь, что делать. Обратно двигаться надо: часть людей с тобой вверх пойдет, а часть - одвуконь, в ближайшем местечке охотников на службу наберешь.
        Купец от радости чуть не прослезился.
        - Спасители вы мои!
        Несколько дней, пока дороги и тропинки от дождя были непроезжими, мы с разрешения Михаила на службу не ходили. Лишь один караульный стоял на вышке. Все остальные занимались ремонтом корабля. Выбрали самую стройную сосну, стоявшую нам на радость недалеко от берега и, срубив, столкнули вниз с кручи. Ошкурив, всей заставой с помощью веревок установили на место. Пока купец с рулевым и мальчишками укрепляли реи, тянули такелаж и штопали парус, мы заменяли доски в обшивке, по новой делали крышку люка, ремонтировали фальшборт.
        И настал день, когда основные работы были закончены. Дружными усилиями кораблик спихнули с берега, и он закачался на волнах. Конечно, ремонт нельзя было считать завершенным, кое-что надо было еще менять - в частности, сырую древесину на сухую, смолить борта, но держаться на плаву и добраться до Новгорода кораблик уже мог.
        Купец радостно ходил по палубе, потирал руки, затем нырнул в маленькую каюту на корме - по-моему, единственную, - и вышел со здоровенной бутылью с хлебным вином.
        - Угощаю, благодарствую всем, - и низко поклонился.
        Вечер удался на славу. Под кашу да под уху из наловленной мальчишками рыбы славно посидели. С непривычки захмелели, говорили вразнобой, перебивая друг друга, споря, кто пойдет домой на корабле, а кто - верхами. Одно мало учитывали хмельные головы - идти надо было вверх по течению, корпус хлипкий, а стало быть - веслами поработать придется от души.
        После окончания ремонта снова потянулась служба. Мы ходили в дозоры, купец с рулевым и сыновьями доделывали на судне, что сами могли, сушили на ветках деревьев подмоченные ткани.
        Так прошло две недели, и однажды утром, выйдя из избы, мы обнаружили, что лужи за ночь подмерзли, покрылись по краям тонким ледком. Утром же примчался купец с судна.
        - Михаил, давай людей, Христом-Богом прошу - не успеем назад вернуться, река встать может.
        Спорить не приходилось. Решили бросить жребий - кому на судне плыть, кому конному возвращаться. Мне вышло - на коне. Жребий - это судьба, здесь я стал фаталистом.
        Через неделю, все в грязи - и мы, и кони - въехали в Тулу. Здесь меня ждал сюрприз - гонец от Овчины-Телепнева. Сидел он в Туле уже три дня. Сам ехать на заставу побоялся - дороги не знает, да и воевода сказал, что днями люди с заставы сами придут, в дороге разминуться можно. Вот и ждал, штаны протираючи в кремле.
        Воевода против моего отъезда ничего не имел, даже письмо написал о моем участии в обороне Тулы от крымчаков. Письмо вручил гонцу.
        В Москву выехали на следующий день, едва я отмылся от грязи. От воеводы гонец уже знал, что второго человека нет в живых.
        Осенняя распутица привела дороги в малопроезжие направления, и потому добирались долго, в два раза дольше обычного.
        Сразу по приезде, лишь немного очистившись от грязи и умывшись, явился я под начальственные очи князя Овчины-Телепнева. В его кабинете на столе лежало послание от воеводы тульского. Князь тепло меня поприветствовал, усадил в кресло.
        - Читал о твоих подвигах. Герой! Прими мои поздравления. Жаль, что Петр погиб, славный воин был. Давай помянем.
        Князь достал из шкафа стеклянный штоф (редкость по тем временам) и разлил вино в серебряные стаканчики. Молча, не чокаясь, выпили.
        - Вижу, что устал, дороги плохие, все понимаю. Дело требует. К тому же о тебе уже подзабыли, окружение государево крови твоей не просит. Потерялся человек, и все дела. Страна большая, дикая.
        Князь заулыбался.
        - Однако вызвал я тебя не прохлаждаться. Странные дела у нас творятся. Сам понимаешь, все, о чем услышишь - тайна государева, о том - молчок. Ну, это я так, к слову. Человек ты проверенный, но и напомнить - не грех. Монеты появились в государстве поддельные. Рубли, копейки. Кто-то поставил это дело на поток. Сам понимаешь - торговлю обрушить можно. Люди деньгам перестают верить, а поскольку на деньгах - государева печать, - то и государству. Так и до бунта недалеко. Потихоньку пробовали следы искать, получается - из Пскова те подлые монетки. Посылали людей - сгинули без следа. Думаю, не один человек за этим стоит, одному не справиться. Но таятся умело, в Пскове стража городская и посадник на ушах стоят, да сыскать ничего не могут. Хочу поручить это дело тебе.
        - Помилуй Бог, княже! Башку бы кому снести, выкрасть чего - это можно. А тут навык нужен - сыскать гнездо в чужом городе сложно.
        - Ты из себя придурка не строй. В этом деле умная голова нужна и свежий взгляд. Ни тем, ни другим ты не обделен. Ратников саблями помахать много, а головастых, да еще и не из знатных, коих все в лицо знают - раз-два и обчелся. Вот тебе деньги на дорогу и житье, вот послание к посаднику, но к нему сразу не ходи. Вдруг соглядатаи в окружении есть. Я так думаю, что те, кого раньше посылали, сразу с грамотками к посаднику пошли, там их и заприметили. Дам адресок один - есть там у меня человек надежный, к нему можешь обратиться. С жильем поможет, обскажет - кто да что есть в Пскове, может, у него какие наметки имеются. Не последний человек в Пскове - старший мытарь. Но и у него часто не мелькай. Впрочем, не мне тебя учить. Пару дней отдохни, кафтан новый купи, а то в своем ты больше на пугало похож.
        - Так воевал же в нем.
        - Я не в обиду, иди. Больше бы чего сказал, да сам о псковских делах мало знаю. Государь с нас каждый день спрашивает. Не сможем справиться - головы полетят. Вот и думай.
        Откланявшись, я пошел в воинскую избу, бросил переметные сумы на свой топчан. Старший дружинник Митрофан похлопал меня по плечу.
        - Держи нос выше. К вечеру баньку натопим, сходишь, смоешь тульскую грязь; еще двое наших из Ливонии вернулись - компанию им составишь. А сейчас - кушать иди, да на базар. Пообтрепался ты уж больно, не скажешь, что княжий ратник, больше на людишек из подлого сословия похож.
        И правда: кафтан, штаны, сапоги были пообтрепаны, грязь оттерлась плохо, и общий вид был неухоженный - вид человека, когда-то имевшего деньги, но обедневшего и донашивающего старое платье.
        Базар кипел. Через толпу народа с трудом можно было протиснуться. Тати не упускали своего, срезая поясные сумки со звонкой монетой. Периодически в разных местах торга раздавались крики: «Караул, держи вора!» Все разом хватались за кошели и подозрительно поглядывали вокруг. Купцы и приказчики из лавок побогаче хватали проходящих за руки: «Зайди, посмотри - какой товар! Шелка разноцветные, узорочье, сукно фряжское - сносу нет».
        В оружейном ряду больше молчали, ходили здесь в основном мужчины. Приценивались, пробовали остроту лезвий ножей и сабель на ноготь, на волос, чинно беседовали с купцами.
        Времени на пошив у меня не было, и я протиснулся к лавкам с готовым платьем; померив несколько кафтанов, выбрал темно-синий. К нему добавил пару рубах - одну шелковую, другую суконную, новые штаны из плотного сукна. Поразмышляв - все-таки зима на носу - прикупил в соседней лавке короткий овчинный полушубок. Сапоги на свою ногу еле нашел, все какие-то недомерки, да и то - людишки мелковаты были в это время. С рубашками проще - шились длинные, широкие, подходили на мужчину почти любого роста и упитанности.
        Держа узел с вещами перед собой, я протолкался к выходу и не спеша побрел по бревенчатой мостовой. Грязновата Москва. Между домами и тротуарами - сточные канавы, по которым текут зловонные ручьи, на проезжей части лужи и кучи конского навоза. Промчит лихой наездник, и пешеходы жмутся ближе к домам, а все равно одежде достается. После каждого пешего выхода в город приходилось очищаться. Нет уж, лучше ездить на коне, но не на торг, иначе и коня потом не найдешь. Вездесущее цыганское племя конокрадством занималось всегда.
        В отличие от улиц дворы были ухожены. Скотина на заднем дворе, там же хозяйственные постройки. А передний двор у богатых мощен камнем или дубовыми плашками, у народа победнее - застелен соломою, дабы гость дорогой не испачкал во дворе сапоги.
        Дома поплоше стояли вдоль улицы, дома зажиточных хозяев стояли в глубине сада или обширного двора, и шум улиц до них не доносился. В любом случае все дома стояли за высокими заборами, и по улице шел, как по глубокой деревянной траншее - под ногами дерево, справа и слева - дерево. Изредка встречались заборы каменные, но то уж - либо князь живет, либо - боярин из зажиточных. Купцам иметь каменный забор было не по чину. Близость к власти или к деньгам определялась по дому, по одежде, по конному выезду. Например, карета - принадлежность к высшему сословию, как в наши времена «Майбах» или «Бентли». За неподобающий выезд купца, будь он трижды богат, могли выкинуть из кареты и бить кнутами. Это в мое время жуликоватый делец или продажный политик мог ездить на дорогущей иномарке и отдыхать в Куршавеле с кучей дорогих проституток, ходить на яхте, стоящей, как небольшой провинциальный городок. И еще похваляться наворованным - дескать, дурни, заработать не умеете. Дурни как раз и живут на заработанное, а слуги народа…
        Как вспомнил мою прежнюю жизнь, так сплюнул. Здесь хоть по-честному - по оружию, по одежде, коню сразу видно, с кем имеешь дело. А обманывать еще не научились. Сделки на несколько кораблей товара осуществлялись по честному слову. Сговорились купцы, ударили по рукам - надежнее, чем договор с подписью нотариуса или кучей печатей. И фальшивые монеты - удар по власти государевой сильный. О как! Шел с базара, а думки уже все про монеты, про задание будущее. Как заноза. И не хочу про дело думать, а ум сам ищет, с чего начинать. Ну не сыщик я; доставить ценное письмо, разведать что-либо, саблей помахать, даже с превосходящими силами - это мое. А таких дел, где требуются азы профессии хотя бы - нет уж. Но выбирать не приходилось.
        Придя в воинскую избу, я улегся на постель. Мне всегда лучше думалось лежа, чтобы никто не отвлекал пустой болтовней. С чего начать по приезде в Псков? Жилье найти, это понятно. Но по делу - в первую очередь знакомства разные завести. Дураку ясно, никто рассказывать незнакомцу про тайные дела не будет, но… там кто-то оговорочку допустил, там - по пьяни лишнее сказал. Чужому говорить не будут, а своему - сболтнут. Стало быть - агентуру надо завести, деньги все любят. И лучше всего вербовать агентов-стукачей в трактирах. Подвыпив, человек становится более общителен и менее осторожен.
        Так, еще что? Для чеканки монет нужны штампы, а сделать их могут граверы. Хотя - какие к черту граверы в эти времена? Ну, наверное - ювелиры. Эти точно водятся на Руси. Стоп, а почему на Руси? С таким же успехом штампы могут изготовить в Литве. Причем даже рады будут насолить соседке. Так что не вопрос, что можно будет как-то найти такого умельца. Не стоит тратить на это драгоценное время.
        Дальше. Для изготовления одной монеты, хоть и поддельной, нужен металл, пусть даже и медь. Но монет много, они расползлись по Руси, стало быть, штампуют их в огромном количестве - прямо монетный двор какой-то. Пожалуй, это мысль, причем самая ценная. И меди, и серебра или его более дешевых сплавов надо много, многие пуды. Их в карманах на подпольное производство не пронесешь, надо где-то покупать, перевозить, хранить. Причем вся цепочка участвующих наверняка не знает, чем занимается каждый.
        Привез купец по заказу ремесленника медь - что с того? Это совсем не предосудительно. Возчики перевезли со склада во двор - тоже ничего необычного.
        Вот! Штампы во время работы сильно громыхают, поскольку монета не одна, производство должно работать весь день, а может - все дни недели. В городе наверняка на звон и стук обратили бы внимание. Да, скорее всего производство не в городе, а подальше от чужих ушей. Вот почему его найти не могут. Я чуть не подскочил в постели. Не в Пскове оно, точно! Может быть, где-то рядом, но не в Пскове. Далеко от города не будут делать - накладно возить подводами. А собственно, кто сказал, что возят подводами? Э, брат, предположение неверное. Даже почти наверняка неверное. Зачем светиться с подводами? Туда - медь, обратно - фальшивку. Нет. Туда - речным суденышком, и обратно - тоже. И река должна быть небольшая. По большой - и движение большое, станут обращать внимание - почему это в одном и том же месте суденышко какое-то частенько стоит? Что тут за место такое? Торга нет, города нет. Да, надо присмотреться к деревням недалеко от Пскова, стоящим по берегам рек, достаточных, чтобы протиснуться небольшим суденышкам типа речного ушкуя.
        Больше, сколько бы я ни прикидывал, ничего путного придумать не мог. В принципе, и так два кончика от веревочки есть - продавцы меди или других цветных металлов и производство монет. Вот с них и начну.
        Довольный, что хоть что-то начало вырисовываться, я уснул.
        Глава VIII
        После утомительной поездки по осенним, почти непроезжим дорогам через Тверь и Великий Новгород я добрался до Пскова. Ехал в одиночку - напарника Овчина-Телепнев не дал, слишком уж секретным было дело.
        Миновав полусонную стражу у городских ворот, я остановил коня.
        Ехать к человеку князя - старшему мытарю или пока повременить? Решил остановиться на постоялом дворе, разузнать сам, чем дышит город, о чем говорят люди, походить по торгу, глядишь - и узнаю что-нибудь.
        Два дня ушло на регулярное посещение злачных мест. Я только заказывал выпивку и закуску, но лишь пригубливал кружку, зато щедро угощал оказавшихся рядом псковичей. Внимательно слушал, о чем говорят, в том числе и за соседними столами. Пьяненькому надо выговориться, сам он слушать почти не способен. Выбирал в основном купцов и зажиточных ремесленников в годах. У молодых нет опыта, они в большинстве своем подмастерья, подручные. Проходя мимо стола, за которым сидел заинтересовавший меня человек, я, невзначай толкая его, долго извинялся, приглашал к своему столу. Знакомство завязывалось быстро, особенно если оно подкреплялось кувшином хорошего вина. Но единственное, что удалось узнать - полосы меди поднялись в цене и почти исчезли с торга.
        - Прихватывает кто-то медь! - жаловался пьяненький мастеровой. - Чеканщик я: блюда, стаканы, кувшины делаю. Медь листовая нужна, а купчишка Матвеев, что в Псков раньше товар свой возил, пропал. Совсем не появляется. Придется в Великий Новгород ехать, растраты какие!
        Чеканщик порывался рассказать о непутевой жене, о дочке, которую пора выдавать замуж, но мне это было неинтересно.
        Значит кто-то, мне пока неизвестный, скупает листовую медь оптом у купца Матвеева. Очень занятно! Эх, кабы узнать, где этот Матвеев обретается и кому продает медь. Наверное, пора идти к мытарю. Князь подробно описал, как он выглядит и где его найти. До паролей и явок здесь еще не додумались.
        Где можно найти мытаря? Вестимо - в порту, на пристани. Вот туда я и направился, решил сначала присмотреться. Поймал за рукав амбала (так назывались портовые грузчики), спросил - где найти Никодима Ломтева? Амбал лениво указал на крупного дородного мужика в суконном кафтане синего цвета. Цыкнул сквозь зубы:
        - Ежели кошель пустой, лучше не ходи.
        Ну что ж, надо посмотреть. Я уселся на кучу бревен и стал наблюдать.
        Работа у мытаря была суетная и беспокойная. К причалу подходили суда, Ломтев с капитаном лазил по трюмам, осматривал груз, лежащий на палубе, делал какие-то заметки. Готовившиеся к отплытию суда также не оставались без его внимания. Похоже, все в порту его знали, и он знал всех, поскольку люди уважительно здоровались с ним, многих он расспрашивал о семье, о делах. Шустрый дядька! Удивительно, как при его дородности он везде поспевал. Я просто замаялся следить за ним. И только я собрался покинуть свой наблюдательный пост на бревнах, как неожиданно для меня мытарь подошел ко мне сам.
        - Доброго здоровьичка!
        - И вам здравствовать.
        - Давненько сидишь, чего выглядываешь?
        Вот черт глазастый, наверное, давно меня приметил - не ожидал я от него.
        Я сразу решил открыть все карты - вытащил из-за пазухи письмо от князя и вручил Ломтеву. Вскрыв, мытарь быстро пробежал глазами послание.
        - А, теперь понятно. Чего здесь сидишь? Если человек без дела в порту сидит, всем любопытно - что за соглядатай такой появился? Не смотри, что народу на причале много - все друг друга знают, все при деле, только ты глазенки пялишь. Не дело. Я скоро домой пойду, подожди меня за складами. Ко мне не подходи, иди следом. - Развернулся и ушел.
        Так, выходит меня засекли. И то - сел чуть ли не в центре пристани и полдня глаза таращит. Любому интересно - что этот тип тут делает. Можно сказать - прокололся.
        Вскоре мытарь направился из порта домой. Шел он не спеша, с достоинством. Отпустив его метров на пятьдесят, я пристроился следом. Пройдя квартал, мытарь свернул в переулок. Я за ним, но когда я обогнул угол дома, переулок был пуст. Вот дела! Прошел несколько домов, остановился, соображая, куда он мог деться.
        - Ну что встал? - Раздался голос из-за ворот. - Не маячь, заходи.
        Калитка приоткрылась, и я юркнул во двор.
        - Вот присылают недорослей! У князя что, людей поопытней не нашлось?
        Я обиделся:
        - Да уж какие есть.
        - Не обижайся. Тут уж несколько человек от князя пропали без следа и не чета тебе. Ладно, пошли в дом.
        Мы зашли, прошли в трапезную. Пока прислуга подавала на стол, молчали. Я оглядывал комнату. А ничего устроился мытарь. Наверное, во все времена таможенники существуют неплохо.
        Ломтев перехватил мой взгляд, усмехнулся:
        - Не смотри. Все, что государю положено, отдаю в казну исправно. Все, что в лапу дают, тоже на дело идет - вот таким как ты помогать. - Ломтев вздохнул: - Уж больно много деньжат на тайные дела уходит. Ты же не один, а расходы большие - кого подкупить, кому лошадь купить. И хватит о деньгах, давай кушать, проголодался я.
        После неплохого обеда - отличный повар у Никодима Ломтева - мы поднялись в кабинет мытаря.
        - Спрашивай, что интересует.
        - Есть такой купец Матвеев.
        - Бывает, но что-то давно не вижу - не случилось ли чего. Постой-ка, он же не местный, из Нарвы, медь в Псков возил. Как же я про него не вспомнил? Так ты уже чего нарыть успел? Когда ж ты успел? По письму - недавно прибыть должон.
        - Два дня как в городе, по торгу да трактирам хожу, разговоры разговариваю.
        - Хм, шустер. Кроме Матвеева еще чего разузнал?
        - Да пока и ничего. Помощь нужна.
        - Это понятно, спрашивай.
        - Из богатеньких кто властью недоволен?
        Никодим захохотал, обнажив на удивление белые и крепкие зубы - а ведь уже немолодой мужик:
        - Да все богатенькие, почитай, недовольны - то налог велик, то еще что.
        - Это понятно, у кого-то суп жидковат, а у кого-то жемчуг мелковат.
        Никодим снова засмеялся:
        - Не слышал еще такой присказки, надо запомнить.
        - Вот что, Никодим, мне нужна карта; если готовой нет, начерти сам. Мне нужны реки и селения на них. Если селения далеко от реки, мне они не нужны.
        Никодим поскреб пятерней затылок.
        - Попробую.
        - Только ручейки мне не нужны. Велико ли судно у Матвеева?
        - Нет, так; можно сказать - баркас об одной мачте, в плохую погоду даже Ильмень для него - что море.
        - Вот и на карте отметь только реки, где такое суденышко протиснуться может.
        - Думаешь, Матвеев сырьем снабжает?
        - Думать можно все - за руку поймать надо, найти станок, на котором монеты лживые чеканят.
        - Верно говоришь. Не пойман - не вор. Попробую карту тебе сделать. Есть где жить?
        - На постоялом дворе «У Микитки» остановился.
        - Зайди ко мне домой вечером через три дня.
        Мы попрощались, и я ушел.
        Все эти дни я не тратил времени зря: ходил по торговцам, невзначай спрашивал о лживых монетах, как их здесь называли те, кто расплачиваются. Но ясности никакой это не принесло - разные люди - мужчины, женщины, разного возраста, разного обличья. Этот путь вел в тупик. Хотя и встречался чаще других в описаниях один тип. Невысокого роста, одет как ремесленник; примета у него была - косил левым глазом. Однако указывали ее не все, да и кто из купцов или приказчиков будет пристально приглядываться к внешности покупателя?
        А еще я целенаправленно выискивал охотников через скупщиков мехов, мотивируя желанием приобрести партию шкурок рыси. Поскольку приходили в город охотники не часто, удалось поговорить только с двумя. Обычно охотники - народ наблюдательный, хорошо знающий лес, все его укромные уголки. Я интересовался - не появилось ли новых заимок в лесу, новых людей. Опять никакого результата. Двое охотников не могут знать всю губернию, каждый охотится в своей местности, которую знает, как свои пять пальцев.
        Наступил день, и я пришел вечером в дом к мытарю. Никодим проводил меня в кабинет, разложил на столе карту, грубо нарисованную на тонком, выделанном куске кожи. У кожи имелись два достоинства - она не боялась сырости, и ее можно было сгибать - хоть в рулон свертывать, хоть вчетверо складывать. Жаль только, недолговечна. Хотя я и не рассчитывал искать фальшивомонетчиков годами. Или отзовут меня, или, если буду неосторожен, сложу голову, как другие до меня. Постараюсь выполнить задание и голову сохранить, мне мои части тела дороги, можно сказать - с детства близки.
        Долго я разглядывал рукописную карту. Рисовал явно не художник, но человек, хорошо знающий местность. Четко были указаны реки, окрашенные синим - все изгибы и протоки, отмечены узости, отмели и переволоки. Также нарисованы все деревни, села и городки, стоящие на берегу или недалеко, как я и просил. Карту явно рисовал человек, проведший большую часть жизни на корабле - рыбак или купец, постоянно возивший товар по рекам.
        - Неплохо сделано, - заметил я.
        Никодим от моей скупой похвалы улыбнулся, самодовольно огладил бороду:
        - Мы все делаем хорошо, не забудь передать это князю. Еще какая помощь нужна?
        - Мне бы несколько лживых монет, разных - копеек, рублей. Я ведь их в глаза не видел, надо же знать, что искать.
        - Это можно.
        Никодим подошел к столу, открыл ящик, достал целую пригоршню монет и высыпал на стол. Я взял одну - копейка как копейка, края неровные - так и у государевой такие же. Как же отличить ее от настоящей?
        Видя, что я в затруднении, Никодим вытащил из поясной сумы несколько монет и положил на стол.
        - Теперь сравни.
        Вот теперь стала видна разница. У фальшивок менее четкий текст, и на вес они легче. Но понять это можно, когда у тебя на руке и под пристальным взглядом обе монеты - настоящая и фальшивая. Для этого времени фальшивки просто замечательно сделаны.
        - Я заберу лживые монеты?
        - Бери, только не вздумай расплачиваться, а то можешь на городскую стражу нарваться, а там шутить не будут - на дыбу, к палачу, рассказал чтобы, где взял. Городской посадник тоже перед государем выслужиться хочет в поимке лжемонетчиков.
        - Постараюсь быть осторожнее.
        - Держи меня в курсе, может - чего и присоветую.
        Мы попрощались.
        В комнате постоялого двора я разложил на полу - за неимением стола - кожу с картой и стал внимательно изучать. Мне почему-то казалось, что гнездо фальшивомонетчиков должно располагаться между Псковом и Великим Новгородом. Чаще всего фальшивые монеты появлялись именно в этих городах. Впрочем, не факт - в Твери они были тоже.
        С чего же начать? Я рассматривал карту, пытаясь запомнить реки и населенные пункты и раздумывал - с чего начинать поиски, как найти гнездо злоумышленников? Где они могут скрываться? Тут полк солдат может год прочесывать земли псковские и ничего не найти. Времени жалко: скоро зима, пешком не набегаешься, реки льдом скует, на коне - каждый всадник на виду будет. Опять же - злоумышленники могут чеканить монеты только летом, а распространять - круглый год.
        Так и не найдя ответа, но изучив карту, я улегся спать. Не спалось - мучила бессонница, мозг напряженно трудился, ища выход. И забрезжила все-таки мысль. Я аж присел в постели. Вот оно! Надо ночами слушать каждую деревню. Просто слушать. Чеканка монет - не бесшумное дело, это не фальшивые тысячерублевки на компьютере ксерить в тишине и комфорте. И именно в деревне, не в селе. Чем село отличается от деревни? Наличием церкви. А до священника уж точно дойдет разговор о ночном перестуке в соседней избе.
        Может, мои выводы и неправильные, но тогда я думал именно так. Найдя какой-то выход, я улегся и тут же безмятежно уснул.
        Проснулся довольно поздно по местным меркам. Посетил отхожее место, наелся от пуза и снова улегся спать. Мне теперь придется перейти на ночной образ жизни. Днем отсыпаться, по ночам делать объезды деревень. И - молчать. Ночью меня никто не увидит, а скажи тому же мытарю Никодиму - и можно окончить свои дни досрочно, как дьяволу. Ладно бы еще на виселице, а то ведь живьем на костре. Б-р-р! Меня аж передернуло.
        Еле дождался вечера, вышел вроде бы погулять, одевшись теплей. Осмотревшись и никого рядом не заметив, прошел сквозь городскую стену.
        В посаде рядом с городом заранее оставил коня у кузнеца, заплатив ему несколько чешуек.
        Я мысленно сориентировался и направился на восток от Пскова, в той же стороне - и Великий Новгород.
        А вот и первая деревня, чуть было мимо не проехал в темноте. Да и немудрено - фонарей нет, окна ставнями прикрыты. Что насторожило - дымы из печных труб. Было безветренно, и они ровными столбами поднимались вверх, будучи видимыми даже в ночном небе, скудно освещаемом луной. И еще - запах. От дыма шел запах - сгоревших дров, разогреваемой еды, чего-то неуловимо домашнего. Надо взять на зарубку. Не только смотреть, но и нюхать.
        Я слез с коня, привязал его к изгороди и подошел к первой избе. Постоял, прислушиваясь - полная тишина. Я прослушал все дома в деревне - а их было семь - и ничего подозрительного не обнаружил.
        Таким же образом обследовал вторую деревню, затем третью, четвертую. Вначале это получалось медленно, но потом ночь взяла свое, крестьяне позасыпали, так же как и их живность, и слушать было буквально нечего.
        На востоке стало светлеть небо, надо было возвращаться в Псков: не ровен час - заметит какой-нибудь не в меру глазастый.
        Я очень устал - весь день отсыпался и отъедался. Причем съел столько, что хозяин трактира удивился:
        - За двоих мечешь, а весь день спал, ажно храп в коридоре слышен!
        Я промолчал, да и что тут можно сказать? Но было, было какое-то предощущение удачи.
        Дождавшись вечера, снова выехал на разведку с предощущением - сегодня я найду гнездо. Но с каждой осмотренной деревней ощущение удачи уходило, уступая место разочарованию и глухому раздражению. Скоро утро, и ко времени я смогу прослушать только одну деревеньку. Но и тут, как назло - ничего, все спят. Вот тебе бабушка и Юрьев день.
        На востоке начало светлеть небо, совсем тоненькая полоска. Пора возвращаться на ночлег, вернее - дневной отсып. Развернувшись, я направился в сторону Пскова и внезапно учуял, именно учуял дым. Не топят в деревнях по ночам. Я остановил коня, привязал его к дереву и стал описывать круги, стараясь понять, откуда тянет дымом. Вроде здесь посильнее запах. И здесь улыбнулась удача. Даже не удача - счастливый случай. Чуть в стороне блеснул огонек. Я сразу же развернулся туда, но огонек погас. Но нет, мне не почудилось, был огонек-то.
        Я осторожно пошел в ту сторону. Невдалеке раздались мужские голоса:
        - Все, светать скоро будет, гаси кузню. Гаврила, по домам надоть. Почти закончили, завтра… - Голоса смолкли. В дом зашли, что ли?
        Я стал осматриваться - надо привязаться к местности. Так, вон река Шелонь блестит, тут лес темнеет. Вроде по карте никаких селений быть не должно, карту я помнил хорошо. Или заимка новая, о которой не знают, либо еще какая-то причина. Запомнив место, я решил вернуться сюда следующей ночью. Сейчас срочно следовало убираться. Прибыв во Псков и придя на постоялый двор, я первым делом открыл карту, поставил светильник рядом. Нашел место, где наткнулся на подозрительную заимку. Вот изгиб реки, деревушка, которую осматривал последней. Нет ничего рядом, ни деревни. ни охотничьей избушки, Лес и все. Промашечка в карте. Завтра, нет - уже сегодня ночью начну именно отсюда.
        Так и сделал. После дневного отсыпа поднялся на коня и - прямиком к месту, где блеснул огонек и слышались голоса. Приближаясь, уже почувствовал запах дыма. Странное что-то в этом запахе. Точно! Дым не от дерева, а угольный, и запах не домашний - так пахнет дым в кузнице. Интересно, какая такая кузница ночью в глухом месте? Кузница не в каждой-то и деревне есть, а тут - глухомань какая-то.
        Я привязал коня и, осторожно ступая, подошел к избе, прислушался - стук есть, не очень сильный, ритмичный. Совсем интересно.
        Обойдя избу со стороны глухой стены, постоял. Если собака есть - учует, станет лаять. Пока хозяин выйдет, я в лесу скрыться успею. Нет, собакой тут не пахло, зато стук слышен был четко. В кузнице грохочет сильнее, двери нараспашку - иначе дышать от жара нечем, пыхтят меха, раздувавшие горн.
        После некоторых раздумий я решил потихоньку обойти странный домик, надо было на всякий случай осмотреться. Подойдя к углу, насторожился. За углом точно кто-то был. Я его не видел и не слышал, но запах! Нос мне помог во второй раз. Ветер дул в мою сторону, и я почувствовал чужой запах - пота, чеснока и еще чего-то неприятного - онучей, что ли? И почти тут же раздался голос.
        - Косой, ты где?
        - Где мне быть, здесь, караулю.
        - Хватит бездельничать. Судно пришло, помоги мешки в тачку погрузить.
        Уф, пронесло, чуть с караульным не столкнулся. Обошел дом с другой стороны, отошел подальше. Видно отсюда неплохо, а шансов наткнуться на караульного меньше. Все-таки у них в охране не Кремлевский полк - наверняка один, может на дороге еще один - шумнуть на случай, если кто-нибудь к избе пойдет.
        Дверь распахнулась, осветив колеблющимся светом от печи или горна пятачок перед избой. У крыльца стояла здоровенная тачка. Караульный и еще один мужик стали таскать из избы в тачку небольшие, но явно тяжелые кожаные мешки. Когда их бросали в тачку, они издавали металлическое бряканье.
        Нашел, похоже - нашел гнездо.
        Нагрузив тачку, оба взялись за ручку и, пыхтя и отдуваясь, принялись толкать ее по тропинке в лес. Мне стало интересно и, прячась за деревья, я осторожно двинулся за ними. Изба не убежит, но куда они ночью везут тачку с мешками? Ответ был получен через несколько минут. В лесу открылась маленькая полянка, а на ней к своему изумлению я увидел небольшой кораблик, можно сказать - большую лодку с одиноко торчащей мачтой. Я протер глаза - не снится ли мне? Нет, суденышко не исчезло, наоборот - с него на палубу спрыгнул мужичок.
        - Давайте быстрее, что так долго возитесь. Мне за ночь надо далеко отойти, а я не упырь какой-нибудь - в темноте видеть.
        Мужики начали споро перекидывать мешки с тачки на кораблик. Вот звякнул последний мешок.
        - Все восемь?
        - Все.
        - Когда снова?
        - Через две седьмицы - раньше не успеем.
        - Старайтесь, зима на носу, реки скует. Чую я - последняя эта ходка, ныне рано снег ляжет, морозная зима будет.
        - Как Бог даст. Прощевай!
        - И вам не хворать.
        Мужики с тачкой направились обратно к избе. А на кораблике невидимые мне в темноте люди стали отталкиваться жердями, и суденышко заскользило кормой вперед. Что за диво? Немного подождав, я подошел к месту, где только что был виден кораблик, и чуть было не упал от изумления. Канава или узкий канал пересекал поляну. Неужели вручную выкопали? Надо днем рассмотреть.
        Я направился вслед за суденышком. Оказалось, через три-четыре десятка метров канал впадал в небольшую протоку, которая выходила к Шелони.
        Лихо! Протока поросла камышом, вода почти стоячая, заметить с реки - невозможно. Пешком пошел к избе, стараясь не наступать на сучья. Охранник наверняка на посту и не дремлет. Пока шел - раздумывал, почему мешки возят на тачке, а не конной повозкой? Ответ нашелся быстро - лошадь с телегой не укроешь, надо каждый раз отводить домой, к тому же лошадь оставляет кучи навоза и требует пусть узкой, но дороги. А на тачке - между деревьями протиснулся, и все дела, ежели каждую ездку с мешками немного менять путь, то даже колеи не останется. Продумано все - явно во главе стоит кто-то разумный и хитрый, просчитывающий все мелочи - даже маскировку. Конечно, иначе их бы уже давно вычислили и повязали.
        Я снова обошел избу сзади, приник к глухой стене и после некоторых колебаний все-таки просунул голову сквозь стену. Комнат в избе не было, одно большое помещение. Освещалось помещение колеблющимся светом нескольких масляных светильников и небольшим горном. Меня никто не заметил - относительно светло было только у горна, а глухая стена избы тонула в потемках. Зато мне было все хорошо видно, как на сцене. Вот подручный достал щипцами из горна маленький кружочек, уложил его в наковаленку с углублением, кузнец положил сверху железный кружок-чекан на длинной ручке, кивнул подручному, и тот кувалдой ударил по чекану. Наковаленку перевернули, и в деревянную бадейку выпал желтоватый кружочек. Подручный засмеялся - еще одна копейка готова.
        - Цыц, закрой рот, давай работать. Нам сегодня всю бадейку наполнить надо, вишь - только дно едва прикрыли. Вот скажу Ефиму, что ленишься, - живо кнута получишь!
        - Что ты, что ты, Гаврила, помилуй тя Бог. Я ничего, я работаю.
        И споро подхватив новую заготовку, положил ее на наковаленку. Кузнец отработанным движением наложил чекан, удар кувалды - и новая монета летит в бадейку. Хм, я прикинул - на одну монету уходит около полутора минут, добавим время на короткие передышки - где-то около двух минут монета, за час - тридцать штук, за ночь - двести пятьдесят-триста штук. Надо же: станка нет, все вручную, а производительность - будь здоров. А если у этого неизвестного мне Ефима такая кузня не одна? Надо быстрее сообщить мытарю, пусть городской посадник со стражею возьмет этих субчиков за работой; попытает палач немного - выдадут Ефима, а может быть, ниточка и дальше потянется. Я свою работу сделал. И надо поторапливаться, через две недели работа может остановиться из-за зимы.
        Отойдя от избы, я взял под уздцы коня, пешком отошел подальше, вскочил в седло - и в Псков. Пусть и есть где-то другие кузницы, вполне вероятно, но кончик веревочки - вот он. Ухватись за него и разматывай дальше.
        Издалека были видны редкие огоньки в Пскове, да слышен шум трещоток квартальных сторожей. Оставив коня у кузнеца, прошел сквозь каменную стену.
        В темноте с трудом нашел дом мытаря, забарабанил в окошко:
        - Никодим!
        Окно распахнулось, выглянула чья-то помятая бородатая рожа.
        - Чего по ночам спать не даешь? Пошел отсюда, а то собак спущу.
        - Никодима позови, важное дело.
        - Дела днем решать надо, ночью люди спать должны.
        - Зови, твою мать, а то сейчас сам в окно залезу!
        - Не надо лезть, - раздался голос Никодима, - я уже и сам проснулся. Кто это людям отдохнуть не дает? По какому такому делу? - Выглянув в окно и увидев меня, коротко бросил: - Заходи.
        За дверями загремели запоры, дверь распахнулась. Я вошел, и бородатый сторож бросил в спину:
        - Ходють и ходють, даже ночью покоя нет от них.
        Никодим подхватил меня под локоток и из сеней проводил в кабинет. Мы уселись, и он бросил:
        - Говори, я думаю - попусту ночью будить не стал бы. Что случилось?
        - Я кузню нашел, где лживые монеты чеканят!
        С минуту Никодим хлопал глазами, видно спросонья не сразу дошло. Осипшим голосом спросил:
        - Где?
        - Как я и думал - на Шелони, недалеко от Порхова; протока там хитрая есть и избенка в лесу. Кузнеца Гаврилой зовут - больше узнать ничего не успел, решил тебе доложить.
        - Это правильно, надо брать мерзавцев. Они там?
        - Думаю, до утра будут там. И еще - суденышко видел, на него мешки с монетами грузили, только ушло суденышко. Через две недели хозяин обещал вернуться за новой партией - вроде как последняя ходка, реки от мороза встанут.
        - Молодец, за несколько дней многое узнал, самое главное - гнездо нашел. Это сколько верст от Пскова?
        Я мысленно прикинул:
        - Да с пятьдесят будет.
        - Ого!
        - Работают они только по ночам, днем их там нет, вот к ночи и надо добраться.
        - Сейчас к посаднику нас не пустят, не того мы полета птицы, чтобы нас в любое время пускали.
        Мытарь поднялся с кресла, стал расхаживать по комнате, что-то обдумывал. Изредка он бросал на меня косые взгляды. По спине пробежал холодок, не понравились мне его взгляды, было в них нечто такое… Так смотрит убийца на жертву. Когда он повернулся ко мне спиной, я вытащил нож и лезвием сунул в широкий рукав кафтана. Со стороны ничего не видно.
        - Ты сам их монеты в руках держал ли?
        - Нет, но видел, как их чеканят.
        Никодим облегченно вздохнул:
        - Ну вот, а ты собирался посадника будить. Вот спросит он тебя - такие ли монеты делают? Что ты ответишь?
        - Да говорил же кузнец с подмастерьем о монетах. Ежели не лживые деньги, чего им по ночам скрываться, тайно все на корабль грузить?
        - Это еще не вина, может быть - они украшения для подвесок, что девушки носят, печатают? Ну-ка, подойди сюда, к столу.
        Никодим разложил на столе карту, очень похожую на ту, что он мне дал. Подвинул масляный светильник ближе, бросил:
        - Покажи, где это.
        Я подошел, левой рукой показал место.
        - Хм, верно.
        И я краем глаза уловил движение. Поскольку я уже внутренне был готов к тому, что Никодим нападет на меня, резко отшатнулся и в ответ ударил его ножом по руке - до груди или живота я не дотягивался.
        Никодим удивленно взглянул на свою руку:
        - Шустер! Только из дома ты уже не выйдешь, слишком много успел увидеть и узнать. - Крикнул: - Заходите!
        В комнату ввалились два амбала. В руке одного была увесистая гирька кистеня, другой держал здоровенный мясницкий нож.
        Вечер переставал быть томным. Самая хорошая оборона - это нападение. Я мгновенно крутанулся на каблуках и метнул в мытаря нож. Никодим явно не был готов к такому повороту событий и даже уклониться не успел. Нож по самую рукоятку вошел в грудь. Мытарь наклонился и упал вперед, лицом на стол, схватился за карту и рухнул. Светильник перевернулся, масло вытекло и вспыхнуло. Я выхватил саблю и метнулся вперед. Колющим ударом вонзил лезвие амбалу с кистенем в живот и, выдергивая, провернул саблю для увеличения эффекта. Здоровые амбалы. В рукопашной на кулачках я им явно не соперник, они бы меня просто раздавили, но с реакцией у них было плоховато. Привыкли мешки да тюки на пристани таскать, да в кулачном бою носы сворачивать. Не исключено, что по ночным улицам шныряли, выискивая беззащитных жертв. Но здесь им не тут, не на того напали.
        Амбал зажал рану рукой, из-под которой густо текла почти черная кровь. «В печень достал», - мелькнуло в голове.
        - Ты это… чего… - И, не договорив, упал.
        Грохот был такой, как будто упал шкаф. Наверное, все домочадцы проснулись.
        Второй амбал оторопело спросил:
        - Ты зачем Федьку? - И шагнул на меня, выставив вперед нож, который лишь немного уступал по длине моей сабле.
        Я отпрыгнул в сторону, сделал обманный финт и саблей ударил его по плечу. Амбал взревел и выронил нож.
        Я крикнул:
        - Беги, пожар!
        Амбал тупо глядел на меня, потом перевел взгляд на разгорающийся огонь. Вытерев саблю о скатерть, я вложил ее в ножны и ласточкой вылетел в окно. Слава богу - стекол в них не было, простая слюда. Стекла - удел князей и дворян, дорого стоило на Руси стекло.
        Приземлившись на землю во дворе, перемахнул забор. В доме раздавались крики, окно ярко освещалось пожаром, огонь жадно лизал деревянный пол, шторки, мебель. Домочадцам сейчас будет не до меня, а вскоре и соседи сбегутся. Деревянные дома горят быстро, чуть промедлил - и пламя перекинется на соседние дома.
        Чтобы усилить панику, я заорал:
        - Караул, пожар! - Круто развернулся и помчался прочь.
        Меня видели двое - амбал и дед-сторож. Наверняка уже утром городская стража будет меня искать. Надо уносить из Пскова ноги. Не дай бог, еще и посадник замешан в этом деле, тогда, если поймают - до суда не доживу, убьют при задержании, или по-тихому удушат в камере.
        Срочно на постоялый двор. Надо забрать деньги и карту и убираться из города. Хорошо, что лошадь за городской стеной, не надо ждать утра. Доберусь до Великого Новгорода, а там видно будет.
        Надо как можно быстрее в Москву, до князя. Если местные кузнецы-умельцы пронюхают про смерть Никодима - зашухарятся, попрячутся во все щели, пойди их найди потом. Да и улики уничтожить недолго. Монеты и чекан в воду - и никаких улик нет. Другое дело - вдруг сочтут пожар случайным? Тогда у меня есть шанс, что они продолжат дело, и их удастся захватить.
        Поднявшись к себе, я прицепил к поясу кошель с деньгами, сунул за отворот кафтана карту на коже, попрыгал - ничего не звенит, лишь глухо позвякивают монеты в кошеле.
        Вышел во двор и дойдя до городской стены прошел сквозь нее. Оседлав лошадь, выехал. Было темно, но конь каким-то чудом видел дорогу. Повернуть на север, к Великому Новгороду, или держать на восток, напрямую к Москве? А, была не была, держу на восток, тем более что на горизонте небо посерело, предвещая скорый восход светила.
        В деревнях раздавались крики петухов. Еще через час рассвело, но я продолжал скакать. Надо торопиться, надо успеть!
        Еще часа через три скачки я выдохся, а есть хотелось так, что в глазах темнело. В средние века худыми были только люди низкого звания, чем выше человек поднимался по социальной лестнице, тем дороднее и упитаннее был. Своего рода показатель достатка носителя жировых запасов.
        Остановился у единственного деревенского трактира при постоялом дворе и заказал сразу гору еды. Учитывая, что был не сезон, и трактир в ранний час пустовал, вокруг меня забегали половые, и даже сам хозяин соизволил лично принести кувшин вина. Вино было дрянное, не иначе - разбавленное, но запивать еду надо было чем-то. Сама еда была вкусной. Я и не заметил, как умолотил половину молочного поросенка, уху со стерлядью и чуть ли не целый поднос пряженцев с мясом, грибами и рыбой. Когда почувствовал, что наедаюсь, поднял голову и чуть не поперхнулся. Вокруг меня кружком стояли повара, половые, мальчишки на побегушках, и завершал толпу зрителей хозяин. Все с немалым изумлением смотрели на меня. Вероятно, на их взгляд, я выглядел выдающимся обжорой, на которого стоило посмотреть и потом рассказывать приходящим в трактир.
        Заметив, что я насытился, хозяин рявкнул:
        - Что столпились? Не видели, как человек ест? Все по местам! - Сам же подсел ко мне, ласково заглянул в глаза: - Это где же так можно было оголодать?
        - На службе государевой! - рявкнул я.
        Хозяин обиженно поджал губы, но когда я щедро рассчитался за съеденное звонкой монетой, самолично проводил до выхода. По-моему, трактир можно было сегодня закрывать - я один выполнил их дневной план.
        Усталость ушла, я вскочил на коня, которого тоже покормили отборным овсом, и не спеша поехал. После еды надо немного отдохнуть мне и коню. Добрался до Москвы за пять суток, почти загнав коня. Бросил у ворот коня, забарабанил в ворота. Князь конечно же уже отошел ко сну, но по моему требованию его беспрекословно разбудили. Старший дружинник Митрофан дело знал справно, коли требуют разбудить, значит - надо будить. Иначе он бы не занимал эту должность так долго.
        Через несколько минут меня провели в кабинет князя. Еще немного ожидания - и выходит Овчина-Телепнев-Оболенский.
        - Что случилось, что за срочность?
        - Гнездо осиное нашел, где монеты поддельные чеканят. Один из главных - мытарь Никодим, пытался меня убить, но сам принял от меня смерть. В Пскове больше никто о моей находке не знает, даже посадник. Через две недели чеканку монет остановят в связи с наступающей зимой - ни сырье незаметно не подвезти, ни готовые монеты увезти. Если хотите людей захватить да разузнать у них, кто еще участвует в шайке - может, такая кузница не одна - то надо торопиться.
        Я вытащил карту на куске кожи, положил на стол и пальцем ткнул - где место кузницы. Князь склонился и внимательно вгляделся.
        - Очень хорошо, половина дела сделана, причем - самая тяжелая половина, теперь дело за нами. Сможешь в седле усидеть, дорогу показать?
        - Тяжко, княже, не вели чего уже невмочь. Пусть дружина твоя готовится, я ночь посплю - с ног уже валюсь от усталости - и завтра в путь.
        Князь с сомнением посмотрел на меня.
        - Ой ли? Кони в дружине быстрые, плохих не держим. В седле удержишься ли?
        - Должен, князь.
        - Постой-ка, а где твой конь? Что-то Митрофан мне ничего не доложил. Загнал коня насмерть?
        - Нет, у ворот привязан, еле стоит, аж качается.
        - Иди, отдыхай. Привезите мне хоть одного живого из этих…
        - Постараемся, а там уж как получится, Бог знает.
        Я еле добрел до воинской избы и, не разуваясь, рухнул на свою постель.
        Утро встретило непривычной тишиной. В воинской избе - никого, ни одного человека. Я даже не слышал, как они собирались. Когда воины собираются в поход, шума бывает много: звенят мечи, шелестят вынимаемые из ножен сабли, гремят щиты, глухо побрякивает железо кольчуг, ржут кони, стучат подковами. Такие сборы могут разбудить любого. Оказалось - не меня.
        Умывшись, я побежал на кухню. Ел от пуза, не спеша, и вновь удивил аппетитом повара.
        - Юра, ты из похода, но столько съесть человек не может, как бы у тебя заворот кишок не случился.
        - Не волнуйся, заворот будет не на твоей совести.
        Я поднялся, перепоясался саблей. Эх, ножны пустые, не успел нож свой забрать, так в теле у Никодима и остался, сгорел, небось, в пожаре. Жалко, хороший нож был. Некогда на торг идти, надо к своим. Если они выехали рано утром, верст пять уже отмахали. Мне дали свежего коня и я кинулся в догонку.
        Теперь мой путь - на запад.
        Часа через два я догнал всадников. Приближаться не стал, держался поодаль - чего пыль за ними глотать. На остановке я подъехал к Митрофану. Мне подвели запасного коня, и вся кавалькада сорвалась в галоп. Мамочки мои! Через полчаса все мои потроха екали и просили пощады. Так быстро на лошади я не гонял. Деревянное седло отбивало пятую точку, и я предпочел стоять в стременах.
        Мы добрались до какой-то деревушки, Митрофан скомандовал:
        - Отдых. Переседлать на заводных, самим перекусить. - Подошел ко мне. - Нам куда?
        - В Дедовичи, это недалеко от Порхова, на Шелони.
        Митрофан кивнул:
        - Знаю, бывал в тех местах, давненько правда - весен пять назад.
        Ратники взлетели в седла и сорвались с места. Я сделал нечто вроде зарядки, размял отбитые бедра и попу. Стало полегче. Вновь поднялся в седло, бросился догонять.
        Чем ближе мы подъезжали к Пскову, тем больше портилась погода. Низкие тучи прижимались к земле, грозя дождем, поднимался ветер. Наконец въехали в город. Я решил пройти мимо дома, где жил мытарь, посмотреть - чем кончился пожар. От дома почти ничего не осталось, кроме печной трубы. Соседские дома стояли в целости. Слава Богу, невинные люди не пострадали, мне бы это не доставило радости.
        Остановившись, я спросил у прохожего:
        - Что случилось?
        - Да две седьмицы назад ночью полыхнуло. Еле дома свои отстояли, а эвон - сгорел, вместе с хозяином. Хороший был мужик, - и прохожий перекрестился.
        - А… беда такая. - Я покачал головой и отправился дальше.
        Не должны в кузне узнать, как именно дом сгорел, и Никодим мертв, не вселенского масштаба событие. Пока новость дойдет, пока обдумают - случайность или злой умысел, тут и мы подоспеем.
        На постоялом дворе все было спокойно, никто меня не спрашивал. Либо люди Никодима разбежались после пожара - хозяина, главаря-то нет, либо дело перешло в другие руки, и известные уже мне амбал и дедок-сторож затихарились. Впрочем, что приплетать сюда дедка? Сторожевал, в дела не посвящен. Сгорел дом - ушел в свою деревню или нашел другую работу. Так что единственный оставшийся свидетель и пострадавший - амбал. К посаднику он за правдой не пойдет - у самого рыльце в пушку. По здравом размышлении бояться мне пока нечего.

* * *
        Поскольку день шел к исходу, мы договорились с Митрофаном так - дружина за мной идет по берегу. Ближе к кузнице двигаемся по лесу, благо я хорошо рассмотрел и запомнил более-менее проходимый путь.
        Дружина двинулась по берегу, я чуть впереди. Вскоре за поворотом реки показался городишко Порхов. Уже недалеко. Я был проводником и двигался впереди маленького отрядика. Версты за две до кузни я остановился.
        - Митрофан, думаю, - надо спешиться: упаси Господь, лошадь заржет - все сорвется.
        - Дело говоришь, дальше обсказывай.
        - По двое перекрыть берег и две тропы. Места я покажу. Основным силам окружить кузню и залечь, чтобы ни одна мышь не услышала и не увидела. А как тати все соберутся - по моему сигналу брать всех. Князь особо указывал - стараться брать живыми, чтобы допросить можно было; ну ты сам понимаешь - кто голова, есть ли еще где такие же кузни.
        - Про то ведаю, князевы слова помню. План твой хорош. Я ратникам распоряжусь.
        Следующие несколько часов прошли в беготне. Я разводил воинов по их боевым постам-засадам. Затем провел основной отряд к кузне. Не доходя метров двести, попросил попрыгать. Ратники захихикали, но исполнили. Звенели и бренчали почти все. Оно и понятно: их дело - саблями орудовать, при том тишина не нужна.
        Митрофан крякнул - он и сам понял, что к чему.
        - Все, что громыхает - снять! Потом подберете.
        Когда ратники выполнили приказ, попрыгали вновь. О, теперь порядок, тихо, только топают громковато.
        - Парни, идем тихо, прежде чем наступить на землю, посмотрите - нет ли сучка, валежинки какой-нибудь. Под ногой захрустит - враг раньше времени вас обнаружит.
        Отряд пошел тихо, по крайней мере - старались, хотя сопели и матерились все равно. Хорошо хоть, пришли заранее, однако не факт, что охранника там нет. Не бросать же избу с кучей денег, пусть и фальшивых.
        Вот и изба между деревьями показалась. Митрофан взмахнул правой рукой, и вся правая шеренга тихо ушла вправо, затем левая шеренга тихо ушла влево. Кольцо замкнулось.
        Перед уходом Митрофан строго-настрого наказал всем - себя не проявлять, не кашлять, не чихать, не разговаривать. Кто мимо идти будет - пропускать, лица постараться запомнить. По сигналу - передовым - на штурм, вторым быть в оцеплении, буде кто сбежит из избы - ловить и вязать. После разберемся. Все ясно? Вопросов не было. Надо полагать - это не первое их задание. Мы с Петром, царствие ему небесное, ходили на задание парой. Эти парни занимались силовыми операциями - охрана важных лиц, захват или уничтожение неугодных - беглых, предателей, преступников, - одним словом - врагов государевых. «Альфа» и «Вымпел» в одном флаконе в средневековом исполнении.
        Стемнело. Напряжение росло - появятся или устроят себе отдых? На тропинке появился человек. Если не ошибаюсь - это подмастерье, который бил кувалдой по чекану. Подойдя к избе, он поздоровался с кем-то невидимым. Значит, сторож все-таки был. С небольшими промежутками появились еще двое. Должно быть - все, полный набор. И только я собрался шепнуть Митрофану, что можно начинать, как по тропинке, верхом на коне, не спеша проехал еще один. Кто такой - неясно, случайный ли человек? Одежду в сумерках не рассмотреть. Лицо лишь смутно белело. Но явно не крестьянин или мастеровой - те на конях не ездят.
        Я повернулся к Митрофану:
        - Четверо, что пешком - это из кузни, кто конный - не знаю.
        - Разберемся потом. Пора начинать.
        Митрофан сунул пальцы в рот и свистнул. Лес сразу ожил, со всех сторон к избушке ринулись воины. Охранник попытался взмахнуть кистенем и упал, сраженный саблей.
        Дверь в избу оказалась заперта. Хорошая дверь, из толстых дубовых досок с двумя железными поперечными полосами. Такую ломать - хороший таран нужен. Все смотрели на Митрофана.
        - Чего стоим - впервой, что ли? Топоры в руки и рубите дверь.
        - Воевода, топоры-то в сумах, на лошадях, за ними идти надо.
        Митрофан от досады сплюнул:
        - Так идите!
        Двое ратников побежали к лошадям. Далековато мы лошадей оставили. Две версты туда, столько же обратно, и это - если не заблудятся. В лучшем случае час потеряем.
        Лошадь «случайного» всадника оказалась привязанной недалеко от избы, рядом с неглубоким колодцем.
        Ратники колотили в дверь: «Открывай!» В ответ - лишь матерные слова и возня за дверью. Наверняка свист Митрофана их насторожил. Ребята битые, тертые - слабак за такие дела не возьмется.
        Вскоре возня за дверью стихла. Митрофан забеспокоился:
        - А ну как они все монеты в горн побросают - долго ли медь да серебро расплавить? Улик никаких не будет!
        Верно мыслит старшой.
        Пока ратники бестолково топтались у двери, я тихонько отошел и зашел сзади, с глухой стороны избы. Никого. Да и чего тут стеречь, если окон и дверей нет. Просунул голову сквозь стену. Горел горн, освещая избу, в которой никого не было. Твою мать! Где же они? Я целиком прошел сквозь стену. Вот! В углу избы зиял черный проем распахнутого люка. Ушли! Мы, как последние идиоты, ломимся в дверь, а тати - в подземный ход.
        Я отпер два внушительных железных запора и пинком открыл дверь. В избу ввалились с саблями наголо дружинники. Пока они удивленно разглядывали пустую кузницу, я указал Митрофану на открытый люк. Таких ругательств я не слышал давно:
        - Троим - брать факелы - и в подземный ход. Надо посмотреть - куда он выведет, и поймать беглецов! Двоим - охранять избу, остальным - россыпью по лесу. Хватать и вязать всех, кого увидите. - Повернулся ко мне: - Чего же не предупредил о подземном ходе?
        - Откуда я мог знать? Я в избе сам никогда не был.
        - А сейчас как в нее попал?
        - Потом говорить будем, сейчас давай ловить беглецов.
        Мы вышли из избы. Я задумался. Куда мог вести подземный ход? Далеко вести он не мог, слишком большой был бы объем работы, опять же - своды крепить надо. Наверняка недалеко, метров пятьдесят - с таким расчетом строили, чтобы вырваться за пределы кольца штурмующих избу.
        - Митрофан, больше ста саженей ход делать не будут, здесь где-то они, в лесу. Сейчас темно, и в двух шагах ничего не видно. Выставь посты за сто саженей от избы, остальным - взять факелы, прочесать каждый куст.
        - Дело говоришь! - Митрофан принялся отдавать распоряжения.
        Вдали послышался шум, треск веток, и к избе двое ратников вывели подмастерье. Под глазом у него наливался синяк, и глаз почти заплыл.
        - Вот, на берег выбежал, никак один из беглецов.
        - Положить на землю! Связали хорошо?
        - Обижаешь, старшой, не первый раз мы.
        - Смотреть в оба! Уйдет - шкуру спущу!
        В это время темная тень из леса метнулась к колодцу, вскочила на лошадь, и мы услышали удаляющийся топот копыт! Луки никто из ратников не брал - зачем они нужны при штурме избушки?
        Не знаю, что меня толкнуло - я выскочил вперед, подобрал лежавший булыжник и запустил его за всадником. Впереди раздался звук упавшего тела. Двое ратников помчались туда и через минуту приволокли беглеца. Он яростно отбивался, брыкался ногами, но и ратники занимались привычным делом, держали его за руки крепко. Судя по одежде - зажиточный. Красный кафтан, красные сафьяновые сапоги. Шапки нет, потерял при падении. Его споро связали и уложили рядом с подмастерьем. Митрофан отвел меня в сторону:
        - Чем ты его?
        - Камнем.
        - Так у тебя в руках ничего не было.
        - Причудилось, стало быть, тебе.
        - Как же причудилось, когда он с лошади упал.
        - Попал, стало быть.
        Митрофан покачал головой и отошел.
        В лесу раздались крики, шум борьбы, и дружинники вывели уже связанного кузнеца. Был он избит, в порванной одежде. Воины тяжело дышали, у одного ртом шла кровь.
        - Приложил сильно, как бревном ударил! - Пожаловался воин.
        - Варежку не разевай, ты должен был первым ударить, а не он, - тут же отпарировал Митрофан.
        До утра тщательно обыскали прилегающий лес - тщетно. Ушел еще один из татей, так его и не нашли.
        Рассвело, и мы обыскали избу. Чекана не нашли - куда-то его спрятали, а вот монеты в кожаных мешках никуда не делись. Преступники спасались бегством, забыв впопыхах об уликах. Нет, не забыли - чекан успели спрятать. Видно подумали - сбежим, чекан потом заберем, а монеты - ну что же, в каждом производстве бывают отходы, потери.
        Митрофан тут же решил допросить пленных. Первым завели в избу беглеца, что был одет побогаче.
        - Кто таков?
        Молчит беглец, лишь голову горделиво вскинул.
        - Ну ничего, это ты сейчас гордый. Как палачу в руки попадешь - заговоришь, не такие говорили, вспоминали все, о чем уж давно забыли.
        Допрос кузнеца и подмастерья ничего особого не дал. Говорили, что их дело - монеты чеканить, а есть ли другие кузни и кто главный - не знают.
        Митрофан вздохнул:
        - Что делать будем, Юра? Думал - по горячим следам другие гнезда воровские разгромить, людишек повязать - ан не выходит. Сейчас вот думаю - посаднику Псковскому их передать или в Москву везти?
        - Митрофан, я в таком деле тебе не советчик. Мое задание было - найти и помочь их захватить.
        - Да, знаю, посоветоваться просто не с кем. Сделаю что не так - князь живьем в землю закопает. Крут он у нас. С воинами что советоваться? Они только сабельками махать горазды. Все мысли только о выпивке и девках. Какой с них спрос? А ты - человек непростой, не каждому князь особые поручения дает. Опасный ты человек! Подозревал, но сам не видел. Так что присоветуешь?
        - Посаднику отдашь - вся слава у него будет, он и государю доложит, что разгромил татей. К тому же, не знаю, каков у него палач, не помрут ли раньше времени пленные?
        - Разумно молвишь. Доставлю-ка я их в Москву. Пусть дольше, зато князь сам распорядится.
        На том и порешили. Я отправился в Псков - за конем. Ратники княжеской дружины остались в кузнице - после долгого похода из Москвы надо было дать передохнуть всем - и людям, и лошадям.
        Через день я уже на своем коне присоединился к отряду, и мы все вместе выехали в Москву. Пленники были привязаны к седлам заводных коней, к тому же время уже не поджимало так сильно, поэтому ехали - где шагом, где рысью.
        С первым снегом въехали в Москву. Не выдержал боярин псковский допроса с пристрастием, многих выдал, но то уже была не моя забота, а псковского наместника. Мы с дружинниками отдыхали в воинской избе, занимались упражнениями по совершенствованию мастерства кулачного боя, на саблях, на ножах.
        Через месяц меня вызвал князь.
        - Чести великой ты удостоен. Сам государь хочет на тебя посмотреть. Завтра после обеда надень самую лучшую одежду, бороду оправь - вместе поедем.
        Весь день я приводил одежду и себя в порядок. Дружинники уже знали о том, что я предстану перед государем, и бросали на меня завистливые взгляды.
        Выехали на конях, чтобы не испачкать сапоги. Оставили коней у коновязи под присмотром слуги и вошли через ворота Спасской башни в Кремль. Я вертел головой, сравнивая этот Кремль со знакомым мне по экскурсиям нынешним. Кое-что узнавалось - например, колокольня Ивана Великого, Успенский собор, Кремлевский дворец - жилые палаты государя.
        Нас провели через боковой вход и, поднявшись на второй этаж, мы попали в небольшой зал, в углу которого стояло обитое красным бархатом кресло. Вскоре вышел и он сам, прошествовал к креслу. Все согнулись в поклоне. Усевшись, государь милостиво кивнул князю.
        - Так это тот молодец, о котором ты сказывал?
        - Он самый!
        Князь чуть подтолкнул меня вперед. Я поклонился. Как себя вести с государем, я не знал, решил действовать по обстановке.
        - Шустер, нужное и важное дело для меня сделал, не без Божьей помощи. Язык за зубами держать умеешь ли?
        Князь подал голос:
        - Он уже не раз отличался подвигами во славу Отечества, государя и веры. Перед псковским делом зело помог тульскому воеводе в обороне города от крымчаков.
        - Гляди-ка, - удивился государь. - Такие молодцы нам на службе нужны. И головой работать может, и при случае - сабелькой вострой помахать. Семья большая ли?
        - Холостой пока.
        - Что в награду хочешь?
        Я смутился. О таком повороте разговора и не предполагал.
        - Молодец-то у тебя, князь, еще и скромный. Не то что мои бояре - штаны на лавках протирают, а все себе чего-нибудь просят - деревеньку, послабление от налогов. - Государь снял с пальца перстень и протянул мне: - Носи!
        Я принял перстень, поцеловал его, поклонился и надел на палец. Перстень был с прорезью и мог подойти под любой палец.
        - Слушай, молодец, и помни - государь всем отец родной и о верной службе не забывает.
        Я поклонился и вышел. Князь остался в зале, с государем, стрельцы охраны проводили меня к выходу. Я вертел головой, рассматривая убранство залов и коридоров, по которым меня вели. Богатство и роскошь поражали воображение. Рассмотреть бы подольше, потщательнее, но стрельцы шли быстро, не давая задерживаться.
        Выйдя из дворца, я остановился, поджидая князя. Снял с пальца перстень, стал рассматривать. Хорошее золото, тонкая работа, большой бриллиант квадратной формы. Тяжелый перстенек. В голове промелькнула дурацкая мысль: «Сколько же такой может стоить в долларах?» К нему бы еще сертификат, удостоверяющий, что перстень носил лично государь всея Руси. Поскольку на Руси в это время наград еще не существовало - их ввел Петр I, то отличившимся дарили вещи с царского плеча - шубы, цепочки, перстни. И каждый, кто был обласкан монаршей милостью, с гордостью выставлял напоказ подаренную ценность. Вот и я теперь буду носить этот перстень вроде ордена.
        Вдоволь налюбовавшись перстнем, погулял по Соборной площади, глазея по сторонам. Народу внутри кремлевских стен толкалось много. Приказчики, дьяки разных приказов, бояре, простые люди с челобитными. Вот только конных не было, запрещалось на конях въезжать на территорию Кремля. башни кремлевские не венчали ни звезды, ни двуглавые орлы - все это появится позже.
        Незаметно пролетело время, и из резных дверей дворца государя показался князь. Мне показалось, что Овчина-Телепнев чем-то озабочен. Был малоразговорчив, даже не взглянул на мой перстень. Никак озаботил государь-батюшка новым заданием.
        Дома в воинской избе ко мне сбежались все свободные от службы ратники. Каждый хотел посмотреть, а кое-кто и примерить на палец подарок государя. Восхищенно цокали, шумно переговаривались. Ну и по русскому обычаю потребовали обмыть. Кто был бы против? Деньги у меня водились, корчма недалеко, и обмывание затянулось до полуночи.
        Глава IX
        Выпал снежок, на улице вкусно пахло морозом.
        - Знаешь, - признался мне как-то князь, - тебя ведь государь забрать от меня хотел, подьячим в Тайный приказ. Еле отговорил, не для тебя оная служба. Пытать пойманных да бумагу марать - к сему склонность иметь надобно. А ты - охотник: хитрый, умный, удачливый. Важно сие - чтобы служба не в тягость была, интересно чтоб. Тогда и удача будет. Только удача дурным да ленивым не достается. Надобно усилия приложить, да смекалку: где надо - саблей поработать, где надо - лестью и деньгами. Способности у тебя есть. Вот и думаю - убрать тебя из Москвы, с государевых глаз подальше, чтобы у великого князя и государя нашего соблазна не было тебя в Тайный приказ отправить или…
        Князь замолчал.
        - На новое задание отправить? - не выдержал я.
        - Догадлив. Время мне только нужно все обдумать.
        Как говорится: солдат спит - служба идет. Пусть князь думает, а я пока отдохну в тепле. Ну как пошлет далеко, да по морозу и снегу? А пока я упражнялся с другими дружинниками - перенимал русский кулачный бой, осваивал тонкости владения саблей. Орудовал ею я неплохо - по моим представлениям, но когда встретился в учебном бою с Орефьевым Павлом - невзрачным, небольшого роста, но очень вертлявым, то проиграл три схватки подряд. Павел ловко уходил, даже можно сказать - ускользал от ударов. Складывалось ощущение, что он телом перетекает с одного места на другое. Быстро колю саблей в грудь ему, а клинок ударяет в пустое место. Павел же стоит рядом и, усмехаясь, держит свою саблю у моей шеи. Причем он точно не пользуется способностями, какие есть у меня, - уж это я бы заметил. Дядька Митрофан лишь ухмылялся в усы.
        - Павла еще никто на саблях одолеть не мог. Лучший боец в Москве, а то и во всем Великом княжестве.
        Я понаблюдал как зритель за другими его учебными боями и вечером подошел к Павлу.
        - Научи, как ты это делаешь? Покажи приемы.
        - Долгое это дело. Я в плену у турок был, так хозяин на мне тренировался, деревянными палками вместо сабель. Уж сколько раз мне от него доставалось - бил-то он в полную силу. Хороший рубака был, от него я и научился. Только не пошло у него что-то с шахом ихним, отравили его ядом во дворце. Два года я у турка пробыл, пока Господь не сподобил на родину вернуться. Не освоишь за несколько дней.
        - А кто сказал, что за несколько дней? У нас вся зима впереди, ежели князь по-иному не распорядится.
        - Я не против.
        Подойдя к Митрофану, я попросил впредь ставить меня к Павлу.
        - Учиться хочешь? Дело хорошее, только ты не первый, никто больше недели не выдерживает.
        На следующий день и начали. Взяли в руки палки и стали отрабатывать удары, стойки, позиции. Дружинники поглядывали на меня сочувствующе - некоторые из них уже пытались пройти эту школу. Когда дошло до приемов, я тоже чуть не взвыл. Палка больно била по пальцам рук, по ребрам. Иногда доставалось и по голове. Я же не смог ни разу не то что ударить - коснуться палкой Павла. Обливаясь потом, я костерил себя последними словами - неуч, возомнил, что если противники твои мертвы, а ты жив, то саблей владеть умеешь. Получи-ка по пальцам, по голове - глядишь - спесь и чванство уйдут.
        Стиснув зубы, я простоял против Павла до обеда. После обеда Митрофан распорядился всем заниматься лошадьми, и я облегченно вздохнул.
        На следующий день кисть правой руки распухла, на обеих руках, шее, грудной клетке красовались синяки. Кисть болела, и я с трудом держал в ней ложку.
        После завтрака помассировал, размял кисть. Стиснув зубы, я взял палку в руку, и мы продолжили занятия.
        Через неделю тело мое покрывали синяки самого разного цвета - синие, желтые, фиолетовые, зеленоватые. Если дружинники просто посмеивались, то другие домочадцы или прохожие на улице шарахались от меня, как от прокаженного. Я перестал выходить в город, чтобы не пугать своим видом народ, и продолжал тренировки. Постепенно пришла ловкость, появился навык, синяков стало меньше, и настал день, когда за тренировку я не получил ни одного удара. Дядька Митрофан, наблюдавший за учебным поединком, одобрительно покачивал головой.
        Я уже втянулся в учебные бои, и мне это даже стало нравиться. Павел удивлялся:
        - Ты быстро набираешься опыта, мне у турка нужно было больше времени, да и ходил я в синяках значительно дольше.
        - Потому как разный расклад. Ты был рабом, и хозяин не учил тебя, а тренировался на тебе. И во-вторых, кое-какой опыт у меня все же был, так же, как и было желание научиться.
        К концу зимы, когда снег уже просел, и днем солнышко стало пригревать, мне удалось одержать первую победу над Павлом в учебном бою. Я был событию рад, а Павел удивлялся:
        - Быстро ты руку набил!
        Через неделю меня позвали к князю. Овчина встретил ласково, усадил в кресло.
        - Наслышан о твоих успехах, как-то даже сам в окно наблюдал. Молодец, Павла никто в Москве одолеть не мог на саблях. А уж сколько врагов его во сырой землице лежат - не счесть. Отдохнул за зиму-то?
        - Отдохнул, полезного опыта набрался.
        - Хвалю! Времени даром не теряешь. Теперь к делу. Не знаю, справишься ли - очень уж необычное задание.
        Князь помолчал. Я обратился во внимание - уж очень странным было вступление. Как правило, князь ставил задачу четко, без предисловий.
        - В муромских лесах нечисть появилась.
        Я улыбнулся. Князь заметил это и нахмурился.
        - Ты не улыбайся. Именно - нечисть. По дорогам никакого хода нет. Были бы разбойники - так их повывели быстро бы, но не получается. Этой зимой не далее трех седмиц обоз разгромили. Сани, ценные вещи - не тронуты, лошади убиты самым страшным образом, от людей - токмо кровь и куски тел. Князь Хлыновский тем обозом ехал, старый знакомец мой.
        Князь вздохнул и продолжил:
        - И раньше там баловали, ходили слухи. Государь малую рать туда посылал - не вернулись, я своих дружинников посылал еще по осени, разузнать - как да что, поспрашивать у местных - может, ведает кто об этом что-нибудь - тоже пропали. Вот и думаю, что за нечисть такая завелась, что никакому русичу по дороге пройти - ни пешему, ни конному - невозможно. Нижний и Хлынов - не самые маленькие города, что же они о государе думать будут, о могуществе московском, коли дрянь какая-то по дороге пройти не дает? Знаю, дело сложное, трудное, даже непонятное. Были бы это люди - стрельцов, дружинников послать можно, да с огненным боем. А тут - с кем бороться и как? Согласишься ли? Приказывать не могу. Тут хитрость нужна, ум, а пуще всего - не бояться этих тварей. Бери из дружины, кого хочешь, оружие любое, только ответ дай - как нечисть одолеть?
        - Подумать можно? Денек, другой?
        - Думай, будут мысли какие - заходи.
        В воинской избе я улегся на постель. Думалось мне всегда лучше лежа. С чего начинать? С нечистью, - если это была она, а не какие-либо разбойники с поехавшей крышей, - мне сталкиваться не приходилось. Найти их, вероятно, не проблема - сами на дороге меня найдут. А вот смертны ли они? Убьет ли их железо? А то получится, как в сказке про Кощея Бессмертного: отрубишь одну голову - вырастет другая. И будешь так махать саблей, пока рука не устанет, а дальше уж его черед.
        Что я вообще знал о нечисти? Повспоминал сказания - что-то читал раньше, кое-что было в фильмах. Но очень уж нечетко. Да и кино - сплошь выдумка. Кто бы мог хоть чуть пояснить?
        Я подошел к дядьке Митрофану, попросил его рассказать о нечисти, ежели знает что-нибудь. Митрофан лишь руками замахал - откуда, мол.
        - Ладно, сам не знаешь - подскажи, к кому обратиться?
        Митрофан покрутил головой - нет ли кого рядом?
        - К волхвам или к колдунам злым обращаться надо. Только прячутся они сильно. Церковь не приветствует общение с черными силами и колдовство.
        - Знаю я, да вот озадачил меня князь.
        - Это не с Муромской ли дорогой?
        - С нею!
        - Откажись, если можно. С моей дружины лучшие ратники осенью туда ушли и не вернулись. Князя Хлыновского обоз по зиме там же сгинул. У него дружинники тоже хорошие были - Казань-то рядом, набеги часто бывают. Уж они-то сабельки да мечи из ножен куда как чаще вытаскивают, чем москвичи. Сильная нечисть, или много их, ежели никто живым из обоза не ушел. Видаков нет - что там произошло, к чему хоть готовиться. Думаю, не в человеческих силах это - с нечистью справиться. Ежели большую рать только государь пошлет.
        - А ну как нечисть в лесах, болотах от рати попрячется? Рать долго стоять не будет, их кормить-поить надобно, к тому же - нет лишних воинов у государя. Сам знаешь - то Литва, то крымчаки нападают, а уж казанцы - почитай, каждый год.
        - Верно говоришь, - вздохнул Митрофан, - только гиблое дело это. Славы не заработаешь, злата-серебра не наживешь, а голову потерять можешь!
        - Попробую.
        - Попробует он! Девка тоже попробовала, так бабою сделалась. Ладно, коли ты такой упертый, дам подсказку. В Тайном приказе сейчас волхв один сидит, на прошлой неделе доставлен. Поговори с князем - пусть тебя к нему допустят. Снизойдет до тебя волхв - расскажет о нечисти. А ежели его в пыточной до полусмерти измордовали - не моя то вина.
        - Спасибочки за совет дельный.
        Я пошел к князю. Без него точно в разбойный приказ не сунешься. Овчина обещал поспособствовать, и через пару дней я получил «добро».
        Меня провели в подвал и заперли на замок дверь.
        Небольшую камеру без окон тускло освещал масляный светильник. На прелой соломе в углу полулежал худой старик в рубище. Руки и лицо его были в крови. Я зачерпнул оловянной кружкой воды из ведра, осторожно омыл ему лицо. Старик вздрогнул, открыл глаза.
        - Кто ты, мил-человек? Вижу, что не из мучителей моих.
        - Дружинник Юрий.
        - Зачем пришел? Я ничего не знаю.
        - Кто и за что тебя в камеру сунул - мне без надобности. Будь добр, расскажи о нечисти.
        Старик от меня отшатнулся.
        - Пытками ничего не вызнали, так тебя подослали с ласковыми разговорами?
        - Нет, успокойся. Слышал - на Муромской дороге нечисть лютует?
        Старик молчал, и я уж подумал - не уснул ли, а может - сознание потерял? Нет, он открыл глаза:
        - Слышал, много чего люди говорят, - тебе зачем?
        - Дорогу хочу от нечисти освободить, совсем проходу от дряни разной русскому человеку не стало.
        Старик захихикал, потом закашлялся.
        - Да кто ты такой, чтобы с нечистью сразиться? Пусть и дружинник, а смертный. Что ты, скажем, знаешь, об упырях или навках? Или кикиморах? А нетопырь тебе знаком? Может, с василиском встречался? То-то и оно!
        - Так расскажи! Не злата-серебра себе ищу.
        - Беду на свою голову ты ищешь. Как бы не пожалел.
        - Голова у меня одна, а умирать когда-нибудь всем придется.
        - Фу ты, упрямый какой! Ночи ведь не хватит обо всем рассказать.
        - Я не тороплюсь.
        - Слушай тогда и запоминай.
        Хорошо сказать - запоминай. К утру, часа в три-четыре, голова уже гудела, и все эти оборотни, нетопыри, вурдалаки в голове поперемешались.
        - Ну, понял хоть что-нибудь?
        - Немного понял.
        - Главное не забудь - все оружие свое в церкви освяти, и крест нательный не снимай. Не любит этого нечисть. Да заклинания, что я тебе говорил, не забудь.
        - Так ты же волхв? - удивился я. - А про церковь, про освящение говоришь? Как же так?
        - Другие боги пришли на землю русскую, наверное, они сильнее старых богов - Перуна, Велеса и прочих.
        - Прощай, волхв. Даст Бог - свидимся еще. Спасибо, вразумил.
        - Прощай, воин. Буду рад, коли помог чем. Вижу - не корысти ради, не брюха для. О земле русской печешься. Увидел бы иное в глазах - рта бы не открыл. Удачи!
        На ватных ногах я добрел до воинской избы и рухнул на постель. Сейчас спать - голова просто раскалывается, потом попытаюсь все услышанное переварить.
        Никто меня не трогал, выспался на славу. А проснувшись, пошел в церковь. Батюшка недоверчиво похмыкал, но окропил саблю, нож и щит святой водой и счел молитву.
        Вечером, после беседы с Митрофаном я отобрал для задания четверку ратников. Для начала - Павла, уж очень он хорош в сабельном бою, вторым был маленький и злой татарин, попавший в плен, выкупившийся и оставшийся у князя, сменивший веру и крещеный из Ахмета в Герасима. В стрельбе из лука равных ему не было. И еще двое - братья Михаил и Андрей - здоровенные, как медведи, и такие же сильные. Оба были сильны в метании сулицы или копья. Я видел раз, как Михаил метнул здоровенное копье метров на семьдесят, пригвоздив белку к сосне.
        Я завел отобранных мною людей в комнатушку к Митрофану.
        - Скрывать не буду - задание очень тяжелое, не уверен, что живыми вернемся. Кто боится - может сейчас встать и уйти, потому как я уверен должен быть, что в тяжкую минуту никто не побежит, не подведет, не бросит товарищей.
        Все переглянулись, и Михаил пробасил:
        - Трусов тута нема. На татар, на литвинов ходили - уж как иногда тяжко было, никто спину врагу не показал. Не пугай почем зря, пуганые.
        - Так то супротив врага, какой бы злой он ни был и в какое бы железо ни был закован - смертен. Изловчился ты, проворонил враг твой удар - и все, смертушка пришла. Я же поведу вас по княжескому повелению на нечисть, что в муромских лесах от света белого прячется, проходу никому не дает. Сам не знаю, с каким чудом-юдом встретиться придется и чем биться - огнем он дышит или когтями разрывает, али морок напустит и сонного в болото утащит. Потому не в обиду вам и говорю - кто уйти хочет сейчас? Слава ратная будет или нет - неизвестно, но вам злата-серебра да каменьев самоцветных точно не обещаю.
        Услышав, против кого поход затевается, призадумались хлопцы. Одно дело - против людей, и совсем другое - против неизвестной пока нечистой силы.
        - Согласны, Юра. Головы сложить мы можем в любой момент. Когда в ратники подались, о том думали. Не всегда воин со щитом домой возвращается - иногда и на щите, а коли уж совсем не повезет - так будут глодать звери и птицы труп в чистом поле. И тут еще бабка надвое сказала - мы их одолеем или они нас. Мне вот, например, хочется на нечисть поглядеть, да шею ей свернуть. - Михаил гулко ударил себя в грудь.
        Остальные закивали головами - согласны, мол.
        - Ну что ж, тогда я иду к князю, а вы пока продумайте, что из оружия с собой взять, дядька Митрофан поможет, если что.
        Князь внимательно меня выслушал, приобнял.
        - Что надо от меня?
        - Оружие Митрофан вместе с ратниками подберет, кони в порядке. Деньги только.
        - Ну, за монетами дело не станет.
        Князь достал из стола пару увесистых кожаных мешочков, которые сразу перекочевали ко мне за пазуху.
        - Когда выезжать думаешь?
        - Завтра поутру, пока дороги не расквасило.
        - С Богом, да пусть сопутствует вам удача!
        Князь перекрестил меня на прощание.
        Утром на сборы ушла пара часов. Пока перераспределяли продукты по сумам, поудобнее приторочивали оружие на заводных конях, потом я спохватился, что оружие моих товарищей не освящено в церкви, и пришлось ехать туда.
        Особенно меня впечатлили боевые палицы обеих братьев. Здоровенные дубовые палицы, окованные железом, с торчащими острыми шипами. Я попробовал поднять одну и тут же с грохотом уронил на пол. Это сколько же в ней весу? Не меньше половины пуда. Я с уважением взглянул на братьев. Палицу не только нести надо, но и работать ею в бою. Меня бы лично хватило на пару взмахов.
        Ну вроде все. Мы присели на дорожку по старому русскому обычаю. Обнялись с Митрофаном, взлетели в седла и выехали со двора.
        За Москвою в полях снег был уже пористым, просевшим, но дорога была отличная, накатанная санями, и ехалось хорошо. Чем дальше мы отъезжали от Москвы, тем дорога становилась уже и уже - только на одни сани. К вечеру успели отъехать верст на двадцать - двадцать пять. А как узнаешь - сколько? Верстовых столбов нет, спидометра у лошади - тоже. Переночевали в деревушке - и спозаранку снова в путь.
        К исходу пятых суток пересекли реку Пра и въехали на земли Муромского княжества. Как будто границу какую пересекли. По обеим сторонам дороги стоял густой ельник и было сумеречно даже днем. В промежутках между островками леса пространство поросло редким низкорослым кустарником.
        - Старшой, не вздумай с дороги съехать, здесь болота кругом. Сверху корка подмерзла, но лошадь со всадником она не выдержит, проломится.
        Я поблагодарил и мысленно чертыхнулся - веревку не взяли. Вроде все предусмотрел, а про веревку забыл. Не приведи Господи - оступишься в болотину - как помочь? Чем тащить? Я обернулся к спутникам:
        - Веревку кто-нибудь взял?
        Виноватые взгляды и молчание. Хороши мы все, и я тоже.
        На первом же постоялом дворе купил хорошую пеньковую веревку, разрезал ее пополам. Каждый обрезок в двадцать локтей отдал двум ратникам - Михаилу и Герасиму, бывшему Ахмету. Уж татары арканы ловко кидают, веревку наверняка сможет бросить.
        Спали все в одной комнате - так безопаснее. Ночью я проснулся от того, что кто-то дергал край одеяла. Что за шутки? Ночью спать надо! Я сел в постели. Рядом с топчаном стоял маленький, в локоть, человек. Сон мигом слетел.
        - Добрый человек, молочка не найдется?
        - Нет, извиняй. Ты кто?
        - Неуж домовых никогда не видел?
        - Не приходилось как-то.
        Я растерялся. Домовой - это нежить?
        - Не иди дальше, смерть свою найдешь.
        - Это почему?
        - Злая нечисть в лесах объявилась, никому прохода от нее нет.
        - Ты же и сам вроде как не человек?
        Домовой посопел носом, почесал затылок.
        - Так-то оно так, только мы - добрые, в ладу с человеком живем, дом его оберегаем. Плохо стало и кикиморам, и русалкам, и берегиням. Один болотник только доволен.
        - Да кто в лесах завелся?
        - И так я тебе много сказал. Коли жизнь дорога - вертайся назад.
        Сказал так - и исчез, вроде его и не было. Чертовщина какая-то. Товарищи мои мирно спят - чего ко мне домовой подошел?
        Я долго не мог уснуть. Что за злая нечисть в лесу? Почему домовой не захотел рассказать? Тоже ведь нечистая сила, а страдает от непонятных пришельцев. Видимо - они недалеко, раз домовой о них знает.
        Утром о встрече с домовым говорить ничего не стал - к чему пугать или смешить ратников?
        Позавтракав, мы выехали. Я поставил задачу - будем курсировать по дороге от Мурома до реки Пра. Все случаи нападения нечисти были на этом участке дороги. Сами углубляться в лес не будем - либо заведут в гиблые места, либо кони просто в буреломе ноги переломают.
        По дороге к Мурому ничего не произошло, даже странно - ни встречных, ни попутных - никаких санных следов. Боятся люди - сделал я вывод. Весна скоро, купцы ждут, когда реки вскроются, можно будет товар кораблями возить. Мало на купеческую голову разбойников, о которых уже легенды ходят, так теперь нечисть объявилась.
        После суток отдыха в Муроме мы двинулись обратно. Днем ходили по торгу, трактирам - слушали, что люди говорят. Разговоров было много, но ничего конкретного. Так, бабские страшилки, причем каждый раз о нечисти говорили по-разному - и роста де великого, и что лохматые сами, и глаза у них красным горят. Я лишь посмеивался. Старый волхв таких описаний ни одному чудищу не дал. Видимо, у страха глаза велики, вот и сочиняют небылицы.
        Отоспавшись в тепле, понежась раздетыми, похлебав горяченькой ушицы, мы пустились в обратный путь, да видно - промедлили в дороге, ехали не торопясь, вот и не поспели засветло - зимний-то день короткий - к постоялому двору. Страшного ничего нет - даже в сумерках на заснеженной дороге были четко видны наши же следы, когда в Муром ехали. Да и немудрено - два дня всего прошло, метелей не было, по дороге никто не ездил, нечисти опасаясь.
        На дороге показались несколько человеческих фигур, бредущих в Мошкино. Мы их быстро догнали, ехавший в передовом дозоре Павел даже пошутил:
        - Чего медленно идете, так и до утра в деревню не поспеете. - И вдруг дико закричал.
        Дружинники выхватили сабли из ножен и поспешили к Павлу. Поперек дороги стояли упыри - именно так их и описывал старый волхв. Черепа с пустыми глазницами, клочковатые волосы на темени, из рукавов и из-под штанин выглядывают белые кости. От неожиданности по спине побежали мурашки, в душу закрался страх.
        - Чего стоите? Рубите их - это же мертвецы, только попугать могут.
        Мой крик подстегнул ратников, и все дружно принялись крушить стоявших перед ними упырей. Только треск стоял от ломающихся костей.
        Вроде все. Я оглядел побоище. Из истлевших одежд торчали перерубленные кости, валялись черепа. Мы дважды проехались лошадьми по костям, превращая их в прах, в костную крошку.
        До деревни домчались за полчаса, возбужденные, довольные. Наелись пирогов с рыбой, запив пивом в пустом трактире. Сидевший за столом напротив меня Павел вдруг посерьезнел и спросил:
        - Неужели этих дохляков народ боится?
        - А то! - пробасил Андрей.
        Я задумался, потом ответил:
        - Думаю, что нет. Воины в обозе князя Хлыновского не трусы были, с упырями справились бы на раз. У этих костей ходячих в руках никакого оружия не было - даже кос или вил. Нет, мужи, думаю - победу праздновать рано, ждут нас более серьезные испытания, а сегодняшнее приключение - так, разминка для затравки. Упырь сам по себе безобиден, для того, чтобы сообща действовать, им кто-то руководить должен. Главный злодей где-то здесь прячется, попугать нас сперва решил.
        Услышав мои слова, все посерьезнели.
        - Мы - ватажка малая, тебе князем власть дана, а коли ты вроде как атаман наш - тебе и решать.
        Ну вот, опять в атаманы записали, можно подумать - я напрашивался.
        Поутру встал вопрос - ехать дальше до реки или назад, в Муром? Мнения моих товарищей разделились. Я выслушал доводы всех и решил - идем обратно, на Муром. Какой-то дряни не хочется нас видеть на этой дороге, поэтому упырей и послали. Наша задача - очистить дорогу от нечисти, так какого рожна мы к реке поедем? Возражений не было, и мы выехали обратно.
        Помятуя о вчерашнем, бойцы держали руки на рукоятках сабель и настороженно поглядывали по сторонам. На маленьком перекрестке дорог стояла старушка. Вполне нормальная, лицо морщинистое, озябшее, красные кисти рук из-под рукавов зипуна, подшитые валенки.
        - Милочки, вы не в Муром ли?
        - В Муром, бабуся.
        - А можно мне с вами?
        - Нету у нас саней, отстанешь быстро.
        - Ничего, я как-нибудь рядышком, лишь бы не обидел кто.
        Мы медленно поехали. Кони пофыркивали, из их ноздрей валил пар. Холодновато утром. Я насторожился. Дружинники весело болтали между собой и с бабкой, а в сердце у меня поселилась тревога. Откуда здесь, на глухом перекрестке, взяться бабке? И еще одна странность. Это молодой человек может поспевать за конем; мы же с полверсты отъехали от перекрестка, а бабка даже не запыхалась. Это в ее-то возрасте, да в валенках. Кто носил валенки - сразу поймет: в них ходить можно, но быстро идти - тяжело, а бежать - совсем затруднительно.
        Я сделал знак Павлу, он потихоньку приотстал и теперь замыкал нашу колонну. Подняв руку, я остановился, развернул коня. Все остальные тоже остановились. Я обратился к бабке:
        - А теперь рассказывай, старая, откуда ты здесь взялась, в этой глухомани? По дороге никто давно не ездит, следов нет.
        Все уставились на бабку. Неожиданно лицо ее стало меняться, вытянулось, появились длинные клыки, вместо ногтей - длинные когти, а кисти рук покрылись шерстью. Зарычав, бывшая бабка, а теперь здоровенная волчица прыгнула к ближайшему всаднику и вцепилась ему зубами в ногу. Михаил - а это был он - кулаком врезал волчице по черепу и отбросил от себя. На штанине его зияла дыра и обильно текла кровь. Волчица тут же вскочила и вцепилась в шею коню Михаила. Лошадь от боли взвилась, и Михаил упал на землю. Подскочивший Павел ударил саблей, но волчица извернулась, и сабля лишь отрубила кончик хвоста.
        - За лесом смотри, - крикнул я Герасиму, и направил коня к месту схватки, но мое вмешательство уже не требовалось.
        Вторым ударом Павел перерубил волчицу пополам. Зверь упал. Мы столпились вокруг, поглядывая в лес - не появятся ли новые твари. Меж тем волчица совершила обратное превращение - когти стали уменьшаться и превратились в ногти, волосы исчезли, и волчья морда медленно превратилась в старушечье лицо. Под животом расплывалась кровавая лужа.
        - Волкодлак, оборотень! - перекрестились дружинники.
        - Парни, в следующий раз заметите что странное - рубите сразу, будь это старушка, мужик или ребенок. Все очень серьезно, сами убедились.
        - Прости, атаман!
        Мы осмотрели рану Михаила. Из бедра был вырван здоровенный кусок, рана обильно кровила. Я присыпал ее порошком сухого мха - так часто делали русские ратники, и перевязал холстиной.
        - Вот зараза, на чем я теперь поеду? - выругался Михаил. Лошадь его лежала без движения, на шее зияли глубокие рваные раны, на земле парила темная кровь.
        М-да, больно здоров Михаил, и лошадь была ему под стать. Теперь надо и его, и сумки, и оружие распределять по другим лошадям, да и сам Михаил - не ходок с такой ногой. Мы усадили его на лошадь брата, такую же здоровую, как и павшая, распределили груз по другим лошадям. Павел, как самый легкий, подсел к Герасиму.
        - А волкодлак? Надо его разрубить на куски, иначе ночью он снова может ожить.
        Андрей соскочил с лошади, порубил старушку-оборотня на куски и поразбросал их в разные стороны, вытер руки снегом. Прямо голливудский фильм ужасов, расчлененка какая-то.
        Наверное, придется возвращаться назад, тяжело будет Михаилу с такой раной верхом ехать до Мурома. Развернулись назад, в Мошкино. Домчали быстро.
        На постоялом дворе я осмотрел рану - не кровит. Уложили Михаила в постель, приказали лежать и выздоравливать. За несколько дней Михаил должен отлежаться - парень здоровый, сильный. Только вот без лошади - не боец. Пешим далеко не уйдешь, а в деревне лошадь ему не найти. У крестьян лошади мелкие, не по весу Михаила, надо в Муроме покупать.
        Оставив в комнате у Михаила лишний груз - седло с павшей лошади, оружие его и сумки, снова двинулись на Муром. Скакали быстро - и так много времени потеряли, теперь уж точно до ночи не успеем. А может, это даже и хорошо? Мы на себя, как на живца, нечисть ловить должны, так что при здравом размышлении днем нам спать надо, а ночью на дорогу выходить, как разбойникам. Тьфу ты, помяни черта не вовремя - он тут как тут. Нет, не черт - разбойники.
        Перегородив дорогу, стояли четверо, одетые в полушубки, валенки; и оружие у них справное - у одного копье, - похоже, охотничья рогатина - с широким стальным лезвием, у двоих - мечи, четвертый держал в руках топор, да не плотницкий, а боевой - на длинной ручке, с узким лезвием. Такой хорош для боя против защищенного броней противника - любые латы проламывает, кольчугу прорубает, и не всякий щит долго продержится под его ударами.
        Мы синхронно обернулись - сзади, отрезая пути к отступлению, недобро скалясь, стояли еще четверо. Оружие у них было похуже - дубины.
        Конечно, разбойники не дураки. До Мурома совсем недалеко, и любой, застигнутый на дороге разбойниками, будет пытаться пробиться вперед, потому и стоят впереди тати с серьезным оружием, а может быть - и с воинским опытом. Герасим мгновенно выхватил лук и пустил стрелу. Стоящий впереди тать с рогатиной захрипел и упал. В шее его торчала стрела.
        - Бей задних! - крикнул я ему.
        Татарин обернулся на лошади и защелкал луком. Теперь хотя бы за тыл можно было не беспокоиться.
        - Вперед! - крикнул я.
        Андрей, Павел и я пришпорили коней, сабли уже были в руках. Привстав на стременах, я с оттягом ударил саблей разбойника. Тот подставил под удар топор. Бзынь! И у меня в руке осталась только рукоять. Конечно, сабля не предназначена, чтобы отражать удар топора.
        Мы развернули лошадей. Тот, что с топором, криво усмехался, перебрасывая топор из руки в руку. Еще один лежал без головы на дороге - Павел постарался.
        - Андрей, быстро мне саблю!
        Стоявший рядом Андрей перебросил мне свою саблю, сам же вытащил из петли за седлом боевую палицу. Мы снова пришпорили коней. На этот раз бить мне было несподручно - тать с топором стоял у края дороги, слева от меня, а я - правша, и сабля у меня, естественно, в правой руке. Решение пришло мгновенно. Я вытащил ноги из стремян, и когда моя лошадь почти поравнялась с разбойником, соскочил с лошади, прикрываясь ее телом. Тать махнул топором, но удар пришелся в пустое седло. Как только мимо меня промелькнул хвост лошади, я сделал резкий выпад вперед и уколол саблей татя. Удар пришелся в незащищенный живот разбойника. Вонзив саблю глубже, я провернул ее, и с оттягом, разрезая кишки, вытащил. А не фиг разбойничать на дороге.
        Андрей тоже не оплошал, его тать лежал на дороге с размозженной головой и оторванной рукой.
        Я бросил взгляд на Герасима. Ему помощь не требовалось. Соскочив с коня, он уже обшаривал трупы разбойников.
        Мы собрали оружие убитых - оно было довольно неплохое: сабли хорошего качества, лезвия заточены. Рогатина тоже неплоха, и Андрей с видимым удовольствием воткнул ее в ременную петлю у седла своей лошади. Я повертел в руках боевой топор. То ли продать на торгу в Муроме, то ли себе оставить? Возьму-ка себе. Кабы не мое решение соскочить с лошади - еще неизвестно, чем бы закончилась схватка. Все-таки топор, боевой топор - оружие в умелых руках очень грозное; один минус - тяжел.
        - Столкнуть трупы с дороги?
        - Зачем. Сейчас никто не ездит, пусть зверье здесь их сожрет. Сроду на Руси татей не хоронили.
        - Быть по сему, поехали, а то и до утра до Мурома не доберемся.
        Приехали, и правда, очень поздно. Городские ворота уже были закрыты, и стража ни за какие уговоры и деньги не согласилась впустить нас внутрь городских стен. Я уж и ругался, и взывал к совести: «Чего ж нам, мерзнуть рядом со стенами?» Даже звякнувшее в кошеле серебро не помогло отворить ворота. Вот незадача! Все-таки стражники со сторожевой башни смилостивились:
        - А вы поезжайте направо, там через полверсты постоялый двор есть, как раз для таких припозднившихся.
        Как будто раньше сказать не могли, мы уже с полчаса бесполезные разговоры ведем.
        Постоялый двор оказался маленьким и грязным, но выбора у нас не было. А уж за еду хозяина следовало просто высечь. Скорее всего, и останавливались здесь такие же несчастные путники, которым не повезло попасть вовремя за городские ворота.
        Поутру, даже не позавтракав, отправились в Муром. Первым делом хорошо покушали и пошли на торг. Был он не таким обширным и богатым, как в Рязани или Твери, но кони здесь продавались. Долго искали, какого нам надо. Наконец Андрей, осмотрев и взгромоздившись на лошадь, довольно улыбнулся - брат будет рад. Это была даже не лошадь, а здоровенная лошадюга - впрочем, выдержать вес Михаила не всякая лошадь и могла.
        На постоялом дворе я высказал соратникам мысль - днем отоспаться, а выехать в дорогу вечером. Нечисть солнца не любит, прячется днем в темные углы, а ночью выходит на охоту.
        Герасим активно запротестовал:
        - Ночью не видно ничего, как драться, если глаза не различают в темноте врага?
        - А ты на шорох, на шум стрелы пускай.
        Герасим задумался. Андрею же было все равно.
        - Что днем, что ночью палицей махать - все равно до врага не более аршина. Решай сам.
        - Тогда всем спать, к вечеру выедем, пока ворота открыты.
        Так и сделали. Успели в последний момент. Одну створку тяжелых ворот уже прикрыли, когда мы выскользнули. Стражник только выкрикнул:
        - Куда? Опасно ночью на дорогах. Назад не проситесь - не пущу!
        Ехали не спеша - ни к чему раньше времени утомлять лошадей. По сторонам поглядывали зорко, но опустившаяся темень не позволяла ничего разглядеть даже среди близко стоящих деревьев.
        К полуночи успели одолеть почти половину пути. Показавшаяся из-за облаков полная луна хорошо освещала дорогу. Лошади стали прядать ушами, мотать головой.
        - Атаман, беспокоятся лошади, никак волки близко, - подал голос Герасим, прирожденный лошадник.
        Татары сызмальства растут в седле - для них лошадь и средство передвижения, и печка в холодное время в походе, и еда, когда голодно. Ему стоило верить.
        - Оружие приготовьте, други. И смотрите в оба. Хорошо, если это просто волки.
        Над нами с шелестом что-то пролетело. Я поднял голову, но что увидишь в ночном небе? Возникло чувство тревоги, беспокойства. Сняв щит с петли у седла, я перебросил его за спину. Как вовремя! Буквально через несколько мгновений я почувствовал сильный удар в щит, заставивший содрогнуться все тело. Разум еще не осознал, что произошло, но рукой с саблей я резко взмахнул, описав полукруг над головой. Раздался какой-то писк, и от меня с шелестом метнулась тень. Что за чертовщина?
        - Быстро в круг!
        Ратники составили лошадей. Теперь мы стояли в центре дороги, спина одного была прикрыта спиной другого. Павел, обернувшись, удивился:
        - Атаман, да у тебя весь щит изодран, щепки торчат! Кто это тебя так?
        - Сам не знаю, тварь неведомая в спину ударила. Советую и вам щиты на спину перебросить.
        Все дружно перебросили щиты за спину. Опять послышался зловещий шелест, и в неверном лунном свете мы увидели, как, пикируя с небольшой высоты, на нас налетает что-то вроде большой летучей мыши. Широкие перепончатые крылья, голова в темноте почти не видна, на месте лица - или морды? - выделяются лишь два зеленоватых глаза. Герасим успел из лука выпустить пару стрел. Они пробили перепонки на крыльях, не причинив твари вреда.
        Вот тварь ближе и ближе, уже видна распахнутая пасть. Перед нами тварь захлопала крыльями, притормаживая, и выставила вперед ноги со здоровенными когтями. Павел метнул в нее охотничий нож, а Андрей попытался достать палицей. Высоковато, удар пришелся в воздух, и тварь когтями разодрала рукав его тулупа. Хорошо, что у всех под короткими тулупами были надеты кольчуги. Тварь с мерзким криком отлетела и стала полукругом набирать высоту. Меня осенило - да это же крикса! Я вспомнил слова старого волхва. Как есть она - перепончатые крылья, змеиная голова, мохнатое тело, длинные и крепкие когти на ногах.
        - Герасим, в крылья не стреляй, только стрелы переведешь. Эта тварь имеет острые зубы и крепкие когти, целься в тело! Андрей, если получится - палицей бей в голову, Паша - постарайся отсечь ноги.
        Мы внимательно вглядывались в небо, остроглазый Герасим закричал:
        - Вон она! - и указал рукой. На фоне темного неба еле виднелась еще более темная тень.
        Крикса приближалась и начала снижаться. На этот раз она ударила когтями в морду коня Павла. Конь дико заржал и взвился. Павел смог удержаться, и сабля молнией сверкнула в его руке. Тварь заверещала и взмыла, обрызгав нас вонючей жидкостью.
        - Кровь, что ли? Или что у нее там вместо крови? - Павел саблей указал на дорогу.
        Я всмотрелся. Там валялась нижняя часть ноги - практически одна стопа с огромными когтями.
        - Молодец, Паша! Достал ты ее! Может, раны улетит зализывать?
        В мозгу молнией промелькнула мысль - даже не мысль, а воспоминание. Ведь волхв говорил, что криксы налетают стаей.
        - Парни, я думаю - она будет не одна. Надо срочно искать одинокое, высокое дерево. Оно не даст криксам напасть сверху, а сбоку нам отбиться легче будет. По дороге - рысью марш!
        Все без лишних слов пустили коней вперед. Через несколько минут Герасим закричал:
        - Вижу! Дерево вижу!
        Высокая ель стояла недалеко, в нескольких метрах от дороги, и мы подскакали к ней. Конь Павла шатался, по груди его текла кровь. Здорово зацепила его тварь.
        - Быстро снимай седло - и на купленную лошадь. Сумки тоже на нее, хоть чуть лошадь от когтей прикроют.
        И не успел я договорить, как Павел соскочил с лошади. На помощь ему кинулся Герасим. Вдвоем они быстро переседлали лошадь, забросили на нее переметные сумы. Освобожденная лошадь Павла отошла от ели несколько шагов и рухнула. Павел аж зубами от злости заскрипел.
        - Я с ней в добрых сечах бывал, а тут - какая-то тварь…
        Он не договорил. Послышался шелест крыльев, мерзкие крики, и мы увидели трех крикс. Они летели метрах в десяти над дорогой, явно высматривая нас. Андрей вытащил из петли трофейную охотничью рогатину.
        - Сейчас я попробую снять одну птичку!
        Он взял рогатину на изготовку. Конечно, это не сулица - легкое метательное копьецо, и не копье. С рогатиной ходят на медведя. Тяжело метать толстое древко, увенчанное лезвием - широким и коротким мечом. Но Андрей был здоров, как бык, и полагался на свои силы.
        Криксы пролетели бы мимо, но их явно привлек запах крови павшего коня. Описав полукруг, они направились к нам. Выждав, когда твари будут в досягаемости броска, Андрей размахнулся и метнул рогатину. Лезвие вошло прямо в грудь мерзкой твари, и, завизжав, крикса упала недалеко от Андрея, в агонии разевая пасть и шипя. От нее шло зловоние. Две оставшиеся резко взмыли и пролетели над деревом. Похоже, мы удачно выбрали место для обороны. С трех сторон нас прикрывает лес, и нападения можно было ждать только со стороны дороги. Сверху не дает напасть высокая верхушка ели.
        Мы выстроились в ряд - слева от дерева Андрей и Герасим, справа - я и Павел. Описав полукруг, криксы снова пошли в атаку. Эх, не хватает коней. Не ожидал я встретить такого врага, копье хорошо для конной сшибки, когда одна конная лава несется на другую.
        Все, твари рядом. Герасим одну за другой стал пускать стрелы, но они застревали в мохнатой шкуре, не причиняя особого вреда криксам.
        - По глазам бей или в пасть, коли разинут.
        - Понял, атаман!
        Андрей поднял палицу, мы же с Павлом направили вперед лезвия сабель, прикрывшись щитами.
        Крикса ударила в мой щит. Удар был очень силен, так что я еле удержался в седле. От щита снова щепки полетели. Боюсь, он не выдержит еще одного удара.
        Из-под щита я ударил криксу в брюхо. Сабля вошла почти на всю длину клинка, из живота брызнула какая-то жидкость - кровь? В темноте и не разберешь. Крикса с громким воплем отскочила. Пару ударов успел нанести и Павел, но из-за большого расстояния оба удара пришлись по крылу, но не по перепонке, а по кости. Теперь тварь пыталась взлететь, но перерубленное крыло не слушалось.
        - Добиваем! - крикнул я и соскочил с лошади.
        Тварь уже сидела на земле и, неловко подвернув левое крыло и разинув пасть, шипела. Два зеленоватых глаза ее зло уставились на нас.
        Мы подступили с двух сторон одновременно, но крикса успевала уворачиваться от нас обоих, ловко вертя головой и клацая зубами. Такой попади на клык - вмиг оттяпает, зубки-то по пяди, как не более.
        Павел исхитрился и рубанул по раненому крылу, окончательно его обрубив. Тварь резко повернулась к Павлу, а я, изловчившись, со всей силы ударил ее саблей по шее. Голова твари отскочила, и из перерубленных сосудов хлынула густая жидкость, здорово нас забрызгав. Крикса еще сучила в агонии ногами, и мы отбежали в сторону - если заденет когтями, все мышцы на ноге располосует.
        Что там у соратников? Мы оба повернулись к ратникам. Оттуда неслись яростные крики. Мы рванулись на помощь, но дружинники справились сами. Просто вошедший в раж Андрей боевой палицей добивал криксу. Вернее - она уже была мертва, а Андрей наносил ей все новые и новые удары. Герасим спокойно сидел на лошади и с азиатской невозмутимостью наблюдал за Андреем.
        - Все, Андрюша, хватит, от твари только мокрое место осталось.
        Андрей с трудом остановился; бросив палицу на землю, вытер пот со лба.
        - Тоже завалили тварь? Мы свою навеки утихомирили.
        Мы вышли на дорогу, огляделись, прислушались - тихо, не слышно шелеста крыльев, нигде не мелькают тени.
        - Что, дружина? Справились вроде?
        - Хорошо, что их только три было. А если бы больше? Да если ночью на спящих такая эскадрилья нападет, и люди не готовы к поединку? Так любой обоз уничтожить смогут. Вероятно, и князь Хлыновский с дружиной так смерть свою нашел.
        Все умолкли, переживая схватку с тварями.
        Голос подал Павел.
        - Други мои! Мы - что, до утра здесь торчать будем? От этих птичек зубастых такая вонь идет! Да и от нас всех попахивает! Надо скорее на постоялый двор - и в баньку. Интересно, одежда отстирается?
        В пылу схватки я и внимания не обратил, что обляпан кровью - или чего там у нежити в жилах, - а после слов Павла запах ударил в ноздри с такой силой, что меня чуть не стошнило. Как мог, я обтер тулуп и сапоги снегом. Глядя на меня, то же сделали и ратники.
        Мы вывели коней на дорогу и не спеша двинулись к Мошкино. Нам думалось, что с тварями на дороге покончено. Напряжение схватки ушло, и все разговорились, вспоминая смешные случаи из жизни.
        К утру добрались до деревни, заехали на постоялый двор. Эка незадача, с трудом купили лошадь для раненого Михаила, а теперь, после схватки с криксами, у нас снова некомплект лошадей. Ничего, лишь бы все ратники были целы-здоровы, а лошадей купим.
        Прислуга завела лошадей в конюшню, мы же направились в трапезную. Пока я делал заказ полусонному хозяину, Андрей побежал на второй этаж, в комнату, справиться о здоровье Михаила и пригласить его на завтрак. Но вскоре Андрей вернулся, вид у него был растерянный.
        - Что случилось? - забеспокоились мы.
        - Михаила в комнате нет.
        - Экая беда! В отхожее место пошел, а может - без нас девку какую нашел, да у нее под теплым боком десятый сон видит!
        - Нет, прислуга сказала - он вечером ушел, хромал, был без оружия.
        - Как - без оружия? На задании и вне воинской избы оружие было всегда при себе, пусть не щит и копье, но сабля и нож - обязательно.
        - Я в комнате посмотрел, все его оружие там, как и переметные сумки.
        - Тогда где же он?
        - Я и сам хотел бы это знать!
        Мы поели, ожидая, что объявится Михаил, но его не было, и мы отправились спать - все-таки всю ночь в седле, а еще битва с криксами притомила, заставила понервничать. Уснули, как младенцы, сразу, едва успев подпереть дверь лавкой и снять сапоги.
        Когда стало смеркаться, я проснулся от того, что дергается одеяло. Рядом с кроватью стоял уже виденный мною несколько дней назад домовой. Он дергал одеяло и сердито бормотал:
        - Просыпайся!
        - А, что? Что случилось? Почто спать не даешь?
        - Берегись Михаила!
        - Это почему?
        Но домовой ушел в тень и пропал. Сон как рукой сняло. Мало того, что выспаться не дал, - еще пару часиков можно было поспать, - так задачу задал. Приходит, огорошивает, не объясняя до конца сказанного, и исчезает. Почему надо опасаться Михаила? Нормальный ратник, надежный товарищ - ведь это он принял на себя удар старушки-волкодлака, ранен был. В голове как щелкнуло - ранен был волком-оборотнем! Говорил же мне волхв, что некоторые твари при укусах могут передать свою… м-м-м… не знаю, как и назвать - болезнь, что ли? Как бы не обернулся Михаил таким же оборотнем! Вот это дела! Чем дальше в лес, тем толще партизаны. Как его теперь найти, да и найдя - убить? А как к этому отнесется брат его единокровный - Андрей? Если брата защищать кинется, нам плохо будет. Оба здоровы, как быки, а с саблей против андреевой палицы - и делать нечего. Ну, как братья объединятся?
        Я решил разбудить Андрея и сообщить ему новость.
        Глава X
        Долго Андрей не мог разлепить глаза, потом никак до него не доходило, что я ему рассказал про его брата. Вот тугодум!
        - Так это что, брательник мой - тоже волкодлак?! - Дошло наконец!
        - Не уверен полностью, но похоже.
        Андрей обхватил голову руками и стал раскачиваться на постели.
        - Как проверить? Не хочу и не могу поверить, что Мишка стал оборотнем.
        - Буди ребят. Надо в баню - хозяин обещал к вечеру истопить, а пока - одежду чистить.
        Остальные проснулись быстро, и первым вопросом Павла было:
        - Чем это так омерзительно воняет?
        - Твоей одеждой и твоей рожей! - захохотал Герасим.
        Павел понюхал свой тулуп и поморщился:
        - И в самом деле - в баню надо!
        - Ежели хозяин не обманул, должна быть готова.
        Мы сходили в баню: для воина - первое дело. Тем временем прислуга за отсыпанные медяки почистила одежду. А уж после баньки - ужин, с обильным столом да со свежим пивом. Брюхо уже к позвоночнику прилипало, последний раз ели еще в Муроме.
        За столом, когда первый голод был утолен, я рассказал свою версию исчезновения Михаила. После услышанного все сидели ошарашенные, настроение упало.
        - Это что же, мне надо будет против своего же боевого товарища оружие применять? - возмутился Павел.
        - А если он на тебя нападет? - парировал я. - Или ты тоже хочешь в оборотня обратиться?
        - Упаси Бог! - перекрестился Паша.
        - Тогда предлагаю план. В деревне, кроме постоялого двора, всего восемь изб. Сейчас пойдем, и каждый осмотрит по две избы. Может, Миша сейчас забавляется с какой-нибудь бабенкой. Коли его не найдете, поспрашивайте - не видел ли его кто? Местные все друг друга знают, по дороге никто не ездит, кроме нас. Опосля встречаемся на околице. Всем надеть кольчуги и взять оружие.
        Ватажка затопала по лестнице на второй этаж. Гремя и звякая доспехами, приготовились к поискам. Андрей предложил взять у хозяина факел. Поразмыслив, я так и сделал.
        На улице уже были сумерки, но белый снег делал дорогу сносно видимой.
        Я шел по улице и показывал:
        - Андрей, тебе эти две избы, Паша - тебе эти, Герасим - бери следующие, а я осмотрю последние.
        Никто из деревенских не видел Михаила - ни вчера, ни сегодня. А на мой вопрос о бабенке хозяин крайней избы засмеялся:
        - У нас все бабы замужние, гулящих женок нету.
        Парни справились с заданием быстрее меня и уже поджидали у околицы. Рядом проходила пустынная дорога. Налево пойти - к реке выйдешь, направо - на Муром. Снег на дороге был девственно чист.
        - Так, товарищи мои боевые, сделаем еще вот что. Сейчас обойдем деревню по кольцу. Первым идет Герасим, он глазастый. Остальные - за ним. Увидишь любые следы - остановись! Надо осмотреть все следы, не затоптать.
        Все пошли вокруг деревни. Вот заячьи следы, отпечатки небольших лапок, вот ворона топталась. Дальше - чисто. Пересекли дорогу, двинулись между нею и лесом. Вдруг Герасим остановился.
        - Следы - вроде как волк?
        - Андрей, запали факел!
        Послышались удары кремня о кресало, полетели искры, вспыхнул факел. О, как интересно! Недалеко от дороги я заметил пень, в расщелине которого торчал воткнутый лезвием вверх засапожный нож. От дороги были видны следы сапог, причем явно большого размера; дальше следы как-то наслаиваются, как будто бы человек топтался около пня, поворачиваясь на месте, вроде раздумывая, а самое интересное - дальше от пня следы вели в лес. Но это были следы уже не человека, а волка. Причем отпечатки были четкие и очень крупные.
        Герасим присел, потрогал пальцами волчий след:
        - Старый след, не менее двух дней, может - чуть поменьше. Снег уже плотноват на отпечатках, солнцем опалило. Атаман, да тут возле пня и вмятина в снегу осталась, как будто кто-то упал.
        Меня как озарило - да ведь чтобы волком стать, оборотню через пень с воткнутым в него ножом перекувыркнуться надо - старый волхв рассказывал. И преодолеть эту потребность в полнолуние невозможно. Я поднял голову - в небе светила полная луна.
        - Андрей, подойди к следу сапог, сделай отпечаток своей ноги.
        Даже в сумраке было видно, как потемнело лицо Андрея:
        - Почему я? Вы что, меня в чем-то подозреваете?
        - Нет, ни в чем, просто оставь свой отпечаток и отойди в сторону.
        Андрей наступил на чистый снег и сделал шаг в сторону. Оба отпечатка были одинаковой длины и выглядели, как близнецы.
        - И что? - с тревогой оглядывая наши лица, спросил Андрей.
        Нет, все-таки все здоровяки - тугодумы. Господь силушкой наградил, а умом - обделил.
        Паша не выдержал:
        - Ты что, не видишь - следы одинаковые? Вы с братом одного роста и веса, и обувь у вас одинаковая.
        - Да, у одного сапожника шьем, даже путаем иногда - чьи сапоги.
        - Стало быть, твой брат Михаил сюда человеком пришел, да здесь и обратился в волка. Надо по следу идти, может - недалеко ушел, на лежку залег.
        - Может, не трогать брата? Он же никого не убил? - заканючил Андрей.
        - Вот мы и посмотрим.
        Все двинулись по волчьим следам. Шли они почти прямо, лишь огибая деревья и валежины. Можно было подумать - у волка была четкая цель.
        Пройдя верст восемь, мы притомились. В лесу снега было больше, чем на полях, сапоги проваливались. Сейчас бы сюда короткие охотничьи лыжи. Но - чего нет, того нет.
        Вдали, между деревьями показался огонек. Мы пошли к нему, как корабли на маяк. В глухом лесу стояли две избушки; не иначе - отшельники.
        На наш стук в двери грубый мужской голос из-за двери ответил, чтобы мы проваливали.
        - Хозяин, чего ты ругаешься, мы тебе ничего плохого не сделали.
        - Кто такие? Почему по ночам ходите? Чего надо?
        - Дружинники мы; волкодлак здесь объявился, его ищем.
        Загремели запоры, дверь распахнулась, и навстречу мне кинулся мужик с деревянными вилами в руках. И я, и товарищи мои выхватили сабли, но мужик бросил вилы и стал нас обнимать.
        - Сынки! Избавители!
        - Что случилось?
        - Случилось! Он еще и спрашивает! Пройди в соседнюю избу - там сын мой жил с молодой женой, так их прошлой ночью волкодлак и задрал. Обоих - насмерть. В избе крови - ровно быка зарезали. Как уж случилось - не знаю. Утром вышел - тишина! Обычно жена его спозаранку хлопочет - печь топит, за скотиной ходит. Сунулся я в избу - а там…
        Мужик заплакал. Утирая слезы, он проговорил:
        - Я думал, по мою душу волкодлак пришел.
        - А как ты узнал, что не разбойники какие, а волк это был?
        - Охотник я, робяты, а тама следов волчьих полно, и в избе и вокруг. Да и следы огромные - отродясь таких не видывал - крупные, ужасть!
        Мы переглянулись - похоже, худшие наши опасения начинают сбываться. Мало того, что Михаил силен, так еще и все воинские уловки знает.
        - Помочь хочешь?
        - Хочу, токмо как?
        - По следу нас на зверя выведи, а там - не твоя забота.
        - Я мигом, оденусь только, да жене скажу, чтобы двери заперла. Обычно мы вообще двери не запираем. От дороги далеко, лихих людей нету - от кого запирать?
        Мужик подобрал вилы и зашел в избу. Быстро появился уже одетый, в тулупе, в валенках, на голове - рысья шапка.
        Мы подошли к соседней избе. Мужик обошел ее. Нашел след и двинулся по нему в глубь леса. Мы цепочкой пошли за ним. Долго шли, но след не прерывался и не терялся, был четко виден на снегу даже в скудном свете луны.
        Мужик встал. Еле слышно проговорил:
        - Овраг неширокий впереди, там он должен быть!
        - Ну, тогда стой здесь.
        Павла и Герасима я по совету охотника послал к обоим концам оврага; собственно, это была большая промоина шириной метров четыре-пять и длиной около пятидесяти, поросшая кустами. Вокруг оврага было открытое место, вроде поляны в лесу, метров по тридцати в обе стороны.
        - Герасим, только увидишь цель - сразу стреляй, стрелы не экономь, потом новые купим.
        Я же с Андреем пошел к центру оврага. Андрея решил оставить при себе. Мало ли - дрогнет рука подняться на брата, так я подстрахую.
        Подойдя, я сломал верхушку у высохшего куста. Звук в тишине прозвучал как выстрел. Я швырнул ветку в овраг. Послышалось глухое ворчание. Точно - там зверь! Из оврага легкой тенью выпрыгнул волк, только не огромный, а молодой и поджарый.
        Раздался щелчок тетивы, и в бок зверя вонзилась стрела. Волк подпрыгнул и упал. Когда мы подбежали, он еще дышал. Стрела пробила ему грудную клетку навылет. Наконечник торчал с одной стороны, оперение - с другой. Я саблей рубанул ему по шее.
        - Готов!
        Вот только на волка-оборотня он не похож. Вроде собаки, только однотонно серый.
        - Дай-ка сюда факел.
        Андрей почиркал кресалом, зажег факел.
        Я вытянул руку с факелом над оврагом. Неяркий колеблющийся свет едва достигал кустарника - высохшего, с редкими, оставшимися с осени желтыми листьями. Что там, за ними? Решение пришло сразу - надо поджечь кусты. И нам видно будет, и любую тварь из оврага выгонит. Что настоящие волки, что оборотни огня боятся.
        - Тащите сухие ветки!
        Андрей побежал к близкому лесу и вскоре вернулся, неся охапку веток. Ох и долго не хотели они загораться. Наконец пучок веток занялся от факела, и я швырнул их вниз, на ближайшие кусты. Ветки упали удачно, повиснув на кустарнике, и неожиданно ярко вспыхнули.
        От кустов метнулась тень на Павла. Щелкнула тетива, еще раз. В овраге раздался короткий взвизг, на Павла выскочил здоровенный волк и прыгнул на дружинника. Из правой лопатки у него торчала стрела, но волк был силен, и удар - мощным. Павел успел прикрыться щитом от раскрытой пасти и ударил саблей снизу, отрубив волку задние ноги. Снег вокруг них сразу окрасился кровью.
        В это время успел подбежать я и несколько раз воткнул с проворотом лезвие сабли в грудную клетку, целясь в сердце. Волк вздрогнул, упал и забился в агонии. Испуганный Павел оглядывал себя - нет ли где ран? При этом каждый из нас не боялся получить ранение в бою, даже возможную смерть от руки врага воспринимали как вероятность, мы сами выбрали себе эту профессию. Но получить рану от оборотня и потом самому превратиться в мерзкую тварь никому не хотелось.
        Глаза волка остекленели, сдох!
        К нам на негнущихся ногах подошел Андрей, за ним прибежал Герасим - все-таки он стоял дальше, и последним - охотник. На наших глазах произошло обратное превращение - из зверя в человека. Перед нами лежал наш же боевой товарищ и брат Андрея Михаил. Андрей упал брату на грудь и разрыдался.
        - Что я тятьке скажу?
        - То и скажешь - в бою с нечистью погиб, честно сложил голову.
        - А как же, - Андрей кивком головы указал на тело брата.
        - Он с честью сражался с оборотнем-старушкой и то, что именно он пострадал - беда его, а не вина. На его месте мог оказаться любой из нас.
        Я обвел глазами дружинников. Все стояли, потупясь. Чувства раздваивались: с одной стороны - проверенный в боях ратник, наш верный товарищ, с другой - злобный и кровожадный волкодлак. Но теперь зло повержено, в каком бы обличье оно не было.
        - Так и скажем князю, а ты, Андрей - тятеньке своему, что Михаил сражался с нечистью и погиб, как воин. Думаю, хоронить в земле с отпеванием… - я замялся, - не очень правильно, закопать, как злыдня, просто бросив в яму - опасно, вдруг в полнолуние оживет. Предлагаю сжечь на погребальном костре, как это делали наши предки, как викинги делают до сих пор.
        Все молча разбрелись по лесу, собирая сухой валежник. Охотник выбрал сухостой и срубил его небольшим топориком.
        На порубленные стволы деревьев уложили тело Михаила, обложили валежником. Андрей поджег костер, и мы отошли, наблюдая, как разгоравшееся пламя охватило тело.
        Обратно тоже шли молча, в мрачных раздумьях. Вот потерян наш товарищ, а началось все от неопасной вроде бы на первый взгляд раны. И каждый думал - а если завтра меня укусит, поцарапает, порвет когтями какая-нибудь тварь, во что я могу превратиться? Превращусь ли в мерзкое создание, и мои товарищи будут вынуждены меня убить? Нет ответа. Такие размышления угнетали всех.
        Расстались с охотником у его избы.
        - Дальше дорогу найдете?
        - По следам найдем.
        - Спаси вас Бог за помощь!
        Охотник низко поклонился, мы ответили тем же.
        Уже начало светать. Мы выбрались на дорогу, зашли на постоялый двор.
        - Кушать будем ли?
        Все отказались.
        - Тогда спать, сегодня ночью снова на Муром пойдем.
        Большого энтузиазма мое сообщение не вызвало. Однако вечером все с большим аппетитом поели, умяв небольшого жареного поросенка. Я так понял - это и завтрак, и обед, и ужин.
        Оседлав лошадей, мы выехали на дорогу. Почти до самого Мурома ехали спокойно, хотя и в напряжении. И буквально за пять верст до города, когда уже начало светать, послышались крики. Кричали люди - впереди, за поворотом дороги явно шел бой.
        - Вперед, оружие к бою! - скомандовал я. Пришпоренные лошади рванулись вперед.
        Впереди стоял обоз, слышались удары железа о железо, мелькали смутные тени.
        От обоза к нам рванул мужичок в одной рубахе и штанах, теплой одежды - шапки, тулупа - на нем не было. В руках он держал оглоблю.
        - Рятуйте, люди добрые, - тати напали, живота и добра лишают!
        Ратники вмиг повеселели: тати - это не нежить! И сами рванули вперед, прямо в самую гущу свалки. Засвистели сабли, раздались крики боли и предсмертные хрипы.
        Я слегка растерялся - кого бить? Одеты одинаково - все в овчинных тулупах, все кричат, машут кулаками и топорами. Как бы обозных не побить!
        Я привстал на стременах и крикнул что есть силы:
        - Обозники - на сани! Остальных - руби!
        Даже в пылу схватки меня услышали. Отбиваясь от нападавших, пятеро мужиков вскочили в сани поверх холстин, что укрывали товар.
        В два прыжка моя лошадь оказалась возле дерущихся. Я замахал саблей, с другой стороны обоза устроили мясорубку мои сотоварищи. Несколько мгновений - и от обоза прыснули в лес трое оставшихся в живых разбойников. Герасим не оплошал и из лука успел завалить еще одного татя.
        Мы спрыгнули с коней. Разгоряченные боем мужики стояли на санях, сжимая в руках топоры. Сзади подбежал мужик, что кричал «Рятуйте!». В руках он все еще держал оглоблю.
        - Что случилось?
        Наша помощь и мой строгий голос оказали отрезвляющее действие. Мужики повыпрыгивали из саней и собрались передо мной. Мужик с оглоблей заговорил:
        - Купец я Муромский, Твердила, Антонов сын. Вот решил с утречка пораньше из Мурома в Мошкино, а там, ежели повезет - и в Егорьевск. Слыхал, что на тракте балуют, да думал - обоз небольшой, лошади справные - проскочу. Кабы не вы - всех живота бы лишили. Вот уж спасибочки! Чтой-то лица мне ваши незнакомые, не муромской дружины.
        - Из Москвы, княжьи дружинники.
        Какого князя, уточнять я не стал.
        - Вот спасибочки. Может, до Мошкино вместе двинемся?
        - Твердила, где твое Мошкино, а где Муром? Мы же в Муром едем, тут и осталось пути всего ничего.
        - Ну да, ну да. Так из Мурома вы в Мошкино?
        - Это уже вечером.
        - Да как же это? Кто же ночью в дорогу собирается?
        - Нам так надо. Хочешь - переночуй в Муроме, а вечером - с нами. Не хочешь - твое дело. Я в сопровожатые не набивался. А что везешь?
        - Мягкую рухлядь.
        Я приподнял холстину. На санях лежали увязанные шкурки бобра, соболя, куницы. Я непроизвольно присвистнул. Да ведь это серьезный товар, больших денег стоит. Зимой шкурка у зверья пушистая, мех прочный и теплый, скорняками куда выше ценится, чем летний. По весне на такой мех как раз самая цена.
        - Ты что же, Твердила, такой товар - и без охраны?
        Глазки у Твердилы забегали. Вот жмот, на охране решил сэкономить. Наверняка про нечисть знал, как и про то, что она лютует в основном по ночам. Прикинул, что если обозов на дороге нет, то и разбойников не будет - и просчитался.
        - Собирай своих убитых, коли есть. Трупы татей - с дороги, чтобы не смердели. И решай - день ждать в Муроме и ехать с нами или сам дальше иди.
        - Спасибочки, ратники! Мы уж тут как-нибудь.
        Я обернулся к дружинникам:
        - Все целы?
        - Все!
        - Тогда вперед!
        Ворота в городе уже были открыты, солнце освещало верхушки надвратных башен. После схватки у всех проснулся аппетит, и мы здорово тряхнули мошной в трактире, а после - завалились спать.
        Разбудил меня робкий стук в дверь. На пороге стоял Твердила. Прижимая к двери шапку, купец переминался с ноги на ногу.
        - Дык, обоз готов давно, скоро солнце сядет, ворота закроют. Выезжать сегодня будем?
        - Будем, Твердила! Пока мы перекусим немного, выводи обоз за ворота.
        - Ага, я с обозом выеду - ворота и прикроют, а вы тута останетесь. Нет уж, я лучше у ворот подожду.
        - Твое дело.
        Мы споро оделись, наскоро заморили червячка, оседлали коней. У ворот и в самом деле стоял обоз Твердилы, но, на мой взгляд, он увеличился. Я не поленился и пересчитал сани - точно, семь штук вместо пяти. Ладно, где пять, там и семь.
        - Готов, купец?
        - Давно готовы, уж подмерзать стали.
        - Тогда трогай!
        Мы выехали за городскую стену, и я остановился в изумлении. На небольшой площадке перед городскими воротами, скучившись, стояло множество саней - естественно, запряженных лошадьми. Увидев нас, стоявшие возле саней мужики дружно склонились в поклоне. К нам подошли трое мужей, дозорных, в справных одеждах - в охабнях, однорядках, бобровых шапках, расшитых валенках. Угадав старшего, обратились ко мне:
        - Не возьмешь ли под свое крыло, под защиту и наши обозы? Всем надо товар из города везти, почитай - вся торговля встала. На дорогах разбойники и нечисть лютует, совсем торговому человеку плохо. Посадник муромский уговаривает до весны ждать, когда реки вскроются, да на судах товар везти. Можно, конечно, да цена у товара упадет. Возьметесь ли?
        - С чего вы взяли, уважаемые, что мы в охрану нанимаемся? Мы - люди служивые, княжьи ратники. И кто его знает, что на дороге случиться может? Нас всего четверо, а обоз ваш на полверсты растянется.
        Купцы переглянулись, хитро заулыбались.
        - Ой, не скажите! Городок наш маленький, нового человека сразу видно. А тут - ватажка малая, на ночь - на дорогу, днем - отсыпается. С чего бы это, а? Да и деньжат отсыплем, уж уважьте людей!
        Я посмотрел на своих товарищей. Герасим пожал плечами - решай, мол, сам. Павел и Андрей кивнули головами, соглашаясь.
        - Хорошо. Только условие - не растягиваться, ехать плотно. А уж ежели тати нападут, али еще что - помогать. Уговор?
        Купцы согласно закивали и разошлись.
        Твердила и здесь успел занять со своими санями место в голове большого обоза. Дурья голова, однако. Самое безопасное место - в середине.
        Со стены на нас удивленно взирали городские стражники.
        Во главе колонны я поставил Павла - он самый сообразительный и оружием владеет отменно. В середине колонны ехал Андрей, я же вместе с Герасимом был в арьергарде, проще говоря - в хвосте, самыми последними. Летом бы наглотался пыли, а сейчас - ничего, вполне сносно.
        Обоз втянулся в лес и поначалу шел бодро. Периодически я объезжал обоз до головы и обратно - за порядком приглядеть, поторопить замешкавшихся, да и показать, что охрана здесь, не дремлет.
        Ехали без остановок: я опасался нападения - не разбойников, так нечисти. На удивление обоз добрался до Мошкино в целости, сразу заполнив собою постоялый двор и все дворы и избы в небольшой деревушке. Прислуга металась как угорелая. Хозяин довольно потирал руки и выглядел именинником. Как же, с поздней осени - первый обоз, если бы так продолжалось, то и разориться можно. Возчики разместились в крестьянских избах, купцы - с комфортом на постоялом дворе.
        - Всем спать, после полудня - в путь, доведу вас до реки, как и уговаривались.
        Купцы довольно кивали головами, переговаривались меж собой, прикидывая прибыль с ходового товара.
        После небольшого отдыха мы встали бодрые, вроде как и не тряслись в седле всю ночь. Возничие уже выстраивали обоз на дороге. Тем же порядком мы тронулись в путь, и поздним вечером без происшествий пересекли по уже тонкому льду реку Пра.
        Вдали курилась трубами деревенька.
        - Ну все, уважаемые, я слово сдержал, через реку вас перевел в целости и сохранности. Желаю удачно распродаться и вернуться домой.
        - Спасибо, служивые, спаси тя Господь! На сколько мы уговаривались?
        - А сумма не обговаривалась. Сколько дадите по совести, столько и ладно будет.
        Купцы вручили мне тугой кошель, и мы повернули обратно. Конечно, надо было бы переночевать в деревушке, но там три-четыре избы, всем не вместиться, а кормить клопов и нахвататься блох мне вовсе не хотелось.
        Рванули рысью, так что через несколько верст от коней уже пар валил, потом перешли на шаг. Когда кони отдохнули, мы пустили их в галоп.
        К утру уже были на постоялом дворе. Чем удобно для нас Мошкино - как раз посредине пути, между рекой и Муромом. Под присмотром оба отрезка пути.
        Прислуга увела коней в конюшню, мы же улеглись спать - проехали сегодня изрядно, все устали, напряжение давало о себе знать. Спали, пока уже стало невмочь.
        Я решил дать людям и лошадям отдых. Проснувшись и подхарчившись, я вытащил кошель, полученный от купцов, и стал делить деньги на кучки. Ратники внимательно смотрели, как я раскладываю серебро и медяки в горки на столе.
        - Постой, - поднялся со скамьи Герасим, - денег пять пригоршней, а нас четверо. Ты себе, как старшему, две доли берешь?
        - Нет, как и всем - поровну.
        - Тогда эта доля кому? - Герасим пальцем ткнул в кучку монет.
        - Про Михаила забыл? У него семья есть, Андрей им передаст. Кто о его детях позаботится? Точно уж не ты!
        Все остальные со мной согласились.
        Татарин с удовольствием ссыпал монеты в свой поясной кошель, в котором до того было катастрофически пусто, и спросил:
        - А ежели бы погиб, тогда кому достались мои деньги?
        - У тебя же семьи нет - между собой поделили бы.
        - Значит, жениться надо, - захохотали все.
        Позже ко мне подошел Андрей и с чувством пожал мне руку.
        - Спасибо за брата. Я думал свои деньги его семье отдать, а тут - видишь, как ты повернул, должник я твой, за брата должник.
        Мы отдыхали, каждый занимался, чем хотел, - чистили и точили оружие, осматривали сбрую. Маленькие, но такие необходимые жизненные мелочи.
        Вечером следующего дня выехали на Муром. Поездка выдалась очень спокойной, а в Муроме нас уже ждали. Не успели мы заявиться на постоялый двор, как в трапезной, испросив разрешения, за стол подсели купцы. В богатых одеждах, солидные люди.
        - Заждались уж вас, два дня не было, беспокоиться стали.
        - А что случилось-то?
        - Стало быть, обоз в благополучии прошел дорогу? Так и мы хотим товар в первопрестольную везти. Муромчанам хорошо - они первыми ушли.
        - Вы тогда кто?
        Купцы приосанились:
        - Евграфий вот пермяк, я - Хлыновский с Вятки, Святослав - с Кунгура-города. Местные-то молчали, сами поперву хотели сливки с товара снять. Почитай, ползимы в Муроме просидели, торговля стоит, выручайте!
        - Не охранники мы - служивые люди.
        - Знаем, знаем, рассказали ужо. Так ведь и мы с понятием.
        Евграфий вроде невзначай коснулся кошеля.
        - Мы днем отсыпаться будем, в ночь двинемся.
        - Согласны, согласны. Будем к вечеру ждать у городских ворот.
        - Договорились.
        Мы скрепили договор рукопожатием, и довольные купцы поспешили к выходу. Герасим облизал ложку, спрятал ее в поясную сумку и мечтательно проговорил:
        - Вот это жизнь! Так бы и ездил все время. Вроде на службе, дело делаем, и от купцов отбоя нет, серебро да медяки в мошну падают.
        - Думаешь, это будет долго продолжаться? Дороги вскорости подтают, сани не пройдут, на телегах - рано, а там и реки вскроются ото льда. Серьезные купцы товары рекою, на судах возить будут.
        - Пусть тогда весна позднею будет.
        Ратники захохотали.
        - Герасим, как только дороги расквасит, мы домой вернемся, такой наказ князь дал. У него задание было - дорогу от нечисти очистить, а не купцов сопровождать.
        - Жалко, только размечтался - деньжат срубить, избу в Москве купить, а там и женюсь, может быть.
        Посмеиваясь и пошучивая, мы отправились на отдых.
        Когда вечером выезжали из городских ворот, стражник завистливо сказал:
        - Вот везет вам - деньжат по легкой срубить!
        - А вам кто не давал всю зиму эти деньги зарабатывать?
        - Так нечисть же на дорогах.
        - А ты сначала нечисть изведи, как мы, а потом завидуй.
        Купцы уже были готовы, даже сани обоза стояли на дороге колонной.
        Ехали тем же порядком: Паша - впереди, Андрей - в середине, мы с Герасимом - сзади. Когда проехали уже половину пути, Герасим подъехал ко мне поближе, стремя в стремя.
        - За нами наблюдают.
        - С чего ты взял?
        - Ты ничего не слышишь?
        Я снял шлем, войлочный подшлемник, прислушался.
        - Нет, все тихо.
        - По левую руку валежник иногда потрескивает. Кабы зверье какое было, так звук от дороги шел бы, а тут - вроде идет за нами кто.
        - Наблюдай, будь настороже.
        Однако, вопреки опасениям, до Мошкина добрались нормально; переночевав, двинулись дальше, и вот она - Пра. Купцы поблагодарили, вручили мешочек с монетами. Но обратно ехать сразу не удалось. От деревеньки, что стояла за рекой, скакал всадник, что-то крича и размахивая руками. Мы подождали.
        Подскакав, он соскочил с лошади. Обличьем - крестьянин, может - возничий.
        - Что случилось, шумишь почему?
        - Дык хозяин меня послал, в деревне он, просит к нему проехать, рядом тут.
        - На кой нам твой хозяин? Мы под князем ходим.
        - Ой, не губите, до смерти забьет - тут ведь на конях совсем рядом.
        - Ладно, что с тобой поделаешь - поехали, показывай.
        Мы обогнали купеческий обоз и въехали в деревеньку. У самой большой избы к коням кинулась прислуга. Холопы взяли коней под уздцы, повели во двор. Мы с ратниками соскочили с коней. Въехать верхом на чужой двор - неуважение к хозяину.
        Как только мы подошли к крыльцу, дверь распахнулась, вышел купец - это сословие ни с кем не спутаешь. Одевались в эти времена люди согласно писаным и неписаным правилам. Ремесленник не имел права ходить в одежде купца, а купец - в одежде боярина, хотя слуг, земель и богатства мог иметь поболее, чем боярин или даже князь.
        В руках он держал большую ендову с медовухой.
        - Заходите, гости дорогие, отведайте с дороги медовухи.
        Я хорошо приложился к серебряной ендове, передал ее дальше своим ратникам.
        Павел вскоре протянул ендову хозяину, держа вверх дном - обычай. Интересно, с чего бы такая встреча? Как богатого родственника или близкого друга встречает. Вспомнилась поговорка: «Мягко стелет, да жестко спать». Не вышла бы нам боком такая встреча.
        Нас провели в комнату, усадили за стол. Слуги купеческие живо притащили жареного поросенка, а пироги, истекающие ароматами мяса, рыбы и еще не поймешь чего, исходили жаром на столе.
        Купец счел «Отче наш», все перекрестились и принялись за еду.
        Когда ты в дороге, и черный хлеб с салом идет за милую душу, а тут такая вкуснотища. Запивали свежим пивом.
        Наконец наелись, вытерли жирные пальцы полотенцем. Я понял, что сейчас начнется тот разговор, ради которого нас и пригласили.
        - Слышал я, что вы, княжьи ратники, оберегаете дорогу на Муром.
        - Так и есть.
        - Два обоза вы уже с Мурома провели, оба - благополучно: никто товара не отнял, да и самой жизни не лишил. Стало быть, люди вы надежные.
        - Вроде того.
        Я отвечал скупо - пусть лучше он говорит.
        - Дело у меня важное, ползимы в этой деревушке просидел уже, да видно - дошли до Бога мои молитвы, сподобился он вас ко мне послать.
        - Купец…
        - Святослав меня звать. По батюшке - Корнеев сын, Карповы мы.
        - Святослав, если можно - давай ближе к делу. Мы всю ночь в седлах провели, не на мягкой перине. Хорошо бы и отдохнуть с дороги.
        - Я понимаю, понимаю, да. Дело такое - обоз провести в Муром, дальше уж мы сами.
        - У тебя и так слуг полно, чего же ты сам не пошел?
        - Бывших ратников среди них трое только, еще человек пять могут только за себя постоять, а груз ценный. Слухи нехорошие о дороге ходят.
        - Дорогу мы сколько могли, зачистили - от нечистей и от татей. Может, кто и остался, так и мы службу свою не бросили.
        - Так возьметесь обоз провести в сохранности до Мурома?
        - Что за груз?
        Купец замялся, посмотрел на ратников.
        - Говори, мы все - ватажка малая, вместе жизнями рискуем, секретов ни от кого нет, я в каждом уверен.
        Купец выдохнул:
        - Жуковинья самоцветные.
        Я мысленно охнул. Жуковинья - это камни драгоценные: алмазы, яхонты, рубины. Цена у них очень велика, и за таким грузом могут следить, выжидая удобный момент, причем не тати лесные, мохнорылые, бросившие вчера соху и не умеющие держать оружие в руках. Это могут быть и вполне боеспособные ребята - варяги, бывшие дружинники и прочий люд, живущий с разбоя. Вполне серьезные ребята. Сам я с ними никогда не сталкивался, но слушки разные до меня доходили.
        Я задумался. Ратники мои отводили глаза, чувствовал я - не очень нравится им моя задумчивость. И обоз провести хочется, денежку с купца сорвать, но и риск осознают.
        Купец не выдержал тишины.
        - Я заплачу, сколько надо будет за труды - столько без обмана и отдам. Причем - золотом.
        Лучше бы он этого не говорил. У Герасима сразу заблестели глаза, одно слово - татарин, хоть и крещеный. Да и другие смотрели на меня уже просительно. Голос подал Павел:
        - Атаман, мы дорогу эту уже наизусть знаем. Неужели еще разок не сходим, людям торговым почет и уважение не окажем, себе на харчи заработаем.
        Ох и не хотелось мне соглашаться, как чуял я неприятности, но как дьявол под руку толкнул.
        - Хорошо, по рукам.
        Я протянул купцу руку, он с жаром ее пожал.
        - А цену чего же не обговорили?
        - Рано о цене говорить, купец. Как доведем обоз до Мурома, так и заплатишь - по совести. Сам понимаешь - ты богатством рискуешь, надо полагать - не последнее везешь, а мы жизни свои на кон ставим.
        Купец помялся.
        - Чего еще?
        - Дочка со мной, на смотрины ее в Хлынов-город надо.
        Час от часу не легче. Что не сказал сразу, купец?! Это со стороны кажется, что все равно - двое саней или пять, только мужики в обозе или есть женский пол. Вот приспичит в дороге по малой нужде, пойдет барышня в кустики - мужиков из охраны с ней не пошлешь. А кто его знает, что там, в лесу, за кустиками - зверь лютый или разбойник злой, безбашенный. Купец этих тонкостей явно не понимал. Я, как мог, объяснил ситуацию.
        - Понимаешь, на смотрины ей надо. Девке уж семнадцать весен, замуж ей пора; сговорился я с купцом хлыновским - сын у него. Ежели сейчас не проедем - что ж ей здесь, до лета сидеть? У меня с будущим сватом уговор был - по зиме приехать, а сейчас весна на носу. Пасха скоро, потом Красная Горка - вишь, куда клонится.
        - А при чем здесь Пасха?
        Купец изумленно уставился на меня, как на прокаженного.
        - Ты крещеный ли?
        Я молча вытащил крестик на цепочке и показал.
        - Нельзя на Пасху свадьбу играть - ни одна церковь обряд таинства венчания проводить не будет. Не женат небось?
        - Не женат.
        - Вот! - Купец поднял вверх палец. - Потому и не знаешь. Эх, молодо-зелено.
        - Обманщик ты, купец!
        - Почему же?
        - С дочки бы и начал, ни в жизнь не согласился бы.
        - Так уж уговор у нас, по рукам ударили, видаки есть.
        Называется, влип. В ночь точно выезжать не стоит, теперь и днем в оба смотреть надо.
        - Ладно, купец, дай место для отдыха моим людям, да пусть лошадей в конюшню поставят, накормят.
        - Уже.
        - Что уже?
        - Лошади в конюшне, напоены и сыты. Люди твои в комнате отдыхают.
        - Вымуштровал ты людишек своих.
        - С поганым сословием только так и надо.
        - Утром выезжаем, готовь обоз.
        Слуга отвел меня в комнату. Ратники мои уже спали, причем Андрей храпел так, что вибрировала слюда в окне.
        Утром встали с петухами, но, к нашему удивлению, обоз уже стоял на дороге. Нас покормили, лошади наши уже были под седлом. Под ногами похрустывал тонкий ледок. Днем под солнцем таяло, ночью примораживало. Развезет скоро дороги, через недельку домой, в Москву пора собираться. Сделаем еще пару ходок по тракту Муромскому - и все, хватит. Иначе придется сидеть сиднем на постоялом дворе, дороги станут на месяц непроезжими.
        Подошел купец:
        - Мы готовы, вы как?
        - Трогайте.
        Наш боевой порядок был прежним - Павел впереди, в середине - Андрей, я с Герасимом сзади. Обоз был невелик - десять саней. На передних важно восседал сам Святослав, прикрытый медвежьей шкурой, за ним ехали в санях двое ражих охранников, везли груз драгоценных камней. Охранники зорко поглядывали по сторонам, руки на саблях и даже по нужде в походе бегали поодиночке. Укрытый холстиной, в ногах у них лежал мешок из толстой свиной кожи, сыто лоснящийся от содержимого.
        На одной из остановок и я с ведома купца приподнял мешок, весу в нем было не более трех-четырех килограммов. Как сказал купец - внутри мешка были мешочки поменьше - один с алмазами, другой с рубинами, третий с изумрудами, потому мешок казался пухлым.
        В третьих санях ехала дочь купца вместе с нянькой или прислугой. Дочку я еще не видел, садилась она в сани без меня, и теперь я лишь узрел ее спину в бобровой шубе да голову в пушистом козьем платке. Иногда оттуда доносился звонкий смех.
        На трех следующих санях ехали слуги, далее следовали несколько саней с провизией, личными вещами купца и дочери.
        Сытые лошади бодро тянули обоз, позвякивая бубенцами. Я подъехал к купцу:
        - Будь добр, Святослав, распорядись прислуге - снять бы надо бубенцы, уж больно далеко слыхать.
        - Пусть слышат и видят - Карпов едет!
        Ну нет так нет, переживем, хотя на лесной дороге предупреждать всех о своем появлении явно не стоило.
        Чуть за полдень въехали в Мошкино. Купец устроил привал и отдых, не спеша поели в трактире при постоялом дворе. Я прикинул по времени - не успеваем в Муром засветло, закроет стража городские ворота. О чем не преминул поделиться с купцом.
        - Эка беда! Ползимы в деревне просидели, одна ночь ничего не решит. Завтра с утречка выедем.
        - Вот и лады.
        Вечером хозяин постоялого двора принес в нашу комнату небольшой - около ведра - бочонок пива.
        - Угощаю, за счет заведения.
        - С чего ты такой добрый, Панфил?
        - Да кабы не вы, хоть зубы на полку клади. Туда обоз - сюда обоз, и все кушать хотят, с дороги отдохнуть, лошадям сенца да овса задать опять же. Вот и выходит - вас благодарить должно.
        Мы с ратниками посмеялись и пиво выпили с удовольствием. Один Андрей чего стоил - чуть не половину опростал. После Герасим завалился на полати, мечтательно молвил:
        - Вот житуха - лепота! Век бы так жил - кормят за счет князя, поят за счет хозяина еще и купцы деньги дают.
        Павел его подначил:
        - А ты оставайся здесь, мы когда-никогда в Москву уйдем, а ты здесь безбедной жизнью жить будешь!
        - Нашел дурака. Скоро дороги развезет, потом купцы товар по рекам сплавлять будут, чего я заработаю?
        Все засмеялись. Андрей густо отрыгнул пивным духом, поднялся с полатей:
        - На ночь облегчиться надо, пиво наружу просится.
        Не возвращался он долго, а когда пришел, сел на лавку напротив меня.
        - Атаман, не нравится мне слуга один. По-моему, я рожу его в харчевне видел.
        - И чем он тебе не хорош? - После пива слегка разморило, и думать ни о чем не хотелось.
        - Пошел я по нужде малой, смотрю - подошел слуга к забору, поднял и опустил светильник три раза.
        Пивной хмелек быстро улетучился.
        - Никак сигнал кому-то подавал.
        - Вот и я о том же.
        - В какую сторону забор выходит, куда он сигналил?
        - К деревне.
        Видимо, там находился сообщник. Было бы дело в городе - подумали, что полюбовник сигналы подает. Но в маленькой деревушке, да еще когда обоз ценный?! Наверняка видел, как охранники мешочек в комнату заносили. Небось не дурак, дотумкал - чего это охранники мешочек купеческий носят?
        - Парни, вот что - глядите завтра в оба, чует мое сердце - огребем мы завтра с этим обозом неприятностей. Ладно, спать давайте, утро вечера мудренее.
        Проснулись от шума и суеты под окнами. Возничие хлопотали во дворе, запрягая коней в сани. Сотоварищи мои быстро собрались, памятуя мои слова о подозрительном слуге, скромно позавтракали. Случись бой - с сытым брюхом воевать тяжелее, да и случись рана в живот - с пустым желудком шансов выжить несравненно больше.
        Выехали мы обычным порядком. Отъехав пару верст, я подскакал к охранникам купеческого сокровища:
        - Как вы тут?
        - Нормально.
        - Будьте наготове, предчувствие у меня есть нехорошее.
        - Ты за обозом смотри, коли подрядился, а за нас не беспокойся!
        Ну что ж, я предупредил.
        Около полудня обоз встал. Я помчался вперед, к голове обоза, опасаясь, что произошло нападение. Оказалось - дочь купеческая вышла размять ножки да по нужде в кустики сбегать. Возничие, нимало не стесняясь, справляли нужду, не отходя от саней. Дочь купеческая вместе со спутницей отошли в лес. Вот уже и обоз к движению готов - ну сколько можно в кустах сидеть?
        Из леса донесся слабый девичий вскрик. ешкин кот! Как чуял! Я пришпорил коня и ворвался в лес. Метров через пятьдесят увидел на снегу шубу, вокруг много следов, причем отпечатки на снегу не девичьи - уж больно размер велик. По спине прокатилась волна холода. Не усмотрел! Я рванул повод, разворачивая коня. Надо срочно к дороге, брать своих ребят и преследовать похитителей.
        Когда я выбрался на дорогу, здесь уже кипел бой. Вот уж не везет, так не везет. Вырвав саблю, я походя смахнул голову явно не обозному мужику. В середине обоза Андрей размахивал боевой палицей, и нападавшие разлетались от него в стороны, как битые мухи. В конце обоза щелкал тетивой лук. Молодец, Герасим!
        Я рванулся в сторону саней с драгоценностями. Здесь рубились охранники. Рубились здорово, надо признать. Они стояли по обе стороны от саней, прикрывая груз и одновременно свои спины от внезапного удара.
        Подлетев на коне, отрубил руку с топором у нападавшего татя и резко осадил коня у саней купца.
        - Святослав, дочку в лесу похитили!
        Купец схватился за голову.
        - И это еще!
        Нападавших было много, они явно превосходили нас в численности, уступая в мастерстве и вооружении. Возничие бились с нападавшими топорами, дубинами. У татей было такое же оружие, можно сказать - примитивное.
        Видя, что противник наседает, я на лошади носился вперед и назад, успевая по ходу свалить одного-двух разбойников. Но и ряды обозников таяли: у двух саней валялись убитые возничие, а разбойники хватали с саней какие-то вещи и заталкивали их в свои мешки. Мешок! Коли упустил дочку, надо спасать мешок.
        Рванув поводья, я развернул лошадь и поскакал к голове обоза. На меня кинулся какой-то ненормальный в сером зипуне и с топором в руке. Вот ее-то я и отсек. Нечего махать у меня перед носом острыми предметами.
        У саней с жуковиньями отбивался только один охранник, второй лежал на спине с залитым кровью лицом. Я с ходу спрыгнул с коня прямо на сани и ударил саблей по шее татя, уже шарившего руками в санях. Сбоку увидел еще одного, замахивающегося на меня дедовским мечом.
        Раз! Я воткнул ему саблю в грудь, провернул и с оттягом вытащил. Тать уронил меч и упал. Резко поворачиваюсь вправо и успеваю отбить саблей дубинку, летящую мне в лоб. Сабля выдержала удар, но кисть онемела, и я чуть не выронил саблю. Ногой я врезал нападавшему в пах, и когда он взвыл и согнулся, перехватил саблю левой рукой и вогнал ему в спину чуть ли не по рукоятку. Готов!
        Я огляделся. Бой распался на отдельные островки. Возничие были все убиты, сражались только мои бойцы и один охранник.
        У саней купца стояли двое татей и держали нож у горла Святослава. Я выхватил свой нож и сильным броском всадил его в спину татя. Он выронил свой косарь и упал на купца, залив его своей кровью. Второй ощерился и, вскочив на сани, бросился на меня, но поймал лезвие сабли в живот. Для верности я рубанул его и поперек спины. Нельзя оставлять недобитого врага за спиной.
        - Купец! Ты жив?
        На меня глядели испуганные глаза купца. Жив, купчина. Значит, еще не все потеряно. Впереди разбойников не было, Павла тоже не видно. Я обернулся - вот и он, помогает добивать оставшегося противника. Победа была почти полной. Почти - это потому, что двое из нападавших уцелели и сейчас бежали к лесу. Герасим аж зубами скрипел, шаря рукой в пустом колчане. Перевел все стрелы в схватке и в горячке даже не понял, что колчан пустой.
        - Парни, все целы?
        - Все.
        Я оглядел оставшихся. Наши целы. Все в крови с головы до ног.
        - Ранен кто?
        - Целы, царапины только.
        - Вот и славно.
        Я оглядел поле боя. Почти вся дорога была в трупах - разбойников, обозных возчиков, слуг. Ни фига себе - у купца из прислуги остался только один охранник. Герасим довольно щерил желтые зубы:
        - Все, атаман. Слуг купец новых наберет, лишь бы груз в целости был!
        - Плохо с грузом, ребята!
        Охранник кинулся к саням, вытащил из-под холстины мешок.
        - Нет, вот он - груз, цел!
        - Дочку у купца скрали, в лесу, вместе с подругой - уж не знаю, кто она ей.
        Парни аж присвистнули.
        - Все, ни… амба!
        К нам подошел купец, трясясь от пережитого.
        Он снегом оттирал пятна крови на своем богатом охабне.
        - Дочка! Дочка где? - простонал купец.
        На трупы обозников и разбойников он даже не взглянул.
        - Ты обещал нас в целости в Муром доставить! Ищи теперь дочь или не попадайся мне на глаза!
        - Так, парни, собирайте обоз, оружие подберите. Своих, обозных, в сани положите - и в Муром. Убитых там схоронят, по обычаю. За купца и мешок его головой отвечаете. Я за дочкой: надо выручать, и так уже времени много потеряли.
        - Жива ли? - заныл купец.
        - Жива, не для того ее похитили, чтобы убить. Это можно было сделать сразу, еще у дороги. Стало быть - нужна она им: для выкупа или каких других целей, но жива.
        - Кровиночка моя! - продолжал убиваться купец.
        - Чего встали?! - рявкнул я. - Не слышали, что я сказал?
        - Как ты один-то? Не можно так.
        - Можно, постараюсь сам. Вы свою задачу знаете, встретимся в Муроме, на том же постоялом дворе.
        Ратники спешились и пошли среди убитых, выискивая обозников. Им помогал ратник - своих он знал в лицо. Среди татей попадались раненые, их безжалостно добивали и трупы сбрасывали за обочину.
        Мне надо было торопиться, и я направил лошадь в лес. Вот и брошенная или сорванная татями шуба. Я пробирался между деревьями по следу. О! Конский навоз, а человечьи следы обрываются. Понятно, пересели на лошадей. Близко к дороге лошадей не подводили - боялись, что заржут и обнаружат себя.
        Я пришпорил лошадь. Там, где прошли другие лошади, можно было ехать без опаски сломать коню ноги. Да и следы были хорошо видны. Похитителей было трое. Нет, было три лошади, а сколько похитителей - пока не ясно. Лишь бы они не соединились со всей бандой. Я не сомневался, что это дело рук именно шайки. Как можно согласовать похищение дочки и нападение на обоз? Явно банда, причем организованная, кто-то же ею руководит? Где-то у них есть укрытие? Планируя нападение, они явно знали, куда везти похищенных. С мешком драгоценностей у моих противников не получилось, тогда вопрос - зачем похитили дочку? Для выкупа? Похоже на правду.
        Я шел по следу уже явно больше часа, но нигде никаких признаков избы или деревни. Конечно, муромские леса глухие, это не ближнее Подмосковье. Стоп! Впереди посветлело - опушка. Я спешился, накинул повод на ветку и двинулся вперед. Следы похитителей оставил слева, метрах в трех, и вскоре похвалил себя за осторожность. Поперек следов похитителей была натянута тонкая бечевка. Я проследил, куда она вела. На соседнем дереве был привязан самострел. Я проследил взглядом, куда направлена стрела. Ага, - чуть выше человеческого роста. Явно с расчетом на всадника. Будет преследователь торопиться по следам и получит болт в бок. Неплохо придумано, с противником надо держать ухо востро. Хитрые ребята, но до чеченцев вам еще далеко.
        Я осторожно выглянул из-за деревьев. Впереди, метров на триста, тянулась поляна, а дальше снова продолжался лес. Нет уж, объеду ее по лесу, сделав небольшой крюк. Кто даст гарантию, что тати не оставили человека с луком в противоположной стороне леса. На открытом месте я буду заметной мишенью, а болт арбалета кольчугу запросто пробивает. Мне надо остаться живым и дочку выручить, поэтому осторожность превыше всего.
        Я вернулся к лошади и объехал поляну справа, снова выйдя на след похитителей. Видимо, здесь они отдыхали - снег вытоптан, кучки навоза. Надо догонять.
        Еще около часа я пробирался между деревьями, но вот лес снова закончился. Не выезжая, я спешился и подошел к опушке. Передо мной открылась поляна - кочковатая, с выглядывающими из-под снега высохшими стеблями степных трав. От опушки тянулись конные следы к стоящей вдали избушке, огороженной хилым забором. Из трубы шел дымок - в избушке явно кто-то был. Не мои ли противники?
        За избой снова виднелся лес, и я, сделав крюк, дабы не выезжать на открытое место, подъехал поближе. Привязал лошадь к дереву и, прячась за деревьями, подобрался совсем близко к цели. От избушки через лес тянулась узкая, малонаезженная дорога - слава богу, свежих ночных следов на ней не было. Стало быть, похитители в избе. Да и то - вечер скоро. Куда на ночь-то глядя ехать? Скорее всего, решили переночевать и двигаться с живым товаром дальше.
        Наблюдая за избой, я задумался. Штурмовать избу одному - рискованно, сколько в ней людей - неизвестно. Может быть - только разбойники, но не исключено, что похитителей здесь ждали сообщники, и тогда мне придется совсем туго - у меня же нет глаз на затылке и не четыре руки.
        Что же делать? Ждать, пока кто-нибудь выйдет во двор да языка взять? Или ждать, пока похитители утром выедут со двора? Не век же они пленниц в избе держать собираются?
        Хлопнула дверь, во двор вышел мужик. В одной рубахе, без тулупа или кафтана, и зашел за избу. «В нужник!» - мелькнуло в голове. Надо брать, когда еще представится такой удобный момент.
        Пригнувшись, я метнулся к заборчику - хоть хилое, но прикрытие от случайных взглядов из окна, перескочил с ходу жерди и оказался у правой стены избы.
        Окна избенка имела только спереди, со стороны входа, и я выпрямился во весь рост. Вытащив саблю, встал за углом избы, держа нужник в поле зрения. Вскоре мужик вышел и, оправляя на ходу рубашку, пошел к избе. Ему оставалось сделать шаг, когда внезапно для него острие моей сабли уперлось ему в грудь. Мужик резко остановился и уставился на клинок.
        - Пикнешь - умрешь! Ты кто?
        - Живу я здесь.
        - Кто еще в доме?
        - Гости - трое родственников, да две девы с ними, жена моя, и все.
        - Часто ли гости у тебя эти бывают?
        - Когда как.
        - Где они?
        - В большой комнате, из сеней - сразу направо.
        - Оружие какое?
        - У них?
        - Какое у меня, я тебя спрашивать не буду, конечно, у них.
        Мужик скосил глаза за мою спину. Явно сзади меня кто-то появился, и за разговором я не услышал, опростоволосился.
        Я резко присел, рубанул с разворота саблей. Сзади стоял здоровый бугай, обе его руки держали над головой меч, который уже начал движение вниз. Кабы не брошенный за меня взгляд, меч угодил бы мне в голову, а сейчас он обрушился на хозяина избы, располовинив его чуть ли не до пояса. Оба упали замертво, снег обильно окрасился кровью.
        Называется, сходил в разведку и взял языка. Хоть что-то успел у хозяина вызнать. А может - он наврал все? Ведь явно тянул время, вопросы встречные задавал. Видел, небось, подкрадывавшегося ко мне татя и зубы заговаривал. Чуток он сплоховал, глаза выдали, а так сейчас бы не он, а я лежал на снегу. Теперь выбора не было, надо штурмовать логово разбойников. Шума от схватки не было, крикнуть никто не успел. Надо попробовать сыграть на внезапности, косить под своего, хотя бы в первые секунды.
        Я подошел к избе спереди, вошел в темные сени, громко потопал по полу, будто бы стряхивая снег с сапог, и левой рукой открыл дверь из сеней в комнату. Правую руку с зажатой саблей держал опущенной вниз, чтобы в первое мгновение сабля не бросилась в глаза.
        За столом, спиной ко мне, сидел густо поросший рыжим волосом субтильный мужик. Рядом на лавке лежало его оружие - меч, нож и самострел. Вот кто, наверное, ловушку на меня ставил.
        В комнате больше никого не было. На скрип двери рыжий не поворачиваясь, бросил:
        - Ну, Архип принес вино?
        Я кашлянул, прыгнул вперед, сабля чавкнула, рубя плоть, и голова рыжего слетела с плеч. Держа саблю на изготовку, я двинулся вперед. Как и во всех больших избах, печь стояла посредине дома, а комнаты шли вокруг нее.
        Только повернул за печь, как по сабле ударили ухватом. Еще не видя нападавшего, только боковым зрением угадывая движения, я кулаком левой руки врезал в середину предполагаемого противника. Раздался грохот, сначала на пол упал ухват, затем свалилось чье-то тело. На полу лежала хозяйка дома, прижав руки к животу, разинув рот и тщетно пытаясь глотнуть воздуха.
        Такой силы удар был рассчитан на мужика, а пришелся под дых женщине и поверг ее в болевой шок. Какого дьявола ей приспичило играть в воина? Или чутьем поняла, что чужой зашел? Я схватил вышитое полотенце, висевшее на деревянном колышке на стене, и затолкал его ей в рот. Перевернув на живот, завел руки назад и связал. Пусть полежит, а то возьмет ухват в руки и решит отомстить.
        Где-то рядом раздался отчаянный девичий вскрик. Я рванулся вокруг печи и дернул на себя дверь. Не успев ничего сообразить, получил сильный удар в грудь и упал. От боли перехватило дыхание. Через меня, наступив ногой на живот, перескочил здоровый мужик и бросился за печь. Я собрался с силами, вскочил и кинулся за ним. Мужик споткнулся о связанную хозяйку и растянулся на полу, а я перепрыгнул через женщину и приземлился рядом с ним. Мужик мгновенно перевернулся на бок и сделал подсечку ногой. Я грохнулся на спину, и сабля отлетела в сторону.
        Ловок шельмец, не иначе - мастер кулачного боя.
        Только я начал подниматься, как мужик из положения лежа прыгнул на меня и схватил за горло. Счет пошел на секунды. Сабля лежала в стороне, и другого выхода не было - я воткнул пальцы рук ему в глаза и вырвал их. Мужик взревел как медведь, на мое лицо полилась кровь, но горло мое он не бросил и продолжал в ярости сдавливать все сильнее. Я всерьез испугался, воздуха не хватало, и в голове стали стучать молоточки - первый признак кислородного голодания. Я лихорадочно шарил на поясе - лишь один маленький обеденный нож. На безрыбье и рак - рыба. Я вытащил его, и поскольку руки свои поднять не мог из-за навалившегося на меня мужика, ударил его ножом в пах и с оттяжкой резанул. Тать заревел, прямо как изюбрь весной, задергался, руки его ослабли. Кажется, потерял сознание. Я судорожно глотнул воздух раз, другой. Воздух с сипением входил через помятое горло.
        Я свалил мужика с себя, дышать сразу стало легче. Под убитым расплывалась большая кровавая лужа, причем кровь была алая. Мне очень повезло - попал в бедренную артерию, а ему - нет.
        У меня не было сил встать, болело горло, я с трудом дышал. Вот паразит, еще немного - и мне был бы конец. Я полежал на полу, отходя от схватки, сердце перестало колотиться в груди, и я перевернулся на живот, встал на четвереньки.
        Хозяйка лежала в двух метрах от меня, глаза ее были широко распахнуты от ужаса. На четвереньках я добрался до сабли, опираясь на нее, а затем на лавку, встал. Надо срочно закрыть двери изнутри, ежели войдет еще разбойник - меня можно брать чуть ли не голыми руками.
        Я себя чувствовал плохо, одолевала слабость, сильно болело горло. Доковыляв до сеней, заложил толстую дубовую плашку в пазы. Теперь хотя бы в дверь никто быстро не ворвется. Дверь крепкая, дубовая, сразу даже топором не возьмешь. Оконца маленькие, если и пролезет кто - только ребенок.
        Я поковылял вокруг печи. Проходя мимо хозяйки, пнул - разбойничье отродье, сдам вот воеводе - висеть ей на суку. Я прошел дальше, в комнату, откуда раздался девичий крик. В углу, прижавшись друг к другу, сидели две девицы. Верхней одежды на них не было, только сарафаны. Они с ужасом смотрели на меня, приняв за одного из разбойников. Да и я тот еще имел видок - лицо в крови из-за вырванных разбойничьих глаз, низ живота и ноги - тоже. Сабля - тоже в крови. В общем - кошмар на улице Вязов.
        Разглядев меня, девки в голос завыли.
        - Цыц! - прохрипел я. Сказать нормально не получалось. - Ратник я, не тать. Разбойников уже нет, порубил я их. Кто дочка купца Святослава?
        Девки перестали выть, но сидели в углу, сжавшись, глаза их были полны страха. Я указал саблей на одну, одеждой попроще:
        - Таз принеси и воды, обмыться хочу.
        Сам же тяжело рухнул на лавку.
        Девка метнулась из угла, загромыхала в комнате, взвизгнула, видимо наткнувшись на убитых. Наконец появилась, неся небольшое ведро с водой, ковш и таз. Я обмыл лицо и руки, напоследок ополоснул саблю и вбросил ее в ножны.
        - Так ты Юрий, которого папенька с ватажкой малой нанял до Мурома проводить?
        - И я ж про то говорю, до вас никак не дойдет. Отец за вами послал.
        - Мы за кустики по нужде отошли, тут на нас эти и набросились, рты закрыли и потащили в лес. Мы теперь в Муром?
        - Отойти мне надо хоть немного - сильно меня тать помял, думал - конец мой подошел, да есть Бог на свете, уберег. Не обидели вас?
        - Нет, не успели. Дорогой все про отца расспрашивали, сколько денег у него.
        - Выкуп хотели назначить. Вот что, девоньки, мне коня надо привести, один он в лесу, как бы волки не задрали, вы двери за мной закройте от греха, я недолго.
        - Нет уж! - вскинулись обе. - Мы оденемся - и с тобой.
        Спорить не было ни сил, ни желания.
        Девчата надели свои шубки, я поглядел в слюдяное оконце и, не найдя ничего настораживающего, вышел во двор. Девчонки жались ко мне сзади. Вместе добрели до коня.
        Я отвязал верного коня от дерева, и мы пошли к избе. Во дворе была небольшая конюшня, где уже стояли в стойлах лошади разбойников - нашлось местечко и для моей Рыси.
        Зашли в избу, заперли дверь.
        - Девчонки, звать-то вас как?
        - Любава, - кокетливо присела купеческая дочь.
        - Глафира, - стрельнула глазками ее прислуга.
        Ох, девки, только из плена, пусть и короткого, а уже кокетничают.
        Я невольно остановил свой взгляд на девушках. Почувствовав его, девчонки зарделись, потупив глазки. Волнующее чувство созерцания юной невинной красоты теплом разлилось по телу, защемило сердце, хоть все это и наложилось на чувство ответственности за судьбу девчат, которую я взвалил на себя. В угаре схватки, когда я прикрывал девчонок, стараясь упредить беду, сломить сопротивление ворогов и уничтожить злодеев - до того ли мне было? Но вот схватка выиграна, я - победитель, напряжение спало, опасности нет, передо мной смущенные девушки. Длинная пышная коса белокурой Любавы переходила с левого плеча на полную грудь и спускалась ниже пояса. В подрагивающих от волнения уголках рта и крыльях носика я угадывал затаенную до поры немалую страсть, чувственность, и в то же время присущую русским женщинам этого времени покорность мужскому началу. Румянец, покрывающий щечки, делал совершенно излишней суперкосметику из моего будущего, такого далекого для меня сейчас. Вспомнил свою Юльку и поймал себя на мысли, что пытаюсь сравнить девушек, разделенных пропастью времени. Озорной взгляд Глаши вернул меня к
реальности.
        - Глаша, поищи чего-нибудь поснедать, я весь день не евши.
        - Так и мы тоже!
        - Вот и займись. А ты, Любава, поищи по сундукам одежду на меня - рубаху там, кафтан какой. Видишь - в крови я весь, как людям на глаза показаться?
        - Это что, я должна в сундуках рыться? - взъерепенилась Любава.
        - А вожжами по попе не хочешь? - обозлился я.
        Любава поджала губки и направилась искать одежду. Я прошел в маленькую комнату, перешагнув через хозяйку. После придумаю, куда ее девать. А может - сразу вздернуть? Саблю кровью поганой марать не охота, повесить самому? Не палач я, одно дело в схватке, в бою рубиться, совсем другое - петлю на шее затягивать.
        Я снял тулуп, бросил его на пол. Жалко тулупчика - почти новый, только уже не отмоешь его от крови. Кафтан короткий в крови, и я с сожалением бросил его на пол, рукава у рубашки тоже в бурых пятнах. Что ты будешь делать, одни сапоги остаются. Даже штаны забрызганы, да еще и порваны на колене. Совсем привели в негодность тати мою одежду.
        Я оглядел себя где только мог. На ребрах наливались желтизной кровоподтеки, на боку ссадина. Ныли мышцы спины, болело горло. М-да, досталось мне в этой избушке. Стареть начал, что ли? Я увидел на стене небольшое мутноватое зеркало, подошел, всмотрелся. Из зеркала на меня смотрело бородатое лицо, на скуле - ссадина, волосы на голове давно не стрижены, и помыть бы их не помешало. Видок еще тот: интересно, откуда ссадина на скуле?
        Дверь распахнулась, вошла Любава с целым ворохом одежды.
        - Ой, да ты голышом почти, - отвернулась она. - В сундуках - одежды, как на торгу.
        - Тати они - одежду, как и все остальное, с возов грабили.
        Глаза у Любавы округлились:
        - И ты это наденешь?
        - Нет, голым ходить по морозу буду.
        Я подошел к куче одежды, подобрал себе чистую рубашку и штаны. Жалко, кафтана нет.
        - Тулупчика по размеру не видела?
        - Пойду посмотрю.
        - И кафтанчик пригляди, коли на глаза попадется.
        Любава повернулась ко мне, пискнула:
        - У тебя на спине синяк наливается.
        - Подозреваю, уж очень меня последний тать сильно спиной о пол приложил. Ну да отлились кошке мышкины слезки. Иди, милая, иди.
        Любава убежала, а я, кряхтя, стал переодеваться. Ну не снимать же при ней портки, трусов-то в эти времена не было.
        Натянув рубашку и штаны я почувствовал себя посвежее. Противно ощущать на теле чужую кровь. Надел сапоги, притопнул. Уже хорошо, теперь бы и подхарчиться можно.
        Я вышел из комнаты. Опять под ногами хозяйка мычит. Я вытащил изо рта кляп:
        - Чего сказать хочешь?
        В ответ прозвучал отборный мат, который можно услышать от воинов в сече, в пылу боя. Я снова сунул кляп в рот, рывком поднял ее на ноги.
        - Глаша, посмотри, подпол есть в избе?
        Глаша заметалась по избе:
        - Есть, нашла, вот лаз!
        Я открыл крышку, неделикатно спустил за шиворот туда хозяйку. Пусть посидит в темноте и прохладе. Насмерть замерзнуть там нельзя, но то, что не вспотеет - это точно.
        - Глаша!
        - Здесь я, избавитель.
        - Как там насчет покушать?
        - Готово уже, щи вот в печи нашла, курицу вареную, репу пареную, хлеб.
        - А нам и этого хватит. Разносолы вон у Любавы на свадьбе будут.
        Девчонки повеселели, проснулся аппетит, и все дружно накинулись на еду.
        После немудреного, но сытного обеда потянуло в сон - так ведь и пора, сумерки сгущались, луна выглянула.
        - Что, девоньки, спать пора!
        Девчонки переглянулись.
        - Как скажешь.
        Обе ушли в маленькую комнату. Я же остановился в задумчивости. В доме два трупа. Оставлять их нежелательно; во-первых - неприятно, особенно девочкам, а во-вторых - в избе тепло, к утру пованивать начнет. И хотя мы утром уже покинем избу, но…
        Я накинул тулуп, обнажив саблю, вышел на крыльцо. Тишина, не слышно ни шагов ничьих, ни лая собак. В глухом месте, однако, избушечка стоит, для тайных дел в самый раз. Воздух чистый, свежий, на небе звезд полно. Ладно, за дело пора.
        Я ухватил за руку рыжего, поволок по полу, вытащил из избы, протащил по дорожке и бросил за нужником. Таким же образом вытащил второго и забросал трупы снегом. Не ровен час, нагрянут непрошеные гости, так пусть хоть не сразу обнаружат убитых. Хозяина и еще одного тятя, что нападал на меня с мечом, оттащил в конец огорода и присыпал снегом там. Ежели бы сложить их в одну кучу, что они по праву заслуживали, то, как не засыпай снегом, образовавшийся бугор будет бросаться в глаза.
        Нет, задерживаться нельзя. Утром перекусим остатками еды и сразу в путь. Лошади разбойничьи в конюшне есть, седла - тоже. Так что покинем этот «гостеприимный дом» - и к папеньке, в Муром, дочку со служанкой доставим.
        После нагрузки синяки и ссадины заныли снова и, кряхтя и матерясь сквозь зубы, я улегся на постель. По-моему, на ней почивал кто-то из убитых мною татей, но меня это не волновало. Устал, было только одно желание - смежить веки, поспать.
        В средине ночи меня разбудил стук в окно, грубый простуженный голос прорычал:
        - Архип! Открывай дверь, замерзли уже! Открывай быстрее, скотина, а то сейчас батогов отведаешь!
        Я осторожно выглянул в слюдяное окошко. Никакой четкости, только смутные тени. Хорошо хоть не скобленый бычий пузырь натянут, как в крестьянских избах. По крайней мере - их трое, если никто не пошел в конюшню. Использовать эффект внезапности, что ли?
        Двое на крыльце, в дверь кулаками барабанят, один в окно стучит. Так и быть, открою, но погреться точно не пущу. Осторожно ступая, подошел к двери, сжимая саблю в руке. Тихонько отодвинул дубовый запор, благо он был обильно смазан салом, резко открыл дверь и вонзил саблю в живот самому ближнему ко мне татю. Выдернув саблю, так же быстро задвинул засов. За дверью раздались вопли. Раненый упал, а двое его соратников стояли в растерянности. Вот была перед ними всегда гостеприимная изба, обещавшая теплую постель и сытную еду, и вдруг раз - и у одного течет кровь из брюха. Минутное замешательство прошло, и в дверь стали бить ногами:
        - Архип! Ты чего, собака поганая, делаешь? Митьку поранил, не жилец он. Ты что, вареного вина перепил? Открывай дверь, паскуда!
        За оконца я не волновался - слишком малы, чтобы через них мог пролезть взрослый.
        Я стоял за дверью и прислушивался.
        - Слышь, Рваное Ухо, сходи в конюшню, погляди-ка, что с лошадьми, а я здесь побуду. Не нравится мне все это. Как бы не побили в избе наших мужиков.
        Послышался скрип снега - второй спустился с крыльца. О! Сейчас я вас поодиночке истреблять буду. Насколько я помню, левая стена глухая, без окон. Нападения с этой стороны явно никто ожидать не будет. Я прижался к холодной стене сеней и оказался на улице - без тулупа, но в сапогах, хватило ума их быстро надеть.
        Тать подошел к конюшне, открыл дверь и зашел внутрь. Буквально на цыпочках, почти не дыша, боясь нашуметь, я подкрался к открытой двери и встал сбоку. Спотыкаясь и ругаясь вполголоса, разбойник вышел и закрыл дверь, чтобы не выстудить конюшню. А тут сюрприз! За дверью - я собственной персоной. Разбойник даже вякнуть не успел, как лишился жизни. Я вытер саблю о его армяк и кинулся к избе. Прошел сквозь стену и снова оказался в сенях. Как здесь тепло! Хоть и недолго я был на улице, но слегка замерз, чай - не лето.
        Из-за двери раздалось:
        - Вот сукин сын, заснул он там, что ли. Завалился, небось, в сено!
        Разбойник спустился с крыльца и пошел к конюшне. Через минуту оттуда донесся его вопль. Нашел подельника, только понять не может - кто его. С первым убитым на крыльце объяснимо - открылась дверь, и на их глазах один получил саблею в живот. Но второго-то кто убил?
        Разбойник явно растерялся. Я прекрасно понимал его состояние. Ночь, замерз, теплая изба рядом, а уже двое убитых и неизвестно - сколько противников и где они. Именно противников. Ежу понятно, что один или больше в доме, и кто-то есть еще и во дворе. А он остался один. Расклад явно не в его пользу. И он сделал правильный вывод - пробежал к воротам - я услышал удаляющийся топот копыт.
        Собираться всем и уходить? Или продолжать спать? Если он даже поскакал за подмогой, то обернуться быстро не получится, приехал, явно проделав длительный вояж - иначе чего бы ему кричать в окно, что он замерз? Рассудив так, я снова улегся в постель и постарался заснуть. Завтра надо доставить девчонок в Муром, смогут ли они держаться в седле? Верхом - это не на санях ехать по дороге.
        Постепенно сон сморил меня, и я уснул.
        Рано утром меня разбудили мои подопечные девицы.
        - Юра, вставать пора!
        Еле продрав глаза, встал. Так хотелось спать, да и тело просило отдыха.
        - Можно мы… - девчонки замялись, - до ветра сходим?
        - Идите, посторонних никого во дворе нет.
        Выглядели девчонки просто отлично - выспались, щечки розовые, глазки блестят. Вот что значит молодость. Рядом с ними я, тридцатипятилетний мужчина, чувствовал себя едва ли не стариком. Или это давил на плечи груз не всегда приятных событий и душегубства, пусть и вынужденного, ратного?
        Со двора донесся девичий визг. Выхватив саблю из ножен, едва успев обуть сапоги, я, как был в одной рубашке и штанах, вылетел стремглав во двор.
        Девчонки пошли в нужник и наткнулись на убитого мною татя, а поодаль лежал еще один, с отсеченной головой. Его голова лежала прямо на дорожке.
        Тьфу ты, совсем про них забыл, надо было утащить убитых в огород за домом, снегом присыпать. А получилось - девчонок только напугал.
        - Чего кричать-то, меня всполошили.
        - Мертвые же лежат!
        - Живых бояться надо, а мертвые что - взору только неприятно.
        - Вечером же их не было?
        - Вы ничего не слышали?
        - Нет, спали крепко.
        - Повоевать мне ночью пришлось, вот и убитые; жалко только - ушел один тать, плохо, что на коне он. Боюсь, как бы подмогу не привел, за подельников отомстить. Поэтому - быстро в нужник, умывайтесь, потом доедим то, что осталось после вчерашнего - и по коням. Верхом ездить умеете?
        Обе кивнули головами, переглянулись и мне в ответ:
        - Одежды у нас подходящей нет.
        Вот так всегда. Кому что, а вшивому - баня. Сначала я подумал, что это обычный женский каприз, потом вспомнил, что у барышень нет трусов или иной нижней одежды. А сидеть голой попой (прошу извинить за столь интимные подробности) на холодном кожаном седле, да не час или два… М-да. Все свои прелести барышни могут запросто отморозить. В голове мелькнуло: «Надо найти им мужские штаны».
        - Ладно, бегите в нужник, я в избу, хоть умоюсь. Глаша, придешь в избу - поройся в сундучке - поищи мужские штаны, придется вам их надевать.
        Барышни возмущенно топнули ножками:
        - Ни за что!
        - Тогда оставайтесь, ждите разбойников.
        - Нет, мы с тобой.
        - Тогда подумайте сами: отморозите все женское - родить не сможете.
        Барышни пошли в нужник, лобики нахмурили - видимо, переваривали услышанное. Я же взобрался на перила крыльца, чтобы повыше было, повиднее. Ни одной живой души. Это славно.
        Барышни вернулись быстро, начали рыться в сундуках, нашли мужские штаны. Были они длинноваты, но штанины они подвернули по росту. Не на бал, для верховой езды сойдет.
        Мы сели за стол, доели холодную пареную репу с хлебом. Искать еду и готовить времени не было. Это ж надо печку растопить, сварить в чугунке похлебку. Долго - часа два потеряем, как ни больше.
        Девочки это тоже понимали, ели с аппетитом, голод - не тетка. Когда еще покушать придется?
        - Ну, девочки, идите, переодевайтесь - я пока лошадей оседлаю.
        В конюшне я снял торбы с овсом с лошадиных морд, набросил седла, затянул подпругу. Вышел во двор, потянулся - хороший денек будет: солнышко светит ярко, днем пригревать начнет. Но нам сие не страшно - снег, если и будет таять - так в первую очередь, на полях и полянах. В лесу будет лежать долго, так что ехать верхами будет хорошо, земля плотная.
        Вдалеке послышался тихий свист. Что за сигналы? Я вышел за ворота. От дальнего леса к избе неслась группа всадников - семь-восемь, не сосчитаешь издалека скачущих. Как не вовремя, еще бы десять минут - и ищи нас в лесу. А может - и к лучшему? По следам найдут, а против семерых в лесу защищать девчонок будет затруднительно. Изба какая-никакая, а все же защита.
        Я завел оседланных лошадей в конюшню, пусть будут готовы. Забежал в дом, закрыл и запер дверь. Девочки уже были готовы, из-под платьев виднелись закатанные штанины мужских брюк.
        - Дамы, повременить придется, к нам всадники скачут, уйдите в свою комнатку, там окон нет. Не дай Бог стрелу кто пустит и случайно попадет, не испытывайте судьбу.
        Девчонки послушно пошли к себе. Вот чем мне нравятся эти времена - слово мужчины для женщины закон и выполняется беспрекословно. Сомневаюсь, что это друзья скачут. Наверняка ночные гости, вернее - один убежавший помощь привел. Надо подготовиться к встрече.
        Я откинул лаз, спустился по лестнице в подпол. Хозяйка тряслась в углу от холода. Глаза со страхом глядели на меня. В подвале и в самом деле было холодно - человеку холодно, а вот стоявшим на полках горшочкам, маленьким деревянным бочоночкам и вольготно расположившимся на полу бочкам такая температура была в самый раз. Я вытащил кляп у нее изо рта. Посиневшими от холода губами хозяйка спросила:
        - Убивать пришел?
        - Я не тать, хозяйка, дружинник я княжеский. Ежели ты на меня не нападешь с оружием в руках, то почему я убивать тебя должен? А вот друзья твои недобитые сейчас будут здесь. В живых остаться хочешь?
        - Кто же не хочет? - криво ухмыльнулась хозяйка. - Чего от меня надо?
        - Оружие где хозяин прятал? Свое или шайки разбойничьей - мне без разницы.
        - Зачем тебе оно? Все равно из избы уйти не сможешь, их много.
        - Это мы еще поглядим. Так где оружие?
        Хозяйка отвела глаза в сторону и замолчала.
        - Не хочешь отвечать? Тогда так и сдохнешь тут, в подвале.
        Я взялся за кляп, собираясь затолкать его ей в рот.
        - Подожди, поклянись, что не убьешь!
        - Хотел бы - убил давно. В подвал посадил, чтобы дверь ночью не открыла дружкам своим. Приходили ночью, только двоих я убил, один на лошади ускакал.
        - Кого порешил?
        Я задумался, вспоминая.
        - Одного ихний старший Митяем назвал, второй - Рваное Ухо.
        Хозяйка охнула:
        - Это же сродственник мой дальний, с Рязани он.
        - Извиняй, хозяйка. Кабы работал честно - был бы жив, а коли с дубиной да ножом на большую дорогу вышел разбойничать, конец все равно раньше или позже одинаковый - али от меча охранника или в петле на суку умереть. Не живут разбойники долго, а мне их не жаль. Ладно, кончай пустой разговор. Где оружие?
        - За моей постелью, напротив печки, дверь там потайная есть. В изголовье там деревяшечка. Поверни ее.
        - Посмотрим. Сиди пока тихо, рот кляпом затыкать не буду. Когда уходить станем - развяжу, а как дальше жить будешь - дело твое.
        Я выбрался из подвала, захлопнул лаз. Так, постель ее - матрас, подушка пуховая. Я отодвинул топчан в сторону. Ага, вот вроде планки. Я потянул ее на себя - ничего, попробовал опустить вниз - не двигается. Лишь когда поднял правый конец вверх, в стене что-то щелкнуло, и часть стены в виде узкого лаза приоткрылась. Забавно, раньше о таком я только в рыцарских романах читал. Запалив масляный светильник, открыл дверцу и вошел.
        Мать твою, вот почему хозяйка не хотела говорить о схроне. Это была очень узкая комната, по левую сторону - оружие, среди которого я к своей радости обнаружил испанский мушкетон, но самое главное - полки справа ломились от награбленных богатств - золотые и серебряные ложки, кубки, ендовы, связки мехов и много чего еще - рассматривать времени не было.
        Я осмотрел мушкетон. Это был кавалерийский образец с коротким, чуть больше локтя латунным стволом с широким раструбом на конце, чтобы было удобнее на скаку засыпать в ствол порох и дробь. Замок допотопный, кремневый, но щелкал исправно, высекая сноп искр. Ценное прибретение. Я шарил по полкам и нашел искомое - мешочки с порохом, пулями и картечью. Вот повезло! Интересно, почему разбойники не таскают его с собой? При умелом выстреле картечью - два-три человека, коли близко друг от друга стоят, на небеса отправить можно. Вероятнее всего - боятся. Даже в городах Руси дружинники и стрельцы неохотно пользовались огненным боем, а уж в муромской глуши…
        Я засыпал в ствол порох, забил пыж, сыпанул картечь и прибил пыжом. Открыл крышку замка, подсыпал пороху. Все, теперь можно взводить курок и стрелять. Холодное оружие в схроне тоже было, но мечи, ножи, копья меня не интересовали. Сабля в бою лучше, легче и удобнее. Мечом можно только рубить, а саблей и рубить, и колоть, к тому же сабля значительно легче меча, и рука не так устает.
        Раздался громкой стук в дверь и окно. Я понял - всадники добрались до избы и окружили ее.
        - Открывай! Лучше будет, коли сам откроешь. Мы тебя быстро зарежем - даже больно не будет!
        Я осторожно выглянул из окна.
        - А если не открою?
        - Двери топором разобьем, пожалеешь, что на свет родился. Можем на кол посадить, можем к лошади привязать и по полю потаскать. Ну, так как?
        - Я любознательный, может - хочу помучиться!
        - Это ты храбрый, потому как за стенами, но это ненадолго!
        Разбойники отошли в сторону, встали кучкой. Момент очень удобный. Я взвел курок мушкетона, прицелился через слюдяное оконце и спустил курок. Грянул выстрел. Мама моя, мне показалось, что я выстрелил из гаубицы. Грохот и сноп пламени были просто неописуемыми, а такой отдачи приклада в плечо я просто не ожидал. Комнату затянуло сизым дымом, но через разбитое оконце тянуло свежим воздухом, и было неплохо видно. Какой выстрел! Я никогда раньше не стрелял из мушкетона, может - многовато пороха положил или картечи, но результат превзошел мои ожидания. Трое разбойников уже никогда не встанут, их тулупы изрешечены, торчит мех. На снегу - дымящиеся на утреннем морозце лужи крови. Еще один зажимает рану на ноге и пытается отползти под защиту крыльца. Жаль, что показал врагу, что у меня есть ружье, но этот выстрел стоил того. Одним зарядом я уполовинил отряд. Теперь остальные поостерегутся.
        Я принялся заряжать мушкетон, но пороха и картечи положил меньше. Не дай бог разорвет ствол, самого покалечит. От окна снова раздался голос.
        - Эй, храбрец, давай договоримся - ты с девками уходишь, мы тебе мешать не будем и мирно разойдемся.
        Я посмотрел на разбитое оконце. Никого видно не было. Ага, опасаются, говорящий явно стоял сбоку, боясь выстрела.
        - Я же вас предупреждал, а вы сразу пугать - на кол посадить пообещали.
        - Погорячились! А теперь давай миром разойдемся.
        - Теперь не разойдемся, я выйду из избы, когда последнего разбойника убью.
        - Экий ты кровожадный. Зачем тебе эти девки, давай возьмем у купца выкуп, поделим пополам.
        - Ты не запамятовал? Я дружинник княжий, а не разбойник.
        - Эка невидаль, дружинник. И много ли тебе князь платит, что ты жизнью своей рискуешь? А мы тебе честно половину отдадим.
        - Дешево же ты меня ценишь. За деньги я не продаюсь. Знаешь поговорку: «Сердце отдам любимой, службу - государю, честь - никому».
        - А ну как мы тебя, осерчав, спалим вместе с девками и избой?
        - Никак ты про злато-серебро, что в схроне лежат, забыл?
        Стоящий за окном заматерился, потом тише кому-то в сторону:
        - Он про тайник знает.
        - Знаю, знаю, - подтвердил я. - Вот ухлопаю вас всех, заберу ценности и уйду с девками. Никакого выкупа и не надо будет.
        - Ах ты, собака поганая, да мы тебя голыми руками на части порвем!
        - Опять горячишься, а за слова твои паскудные - ты у меня первым умрешь.
        Я рискнул, просунул сквозь стену верхнюю часть тела рядом с окном и проткнул саблей говорившего. Мгновенно убрался обратно. В оконце было видно, как, схватившись руками за грудь, разбойник упал рядом с завалинкой, еще что-то пытаясь говорить, но изо рта хлынула кровь, и он испустил дух. Я крикнул в оконце:
        - Ну, кто еще хочет мне пожелать смерти? Вас всего двое осталось, и проживете вы не дольше полудня. Это я вам обещаю.
        Сначала стояла тишина, потом сбоку от окна проговорили:
        - Твоя взяла. Уходи с девками, бери лошадей и уходи. Преследовать не будем. Только из схрона ничего не бери.
        - Не верю я вам, разбойнички. Сначала обещаете отпустить, потом грозите на кол посадить, потом голыми руками порвать. И что? Я цел и невредим, а из вашей ватажки только двое и осталось. Но ничего, я постараюсь и вас живота лишить.
        - Дружинник, уходи с миром, мы тебя не трогали.
        - Как не трогали? Я купца подрядился в целости в Муром доставить, в сохранности товар и людей обоза привести. Тому порукою было мое слово, по рукам при свидетелях ударили. Людишек обозных вы побили, дочку со служанкой украли.
        - Остынь, дружинник, ты наших людей уже больше убил, так что счет равный, успокойся.
        - Я успокоюсь, когда последний из вас дышать перестанет, в том слово твердое даю.
        За оконцем замолчали.
        - Чего молчите, тати? У меня в избе тепло, а замерзну - печь затоплю, продуктов - полный подвал, так что сидеть я могу долго - вам меня не пересидеть. Идите с Богом, уйдете - останетесь живы.
        - Ты послушай, Артем, он нас милостиво отпускает. Ты нахал, дружинник.
        - Юрием меня зовут, запомни и другим передай, если живым сможешь уйти. Как услышат мое имя - пусть лучше по норам своим прячутся, коли жизнь их никчемная им дорога.
        - Сволочь ты первостатейная, дружинник!
        За окном - снова тишина. Видно - отошли подальше, обсуждают - что делать. Избу сжечь можно, только и ценности их, которые всей бандой собирали, сгинут. Если в банде еще людишки остались - могут и не простить. Но и меня отпустить - покрыть себя позором. Я решил от обороны перейти в наступление. Не век же мне сидеть в этой избе? Я осмотрел через оконце пространство перед избой - никого не видно. Ну, была не была. Прошел сквозь бревенчатую стену, взвел курок мушкетона. Верная сабля пока покоилась в ножнах. Тихий разговор доносился из-за угла. Я обежал избу и зашел к ним в тыл, осторожно выглянул. Их было не двое, как я думал, а четверо. Трое уцелевших бандитов и один раненный в ногу, которого они вытащили из-за крыльца и отнесли в безопасное с их точки зрения место. Нет, мужики, где я - безопасного места для вас не будет.
        Я прицелился и спустил курок. На открытом воздухе бабахнуло не так сильно, как в первый раз, а может быть - пороха я положил в меру. Но результат был почти тот же. Двое упали сразу, третий закричал, схватился за бок. Я бережно опустил мушкетон на землю - понравился он мне, вытащил саблю и пошел к разбойникам.
        Оба оставшихся в живых - раненный ранее в ногу и раненный в бок уставились на меня, как на привидение.
        - Говорил же - уезжайте подобру-поздорову, не послушались. Говорил, что умрете до полудня - не поверили, а я привык держать слово.
        Оба не делали попыток защититься, да и какие с них вояки с такими ранами. Раненный в живот без современной хирургической помощи не доживет и до вечера, только мучиться от перитонита будет, коли раньше от кровопотери не умрет. Так что я только облегчил из состояние, убив обоих, и ни одна жилка в душе не дрогнула.
        Вернулся, подобрал мушкетон. Да, неплохую вещицу сделали в Испании. Тяжеловата, но очень эффективна в ближнем бою. Оставлю себе, решил я.
        Прошел сквозь стену, зашел в комнату девчонок. Обе сидели на деревянных полатях и смотрели на меня.
        - Чего сидим, барышни, обедать здесь не будем, встаем и во двор, к лошадям.
        - Все кончилось? Разбойники ушли?
        - Ушли, барышни, едем домой.
        Я прошел к лазу, открыл подпол, вытащил хозяйку, развязал руки.
        - Прибери во дворе, некогда нам, уезжаем. До свиданья не говорю - думаю - боле не свидимся. А увижу еще раз - сам на суку вздерну.
        Вышел во двор, вывел лошадей из конюшни, подсадил барышень в седла, и мы выехали со двора.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к