Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Косухина Наталья: " Основной Инстинкт " - читать онлайн

Сохранить .
Основной инстинкт Наталья Косухина
        ОСНОВНОЙ ИНСТИНКТ
        Бывает, вы осознаете, что вам в жизни чего-то не хватает. Вроде бы вы успешная женщина, и все хорошо, но гложет внутри чувство неудовлетворенности. Вы не понимаете, что же это, и данный факт очень мучает. Сейчас со мной случилась подобная ситуация, и, чтобы разобраться в происходящем, я пригласила к себе в гости своих школьных подруг.
        Мы расположились в моей большой комфортабельной квартире с дизайнерским ремонтом и распивали вино. Фоном играла тихая музыка, придавая вечеру мягкость и утонченность. Но это пока мы не начали обсуждать тему вечера.
        - У тебя депрессия, - уверенно заявила Алиса. - И неудивительно с твоей-то работой!
        Недоуменно взглянув на высокую стройную блондинку-эльфийку с длинными ухоженными волосами, идеальным маникюром и макияжем, я спросила:
        - Чем тебя не устраивает профессор оккультных наук и ритуалов? Это очень уважаемая профессия, и у меня высокая должность! Знаешь, сколько сил я потратила, чтобы достигнуть того, что имею?
        - И поэтому недополучила главного! - воскликнула подруга.
        - Чего?
        - Секса! Мужик тебе нужен.
        Алиса в своем репертуаре. Будучи неотразимой женщиной, она имела частые связи и никогда не влюблялась. До тех пор, пока не встретилась с Эдуардом, щуплым очкастым магом-аспирантом в нашем институте. Как он ее пленил, не знаю, но теперь эта, всегда уверенная в себе и чувственная девушка, боялась ему признаться в своей симпатии. Чего «тормозил» Эдуард, не понятно, видимо, это его естественное состояние.
        - Как будто без мужчины не прожить, - пренебрежительно повела плечом я.
        - Есть такая штука, как основной инстинкт. Имеется у каждого человека, хотя в тебе он зарыт основательно и глубоко, - сообщила Алиса.
        Сидевшая на диване полненькая, симпатичная темноволосая орчанка Соня закивала.
        - Согласна. Я чувствую такие вещи. Тебе не хватает личной жизни!
        Как врач-проктолог могла чувствовать подобные вещи, оставалось для меня загадкой, но я решила не сдаваться.
        - Да мне и так прекрасно живется!
        - Ага, видим мы все, - усмехнулась Алиса.
        - Я еще слишком молода, чтобы выходить замуж, - пробубнила я.
        - Тебе скоро тридцать! Самое время хотя бы расстаться с девственностью. А то, если люди узнают, стыдно будет, - заметила Соня.
        Сегодня они обе против меня. С подругами мы собирались минимум раз в месяц. Иногда чтобы повеселиться, иногда для того чтобы отдохнуть. А случалось и так, что кому-то из нас просто нужна была помощь.
        Мы познакомились еще в школе, меня обижали мальчишки из параллельного класса, а Алиса и Соня защитили. Потом случилось так, что Соню на спор бросил парень, мы с Алисой разработали план, она заинтересовала его, а потом отплатила той же монетой. Парня же, который обидел Алису, я победила на городской олимпиаде из принципа, хотя сначала не хотела учувствовать. Так уж случилось, она всегда западала на ботаников. Вот с той поры мы не разлей вода.
        - Тем более тебе повезло: твои формы сейчас в моде, а вот я… - грустно вздохнула подруга.
        Соня была полновата и поэтому комплексовала, я же по-другому смотрела на ситуацию. Как может быть в моде сильная худоба? Да, в журналах для женщин мы видим определенный типаж, но если взглянуть на прессу для мужчин… останется ли идеал неизменным или обрастет некоторыми формами?
        У меня была маленькая грудь. Да что говорить, я была плоская как доска, низкая, худая и, сколько бы ни ела, не толстела. Знаю, что подчиненные на работе за спиной болтают, что я похожа на нечисть, которую изучаю. У меня красивые волнистые темные волосы, и это единственная гордость. И как мне найти себе любовника?
        - Ты очень неопытна, и тебе нужна помощь, - заметила Алиса.
        - Да ладно вам? - надулась я. - Теорию все знают.
        - Но главное-то практика!
        Соня согласно кивала.
        - И у нас есть для тебя подарок. Так сказать, пособие, чтобы пробудить твой основной инстинкт и пополнить знания, - сообщила Алиса и, вытащив из сумки, положила передо мной книгу.
        - Чисто случайно с собой взяла? - подозрительно спросила я.
        - Нет, конечно. Я, как прочла, сразу подумала о тебе.
        Внешне томик был ничем не примечательный, черненький, с магическим дымком на обложке. Хм-м… Прям интересная книга?
        Когда я озвучила свой вопрос, Алиса улыбнулась, Соня смутилась.
        - О да! Там про мужчину, который занимался сексом до умопомрачения, тем самым рождая и впитывая магию.
        - «Пятьдесят оттенков магии». Ну, знаете ли… Мне по статусу не положено читать такую… эту… Такое! - возмутилась я.
        - Если ничего и дальше не изменишь, так и останешься одинокой со своим статусом до старости, - заметила Соня.
        Откуда у врача такие философские познания? Соня всегда мечтала стать медиком, и насколько же мы с Алисой удивились, когда она выбрала профессию проктолог. Но подруга лучше нас знала, чего хочет, и… не защитила докторскую, а вышла замуж за одного из лучших хирургов города. Развелась с ним и потом вышла за врача по магическим потокам человека. И с ним развелась. Теперь у нее бурный роман с реаниматором магических существ из своей больницы, и она в данный момент из нас самая довольная своей жизнью. Может, в ее словах и есть логика?
        - Это даже не литература, - попробовала я снова воспротивиться.
        - Литература - это то, что находит отклик в душе человека, - изрекла Алиса, и мы с Соней с удивлением на нее посмотрели.
        Наша эльфийка никогда не увлекалась философией или академическими науками, она стала фотомоделью. Красивая, с хорошей фигурой, Алиса умела себя подать, но когда возраст подошел к двадцати пяти и нужно было что-то менять, подруга сменила деятельность и стала магическим модельером. Ее линии одежды пользуются большой популярностью. И теперь для полного счастья ей не хватало Эдуарда. Можно ли после такого ей верить?
        - Чего здесь думать? Читай роман и отправляйся на поиски любовника. Основной инстинкт в человеке главный, он гарантия того, что расы не вымрут, он сама жизнь. Когда, если не сейчас? - вещала Алиса.
        - Хорошо, я подумаю над вашей теорией и попробую найти ей доказательства, - пожала плечами я.
        - О-о-о… - застонала Алиса. - Это надолго. К пенсии точно успеешь.
        - Хорошо, хорошо, я прочту! Но ничего не обещаю, - вздохнула я.
        - Тогда давайте выпьем, за новое начинание для Тани, - подхватила Соня, и, смирившись, я взялась за свой бокал.
        Может, и правда попробовать? Я же ничего не теряю, а ученому неправильно отказываться от эксперимента. Ну точно, сделаю это не для себя - на благо науки!

* * *
        Артур Квик
        В ночной темноте было сложно различить очертания лица человека. Вот если бы на моем месте был эльф… Однако я принадлежу к расе орков, а мы все крупные, чаще темноволосые, с зеленой кожей и больше идем напролом, чем бьем исподтишка. Остроухие, они другие.
        В нашем мире много разных мифических созданий, он полон магии и тайн. Хотя волшебство доступно не всем, но оно изменило жизни как иных, так и простых людей. Колдовство может многое: исполнить твои желания, осуществить мечты, даже воскресить человека, если тот умер недавно. Подобное способны осуществить лишь одаренные.
        Не всем доступна сила. Ты можешь быть любой расы, обладать всеми качествами, ей присущими, но магом не быть. Сила дается при рождении, и нельзя заранее предсказать ее мощь. У иных разные таланты, есть редкие, есть не очень. Да и объем волшебства существенно отличается. Чем сильнее маг, тем лучше.
        Слабых волшебников много, средних на порядок меньше. А сильные маги большая редкость. И если иной, обладающий даром, нарушает закон, то его дело расследует не обычная полиция, а колдовской контроль. Одно из таких подразделений возглавляю я.
        Как маг средней магической силы, зато физически развитый, я могу владеть различными видами боя и быть универсальным солдатом. И несмотря на свои габариты, я ловок и быстр. Благодаря всем этим качествам, меня приняли в оперативный отряд колдовского контроля, а из-за мозгов списали на рутинную должность начальника. Власти больше, зарплаты тоже, но я бы вернулся к прежней работе. Ощущение погони и победы не сравнить ни с чем. Сейчас же нельзя лишний раз рисковать, новый пост не позволяет.
        - Шеф, если ребята узнают, что вы тут были и я не доложил, мне не простят, - раздалось по разговорнику от детектива, который ведет расследование убийства.
        На самом деле у нас было уже пять похожих тел. Связать их получилось не сразу: разные люди, разного возраста, местоположения и уровня жизни. Если б не случайная догадка про эльфийские ритуалы, не догадались бы. А теперь у нас серийник, и мне невыносимо отсиживаться в кабинете, спрашивая результаты.
        - Я твой босс. Кому ты должен докладывать, если не мне? И тем более это не опасная операция, а просто наблюдение.
        - Из всех подозреваемых только у двоих нет алиби, - задумчиво пробормотал следователь.
        - Этот мужчина лишен магии, - заметил я.
        - Он мог купить, - не согласился подчиненный.
        - Любые покупки магии отслеживаются, на пять убийств ее потребовалось бы немало, - снова подкинул я информацию для размышления.
        - И все же… Это мужчина, а второй подозреваемый - женщина. Неужели вы думаете?..
        - Женщина вполне может быть серийным убийцей и иногда гораздо более жестоким, чем мужчина, - твердо ответил я.
        Стереотипы полов могут серьезно мешать в работе. Даже сила мага - это не всегда доказательство его невиновности. Иные способны на все, было бы время и желание.
        В этот момент из дома вышел мужчина и вместе со своей любовницей отправился к машине. У каждого иного есть идеальная пара, встретив которую, забываешь обо всем. Остается только она одна среди всех остальных женщин.
        Наш ученый не только женился по расчету, но и изменяет супруге. Впрочем, неудивительно, раз она не его идеальная пара. В то же время ему повезло, у него алиби. Всего час назад доложили о еще одном убийстве, а он весь вечер провел под наблюдением, да еще и не один.
        Значит, у нас остался только один подозреваемый, и скоро мы с ней познакомимся. Женщина - серийный убийца? В мире случается всякое, надо лишь не поддаваться
        стереотипам и раскрыть это дело. Пока еще кто-то не погиб.

* * *
        Татьяна Синук
        - Да как такое возможно? Ну это же… Ну ничего себе? - бормотала я, пробегая глазами строчку за строчкой.
        Начала читать книгу, которую мне дала Алиса, я на работе, в перерывах между изучением запрещенных ритуалов эльфов. Что такого там может быть, чтобы я смутилась? Но уже через некоторое время сидела с красными щеками и помыслить не могла, что иные способны на такое. Впрочем, чего это я… Это же вымышленные персонажи!
        От очередной жаркой сцены меня отвлек звонок телефона. Приняв вызов, я сказала:
        - Слушаю.
        - Ты начала читать? - спросила Алиса.
        - Да.
        - Таня, я серьезно.
        - И я тоже! - возмутилась я, Алиса мне еще не верит, а ее книга… Слов нет!
        Среди пыльных полок и больших залов стоял ряд столов, за которыми располагались я и мои коллеги. Но не тайны цивилизаций манили меня сейчас.
        - Хорошо. На чем остановилась?
        - Тебя когда-нибудь шлепали?
        - Меня? Конечно, было дело с одним знакомым… М-м-м… Но нам было не по пути. Так, об этом потом. Тебе нравится?
        - Еще не знаю, - пробормотала я, обернувшись на беседующих коллег.
        Несколько секунд было озадаченное молчание, а потом Алиса протянула:
        - О-о-о… Значит точно понравилось, - хихикнула подруга.
        - Да я всю ночь не спала, как понравилось! - прорычала я.
        Коллеги странно покосились и, обдумав то, что я выкрикнула, видимо решили: меня неправильно поняли. Отойдя от них немного подальше, тихо сказала:
        - Сомневаюсь, что эта книга поможет мне завести роман с мужчиной.
        - Много ты в этом понимаешь, - фыркнула Алиса. - Ладно, пока, до выходных. Дочитывай, а мы проверим!
        Буркнув подруге слова прощания, я снова вернулась к книге, окончательно забив на работу. Но не судьба мне было узнать, что же там дальше: буквально через пару минут меня отправили на консультацию по ритуальной магии.
        Не решившись оставить книгу на работе, обернула ее в суперобложку от другой литературы. Когда я выходила из здания, в моей сумке покоилась энциклопедическая литература по магическим обрядам орков с самым неприличным содержанием.
        Чувствовала себя в этот момент настоящей преступницей!

* * *
        Расположившись напротив следователя, я обдумывала: посадят меня в тюрьму или нет? То, что консультация была лишь предлогом, поняла почти сразу, едва следователь начал меня допрашивать. Разговаривать этот иной вообще, кажется, не умел.
        Душная серая комната с минимальным набором мебели, которая завалена бумагами. Вокруг пыль и грязь. Это многое говорило о хозяине кабинета.
        Здоровенный орк, глава департамента по преступлениям колдовского контроля, Артур Квик сидел в кресле и хмуро взирал на меня. Около окна расположился его коллега, но из обычной полиции. Они занимались простыми преступлениями, которые не затрагивает магия. Так почему же сейчас здесь?
        - У нас критическая ситуация, поэтому и потребовалось прибегнуть к вашей консультации, - прогрохотал мужчина, сцепив в замок руки перед собой.
        Ему явно не нравилась вся эта ситуация. Колдовской контроль привлек гражданское лицо, а такое они делают нечасто и очень не любят. Но это не повод срываться на мне.
        - Почему именно к моей? - нервно спросила я.
        - Вы профессионал в области древних эльфийских ритуалов. Ваша база знаний… - начал шеф обычной полиции Самик Фей.
        - Есть еще у шести ученых, - невежливо перебила я. - И все же ваш выбор пал на меня.
        Орк поправил галстук. Видно, что ему неудобно в этом костюме и привык он совсем не к такой работе. В голове всплыли недавние статьи из газет о переводе на руководящую должность одного из оперативников. Ему не нравится это назначение, а мне сидеть в его кабинете под пристальными взглядами двух сыщиков.
        - Ну, ваши знания очень широко простираются в профессиональном плане? - заметил орк.
        - Что вы имеете в виду? - напряглась я.
        Квик кивнул на книгу, торчащую из моей сумки. Сначала я подумала: он догадался о ее содержании, что заставило меня залиться краской. Но с другой стороны, откуда ему знать? Значит, намекает на ритуалы орков.
        - Я… Только начала… Это совсем не то, что вы думаете, - пробормотала, опустив глаза в пол.
        - Тогда не подскажете, что вы делали позавчера вечером?
        Вот оно! Они меня подозревают. Вскинула взгляд, поджала губы.
        - Читала, - ответила я.
        Мне все это не нравится.
        - Вы не подумайте, что мы на что-то намекаем, - начал начальник полиции, но был перебит.
        - А сегодня в течение дня? - прищурившись, поинтересовался Квик.
        - Работала. У меня есть свидетели, которые подтвердят мое алиби.
        - Вы должны понимать, что мы перестраховываемся. Дело, в котором нужна ваша консультация, довольно серьезное, - пояснил свои вопросы Квик.
        Я не поверила. Этот мужчина не бросает слов на ветер. Тяжелый острый взгляд выдавал цепкий ум и непростой характер, а крупное, сильное и физически привлекательное тело делало орка притягательным, интересным мужчиной. Мне он нравился, и, если бы не его подозрения в том, что я серьезно нарушила закон… Я бы задумалась о том, чтобы сойтись с ним поближе. Ничего серьезного, только физическая близость.
        - Понимаю, - сдержанно кивнула я.
        - Что за книгу вы вчера читали? - спросил Квик.
        Дернувшись, я посмотрела в сторону сумки.
        - Обряды орков.
        Ну не признаваться же ему, какую литературу я на самом деле читаю.
        - Значит, уже должны прочесть про свадебные обычаи, они в самом начале. Увлекательно, не правда ли? - скупо улыбнулся орк.
        Фей хмурился, но пока в наш разговор не вмешивался.
        - Да, а почему вы интересуетесь? - настороженно спросила я.
        - Просто так, - криво улыбнулся орк. - Что ж… Мы узнали все, что хотели. Не откажетесь, напоследок, съездить со мной на место преступления?
        - И все? После этого я смогу идти домой? - уточнила подозрительно.
        - Конечно! - пообещал мне Квик.
        - Мы не будем вас задерживать, - кивнул Фей.
        - Значит, поехали, - решительно кивнула я.
        Чем раньше это закончится, тем лучше.

* * *
        Сказать, что я была зла, - значит ничего не сказать. Осматривая последнее место преступления, я боролась с тошнотой. Эти полицейские втянули меня в скверную историю. Запах крови и флер черного колдовства сохранились до сих пор…
        - Это ведь не первое убийство? - тихо спросила я.
        - Нет, последнее. Если желаете, могу показать остальные, - предложил орк, стоя рядом.
        - Картина ритуалов примерно одинаковая?
        - Да.
        - Тогда в этом нет необходимости, - отказалась я.
        У Квика мелькнула едва заметная усмешка. Глава подразделения колдовского контроля подозревал специалиста в области ритуалов и был отчасти прав. Теперь я не могла его судить. Это не первое убийство и не последнее. Психопату необходимо определенное количество жертв.
        - Что скажете?
        - Это мог совершить любой, даже иной, не обладающий магией, если имеет необходимый багаж знаний по ритуалу, - сообщила я.
        - Что за ритуал?
        - Вам еще не сказали? - удивилась я.
        - Наши умники говорят, что не знают назначение того, что тут случилось.
        - В нашем мире много ритуалов, часть позабыта, часть запрещена, остальные используются. То, что произошло здесь, недопустимо, и о таких знаниях мало кто помнит. Думаю, информация сохранилась в центральной библиотеке, в закрытой секции. Чтобы туда попасть, нужен пропуск, ну или работать там, пусть даже уборщиком.
        - Вы уверены? - нахмурился орк.
        - А еще необходимо время. Ритуал выполнен очень точно, чтобы достигнуть такого мастерства, нужны тренировки и тщательное изучение. Тот, кто это совершает, потратил не один год на достижение цели. И вряд ли женат.
        - Или замужем? - уточнил Квик.
        Понимая, что забиваю гвозди в крышку своего же гроба, кивнула и добавила:
        - Будут еще жертвы. Тринадцать всего.
        - И что тогда случится?
        - Данный ритуал берет магию не из иного, который его проводит, не из мира. Из жертвы. Жизненная сила перетекает в специальный сосуд, который можно изготовить самому из чего угодно, лишь нанеся нужные символы. Когда накопится необходимое количество, необходимо влить все в себя - и получишь годы жизни убитых людей. Вы заметили, что все жертвы молоды?
        Некоторое время орк молча смотрел на меня.
        - Откуда вы столько знаете об этом?
        Я хотела соврать, все мои инстинкты просили этого, но…
        - Я писала докторскую по запрещенным ритуалам и несколько, в том числе и этот, были в ней. Более того, я ее защитила. Если вы хотели найти консультанта, то скорее всего я одна знаю так много об этом забытом языческом обряде.
        - Думаете, преступник - эльф?
        - Это эльфийский ритуал, да. Но… Сейчас есть законные способы продлить жизнь, а у перворожденных она и так длинна. Чтобы они пошли на подобное… Игра не стоит свеч.
        - Зато для человека это великий соблазн, - как бы невзначай бросил Квик.
        Он был орком и проживет намного дольше меня. Я же принадлежу людской расе.
        - Да, это великий соблазн.
        - Если довести ритуал до конца, он сработает?
        - Есть данные, что в прошлом уже пытались совершить подобное, но не смогли. С другой стороны, ни одна попытка не была проведена столь тщательно. Как эта… Не знаю.
        По глазам орка поняла: тот считает, убиваю я. Меня уже осудили и вынесли приговор. Все проклятия ада!

* * *
        Артур Квик
        Зайдя в кабинет, я увидел, что Фей меня уже ждал. Сняв этот опостылевший за день пиджак и сорвав галстук, который не первый час душил меня, я уселся и устало откинулся на спинку кресла.
        - Ну не томи. Что ты думаешь?
        - Она очень подозрительна. Скорее всего, убийца эта заучка.
        - Что Синук сказала? - нахмурился Фей.
        - Если коротко, это ритуал, дающий бессмертие, убийца - один из ее коллег или неизвестный, который плотно интересуется древними ритуалами. Причем магией он может и не обладать.
        - Такое вообще возможно? Ритуалы без магии… - удивился Фей.
        - Да бред все это! Синук вешает нам лапшу на уши. Вероятно, это именно она, так как обладает нужными знаниями. У остальных стопроцентное алиби. А профессор всего лишь читала…
        - Да не читала она! По поводу свадьбы - у орков нет обрядов. Они закидывают избранницу на плечо и несут в храм. Синук понятия не имеет о нашей жизни и традициях. Соврала точно.
        Мне не хотелось в это верить. Профессор почему-то вызывала у меня симпатию. Раньше за мной подобного не было замечено. Эта должность уничтожает мой профессионализм.
        - И что ты планируешь делать?
        - Использовать призыв. Просто так она на нас работать не согласится, это не в ее интересах. Синук будет у меня на глазах, и когда ошибется, я увижу и поймаю ее.
        - Мне кажется, ты перебарщиваешь…
        - Нам же все равно нужен был эксперт? Вот он у нас и будет, - криво усмехнулся я.
        Одно знал точно: эта женщина должна быть рядом. И она будет!

* * *
        Татьяна Синук
        Утро добрым не бывает. Особенно когда сосед сверху - ведущий оперный певец и по утрам репетирует, едва встав с кровати. Вот же трудоголик. Но ничего, завтра он у меня встанет под тяжелый рок. Под него я пишу научные статьи и в этот раз не буду использовать наушники.
        Нащупав внизу тапочки, я выругалась, как не подобает научному сотруднику, ибо ночью кот Каспер срыгнул в него комочек шерсти. Вот нет больше мест в доме, кроме моих тапочек!
        Ежась от прохладного воздуха и кутаясь в халат, я босиком поковыляла в ванну, потому что без водных процедур сейчас точно ни на что не способна. Протяжный «мяф» раздался рядом и намекал, что домашнюю живность стоит покормить. Раздраженно глянув вниз, я встретила невинные кошечьи глаза и мысленно взмолилась, чтобы мама сегодня вернулась из командировки и забрала своего питомца.
        День складывался неудачно. Выбежав на улицу, я понеслась на остановку, жутко опаздывая и пришла на работу на тридцать минут позже. К тому же попала на плановую проверку редкой литературы ограниченного доступа нашего музея.
        У нас одно крыло здания было отдано под собрание древних текстов по ритуалам и другим смежным областям. Вход в эти помещения строго ограничен, но нас периодически заставляли запираться в пыльных казематах и пересчитывать все скрупулезно.
        В этот раз эта работа оказалась совершенно нескучной. На мою беду я обнаружила пропажу нескольких книг по ритуалам эльфов. А еще в паре томиков были вырваны страницы, и я прекрасно знала, что за информацию они сдержали. Это сокрушительный удар: мои рекомендации для Квика оказались бесполезны. Маньяк, убивающий иных, был не среди уважаемых профессоров и известных исследователей, он работал со мной в музее.
        Сложно сказать, что пугало меня больше: шанс оказаться убитой или то, что меня посадят. Как только полиции станет известно о нашей пропаже, я знаю, на кого подумает глава департамента.
        От директора музея я шла словно на эшафот, подчиненные уже знали о произошедшем и встретили меня понимающими взглядами. Непроизвольно я посмотрела на Эдуарда, единственного человека нашего отдела, которому хуже, чем мне. Парень выглядел неважно и был вялым.
        - Что случилось? - спросила я, с тяжелым вздохом опускаясь в свое кресло.
        - Мне прислали торт на день рождения, им я и отравился, - пояснил мужчина, поправив очки.
        Заподозрив неладное, я уточнила:
        - А от кого презент?
        - От поклонницы. Не ожидал, что мои исследования пользуются такой популярностью.
        Я тяжело вздохнула. Девочки говорили, что до меня туго доходит. Но Эдуард побил и этот рекорд. Ну хоть какой-то.
        Посмотрев на Эдика, я мысленно вспомнила слова Алисы, которая боялась, что ее любовь может кто-то увести. О главном она позаботилась: сейчас Эдуард сам передвигаться мог с трудом. Только если носилки…
        Переведя взгляд на остальных сотрудников, я внимательно посмотрела на каждого. В ответ народ напрягся и ответил мне мрачными взглядами и насупленными лицами. Они решили, я ищу вора среди них. Отчасти это было так. Я гадала, кто убийца.
        Когда подъехала полиция, я даже не удивилась, увидев среди них Квика. Тот сразу направился к моему столу. Теперь насупилась уже я.
        - Добрый день, - кивнул мне мужчина.
        - Не добрый, - буркнула я. - Что вы тут делаете?
        - Прибыл помочь нашему ценному и уважаемому музею с раскрытием преступления, свершенного в его стенах, - усмехнулся орк.
        Несмотря на то, что видеть я его была совсем не рада, нельзя не отметить, что выглядел служитель контроля очень мужественно. Мощная фигура излучала уверенность, а острый взгляд пронзал каждого, кто попадался ему на дороге. Очень сексуально. Вот беда - я подозреваемая.
        - Кто же вас кинул на борьбу с ворами?
        - Я доброволец, - еще шире улыбнулся орк.
        Поджав губы, я поинтересовалась:
        - Вы будете допрашивать всех?
        - Конечно. У вас тут все неблагонадежные.
        Подчиненные сидели ни живы, ни мертвы, пока полицейские заполняли весь музей и наши комнаты в том числе. Они смотрели на орка широко открытыми глазами, полными опасения, и были полностью дезориентированы. Древние мумии и проклятия не пугали их так, как Квик.
        - Мои подчиненные - все очень порядочные люди, - сочла долгом заступиться я.
        - Серьезно? Одна подсела на благовония, другая изменяет мужу, третья ходит к психологу из-за бессонницы и галлюцинаций. Еще один ходит по злачным районам в поисках доступного тела…
        - Это Карл ищет доступных женщин? - в полном шоке переспросила я. - Вы его совсем не знаете! Он же на диете!
        Бросив взгляд на вампира, поняла: это я чего-то не знаю.
        - Ну да, ну да. Еще пара таких походов - и он превысит лимит крови на этот месяц, тогда и арестуем, - порадовал всех нас Квик.
        Вампиру стало плохо.
        - Смотрю, вы многое о нас знаете? - ехидно спросила я.
        - Готовился, - честно ответил орк. - А теперь начнем допрос. Кто первый? Может, этот Карл?
        - А если с нашего начальника? - спросила моя помощница и по совместительству секретарь Эльмилиэль.
        Предательница. Ну попросишь у меня еще лишний выходной!
        - Ее я лично допрошу вечером, - ответил Квик и отправился организовывать место для будущих бесед, оставив меня с подчиненными наедине.
        В этот момент я ненавидела орка. Тишина стояла такая, что услышишь, если муха пролетит. Чувствую, сейчас у меня появилась личная жизнь. Да еще какая!
        Жаль, виртуальная.

* * *
        Мрачно рассматривая карандаш на столе, мысленно костеря Квика на разный манер, я старалась не встречаться с окружающими взглядом. Вроде как орк ничего такого не сказал, оправдываться глупо. Но не оставлять же все как есть?!
        Решение проблемы на ум не приходило. Раздалась мелодия вызова, и я не глядя приняла его.
        - Привет! Как там продвигается чтение книги? - спросила Алиса.
        - Я сижу на работе, и тут куча полицейских, - мрачно ответила я и кратко сообщила, что у нас случилось.
        - Ого! Неожиданные события. Ты же ведь ничего не украла?
        Прикрыв глаза, я попробовала унять гнев.
        - Меня привлекли как эксперта, чтобы я помогла поймать свихнувшегося иного, который мечтает с помощью ритуала получить бессмертную жизнь, - шепотом сообщила я. - Сегодняшнее происшествие - случайность.
        - Мысль недурна, - оценила Алиса задумку маньяка.
        - Для этого нужно убить тринадцать человек.
        - М-да… - расстроилась подруга. - А все так хорошо начиналось. Когда ты сможешь улизнуть из музея?
        - Не знаю. Шеф отдела, который использовал вызов, кажется, подозревает именно меня в убийствах.
        - А он симпатичный?
        - А это сейчас важно? - удивилась я. - Ты что, не слушала, что я тебе говорю?
        - Всякую ерунду говоришь. А хорошего мужика упускать нельзя. Сколько ему лет? Каков он собой?
        - Вам бы меня не упустить. Этот коп хочет меня посадить.
        - Ты преувеличиваешь.
        - Если бы!
        - Как там обстановка в целом?
        Я осмотрелась.
        - Ну, когда мы были на месте преступления, я будто бы попала на место после кровавых оргий. Пока мне не дали зелье, меня страшно мутило, и еще долго будут сниться кошмары. Сейчас музей напоминает филиал психбольницы. Все нервные и стараются внушать доверие.
        - Серьезно? А селфи на фоне трупа не сделаешь? Некоторые мужчины ценят креатив и считают его сексуальным.
        - Да не вопрос! В следующий раз кишками обмотаюсь и сфоткаюсь. Могу и со всем колдовским контролем. Вдруг их воспримут как конкурентов? Тогда успех точно гарантирован.
        - Таня… - начала Алиса, но я, буркнув прощание, отключилась.
        Какой тут может завязаться роман, когда мужчины вокруг тебя при исполнении?
        Перед глазами непроизвольно возник образ Квика, но я, яростно мотнув головой, прогнала его прочь. Квик мне решительно не подходит! Наверное…

* * *
        Уставшая и морально угнетенная, я еле плелась до квартиры. Квик отпустил меня после вопросов о ритуале и исторических данных. Сама не думала, что столько знаю. Лично допросил, пока вез домой. Человек слова.
        Мои мысли занимали ванна и отдых на диване за просмотром банального легкого сериала, когда около двери я увидела Алису.
        Тяжелый вздох вырвался против воли, и единственное, что ее спасло от вежливого, но твердого отказа, - это вино, которое она принесла с собой. Может, это тоже неплохой способ расслабиться? Лишь бы не стал привычкой.
        Как обычно, мы расположились в гостиной, и я, прикрыв глаза, сделала глоток терпкого виноградного напитка. Приятный полумрак в комнате и теплый ветерок из окна способствовали расслаблению…
        - Что-то ты взбудораженная какая-то после встречи с этим следователем, - заметила Алиса, внимательно на меня посматривая.
        - А какой еще может быть человек после нескольких часов допроса? - удивленно взглянула я на подругу.
        - Ну-у-у… Смотря как допрашивать. Если бы ты дочитала ту книгу, то не задавала бы таких глупых вопросов, - усмехнулась Алиса.
        За что получила подушкой по голове.
        - Ты уничтожила мою прическу, которая стоила целое состояние!
        - Переплатила, - невозмутимо сообщила я и предложила: - Я могу вообще избавить тебя от волос и намного дешевле. Зато потом тратиться не придется.
        - Много ты понимаешь. Не переводи тему. Почему не хочешь попытаться с детективом?
        - Если отбросить тот факт, что он хочет посадить меня в тюрьму? - уточнила я.
        - Пусть так.
        - У него синие клановые татуировки на лице и руках! - уцепилась я за первую попавшуюся причину, чтобы не выдать своего интереса.
        - Ну-у-у… - неопределенно протянула Алиса. - Он мужчина с изюминкой?
        - Ты издеваешься? Я профессор и уважаемый научный деятель, у меня не может быть мужчины с синими татуировками!
        - Что ты там себе напридумывала? Ты что, медийная личность? Да у тебя в кавалерах может быть даже маг-извращенец, и то будет твое личное дело.
        Алиса сошла с ума.
        - Ты завтра идешь на встречу с ним? - требовательно посмотрела на меня она.
        - Скорее всего, он придет ко мне на работу, - заметила я.
        - И долго будет там? - мурлыкнула подруга.
        - Вероятно, - пробормотала уныло.
        - Что наденешь?
        - Джинсы и джемпер, - пожала плечами.
        - Ты что! - воскликнула эльфийка.
        - Во время допроса главное - это удобство, - начала я.
        - И быть собой, - закончила за меня Алиса. - Это провал.
        - Да что не так? - возмутилась я.
        - Ты же встретишься с ним! - воскликнула подруга.
        - И что?
        - Тебе надо соответственно одеться, - сообщила Алиса.
        - У меня вся одежда приличная, - ответила я, раздражаясь.
        - Да ее только в фонд бездомных можно сдать. Нужны соблазнительные вещи.
        - Это для встречи со следователем-то?! - не выдержала я.
        - Да! Иначе как ты его соблазнишь?
        - Не собираюсь я обольщать этого неандертальца!
        Мне было жутко обидно. Орк мне нравился, а в ответ Квик мечтал меня арестовать. Явно симпатией тут и не пахнет. А жаль. С ним бы я попробовала.
        - В общем так… Квика не соблазняю, и точка!
        - Ладно, хорошо… Ну есть кто-то другой на примете? - уточнила Алиса.
        - Нет. Почему ты так настойчиво пытаешься меня с кем-то свести?
        - Эдуард не обращает на меня внимания. Так хоть кто-то будет счастлив.
        - Может, это из-за твоих подарков? - тонко намекнула я.
        - Я давно ему ничего не дарила, - возмутилась Алиса.
        Это заставило меня задуматься. У Эдуарда не было других поклонниц, мы бы точно заметили. Неужели появилась совсем недавно? Надо выяснить. В любом случае пока не стоит расстраивать подругу сообщением о сопернице.
        - Ну не хочешь заводить роман с Квиком - есть сайт знакомств. Размести там свой профиль, может, повезет. Жизнь так коротка, время быстротечно, не упусти все самое интересное, а то придется убивать людей, чтобы выиграть время и успеть завести личную жизнь.
        - Ладно, уговорила. Страшными перспективами запугала, - улыбнулась я.
        Ничего не теряю. Вдруг поможет отвлечься от Квика. Решено, попробую. И мы чокнулись бокалами с Алисой, отмечая этот новый этап в моих попытках найти парня.
        Лишь бы раньше времени не убили.

* * *
        Артур Квик
        Дверь неслышно открылась, пропуская внутрь кабинета Фея. Друг всегда мог угадывать моменты, когда появляться не стоит. И приходил…
        - Работаешь допоздна?
        - Как обычно, - усмехнулся я, откинувшись на своем рабочем кресле и прикрыв глаза.
        - Жениться тебе нужно, тогда спешил бы домой, к теплому ужину и ласковой женщине.
        - Это сказка. Впрочем, может, ты и прав. Женюсь!
        - С чего такая покладистость? - с подозрением посмотрел на меня Фей.
        - Встретил свою пару, - покосился на друга.
        Тот присел напротив меня за стол, некоторое время обдумывал сказанное, а потом…
        - То-то тебя разбирало. Я еще подумал, с чего бы… Ну ты и попал!
        Догадался.
        - Что делать будешь?
        - Поеду завтра мириться, - с вздохом ответил я.
        - Вычеркнул ее из списка подозреваемых?
        - Да. Она невероятно наивна для своих лет и научных званий. Да и не может орк признать истинной парой психически больную особь. В нас слишком много от животных.
        - Не только в вас. Эльфы тоже этим грешат, - заметил друг.
        - Но среди эльфов нередко бывают психопаты, а среди орков ты хоть одного знаешь?
        - Нет, - улыбнулся Фей. - Тогда удачи завтра. Она тебе понадобится.
        - А то я не знаю. Татьяна меня невзлюбила, и я сам дал ей повод. Не справился с эмоциями, направил их не туда. Да и понял только сегодня, когда наблюдал за ней весь день. Я ведь мог не ехать, но желание увидеть пересилило. Будем надеяться, что пока еще не все потеряно.

* * *
        Татьяна Синук
        Встреча с подругами затянулась, и спать я легла поздно. Во сне всю ночь за мной гонялся мужчина с наручниками и кричал, что я его судьба и он хочет приковать меня к себе навечно. После такого утром я была вся разбитая и невыспавшаяся. А у меня сегодня исследования останков чернокнижника Литарителя.
        Как и ожидалось, на работу я опоздала, и любопытные взгляды коллег ясно давали мне понять, что все неправильно предположили причину моего опоздания. Видимо, полагали, что допрос затянулся до утра. Вот же…
        Чисто из вредности, вместо работы я налила кофе и решила сначала выполнить обещание, данное себе и Алисе. Поэтому зашла на сайт, который мне так настойчиво рекомендовали.
        До этого много раз видела рекламу, что иные так находят свою пару, но сомневаюсь, что это поможет мне. Однако попробовать стоит, и я села регистрировать свою анкету.
        Пара очень важна для нас, и не без причин. Часть населения планеты генетически совместимо и подходит для создания семьи друг с другом. А есть и такие, чья физиология позволяет спариваться только с себе подобными.
        Если ты слабый маг, то в супруги тебе подойдет практически кто угодно. Если средней силы - придется подойти к выбору партнера с умом и прислушиваться к своим ощущениям: природа подскажет, кто идеально тебе подходит. Слабые представители могут сойти с ума, если выбор сделают неразумно.
        Для очень сильных магов трудностей еще больше. Или найдешь себе пару под стать мощи, или останешься вдовцом и без детей. Но это только в том случае, если пара не выдержит рядом с колдуном достаточно времени, чтобы завести ребенка, и не свихнется.
        Маги обладают притягательной и такой прекрасной магией, но за все нужно платить. И единственное, что может магам помочь, - это то, что каждый житель моего мира имеет идеальную пару. Абсолютно совместимую и на сто процентов подходящую. Вот только ее нужно найти и, встретив, не прошляпить свое счастье. И если ты все-таки счастливчик идеального союза, то, хорошо бы, не произошло драмы. Пара может встретиться, когда у тебя уже есть отношения: девушка, парень, супруг, дети…
        Тот, кого ты, был уверен, любишь, отойдет на второй план, все инстинкты, присущие твоей расе, обострятся, и больше для тебя в этой жизни не будет никого, кроме твоего идеального партнера. Ты бросишь всех ради своей второй половины, предашь, умрешь, убьешь…
        До того, как ввели «законы пар», было много трагедий, преступлений, недоразумений. Закон устранил большинство таких ситуаций, но главное, какие негласные решения приняли для себя люди, - не заводить серьезных отношений и ждать, ждать, когда встретишь свою идеальную пару. Кому-то это удается, кому-то нет. Кто-то встречает ее даже слишком рано, кто-то - прожив не один десяток лет. И узнаешь ты ее сразу. Для каждого этот процесс индивидуален, но ни одной осечки за тысячелетия еще не было и, думаю, не будет.
        Конечно, для заключения брака и я хочу встретить свою пару. Вот только сумею ли? Когда это произойдет? Ходят слухи, что этот сайт упрощает поиск. Попробовать?
        Хм…
        Войдя в сеть, я решила почитать отзывы пользователей и через некоторое время, не найдя ничего предосудительного, перешла на сайт. Чтобы зарегистрироваться, здесь предлагалось заполнить огромную анкету. Судя по требуемым сведениям, вплоть до магического сканирования. Я тут до пенсии свои данные вносить буду.
        Однако не прошло и часа, как я закончила и перешла к выбору. И тут возникли проблемы…
        Читаю анкеты мужчин, их пожелания, и они мне кажутся непонятными. Вот, например: «Ищу женщину для с/о». Вот что такое это «с/о»? Серьезные отношения? Сексуальные оргии? Соление огурцов?
        А то буду потом весь день банки магией запечатывать. А у меня основной инстинкт не кормлен и, если верить подругам, времени осталось мало.
        Выйдя с сайта, я раздосадовано вздохнула. Надо сделать перерыв и все-таки заняться чернокнижником. А то наука простаивает. Личная жизнь - это хорошо, но кушать тоже надо.
        Около часа я занималась костями эльфа, когда почувствовала теплое дыхание на затылке. Во мне все обмерло, и, сжав в руке тяжелый томик по древним ритуалам, я замахнулась на незваного гостя. Мою руку остановили на полпути.
        - Вы знаете, что нападение на сотрудника колдовского контроля карается тюрьмой? - с улыбкой спросил орк.
        - Нет. Вы меня дико напугали! - выдохнула я.
        - Боитесь, за вами пришел маньяк?
        - Нет. Ему нужны совершенно определенные жертвы, - нахмурилась я.
        - Что? Почему?
        - Чем дольше может прожить тот, кого он убьет, тем больше психопат получит лет. Я в этом отношении мало привлекательна. Жертвы в основном эльфы. Впрочем, у вас тоже неплохая магическая сила, и как орк вы живете дольше. Вполне можете подойти.
        Что я мелю? Только хуже делаю.
        - Тогда вы мне нужны, чтобы выяснить, кто из ваших милых сотрудников маньяк. Вы ведь уже догадались, что он здесь?
        - Неужели я больше не главная подозреваемая? - саркастически поинтересовалась я.
        - Больше нет. Сейчас я в этом уверен, - пожал плечами орк, рассматривая меня с каким-то новым интересом.
        - Чем обязана вашему доверию? - напряглась я.
        Есть у меня ощущение, что не знаю чего-то важного.
        - Потом расскажу. Так что, вы уделите мне время?
        - Как будто у меня есть выбор… Но вам стоит помнить, что у меня есть основная работа и моему начальству может не понравиться наши с вами дела…
        - Это я улажу.
        - Плюс мне не нужны лишние слухи о нас помимо тех, которые уже есть.
        - О, и что же говорят? - оживился мужчина.
        - Из-за того, что вы необдуманно строите предложения, мои коллеги считают, что у нас отношения, - поджав губы, сообщила я.
        - Почему же слухи? Все верно. Я собираюсь за вами ухаживать.
        Эти слова повергли меня в шок.
        - А я думала, посадить в тюрьму, - пробормотала, наблюдая, как он приближается.
        - Вам показалось, - невозмутимо заявил этот несносный орк.
        И поцеловал меня. От удивления в первые мгновения я застыла, а потом проявила слабость и ответила на поцелуй, обвив мужскую шею руками. Ласка была нежной, приятной и пробуждала основной инстинкт.
        Кажется, я начинаю понимать, о чем говорили подруги. Мысли о близких и длительных отношениях привлекают все сильнее.
        Хлопнула дверь в лабораторию, и на пороге застыла моя помощница. Что-то она последнее время все сильнее меня раздражает. Может, уволить?
        - Простите, - пискнула девушка и выбежала прочь.
        Попробовав отстраниться, я поняла, что мужчина, обнимая меня за талию, не пускает.
        - Вы ведете себя неприлично.
        Тот тяжело вздохнул и убрал руки.
        - Я отпросил тебя у начальства и жду завтра у себя в кабинете. Будем выяснять, кто убийца.
        Кивнув, я получила еще один поцелуй в губы и, смотря на выходящего орка, приложила руку к груди, стараясь унять быстрый стук сердца. Этот мужчина точно пробуждает во мне основной инстинкт и не только.
        Теперь осталось дело за малым: выяснить то, что поможет его расследованию. До конца рабочего дня далеко, а коллег разбередила сплетня, которую им, несомненно, сообщила мой помощник. Значит, узнать то, что мне нужно, будет просто.

* * *
        Я пила кофе на балконе и смотрела на вечерний парк, который был виден из моего окна. Многое предстояло обдумать. Ознакомившись с материалом дела, я хорошо знала, когда произошли убийства, информацию о жертвах и детали.
        Поспрашивать коллег про то, кто где был и чем занимался, не составило труда. И если полицейским они не спешили все рассказывать, то в разговоре со мной были куда как более откровенны, поведали о том, что знали о нашем отделе. В такие моменты люди охотнее делятся информацией о ближнем, чем о самом себе.
        Я все записала, сопоставила и нашла несостыковки. У троих из нашего отдела не было алиби, и они все врали. Меня это тревожило. Там, где есть небольшой обман, можно заподозрить преступление.
        Звонок в дверь заставил меня отвлечься и, бубня себе под нос про незваных гостей, я двинулась посмотреть, кто ко мне пожаловал. На пороге на меня смотрел зеленый куст на ножках, потом он сместился вниз, открывая лицо Алисы. За ней виднелась и Соня.
        - Привет! Вечер добрый?
        - Еще не знаю, - мрачно ответила я. - Что-то вы ко мне зачастили.
        - Диагноз понятен: вредная, уставшая, - заметила Соня.
        Обдумав, я подтвердила:
        - Точняк.
        Но пропустила гостей внутрь.
        - Ай-яй-яй… Сленг из уст уважаемого профессора! - поцокала Алиса.
        - Да нет никаких сил терпеть. Коллеги не работают, а сплетничают…
        - Это в любом коллективе так, - пожала плечами Соня.
        Я была с ней не согласна и продолжила.
        - А этот невыносимый мужчина, кажется, сведет меня скоро с ума. Я совсем перестала понимать мотивы его поступков.
        - У вас не клеится? Разве можешь ты со своим опытом завлечь мужика… - заметила Алиса.
        От несправедливости я едва не задохнулась.
        - Женщина должна быть обольстительницей и проявлять инициативу.
        - Я? Его?! Ага, уже бегу, волосы назад, - буркнула я.
        Говорить или нет о том, что случилось между нами сегодня? Нет, подожду, как будет дальше.
        - Не надо цитировать известные хиты, потому что у меня есть план, - радостно оповестила меня подруга.
        - Может, не надо? - сделала шаг назад.
        - Еще как надо! Вот, держи.
        И мне вручили зеленый пук листьев, торчащий из горшка.
        - Что это? - недоверчиво спросила я.
        - Спатифиллум.
        - Зачем оно мне?
        - Это женское счастье! - воскликнула Алиса.
        Взглянув критически на цветок, я заметила:
        - Да? А по нему так и не скажешь.
        - Много ты понимаешь. Ты же знаешь, как для иных рас важны приметы, и только такой научный сухарь, как ты…
        - Хорошо, хорошо.
        Именно этот момент выбрал мой рыжий полосатый кот Каспер, чтобы выйти из своего укрытия и сказать свое веское:
        - Мяф!
        - Он все еще у тебя? - удивленно спросила Соня.
        - Мама задержалась в командировке, - печально ответила я, покосившись на вредное животное. Тот ответил мне недовольным взглядом.
        Вновь посмотрев на подруг, потом на горшок, я решила отнести зеленого пришельца на кухню. Завтра разберусь, а пока пусть на столе постоит. Растений у меня в квартире не было до этого ни разу. Совершенно новый опыт. А я ученый. Попробуем?
        Вернувшись в гостиную, я заметила, что Алиса держит кота за шкирку на вытянутой руке и рассматривает его. А Соня - их, удобно устроившись в кресле. Мы обменялись с ней насмешливыми взглядами.
        - И горазда ты тяжести тягать, - показала я головой.
        Каспер шипел, крутился, но от Алисы никто так просто еще не уходил.
        - Он потолстел, что ли, с последнего раза?
        - Да. Пришлось идти к ветеринару, тот посадил нас на диету.
        - Нас? - иронично переспросила подруга. - С каких пор ты посещаешь ветеринара? Он симпатичный?
        Я сокрушенно покачала головой.
        - Ты озабоченная.
        Каспер воспользовался тем, что Алиса отвлеклась, и, вывернувшись, шустро покинул комнату. Я за ним такую прыть замечала, только когда он к своей миске летел поесть. Может, и правда диета дает эффект?
        - Ты не увлекайся заботами о котах до брака, а то старой девой останешься. Приметы! - вскинула Соня палец вверх.
        - Ну, теперь Алиса принесла женское счастье, и личная жизнь спасена.
        - Точно. Держись его - и ты не пропадешь. А я побежала, мне надо потренироваться, хочу приготовить торт Эдуарду на день рождения.
        - Может, не надо? - вновь спросила я.
        - Еще как надо. Он наконец-то обратил на меня внимание и пригласил на свидание! А у него совсем недавно был день рождения.
        - А он не маловат для тебя? - с улыбкой спросила Соня.
        - Ты что, ему уже больше ста лет! - возмущенно воскликнула подруга. - Просто выглядит молодо.
        В первое мгновение я не поверила, а затем все встало на свои места. Медленно повернувшись к Алисе, я взмолилась:
        - Достань мне адрес Квика?
        Сначала подруги опешили, после чего эльфийка воскликнула:
        - Я знала! Вот она, магия растений. Она решила заняться своей личной жизнью!
        - Да, да. Именно так. Вы идите и все сделайте, чтобы разузнать, что мне нужно. У тебя дядя в мэрии, у Сони ее парень влиятельный. Нужна помощь. Срочно!
        - Эк тебя разобрало, - косясь на меня, заметила Соня, когда я выталкивала их из квартиры.
        - Иногда нужны решительные действия! Вперед! - и, захлопнув дверь, кинулась одеваться.
        Одежду выбрала первую попавшуюся, как и сумку, бросив туда кошелек. Руки тряслись, а все мое существо было переполнено страхом. Мне непременно нужно успеть. Быстрее…
        Когда я выбегала за дверь, на телефон пришло сообщение с адресом. Теперь дело за мной.

* * *
        Едва отворилась дверь, как меня сразу ослепил свет, льющийся из квартиры, и лишь удивленное хмыканье заставило вновь взглянуть на собеседника.
        - Неожиданный визит. Проходи, - отступил мужчина.
        Не думая, я шагнула в прихожую, пребывая в сильнейшем нервном напряжении, и орк сразу заметил это. Охватив за плечи, он провел меня в квартиру и, налив эльфийского крепленого вина, сунул мне в руки бокал.
        - Не буду спрашивать, как ты узнала, где я живу. Рассказывай, что случилось?
        - Я знаю, кто убийца. Вернее, у меня есть серьезные подозрения, которые подкреплены дельными рассуждениями. И подозреваю, кто будет следующей жертвой.
        Орк опешил.
        - Подробнее.
        - Ты должен защитить Алису! - не сдержавшись, воскликнула я.
        Слезы потекли по моему лицу. Нервные клетки массово умирали, а я никак не могла успокоиться.
        - Так, стоп. Кто, по твоему мнению, убийца?
        - Эдуард Снопс, - всхлипнула я и высморкалась в предоставленные Квиком бумажные платочки.
        - Этот задохлик? - вскинул брови орк.
        - Ему больше ста лет, - сообщила я.
        И мужчина все понял. Воспользовавшись телефоном, он связался со своим отделом и приказал следить за подозреваемым.
        - И за Алисой Лисовель, - добавила я и продиктовала адрес. - Она следующая жертва.
        Мою просьбу выполнили и, завершив разговор, настойчиво усадили на свои колени. Находясь в полном раздрае, я не одернула Квика за вольность. Особенно если вспомнить сказанное им недавно и мою симпатию… Хотелось прижаться к сильному плечу и позволить все уладить.
        - Теперь соберись. И расскажи мне все с самого начала.
        - Когда вы обратились ко мне в связи с убийствами, я сначала заподозрила известных личностей, профессоров. Так хорошо знать этот вопрос может не каждый. Однако, по уверениям контроля, у них было алиби. Да и библиотеки, где находятся эти сведения, вы проверили, к книгам посторонние допущены не были, а те, кто имел возможность изучить вопрос, не могли по разным причинам совершить ритуал. Но кто-то же убивал. Почему я сразу не подумала про наш институт?
        - Может, верила людям, которые тебя окружают? Ты же не следователь.
        - Да, наверное. Но после инвентаризации книг были обнаружены пропажа и порча имущества. Странно, что он работал так неаккуратно. Скорее всего, думал скрыться прежде, чем мы все обнаружим.
        - Ему ведь нужно еще много жертв…
        Я покачала головой.
        - Алиса должна стать тринадцатой. Эдуард перевелся к нам совсем недавно, не прошло и года. Остальных жертв он убил в другом месте, ритуал допускает интервалы, но не более двенадцати месяцев. Подруга сразу изъявила симпатию, невозможно было не понять. А он не заметил. Знал, что она моя подруга и, если мы познакомимся через нее ближе, я его раскушу. Всегда думала, что Эдуард недалекий ботаник. Но поверхностные впечатления могут быть опасны. Снопс не просто так не замечал Алису, он вообще очень расчетливый психопат. Пару лет назад защитил диссертацию по теме, которая так нас интересует. У него было время подготовиться.
        - Как ты его заподозрила?
        - Выплыл наружу обман Эдуарда насчет поклонницы, которой у него нет. Это заставляет подозревать большую ложь. Проверив его отлучки по недомоганию и сопоставив их с временем убийства, я поняла, что у него нет алиби. Но даже тогда считала все совпадением. Никто не любит рассказывать о себе, зато обожают сплетничать о других. Эдуард себя плохо чувствовал: после ритуалов энергия усваивается, и годы жизни нужно «переварить». И его возраст…
        - Но ты говорила в самом конце…
        - Я ошиблась. Не изучала так досконально, как Снопс. И сейчас он начал ухаживать за Алисой. Столько времени не замечал ее откровенной влюбленности, а тут неожиданно прозрел. Просто она эльф, верит ему из-за своих чувств целиком и полностью - идеальная последняя жертва. Видимо, убийца понял, что я его подозреваю, поэтому необходимо действовать быстро. Если вы обыщите его жилье, то найти доказательства будет несложно.
        Рассказывая, я впала в какой-то ступор. Как только я узнала, что подругу охраняют и больше бояться не нужно, всплеск переживаний сменился апатией.
        - Тебе необходимо отдохнуть, - заметил орк, гладя меня по голове.
        - Да, пора домой, - пробормотала я, попытавшись встать, но сильные руки не пустили.
        - Ночью? Не вздумай. Ляжешь у меня.
        И, подхватив на руки, понес в спальню.
        - Не смей мной командовать, - вяло возмутилась я.
        - Ты ценная свидетельница, убийца может попытаться устранить тебя. Поэтому ты будешь здесь, под моим присмотром.
        После нервного потрясения организм просил отдыха, глаза слипались, и я позволила себя уложить в постель и охранять. Последнее, что почувствовала, - это легкий поцелуй в губы, и я уснула.

* * *
        Солнышко ярко светило в комнату, мешая сладко спать дальше, и, немного поворочавшись, я все-таки решила встать. В первый момент опешила от незнакомой обстановки, а потом вспомнила, что было вчера. Остаться ночевать у малознакомого мужчины? Была так себе идея.
        - Проснулась? - раздался голос орка от двери.
        В домашних брюках и футболке Квик выглядел преступно привлекательно.
        - Да. Доброе утро.
        - Уже день вообще-то. Я приготовил завтрак, вставай.
        - Как день? - подскочила я на кровати. - А как же работа?
        Не позволив мне броситься одеваться, орк перехватил за талию и повалил на кровать, нависнув сверху.
        - Тихо. Сегодня ты остаешься здесь, под моей охраной.
        - Почему это?
        - Ребята ловят вашего Эдуарда, и пока он не под стражей, ты из этой квартиры никуда не выйдешь. Твое начальство уже в курсе.
        - А не слишком ли шикарная охрана мне досталась? - ехидно осведомилась я.
        - Рад, что ты в таком восторге, - усмехнулся орк.
        - Я имела в виду твое служебное положение, - уточнила, нахмурившись.
        - Я хорош во всех отношениях, - кивнул мужчина, заставив меня вскипеть от его самодовольства.
        Поругаться не позволили. Квик, прижавшись к моим губам, поцеловал. Долго сопротивляться не смогла и ответила на ласку. Артур был моей слабостью. Воля отказывала, логика молчала. Невозможный мужчина.
        - Выпусти немедленно, - выдохнула я, едва поцелуй прервался.
        - Почему? Не нравлюсь? - пытливо смотрел на меня орк.
        - Дело не в этом. Меня смущает твое поведение. С таким непостоянным мужчиной довольно тревожно, - намекнула я на его прошлые поступки и замечания.
        Квик тяжело вздохнул.
        - Думаю, нам нужно поговорить.
        - Точно, - поддакнула я.
        - Пойдем, ты съешь завтрак, а я все объясню.
        Спорить не стала. Мне самой не хотелось идти на работу, где меня из мести может прикончить сумасшедший душегуб. Остаться с мужчиной, которым я, несомненно, увлеклась, намного интереснее. А еще орк был хорошим поваром. Я почти готова влюбиться в него по-настоящему!
        Пока я уплетала яичницу и тост, Артур делал нам кофе, попутно объясняя свое поведение.
        - Пока я не встретил тебя, относился к женщинам поверхностно, довольно равнодушно и думал, что вообще не женюсь.
        Это он мне так предложении руки и сердца делает? Ну что сказать, очень романтично.
        - Проверив всех подозреваемых, мы вызвали в участок тебя. С первого же взгляда мои инстинкты кричали, что я должен присмотреться к тебе, узнать как можно больше, быть намного ближе. Но я неправильно понял почему.
        Словно зачарованная, я слушала признания, даже не обратив внимания на чашку кофе, которую поставили передо мной.
        - Думал, интуиция нашептывает, что ты убийца. Пока был подле тебя, да и после, места себе не находил от волнения. Но потом, попробовав успокоиться и разобраться в ситуации, понял, что не опасность так меня взволновала - обстоятельства другого рода.
        Не может быть.
        - Допрашивая твоих коллег и наблюдая за тобой, осознал, что встретил свою истинную пару, и успел все испортить.
        - С этим не поспоришь, - выдохнула я, делая глоток кофе. - Но ты уверен, что я твоя истинная пара?
        - Полностью. А ты нет? - приподнял бровь мужчина.
        - Ты мне нравишься, очень, даже несмотря на твое ужасное поведение. Ты хороший и очень родной. Но не знаю, насколько все между нами серьезно. У меня мало опыта в личных отношениях.
        - Значит, самое время его приобрести, - решительно заметил Артур. - Ты ведь знаешь о традициях орков. Будь готова, как только поймаем психопата - приступлю к более решительным ухаживаниям.
        Куда уж больше? Но не стала спорить. Если всплывет, что я не все знаю о жизни орков, то возникнет вопрос: что же я читала? Ведь на первом допросе именно об этом я говорила. Где бы нужный материал о традициях достать?
        Квик не заметил моей заминки и предложил посмотреть фильмы и отдохнуть. Мне подходило. Можно отвлечься, так как было не очень удобно находиться рядом с Артуром. На его территории.
        Совсем недавно этот мужчина рычал на меня, обвиняя во всех грехах, а теперь лежит на диване, положив голову мне на колени. Эти изменения пугали, но, с другой стороны, отказаться от этого орка я уже не могла. Что бы там ни ждало нас завтра, я хотела бы попробовать.

* * *
        - О чем я думала, когда связалась с тобой? Сейчас же поставь меня на место!
        - Дорогая, не стоит так нервничать. Ничего страшного не случится, - успокаивал Артур.
        - Пожалуюсь твоему начальству!
        - Я делаю это с полного их одобрения.
        - Да я пущу тебя на корм мумиям!
        - За убийство следователя тебя посадят в тюрьму, и срок будет впечатляющим, - сообщил мне орк.
        - Р-р-р…
        Какие у орков традиции ухаживания, я узнала после того, как мы поймали Эдуарда. Он проник в дом Квика в поисках меня, а нашел следователя. Встреча ему не понравилась. Профессионал - это вам не неподготовленные жертвы, которые ни о чем не подозревают.
        В итоге убийца под стражей, Алиса в истерике. Пока Артур занимался завершением расследования и передавал дело в суд, мы с Соней утешали подругу. Непросто принять, что мужчина, по которому ты сохнешь не первый месяц, хотел отправить тебя на ритуальную пентаграмму и умертвить, забрав себе твои годы жизни.
        - Вообще, не понимаю, почему ты против? Мы с тобой идеальная пара. Я как порядочный мужчина хочу на тебе жениться. С чем ты не согласна? - вскинул брови орк.
        - Мы совсем не знаем друг друга, а ты напираешь на меня, словно танк!
        - Познакомимся после свадьбы, - невозмутимо заявил Квик.
        Сейчас этот мужчина, обманом привезя меня к дому регистрации, закинув на плечо, тащил внутрь. Обосновал он это…
        - Ты же мне сама говорила, что в курсе наших традиций и на все согласна. Помнится, во время первого допроса…
        - Да не то я читала, не то!
        - А что? - тут же заинтересовался Артур.
        Я промолчала. Ни за что не признаюсь и книгу верну Алисе. Несносный орк.
        - У уважаемого профессора есть тайные секреты? Страшные?
        - Очень, - буркнула я.
        И следом меня поставили на ноги, чуть правее ждал регистратор.
        - Как тебе удалось все это организовать? - мрачно посмотрела я на Квика.
        - По блату, - подмигнул мне он. - Пойдем, не будем заставлять человека ждать.
        - Почему ты так упрям насчет свадьбы?
        - Я узнал, что кто-то завел аккаунт на сайте знакомств, - сообщил мне Артур, и я начала догадываться о причинах его напора.
        - Это было до нашего сближения. Ничего не…
        - И этот сайт, на котором зарегистрирован и я, сообщил мне, что по всем параметрам ты для меня идеальная пара.
        В шоке посмотрев на орка, я выдохнула:
        - Брехня.
        - Совсем не интеллигентно вы выражаетесь, профессор, - счастливо улыбнулся мне Квик. - Но сути это не меняет: мы созданы друг для друга, и я не намерен упускать свое счастье. Вдруг появится соперник или маньяк?
        Опешив от таких аргументов, я позволила увлечь себя к регистратору и вышла замуж. От рисков никогда не застрахуешься, а я люблю этого орка и боюсь потерять. Первые серьезные отношения стали для меня последними, и я ничуть не жалела об этом. А что будет в будущем - кто знает. Смело шагайте навстречу своему счастью, любите и будьте любимы.

* * *
        Год спустя
        Внимательно разглядывая под лупой очередные останки чернокнижника, я методично записывала исследования в протокол осмотра. Время приближалось к концу рабочего дня, и, скорее всего, я не успею закончить с мумией вовремя. Значит, Артур будет злиться. Он и так с трудом разрешил мне работать после того, как узнал о моей беременности, и вот уже четыре месяца я слушаю ворчание недовольного орка. Думаю, это исследование будет последним, перед тем как я уйду в декрет.
        Вообще-то я не планировала детей в первый год после свадьбы, но муж неожиданно раскрыл мой секрет: что именно я читала вместо традиций орков. Он ничего не пропустил мимо ушей, заранее меня раскусил и выжидал. Когда я перевезла к нему вещи, нашел ту самую книжку, которая на первом допросе торчала из моей сумки. А я недоглядела и как-то утром нашла супруга читавшим данную литературу.
        - Так вот, оказывается, какие обряды у орков. Не знал, не знал. Теперь ты как хорошая жена должна следовать им неукоснительно. Кое-что попробуем этой ночью, - не без удовольствия сообщил Артур.
        - Это не то, что ты думаешь!
        - Правда? Не читала эту книгу?
        - Ну, читала… Но то, что там написано, сделать нереально, - запротестовала я.
        - О, дорогая, очень даже реально. Я докажу.
        - Э-э-э…
        - А ты как ученый должна тянуться к знаниям, - заметил этот невозможный мужчина и, перекинув меня через плечо, понес в спальню.
        Во так и получилось наше прибавление в семействе. Если бы не девочки, то не было бы этой книги, хотя, возможно, тогда история сложилась бы по-другому. А этого я не хочу.
        Алиса тяжело переживала историю с Эдуардом, которого приговорили к пожизненным рудникам, но справилась, и в этом ей помогла учеба. Она поступила в университет, где скоро другие ботаники отвлекли ее от мрачных мыслей. Правда, подруга стала более осторожной и в отношения как в омут с головой не бросалась. Я считаю, это к лучшему.
        Соня снова вышла замуж и в этот раз, надеюсь, больше не разведется. Мы стали реже видеться с подругами, но, несмотря ни на что, каждый месяц собирались, чтобы почитать очередную интересную книжку.
        Никогда не поздно найти того самого мужчину и быть счастливой, никогда не поздно пробовать что-то новое. Главное - верить в себя и не унывать.
        Знакомые руки обхватили меня сзади и прижали к крепкому мужскому телу, погладили округлившийся живот.
        - Готова идти домой?
        - Конечно. Чернокнижник Сронсат был, безусловно, неординарным мужчиной, но я влюблена в другого и не готова оставаться тут на ночь, - с улыбкой ответила я, поворачиваясь к мужу и обнимая его за шею.
        - Рад, что ты наконец оценила, как тебе со мной повезло, - заявил этот наглый орк, поддразнивая меня.
        За что и был наказан укусом в губу.
        - Люблю тебя, - выдохнул Артур.
        - Я тебя тоже, - шепнула в ответ.
        Мы стояли и целовались около древней гробницы, и таково мое тихое счастье. Если бы мне нужно было пройти этот непростой путь к любви снова, я бы, не задумываясь, решилась, ни о чем не сожалея. А что еще нужно в жизни?
        Мне - только моя семья рядом.
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к