Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Котянова Наталия: " По Зову Сердца И Других Жизненно Важных Органов " - читать онлайн

Сохранить .
По зову сердца (и других жизненно важных органов) Наталия Котянова

        Если при одной мысли о суровых, властных, но нежных бруталах у тебя подгибаются ноги, а в животе остервенело трепыхаются бабочки, если ты мечтаешь быть присвоенной и обласканной до потери пульса, жаждешь избавиться от забот до конца своей жизни, став любимым движимым имуществом богатого и влиятельного красавца - тогда тебе прямая дорога на Маллинку! В этом райском местечке сбудутся все твои самые сокровенные желания, потому что именно здесь проходит страшно-секретный ВЭсБэБэ - Всегалактический Слёт Брутальных Бруталов! Интересно? Срочно бронируй билет - и включай четвёртую космическую! (* внимание, количество бруталов ограничено!)

        НАТАЛИЯ КОТЯНОВА
        ПО ЗОВУ СЕРДЦА
        (И ДРУГИХ ЖИЗНЕННО ВАЖНЫХ ОРГАНОВ)

        «Наконец-то, отпуск!!»
        Соскочив с кровати, Маша прямо босиком пустилась в пляс, громко и душевно напевая модную лирическую песню.

        «Иду к тебе, лечу к тебе, лови-и-и
        Ты счастья своего не упусти!
        Сумей в руках его ты удержать!
        Хоть весит оно восемьдесят пять…»

        Последняя строчка была чистой воды экспромтом и - если уж смотреть правде в глаза - занижала эту самую правду на несколько килограммов. Но такая мелочь не могла испортить радужного Машиного настроения. Ну и пусть все подруги гораздо красивее неё, все как одна стройные и длинноногие. Пусть всё мужское внимание достанется, как всегда, им, а ей перепадут жалкие крохи и приглашения исключительно «за компанию». Пусть рядом с ними она, вполне себе симпатичная и уютная, по уверению Мишки, молодая женщина с чудесными волосами, глазами и душой будет чувствовать себя откровенно некомфортно… Пусть. Зато:
        Первый за три года отпуск - штука по меньшей мере желанная, а в её случае и вовсе вожделенная. Когда пашешь на двух работах почти без выходных - суперзаманчивой покажется даже идея проспать вырванные у начальства буквально с мясом две недели на собственном дачном участке, в гамаке. И плевать, что сейчас зима… Но на деле отпуск обещает впечатления куда круче отсыпательных. Сон - это как раз самое глупое, на что стоит его потратить, потому что:
        Та-дам! Она летит на Маллинку!
        И - та-дам! - считай, задаром!!
        Ради этого не то, что красивых подруг - «любимого» и осточертевшего до зубной боли начальника рядом потерпишь.

        А получилось всё неожиданно: влюбилась и реактивно вышла замуж заводила компании Жанка. Вышла и в тот же день улетела с мужем на его Орион-16. Такой внезапной жизненной перемены она и сама от себя не ожидала, что уж говорить об окружающих. Подружки не вдруг отошли от шока и лишь недавно вспомнили о её давным-давно забронированном «билете в рай»… До поездки оставалась какая-то жалкая неделя, где за такое время найдёшь седьмую? По договору это необходимо: аборигены Маллинки повально помешаны на семёрках, тургруппы меньшей численности они могут даже «на порог» не пустить, а уж говорить о хорошем отношении и обслуживании и вовсе не приходится. Кто хочет так рисковать? Понятное дело, никто. Вот все и катаются туда бравыми септетами…
        Девушки рьяно взялись затыкать образовавшуюся брешь и совершенно случайно вспомнили про свою бывшую однокурсницу, Машу Кошкину. «Кошку». Вечную толстушку-отличницу-зануду, временную подругу уровня «дай списать».
        И ведь давала, куда деваться! Хотя от насмешек это спасало не всегда. Вне учёбы дружить с ней тоже было выгодно - вернее, выгодно смотреться на её фоне. Так что однокурсницы с завидным постоянством таскали Машу по вип-вечеринкам и прочим злачным местам. Она не отказывалась, прекрасно понимая подоплёку такой доброты, терпеливо «зажигала»… и попутно незаметно подрабатывала. Девчонки каждый раз ржали, наблюдая, как «Кошка нажирается» - не дорогими коктейлями, а очередным клубным десертом. «На халяву и уксус сладкий!», «куда ей, и так щёки со спины видны!», «не могу смотреть на эту самоубийцу личной жизни!», и проч., проч., и проч.
        Маша ко всем подколкам относилась с показным равнодушием. Не будет же она признаваться, что ест не столько из любви к сладкому-мучному, а по производственной необходимости! Работа у неё такая - дегустировать и писать потом в меру восторженные, в меру разоблачительные рецензии. Под именем Мэри Кэ, уже довольно-таки известным, кстати. Так уж вышло, что её чувствительные от природы рецепторы наиболее чувствительны именно к десертам. Малейшие оттенки вкуса и запаха, качество исходного сырья - всё это можно оценить по одному малюсенькому кусочку. Но зачем себя ограничивать только им? Заведения такого уровня ей не по карману, так почему бы не совместить полезное с приятным? Вот только подружкам знать об этом вовсе не обязательно, а то из вредности брать перестанут.
        Понятное дело, комплексы по поводу внешности у Маши были, и ещё какие, но в глубине души она продолжала верить в то, что полюбить можно не только красивую оболочку, но и красивую душу тоже. А что ей ещё оставалось?

        Её мнение, кстати сказать, полностью разделял сосед Мишка. Узнай про него девчонки, задразнили бы вконец! Фамилия Мишки была Собакин - ну просто идеальная пара для такой, как она. А уж как они комично смотрятся вместе… Как в стародавнем мультике «Раз горох, два горох»: Машка - Хома, Мишка - вылитый Суслик, такой же длинный, тощий и лохматый. Угу, и деловой, в смысле, хозяйственный. Без «чемодана» с инструментами к ней в гости никогда не ходит - ведь у неё, криворукой, вечно что-то ломается. Начиная с дверной ручки и кончая галовизором. Он чинит, Маша в ответ кормит его домашними борщами-пирогами - словом, взаимовыгодный бартер налицо. И при этом никакого намёка на романтику, просто дружественно-соседские отношения. Несмотря на то, что вроде бы сытый Мишка исподтишка бросает на неё голодные взгляды. Не смотря на то, что она иногда задумывается - а что, если бы мы… Но потом неизменно себя осаживает. Нет, нет! Мишка - это всё же чересчур просто. Даже для неё. Как запасной, самый крайний вариант сойдёт, но форсировать события пока точно не стоит. А то разбегутся потом - и кто ей тогда будет всё
чинить? Мастер приличных денег стоит! Даже с картой постоянного клиента…

        Заначку Маша потратила в магазине «Пляжная мода». Конечно, далеко не бутик, зато всей суммы хватило не только на низ от купальника, а на целую кучу совершенно необходимых в отпуске вещей. И ещё заначка осталась - на форс-мажор.
        Она почти закончила сборы, когда входная дверь настойчиво «залаяла». Мишкина сигналка! Между прочим, он тогда первый начал - поставил на неё звонок «орущая кошка». Зато сразу понятно, кого принесло. А ведь у неё даже ничего не сломалось (где бы записать)! И вообще, не до него.
        Сосед выглядел непривычно хмуро. Почти равнодушно принял «прощальный подарок» - кастрюлю со своей любимой солянкой, без энтузиазма пошутил про бомбо-эффект от её нового купальника, смиренно огрёб заслуженный подзатыльник и, видя её нетерпение, осчастливил ответным подарком - увесистой универсальной отвёрткой. И зачем она ей, в отпуске??
        - Затем. Пригодится. Починить там чего, в глаз тыкнуть - мало ли, к тебе на пляже какой-нибудь придурок пристанет? Самая продвинутая модель, насадки - смотри, вот отвёртка, вот шило, даже штопор есть, тебе точно в тему. И ещё сильный магнит до кучи. Нет, мужики на него не притянутся! Особенно богатые, холостые и порядочные, за отсутствием таковых в природе. А, вот ещё дорожный паяльник...
        Сказать по правде, Маша мало что запомнила, но отвёртку взяла и даже чмокнула дарителя в щёку. Полезная вещь, вдруг да и в самом деле пригодится. Можно запихнуть в косметичку и везде таскать с собой, для внутреннего спокойствия. А всем сказать, что это «просто штопор». Поржут да отстанут.

        * * *

        Рекламные проспекты ничуть не соврали - рай и вправду оказался раем! Абсолютно шикарное место! Даже девчонки прониклись, а уж они-то знали толк в элитных курортах. Тщательно «вылизанная» и потому безопасная «естественная» природа: чистейшее море, великолепные пляжи, причудливые деревья и цветы самых невообразимых форм и оттенков. Кажущееся уединение зелёных островков с редкими отелями-бунгало и огромные многоуровневые комплексы прямо на берегу - с сотнями номеров и развлечениями на любой вкус и кошелёк.
        В одном из таких комплексов их ждали забронированные чуть ли не за год вперёд номера. Маша втайне вздохнула - ей больше хотелось на островок, желательно самый малозаселённый. Подальше от надоевшего шума, от суеты и громкой музыки. Встречать рассветы прямо на пляже, плавать наперегонки с местными забавными рыбками, объедаться фруктами, лежать с книжкой в гамаке на берегу… Мечты!
        Остальные девушки, разумеется, не собирались тратить время столь бездарно. Уединение в месте, где предпочитают отдыхать и развлекаться самые влиятельные люди (и не-люди) нашей Галактики - что может быть смешнее! Вот почему номера располагались на самом козырном верхнем этаже, вот почему вакуумные чемоданы едва не лопались от шикарных и порой совершенно немыслимых нарядов. Ведь заранее не угадаешь, с кем тебя столкнёт его величество счастливый случай! Может, с сыном всемогущего Ляда Неизвестного, который, по слухам, обожает путешествовать инкогнито и маскироваться под обычного среднестатистического миллионера. Может, с известным всей Галактике рокером Муней-с-Бодуна, по которому «тайно» вздыхает Сибилла, а может, с брутальным восьмируким сёкка-ёгом с загадочной закрытой планеты Шокк. Кто знает? На всякий случай надо постараться предусмотреть всё!
        Маша про себя угорала над этим стратегическим запасом - до того некоторые наряды были… мягко говоря, специфические. Особенно те, которые «очаруй ёкка» (или как там его?) С восемью рукавами! В два продеваем руки, остальные призывно болтаются вокруг тела, намекая на то, что девушка не против подпустить к нему любопытствующие конечности. Просунуть и пощупать… брр! Маша представила, как к ней тянет свои щупальца такой вот сухопутный осьминог… Нет уж, спасибо! Может, она и деревня, ничего не понимающая в самых модных мачо десятилетия, но всё равно предпочитает «классических» мужчин. Благо их тут тоже навалом. Куда не кинь взгляд - сплошные красавцы. И красавицы. И среди них, как белая ворона - она, Маша. То-то на неё все так подозрительно косятся... Ну и подумаешь.
        Несостоявшиеся Жанкины апартаменты показались случайной гостье огромными и до неприличия роскошными. Несколько комнат, утопающих в цветах, просторный балкон с видом на море… А кровать! А ванная!.. Девушка кинулась фоткать всё это великолепие и только потом занялась распаковкой вещей. Стоит ли говорить, что это заняло у неё совсем немного времени. У девчонок, правда, ещё меньше - они доверили разбор багажа горничным. А она застеснялась.

        На ужин все семеро вышли с боевым настроем и в полной боевой готовности. Подруги - присмотреть достойную «дичь», Маша - наесться знаменитых маллинкинских тортиков. На Земле они стоили баснословно дорого, и ей удалось лишь единожды «приобщиться к прекрасному» (самый восторженный отзыв за всё время работы!) А здесь - хоть только ими одними и питайся, никто и слова не скажет… Кстати, идея!
        Все столы в ресторане, к разочарованию девушек, накрывались традиционно - строго на семь персон. Никого не пригласишь, ни к кому не подсядешь… Только и остаётся, что усердно стрелять глазами по сторонам. Шестеро занялись этим сразу, не дожидаясь первой перемены блюд. А Маша занялась тортиком. И в самом деле, зачем ей какие-то страшные на вид моллюски и уж тем более незнакомые мужики, когда можно начать сразу с главного!
        Мм… Волшебно, ну просто нереально вкусно!!
        - Кошка! Курица ты слепая, открой глаза!
        Голос сидящей справа Ванессы буквально сочится ядом. Вот же… подруга. Всё удовольствие испортила.
        - Прошу прощения.
        А, это официант. Рослый мохнатый «слонёнок» в белом костюме и протокольной «бабочке».
        - Вам просили передать. В знак безмерного восхищения.
        - «Маллинка элит»? Да ладно! Даже мне жмотно её покупать!
        - Ты лучше на выдержку смотри!
        - Да ладно!!
        На Маше скрестились шесть пар намакияженных клинков.
        - Ээ… Наверное, вы ошиблись? Это не…
        - Точно вам, - улыбнулся официант. - Даже не сомневайтесь.
        - А от кого?
        - Господин просил не раскрывать своё инкогнито, но обещал вскоре представиться лично. При более благоприятных обстоятельствах.
        - Ой, нет, это как-то неудобно. Передайте ему, пожалуйста, что я не могу…
        - Дура, с ума сошла! - змеиным шёпотом заорала ей на ухо Ванесса. - Только попробуй не взять! Это же «Маллинка»!
        - Да хоть «Клуб-ничка»! Это слишком обязывает, тем более не пойми от кого. А вдруг её вон тот сморщенный гриб прислал?
        «Гриб» - явный уроженец Плутона-99, заметив взгляды девушек, приосанился и подмигнул каждой - благо, глаз для этого хватало, и даже два «лишних» осталось.
        - Не он, - успокоил официант. - Ваш почитатель - на редкость импозантный мужчина. И ещё… мм… он велел в случае отказа немедленно разбить бутылку об пол.
        Подруги ахнули, и Маша вынужденно сдалась.
        - Пить сейчас будете? Позволите открыть?
        Она чуть не брякнула - у меня штопор с собой, но вовремя прикусила язык.
        - И семь бокалов.
        - Сию секунду!
        Вино, что неудивительно, оказалось под стать тортику - сказочно прекрасным. Девушка, наслаждаясь, снова по привычке прижмурилась…
        И рядом опять кто-то завопил. Да что ж такое-то! На этот раз она вроде ни при чём - какому-то мужику поплохело. Обслуга засуетилась и потащила его на воздух. Маша мимолётно скользнула взглядом по высокой фигуре болезного и роскошному хвосту чёрных волос. Молодой. Значит, не больной, перепил просто. Но у наблюдательной Ланы было другое мнение.
        - Поверь мне, Кошечка, это он с тебя кувыркнулся. Ты же, оказывается, такая секси, когда пьёшь!.. хм, и ешь. Спорю, это и есть твой «мистер икс»!
        - Придумаешь тоже.
        - Да я серьёзно! Он, как увидел твою вожделенческую ряшку, так со стула и навернулся!
        - Ну, и зачем мне тогда этот припадочный?
        Подруги в ответ в унисон закатили глаза. Женская глупость - диагноз, не имеющий ничего общего с цветом диплома. Стоит ли объяснять этой курице очевидное? Или лучше сбегать в холл, посмотреть поближе на несчастного? И заодно мягко намекнуть, насколько он не прав…
        Эта мысль посетила всех одновременно. Маша, мысленно чертыхаясь, потащилась следом. К вящему разочарованию девушек, «жертву гастрономического обаяния» они уже не застали - то ли увели в медблок, то ли сам очнулся и уполз в номер. Было принято волевое решение пойти на танцпол, и Маша радостно откололась от коллектива. И вовсе не для того, чтобы единолично выслеживать загадочного красавчика, как ехидно предположил кто-то из подруг. Спать она ляжет! Ну и пусть рано, смысл геройствовать сразу после перелёта? Вот завтра - может быть. Или послезавтра. Или…

        * * *

        Неудивительно, что утром Маша проснулась самая первая. Стучаться к девчонкам было равносильно обеспечить себя шестью кровными врагинями, и она отправилась на завтрак одна.
        Странно… неужели все постояльцы зажигают ночь напролёт и встают лишь к обеду? В зале - никого, кроме пары профессионально улыбчивых официантов. Чуть лбами не столкнулись, спеша её обслужить.
        - А где?..
        - Почти всех распределили по другим залам, - пояснили те. - Оставили только «випов». Все места выкуплены участниками всегалактического слёта брутальных бруталов - ВЭсБэБэ.
        - Да? Никогда о таком не слышала, - покачала головой девушка.
        - И неудивительно. Это эксклюзивное мероприятие закрытого типа, в прессе его освещать запрещено. Наш отель уже третий слёт принимает! Это огромная честь и огромная ответственность!
        - Но у нас всё, как всегда, на уровне, претензий никогда…
        - Таак… И что это за безобразие, позвольте узнать!!
        Маша вздрогнула от неожиданности. А потом на миг онемела - от наглости. Потому что стоящий в дверях ресторана массивный мужик в костюме недвусмысленно показывал своей лапищей в прямо на неё! Это она-то - вчерашняя (ладно уж, поверим Ланке на слово) невольная обольстительница и мужебрыкскопытельница - «безобразие»??
        Официанты как по команде побледнели и переглянулись с видом «чур, я обслуживаю девушку!» Проиграл, разумеется, тот, что пониже. Он и поспешил к недовольному клиенту; в ту же сторону устремился убийственный Машин взгляд. Устремился - и не произвёл на этого гада ни малейшего впечатления. Кто бы сомневался… Усилием воли удержав на языке ответную реплику, она демонстративно пересела спиной к залу. Где там ваш чудо-тортик? Будем срочно возвращать себе чудо-настроение! А потом - на море!

        Красота Маллинки завораживала и умиротворяла. Народу на пляже в этот час было немного, и вскоре Маша окончательно расслабилась. Нашла себе укромный уголок и вдоволь наплавалась-набултыхалась. И даже разок повизжала, когда обнаружила в лифчике любопытную рыбку. Хорошо, что они все здесь безобидные… Но всё равно страшно.
        Физическая нагрузка вызвала новый приступ голода, и прямо с пляжа девушка отправилась в ресторан. Хоть бы эти бруталы ещё не слетелись! И пусть только попробуют на неё морды кривить - она им тогда устроит! Массовый вылет обратно бруталями вперёд!
        Настраивая себя таким образом, Маша решительно свернула к ресторану. На выходе наткнулась на своих девчонок - они как раз уходили.
        - А, ранняя пташка!
        - Мы на пляж, захочешь - найдёшь!
        - Как водичка?
        - Обожателя своего не встретила?
        Маша только отмахнулась. Она про него уже успела забыть.
        - Котюнь, не позорь нас, в пляжном платье обедать - моветон, - укоризненно покачала головой Лана. - На, возьми мою накидку, хоть прикройся сверху. Вечером отдашь.
        - Спасибо, - лучше не спорить. - Ну всё, девочки, пока, умираю с голоду!
        - Пф, как всегда.

        Посетителей на этот раз было значительно больше. И все как один - рельефные мужики самого офигенского вида. Значит, вот они какие, делегаты… Странно, что подружки не решили здесь прописаться!
        Разгадка сего феномена, по дальнейшим наблюдениям, объяснялась просто - сосредоточенностью бруталов на каких-то своих важных разговорах и полным игнором окружающих девушек. Посторонних мужчин, кстати, тоже. К посторонним Маша причислила всего двоих - забившегося в уголок немолодого рыхлого дядьку в пляжных шортах, который чувствовал себя крайне неуютно (ясное дело, вовсе не из-за шорт) и… видимо, своего пока инкогнитого поклонника. Он удачно маскировался под делегата красивой внешностью и выдал себя только тем, что повторно упал в обморок. Маша как раз мечтательно облизывала ложечку из-под мороженого, представляя, как чуток отдохнёт и снова пойдёт на пляж. Не к подругам, вот ещё, а в «свой» укромный уголок, где можно будет спокойно наслаждаться одиночеством и никого не смущать некондиционной фигурой и дешёвым купальником.
        Мечты прервала вторая серия выноса тела, а потом - явление давешнего грубияна. Машу он явно узнал и, проходя мимо, нарочито скривился в её сторону. Девушка ответила тем же, правда, мысленно… и чуть не подавилась, когда мужик резко развернулся и попёр прямо на неё. Он что, телепат?!
        Мамочки… огромный какой! Ну просто вылитый медведь-шатун! Дорогой костюм только подчёркивает идущую от него какую-то первобытную, лишённую всяких условностей силу. С такого станется мимоходом свернуть ей шею и спокойно пойти обедать…
        Девушка замерла, взглядом сигнализируя залу «SOS». Смотреть на «медведя» было слишком страшно. Неужели никто из посетителей не придёт ей на помощь? Похоже, так и есть: сидят, смотрят, с места ни один не сдвинулся. Да какие они после этого бруталы?? Просто трусливые перекаченные самцы!!
        Аборигены в лице всё тех же официантов оказались куда более храбрыми. Подбежали к «медведю» и попытались отвлечь внимание на себя, попутно вызывая охрану. Мужчина так злобно зыркнул на них, что бедняги аж присели. А все остальные продолжали невозмутимо жевать и поглядывать в их сторону с этаким ленивым интересом. Тоже нашли бесплатный цирк!
        - Что вам от меня нужно? - наконец, смогла выдавить из себя Маша. - Оставьте меня в покое!
        - Уважаемый господин Бонне, мы вынуждены присоединиться к просьбе дамы и…
        «Добренький? - машинально перевела фамилию Маша. - Скорей уж Жутенький! Нет, Мега-Жутенький!
        Мега-Жутенький оскалился и натурально зарычал.
        - Отвалите! Не понимаете, что ли, она - моя пара! И должна быть моей! Прямо сейчас! А не то всех порву, один останусь!!
        Официанты и подбежавшие охранники растерянно запереглядывались. Бруталы через одного заухмылялись в ладошки… А Маша - Маша была как никогда близка к тому, чтобы последовать примеру горе-поклонника и тихо стечь в обморок. Особенно когда мужчина эффектно-небрежно отставил от себя за шкирки обалдевших охранников и прыгнул к ней через стол, одновременно срывая с себя пиджак вместе с рубашкой. Миг - и Маша оказалась плотно прижата к жаркой волосатой груди.
        «Ой, это же оборотень!! Настоящий, с Красапетовки! - запоздало дошло до неё. - Мама, роди меня обратно, я не хочу быть его парой! Я его боюсь!!»
        Между тем мужчина уже почти себя не контролировал - тяжело, с присвистом, дышал и прямо при свидетелях начал обрастать густой коричневой шерстью. Причём почему-то не весь сразу, а клочками. Медведь, точно медведь, интуиция её не обманула!

        …И вдруг так же резко всё кончилось. Точнее, не так - кончилось влюблённо-возбуждённое помутнение, оставив вместо себя разочарование и злость. И снова на неё, Машу.
        - Кто ты?? - хрипло прорычал оборотень. - Почему на тебе запах моей пары?! Но ты - не она!!
        - Откуда я знаю?!
        Мужчина сузил глаза и, отстранившись, в открытую поводил носом над её волосами. Скривился. Наклонил голову и уткнулся в вырез платья - но, как ни странно, в нём тоже не задержался, сосредоточив всё внимание на накидке. Глубоко вдохнул, потёрся об неё колючей щекой - и снова ощутимо затрясся.
        - Это она… она! Её запах! Кто дал тебе эту вещь, девчонка?! Кто?? Отвечай! Иначе…
        - Господин Бонне!!
        - Ррр!!
        - Прекрати рычать, задолбал уже, джентльмен хренов! - истерически заорала Маша. - Не перестанешь - ничего не скажу, хоть режь меня!
        Как ни странно, это подействовало: мужик дисциплинированно убрал лапы, присел у её ног на корточки и даже попытался выдать проникновенный взгляд. Получилось так себе, но попытку свидетели оценили.
        - Как её зовут?
        - Лана. Моя подруга, она сейчас на пляже. Если соизволишь одеться, я вас нормально познакомлю. И даже не скажу, что ты ко мне приставал.
        - Лана…
        Медведь расплылся в блаженной улыбке - такой широкой, что Маша невольно вздрогнула. Клыки у него… Бедная Ланка! Покусает ведь в порыве страсти, как пить дать. Хотя, если она действительно его пара, ей понравится. И она сама в ответ его укусит.
        Забавно. Лана как-то призналась (само собой, не на трезвую голову), что до сих пор спит с большим плюшевым медведем. Напророчила… Будет теперь спать с настоящим! Хм, зато тепло.

        Нетерпеливый медведь был готов уже через пятнадцать минут. Маша оценила его старания выглядеть менее угрожающим: вместо тёмного костюма - светлые льняные брюки с тенниской, влажные после душа лохмы зачёсаны назад и собраны в куцый хвостик. Даже побриться успел! А ещё у него оказалось вполне интеллигентное имя - Антуан и вполне себе интеллигентные манеры. Может ведь, когда хочет!
        Облюбованное подругами место на берегу они нашли быстро, причём не Маша, а оборотень. То ли по зову сердца, то ли по остаточному запаху. Даже не было нужды показывать - вон твоя пара, вторая слева, в розовом шезлонге дрыхнет. Он сделал стойку именно на неё - красивую и стройную, но всё же проигрывающую по внешности стервозной Ванессе, которая эффектно развалилась по соседству. Но Антуан увидел только её, свою пару. Самую красивую, самую лучшую… единственную во всей фиговой туче Галактик.
        Маша мудро решила не встревать между ними (сами как-нибудь познакомятся) и быстренько заняла свободный шезлонг «в первом ряду партера». Ужасно интересно, что сейчас будет! Примерно то же, что и в ресторане, только с логическим финалом, или медведь проявит выдержку и хотя бы доволочёт свою добычу до номера?
        …По факту оказалась «золотая середина».

        Лана с недовольным видом открыла глаза - прогнать нахала, загородившего ей солнце. Стоит над душой, сопит, как толпа марафонцев на финише… Если она и испугалась, то лишь в первую секунду. Испуг сменился недоумением, потом растерянностью. А потом незнакомый мужчина - огромный, косматый - медленно протянул к ней свою лапищу и очень бережно коснулся щеки. Ласково погладил, шепча бессвязное «нашёл… моя…» И улыбнулся - так по-детски счастливо, что Лана невольно улыбнулась ему в ответ. Похоже, клыки её не впечатлили.
        Буквально через минуту от выдержки оборотня не осталось и следа. Распалённый страстью, он с хриплым рыком опрокинул на себя избранницу вместе с шезлонгом.
        - Иди ко мне, моя сладкая!!
        Подруги в полнейшем шоке наблюдали эту сцену, не зная, что и думать - с визгами разбегаться, звонить в пляжную охрану или попытаться самим отбить жертву у сексуального маньяка. И только Маша сдавленно хрюкала, прикусив палец. Разоржётся в голос - Бонне ей потом точно припомнит, медведи они такие, злопамятные.
        - Девочки, всё нормально! Он её не обидит!
        - Просто изнасилует и убьёт!
        - Кошка, да ты сама маньячка!
        - А казалась такой добренькой!..
        - Ты точно в этом уверена?
        Последний вопрос озвучила Ванесса. Она была самой здравомыслящей из всех. И самой стервозной. И не слишком жаловала Лану.
        - Да уверена, уверена! Как думаете, здесь есть свадебный салон?
        Девушки озадаченно запереглядывались, и в это же время Антуан, стремительно обрастая шерстью на ушах, торжествующе рыкнул, схватил свою пару в охапку и бегом устремился к ближайшей кабинке для переодевания. На Маллинке эти сооружения отличались изрядными размерами и скрывали посетителей полностью. Впрочем, о том, что происходило внутри, не догадался только глухой - раскатистые рыки медведя разносились по берегу чуть не до самого отеля. Финальным аккордом послужило заваливание на бок несчастной, не выдержавшей накала страсти кабинки…
        - Их там не пришибло?
        «Не дождёшься, Ванечка!»

        В общем, пошумели знатно! Но обошлось. Смущённая донельзя Лана знаками попросила Машу принести ей ту самую накидку, в которую сразу и замоталась. Само собой, дело было не в синяках - в момент падения кабинки Антуан полностью защитил свою избранницу. Но брачную метку не утерпел, сразу поставил. Вонзил клыки куда положено, в место, где шея переходит в плечо. Пометил свою пару личным клеймом, как принято у оборотней, сделав её раз и навсегда своей собственностью, любимым движимым имуществом. Кого-то такая перспектива, может, и напугала бы, но только не Лану: вон, привалилась к своему «плюшевому мишке» и вся светится от счастья… Даже завидно. Мучимые любопытством девушки окружили их плотным кольцом и забросали вопросами. Медведи - чрезвычайно сильный и могущественный клан, недаром их представитель - участник ВЭсБэБэ. Интересно, он один прилетел или с друзьями-родственниками?
        Маше тоже было интересно это знать - с позиции до конца отпуска держаться от таких типов как можно дальше. Срочный переезд в Красапетовку в её планы как-то не входил. Хотя у Ланы тоже не входил, а вот поди ж ты.
        Однако слинять по-тихому не получилось. Антуан лично попросил её быть у Ланочки первой подружкой невесты. Свадьба, разумеется, сегодня вечером! В главном ресторане, гости - все делегаты и вообще при желании все постояльцы. Это же событие века - наследник главы клана наконец-то нашёл свою пару! Ведь и не надеялся уже… Короче, бей в барабаны, труби в трубы, вся Маллинка гулять будет!!
        Маша согласилась без энтузиазма. Побывать на свадьбе такого уровня по меньшей мере любопытно (хоть будет чем перед соседом похвастаться), но… Весь вечер на самом виду, в вечернем платье из дисконт-центра «Купи больше - плати меньше»?! Элита повально уржётся до икоты…

        Вскоре после возвращения в номер посыльный принёс ей «маленький подарок от благодарного за своё счастье А. Бонне». Девушка в шоке вытаращила глаза. Нет, конечно, по сравнению с корзиной роз этот презент можно было с натяжкой назвать маленьким, но по стоимости... Трёхрядное колье из крупных рубинов, такой же браслет и длинные серьги - подобную роскошь она видела до этого только по галовизору. И ведь попробуй не возьми! И попробуй не надень! Наверное, это нервы, но вслед за всплеском истерического смеха Маша недолго, но душевно порыдала. Жалкая дворняжка в драгоценном ошейнике выглядит ещё более нелепо, чем без него… Может, притвориться больной и не ходить?
        И тут её вторично удивили - на этот раз сама Лана. Вернее, другой посыльный, который вместе с запиской передал ей чек на внушительную сумму. Лана писала, что «её копеечки», по выражению жениха, ей уже не понадобятся, ведь к её услугам теперь всё состояние медвежьего клана. (Слышали бы это Ланкины родители - известные финансисты! Впрочем, их мнение никого не интересует, и о свадьбе, судя по всему, они узнают уже постфактум.) Счастливая невеста догадалась о затруднениях подруги и возжелала помочь. Пусть выберет себе самое красивое платье и всё остальное, что захочет! Девочки составят ей компанию в поисках, поскольку будут заняты тем же самым, она их уже предупредила. Сама, к сожалению, к ним присоединится не может («в силу… ну, ты понимаешь, меня теперь только в туалет одну и отпускают, да и то не всегда, хи-хи, Ант такой чокнутый!»), но надеется, что они весело и с пользой проведут время.
        С такими деньгами - само собой!!

        Подруги расстарались и подобрали Кошке достойную «упаковку» - шикарное утягивающее фигуру платье с глубоким декольте, подходящее по цвету к подаренным рубинам. И даже не насмешничали во время примерок. Ведь это благодаря ей они вплотную подберутся к вожделенным бруталам. Причём, что важно, не равнодушно-деловым бруталам, а расслабленным и потому менее бдительным. Грядёт, грядёт Большая Охота!
        Ланиных «копеечек» хватило не только на платье, новые туфли и роскошное бельё, но и на салон красоты с говорящим названием «Третья космическая». За какой-то час парикмахер, стилист, массажист и маникюрша сотворили из Маши такую красотку, что она не сразу узнала себя в зеркале. Никаких кардинальных изменений в имидже, сложной укладки и тонны макияжа - всё по последнему слову науки и техники. Пара укольчиков, экспресс-сыворотка, мгновенный ростификатор для ресниц (тут главное не перестараться), чудо-пиявки для губ… Нет, всё же красота - страшная сила, кто бы что ни говорил!

        * * *

        На свадьбе Лана, как и положено, затмила собой всех. И нарядом, и непередаваемой аурой счастья - одиноким оборотням на зависть. Её подруги выглядели привычно-ослепительно, и на их фоне Маша впервые не терялась, а, наоборот, привлекала к себе повышенное внимание. В кои-то веки со знаком плюс! Попробуй-ка не заметь первую подружку невесты - в ярко-алом платье с таким вырезом, что даже у невозмутимых бруталов непроизвольно повышается давление, сердцебиение, слюноотделение и ряд других медицинских показателей.
        Да её даже танцевать приглашали чаще, чем «королеву» Ванессу и «ледяную деву» Леду! Всё потому, что личики им нужно попроще делать, так-то. А то привыкли пачками и тачками отшивать недостойных кавалеров, а теперь оказались среди мега-достойных - а выражение сдержанной брезгливости осталось, привычка - вторая натура. Вон Эжени молодец - кокетничает со всеми напропалую, может, подцепит себе жениха не хуже брутального медведя. Она на бруталах вообще малость сдвинутая. Маша была в курсе недавнего скандала с очередным претендентом на её руку, которого даже её всемогущий папочка одобрил. Хороший, со всех сторон положительный «мальчик», не был, не замечен, не привлекался… Так эта рыжая оторва не постеснялась прямо в день помолвки затащить его в укромный уголок и натурально раздеть. Не для того, чтобы соблазнить и оценить его практические умения, а исключительно для того, чтобы… посчитать кубики. На прессе. Их у любого приличного мужчины и уж тем более кандидата в мужья должно быть никак не меньше шести! К несчастью для соискателя, у него не нашлось ни одного, даже при энергичном прощупывании. К счастью
для Женьки, она обнаружила это до заключения помолвки. Гневно послала «пузана», разругалась с папочкой и под шумок свалила на Маллинку. У здешних временных обитателей с кубиками был полный порядок, и девушка с энтузиазмом бегала по пляжу и всех мысленно щупала. А, может, и не мысленно, кто её знает…
        Сибилла, как всегда, клеится к музыкантам, в этом она неисправима. Солист, у них, кстати, ничего: конечно, не Муня-с-Бодуна, но тоже вполне себе симпатичный и голосистый. Пальма… Да, а где Пальма? За глаза подруги называли так обладательницу экзотического по современным меркам имени Пальмира. Родители во всех своих детях увековечили память о собственной бурной юности, в результате чего, кроме Пальмы, в семье Бузюкиных имелись ещё Сахалин, Саяна и Байкал. Вредная, но незлая, девушка чаще других подкалывала профессиональную сластёну, и Маша догадывалась, почему. Говорили, в школе у неё тоже были проблемы с лишним весом… Проблемы решились - комплексы остались, заставляя завистливо коситься на калорийные десерты, смакуемые легкомысленной Кошкой, и уныло питаться листовым салатом и какими-то варёными тараканами. Всё равно, как они там называются, на вид - тараканы и есть.
        По наблюдениям Маши, Пальмира крутилась рядом с парой габаритных уроженцев Альфы Центавра (мужики интересные, но специфические, один синюшный цвет кожи чего стоит), а потом вдруг - раз! - и нет её. Послышалось, или в той стороне только что что-то грохнуло? В таком шуме сложно сказать наверняка, но проверить не помешает…

        Маша сама над собой смеялась, что решила приглядывать за девчонками. Все взрослые, все с норовом и вроде не дуры, а уж на охмурении мужиков и вовсе «собаку съели». Обидишь таких, как же! Но после случая с Ланой то и дело тянуло убедиться, что все на месте, живы-здоровы и вусмерть не очарованы. Мало ли среди бруталов чересчур прытких личностей! Увезут с ходу в свои космические дали, а она волнуйся.
        Нет, Лане, безусловно, повезло - её избранник оказался не только прытким, но и честным: увидел - и давай сразу жениться. Даже родителей успел сюда вызвать - своих, Ланкины по-любому не успеют. Маша искренне любовалась старшими Бонне: они так красиво смотрятся вместе! Огромный, ещё более косматый, чем сын, мужчина в костюме с трогательной бабочкой и контрастно-зверским лицом (это выражение появлялось там всякий раз, когда кто-то имел неосторожность засмотреться на его жену) и хрупкая миловидная женщина, чья мягкая улыбка и загадочный, слегка рассеянный взгляд то и дело привлекали ненужное внимание и заставляли рычать её бдительного супруга. Лана и Ант лет через двадцать…
        Невестке они обрадовались как родной, лично поблагодарили Машу, обозвав «перстом судьбы», и сразу же пригласили её в гости в любое удобное время, разумеется, полностью за их счёт. Эх, всем бы таких классных свёкров!
        Единственное, что не понравилось Маше - брошенная за её спиной фраза мадам Бонне (она, видно, надеялась, что её не услышат, но услышали вот):
        - Милый, скажи своим, пусть присмотрят за девочкой. У меня предчувствие.
        - Плохое? Твоя нужда?
        - Да, она так неприятно шевелится…
        Больше Маша ничего не услышала. Брр! Странные они всё же, эти оборотни! Нужда в ней какая-то шевелится, шампанского перепила, что ли? А на вид вроде трезвая.

        Пальмира обнаружилась в туалете. Стоит, сердешная, смотрит на себя в зеркало и ревёт белугой. Сквозь кипу салфеток, прижатых к щеке, проступает и быстро расплывается алое пятно, белое атласное платье на груди тоже забрызгано кровью…
        - Что случилось?? Кто тебя так?!
        - Машенька, солнышко, выручай!! - кинулась к ней подруга. - Сбегай за карманным регенератором, у обслуги он точно есть! Я так боюсь, вдруг шрам останется! Да никто меня не бил, сама, ворона, виновата!.. - шмыгая носом, отмахнулась девушка. - Засмотрелась на этих синих придурков, мне левый понравился, у него на черепе такая прикольная татуха с ромашками… Ну, и налетела на официанта с подносом. Фужеры вдребезги, а мне краем подноса прилетело, он острый… Помоги, будь другом!
        - Конечно, Паль, я мигом!
        И в самом деле надо поторопиться! Регенератор лучше всего действует сразу, стормозишь - придётся потом кожу ровнять. Конечно, Пальмира и не такую пластику может себе позволить (и уже не раз позволяла, хоть упорно не признаётся), но зачем до этого доводить?
        Только б не навернуться на этих каблучищах! И не сбить какого-нибудь важного гостя! Центнер живого обаяния - это, конечно, прекрасно, красивой женщины и должно быть много, но если вас с разбегу этим центнером по полу раскатает… Счастливый длительный обморок гарантирован. А то и, кхе-кхе, перелом. Ы. Множественные.

        - Ай!
        - Леди, куда вы так спешите? Я могу вам помочь?
        Высокий и мощный (иные здесь просто не водились) светловолосый мужчина возник на её пути словно из параллельного измерения. Затормозить Маша, естественно, не успела, но незнакомец исхитрился не только поймать её на лету, но и удержать, когда девушка по инерции начала заваливаться на бок. Молодец!
        - От вас пахнет кровью… Что-то случилось?! - встревоженно спросил он, изучая её лицо. Лицо, а не вздымающуюся от бега грудь! Молодец в квадрате.
        - Простите, мне срочно нужен регенератор… Ай!
        Вторично Маша пискнула потому, что мужчина слишком сильно сжал её предплечье. Синяки же будут, вот медведь!
        - Вас ранили? Кто? Это опасно?
        - Нет! Да не меня и не ранили, отпустите уже! Подругу подносом задело, и мне надо…
        Незнакомец неуловимо расслабился и убрал с неё правую руку. Вообще-то она имела в виду обе!
        Не успела Маша повторно возмутиться, как свободная рука нырнула во внутренний карман смокинга, и перед её лицом завис вожделенный регенератор.
        - Подруга, полагаю, сейчас в дамской комнате? Так уж и быть, внутрь не зайду, но если не справитесь или ещё что-то понадобится - я буду неподалёку.
        «Угу, и ещё чтобы я «случайно» не забыла вернуть ему приборчик, - хмыкнула про себя Маша, вслух рассыпаясь в благодарностях. - Это же самая продвинутая модель, срастит и восстановит всё, что хочешь. Хм, а допкомплектом у него идёт парализатор, точно помню, Мишка говорил… И что же это за тип, интересно? Охранник какой-нибудь вип-персоны? Тогда почему его бросил и на меня время тратит?»
        Забрав прибор, Маша потянула на себя нужную дверь. Подозрительный незнакомец, как и обещал, остался снаружи, но ненадолго. Да и как не наплевать на приличия и не ворваться в запретную для мужчин комнату, когда в ней так визжат?!
        Вломившийся в туалет мужчина оказался вторым. Первый - монументальный, как памятник самому себе, смуглый брюнет в безупречном серебристом костюме - по мнению перепуганной Маши, в это время пытался сожрать её несчастную подругу! Посадил на стол у раковин, припёр к стене своим огромным телом - так плотно, что у бедняжки аж ноги разъехались, обхватил лицо «лопатами» и, утробно урча, как стая голодных вурдалаков, грызёт её покалеченную щёку. Так увлёкся, ирод, что на её визг даже головы не повернул… И это только на руку!
        Маша на автомате нажала пару кнопок, превращая медицинский прибор в оружие, мысленно поблагодарила Мишку за науку - фиг бы она смогла это сделать наобум - и сделала решительный шаг в сторону каннибала. Первый - и, к сожалению, последний, потому что в этот момент её самым наглым образом дёрнули назад. Профессионально обезоружили и буквально вынесли в коридор. Она забыла про хозяина регенератора! Он что, заодно с Этим?!
        - Не надо кричать! Леди, тихо-тихо… успокойтесь, пожалуйста, ваша подруга в полной безопасности! И шрама у неё никакого не останется…
        - Потому что и самого лица не останется! Пока вы мне лапшу вешаете, ей там всю голову отгрызут! Пустите!!
        Вырваться из вроде бы некрепкого захвата самой нечего было и думать. Оставалось единственное надёжное средство - заорать во весь голос, привлекая внимание мелькающих в конце коридора официантов.
        - Да подождите вы! Загляните туда через минуту, сами всё поймёте, - мужчина, вопреки ожиданию, даже подтолкнул её обратно к двери.
        Хочет, чтобы её тоже съели?
        Тем не менее, Маша решила послушаться. Осторожно заглянула в комнату, стараясь при этом целиком остаться снаружи… И еле слышно ахнула. На этот раз - от изумления.
        Прежняя картина изменилась - незначительно и в то же время кардинально. «Каннибал» всё так же прижимал к себе маленькую и хрупкую (на его фоне) жертву, но лапал уже отнюдь не за лицо и при этом двигался… мощно, ритмично, ну оочень красноречиво двигался, смугло мелькая ягодицами в расходящихся полах смокинга. Ладони Пальмы прочно утопились в его взъерошенных волосах, а тоненькое мявканье при всём желании не походило на предсмертные хрипы. Определённо… мир катится куда-то не туда!
        - Ну что, убедились? Или наивно спросите «а что это они делают?» - откровенно ухмыльнулся за спиной мужчина.
        - Откуда… Вы знали??
        - Пойдёмте. Им, конечно, не до нас, но подглядывать как-то неприлично, согласны?
        Она машинально кивнула. На дверях тотчас повисла табличка «закрыто, приносим свои извинения!» Надёжная защита от чужих глаз, ведь здесь исключительно приличная, воспитанная публика. Никому и в голову не придёт, усомнившись, ломиться в запертую комнату, даже если насущная нужда будет уже не просто «шевелиться», а плескаться девятым валом.
        - Моя! Моя! Малышкаа!.. Навсегда! Хочешь ты того или нет! Никому не позволюю… забрать тебя у меня… никогда, никогда!! - страстно выли в туалете, и Маша невольно ускорилась.
        - Мне надо выпить! И желательно прямо сейчас…
        - Без проблем! Пойдёмте туда, - её спутник кивнул в сторону ближайшей открытой террасы с видом на море и поймал за рукав первого попавшегося официанта. - Бокал «Маллинки элит» и пол-литровый «Шок».
        Заказ объяснил Маше всё и сразу. «Шок» - жуткую смесь крепкого кофе и несочетаемых между собой специй, пили, как правило, только оборотни, причём именно медведи. Ланка успела растрепать об этом кому-то из девчонок, ужасаясь, что новоиспечённый супруг приучит её к нему в приказном порядке. Значит, шестое чувство не обмануло - медведь. Потому и кровь почуял на раз… Значит, подслушанный и забытый разговор супругов Бонне всё же касался именно её? «Нужда» - это именно предчувствие? К ней что, приставили охранника? О Боже, что за нелепость! Что ей может грозить - здесь, в самом безопасном месте Галактики?!
        Расспрашивать и тем более давить на своего спутника, требуя во всём признаться, было делом заведомо провальным. Маша, конечно, всё равно попыталась, но в результате узнала только его имя - Дик («полное слишком длинное, всё равно не запомните») и насмешливо-вежливый отсыл к старшим Бонне. Правда, они только что покинули вечеринку и удалились в свои апартаменты, но, если она очень хочет… Примерить на себя роль самоубийцы? Мечтает просто. Ладно, разговор и до завтра подождёт, никто от этого не развалится.
        - Так что это было-то вообще? Что за извращённые брачные игры?
        - Вот именно, брачные, - усмехнулся Дик. - Вы слышали что-нибудь о расе вомпёров?
        - Вам… Вампиров?? - в шоке переспросила Маша. Да он издевается!! - Вы верите в романтические сказочки, популярные в двадцатом веке? Кто бы мог подумать!
        - Странно, мне казалось, у меня с дикцией всё в порядке, - вернул шпильку медведь. - Вампиры - миф, вомпёры - реальная раса в одном из наиболее удалённых от Земли секторов, вполне могущественная, между прочим. От людей они почти не отличаются, кроме одного нюанса: для комфортного существования им необходимо какое-то количество крови. Разумеется, чужой. Не бледнейте, я не хотел вас пугать! («Ну-ну!») У них там всё давно отлажено, для других рас они, в отличие от ваших книжных кровососов, не опасны. Кровь нужна редко и понемногу, к тому же отданная добровольно.
        - А Пальма-то здесь при чём?? Она не собиралась никому отдавать свою кровь, она просто поранилась…
        - А вомпёр просто почуял её кровь. Они ощущают её малейшие оттенки, как мы, оборотни, чуем запах своей пары. И стремимся на зов - инстинктивно, бездумно, сметая всё на своём пути, движимые одним желанием - найти её и сразу присвоить, сделать своей… Кхм, ну, люди вряд ли смогут это понять. В общем, девушку нашли, облизали (слюна вомпёра круче любого регенератора, уж поверьте мне на слово), а потом… кхе-кхе, присвоили.
        - И что теперь будет? Её разово присвоили, или она оказалась его истинной парой, как Лана у Анта? И он её действительно не отпустит, увезёт в свою дальнюю «Вомпёрию», и там до конца жизни будет пить её кровь? Брр!
        - Зря вы так переживаете, - пожал плечами Дик. - Посмотрите в галанете, там всё подробно описано. Или подруга сама вас найдёт и просветит, выйдут же они когда-нибудь оттуда…
        Маша со вздохом кивнула и потянулась к бокалу.
        Но взять его не успела, и хорошо - а то бы по уши забрызгалась.

        - Йиии, Манька, вот ты где!! Я тебя ищу-ищу, весь зал уже оббегала! - к их столику подлетел рыжий ураган и, радостно вереща, кинулся ей на шею. - Поздравь меня, я замуж выхожу!!
        - Как… и ты, Энж??
        - В смысле? Ой, ты тоже, да? Здорово! Какой симпатичный мущщинка! - в своей манере одобрила подруга. - Слушайте, а давайте все здесь поженимся, пока Ланка не уехала!
        - Стоп-стоп, Жень, притормози! Никакой он мне не жених… Ничего не «жалко», давай уже, садись и расскажи всё нормально! Как тебя угораздило-то?
        Девушка захихикала и плюхнулась на свободный стул.
        - Это как раз не меня угораздило! А Димона моего!
        - Димона? Дмитрия, что ли? Ну, хоть кто-то патриот!
        - А вот и не угадала! У них, демоняк, просто такие забавные клановые имена - Димон, Вован, Колян… Уржаться, да?
        - Погоди, не путай меня! Каких ещё «демоняк»?? - Маша залпом допила вино. Явное неуважение к такой вкусняшке - но до него ли сейчас? То вомпёры, то демоны… Она на Маллинке или в сумасшедшем доме?! Давайте уже тогда и эльфов с драконами в делегаты ВЭсБэБэ запишем! Чтобы Ледке с Ванькой не обидно было. Да, и какого-нибудь орка-гоблина до кучи, для Сибиллы, она от нестандартных прётся… Неужели среди бруталов нет ни одного обычного землянина?!
        - Отставить пучить глаза! - фыркнула Энж. - Ты только пообещай девчонкам нашим не проболтаться, засмеют ведь, стервозы! («Угу, особенно Пальма…») И ты, красапет, или помалкивай, или отсядь куда-нибудь, пока мы секретничаем!
        Дик стукнул себя кулаком в грудь и демонстративно зажал рот. Оказывается, любопытство свойственной не только кошкам…
        - Ну, так вот. Между прочим, это благодаря тебе мы с Димончиком встретились. Поэтому я тебя и искала. А ещё, чтобы вот это отдать, - и она плюхнула на колени подруги кокетливый красный ридикюльчик. - Держи, Маша-растеряша! А то несётся, как космический смерч, гости только и успевают в стороны отпрыгивать, сумочку выронила - ноль внимания, дальше летит… Я её и подобрала от греха, там же чип-карта от номера! И пошла за тобой, да только тебя как в чёрную дыру засосало. Где была-то?
        Маша с медведем невольно переглянулись, и Эжени понимающе хмыкнула. А что тут ещё можно подумать? По молчаливому согласию, разубеждать не стали, всё равно ж не поверит.
        - В общем, поискала я тебя в одном конце зала, в другом, потом решила проверить террасы… И там, на самой дальней, у парапета, вдруг увидела Его!
        Девушка в экстазе закатила глаза, и Маша живо вообразила Женькин идеал - огроменного, не чета вомпёру, монстрообразного брутала с горящими глазами и кубиками пресса до самых колен.
        И ошиблась - капитально!!

        Эжени зацепилась глазом за одинокого молодого мужчину самой что ни на есть интеллигентной внешности. Высокий, худощавый, с гладкими серебристыми волосами до плеч, в строгом, несколько старомодном костюме… и в бусах. Яркие, сияющие, они заворожили девушку настолько, что она решила временно отложить поиски подруги и удовлетворить своё любопытство.
        Вблизи бусины оказались квадратными. Кубики, кубики, какая прелесть! Один, два, три…
        - Их восемь, - негромко сказал незнакомец, и она, вспыхнув, подняла голову. Как неловко получилось! - Это древний символ моего рода.
        Учтивый кивок, мимолётное, не выходящее за рамки приличий, прикосновение губ к запястью… Почудилось, или они вздрогнули оба?
        - Димон Херес Октопус Дель-Кубо.
        - Какое красивое имя, - рассеянно пробормотала Женька, зачарованно разглядывая уже не бусы, а лицо мужчины. Узкое, породистое, но всё же не слишком примечательное - если бы не глаза. Удивительные глаза цвета звёздного неба, которые, кажется, смотрят ей прямо в душу…
        - А как ваше имя, судьба моя?
        - Эм… Вы что-то спросили?..
        - Не помню…

        «Порядочные девушки через две минуты после знакомства не целуются!» - сказала бы, глядя на это, её строгая маменька. А папенька попытался бы задавить не только авторитетом, но и живой массой, угрожая скинуть нахала с балкона. Как хорошо, что они оба остались в другой Галактике!
        - Избранница… молю… будь моей женой!
        - Да!
        - О, неет!..
        - Чтоо?!
        Женька с трудом вынырнула из сладкого дурмана и с негодованием уставилась на мужчину, которого подсознательно уже считала своим. Раньше у неё никогда такого не было - чтобы так сразу и безоглядно. А он, он! Уже передумал…
        Обманщик! Предатель!
        Оттолкнуть его, вырваться из объятий и бежать, бежать отсюда как можно дальше!! Не пустил, мягко, но непреклонно удерживая за локти.
        - Любимая… подожди… Ты всё не так поняла! Больше всего на свете я хочу назвать тебя своей… Но попозже. Я не могу прямо сейчас!..
        Девушка была совершенно сбита с толку. Что за абсурдные оправдания! Ну, оставил он в номере фамильное кольцо - не беда, можно прямо сейчас пойти и взять. Или у него там сидит дюжина любовниц? Или жён? Нет уж, она согласна быть только единственной! Или не быть никакой!
        Не иначе как чудом Эжени удалось выскользнуть из его рук и отпрыгнуть подальше.
        - В таком случае наше знакомство можете считать оконченным. Всего наилучшего.
        На его лице отразилось отчаянье.
        - Нет, нет! Не уходи!!
        Закусив губу, Женя повернулась к нему спиной. Три торопливых шага прочь - он всё ещё не кинулся её догонять. Слова - ложь, верить надо только поступкам! Прав был папа…
        За спиной мучительно зашипели. Затряслась кованая ограда, пара вазонов звонко шлёпнулись на мраморный пол террасы. Их собратья, судя по звукам, посыпались на головы любителям поздних прогулок. Любопытство пересилило уязвлённое самолюбие - и уже у самых дверей девушка украдкой оглянулась.
        Он сидел у самой решётки, бессильно уронив голову в согнутые колени - такой несчастный, что предательское сердце дрогнуло вторично.
        Серебряные волосы на ощупь оказались удивительно мягкими. Звёздное небо в глазах заметно поблёкло. Он же… не плачет?
        - Ну скажи, что с тобой? Только честно. Я пойму!
        - Нет… я не могу…
        - Ты женат?
        Взгляд на миг сделался возмущённым.
        - Нет! Как ты могла такое подумать!
        - А что? Что может быть хуже?!
        - Выставить себя перед избранницей полным идиотом… - отворачиваясь, убито прошептал он.
        - Ну??
        - Я… хвостом в решётке запутался…

        Женька старательно похлопала ресницами, запуская сбойнувший мыслительный процесс. Потом догадалась заглянуть ему за спину - и едва сдержала облегчённое хихиканье. Так вот в чём дело-то!
        Димон, несмотря на внешность классического землянина, оказался уроженцем Денеба. Правы были древние, обзывая звезду «хвостом»! Хвост - разумеется, не куриный-лебединый, а совершенно роскошный, длинный, гибкий, покрытый шелковистой шёрсткой в тон волосам - был отличительной особенностью и по совместительству главной гордостью каждого тамошнего жителя. А главной гордостью хвоста, без сомнения, была пышная, ухоженная кисточка в виде трогательного сердечка.
        И вот сейчас серебряное сердце грустной тряпочкой свисало с перил; всё остальное безнадёжно запуталось в ажурных завитках решётки. Отчаянная попытка освободиться не прошла даром - то тут, то там на меху темнели кровоточащие ссадины. Бедненький Димочка!!
        Эжени решительно бухнулась на пол рядом с ним и попыталась освободить хвост вручную. Дохлый номер!
        - Оставь меня, звезда моя… Видать, боги прогневались и изменили предсказание! Вместо счастья обрекли на позор… Уходи и найди себе более достойного мужа, а обо мне забудь!
        - Угу, а ты сейчас доломаешь решётку и сиганёшь вниз, в компанию к цветочным горшкам? Не дождёшься! - пыхтя от усердия, отрезала девушка. - Знаешь, у нас на Земле на свадьбах до сих пор спрашивают, согласны ли вы разделить с избранником выпавшие на его долю испытания, быть с ним до конца - не только в богатстве, но и в бедности, не только в здравии, но и в болезни. Уфф… Так вот, я не уйду отсюда, пока тебя не распутаю!
        - А если…
        - А если не распутаю - повесим на дверь табличку «не входить» и будем тут жить! До тех пор, пока у тебя хвост не похудеет и сам не выскользнет! - задорно подмигнула девушка.
        Димон взирал на неё с немым благоговением. И хорошо, а то мало ли ещё до какой глупости додумается!
        Из институтского курса космокультурологии Женька помнила, что жители Денеба (денебяки резало слух, и она про себя называла их «демоняки») очень трепетно относятся к своим богам и их предсказаниям, и вообще довольно суеверны. Можно только представить, как радовался одинокий демоняка обещанной встрече со своей единственной! Ей, кстати, в этом повезло - у них даже само понятие «измена» в языке отсутствует… Вместо того, чтобы веселиться на свадьбе, он ждал её здесь, в «предсказанном» месте. Ещё не зная, как она выглядит, боясь пропустить, не узнать, не удержать… А, узнав, крикнуть на все Вселенные - «Моя! Никому не отдам!!» Не кинуться присваивать тело, как вомпёр, не заклеймить, как собственник-оборотень, а разделить с ней какой-то особый ритуал, после которого уже никто не помешает им быть вместе. И этот торжественный, важнейший для хозяина момент испортил его перенервничавший хвост! Неудивительно, что Димон постыдился предстать перед избранницей в столь жалком виде… Страшно подумать, к чему могло привести это недопонимание! Ура - тому, что есть на свете такая штука, как женское любопытство! И
Кошке-Машке тоже ура, ведь если бы не её сумка… Стоп. У неё ж там универсальная отвёртка! Женя сама её с пола подбирала, когда она выкатилась. Вот оно, спасение!!
        Девушка выхватила заветный инструмент и с азартом принялась давить на все кнопки подряд. Шило… паяльник… о, даже штопор есть! А это что такое?.. Бедный жених заметно побледнел и на всякий случай прикрыл хвост спиной.
        - Нашла! - радостно завопила Женька, обнаружив среди насадок компактный ультразвуковой резак. - У меня такой дома есть, классная штука! Я сейчас аккуратненько выпилю часть решётки, мы спокойно дойдём до номера, а потом…
        - Нет-нет, драгоценность, позволь, я сам! - слегка севшим голосом попросил демоняка.
        Она решила было обидеться - так хотелось доказать, что она готова для него ещё и не на такие подвиги. С другой стороны, если она случайно оттяпает ему хвост, этого позора он уж точно не переживёт… Эх, ладно.
        Димон со вздохом облегчения принял от неё вибронож. Примерился, активировал, поднёс к решётке… И вдруг сдавленно захихикал. А потом и вовсе разоржался в голос - безудержно, до слёз… и, как бы это сказать, без малейшего к тому повода. Обалдевшая от такой внезапной перемены избранница на автомате отползла от него подальше.
        И внезапно оказалась схвачена в объятия, закружена, зацелована!
        - Родная… спасительница… судьба моя оранжевая!..
        - Рыжая.
        - Золотая! Люблю! Тебя! Спасибо!!
        - Ой, уронишь!
        - Не уроню! И не отпущу! Никогда…
        - Надорвёшься, - Эжени показала ему язык. - Это я тебя не отпущу! И вообще, ты меня напугал. Я думала, ты из-за этого хвоста совсем умом тронулся…
        - Умом я тронулся из-за тебя, - всё ещё улыбаясь, сообщил Димон. - А это всё последствия вибрации. Мы всё же от вас немного отличаемся, в том числе воспринимаем звуковые волны более широкого диапазона. Твой нож стал для меня источником сильнейшей щекотки. Видела, как я затрясся? И хвост затрясся! И так ослабел «от смеха», что просто выскользнул из решётки! И теперь я свободен!
        - Ну, это ненадолго! - пообещала девушка и собственническим жестом подтянула его к себе за воротник.

        - Вот, так и получилось, что ты невольно помогла сбыться их дурацкому пророчеству! - заключила Женька. - Причём два раза. Обряд нашего единения прошёл просто молниеносно: Дим встал на колени, надел мне на палец своё родовое кольцо, пробубнил что-то себе под нос, и оно - хлоп! - и исчезло, словно в кожу впиталось. Жаль, его никто не увидел, такое красивое было, камень прозрачный, в виде большого кубика, и весь сияет… Дим сказал, теперь все мужчины на подсознательном уровне будут знать, что я занята, и не осмелятся ко мне лезть, и ещё, что кольцо меня защищает. Так что он спокойно отпустил меня к тебе - возвращать сумочку и передавать нашу пламенную благодарность, а сам побежал срочно залечивать хвост и заодно сообщить папе, как всё прошло. Ну, вернее, отредактированную версию. Интересно, что у него за папа, вдруг да оручий почище моего?
        - Не оручий, - улыбаясь глазами, заверил медведь. - Наоборот, очень интеллигентный. Шикарный мужик, уверен, он вам понравится.
        - Ты его знаешь? Ну, гора с плеч! - окончательно успокоилась легкомысленная девушка.
        А Маша мысленно захихикала. Похоже, её в самое ближайшее время ждёт боольшой сюрприз!

        Сюрприз удался на славу! Половину незамужних гостий от зависти перекосило, а вредные Леда с Ванессой синхронно позеленели. Но самое офигевшее лицо было у самой будущей «демоницы».
        Димон вернулся за ней через пару минут после окончания рассказа и последовавшего за ним тоста. Церемонно раскланялся с медведем, галантно поцеловал руку и витиевато поблагодарил польщённую Машу, и пригласил всех в зал, там сейчас официально объявят о помолвке. Маша невольно залюбовалась Женькиным женихом - до чего же хорош, чертяка! То есть, демоняка. И лицом, и хвостом, и фигурой - да быть того не может, чтоб у мужчины с такой фамилией не было этих самых восьми кубиков не только в бусах, но и в прессе! А ещё он такой обходительный и не тиран, несмотря на… кхе-кхе, происхождение, воспитание и наличие в неоручих папах денебского короля Толяна Справедливого. Кому потом расскажи, что сама принцесса за ней сумку носила - сроду не поверят!
        Торжественное объявление о помолвке, сделанное по галанету лично Его Величеством, наделало много шуму и напрочь затмило новость Пальмы о скоропалительном браке с вомпёром. (Они что, сразу из туалета регистрироваться рванули? А куда?) Ванессе с Ледой и вовсе нечем было похвастаться. Точнее, они наперебой затарахтели о немыслимом количестве смертельно влюблённых кавалеров, но брак пока не предлагал ни один, а это, на фоне сегодняшнего, приравнивалось к провалу. Сибиллу и вовсе куда-то унесло с солистом, и Маша решила махнуть рукой на роль курицы-наседки и не названивать ей в самый неподходящий момент.

        Разом накатила усталость; гудели отяжелевшие ноги, гудела опухшая от музыки и чужих разговоров голова. Завтра вечером - новый приём, уже в честь Женьки, зато вся ночь, утро и день - в её единоличном распоряжении. Надо как следует выспаться, а потом улизнуть в своё укромное местечко на пляже и побыть в блаженном одиночестве. Общаться с непристроенными подругами никакого желания нет, Ванька с Ледкой так точно будут плеваться ядом направо и налево, так что ну их. И бруталистых кавалеров пока тоже ну. Пара таких в конце вечера подваливала с намёками, но к тому времени Маша уже окончательно выдохлась и жаждала завалиться спать. Бдительный Дик поймал её на выходе и проводил до самых дверей номера.

        После тёплого душа сама собой прошла голова, звонок в дверь разогнал подступившую дрёму. Кого там ещё несёт?
        К счастью, не злую подругу - с предложением напиться и поплакать, и не брутала с каким-нибудь другим предложением. А «слонёнка»-посыльного с огромной корзиной ярко-алых земных роз! Ей? От кого??
        Среди цветов обнаружилась открытка. Со стихами!
        Как тот актер, который, оробев,

        Теряет нить давно знакомой роли,

        Как тот безумец, что, впадая в гнев,

        В избытке сил теряет силу воли, -

        Так я молчу, не зная, что сказать,

        Не оттого, что сердце охладело.

        Нет, на мои уста кладет печать

        Моя любовь, которой нет предела.

        Так пусть письмо поговорит с тобой!

        Пускай оно, безмолвный мой ходатай,

        Идет к тебе с признаньем и мольбой
        И справедливой требует расплаты.

        Прочтешь ли ты слова любви немой?

        Услышишь ли глазами голос мой?
        Галанет сообщил, что это - полузабытый ныне сонет Шекспира. Слово «книга» заменили на «письмо», и эффектное признание в любви готово! И кто же у нас такой пылкий и стеснительный? Подписи нет, зато есть номер унифона на обороте. «В любое время дня и ночи - я весь ваш!» Позвонить, что ли? Всё равно теперь не заснуть!
        - Неужели это вы?! - восторженно выдохнули в трубку. - Спасибо, я едва надеялся…
        - Это вам спасибо - за цветы, за стихи. Могу я узнать ваше имя?
        - Называйте меня Каро, прекрасная.
        - А… мм… это не вы тогда в ресторане два раза…
        - Шлёпнулся в обморок, как кисейная барышня? Увы, я, - смущённо признался мужчина. - Не буду врать, что мне вдруг стало душно или резко обострилась старая боевая рана… Это вы на меня так действуете.
        Всё-таки права была Лана!
        - Поэтому вы решили больше ко мне не подходить? - шутливо укорила девушка.
        - Я действительно решил не приближаться к вам во время вечеринки, опасаясь за свою деловую репутацию. То и дело падать в обмороки, знаете ли, не самый удачный приём для её поддержания, - хмыкнул Каро. - Я наблюдал за вами издалека… Вы были ослепительны, как марсианский закат! Мне бы так хотелось безбоязненно подойти к вам, просто поговорить, пригласить на танец… Но я не уверен, что выдержу эту чувственную пытку! О, я просто в отчаяньи, и не знаю, как быть! У меня так мало времени на то, чтобы открыться вам до конца, заинтересовать, завоевать вас, в конце концов! Как долго бы пробудете на Маллинке?
        - Почти две недели. Я только приехала…
        - Так мало!! Что ж, надо как-то себя преодолевать и форсировать события! Иначе вас уведёт очередной хвостатый принц или покусает бешеный оборотень. Один из них рядом с вами пол вечера крутился! Смотреть - мука, подойти…
        - Страшно? - ляпнула Маша.
        - Не страшно, - ожидаемо отрезал мужчина. - Просто я думал, вдруг вас уже заклеймили? После драки кулаками не машут, чего уж там… Но, поскольку вы сейчас одна, я позволю себе пригласить вас завтра на свидание. Надеюсь, отсутствие толпы над душой придаст мне и смелости, и силы!
        - При условии, что вы не будете демонстрировать их на мне в грубой форме…
        - Никогда!!
        - Тогда я не против. Давайте я вам сама позвоню? Если вы меня разбудите, никакого свидания не будет! - пригрозила Маша.
        - Слово королевы - закон, - смиренно согласился поклонник. - Что ж, не смею более докучать. Доброй ночи, смысл жизни моей…
        Неудивительно, что после такого разговора заснула Маша не сразу. А уж какие сны ей потом снились… Сплошная эротика! Загадочный Каро вёл себя в них куда смелее и в обморок падать не спешил. Было бы здорово, если бы всё это сбылось наяву! Когда вокруг все влюбляются… Она ведь тоже не железная!

        * * *

        Жаворонковый организм упрямо поднял её на рассвете. И это было, пожалуй, здорово: после затянувшейся вечеринки все гости ещё блаженно дрыхнут, значит, пляж и море в её единоличном распоряжении!
        Вкуснейший кофе в маленьком круглосуточном баре, контейнер с любезно порезанными при ней фруктами - и вперёд, ловить волны и кайф! Погода, как всегда, шикарная, вода тёплая, народу и впрямь никого, даже жалко - ведь на ней сейчас впервые самый современный купальник, не только модный, но и прекрасно моделирующий фигуру. Она в нём просто красотка! Может, позвонить Каро и позвать его прямо сюда? О, а это идея! Совместим приятное с приятным… Может, конечно, он ещё спит, но ради такой девушки можно и проснуться!
        Ответил сразу - хороший знак.
        - Вы сейчас где? На пляже? Выхожу!

        Он неторопливо приближался, видимо, давая себе время привыкнуть к созерцанию её земной красы. Маша в это же время с любопытством и тайным волнением разглядывала его самого. Мм, какой мужчина! Не массивный, как Антуан, но и не худощавый, как Димон, приятная глазу золотая середина. Длинные чёрные волосы, мужественное лицо, белозубая улыбка... И сам во всём белом… Надо брать!!
        Могла ли она, небогатая закомплексованная Маша, привыкшая к равнодушию парней и снисходительности подруг, всерьёз предположить, что ею заинтересуется такой офигенский офиген? Да никогда в жизни! А он взял - и заинтересовался! Вряд ли, конечно, ей уготовано повторить счастливую судьбу Ланы с Женей, это было бы слишком невероятно. Ну ничего, ей с запасом хватит и мимолётного романа - для повышения самооценки и написания внукам хвастливых мемуаров.
        Каро подошёл, вежливо раскланялся и устроился в соседнем шезлонге не раздеваясь. Завёл с ней любезную беседу, при этом честно пытался смотреть исключительно в глаза. К радости Маши, получалось серединка на половинку. Потом они гуляли по берегу, вполне чинно. Гуляли себе гуляли… и набрели на уединённую, затерянную среди цветущих кустов беседку. С пляжа практически незаметную, просторную, с лёгкими плетёными креслами и контрастно монументальной кушеткой. Всё это наводило на мысль об истинном предназначении «райского шалаша». Вон, даже стопка отглаженных полотенец лежит на полочке, а холодильный ящик доверху набит прохладительными напитками. Сервис, однако!
        Маша, чувствуя неловкость, для вида заинтересовалась большой деревянной шкатулкой и сразу пожалела о своём любопытстве. «Предохранительные средства для всех известных рас! Инструкция внутри каждой упаковки!»
        Каро заглянул ей через плечо и ухмыльнулся:
        - Вот так ассортимент! Положим, что сёкка-ёгам нужно сразу два, догадаться нетрудно, но для кого вот эти, с жуткими иглами вовнутрь?? И это «яблоко»…
        - Для гусениц? - смущённо хихикнула девушка и поскорее захлопнула крышку.
        Итак, похоже, время стихов и политеса стремительно заканчивается! Кавалер заметно напрягся, позволил себе расстегнуть ещё одну пуговицу на рубашке и полез в ящик за холодненьким. Нет, она пока не будет, хотя тоже нервничает. Главным образом из-за того, что в беседке довольно светло, и мужчина неизбежно увидит её во всех подробностях. Гораздо романтичнее было бы прийти сюда вечером и познать друг друга при таинственном свете звёзд… На Земле она бы куда дольше раскачивалась, но отпуск ведь не резиновый!
        Упс, похоже, Каро считает, что утро вечера мудренее - в смысле, если понравится, вечером можно и повторить. Решительно отставил банку с напитком, встал, не отводя прямой почерневший взгляд от её лица, и медленно двинулся навстречу. Пожирая взглядом, но всё ещё давая возможность отказаться и уйти - ведь выход у неё за спиной… Эх, была ни была, один раз живём!
        Маша судорожно облизала губы…
        И невольно выругалась.
        - Пи-пи! Пи-пи-пи! Кошка Машка, вызов прими! - старомодным речитативом взвыл в сумочке унифон.
        Кто это так не вовремя?! Наверняка Ванька!
        Девушка извиняюще улыбнулась поклоннику, который с мрачным видом вновь схватился за сок, и со вздохом полезла в сумку.
        - Доброе утро, Мари! Я уж думал, вас унесло в море! - она с заминкой узнала ехидный голос светловолосого медведя. Стоп, а разве она давала ему свой номер??
        - Доброе утро, Дик. И не надейтесь! Не могли бы мы поговорить позже?
        - А что? Вы не одна?
        А ему какое дело!
        - Мне просто неудобно, давайте я вам потом…
        - Нет и нет, не давайте! - нахально перебил тот. - Потому что я вам звоню по поручению супругов Бонне. Они жаждут с вами позавтракать!
        - Которые из?
        - Все четверо. Они очень просили меня разыскать вас. Не сердитесь, Мари, бросайте ваше море, никуда оно не убежит, и приходите в ресторан! И, кхм, друга своего приводите…
        «Друг» посмотрел на Машу как на предательницу и отрицательно качнул головой.
        - Хорошо, передайте, что я приду.
        - Простите, мне уже и правда есть захотелось, - нажав на «отбой», пробормотала девушка. - Может, всё же присоединитесь? Нет?
        Каро через силу улыбнулся и запечатлел на её ладони целомудренный поцелуй.
        - А, может, лучше вы ко мне присоединитесь? Вечером, здесь?
        - Вы мои мысли читаете!
        - А день можно провести…
        У дверей отеля они расстались, и Маша в смешанных чувствах поспешила в ресторан. И что этим медведям неймётся? Или просто Ланке стало скучно?

        Ей обрадовались, как родной, она даже удивилась. Завтрак прошёл в непринуждённой обстановке: Лана щебетала, её свекровь тонко улыбалась и виртуозно дирижировала беседой, папа и сын, оба благодушные и расслабленные, много шутили и украдкой наглаживали своих женщин - оборотни, что с них взять… Дика за столом не было, что лишний раз подтверждало Машины подозрения о его роли «пастуха». А она тогда кто - овца? Или корова? Вот спасибо! Девушка ждала благоприятного момента, чтобы поговорить об этом с мадам Бонне, но тут её снова огорошили:
        - Мы сейчас едем кататься на яхте! Ты с нами, и не возражай, а то обижусь! - надув губы, предупредила Лана. - Капитан мне обещал показать самые красивые острова… не рычи, любимый! Будет здорово, Маш, не сомневайся! Ант своих кузенов позвал, и Дика тоже, Дик же тебе понравился? Ну, или хочешь, припадочного своего бери. Жаль, Женька занята, её я бы тоже позвала, и хвостатик у неё симпатичный… Ай, уймись, или я сейчас тебя тоже шлёпну!! Короче, остальные наши девки в пролёте, но от тебя я не отстану, так и знай!
        Мужики присоединились к уговорам, если это можно было назвать уговорами. Скорее, в заложницы взяли: «Дик проводит, десять минут тебе на сборы, потом он ломает дверь, хватает тебя в охапку и тащит на яхту! Охрану мы предупредили…» Нормально, да?
        В принципе, Маша ничего не имела против прогулки, да ещё на такой шикарной яхте. Кому не захочется, пусть и временно, почувствовать себя вип-персоной? А с Каро они увидятся вечером, как она и хотела. Приём в честь помолвки денебского принца из соображений безопасности будет для более узкого круга, Каро туда вход заказан. Но разве обязательно оставаться там до самого конца? Она просто тихонько слиняет, и… Вся звёздная «маллиновая» ночь в их распоряжении! Надо сказать Каро, пусть загодя приладит на дверь беседки табличку «забронировано»!
        Маше показалось, что ухажёр не слишком расстроился от того, что её «похитили». Присоединиться к незнакомой компании ожидаемо отказался, взамен пообещав непрерывно думать о ней и застолбить и обустроить «шалаш свиданий». Что ж, прекрасно!
        Она надеялась, что шутка про десять минут была именно шуткой, но на всякий случай постаралась собраться побыстрее. Перетряхивая пляжную сумку, девушка обнаружила нежданчик - прилипшую к универсальной отвёртке красивую двузубую вилку, большую и тяжёлую, по виду - из старинного серебра, да ещё с вензелем, и парный нож с зазубринами на лезвии. И откуда сия роскошь? Бармен всучил утром, вместе с контейнером, а она не заметила и по-плебейски ела фрукты руками? А, главное, никто не видел и не ужасался её манерам. И вообще, смысл манерничать на пляже? Ох уж этот маллинкинский сервис! Не забыть бы вернуть вечером… И магнит на отвёртке выключить, а то он ещё что-нибудь странное притянет. Наверное, она его случайно активировала, когда рылась в сумке. Может, выложить нафиг? Потеряет ещё… Ай, ладно, пусть лежит, как говорится, каши не просит! И притягивать больше нечего, сменный купальник у неё без модных металлических вставок.

        «Добрый» Дик дал ей на сборы целых пятнадцать минут и только потом начал колотить в дверь. И ведь начнёшь ругаться - а он на всё «я красапет маленький, все претензии к господам Бонне». Угу, так она и пойдёт к зверскому Николасу жаловаться на его же подчинённого! Эти медведи так привыкли контролировать своих самок… то есть женщин, что уже по привычке контролируют чужих! Может, Ланка в глубине души не может с этим смириться, потому и позвала её - в надежде, что она тоже окажется чьей-нибудь истинной парой? Вдвоём отбиваться от мужиков всяко легче! Ну-ну. Разве её свекровь выглядит несломленной мятежницей? Мадлену деспотичность мужа явно устраивает, на людях она всячески подчёркивает его главенство, а вот наедине… Судя по лукавому взгляду, вряд ли. Мудрая женщина.

        Двойное ура! Прогулка вышла отменная, и её никто не унюхал и не присвоил! Маша искренне наслаждалась видами, комфортом роскошной яхты и обществом молодых оборотней, которые все как один были с ней чрезвычайно любезны. И при этом хронически неуклюжи… как медведи. Один даже за борт свалился, но его быстро вытащили. Неудивительно, что они дружно ненавидели светские рауты и вчера лишь отметились на свадьбе дяди, а сегодняшний приём и вовсе решили проигнорировать. Нос оборотня - столь чуткий инструмент, что почует свою половинку и за закрытыми дверями банкетного зала. И тогда дело за малым: ворваться, закинуть на плечо - и в берлогу! Ну, а если её там нет, значит, нечего попусту трепать нервы своему альфе и прочим гостям. Без них перевёрнутых подносов, разбитых бокалов и случайно опрокинутых столов и гостей будет гораздо меньше!
        Маша на фоне «косолапых» чувствовала себя едва ли не грациозной балериной, что не могло её не радовать. Ещё больше радости доставило новое вечернее платье, безапелляционно купленное на этот раз Женькой. Зелёное, почти под цвет глаз, с провокационным разрезом, оно её безумно стройнило! Или во всём «виноват» волшебный маллинкинский воздух, ускоряющий обмен веществ даже у тех, кто не в силах отказаться от здешних тортиков? Как бы то ни было, Маша поймала себя на том, что впервые в жизни чувствует себя безоговорочно счастливой!

        * * *

        Наверное, это самое внутреннее ощущение - счастья и собственной неотразимости, как железяки на Мишкин магнит, притягивали к девушке восхищённые взгляды гостей. И откровенно презрительные - высокомерных девиц вроде Леды с Ванессой. Сегодня они пользовались ещё меньшим успехом, чем накануне, и потому пребывали в страшном раздражении с переходом в тихое бешенство и обратно. Неудивительно, что бруталы не спешили примерять на себя роль громоотводов и предпочитали обходить эту парочку стороной. Красивые «замороженные рыбины» и обаятельная хохотушка самых роскошных форм - выбор для многих был очевиден. Принцесса Эжени искренне радовалась популярности подруги и гордилась тем, что выбрала ей такое «слюнокапательное» платье. И зачем Машке её слабонервный Как-его-там, когда вокруг вьются такие мужики!
        А Маша между тем про Каро не забывала. Ну, почти… Один раз у неё в прямом смысле перехватило дыхание - настолько сокрушительно прекрасный мужчина пригласил её на танец. Он появился в зале в самый разгар вечеринки и сразу же привлёк всеобщее внимание. «Генерал Хаш… Тот самый…» - зашептались кругом. Девушка мысленно присвистнула. Ничего себе, живая легенда - и так близко! Прославленный герой недавней войны в Южной Вертушке, отчаянный храбрец и безжалостный мститель, «Лой - башка долой», он был единственным сёкка-ёгом, который (заочно и чисто теоретически) нравился консервативной Кошке. Почему? Из-за рук. Вернее, как раз из-за их отсутствия. В начале войны ему крупно не повезло - лишился сразу четырёх. Настоящая трагедия для любого сёкка-ёга, прямой повод искать в бою лишь смерти… Но она, смерть, с тех пор словно сама бегала от Лоя. Так же, как и не в меру брезгливые соотечественницы. Никакие подвиги не смогли заставить их смотреть на него как на полноценного мужчину. «Двух пар нет - считай, калека…» Вот ведь дуры!
        Зато землянки, да и не только они, по достоинству оценили бравого четырёхрукого генерала и висли на нём гроздьями. Их не пугали даже слухи о его «горизонтальной» жёсткости, а порой и жестокости - неудивительно, с таким-то прошлым... Как бы то ни было, количество восторженных поклонниц у Лоя Хаша с каждым годом только росло. А уж когда пошли упорные слухи о его намерении жениться…
        Маша про себя похихикала, заметив, что одна из гостий от переизбытка чувств упала в обморок, прямо к его ногам. Неизвестно, был ли обморок настоящим или притворным, но генерал не впечатлился - обогнул «препятствие» и спокойно пошёл дальше. По-военному коротко поздравил виновников торжества, окинул орлиным взором зал… и целенаправленно двинулся в её сторону. Прочие бруталы беспрекословно уступали ему дорогу, и одно это говорило о многом. Маша до последнего не верила, что он подойдёт именно к ней. Даже оглянулась - проверить, не прячется ли за ней какая-нибудь принцесса, а повернувшись, обнаружила, что Хаш стоит совсем рядом. И внимательно, очень внимательно её рассматривает. Маша, сглотнув, в ответ уставилась на него. Ох-ох-ох, держите меня семеро… Какой мужчина!! Статную широкоплечую фигуру выгодно подчёркивает парадный мундир, роскошные тёмно-рыжие волосы заплетены в длинную, перевитую лентой косу. Легкомысленная причёска резко контрастирует с мужественным хищным лицом. А какие глаза! Янтарно-жёлтые, с чётким угольным ободком и вытянутыми в щёлку ромбовидными зрачками. Завораживающе красивые и в
то же время жутковатые, бездонные… до мурашек…
        Т-танец? К-конечно, да! Да, всё, что угодно, мой генерал!
        Маша очнулась только тогда, когда партнёр чуть отстранился и разорвал зрительный контакт. С изумлением поняла, что танец уже кончился, а сама она сидит на диванчике в каком-то укромном уголке. Сёкка-ёг устроился рядом и в данный момент активно использует все свои уцелевшие конечности: две верхние руки нежно поглаживают её ладонь, нижняя правая спину, а левая коленку. Страшно подумать, куда бы успел забраться его обычный, «комплектный» сородич!
        Хотя, почему страшно? Волнительно!.. Замурчать, что ли?
        - Пойдёмте со мной.
        - Далеко?
        И почему он снова ТАК смотрит?! У неё же температура сразу повышается! И давление.
        - Сначала - не очень. Потом… Вы когда-нибудь летали на военном крейсере?
        - О, откуда!
        - А хотели бы?
        - Очень!
        - Обещаю, вы не пожалеете.
        Маша в этом совершенно не сомневается. Сходить в номер за вещами? Зачем! Предупредить подруг, что она улетает от них навсегда… Тем более плохая идея! Отговорят ещё, завистницы. Или попытаются отбить у неё Лоя… или её саму в окно выкинут, а всем наврут, что она на птичек засмотрелась. Как дура. Нет уж, некогда рассиживаться! Надо скорее…
        - Прошу прощения, - негромкий мелодичный голос заставил вспомнить, что они всё ещё находятся в общественном месте.
        - Что вам угодно? - с холодной учтивостью осведомился генерал Хаш.
        Его тон совершенно не смутил подошедшую даму. Мадам Бонне, опять она!
        - Не стоит разбрасываться пустыми обещаниями. Это не делает вам чести, - всё так же мягко продолжила Мадлена. - В вас шевелится сильная нужда, но, увы, Мари здесь совершенно ни при чём. Вы снова ошиблись, Лой.
        - Договаривайте, йот вас возьми! Что вы имеете в виду? - требовательно спросил он.
        Мадам Бонне невольно поёжилась - не от тона, а от сквозняка застарелой грусти и тоски, которым повеяло от этого внешне непробиваемо уверенного в себе мужчины.
        - Я не могу увидеть чётко, но это не она. В Мари по-настоящему нуждается другой. И вас успокоить она не сможет…
        - А кто, кто сможет?! Скажите мне!
        Забыв про сидящую рядом девушку, Хаш подался навстречу Мадлене и схватил её за руку. Из другого конца зала тотчас раздался гневный рык. Он стремительно нарастал, однако сёкка-ёг оставался глух и непреклонен.
        - Хотя бы малейшая зацепка! Я же не оборотень, я не узнаю её сразу! Я так устал их перебирать…
        Женщина осторожно высвободила свои пальцы, обернулась и жестом остановила своего ревнивого супруга. Тот, как ни странно, послушался и стал неторопливо выправлять закатанные рукава. А Маше нестерпимо захотелось уйти - до того покоробила её последняя фраза. Гадко, гадко!
        Мадам Бонне сосредоточенно просканировала воздух над головой Лоя и вдруг удивлённо улыбнулась.
        - А… их почему-то двое! Вижу белое и чёрное, прямо здесь, совсем близко!
        Сёкка-ёг поднялся на ноги столь стремительно, что она невольно отпрянула. Янтарный взгляд заметался по залу, жадно впиваясь во всех женщин по очереди, пока не наткнулся на… Маша мысленно застонала - от зависти напополам с мстительным злорадством. Это же Леда с Ванессой! Не иначе, выходили «носики пудрить», а теперь вернулись и скромно встали у стеночки. Судя по жестам, заранее делят возможных кавалеров. Чтоб не накинуться разом на одного несчастного, как две другие клуши, над которыми недавно все смеялись…
        Ослепительная платиновая блондинка в чёрном мерцающем платье и невероятная красавица-брюнетка в белом. Такие разные, и в то же время такие одинаковые… Маша знала это на собственной шкуре. Выходит, они обе - истинная пара этого рукастого грубияна? Или, правильнее, истинная тройка? Ну что за маразм! Эти собственницы сроду не согласятся делить своего мужчину с другой, воспитание не то!
        Генерала Хаша такие мелочи явно не смущали. То ли для ёгов это вполне обычная практика, то ли у него своё, личное представление о том, сколько жён нужно иметь для полного счастья… В любом случае, колебаться и медлить он не стал. Кивком поблагодарил Мадлену, повернулся к Маше и, глядя мимо неё, вежливо и равнодушно извинился, оправил мундир - да и был таков.
        Гости всё так же почтительно расступались перед ним. Два лощёных брутала прямо на ходу резко сменили траекторию и направились в противоположную от чёрно-белой парочки сторону. Те проводили их разочарованными взглядами… С тем, чтоб через миг скрестить их на могучей фигуре ёга. Растерянно заморгали, занервничали, не понимая, кто из них удостоился его внимания. («Наверное, пытается одним глазом гипнотизировать Ледку, а другим Ваньку. Зрелище не для слабонервных!» - нервно хихикнула Маша.) Вот Лой им что-то говорит - эх, жаль, отсюда не слышно…
        - Вынужден вас разочаровать: я не даю вам ни единого шанса уйти от меня, - «перевела» чуткоухая оборотница. - Вы мои, и отныне принадлежите только мне. Я никогда не отпущу вас и никому не позволю забрать вас у меня. Я всё сказал.
        Не успел познакомиться, уже командует! Словно обвинительный приговор зачитал девчонкам. Две руки протянул одной, две - другой.
        Может, они всё же его пошлют?
        Ага, щас! Быстрый обмен взглядами - и хрупкие ладони безропотно сдаются в плен. Вслед за ними в цепких генеральских объятиях оказывается и всё остальное. Леда лихо усажена на правое плечо, Ванесса - на левое. И всё, красивым строевым шагом на выход. Гости даже зааплодировали…
        - Как брёвна понёс! - не удержалась от колкости Маша.
        Мадам Бонне легонько погладила её по волосам, но девушка резко мотнула головой и встала.
        - Пойду на террасу. Хочу побыть одна. Без медведей!
        А что? Она тоже не обязана всегда быть вежливой. Надоели уже! И все эти истинные пары, тройки (четвёрки, футбольные команды… кто больше??), и навязчивые Бонне со своим Диком, и все эти бруталы-пустозвоны! Только и горазды, что зазывать «в нумера», а как жениться - на то более утончённые кандидатки имеются, во всех смыслах... Больно надо! Она бы и сама ни за кого из них не пошла! Страсть застит глаза, прочухаешься - а ты уже сотая жена любвеобильного тирана в самой отдалённой и отсталой Галактике, без прав и возможности развода… Что тогда будешь делать? Как говорила бабушка, поздняк метаться, сама виновата! Девчонки искренне считают, что им дико повезло с мужьями - ладно, без комментариев, она за них очень рада, и всё такое. Но сама присоединяться к сбрендившему большинству не собирается. Потому что предпочитает дружить с головой, а не с гормонами…
        Кстати, о гормонах! Унифон нежно завибрировал в сумочке, напоминая о намеченном свидании. Маше стало стыдно. Она чуть не поддалась чарам этого «паука в погонах» и совсем забыла про бедного Каро! Он поди расстарался, обустраивая любовное гнёздышко, и с нетерпением ждёт, когда она придёт и оценит его усилия. А она… чуть на дурацком паучьем крейсере не улетела. Хорошо, что он об этом не узнает!
        Настроение резко пошло вверх. Сладкое вино, звёзды и влюблённый (и при этом нетребовательный!) мужчина - лучший способ вновь поверить в собственную неотразимость! Только бы они друг в друге не разочаровались… Только бы про них до утра забыли эти назойливые медведи! Мадлена сама говорила, что в ней кто-то нуждается… Ясно же, Каро! Остаётся надеяться, что чувство такта им всё же знакомо, и в самый неподходящий момент в беседку не вломится упустивший свою «овцу» сторожевой Дик.
        Не полагаясь на авось, Маша, внутренне хихикая и обзывая себя авантюристкой, решила «тикать огородами» - через соседний балкон. Его решётка вплотную примыкает к этой, опасности никакой, перелезть легко, особенно на таких каблуках. И при этом никому и в голову не придёт, что благовоспитанная дама в длинном вечернем платье предпримет подобный манёвр. Зачем? Зацепиться подолом, порвать его нафиг, шлёпнуться и стать всеобщим посмешищем? Два раза ха! Свидетелей-то нет, зато имеется высокий-превысокий разрез! Подвернуть, шагнуть, отпустить - и хоп-ля! - она уже на той стороне! Довольная своим хулиганством, девушка быстро пересекла пустующий малый зал и шмыгнула к лифтам. Ей снова повезло - навстречу не попалось ни гостей, ни обслужников. «Побег» удался!
        Отключить унифон, туфли - под мышки, и вперёд, на ласковый шелест волн. По чистому тёплому песку, в котором так приятно утопают усталые ноги, навстречу ещё более приятным ощущениям. Неужели она не заслужила хотя бы это?!

        Ожидания себя полностью оправдали! Правда, вожделенную беседку Маша нашла не сразу - в темноте сделать это было куда труднее, но зато сразу убедилась в том, что её действительно ждут! Каро устроился прямо на пороге; весь в чёрном, только зубы блеснули в улыбке - пришла! Вскочил, галантно распахнул дверь…
        За дверью царила романтика. Повсюду вазочки с душистыми цветам и свечи - настоящие, раритетные, прикрытые от ветра изящными стеклянными колпачками; на столике вино, фрукты… о, тортик! Демонский банкет был поистине шикарен, но сладкого там не предлагали, не положено почему-то. Каро это знал или просто хотел угодить сладкоежке? В любом случае она отдаст ему должное! И начнёт отдавать именно с тортика!
        Будущий любовник усадил Машу в удобное кресло, заботливо прикрыл её ноги пледом и предложил первый тост - «За нас и эту судьбоносную ночь!» При этом невзначай похлопал себя по карману… Ой. Неужели он собирается?.. Но она же не может так сразу, они друг друга слишком мало знают! К счастью, Каро не вомпёр и не медведь, значит, в случае чего с ним можно будет договориться. Он не станет её торопить, не станет же??
        Девушка так разволновалась, что едва удержала бокал, а потом на автомате осушила его до дна. Каро сделал то же самое, не отводя жаркого взгляда от её лица. Маша поскорей пододвинула к себе тарелку с десертом, втайне опасаясь, что выдержка ему изменит, и он набросится на неё прямо сейчас, без закуски и прелюдии. Но мужчина лишь понимающе усмехнулся и снова наполнил бокалы.
        «Хорошо, что я догадалась облопаться сорбентами, - подумала Маша. - Когда в тебе столько всего намешано, запросто можно всю романтику испортить. А так в меня ещё и тортик спокойно влезет, и шампанское с вином в желудке не подерутся!»
        - Ответный тост - «За истинного джентльмена!», я уж думала, они все повымерли… Но я ошибалась! За вас, Каро!
        - И за вас, моя вкуснятина…
        - Мм?
        - За мою прекрасную леди! Если вы ещё раз так эротично оближете губы, то я…
        - Ой, боюсь-боюсь!
        - То я снова упаду в обморок. Оно вам надо - сейчас? Мне - нет, - улыбнулся Каро. - Ведь я ещё не всё сказал, что хотел. И не всё сделал, - многозначительно добавил он. - С чего бы мне начать?
        Маша покраснела и спряталась за бокалом.
        - Сначала слова, потом действия?
        - Согласен. Скажу вам по секрету, что предвкушение наслаждения может быть не менее приятным, чем само наслаждение. Особенно, если перед этим приходилось долго себя сдерживать, ограничивать…
        - Соблюдать диету, - хихикнула девушка. - А потом она наконец-то закончилась, и ты несёшься в магазин с одной-единственной целью…
        - Предаться безудержному разврату! - со смешком закончил Каро. - Что ж, значит, вы меня понимаете. Понимаете, что я сейчас чувствую, глядя на вас. Как мечтаю оказаться к вам как можно ближе, слиться с вами, поглотить, растворить вас в себе… прекрасная моя, единственная… Подарите мне жизнь, позвольте вкусить вас! Скажите «да», умоляю, скажите мне «да»!
        Бархатный, дрожащий от страсти голос полностью затмил излишнюю патетику его слов. Маша почти не вслушивалась в них - она на какое-то время просто выпала из реальности. Забыла, как дышать, да что там - даже про торт недоеденный забыла…
        Пересохшее горло подвело, и она просто кивнула.

        Каро медленно встал. Аккуратно составил на пол посуду и свечи и одним плавным движением избавился от рубашки. Маша беззвучно ахнула от восторга: до чего ж он красивый! И фигура, и обалденная, мерцающая в неверном свете татуировка - ромб с зубчатым орнаментом по краю, такой огромный, что занимает собой всю грудь и верхнюю часть живота. Интересно, а ниже у него тоже всё разрисовано?
        Каро проследил за её взглядом и довольно улыбнулся. Но не стал тут же удовлетворять её любопытство, а сунул руку в карман штанов и достал из него… Нет, к облегчению Маши, не кольцо, а какую-то пластинку размером чуть больше ногтя. Торжественно провёл ею по груди и снова убрал в карман. Маша зачарованно наблюдала, как на его коже проступает и быстро ширится тёмная, сочащаяся кровью «улыбка»… И ничего не понимала. Ну вот совсем.
        Когда, наконец, сформировался более-менее внятный вопрос из разряда «а что ты делаешь?», горло вновь перехватило. Теперь уже не от волнения - от страха. Нет, не от страха… От ужаса!
        …Или, может, это всё ей просто мерещится? Неровный свет рождает странные оптические иллюзии, затуманенный хмелем мозг вместо трепетного ожидания близости с красавцем-мужчиной почему-то выставляет его… чудовищем? С лицом Каро, с его прежней белозубой улыбкой, в которой сейчас светится неприкрытое торжество… И с разверстой во всю грудь кровавой раной, на которую он не обращает ни малейшего внимания. Как такое возможно?!
        Вытаращенные глаза, зажатый ладонью рот - хочется крикнуть, завизжать изо всех сил, но где их взять, эти силы? Не только горло, всё тело намертво парализовано страхом. Мелко трясутся ноги, все волоски как по команде встали дыбом… Должно быть, она выглядит забавно.
        - Боишься? - Каро наклонился над столом, заставив её втиснуться в спинку. - Это плохо, это печально. Так и знал, что стандартная доза яда для твоей массы маловата… Вкус теперь испортится… Ладно, эстетика эстетикой, а времени у нас не так много. Пора уже кушать, да, малыш?
        Ласковый взгляд и вопрос адресованы уже не девушке, а огромной дыре в груди. И эта «дыра» вдруг взяла и ответила! Невнятным бульканьем и… - вот тут Машу, несмотря на оцепенение, чуть не стошнило тортиком - широким влажным «языком», размером с небольшую лопату, который высунулся из раны наружу и с громким хлюпаньем облизал края бывшей татуировки.
        «Это же рот! - заторможенно подумала девушка. - У него внутри рот, с зубами и языком. Значит, он с самого начала собирался… меня съесть?!»
        Словно в ответ на её мысли, Каро иронично поклонился и с улыбкой протянул к ней руки.
        - Не бойся, Машенька, не бойся, единственная моя… наша. Яд действует как наркотик и как сильное обезболивающее. Больно не будет, обещаю. Иди ко мне, красавица, иди ко мне, сладкая…
        Бархатные нотки в его голосе больше не завораживали. Маша пришла в себя так резко, словно на неё разом вылили ведро ледяной воды. Рефлекторный глубокий вдох…
        И мозг наконец-то заработал в полную силу!
        «Хороший сорбент, справился…» - мимолётно подумала она.
        Если бы у этой сцены нашёлся сторонний зритель, ему вряд ли понравилась столь частая смена жанра: только настроился на романтику-эротику - а тебе ужасы показывают, а потом сразу экшен. Зато Машина скорость понравилась бы точно! Сказать по правде, не только уверенный в своём превосходстве Каро, она сама от себя такого не ожидала!
        На чистом адреналине широко улыбнулась ему в ответ… и со всей силы толкнула на него столик. Лёгкий и пустой, но изумлённый монстр на пару секунд замешкался, отшвыривая его. За эти две секунды Маша стремительным ураганом подлетела к двери и на ходу вынесла её наружу. Запоздало вспомнила, что Каро при ней запирал её на засов - «от случайных свидетелей»; по счастью, дверь оказалась чисто декоративной и легко слетела с петель. Маша оказалась на свободе…
        Ненадолго. Взбешённый монстр догнал её, как только она выбралась из кустов. Дёрнул сзади за платье - и девушка кубарем повалилась на песок. Вокруг была прежняя романтическая картина: тихое море, яркое от звёзд небо, где-то вдалеке сверкал огнями отель, в котором всё ещё продолжалась Женькина вечеринка… А её сейчас просто сожрут!!

        Маша едва успела перевернуться на спину. Больше ничего. Людоед буквально распластал её по песку, больно надавив рукой на плечо и прижав бедро коленом. Жаль, она бы хоть прицельно брыкнулась напоследок… Красивое, обманчиво-интеллигентное лицо, блестящие в темноте глаза и зубы - одни где и положено, другие нетерпеливо клацают в нескольких сантиметрах от её груди.
        - Сама виновата, дурочка, - ласково сказал Каро. - Зря убежала, зря провоняла страхом, он придаёт мясу горечь. Ну, зато хоть сладким нафаршировал… Не знаю, почему мой яд перестал действовать, прости, наверное, всё-таки будет больно. Я не хотел этого, честно. Хотел, чтобы всё было красиво - за столом, при свечах… Прости.
        - Отпусти, пожалуйста! Ну, пожалуйста!
        - Увы, не могу. Я не врал тебе, ты действительно моя единственная. Моя истинная пара. Только от тебя у меня родится идеальный…
        Идеальный кто, Маша так и не узнала. Впрочем, это было уже неважно.
        Куда важнее, случайно нашарив на песке свою сумочку, возблагодарить небеса за то, что она в этот раз её не уронила, и одновременно принять единственно правильное решение. Выхватить Мишкину отвёртку, активировать первую попавшуюся функцию… Пусть это будет не магнит, всё, что угодно, только не магнит!!
        Это оказался штопор. Именно он глубоко вошёл сбоку в шею монстра.
        Каро дёрнулся, недоумённо булькнул и стал заваливаться на Машу. Она еле успела его отпихнуть и откатиться на безопасное расстояние. Вскочила на ноги и тут же с размаху снова села на песок. Каро лежал лицом вниз и не шевелился, лишь всё тише скулил в глубине его тела так и не рождённый с её «помощью» идеальный монстрик…

        Маша запрокинула голову и невидяще уставилась в безмятежное звёздное небо. Её затрясло - сначала от безудержного истерического смеха, потом от безудержных рыданий. Она всхлипывала, подвывала и вытиралась собственным наполовину оторванным подолом, и не видела, как вдоль берега прямо на неё несётся огромная косматая тень.
        Тень оказалась запыхавшимся Диком. Поняв, что опасность миновала, он перекинулся, предупредительно кашлянул и принял в свои объятия ревущую девушку.
        - Ээ… Ну что, могло быть и хуже!
        Маша в ответ стукнула его по плечу и зарыдала ещё громче. Что защитник, что утешитель из него оказался одинаково фиговый.

        * * *

        «Ффу… Могло быть и хуже!» - Дик вздохнул и украдкой потёр зудящее плечо. Чешется - значит, заживает! Хорошо, что у оборотней быстрая регенерация, а взбешённый его проколом альфа закогтил его едва ли в четверть силы… Но кровищи всё равно было изрядно. Щека опухла - и вовсе ерунда, он бы на месте шефа такому ротозею куда душевнее рыло начистил. А вот то, что Николас грозился с него прилюдно штаны спустить и выпороть, как провинившегося недолетка - напугало вчера чуть не до икоты. Потому что за альфой не заржавеет! «Не унижения ради, в чисто воспитательных целях!» Гран мерси Мадлене, что пожалела и остановила, никого другого он бы и слушать не стал…
        Ох, что вчера было!! Скандал на всю Маллинку! Гости в шоке, аборигены в трансе. У них отродясь такого ужаса не бывало, даже мелкие кражи и то огромная редкость. Так что Машке в какой-то степени повезло - в качестве моральной компенсации и обещания не раздувать панику в СМИ ей наобещали кучу бонусов, включая пятилетку бесплатных вип-путёвок. Она ещё брать не хотела, хорошо, подруги уговорили.
        Вся эта нездоровая суета началась вокруг Маши сегодня утром; вчера её лишь коротко расспросили, накачали по её просьбе успокоительным и снотворным, и под охраной дюжей сиделки оставили в покое.
        Первый визит нанесли Лана с Женькой. Они искренне переживали за «бедную Кошечку», которая столько сделала для их счастья, а сама вместо красивого романа чуть не оказалась съеденной заживо. Наперебой уверяли, что это просто случайное стечение обстоятельств: жуткий маньяк-каннибал мог наброситься на кого угодно, на любую из них... В том-то и дело, что вовсе не на любую!
        Помощники Антуана помогали местной полиции расшифровывать переписку покойного. Кто из них проболтался первым, неизвестно, но по галанету мгновенно расползлись шокирующие слухи об одном «сугубо мирном» народе из глубин Галактики Мыши. До этого было известно, что волары, при всём своём внешнем сходстве с жителями Земли, на самом деле являются гермафродитами. И «мужчины», и «женщины» появляются из чрева единственного родителя и впоследствии так же не нуждаются в половом партнёре. Более подробной информации о них просто не существовало, вероятно, они отказывались контактировать с учёными Конгломерата, и те в конце концов махнули на них рукой. А зря! Потому что, как выяснилось, для рождения полноценного потомства воларам таки нужна была сторонняя «помощь». В виде… человеческого мяса. И не абы какого, а «живого», в смысле, ели они исключительно живую и желательно непуганую «дичь». Страх значительно портит вкус мяса, а волары считали себя эстетами. И романтиками - им нравилось играть с будущей жертвой в любовь, соблазнять её, усыпляя бдительность сначала речами, а потом собственным ядом. Эйфория даже в
момент смерти - что может быть гуманнее?!
        Жертва выбиралась без особого принципа, просто однажды наступал благоприятный для размножения период, и волар отправлялся в путешествие. Присматривался, принюхивался, оценивал потенциальную еду - и приступал к её осаде и охмурению. Или просто подкарауливал и оперативно «подкреплялся», не оставляя после себя никаких следов. Редким везунчикам удавалось встретить «идеальную жертву»: после её поглощения гарантированно рождался сверходарённый ребёнок, будущий правитель и источник всех мыслимых благ для своего счастливого родителя.
        Вот почему так радовался Каро. Почему с трудом сдерживал инстинкты в присутствии своей «единственной», исходил слюной и падал в обмороки… Он вожделел Машу даже сильнее, чем пылкий влюблённый вожделеет недоступную ему женщину. Как можно сравнивать эфемерную любовь и дичайший физический голод?? При том, что желанный, сладкий от маллинкинских тортиков кусок мяса ходит буквально под твоим носом... Настоящая пытка!
        Бедный Каро. Предвкушение триумфа завершилось не триумфом, не рождением нового правителя, а его собственной нелепой смертью от банального земного штопора. Какая ирония!

        Полностью замять происшествие не удалось - на этом настоял альфа медвежьего клана. В его присутствии Машу вторично допросили и пообещали всяческую защиту столь ценному свидетелю. Сказать по правде, единственному выжившему свидетелю… Впереди было межгалактическое расследование, и как итог - грандиозное разоблачение бывшего «мирного народа», санкции властей и прочий геморрой. А в настоящем - Машином личном настоящем - апатия, капитальное падение самооценки и острое желание побыть одной. Но окружающие этого не понимали и упорно пытались её расшевелить. Медведи даже повременили с отъездом, с тем, чтобы всем вместе полететь к Эжени на свадьбу. За ними уже отправлена личная яхта Его Величества… Маша не хотела ни на какую свадьбу, она мечтала лишь о том, чтобы от неё все отстали и дали погрустить в своё удовольствие. Но разве её желания хоть кого-то интересуют?!
        Вот и сейчас, когда уже казалось - сбежала, спряталась от всех в «своей» уютной бухточке, припёрся Дик. Сидит, молчит, сопит виновато и чешется украдкой. И не уходит, даже когда напрямую посылаешь! И вот что с ним делать??

        - Я знаю, о чём ты сейчас думаешь, - вдоволь насопевшись, заявил парень. Надо же, первый раз «тыкнуть» решился, не прошло и полгода. - Ты думаешь, что все мужики - козлы, даже если они медведи.
        - В точку.
        - А ещё ты думаешь, что сама какая-то дефектная, раз подругам сразу руки с сердцами предлагают, а у тебя и свои норовят отгрызть… Глупости всё это, Мари, ты и сама понимаешь, что дело не в этом. Так что срочно прекращай себя жалеть и начинай улыбаться. Улыбаться, а не скалиться, «волчица»! Посмотри, сколько ещё вокруг неженатых мужиков! На тебя они и до этого пачками облизывались - В ПЕРЕНОСНОМ СМЫСЛЕ!! - уж я это дело на раз секу… А теперь, когда ты на всю Маллинку прославилась, вот помяни моё слово - от женихов отбоя не будет. Обещаю, излишне навязчивым буду бить морды лично!
        - Спасибо, не надо, - фыркнула она. - Можно просто достать из сумки штопор и начать им задумчиво поигрывать... Все «женихи» сразу разбегутся!
        - Ха, я бы и сам, пожалуй, разбежался, - покивал Дик. - Хотя знаю тебя немного лучше, чем они, знаю, что ты не только красивая и жизнерадостная, но и добрая. Можешь не верить, но я бы на их месте с удовольствием на тебе женился.
        - А на своём что мешает? - саркастически осведомилась Маша. - Раз я такая вся из себя замечательная! Бедная слишком? Альфа не велит?
        - Просто у меня уже есть избранница, - несколько смущённо объяснил медведь. - Моя истинная пара. К счастью, мне не надо было метаться по мирам в её поисках, она из нашего клана. К сожалению, мне её ждать ещё минимум семь лет…
        - Почему?
        - Потому что сейчас ей всего девять.
        - Ээ… как это??
        - У нас, оборотней, такое сплошь и рядом. Запах своей пары мы способны почувствовать почти сразу после её рождения. А дальше остаётся только терпеть, до её совершеннолетия. Заботиться, оберегать, стать для неё сначала старшим братом, потом самым близким другом, и только потом… Эх…
        Маша сочувственно погладила его по плечу. Да уж, попал мужик! Интересно, «терпеть» надо фигурально или в самом что ни на есть прямом смысле? Была бы она менее тактичной, точно бы спросила. А так…
        - Выше нос, жених со стажем! Давай наперегонки вон до того рифа!

        * * *

        Дик оказался прав - как только Маша перестала кукситься и прятаться, и стала появляться в обществе, то мгновенно оказалась в центре мужского внимания. Её наперебой приглашали на свидания, заваливали цветами и подарками (последние девушка благоразумно возвращала не распаковывая), а на танцевальных вечерах чуть не выдёргивали друг у друга из рук. Были бы тут Леда с Ванессой, умерли бы от зависти! Хорошо, что они обе уже далеко… Из всего изначального септета меньше, чем за неделю, на свободе осталось всего двое! Новая звезда Маллинки - «девушка со штопором», и меломанка Сибилла. Последняя появлялась в отеле лишь изредка, благополучно пропустив и Женькину помолвку, и «романтический вечер» с воларом, и всерьёз собиралась лететь с какими-то музыкантами в межгалактическое турне.
        После того, как на Маллинку прибыла группа дознавателей и учёных Конгломерата, свидетельницу ожидала не слишком приятная процедура считывания памяти. И, бонусом, нехилая сумма денег на счёт - «моральная компенсация и благодарность за помощь следствию». Не менее солидную сумму Маша получила… за ножичек с вилочкой! Ну, те, которые притянул Мишкин магнит. Оказалось, они принадлежали именно Каро; дознаватели нашли в его вещах специальный футляр для них, с символами родовой принадлежности и инструкцией, какие части «туши» вырезать и съедать в первую очередь, дабы усилить эффект ритуала. Впрочем, Маше об этом сообщать не стали: просто забрали вещьдоки и выдали взамен очередную компенсацию. Приборы-де дорогие, старинные, из драгоценного сплава, их место чуть ли не в музее... Можно подумать, Маша предпочла бы оставить их себе, «на память»! Не совсем же дура, догадалась, зачем они могли понадобиться…

        Кстати, что удивительно - Мишка пытался с ней связаться как раз в ту достопамятную ночь. Когда она, наконец, вспомнила про свой унифон, от него была целая куча пропущенных вызовов! С момента начала «свидания» и до самого утра… Маша даже испугалась - может, с родителями что-то? Оказалось, наоборот, это Мишка за неё волновался.
        - Не знаю почему, обещал же, что не буду просто так названивать, отдыхать мешать, а тогда прямо накатило, ужасно захотелось твой голос услышать… Ну, это, как там твои миллиардеры?
        Маша не выдержала - снова захлюпала носом и всё ему выложила.
        - Если бы не твоя отвёртка!.. Миш, я тебе так должна!!
        - Должна, - после неуклюжих слов утешений и заверений согласился Мишка. - Приедешь - озвучу. Ты только приезжай, а? Я уже соскучился.
        - Я тоже, - вздохнула она. - Не могу расслабиться, когда всё здесь о той жути напоминает. Надо срочно обстановку менять. И бруталы эти уже вот так бесят!
        - Бедные бруталы! - фальшиво посочувствовал сосед. - А зачем они вообще таким стадом прилетели? Строят планы по захвату Вселенной? Как это банально!
        - Не угадал! Только пообещай, что никому не проболтаешься! Мне Энж под большим секретом рассказала. Насела на жениха - и не отстала, пока он не раскололся… Миш, они себе жён приманивают!
        - Как это??
        - Я так поняла, это что-то вроде ритуала, очень сильного действия. Типа, если в одном месте соберутся одинокие мужчины с мощной энергетикой, помолятся каждый своим богам, а потом все дружно возьмутся за руки и хором крикнут «приди, любимая!», то… Не ржи, Собаченька, они ведь действительно приходят! Притягиваются из разных галактик, как железяки на твой магнит. Сам посуди - сразу после ритуала только из нашей компании пятерых окольцевали, это ли не доказательство? В делегаты каждый год разных мужиков отбирают, у них там целая очередь, причём все или главы кланов, или правители, в общем, сплошная элита, у них самая сильная энергетика. Ритуал проводят исключительно ночью. В ясную погоду, при свете звёзд… и без свидетелей. Потому что все мужики обязательно должны быть голыми! Зрелище, наверное, просто офигительное! Жаль, что их специально на какой-то дальний остров отвозят, эх…
        - Не грусти, хочешь, я тебе к следующему отпуску телескопический бинокль подарю? За сто километров каждого своего брутала во всех подробностях рассмотришь!
        - Хочу! Тьфу ты, рефлекс... Нет, говорю же, надоели они мне.
        - Это они тебе сейчас надоели, а через год…
        - Ладно, доживём - увидим.
        «Через год меня, глядишь, не только от бруталов, от тортиков тошнить перестанет. А то сейчас как вспомню, что меня, как праздничную утку, специально сладким «фаршировали», сразу мутит не по-детски. Даже смотреть на них не могу… жаалко! Зато хоть похудею. И так на нервной почве уже пять кило долой… Надо на Женькиной свадьбе ещё попсиховать, тогда ни родители, ни Мишка меня точно не узнают!»

        Сама себе накаркала, дурында! Псих - не псих, скорее, очередное испытание для нервов. Хотя внешне всё сложилось как нельзя лучше.
        Во-первых, самая что ни на есть простая девушка Маша приобрела незабываемый опыт и новую яркую главу для своих гипотетических мемуаров внукам. Живописный Денеб с его роскошной столицей, богатейший королевский дворец, где всех гостей приняли по высшему разряду... А она ещё ехать не хотела! Щедрые хозяева предоставили Маше просто аховый выбор нарядов, для свадьбы и не только (сложилось впечатление, что «демонессы» переодеваются раз по двадцать на дню, и подружек невесты на всякий случай снабдили едва ли не годовым запасом шмоток. Бесплатно и без отдачи!!)
        Во-вторых, хвостатые в силу традиций почти не употребляли сладкое, что приводило будущую принцессу в некоторое уныние, зато Кошку радовало несказанно! Надоели уже эти таблетки… Нет тортов - нет проблем, ура!
        В-третьих, Димон лично запретил даже заикаться о свадебном подарке, а король… Король назначил ей личную аудиенцию, чем заставил конкретно понервничать. Кстати, совершенно напрасно: Его Величество оказался чрезвычайно любезным синехвостым дядькой, с прекрасным чувством юмора и редкой для такой персоны тактичностью. Поблагодарив гостью за «своевременное вмешательство в судьбу династии» (ну, это скорее к Мишке!), он по своей инициативе сфоткался с ней, демократично приобняв за плечи, и самолично подписал снимок. «Мария и Толян. Привет семье!;)» (Будущие внуки коллективно шлёпнутся в обморок…) Но и этого ему показалось мало! Добило Машу, конечно, не само приглашение навещать их почаще, а прилагающаяся к нему… кхм, комфортабельная космическая яхта. В собственность. Ей. В королевский подарочный набор входила так же спецкарта с пополняемой суммой на текущие расходы - наём экипажа, аренду парковочного места в любом земном порту и техническое обслуживание. Отказаться Маша не посмела, но выползла от короля морально раздавленная его щедростью. По-хорошему, ей бы вполне хватило фотографии на память…
        И в довершении всего выяснилось, что мужчины-демоняки весьма жалуют дам с пышными формами. А дам с характером - ещё больше. Нет, серьёзно! При всей своей внешней интеллигентности, хвостатые оказались теми ещё бабниками! Самоуверенными, напористыми и азартными. У фигуристой подруги принцессы не было никаких шансов остаться ими незамеченной. А уж когда Эжени проболталась о её героической схватке с воларом, и вовсе началось какое-то повальное Машкопомешательство. Демоны буквально не давали ей прохода: бурно восхищались, забрасывали вопросами, массово приглашали на свидания. В ответ получали вежливые отказы, но упорно продолжали ходить за ней хвостами. Хе-хе, разноцветными. Один молодой-горячий даже на балкон ночью влез, но был изгнан бдительной охраной… И это потомственные аристократы!
        По многочисленным просьбам Маша вновь и вновь в лицах описывала сцену «…и тогда я как воткну ему в шею штопор!.. нет, не в горло, левее… наклонитесь, давайте я на вас покажу!», и в конце концов натурально озверела. Одному прилипчивому демону «случайно» наступила каблуком на хвост, а второму вместо штопора, «перепутав», прислонила к шее активированный магнит. На него резко притянуло цепь с амулетом и ухо с тяжёлой серьгой, в результате чего беднягу перекосило, скрючило и задёргало. Соперники неаристократично заржали, Маша извинилась, но как бы между прочим заметила, что по рассеянности в следующий раз включит паяльник. Желающих проверить эту угрозу на себе, к счастью, не нашлось…

        Вот так и развлекались. Апофеозом поездки стала умопомрачительная королевская свадьба с видеотрансляцией на всю Вселенную. Мишка потом позвонил и сказал, что обварился чаем, когда узнал в сногсшибательной подружке невесты девушку, которая делилась с ним борщами и котлетами. В его голосе сквозила явная грусть, и Маша впервые ощутила, как сильно соскучилась. По голубому земному небу, по своей маленькой квартирке, по простой неизысканной пище, по любимым родителям… И по смешному, вечно лохматому соседу, с которым не надо разводить политесы и следить за манерами, а можно свободно потрещать обо всём на свете или просто уютно помолчать, наблюдая, как его ловкие пальцы возвращают к жизни очередной сломанный прибор…

        А на утро после свадьбы Маша неожиданно получила целых два предложения о замужестве. Не в шутку, всерьёз! Со всеми положенными дифирамбами, целованием ручки и расписыванием себя-любимого с самых выгодных сторон. Она растерянно выслушала обоих претендентов, посидела-потупила… и помчалась искать Мадлену. Хоть бы они ещё не уехали!
        Не уехали. Судя по лукавой улыбке медведицы, она догадалась, с чем именно к ней пожаловали.
        - Вы сказали - там, на Маллинке - что кто-то во мне нуждается! Генералу вы дали подсказку, а мне?!
        - А ты её и не просила. Я подумала, что ты хочешь сама найти любимого, так сказать, методом проб и ошибок. Не такая уж плохая тактика: пока ищешь, нагуляешься вволю!
        - Да не хочу я гулять! Мне один нужен, а не целое стадо, один, но чтоб это точно он был, единственный, самый подходящий! А их двое! В смысле, что меня только что замуж позвали, два раза. Один такой постарше, другой помоложе. Титулы вроде разные… А, у одного красный хвост, у другого зелёный!
        - Странно. Потому что я определённо вижу голубой! - припечатала Мадлена. И расхохоталась над её обескураженным лицом. - Прости, я пошутила, просто не смогла удержаться!
        Села рядом, ободряюще потрепала по плечу.
        - Сказать по правде, насчёт тебя у меня очень нечёткое виденье было, и всего один раз. Мелькнули чьи-то глаза - голубые, теперь не шучу. Не слишком яркие, по виду скорее человеческие, во всяком случае, зрачок круглый, и взгляд такой… не знаю, насмешливый, что ли? И больше ничего, сам мужчина «за кадром» остался. Я тогда подумала, одно из двух: или он ещё нескоро тебе встретится (тут, увы, я тебе не помощник), или он просто сейчас от тебя далеко.
        - То есть - не здесь и не на Маллинке, - с облегчением заключила Маша.
        И задумалась.

        * * *

        Родной город встретил Кошку привычными тучами и мелким тёплым дождиком. Как же хорошо! Она дома!! Словно не пару недель, а пару лет здесь не была…
        Невысокий по современным меркам дом на окраине, лелеемые всеми соседями настоящие живые деревья в уютном сквере с маленьким фонтаном, благословенная тишина после суеты огромного космопорта… Каайф!
        Мишка предлагал встретить, но она отказалась. Хотела единолично сказать своему городу «Здравствуй! Я вернулась!»… И ещё немного подумать. Как будто она не занималась этим всю обратную дорогу.
        Маша прилетела одна. Яхту обещали перегнать попозже; Сибилла давно поменяла обратный билет с Земли на Альдебаран и радостно умчалась со своим музыкантом в неведомые дали, забив на свою прежнюю любовь к Муне-С-Бодуна («мой Жабик круче!»), родню и престижную работу. Маша восхищалась её смелостью, но понимала, что сама бы на такое не решилась. К счастью, это было и не нужно.

        Входная дверь воодушевляла красочным плакатом:
        «Кошка! Приедешь, бросай чемоданы и сразу ко мне! У меня еда!!»
        У Мишки?? Откуда? Наверное, в ближайшем кафе заказал. Заботливый! Знает же, что у неё сейчас шаром покати…
        Маша бодро запинала в комнату вещи, откопала положенные поближе гостинцы - бутылку маллинкинской хъёри (фиг его знает, что у неё за вкус, говорили, на водку похож, мужикам нравится), фрукты-конфеты и какую-то жутко навороченную техническую примочку к ещё какой-то «хъёре» - лично от Димона. Он с Мишкой долго переписывался на предмет отблагодарить и не отставал до тех пор, пока тот не сдался и не выбрал себе по-мужски практичный подарок. Да уж, по сравнению с яхтой это… «водка» и есть!
        - Заходи, открыто!
        Маша привычно пошла на кухню, но была перенаправлена в гостиную. О, в её честь дают торжественный обед с дорогой пиццей и салатами из бистро на углу? А что, после изощрённых королевских деликатесов - самое то!
        Но всё оказалось даже круче. Посреди накрытого стола гордо возвышалась самогрейка с изумительно пахнущим борщом! Рядом на блюде - гора отварной картошки, а ещё маринованные огурцы и её любимое мясо с сырной корочкой! Она сейчас упадёт в обморок от счастья!!
        Мишка скромно стоял у края стола, не мешая наслаждаться видом. Девушка перевела на него сияющий взгляд… и едва удержала пакет с несчастной хъёри. Вопрос, как она сочетается с земными огурцами и все прочие, касающиеся еды и только что безумно актуальные, мгновенно потеряли свою значимость.
        - Миш… ты подстригся?!
        - А что, незаметно? - он привычным жестом разлохматил новую стильную причёску. Видать, на хорошего мастера попал - потому что ничего у него не вышло. В смысле, разлохматить. Взъерошил слегка - и волосы снова легли красивой волной. - Да вот, чего только от скуки не придумаешь!
        - А костюм чего напялил? Ой, я тебя, наверное, в первый раз не в домашнем вижу… Тебе так идёт!
        - Ну, надо же хоть немного соответствовать первой красавице Маллинкии и Денебякии! Всё, Машка, хватит болтать, давай за стол, пока не остыло!
        «Блин, да он зверски нервничает! - с запозданием осенило девушку. - Может, открыть водку?..»
        Не иначе, с нервов он впервые выдвинул для неё стул и накрыл колени салфеткой. Тихо буркнул из-за спины:
        - Выглядишь круче, чем по галовизору. Думал, совсем дышать разучусь… Хлеб будешь?

        Борщ был прекрасен.
        - Ни за что не поверю, что ты сам готовил!
        - Да куда мне? Мама твоя заезжала недавно, я и попросил. А ещё она меня мясо делать научила, как ты любишь. Со второго раза получилось! - похвастался он. - Но ты пока до отвала не наедайся, у меня ещё сюрприз будет.
        «Неужели тортик купил? - с тоской подумала Маша. - Ладно, ради него кусочек осилю…»
        - Не бойся. Это он с виду странный, а на вкус ничего, я пробовал, - парень смущённо водрузил на стол нечто, отдалённо похожее на торт, но весьма и весьма бугристое.
        - Хочешь сказать, что сам его испёк?? - обалдела она. - Ну, Миш, ты просто герой! Погоди, дай угадаю, это «Графские развалины»? Я такой на историческом фестивале пробовала, вкуснющий!
        Мишка со вздохом взял в руку лопатку.
        - Нет, это не графские, это просто развалины, случайно получились. Я хотел сделать что-то похожее на тот, с Маллинки. Помнишь, ты мне в первый день фотку присылала? Весь галанет перерыл, но нашёл. Предыдущий нормальный был, честно, спроси у мамы! А этот весь растрескался, собака. Я пойму, если ты его не будешь, и не обижусь. Просто… не знаю, для меня главнее содержание, а не форма. Хотя форма, конечно, тоже… Очень нравится. Мне. Форма.
        Он машинально покосился на грудь соседки и замолчал, продолжая нервно крутить в пальцах несчастную лопатку. Маша мягко высвободила её и сама потянулась к торту.
        - Спасибо, Мишань, я с удовольствием его попробую. Хочу себе вон с той стороны отрезать, куда половина орехов сползла.
        «С орехов уж точно не замутит, проверено».
        Первый крохотный кусочек на автомате подвергся тщательной проверке её придирчивых рецепторов и был ими полностью одобрен.
        - Действительно, вкусно!
        И при этом совершенно не напоминает вкус злосчастных маллинкинских десертов. Аборигены ведь тоже не дураки - ставить свой эксклюзив на поток; добавляют, небось, какую-нибудь секретную фигулинку, и результат совершенно другой. К счастью! Она уже дней десять без сладкого, такая мука!..

        Второй кусок был куда больше первого. Девушка блаженно смаковала лакомство, улыбалась соседу, не замечая его напряжённого взгляда и того, что он пьёт пустой чай…
        И тут, как на грех, ей на зуб попало что-то твёрдое.
        - Мишка, только не говори, что в рецепте были эксклюзивные тараканы!!
        Она возмущённо выплюнула кусок обратно на вилку.
        - Не скажу.
        - Тогда камни? А если бы я подавилась?!
        - Не подавилась. Сама говорила, что всегда медленно жуёшь, профессиональная привычка… Я и подумал. Как судьба. Или ты его вообще есть не станешь, или оно тебе сегодня не попадётся, а в другой раз я, может, уже и не решусь… Расковыряю потихоньку да выну. Я ведь тоже не знал, где оно будет… Маш, не сердись?
        Голос становился всё более неуверенным, но он смог себя перебороть и поднял на неё глаза. Такие обыкновенные, голубые - не яркие, без пронзительной инопланетной синевы; обычно спокойные или насмешливые, а сейчас, в эту минуту, предельно серьёзные.
        Маше кажется, что она видит в них отражение своей растерянной мордахи - и кольца с прозрачно-зелёным камнем, которое смешно повисло на зубчике вилки.
        - Это… что?
        - Кошачий глаз. От врагов защищает, от сглаза - мне так в магазине сказали. Я его сразу после нашего разговора купил.
        - Чтобы меня больше никто не съел? - через силу хихикнула она.
        - И это тоже. И ещё - потому что я не хочу тебя потерять. Это оказалось так страшно. Пусть бы ты лучше за одного из этих элитных самцов выскочила, как подружки твои, чем… Но ты вернулась. Ты всё-таки вернулась… А значит, я имею право это сказать. Маш, я люблю тебя. Правда. Я это только недавно понял, когда ты уехала… Но сейчас ты здесь, со мной, а не с ними, хотя, конечно, можешь уйти или дать мне вилкой в лоб, чтоб заткнулся и не говорил больше всех этих глупостей… Но это не глупости, Маш. Я на самом деле тебя люблю.
        Повисла долгая пауза. Он просто сидел и смотрел на неё - внешне спокойно, не умоляюще и не требовательно. Он просто ждал.
        И дождался.
        - Сними, пожалуйста, кольцо с вилки. Оно, кажется, застряло. Да, а ты больше ничего не хочешь мне сказать?
        Мишка без усилия сдёрнул кольцо с зубчика и протянул ей. Маша не взяла.
        Красноречиво оттопырила безымянный палец:
        - Мм?
        - А, да! Извини. Ты выйдешь за меня? - привстал Мишка.
        Она улыбнулась и кивнула.

        ВМЕСТО ЭПИЛОГА. ДЕСЯТЬ ЛЕТ СПУСТЯ.

        - Мам, мам!
        - Чего шумишь, Иринка-малинка? Не успокоилась ещё с дороги?
        - Хочешь, я тебе важный секрет расскажу?
        - А почему сейчас?
        - Потому что крёстная попросила до дома потерпеть, чтобы ты ей уши не надрала!
        - Это что за выражения?!
        - Она сама так сказала, честно!
        - Ну, Женька!.. Погоди, а ей-то с чего? Разве это не ты у них в гостях что-то натворила? Опять по вазам из «лазерки» стреляла?
        - Нет!
        - Вомпёрскому послу язык показала?
        - Да нет же! Какой язык, я уже взрослая!
        - То-то и оно… Боюсь спросить, что ты могла ему показать.
        - Да ничего! Это мне самой показали, Дим Димыч! Он меня тайком в папину сокровищницу протащил, наконец-то код подобрал, ой, он такой умный!.. Там было столько всяких клёвых вещичек! Но мне больше всего одно колечко понравилось, с кубиком…
        - И ты его?? - схватилась за сердце Маша.
        - Нет, конечно! Я бы сама его ни за что не взяла, это всё Дим Димыч! Надел мне его на палец, говорит, бери, раз так нравится, папан не заметит. Я его от радости в щёку поцеловала. А потом он меня. А потом… кольцо вдруг - бах! - и растаяло. Ну, точнее, невидимым стало, я его чувствую немного, а больше никто, я проверяла. Мам, ну я честно не брала, оно само! Ты мне веришь?
        - Верю, - деревянно кивнула та и погладила дочку по русой макушке.
        - Ффу, хорошо… Вот и тётя Женя поверила, когда мы ей признались.
        - И что она вам сказала?
        - Ничего. Тоже вздохнула и по голове меня погладила… А потом захихикала и велела тебе только дома всё рассказать, говорит, устроим сватье сюрприз. Мам, а кто такая сватья?
        Ответить Маша не успела - в дверь ворвался возмущённый супруг.
        - Представь, что мне только что Макс рассказал! Его твоей медведицы дочура младшая всего обнюхала, обслюнявила и попыталась укусить! Пришлось ему, бедному, по всему дворцу от неё прятаться, он же у нас рыцарь, с девочками не дерётся…
        - И правильно, нечего на будущую жену руку поднимать, - уже ничему не удивляясь, сказала Маша. - Так, дети, быстренько по кроватям! Мы с папой через пять минут придём с проверкой. Время пошло!
        Мишка проводил глазами мелькающие пятки и блаженной улыбкой прижался к жене. Мягкая, тёплая, мрр…
        - Давай и мы ляжем пораньше?
        - Прости, не получится. Дело есть.
        Она нарочито жалобно заглянула в любимые глаза.
        - Миш, давай третьего сделаем, а? И потом никому не отдадим!
        - Запрём дома, а потом поженим с соседом? Или соседкой? Я - за!!
        М-да, похоже, гипотетические внуки вряд ли будут завидовать их дружбе с важными персонами! Хорошо, что Маша так и не сподобилась тогда написать мемуары…

        КОНЕЦ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к