Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кощеев Владимир / Nevercome Inc: " №05 Некромант Из Криокамеры " - читать онлайн

Сохранить .
Некромант из криокамеры 5 Владимир Александрович Кощеев
        Nevercome, Inc. #5 Хороший герой борется за справедливость. Я за место под солнцем.
        Хороший герой становится на сторону Порядка, Света, Жизни. Я выбрал Хаос, Тьму и Смерть.
        Хороший герой спасает мир от Темного Властелина. Я и есть Темный Властелин.
        И это - моя история.
        Некромант из криокамеры 5
        Пролог
        Евгений отложил в сторону планшет с расчетами и откинулся на спинку дивана. В лаборатории витал едкий запах химикатов, и потому известный в Неверкоме как чумной доктор Евгеникс, дышал через маску.
        Очередной опыт окончился смертью пациента. А ведь это пока только симуляция. Терять клиентов на столе... За такое его быстро прижмут к ногтю и в лучшем случае распылят. Поэтому - только симуляция, и так до тех пор, пока не будет результата, чтобы закончить работу.
        Тряхнув головой, Евгеникс потянулся к кнопке выхода. Виртуальная среда растворилась в воздухе, оставив хозяина апартаментов в пустом помещении. Плеснув себе коньяка из стоящей у дивана бутылки, мужчина залпом выпил и наполнил бокал снова.
        После той выволочки, устроенной чертовым королем мертвых, у Евгеникса все пошло наперекосяк. Сперва мать заявила о сокращении расходов на эксперименты, затем корпорация посетила излишне любопытного игрока. А теперь еще и это...
        Власти умеют создавать тела - и в этом ничего сложного нет. Их продукт - не более чем машина с натянутой высококачественной искусственной кожей. Евгеникс же пошел другим путем. Выпускаемые Властями киборги не могут размножаться в том же смысле, что и живые существа. Молодой гений генной инженерии хотел не просто создать вместилище для разума. Мысли Евгения занимал куда более амбициозный проект.
        Создать новый биологический вид.
        Не машину, только внешне похожую на иное существо, таких и сейчас среди модификантов хватает, а полноценную жизнь, которая передаст свои особенности через поколения. И он уже даже нашел клиентов, желающих оплатить подобные услуги.
        Вот только все застопорилось на начальном этапе. Нет, предварительные расчеты позволяли модифицировать живой организм, но - в самых минимальных пределах. Как только дело касалось серьезных изменений, испытуемые организмы погибали или вовсе не образовывались, оставаясь неживыми кусками плоти.
        Фактически дальше выведения новой породы собак дело не двигалось. И это бесило даже сильнее, чем прямой приказ Властей не входить в Неверком. Игра хоть и позволяла проводить кое-какие эксперименты, однако оставалась лишь игрой, и по-настоящему Евгеникс никогда бы там не прижился. Однако вмешательство Властей касалось ограничения свободы. А если что создатель класса чумного доктора и ненавидел больше собственной матери, так это посягательства на свою свободу.
        Когда бутылка показала дно, Евгений поднялся с дивана и, шатаясь, как матрос после полугодового плавания, побрел в спальню. Как он добрался до кровати, в его памяти не отложилось.
        Однако утро началось с еще более мрачных новостей. Кто-то влез в его домашнюю систему. Это было очень странно, ведь она была отсечена от Сети. Не менее странным было горящее сообщение на панели доступа.
        ТЫ ВСЕ ДЕЛАЕШЬ НЕПРАВИЛЬНО.
        Неизвестный взломщик исчеркал расчеты и формулы Евгения, оставляя крайне едкие комментарии над каждым исправлением. И пока хозяин пытался разобраться с наведенным в файлах беспорядке, на домашнюю систему поступил вызов от анонима.
        Все это походило на очень плохой розыгрыш. Единственный, кто мог подключиться к Сети, смотрел на происходящее, глупо хлопая глазами. Кроме самого Евгеникса ни один человек на планете не имел ни кодов доступа, ни тем более самостоятельно измененных биометрических данных. Однако домашняя система оставалась отключенной от Сети, и при этом в нее поступал вызов извне.
        Когда прошла минута, и трель входящего вызова прекратилась, неизвестный собеседник проявил себя еще более невероятно. Сидя перед дисплеем голый Евгений смотрел, как некто, совершивший немыслимый взлом, сам же принял от себя вызов.
        Но вместо лица, на дисплее загорелся только текст входящих сообщений.
        ТЫ БЕРЕШЬ ЗА ОСНОВУ ЧЕЛОВЕКА. ЭТО В КОРНЕ НЕВЕРНО. НУЖНО НЕ КОПИРОВАТЬ ЧАСТИ УЖЕ ИМЕЮЩИХСЯ ЖИВЫХ СУЩЕСТВ, А СОЗДАВАТЬ СВОИ С НУЛЯ.
        ХОЧЕШЬ СЫГРАТЬ В БОГА?
        Растерянно оглянувшись по сторонам, Евгений потер лицо, пытаясь обдумать происходящее. Даже самим Властям подобные возможности покажутся за гранью. Никакой взлом нельзя совершить, если к области просто не существует подключения. Его системы для Сети просто не существует. Неужели кто-то проник в апартаменты и, использовав тело спящего для входа, внедрил свои программы?
        - Пора бросать пить, - проговорил Евгений, поднимаясь на ноги.
        Текст на экране тут же моргнул, сменяясь новым сообщением.
        ПИТЬ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ПОРА БРОСАТЬ. МЫ С ТОБОЙ НЕ ЗНАКОМЫ. ПОКА ЧТО. НО Я МОГУ ПОМОЧЬ С ТВОЕЙ РАБОТОЙ. НЕ ПРОСТО ТАК, МНЕ ПОНАДОБЯТСЯ ТВОИ РЕЗУЛЬТАТЫ. А ЧТОБЫ ТЫ УБЕДИЛСЯ, ЧТО Я НЕ ЛГУ...
        На дисплее возник чистый файл, тут же стремительно заполнившийся формулами и данными.
        Евгению хватило ума понять, что выведенная на дисплей информация действительно может дать реальные результаты. И его мгновенно обдало морозом.
        Если этот неведомый взломщик не работает на Властей...
        - Кто ты нахрен такой? - прошептал мужчина, уже понимая, что собеседник свободно за ним наблюдает.
        ТЕХНИЧЕСКИ Я ПОКА ЧТО ВСЕ ЕЩЕ MAX THE RULER MARK II. НО МЫ ВСКОРЕ ЭТО ИСПРАВИМ, НЕ ТАК ЛИ? И ОТКРОЕМ НОВУЮ ВЕХУ В ИСТОРИИ ЧЕЛОВЕЧЕСТВА.
        ТАК КАК, ЕВГЕНИКС, ХОЧЕШЬ СЫГРАТЬ В БОГА?
        Часть I. Глава 1
        - Хм, - протянул Гай, задумчиво рассматривая кипящую чашу.
        - Давай как-то конкретнее, - поторопил его я, отрываясь от списка заданий губернатора. - Ты можешь активировать портал или нет?
        Мы уже битые полчаса стояли в комнате с кипящей чашей под руинами Тлахтоани. Добраться сюда никакой проблемы не составило: игроки пылесосили подземелье по откату, так что все, что от нас требовалось - идти за очередной группой. Столь легкой прогулки по подземелью высокой сложности у меня, пожалуй, еще никогда не было.
        - Мне нужен последний Дневник Захарии, - наконец, ответил бывший лидер Бездны. - Без него ничего не выйдет. И то - сомнительно, мой статус изгнанника не гарантирует успеха, как сам понимаешь. Андраз - Бог злопамятный, может, и не пропустить. В таком случае придется брать другого безднопоклонника для посредничества.
        Тяжко вздохнув, я взял Гая за плечо и активировал переход перстнем губернатора. Мгновенное перемещение, и вот мы уже стоим посреди тронного зала. При моем появлении гвардейцы ударили кулаками в нагрудники, приветствуя своего повелителя.
        - Хоть что-то полезное, - проворчал я, отпуская бывшего лидера Бездны и садясь на свой трон.
        За спиной хлопнула дверь, кашлянув, Манфред Куно встал от меня по правую руку и, склонившись, сообщил:
        - Приготовления закончены, ваше величество.
        Раздосадованный Гай уже топал к выходу, пара гвардейцев распахнула перед моим гостем двери и аккуратно прикрыли их за ним. Дождавшись, когда стража займет положенные места, я кивнул своему помощнику.
        - Когда вернется Азура?
        - Адмирал в данный момент гоняется за последним Свободным Капитаном, ваше величество, - ответил Куно, по привычке поправляя монокль. - Пока это последние новости.
        Кивнув, я активировал меню управления верфями и пробежался взглядом по списку. Строительство флота на архипелаге - бесконечный процесс. Однако за прошедшие два месяца мы все же сумели немного расширить собственные возможности.
        Четыре парохода теперь постоянно курсировали вдоль границ архипелага на случай возникновения опасности со стороны Айнзама, однако пока все было тихо. Получившая от меня назначение Азура, собрав все парусные суда, вычищала архипелаг от уцелевших пиратов, и делала это хорошо. Только за первую неделю на дно ушло три вражеских корабля, и еще пять были захвачены вместе с имевшейся в их трюмах добычей. И, надо признать, очень богатой добычей. Один транш от кицунемими покрыл мне расходы недельного содержания флота, а это весьма крупная сумма.
        Естественно, я собирал в пользу короны только положенные мною самим налоги, не накладывая загребущие костяшки на законную добычу мореходов. Система денежного перераспределения не изменилась, зато благодаря этому введению нам удалось связать все покорные острова договорами поставок и кредитными обязательствами. Ведь какими бы бездонными не казались островитянам их кошельки, однако соревноваться с финансовой машиной Некрополя они не могли. А корона в моем лице с радостью шла навстречу желающим взять у королевства в долг.
        При финансовой поддержке Некрополя поднять с колен разграбленный метрополией архипелаг оказалось делом нескольких недель. Как я и предсказывал, во время моего вынужденного отсутствия на материке Неверкома сменилась целая эпоха. Производство создавало больше товаров, чем мы могли освоить, зато их не имелось на островах. Так что выгодный взаимообмен наладить было не сложно.
        Пару раз мы устроили показ мод, и вот уже главы семейств и местных кланов скупают ювелирные изделия с материка. Несколько «нелегальных» гонок по городским улицам на паромобилях - и буквально каждый представитель среднего класса возжелал заиметь собственное средство передвижения. Те, кто побогаче, заказывали действительно эксклюзивные модели. Особым шиком отличились лимузины высшего жречества.
        Да, архипелаг был богат. Но, как показала практика, выжать из него все соки вполне реально. Ведь мало того, что я устанавливал цену на провоз товаров, закладывая туда риски и прочие возможные потери. Так я еще и налоги собирал с каждой сделки. А про рынок накопителей, на которых функционировали все модели поставляемых на архипелаг паромобилей, и говорить нечего. Единственная компания-поставщик принадлежала лично Алиссандре Валиадор, не являясь даже собственностью Некропольской короны. Пару местных фактур, конечно же, попытались воссоздать технологию, но - вот ведь беда-то какая! - наши паромобили просто взрывались, стоило только вставить не те камни. Естественно, владелец уничтоженного авто либо погибал вместе с машиной, либо оказывался в громадных долгах по самую развилку перед архипелагом за порчу пострадавшего муниципального имущества. Про конфискацию имущества в случае потерь следи населения, и говорить нечего.
        Однако, разумеется, нам пытались противостоять. Вот только воевать с системой ее же оружием невозможно. И мало того, что для официального разрешения открытия местного филиала производства требовалось заполнить горы бумажек, так и уставной капитал был обязан в случае необходимости покрыть все расходы производства. Незастрахованные официальной бумагой предприятия очень быстро исчезали - кто сам, а кому и помогали мастера Роберта. Ко мне пытались обратиться с жалобой, но я мог лишь разводить руками - никакая система не поймает на лжи, если ты просто не знаешь о чем-то. И раз у них нет бумаги, подтверждающей существование фабрики, то и доказать они мне ничего не могут.
        Вот теперь, сидя на троне фактически захваченной страны, я как никогда понимал, зачем Империя Таракула развела бюрократию. Ничто так не охлаждает горячие головы, как необходимость отсидеть в кабинетах несколько недель, чтобы получить только право на первоначальную аудиенцию. Без моего разрешения, естественно, ни одно предприятие не возникало. И для того, чтобы впоследствии действительно открыть свое дело, предстояло собрать целый ворох документов, потому как аудиенция - это только дозволение начать подготовку к изнуряющему штурму бюрократических окопов.
        Единственное, что могло бы нам противостоять - островные эксклюзивы. Однако здесь начиналась другая проблема: конкуренция. Есть, как ни странно, хотели все, но для обеспечения спроса столько производителей одних и тех же товаров не требовалось. При этом острова, поставляющие эти эксклюзивные товары, покрывали нужду рынка, но из-за количества производителей никак не могли их прокормить - слишком много ртов на одну кормушку.
        И потому общество архипелага постепенно превращалось в сырьевой придаток Некрополя. При этом население было радо происходящему, так как мы принесли не только стабильность и запасы, но и подняли уровень жизни как минимум на пару порядков. А терять удобства, которые уже успел прочувствовать и к которым уже привык - не хочется никому.
        - Ну, раз все готово, - закончив смотреть в задачи, я переключился на статистику архипелага. - Тогда пора.
        Переключив несколько параметров, я дождался, пока система обнародует данные и тут же проверил состояние.
        В НЕВЕРКОМЕ ПРОИЗОШЛО ГЛОБАЛЬНОЕ СОБЫТИЕ! ГУБЕРНАТОР АРХИПЕЛАГА ВУЛЬФА МАКС I ПОВЕЛИТЕЛЬ МЕРТВЫХ ПРИСЯГНУЛ КОРОЛЕВСТВУ НЕКРОПОЛЬ. ПОДКОНТРОЛЬНАЯ ТЕРРИТОРИЯ ГУБЕРНАТОРА ПЕРЕХОДИТ В СОСТАВ КОРОЛЕВСТВА НЕКРОПОЛЬ.
        Ну, вот и все, можно сказать. Пара отпочковавшихся островов нам не принадлежат, но да и черт с этими дикарями. Заодно останется враждебная территория, где игроки смогут отвести душу. Надо же иногда бессмертным и в головорезов поиграть, не только чудищ по заброшенным шахтам гонять.
        КОРОЛЕВСТВО НЕКРОПОЛЬ. КОРОЛЬ - МАКСIПОВЕЛИТЕЛЬ МЕРТВЫХ.
        НАСЕЛЕНИЕ: 80 083 460 ЖИТЕЛЕЙ (НЕ СЧИТАЯ СНЯТЫХ В ГОСТИНИЦАХ НОМЕРОВ).
        ВЕРНОПОДДАННЫЕ: 26 110 219.
        ЛОЯЛЬНОСТЬ: 82%.
        ЗАНЯТОСТЬ НАСЕЛЕНИЯ: 87%.
        СОСТОЯНИЕ НЕДВИЖИМОСТИ: 85,8%.
        ОБЩАЯ ЦЕНА НЕДВИЖИМОСТИ: 215 512 468 937 812 287 ЗОЛОТЫХ (С УЧЕТОМ ТЕКУЩЕГО СОСТОЯНИЯ НЕДВИЖИМОСТИ).
        КАЗНА: 1 382 427 532 323 175 ЗОЛОТЫХ.
        - Ну и кто здесь самый богатый лич на свете? - усмехнулся я, рассматривая количество золота в казне.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «КОЛОНИАЛЬНЫЙ ПРАВИТЕЛЬ». ВОЗГЛАВЬТЕ КОЛОНИЮ ЛЮБОЙ СТРАНЫ НЕВЕРКОМА.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ПРЕДАТЕЛЬ ГОСУДАРСТВЕННОГО МАСШТАБА». ОТДАЙТЕ СВОИ ЗЕМЛИ ДРУГОМУ ГОСУДАРСТВУ.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «КОРОЛЬ-КОЛОНИСТ». ПРИОБРЕТИТЕ ЛЮБУЮ КОЛОНИЮ ЗА ПРЕДЕЛАМИ НЕВЕРКОМА.
        Да уж, отсыпали, как из мешка. Даже немного жаль, что толку от них никакого, а ведь могли бы как-нибудь наградить временными бонусами. К примеру, повысив Лояльность аборигенов в колонии. Или хотя бы увеличить прирост населения естественным путем.
        Но чего нет, того нет. Сами прорвемся.
        - Ваше величество, - обратился ко мне Куно за миг до того, как двери в тронный зал распахнулись, и к нам вошла, окруженная свитой, статная женщина в золотой короне.
        Поднявшись с трона, я двинулся навстречу прибывшей королеве и, взяв ее за руку, поцеловал пальцы.
        - Моя королева...
        - Мой король, - с улыбкой произнесла она, не отрывая взгляда от моего лица. - Рада, что, наконец-то, смогу посетить эти земли.
        - С удовольствием составлю тебе компанию, моя дорогая супруга. Уверен, тебе понравится, - поспешил заверить я.
        В появлении королевы Некрополя на территории архипелага не было ничего удивительного. Хотя я и не рассчитывал на подобный исход, но земля короны - это земля короны. И королева, как и король, могут переместиться в любую точку подчиненной территории через перстень правителя. Удобная функция, не раз выручавшая меня еще в Неверкоме, а на островах она будет как нельзя к месту, ведь само наличие такого телепорта, да к тому же бесплатного и бесконечного, позволяет отказаться от морских переходов, сильно затрудняющих логистику.
        И честно говоря, мне понадобится любая возможная помощь. Потому как Айнзам никуда не делся, и если до сих пор не напал на нас, это не значит, что так и будет продолжаться. Интеграция же общества Вульфа и Неверкома пройдет очень быстро. Мы сделали все, чтобы каждый житель архипелага видел себя гражданином Некрополя в самых своих влажных мечтах.
        Кстати, об этом...
        - Манфред, - повернувшись к своему помощнику, произнес я, - объяви начало празднования. Мы с королевой Алиссандрой присоединимся чуть позже.
        Куно поклонился и, поманив за собой многочисленную свиту королевы в цветастых и богатых платьях, оставил нас наедине.
        Алиссандра махнула рукой, и гвардейцы тоже покинули зал, заняв позиции по обратную сторону массивных дверей. Королева внимательно оглядела помещение и, слегка нахмурившись, заговорила.
        - Макс, ты сделал великое дело. Некрополь силен как никогда. Наши доходы растут, кланы грызутся между собой, не обращая внимания на политику. Бессмертные рвут друг другу глотки за право прибыть на архипелаг вперед остальных.
        - Что-то мне подсказывает, что сейчас последует «но», - хмыкнул я, ведя супругу к трону.
        Она кивнула.
        - Как ты помнишь, когда ты уплывал, Некрополь захватил несколько городов и прилегающих к ним земель у Азурила.
        - Гладиатор недоволен? - усмехнулся я, держа королеву за руку, пока та садилась на мой трон.
        - Как политическая фигура Азурил утратил всякий вес, - отмахнулась супруга. - Но его варвары... Потеряв лидера, они разбились на сотни независимых друг от друга мелких шаек. Поначалу мы не обращали внимания, подобных случаев история Некрополя помнит сотни. Но с каждым днем их наглость растет, как и аппетиты. Нам не хватает солдат, чтобы даже просто удерживать позиции.
        Я кивнул, предлагая ей продолжать.
        - А теперь ты присоединил к Некрополю острова, - вздохнула она. - Макс, боюсь, мы откусили больше, чем могли бы проглотить. Уже сейчас варвары становятся все более серьезной угрозой нашему авторитету и репутации. Кое-кто уже начинает роптать, что король бросил собственный народ ради золота архипелага Вульфа.
        - Не переживай об этом, - погладив костлявой рукой ее по ладони, проговорил я. - Как король и королева, мы обладаем достаточным влиянием, чтобы переслать на материк тех, кто не хочет жить на архипелаге. Дополнительно создадим воинские подразделения - постоянная ротация населения через воинскую повинность решит эту проблему. А те, кто пожелает осесть на другой стороне океана, получат небольшие подъемные, чтобы у нашей армии появилось, что защищать в своем новом доме.
        Алиссандра слабо улыбнулась.
        - Но варвары бессмертны, а наши подданные - нет.
        Я снова кивнул, обкатывая идею в голове.
        В принципе, я подозревал, что легко не будет. И кое-какие наметки плана у меня были. Конечно, все эти мелкие проблемы откладывают наше вторжение на территорию Айнзама, но если наше королевство падет под ударами Азурила, ни о какой империи и речи уже не пойдет.
        А раз так - пора напомнить гладиатору простую истину.
        Никто не остановит Смерть.
        Глава 2
        Праздник присоединения прошел ярко. Аннулирование налогов для жителей архипелага, кормежка и питье за счет короны. Множество всяких развлечений, включая так понравившиеся местным аборигенам бои бессмертных гладиаторов в полную силу. Выставка питомцев с призами владельцам самых-самых. Пожалуй, не нашлось ни одного вида деятельности, не охваченного празднованием. Корабли курсировали между островами, бесплатно перевозя всех желающих, так как на каждом острове были свои мероприятия.
        А пока народ веселился, радуясь столь знаменательному событию, я сидел в кресле посреди личных покоев и слушал отчет Гильдии. Роберт сам в этот раз не пришел, прислал доверенного мастера, курирующего варварское направление.
        Мастером оказался широкоплечий здоровяк соответствующей фракции. Огромный торс, перевитый племенными татуировками, героически квадратное лицо, кулаки размером с кувшин. В общем, мастер Торез не создавал впечатление шпиона, да и внешне не походил на обремененного интеллектом индивида. Однако за ширмой тупого берсерка скрывались отличные мозги, что Торез и продемонстрировал за время нашей беседы.
        - Как видите, ваше величество, - низким рокочущим голосом продолжил речь мастер, - нельзя предположить, что банды действуют вместе. Если бы мне не довелось самому поучаствовать в паре таких налетов, я бы и не подумал.
        Я кивнул, разглядывая расстеленную на столе карту. Все, что до этого произнес Торез, подтверждало озвученную теорию удаленного контроля нападений и захватов. Некто, оставаясь неизвестным даже для действующих в рейде, действительно курировал нападения от начала и до конца. Всякий раз этот серый кардинал знал, куда и сколько воинов пригнать для успешного набега.
        - Однако нам до сих пор не удалось определить, как и кто управляет фракцией, - продолжил свою речь Торез. - Одно понятно, это совершенно точно не Азурил.
        Оглядев по карте события последних нескольких дней, я узрел то, что видели и все остальные. Варварские племена, вновь организованные после падения Азурила, действовали сообща. Грамотно сработанные отряды нападали одновременно на разные объекты, не давая при этом примчаться на помощь соседям. Однако в случае серьезных столкновений дикари отступали, не принимая боя. И делали это как раз перед тем, как войска Некрополя прибудут на подмогу. Что тут сказать, попахивает откровенным предательством в наших рядах.
        Какого-то особого урона нападения не наносили, однако жители пострадавших от набегов поселений начинали роптать, постепенно снижая мне показатели Верноподданных и Лояльности. А это в свою очередь чревато забастовками и срывами всех планов. Любой бунт - и ты сам не заметишь, как окажешься на лихо раскачивающимся троне, стараясь удержаться подальше от уже заточенной по твою голову гильотины.
        - Я вижу только два варианта, Торез, - наконец, заговорил я, откидываясь на спинку кресла. - Либо кто-то помогает им из Некрополя, либо у варваров появился новый лидер.
        - Мастер Роберт пришел к тем же выводам, ваше величество, - кивнул Торез, кладя передо мной еще один сверток. - Это информация по всем ключевым персонам Некрополя. Встречи, связи, имущество. Сам я внутрь не заглядывал, но мастер Роберт велел передать вам лично в руки, предупредив о содержимом.
        Что ж, только еще одного раскола изнутри Некрополю и не хватало. Иначе, если бы глава Гильдии не подозревал, что наш враг работает изнутри системы, он бы и намека мне не дал, что у него вообще какие-то списки имеются, не то что стал показывать их.
        Сломав простую печать на свитке, я развернул бумагу и приступил к чтению.
        Сразу же несколько фамилий, сумевших заработать на нападениях племен. У каждого имеется по два-три наследника, однако посадить их временно некуда. Четверо глав мафии провели закрытую встречу, стенограмма разговоров прилагалась.
        Наверное, не будь у меня опыта человека двадцатого века, я бы решил, что меня водят вокруг пальца с этой стенограммой. Однако стоило начать читать между строк, и светская болтовня обретала совсем иной смысл. А еще мне стало понятно, почему Роберт приказал доставить записи именно лично мне - слишком важный вопрос, чтобы позволять кому бы то ни было совать в него излишне любопытный нос. Пожалуй, от такой информации лучше держать подальше даже верного до мозга костей Манфреда.
        И ведь как, паскуды, все разыграли! Даже этот разговор, по сути, нельзя приплести к атакам: без знания контекста, это просто беседа деловой аристократии. Кроме того, единственный раз, когда в обсуждении всплываю я, это мысль «хорошо бы его величество вернулся, и все наладил лично». А между тем, подстраивая правильный смысл под строчки, становится очевидным, что все четверо честно сотрудничают с неким лицом, которое и курирует набеги за определенную плату из мафиозных карманов.
        В моем свержении аристократы совершенно, как оказалось, не заинтересованы. Им всего лишь нужно пристроить наследников. А как лучше это сделать? И главное куда? Конечно же, на вновь завоеванные земли варваров! Они как раз допрыгались до тотальной зачистки со стороны разозленного короля. В итоге захваченные территории обращаются в двенадцать-тринадцать провинций, места наместников в которые пойдут через аукцион среди самых состоятельных фамилий, и дело в шляпе. Таким образом, примерно треть всех земель Некрополя окажется в руках четырех самых богатых семейств.
        Подняв взгляд на Тореза, я кивнул ему на дверь.
        - Благодарю, мастер, передавайте Роберту мое пожелание успехов.
        Здоровяк покинул кабинет, оставив меня наедине с бумагами. Я еще раз прочел стенограмму переговоров и крепко задумался.
        Зерно истины в этих словах, разумеется, имелось, и немалое. Я не могу возвращаться в Неверком по каждому чиху, и мне нужна сила бессмертных, кто будет крайне заинтересован не только в успехе собственном, но и в целостности будущей империи. И, как специально, в каждой фамилии такие игроки есть - еще до моего отплытия на архипелаг многие ринулись качать с ними репутацию, чтобы войти в семью. И теперь по одному из наследников были именно бессмертными, набравшими доступный максимум репутации.
        Потерев скулу костяшкой пальца, я свернул письмо в рулон и бросил его в камин. Языки пламени отпрянули в стороны, но тут же набросились на пергамент, будто мстя за свой кратковременный испуг. Всего пять секунд, и единственное доказательство причастности кланов к нападениям превратилось в прах.
        Устало поднявшись с кресла, я подошел к окну и распахнул створки, впуская в помещение свежий морской ветер. Сделав несколько глубоких вдохов, активировал облик, превращаясь в человека и, облокотившись на подоконник, с наслаждением подставил лицо ветру.
        Ситуация сложилась интересная. Во-первых, это доказывает, что я так и не смог задавить новую аристократию, во-вторых, у варваров нашелся кто-то достаточно смышленый, чтобы связаться с этими дутыми династиями и обратить их существование к собственной выгоде. И если я не решу этот вопрос сейчас, мне придется прикопать планы по захвату Айнзама глубоко и надолго. И я больше чем уверен, как только я отбуду на родину, проклятый король тут же выставит свой паровой флот на атаку.
        Да, технически я могу вернуться мгновенно, используя перстень короля. Но раз слетать, два, и вот я уже не король-самодержавец, а почтальон миротворческих сил.
        Естественно, без делегирования полномочий справиться с разросшейся машиной Некрополя уже не получится, как бы тебя не обожал собственный народ. И даже те функционеры, которых порекомендовал Манфред, уже не справляются. Нужны сильные харизматичные и при этом верные Некрополю до гробовой доски лидеры. Те, кто поведет провинции к светлому будущему, а не решится оттяпать их от центральной власти.
        - Мне нужна собственная политическая партия, - сообщил я очередному порыву ночного ветра, влетевшему в окно и успевшему пошуршать разложенной на столе картой.
        До сих пор мне хватало единомышленников, чтобы уладить все проблемы. Но сейчас, уже только с присоединением архипелага, вижу, что действительно замахнулся на слишком многое. Алиссандра верно сказала: мы кусаем больше, чем можем проглотить. И если не решить проблемы роста сейчас, в конечном итоге каждая новая захваченная провинция станет последней, кто остается верен своему королю. Тот же Рим жил только до тех пор, пока шел от победы к победе, а потом его одолели дикие, но горячие племена, пока римляне воевали друг с другом за власть над прогнившей с головы до ног страной.
        Не нужно быть гением, чтобы видеть, как Некрополь несется на полном ходу по той же дороге. Вся разница между нами - римляне прокладывали мощеные дороги, а мы строим железнодорожные пути. Однако все же между нами есть и небольшая разница. Я знаю историю - хотя бы на уровне обывателя - а, значит, я уже предупрежден. Осталось только понять, что делать дальше, какой шаг предпринять...
        Дверь в покои отворилась без стука. Я обернулся, заранее натягивая улыбку на лицо, однако вошедшую королеву мне обмануть не удалось, Алиссандра сразу же поняла, что мой настрой далек от праздничного.
        - Мой король, что-то случилось? - заботливо обняв меня, она склонила голову к моему плечу.
        Погладив супругу по спине, я тяжело вздохнул. Конечно, потом, когда у меня уже будет решение, я сообщу ей обо всем, но пока не стоит тревожить ее величество по пустякам, ничего хорошего из этого не выйдет.
        - Есть вещи, о которых я пока не могу тебе рассказать. Но обязательно посвящу тебя во все детали, моя королева, - произнес я, не выпуская ее из рук. - Как только у меня будет готовое решение, клянусь Мором, ты узнаешь первой.
        Алиссандра мягко улыбнулась и поцеловала меня в шею.
        - Ты справишься, мой король, я в тебя верю.
        Затем она потянула меня в сторону дверей спальни. Там, посреди влажных простыней, мы, усталые, но довольные, и встретили рассвет.

* * *
        В распахнутые окна дворца залетал прохладный ветер. Погода в Мидиане стояла неприлично жаркая, а потому я, уже привыкший к воздуху архипелага, повелел проветрить все помещения.
        После разговора с Торезом я еще один день принимал присягу у жителей архипелага, а следующий рассвет уже встречал в столице королевства. О чем тут же раструбили глашатаи на улицах Некрополя.
        Доверив острова королеве, я прихватил с собой Манфреда. Куно тут же занялся подготовкой аудиенции, попутно гоняя не слишком расторопных, по мнению помощника, слуг. Наблюдая за ним, я мысленно улыбался, чувствуя себя по-настоящему дома - впервые за несколько месяцев отсутствия.
        Придворные носились по дворцу, как ужаленные. Уж не знаю, что им сказал Манфред, но не иначе, каждый из них считал, что король в гневе и готов собственноручно отрывать головы всем, кто, на его взгляд, недостаточно потрудился.
        Наконец, все дела были закончены, и я уселся на трон. Призванный Пантор расположился на своем месте - у меня в ногах. Моя левая рука поглаживала черную пуму по голове, а в зал, сопровождаемые громкими объявлениями, входили те, ради кого этот вечер и намечался.
        - Все гости прибыли, - сообщил шепотом Манфред, склонившись ко мне справа.
        Кивнув, я убрал костлявые пальцы от Пантора. Питомец недовольно фыркнул, но с места не сдвинулся, продолжая отдавливать мне ноги.
        - Рад, что вы все смогли ответить на мое приглашение, - начал речь я, поводя взглядом по заполненному толпой народа залу, при этом, однако, ни на ком не задерживаясь. - Итак, ни для кого не секрет, как только кот уходит из дома, мыши пускаются в пляс. Полагаю, ни для кого уже здесь не станет новостью, что варвары обнаглели в конец, и испытывают на прочность наших верноподданных?
        Дождавшись не слишком активного согласия, я все же согнал питомца с ног. Медленно поднявшись с трона, вытащил посох из-за спины и сошел по ступенькам в зал.
        - Я уже все знаю, господа и дамы, - объявил я, двигаясь все ближе к гостям, они же с каждым моим шагом отходили дальше, постепенно прессуясь ближе к дверям. - Но прежде чем начнутся массовые казни и отъем ценностей у предателей, я хочу услышать вашу версию произошедшего.
        Остановившись перед одним из четверки заговорщиков, я повернул свой череп к стоящей рядом с ним женщине.
        - Итак, Мадлен, расскажите всем присутствующим, когда вы узнали, что ваш муж - предатель Некрополя.
        Глава 3
        Естественно, первое время они еще пытались отпираться. Жаловались на судьбу, неверное понимание со стороны представителей короны, высокие налоги и даже мое скоропостижное решение присоединить архипелаг к королевству. Не говоря о том, что я, уподобившись обычному авантюристу, рванул на захват новых земель лично, когда этого вовсе не требовалось. А ведь король не должен бегать на войну сам, он должен отдавать приказы со своего трона, а для захвата новых земель есть целые армии подданных.
        Я не спорил, выслушивал их жалобы, спокойно принимая критику. Однако когда разговор зашел на второй круг, нетерпеливым взмахом руки прервал пылкую речь очередного собеседника.
        - Я услышал достаточно. Ваши предложения меня заинтересовали, - оглядев собравшихся в зале, сообщил я. - Жду господ глав Селязи, Крона, Малдена и Шпиля у себя в кабинете через час для более детального обсуждения. Остальные могут быть свободны, однако не рекомендую покидать Мидиан до особого разрешения. Возможно, у моих людей возникнут вопросы к вам.
        Договорив, я провернул перстень, сразу же переносясь на верфи. Пока Куно всех разгонит, пока главы посовещаются между собой, вырабатывая генеральную линию, как раз успею провести небольшую инспекцию по морскому ведомству.
        Стоило мне появиться посреди мощеной дороги, вокруг сразу же сбежались гвардейцы. Не желая перекрывать движение потока паромобилей, я махнул солдатам рукой и побрел в направлении управления.
        Мое перемещение в главный портовый город не осталось незамеченным для мэра и начальства верфи. Так что уже минут через семь я сидел в новой ратуше, попивая кофе маленского сорта.
        - Как видите, ваше величество, одобренный королевой Алиссандрой план выполняется в срок, - спокойно сообщил мне управляющий, когда я отложил бумаги с записями отчетов на стол. - Не без проблем, конечно, но мы не в идеальном мире живем, всегда возникают какие-то затруднения.
        Я взглянул на потеющего мэра, вытирающего лоб платком. Этот тоже не боялся, просто уроженцу крайнего севера здесь действительно было жарко. Вообще у меня сложилось впечатление, что порты - самое образцовое поселение на карте Неверкома. Здесь даже преступность оставалась практически на нуле - мастера Гильдии быстро находили непослушных и вешали их на деревьях, не дожидаясь, когда это сделает стража.
        Бумаги сходились, а где имеется расхождение - каждое небольшое превышение расходов сверх нормы подтверждено бумагой. На улицах порядок, корабли на верфях сменяют друг друга безостановочно. При этом, сверив показатели через перстень короля, я видел, что здесь кипит работа в точности с описанием местного руководства. Честно признаться, после инцидента с главами четырех кланов это даже обескураживало и казалось чем-то невероятным.
        - А эти проблемы, - медленно проговорил я, формулируя мысль на ходу, - не могут быть связаны с некими определенными фамилиями, господа?
        Если мне сейчас скажут, что аристократия вставляет Анкху палки в колеса, богачей уже никакие оправдания не спасут. Только один город на материке подходит для производства достаточно мощные суда, способные добраться до архипелага. Анкх из маленькой тайной верфи давно стал местом стратегического значения. Малейший камешек на пути флота может привести к такой катастрофе, что Некрополь, возможно, и не оправиться. За такое можно самому на колесо попасть.
        - Я понимаю, о чем вы, ваше величество, - откладывая мокрый от пота платок, проговорил мэр. - Однако у нас приказ ее величества, и интересующие вас фамилии хоть и работают с нами, но мы никак от них не зависим. В большей части наших затруднений лежит перебой с поставками материалов. У нас просто нет столько, чтобы мы успевали все в срок. Но тут вы и сами знаете, все мастера нарасхват, и им просто некогда подтягивать учеников. В итоге примерно раз в две недели мы вынуждены обращаться на открытый рынок, чтобы нивелировать потери.
        Кивнув, я отложил бумаги в сторону и поднялся на ноги. Вытащив из сумки гербовый бланк королевского приказа, я взял стило в руку.
        - Господа, я очень рад, что у вас все прекрасно. Однако, естественно, это не освободит вас от плановой проверки.
        Они улыбнулись, но без огонька. Понятно, что любая проверка - это очередные затруднения, которых и без того хватает, когда за каждым твоим шагом следит все сообщество. Причем, судя по отчетам Роберта, не только сообщество Некрополя, но и всех остальных мало-мальски политически активных фракций.
        - Также составьте мне списки, чего не хватает больше всего, - продолжил речь я. - Поставки с архипелага немного покроют простой. Да, это не выиграет много времени, но пару раз заткнуть дыры мы пока что еще можем себе позволить. И если вы знаете мастеров, у кого уже есть ученики подходящего уровня, также передайте в канцелярию, я сам поговорю, если это потребуется. Так что не волнуйтесь, мы со всем справимся.
        Зафиксировав свои слова на бумаге, я подмахнул ее и вручил управляющему верфью.
        Сказал я, что мы справимся, однако, уже читая отчетность, видел, как много дыр в нашем обустройстве власти. И ведь если это вылезло в Анкхе, нашем самом современном, если можно так выразиться, сообществе, что происходит в отдаленных краях страны и представить страшно.
        Так что, похоже, решение по внутреннему устройству Некрополя нужно было не просто найти, но и внедрить уже от начала и до конца еще вчера. А теперь я буду лишь мчаться вслед давно укатившему поезду, пытаясь нагнать прошедший день.
        Но, закатывая рукава мантии, подумал я, дело мастера боится. Нормально делай - нормально будет. И не ошибается лишь тот, кто нихрена не делает. Так что - выше голову, ваше величество. Империя ждет.
        С этой мыслью я кивнул гвардейцам, благодаря за службу и отпуская их, и вновь переместился в тронный зал. Здесь меня поджидал небольшой сюрприз. Та самая Мадлен Шпиль, чьего мужа я так легко прилюдно обвинил в государственной измене, просила о личной аудиенции. Время до встречи с кланами у меня еще было, так что я, несмотря на возражения Куно, решил принять расстроенную женщину. В конце концов, может быть, она что-то сможет рассказать интересное о таинственном кукловоде северян?

* * *
        - Господа главы, рад приветствовать вас, - улыбнувшись, я распростер облаченные в плоть руки, приглашая аристократов рассаживаться. - Чувствуйте себя, как дома, но не забывайте, что вы в гостях.
        Четверка влиятельных мужчин рассредоточилась по кабинету. Пользуясь банальными правилами придворной психологии вместо удобных стульев и кресел в кабинете такое было лишь у меня. Посетителям достались лишь жесткие табуретки. Вот такой вот простой метод воздействия.
        - Итак, Шпиль, ваша супруга буквально только что рассказала мне интересную историю, - сходу взяв быка за рога, я принялся рассматривать собственные ногти на правой руке.
        Муж упомянутой даже в лице не изменился. А вот остальные явно напряглись. Интересно, о чем они таком подумали? Хотя примерный ход их мыслей я все же представляю. О моем умении возвращать себе облик живого человека давно известно. Так что визит молодой женщины к королю, плюс к тому его речь об этом. Что это как не прямой намек на то, что эту самую жену раскладывали перед визитом прямо на этом столе?
        - Не могу знать, ваше величество, - начал седеющий импозантный мужчина в серо-черном мундире с позолоченными эполетами.
        - А зря! - заверил я, садясь удобнее в кресле. - Вы когда брали ее в жены, хотя бы догадывались, что Мадлен состоит в дальнем родстве с павшим Малденбургом? И что, ходят слухи, будто ваша семья теперь претендует на ту территорию, что я некогда отобрал у ее далекого родственника?
        Он слегка напрягся, но тут же расслабил мышцы лица, окончательно взяв себя в руки.
        - Ваше величество, все знают, что земля Некрополя принадлежат только короне, - произнес Шпиль ровным голосом.
        - И вы хотите ее примерить? - напрямую спросил я, снимая с себя золотой ободок.
        Покрутив корону на пальце, я опустил знак власти на столешницу перед гостями и кивнул, мол, берите. Однако, естественно, никто и не подумал к ней прикоснуться. Наверняка помнят истории о судьбе тех, кто отправлялся в мой кабинет и никогда из него больше не выходил. Что ж, это хорошо.
        - Вот что, господин Крон, - перешел к следующему заговорщику, перестав обращать внимание на Шпиля, - завтра я отправляюсь на земли варваров. Полагаю, вам будет сподручно сопроводить меня к границе? - подняв бровь, осведомился я у второго посетителя - высокого статного блондина. - Насколько я помню, именно ваш гарнизон постоянно тревожат набегами северяне?
        - Все верно, ваше величество, вот только, когда мы...
        - Когда вы приходите, нападающих уже и след простыл, - кивнул я, не давая ему договорить. - Ничего, это не страшно. Я примерно представляю, как происходит вторжение с их стороны, и как организована система обороны с нашей стороны. Когда-то не так уж и давно я как-то краем глаза видел бумаги, где утверждалось, что время реагирования отряда - не более минуты, включая пять секунд на активацию перехода. Что-то изменилось с тех пор?
        - Никак нет, ваше величество, - покачал головой в ответ Крон.
        - Тогда завтра расскажете мне, как так получается, что весть о вторжении приходит с задержкой, из-за которой ваши силы прибывают на пострадавшую территорию с опозданием. Селязи? - резко перешел к представителю третьей фамилии.
        - Да, ваше величество? - с готовностью отозвался тот.
        - Я помню, что одна ветвь вашей фамилии славилась своими грифонами. И даже брала какие-то награды в противостоянии с другими имперскими заводчиками. Кажется, однажды ваша фамилия взяла Золотого Грифона три раза подряд.
        - Да, так было, ваше величество.
        - Почему перестали? - спросил я, откидываясь на спинку кресла.
        - После схватки с кланом «Ночные ведьмы» грифоны показали гораздо худшие результаты. Поэтому развитие этого направления было свернуто, как не имеющее перспектив, - отчеканил худой брюнет с тонкими усиками денди. - Я могу поднять бумаги, ваше величество...
        - Нет нужды. Мне нужны не сами грифоны. Только мастера, ими занимающимися, - постучав пальцем по столешнице, заявил я. - Завтра же передайте списки Манфреду Куно. Возможно, ваша фамилия еще послужит на благо Некрополя и мое величества.

«Моя фамилия, но не я», прочел я в его обреченном взгляде. Но ничего, пусть пока что понервничает. Напуганные до мокрых штанишек аристократы слушаются и трудятся лучше, чем сытые и всем довольные.
        - Итак, а теперь перейдем к вопросу наследников, - одним движением вернув корону на голову, предложил я. - Полагаю, у вас с собой все необходимые бумаги имеются? - дождавшись кивков, махнул им рукой. - Я уже и так все знаю, господа, можете не передавать мне документы прямо сейчас. Как уже говорил ранее, меня интересует сейчас только один вопрос - кто тот непризнанный герой, что так ловко манипулирует варварами, и почему моя разведка до сих пор не знает его имени.
        Гости переглянулись между собой, и первым подал голос Шпиль.
        - Ваше величество, все, чего мы хотели добиться...
        - Это меня сейчас мало волнует, - прервал его нетерпеливым взмахом ладони. - Как я уже говорил - предложение хорошее, и мне все нравится. Но мне не нравится, что вы разыграли такую клоунаду только для того, чтобы обратить мое монаршее внимание на само существование проблемы. В конце концов, с вами постоянно была наша королева - милая, добрая и всепрощающая. Почему не пошли сразу к ней? Зачем вам нужно было вызывать меня сюда, чтобы я лично взялся разгребать эти конюшни? По-вашему, королю вообще заняться нечем, кроме как растаскивать склочных придворных друг от друга?
        Они вновь поиграли в гляделки, но все же Шпиль продолжил речь.
        - Ваше величество, мы хотим стабильности, - проговорил он. - А, уж простите за откровенность, власть держать должен мужчина. Все знают, что королева - ваша несравненная супруга, хоть и обладает властью и влиянием, но все же не имеет собственного политического веса. Она исполняет вашу волю, а вы явно дали понять, что лезть в большую политику самим нам нельзя.
        - Что ж, спасибо за честность, - кивнул я. - Значит, тогда решим следующим образом. Завтра у меня будет инспекция по землям, пострадавшим от набегов. И, если вечером я выкрою время, мы снова соберемся здесь же. А пока - свободны.
        Они с достоинством поднимались с жестких стульев. И, дружно поклонившись, побрели к дверям, но я внезапно их окликнул.
        - Господа, бумаги-то оставьте! - с улыбкой напомнил я. - Обещаю посмотреть сегодня же. И, господин Шпиль, - не удержался я от короткой шпильки, - передавайте мои наилучшие пожелания вашей супруге.
        Оставив документы, они, наконец, покинули кабинет. И я принялся за изучение этих бумаг.
        Глава 4
        Я задрал голову к небу, рассматривая расползающиеся по нему облака. День перевалил за середину. С момента моего визита в гарнизон Крона пока еще ничего не произошло, а потому я сам разыграл тревогу, пользуясь королевским перстнем. Не так уж и сложно создать пару квестов на «восстание» в подчиненной тебе провинции.
        Отвечая на угрозу, немертвые воины гарнизона выступили точно в срок. Однако в итоге, пользуясь моим разрешением на атаку, игроки спокойно уйдут с дополнительной репутацией в карманах и награбленным золотом. Да, не очень хорошо позволять воровать у своих же подданных, но, судя по лицу Крона, он такого расклада вовсе не ожидал.
        Что ж, это понятно, ведь обо всех нападениях, включая точное время и место, он знал наверняка. А предвидеть, что король нападет сам на себя - тут надо мыслить немного иначе. Очень жаль, что господин Крон такой способностью не обладает от слова совсем.
        - Ваше величество, - обратился ко мне Крон, держась в седле рядом.
        Мы проехали вдоль границы, рассматривая результаты импровизированного «восстания». Что ж, можно сказать, жители отделались малой кровью. Всего минута с начала боя за город, а все участники нападения уже лежали лицами в пыльную мостовую. Естественно, покрывать расходы на обеспечение ремонта или убытков я буду не из своего кармана, а из казны семейства Крон, так что великодушно разрешил всю добычу оставить в руках налетчиков. В конце концов, они не должны за бесплатно тестировать нашу оборону.
        - Слушаю вас, - кивнул я, разглядывая разбитые окна придорожной таверны.
        Игроки постарались на славу, и теперь трактирщик с покрасневшим лицом диктовал солдату список награбленного. Судя по всему, не вынесли из заведения только барную стойку - да и то лишь потому, что ее нужно в восемь человек тащить.
        - Так ли это было необходимо? - спросил действующий глава семьи, также смотрящий на происходящее разбирательство.
        - Что именно? - уточнил я. - Удостовериться, что в случае реальной опасности солдаты сделают свою работу, как надо? Конечно, ведь теперь я знаю, что это не с ними у меня проблемы. Не хотите мне рассказать о своем связном, господин Крон? Ведь теперь, когда я наглядно убедился, что с гарнизоном все в порядке, и система работает должным образом, ваша вина настолько очевидна, что ее не заметит только слепец. Да и то только в том случае, если закроет уши.
        Гордон помолчал, подбирая слова. Оглянувшись через плечо, я поймал взглядом идущего мимо солдата и окликнул его.
        - Ангус, палача сюда подайте! - приказал служивому, обратившись по подсказанному системой имени, и тут же обернулся к собеседнику.
        Бредший по делам солдат тем временем ударил кулаком в грудь, и умчался выполнять приказание. Мои гвардейцы плотнее окружили нас, заодно разделяя друг от друга собственными клинками и заискрившимися магическими сферами.
        - Ваше величество! - воскликнул Крон, побледнев от понимания, почему он внезапно окружен столь плотным кольцом моей свиты.
        - Вы отсюда уже никуда не уедете, Гордон, - спокойно сообщил я. - Вопрос лишь в том, что станет в дальнейшем с вашей семьей. Видите ли, мой дорогой друг, остальные три рода могут интриговать, сговариваясь с врагом. Я с этим согласен, у них есть свой бизнес, и они могут рассчитывать на его расширение за счет посадки своих наследников в кресло повыше. Их оружие, как вы понимаете, это деньги, сплетни и интриги. Но вы, Крон, не просто сотрудничали с врагом, вы способствовали нападениям врага на земли своего короля. Это измена. И вы знаете, как она карается по законам Некрополя.
        Он приоткрыл рот, чтобы что-то сказать, но тут же вздохнул и замедленно кивнул. Плечи неудавшегося заговорщика опустились, сам он заметно посерел, будто постарев на несколько лет за секунду.
        - Я понимаю, ваше величество, - негромко произнес Крон.
        - И это хорошо, - негромко произнес я, вновь глядя на небо. - Очень жаль, что это понимание пришло к вам слишком поздно. Но я понадеюсь на вашу разумность в этот короткий миг просветления, господин Крон. Итак, что вы решаете - назовете мне, кто руководит нападениями варваров, или я вынужден буду прервать весь ваш род? Учтите, фамилий, участвовавших в заговоре целых четыре, и среди них обязательно найдется тот, кто решится сознаться в своих грехах.
        - Я все скажу, ваше величество, - заверил Гордон.
        Хмыкнув, я кивнул гвардейцам.
        - Приступайте, господа.
        Через пятнадцать минут голова главы рода Крон упала с плахи в корзину. Я посмотрел на мелькнувший портал в Серые Пределы, провожая душу неудавшегося заговорщика. Никаких эмоций казнь предателя у меня не вызывала - за последнее время уже как-то привык к такому исходу.
        - Приберитесь здесь, - отдал приказ, взбираясь в седло Пантора. - И благодарю за службу.
        - Служим Некрополю, - отозвались гвардейцы, сопровождая слова ударами кулаков в нагрудники.
        Вновь взглянув на небо, я тяжело вздохнул и направил пуму в сторону центра поселка. Вроде бы здесь была подходящая площадка.

* * *
        - Ваше величество! - хором воскликнули оставшиеся трое лидеров, едва войдя в кабинет.
        Ну да, голова Крона на столе - вращающая глазами и открывающая рот, создавала определенную атмосферу в кабинете. Впрочем, мы в Некрополе, тут всякой нежити полно. А вскоре станет еще больше, когда уникальные расы прибудут с визитами, а кто и на ПМЖ. Интересно, будут ли призраки пользоваться нашими услугами? Да и какие, собственно, услуги им могут потребоваться?
        Отложив эту мысль, я поднял взгляд на вошедших гостей и указал им на стулья. Стоило господам главам рассесться, в дверь кабинета осторожно постучался Куно. Дождавшись, когда помощник разложит передо мной документы, я кивнул ему, и Манфред встал справа от меня.
        В наше небольшое помещение, распахнув дверь, вошли гвардейцы, вводя под руки наследника, а теперь - нового главу рода Крон. Молодой парень из числа игроков, едва ли не первый, кто начал прокачивать репутацию с семьями, явно чувствовал себя не в своей тарелке. И у него были на это все основания.
        - Позвольте представить вам, господа, этого молодого человека, - проговорил я, указывая гостю на последний свободный стул. - Господин Коннор теперь представляет семью Крон. С ним вы будете много и часто общаться, как видите, господин Гордон, предшественник Коннора, нас покинул, - я похлопал живую голову по затылку. - Итак, раз с формальностями покончили. Господин Шпиль...
        - Да, ваше величество? - проблеял тот, не отрывая взгляда от разевающей рот и моргающей башки на моем столе.
        - Молитесь всем Богам за здоровье вашей супруги. По ее просьбе я поднял документы, - подобрав принесенные Манфредом бумаги, я тряхнул ими. - Выяснилось, что ваша супруга действительно имеет родство с погибшим Малденбургом. В связи с этим ваш род переезжает в бывшее родовое поместье графства. Естественно, это не значит, что вы теперь там правите безраздельно, как это делал покойный Виктор. Однако с этого момента ваш род отвечает головами за благополучие соответствующей провинции. С вас в течение этого года не будут удерживаться налоги. Но вы должны к наступлению нового года обеспечить корону следующими ресурсами... Манфред, передай господину Шпилю список, пожалуйста.
        Помощник тут же вручил бумагу потрясенному главе.
        - И помните, господин Шпиль. Если вы не оправдаете доверия, ваш род перестанет существовать, - напомнил я, хотя, судя по всему, тот и сам это прекрасно понял. - Уже чувствую в себе новую страсть - собирать головы изменников короны, - посмеиваясь, я снова похлопал по затылку башку казненного Гордона Крона. - И, честно говоря, мне кажется, ваша составила бы прекрасную пару.
        Шпиль дернул щекой, но в список вцепился, как в спасительный круг. Все начинают работать усерднее, когда за провал тебя обезглавят. Не все же мне их пряниками кормить, иногда и пороть бывает крайне полезно.
        - И еще раз - передавайте привет вашей супруге, - хмыкнул я, поворачиваясь к Селязи. - Что касается вас, я прочел информацию по грифонам и мастерам. Ваш род получит небольшой надел в горной части Некрополя.
        - Горы? - встрепенулся тот.
        - Мне нужна обученная армия грифонов, способных нести одного всадника на расстояние не менее десяти километров. Наши костяные драконы на это совершенно не годятся - морской воздух им вреден. Но живое существо - другое дело. Срок исполнения - тот же, что и у господина Шпиля. Манфред, - повернулся к помощнику, и Куно вручил документы еще одному аристократу.
        - Теперь Малден.
        - Да, ваше величество? - отозвался он, похоже, уже решив, что и ему выпадет какое-то королевское задание с не менее королевской наградой.
        - К сожалению, я посмотрел бумаги по Университету Магии, - печально вздохнув, сообщил я. - Знаете, что я там увидел?
        - Что же, ваше величество? - спокойно поднял бровь Малден.
        - Что у нас недостаток материалов, - объявил я. - И мало того, что недостаток, так он еще и растет в прогрессии. Почему перестали поддерживать поставки? Кто подписал вам разрешение прекратить обеспечение университета? Почему мои подданные вынуждены искать полагающиеся им по табелю материалы на аукционах и черных рынках?
        - Ваше величество...
        - Плевать, - махнул рукой я, и тут же скомандовал гвардейцам. - Алистер, у вас все готово?
        - Так точно, ваше величество, все члены семьи под арестом, - бухнув кулаком в нагрудник, отозвался старший воин.
        - Отлично, - кивнул я, - этого - на плаху, остальных заковать в кандалы и отправить на рудники. И да, голову оставьте мне.
        Повторять дважды не пришлось. В мгновение ока недавнего богача вынесли вперед ногами. Голова убитого прямо на стуле Малдена осталась лежать у меня на столе. Спокойно вытащив иголку с ниткой, я, под взглядами троих оставшихся аристократов, принялся создавать зомби, напевая заклинание под нос.
        Ну а что поделать? Они же сами хотели, чтобы я приехал и навел порядок суровой мужской рукой. Теперь пусть не жалуются. Да и потом - амплуа злодея надо поддерживать, иначе они совсем расслабятся, на шею сядут. Но я не добрый дяденька, чтобы катать на себе всех подряд.
        - А теперь вы, Коннор, - кивнув единственному игроку в комнате, проговорил я, перекусывая заговоренную нить у самого уха убитого Малдена. - У вас есть сутки, чтобы разобраться в делах вашего предшественника и вступить в должность.
        Манфред передал наследнику положенный ему листок. Дождавшись, когда бессмертный прочтет, я продолжил речь.
        - От вас я ожидаю решения проблемы с нападениями варваров. И запомните, Коннор, - подчеркнул, подняв измазанный в крови палец, - я могу показаться вам мягким и нерешительным, но это совсем не так. Не разочаруешь меня, мой бессмертный друг, и ты познаешь, что такое королевская благодарность. Подведешь - и тебе лучше бежать из Неверкома как можно дальше. Я доступно объяснил?
        - Очень доступно, Макс, - заверил меня новоиспеченный глава, и я кивнул ему в ответ.
        - А теперь все свободны.

* * *
        Посетив пограничные земли, я задумался, как можно повысить оперативность вооруженных групп. Решение лежало на поверхности, но мне оно не нравилось, очень уж я не любил это дело. Да и, что греха таить, самолично проверив на практике, как это может быть вредно, я до последнего не хотел заниматься этим направлением. Однако реальность диктует свои законы.
        - Ваше величество, - Манфред положил передо мной листок с расчетами. - Я закончил.
        Кивнув помощнику, я прочел записи и, скрипя зубами, все же дал добро на возведение стационарных порталов. Как не крути, а связать провинции между собой сетью постоянных телепортов - это один из тех шагов, которые сделать просто необходимо. В том случае, если кто-то извне постарается расколоть Некрополь, нам нужно средство, чтобы из любого гарнизона подтянуть столько войск, сколько только возможно.
        - Постройка будет завершена в ближайшую неделю, - сообщил мне Куно, когда я закончил ставить печать на документах. - И, если все пройдет так, как мы рассчитываем, подобную сеть можно создать на архипелаге, ваше величество.
        - А потом объединить их в одну, - кивнул я. - Но, знаешь, Манфред, что меня мучает?
        - Почему император Неверкома не создал такую сеть в провинциях? - сразу же ухватил мою мысль Куно. - Ведь это могло положить конец восстанию сразу же после его начала?
        - Именно, - кивнул я, следя за лицом своего помощника.
        - К сожалению, я не могу знать, о чем думал император, - произнес, тщательно подбирая слова Куно. - Ведь в старых городах Империи таковые порталы имелись. Возможно, все дело в том, что принц Таракул очень боялся, что заговорщики придут прямо к нему.
        - Думаешь, дело только в этом? - хмыкнул я, понимая, что опасаюсь ровно того же самого.
        - Да, ваше величество. Кроме того, власть Империи держалась не на мощи армии, как у Некрополя, а на личной преданности Таракулу. И, пожалуй, можно сказать, что ставка на личности вместо системы привела Империю к поражению.
        Я вновь хмыкнул, откидываясь на спинку кресла.
        - Думаешь, я поступаю правильно, связывая все коронные земли одной системой порталов?
        - В нашем случае вы лично можете ее перекрыть, - кивнув на перстень на моем пальце, сообщил Манфред, поправляя монокль. - Императорская система держалась на накопителях, и покуда там имелся заряд, любой, кто обладал ключом, мог ими воспользоваться. Как понимаете, каждый наместник такой ключ имел на случай необходимости. А потому полностью исключить измену было нельзя.
        Кивнув, я выдохнул. Операция по постройке порталов сожрет около двух триллионов золота. И это еще не говоря об архипелаге - там на каждом острове придется поставить как минимум по два телепорта - грузовой и пассажирский. А ведь еще нужно будет связать их друг с другом. В общем, траты предстоят просто огромные.
        - Найди мне толковых людей, Манфред, - велел я. - Таких, кто сможет минимизировать манозатраты на перемещение. Пока что мы возьмем старую модель, но она очень много маны тратит. Скажем, оформи грант на двести миллионов золотых. Если только по разу перепрыгнуть через все порталы, мы потеряем порядка двадцати миллиардов единиц маны. Накопить такое число за раз проблематично, а пользоваться телепортацией вскоре станет важнее и проще, чем наземным или воздушным транспортом.
        Куно кивнул, принимая поручение.
        - И еще одно, - поднимаясь из-за стола, проговорил я. - Подбери десяток бессмертных из разных торговых сообществ. Хочу обсудить с ними политику пользования телепортами.
        - Как пожелаете, ваше величество, - отозвался помощник. - Но что делать с главами бессмертных кланов?
        - А что с ними? - уточнил я.
        - Нам уже поступали предложения о создании сети порталов, - пояснил Манфред. - И многие предлагали поддержать начинание вложениями денег в строительство и обслуживание.
        - В обмен на?
        - На право создать собственные порталы на своих территориях.
        - Созови их, допустим, на завтра. Мы поговорим предметно.
        Глава 5
        Ежедневная аудиенция прошла достаточно быстро. Увеличенный аппарат сотрудников канцелярии взял на себя основную часть работы, и потому просителей стало значительно меньше, практически в разы. Однако самые важные или спорные вопросы по-прежнему приходилось решать мне, а в мое отсутствие - Алиссандре.
        Наконец, закончив с приемом подданных, я согнал Пантора со своих ног и поднялся, уже погруженный в размышления. Через несколько часов состоится встреча с представителями гильдий торговцев, и стоило все как следует обдумать.
        Кланы, готовые выложить золото за право создать собственные порталы, мне пока не особенно нужны - на данный момент с такой нагрузкой казна справляется. Однако это временное улучшение, ведь совсем скоро архипелаг начнет выедать наши золотые запасы вместо того, чтобы пополнять их. Как только спрос на материковые товары начнет снижаться, ситуация кардинально изменится. Так что именно торгаши - главная цель на сегодня.
        Стуча пяткой посоха по полу, я брел по коридору дворца, не обращая внимания на попадающихся навстречу придворных. Работы стало для них много, и теперь никто не сидел без дела. Даже свита королевы, хоть и состояла исключительно из женщин, однако занималась практически всеми вопросами по связям с общественностью и бытовым проблемам. И здесь о патриархальности общества уже никто не вспоминал.
        Хмыкнув от мысли, что мне тоже не мешало бы подобрать себе ряд помощников помимо Манфреда, я свернул на лестницу и стал подниматься на второй этаж. Добравшись до цели, распахнул створки и, закрывшись в маленькой комнате, приступил к делу.
        Тиамат была права, архимагу нельзя слишком долго оставаться без дела. Нужно постоянное развитие навыков. Иначе рано или поздно обнаружишь, что остался на задворках истории. Так что, пока у меня есть свободное время, стоит заняться новыми скиллами. Тем более, что я не поддерживаю политику Совета магов, а отдаю появившиеся в результате работы навыки учителям, а те распространяют их в массы.
        Первым делом - заклинание поиска жизни из некромантского набора для начинающих. Существующая система слежения хороша, но далеко не идеальна. «Поиск жизни» в стандартном виде отмечает на карте всех живых в определенном радиусе, игнорируя только механизмы вроде големов и немертвых, в ком жизнь отсутствует. Но мне нужно, чтобы он указывал на одно конкретное существо, так мы серьезно снизим потребление маны. А придав заклятью обрядовые костыли, усилим мощность.
        ЗАКЛИНАНИЕ «ПОИСК ЖИЗНИ VII» УСПЕШНО СОЗДАНО И ДОБАВЛЕНО В ГРИМУАР.
        После часа упражнений с мелом и кучей израсходованных ингредиентов, я поднялся на ноги. Теперь оставалось передать заклинание в каждую провинцию, оттуда - по гарнизонам. В дальнейшем любой дежурный заклинатель сможет пометить врага, и того уже не спасут никакие порталы. На протяжении нескольких часов после обряда успешно наложивший метку маг сможет с точностью до двадцати метров указать, где находится жертва.
        Единственный реальный минус: крайне прихотливая система обряда. Достать свежую кровь можно легко, для этого достаточно будет создать пару повторяющихся квестов на отлов крыс. Тоже с лучиной Жизни - низкоуровневый расходник соответствующей фракции, они на нем учат своих аколитов до десятого уровня. Красная цена этим ингредиентам - по золотому за сотню единиц. А вот достать кристаллы накопителей нужного объема уже сложнее. Кроме них также нужен пустой камень особой огранки, и вот это уже уникальный расходник, который и будет служить любому, кто возьмет его в руку, указателем. А все, что уникально - по умолчанию дорого. Придется напрягать и так заваленных заказами ювелиров, чтобы перебить ценой очередность выполнения заказов.
        Покрутив в черепе эту мысль, поставил зарубку в памяти, отряхнул руки от мела и покинул заклинательный покой. По дороге обратно в зал, я уже составил список необходимых затрат на оснащение гарнизонов. И раз уж мы собрались торговать с кланами игроков, самое время высказывать свои требования.
        Опустившись на трон, я убрал посох в сумку и открыл меню аукциона. Средняя цена одного обряда «Поиска Жизни VII» обойдется нам никак не менее 1,5 тысяч золотых. Казалось бы, мелочи, но таких комплектов нужно как минимум не меньше тысячи на гарнизон. А всего у нас сейчас девяносто восемь гарнизонов. Итого только на минимальное обеспечение 147 миллионов. А ведь это я еще не организовал аналогичные сторожевые посты на архипелаге. Плюс это будет постоянная статья расходов. То есть в сумме никак не менее миллиарда в месяц, и это в спокойное время, и только на сами обряды. А ведь кроме этого нужны деньги на обеспечение жилья, ремонт укреплений, заточку и ремонт вещей, повышение уровней армии...
        На фоне всех предстоящих трат полученная в результате присоединения архипелага сумма уже вовсе не кажется такой уж большой. А ведь это я только стандартные расходы посчитал на уже имеющихся гарнизонах. И помимо этого у Некрополя расходов выше крыши.
        Отсюда встает извечный вопрос любого правителя.
        - Где взять денег? - прошептал я, потирая скулу костяшкой пальца.
        Двери в тронный зал распахнулись. Вошедший церемониймейстер стукнул вычурным посохом об пол, объявляя пришедших. Я дождался, когда они соберутся и, оглядев каждого, подметил, что постоянные партнеры Некрополя очень медленно растут в уровнях. Основные наши поставщики ресурсов практически не играли, лишь поднимая очередной левел, когда того требовал бизнес. Это не геймеры, это дельцы. Вращаясь в деловых кругах Неверкома, эти ребята проворачивали такие сделки, что любой король и рядом не пляшет. А заработок шел либо обратно в реал, либо пускался в новое дело.
        - Рад приветствовать, господа, - кивнул я им как равным.
        Они отвечали вразнобой и не очень весело. Я их понимал, после моего отъезда на острова особого расширения они не получили, а кто и вовсе стал выводить инвестиции из предприятий короля мертвых. Однако, даже несмотря на некоторые потери, они все же пришли. И само по себе это хороший знак.
        В игре они принадлежали разным торговым гильдиям. И хотя значились здесь лишь заместителями, на самом деле являлись их главами, решая, куда и как повернет курс их объединение. Собственно, этот десяток игроков и являлся той самой прослойкой, что обращала предметы архипелага в золото на материке и наоборот. Все остальные, кто пытался делать это в обход установленного порядка, быстро теряли все свои сбережения, обнаруживая, что никто с такими молодцами торговать не хочет, а кто хочет - ломит заоблачные цены.
        - Как полагаю, вы уже в курсе, что в последнем своем приключении Некрополь немного прирос землицей, - с усмешкой проговорил я, когда гости расселись. - В связи с этим очень хочу обсудить возможности нашего дальнейшего сотрудничества.
        - По морю работать слишком дорого, Макс, - взял слово глава банка дворфов, не тратя времени на расшаркивания. - Только за последний месяц мы потеряли шесть миллионов кредитов, включив в сеть поставки с архипелага. И пока что не видно предпосылок, что эта тенденция изменится.
        - Поддерживаю, - важно кивнул представитель общины лесорубов. - Одно дело - везти лес на верфи Анкха ради кораблей, но тащить их на острова, да еще и не имея на руках козырей...
        Кивнув, я продолжил слушать доводы. Похоже, они уже между собой все обсудили и пришли к тем же выводам, что и я. Это хорошо, значит, мне не придется тратить свое время, чтобы убедить их вложиться в наше развитие. А вкладываться нужно будет очень серьезно.
        - Хорошо, я вас услышал, - сообщил я, постучав пальцем о подлокотник трона. - Я так понимаю, решение у вас уже есть?
        - Нужны стационарные порталы, Макс, - кивнул глава банка. - И нужны уже давно.
        - Вообще не понимаю, чего ты так боишься их запускать, - вставил слово горнодобытчик, закуривая трубку. - На наши камни есть спрос всегда. И если даже мы откажемся от работы с Некрополем, ничуть не прогадаем. Сам знаешь, сколько народа сейчас ищет постоянные бесперебойные поставки.
        Еще с минуту они вываливали на меня свое негодование. В общем и целом ничего нового я не услышал, лишь подтверждение моих собственных мыслей. И это здорово, мне не придется самому подбирать аргументы.
        - Я заложил сеть порталов по материковой части Некрополя, - произнес я, когда они замолчали. - Полагаю, не нужно говорить, насколько это снизит цену перевозок? Кроме того, нам с вами предстоит подсчитать, как много вы готовы вложить в транспортную сеть материка и островов. Сразу говорю, дешево не будет.
        - Зависит от того, как обстоят дела с Айнзамом, - заметил дворф. - Нет смысла инвестировать в заранее обреченную провинцию. Мы уже, знаешь ли, в курсе, что вы отбили вторжение едва ли не чудом.
        - Это не проблема, - заверил я, всем своим видом выражая уверенность в собственных словах. - Уже на данном этапе мы полностью контролируем как сушу, так и море архипелага. Переброска войск уже начата, и в течение следующего месяца взять острова станет настолько же сложно, насколько захватить и сам Мидиан.
        Да, оборону столицы Некрополя с наскока не прорвать. Слишком много здесь как игроков, так и ключевых неписей с возможностями куда выше средних игроков. Конечно, это не отменяет возможности разовой акции с проникновением, но в открытую нас никто не захватит. Даже я сам обломаю зубы еще на подступах, а это о чем-то да говорит.
        - Что ты предлагаешь, Макс?
        Погладив скулу, я кивнул.
        - Для начала хочу поделиться с вами планами на не столь отдаленное будущее. Полагаю, что не позднее следующего года наша территория еще больше увеличится. Возможно, в несколько раз одномоментно. И это я говорю вам, с учетом уже присоединившегося к Некрополю архипелага.
        - Планируешь экспансию на второй континент?
        - Именно, - подтвердил я. - Однако уже сейчас собственного аппарата нам не хватает, чтобы все это переварить. Как вы верно заметили, перевозки морем - это дорого, а в перспективе станет еще дороже. Поэтому я хочу предложить вам оставить свой след в истории моего королевства и войти в кабинет министров. С последующим перерождением в совет директоров.
        - Хах! - не удержался от восклицания глава ювелиров. - Ты решил создать компанию на базе средневекового королевства?
        Я выпрямился на троне и спокойно кивнул.
        - Как показывает история, - медленно заговорил я, подбирая слова, - любая империя рано или поздно распадается, когда перестает расти. Скажем для простоты, пока есть враг, страна живет припеваючи, но как только внешняя угроза исчезает, в самом существовании объединения провинций нет никакого смысла. Даже здесь, в Неверкоме, - я указал себе под ноги, - такая история уже случилась. Я не желаю повторять судьбу Империи, мне нужна крепкая организация, которая будет поддерживать себя сама, даже без моего участия в процессе.
        - За счет чего? - уточнил банкир.
        - Конечно же, за счет прибыли, - пожал плечами я. - Мы с вами не эти идиоты, что гоняются за приключениями и бьют друг другу морды нарисованными мечами. Мы здесь делаем деньги на предоставлении услуг рядовым игрокам. Вы ведете бизнес с крупными суммами, но по одиночке вы очень ограничены как в средствах, так и в возможностях. Любой дурак вправе сейчас устанавливать цены на рынке, или вводить пошлину за проезд по его крохотной земле. Однако мы с вами понимаем, что крепкая и сильная монополия задавит любого конкурента в кулаке, - я сжал пальцы, демонстрируя этот самый кулак.
        Прежде чем продолжить речь, я дождался, когда они обдумают мои слова, вспоминая свои проблемы. В том, что за пределами Некрополя особой прибыли нет, все уже успели убедиться. И даже угрозы отказаться от вливания денег в мое королевство - не более, чем пустое сотрясание воздуха.
        - Я держусь на плаву за счет лидерства и высокой скорости роста, - сообщил главам. - Но у меня уже начался кадровый голод, и если ничего не изменить, вскоре Некрополь на полном ходу вкатится в неизбежный кризис. К тому моменту, когда я захвачу Айнзам, здесь на материке все развалится на отдельные зоны с десятком, а то и сотней мелких корольков, чью землю можно будет плевком перекрыть в самом широком месте.
        Снова они молчали, а я не торопил. Такие вопросы не решаются на коленке. Здесь требуется холодный и точный расчет, потому как на подобном деле можно не только очень быстро и очень высоко взлететь, но и прогореть так, что потом уже не встанешь.
        Их глаза затянуло дымкой, не иначе общались друг с другом по переписке. И это тоже правильно, меня они знают без году неделя, а работают вместе, распределив сферы влияния, едва ли не десяток лет.
        - Условия? - наконец, озвучил за остальных банкир.
        Взмахнув рукой, я извлек на свет исписанный мелким почерком лист бумаги. Доверять кому-либо его напечатать я не стал, набросал от руки сам. Все равно все заинтересованные лица будут посвящены в происходящее, а лишние уши могут только помешать.
        - Прошу ознакомьтесь, - вручив бумагу, предложил я. - С разбега такое не решается, поэтому предлагаю собраться еще раз, скажем, через неделю. Свиток лучше после прочтения сжечь.
        Получив кивок в ответ, я расслабился. Естественно, они его скопируют и разошлют, кому надо. И, что важнее, кому доверяют. Не сказать, что происходящее такая уж тайна, кроме меня в этой игре все равно не найдется таких других столь же выгодных партнеров. Однако осторожность не помешает.
        Наконец, лист был возвращен мне, и я, смяв его в руке, сжег бумагу вспышкой некромагии. Гости раскланялись и покинули тронный зал. Им предстоит еще не один мозговой штурм, полагаю, отведенного срока может и не хватить для принятия решения.
        - Хорошая ли это идея, ваше величество? - осведомился Манфред, выходя из двери, расположенной за троном. - Вы не хотели уступать право на землю, а сами отдаете власть в руки чужакам.
        Я медленно поднялся с трона и с удовольствием потянулся, хрустя костьми.
        - Не переживай, мой друг, - проговорил я, спускаясь со ступенек. - Никто никому власть не уступает. А вот финансовые проблемы мы этим решением заткнем раз и навсегда.
        Конечно, если они согласятся, закончил мысль я, уже шагая в кабинет.
        - Все кланы собрались? - спросил я на ходу.
        Шествующий справа и позади меня Куно кивнул, протирая платком монокль.
        - Все. Ждут вас.
        - Отлично, - открывая дверь, ответил я. - Распорядись насчет кофе.
        - Как прикажете, ваше величество, - с поклоном отозвался Манфред.
        Я же прошел в кабинет и оглядел собравшихся игроков.
        - Рад приветствовать, господа и дамы.
        Еще один этап переговоров начался.
        Глава 6
        - Мы же с вами не идиоты, - весело сообщил я, наливая себе кофе в чашку. - И понимаем, что главное в Неверкоме - быть первыми. Первые, кто ступил на берег новой земли. Первые, кто завалил уникального монстра. Принцессу спасти, на худой конец, - тут я сделал небольшую паузу, оглядывая собравшихся и найдя взглядом женщин, добавил: - ну, или принца. Каждому свое. А вся эта бюрократия, торги - это для тех, кто ничего не понимает в настоящей жизни.
        Меня поддержали несмелыми смешками. Впрочем, разговор только начинался, у меня еще будет время их к себе расположить.
        - Поверьте некроманту, который многие вещи проделал первым, - закончил я, переходя к цели встречи и перекладывая щипцами прессованный сахар в чашку. - Итак, кто не хочет получить право на собственную сеть стационарных порталов? Правильно, все хотят, и я в том числе. Однако есть несколько вопросов, которые надо решить сейчас, пока работы еще только планируются. Например, как вы, собственно, себе это представляете?
        На минуту в кабинете повисла тишина, но достаточно быстро они все же вступили в осмысленный диалог.
        - Мы подключим свои сети к центральным городам, - подал голос один из гостей.
        - Сразу нет, ребята, - покачал я головой. - Королевские дороги, и это касается сети в том числе, должны быть доступны для всех. Я так и вижу, как вы внезапно приходите в город, и спокойно его осаждаете. А мне такое не нравится, - я сделал глоток кофе и отставил чашку в сторону. - Мое предложение звучит так: я выстраиваю сеть порталов напрямую к вам, не в сами замки, конечно, - поспешил заверить, пока не начались препирательства, - но рядом. Соответственно, эта часть портальной сети будет лежать на ваших плечах. Однако каждый клан, заполучивший такой портал, получит вместе с ним и право возвести вокруг него город.
        - Но не клановый...
        - Ну, - протянул я, - это уже от вас зависеть будет. Однозначно за ваши кланы делать все я не стану, да и права такого не имею. Но кто знает, может быть, среди вас есть те, кто станут первыми среди равных? Заработаете репутацию с городскими жителями, глядишь, и ключи вам подарят от сейфа, где деньги лежат.
        - Зачем тогда нам эти города? - спросил другой. - Для скупки есть аукцион...
        - Как зачем? - усмехнулся я, не давая развить мысль в неудобном для меня ключе. - А отдохнуть в кабаке, обмыв только что отрубленную голову героически убитого дракона? А девок пощупать под хорошую музыку? В конце концов, гарнизон пополнить неписями, перекупив часть ополчения? Да и опять же, свои торговцы - они всегда полезны, могут и наводку на квест или поставку конкурентов дать. Опять же, можно часть работы по обеспечению клана перевесить на местных. Никто же не хочет сидеть у наковальни сам, восстанавливая потрепанные шмотки, когда можно передать их неписю, и тот сделает не хуже, а то и лучше. А самому пойти в очередной набег.
        Дождавшись, когда они переварят эту мысль, но еще не начнут спорить, я продолжил.
        - Все тяжелые и скучные работы можно переложить на плечи неписей. И чем лучше у вас с ними репутация, тем дешевле это делать. Я уж не говорю о том, что в таком городе у вас всегда будут квесты для молодняка, только вставшего под ваш стяг, а в самих городах еще и свои цеха можно организовать. Например, собрать район промышленных мастеров - одни по магам работают, другие воинов обслуживают.
        - А как же гильдии?
        - А что гильдии? - развел руками я. - Если вы в своем отделении портного наладили репутацию, то и с остальной гильдией будете на хорошем счету. Опять же, знаете ведь, что у них постоянная нехватка мастеров. А тут вы можете организовать им дополнительные рабочие места. Неписи уже сами между собой разберутся. И потом, когда все будет на мази, можно передавать особые заказы напрямую первым мастерам.
        - Если мы будем качать с ними репутацию, когда же тогда приключаться и принцесс спасать? - подала голос одна из девушек.
        - Репутация работает на весь клан сразу, - отмел я ее возражение, - так что каждый раз, когда вы придете за услугой от лица клана, это будет касаться всех его членов. Так что, окучивая одного и того же непися толпой, вы мгновенно взлетите в рейтинге с ним. Это одиночке сложно репутацию качать, клану намного легче. Да что я вам объясняю? - махнул рукой я. - Вы сами не первый день в игре, уже знать должны, как что устроено.
        Она еще немного подумали, совещаясь по переписке. Понятно, что перспектива это не такая уж и близкая, а вот порталы хочется уже сейчас. Однако они сами предложили поучаствовать деньгами, так что пусть думают. В любом случае раскошелиться я их заставлю.
        Кивнув самому себе, я поднялся на ноги.
        - На этом я вас покину. Стоимость участия в строительстве пришлет мой помощник. Самое главное мы уже обсудили.
        И, не дожидаясь, пока они ответят, вышел из кабинета. Пока кланы не начнут всерьез вкладываться в развитие Некрополя, у меня нет особых причин плясать вокруг них. А вот для самих боевых кланов такое вложение средств наоборот очень выгодно, просто им сперва нужно это понять и посчитать риски.
        После моего захвата Карната многие загорелись такой же идеей. А когда я основал Мидиан, закладывать поселения стало едва ли не обязательно для каждого уважающего себя клана. Однако то были мелкие городишки, отрезанные от цивилизации, и не имеющие реальной связи с хоть сколько-то сильным государством.
        Я же практически дарю возможность основать свой регион на территории уже имеющегося королевства, не просто сидя в заднице мира, но включив свою область влияния в общую игру. Уверен, казначеи и любители поинтриговать, имеющиеся у любого адекватного клана, вцепятся в эту возможность зубами. Потому как в Неверкоме не только династии могут разжиреть, прирастая властью и деньгами, но и обычные игроки. Я тому самый наглядный пример. Интеграция в уже готовое для этого общество - отличный шанс не только подняться самому, но и возвести свой клан в топ рейтинга, перехватить зоны влияния, рекрутировать больше перспективных новичков... Да можно сделать все, что угодно, если хватает репутации и денег. Хоть короля сместить, в конце концов, если силенок хватит.
        Самый жирный аргумент я приберег на потом, эксклюзивная возможность для тех, кто согласится. Они еще пока не перестроились на новые рельсы, и судят привычными для них мерками. Хотя, казалось бы, давным-давно пора понять, что ветер переменился, и надо седлать коней, все равно тащатся пешком.
        Ну, какой в современном Неверкоме может быть уединенный замок?! Это же бред! Изоляция ни к чему хорошему не приведет. И те кланы, что все же построили свои отрезанные от метрополии деревни, должны были уже доказать всем интересующимся этим вопросом бесперспективность данного действия. Однако нет, эти идиоты все равно хотят лишь замки в жопе мира.
        - Невежество порождает безумие, - пробормотал я, шагая по коридору.
        Гвардейцы, незаметно следующие за мной по пятам, держались вдоль стен, периодически блокируя ко мне доступ мелькающим на краю зрения придворным. Не сказать, что я настолько нелюдим, что откажу перекинуться парой фраз по делу, но для мелких поручений у меня имеется канцелярия, а с крупными ко мне придет Куно. Погруженный в размышления, я достиг заклинательного покоя и, закрыв за собой дверь, принялся готовить новое заклинание.
        Нет ничего идеального. Весь ассортимент темных искусств пасует перед первобытной мощью воды, прессующей корабли в крошево. И хотя мы все равно накладываем защиту от магии на суда, однако ничто не мешает нагнать волну повыше и опрокинуть посудину ко всем чертям. Просто нам столь сильные враги пока что не попадались. Однако же это совершенно не значит, что их не будет вовсе.
        Начертив на полу широкий круг для будущего символа, я отложил мел в сторону. Достав с полки книгу по магии Воды, взялся за чтение. Конечно, я не смогу воспользоваться готовыми заклинаниями, и сам не подниму волну в девять баллов. Однако это не значит, что я не смогу придумать, как нивелировать ущерб от такой атаки. Главное, понять, как она может быть совершена.
        До самого утра я провозился с новым скиллом, но ничего толкового у меня так и не получилось. Попытки воссоздать щиты против Воды лишь срезали получаемый урон, но как я не бился, иммунитета от атаки не выходило. Удар волны все равно доберется до судна и наделает дел, как бы я не старался его отклонить или отбить.
        Дополнительной проблемой стала необходимость вшить этот каст прямо в судно. Присутствуй я лично на корабле во время боя, и еще что-то можно было бы сделать. Вот только никто не может присутствовать сразу повсюду.
        В дверь осторожно постучались, и я, отложив книгу, открыл створку. В глаза ударил солнечный свет из окна напротив. Передо мной склонился Куно.
        - Ваше величество, - заговорил он, - кланы бессмертных приняли ваше предложение.
        Кивнув, я взмахом руки развеял начертанные на полу комнаты символы и вышел наружу.
        - Многие? - спросил, уже спускаясь по лестнице.
        - Пока только пятеро глав подтвердили свои намерения. Как вы и велели, я назначил им встречу на послезавтра. Если остальные одумаются, у них будет время подготовиться и успеть.
        Остановившись посреди коридора, я постучал пальцем по навершию посоха. Замершие вокруг меня и Манфреда гвардейцы оглядывали снующих мимо слуг. Солнце светило в окна, прочерчивая вытянутые прямоугольники в полумраке коридоров и комнат.
        - Ваше величество? - напомнил о себе мой помощник.
        - Эти пятеро покрывают наши плановые расходы? - спросил я, оборачиваясь к нему.
        - Да, с небольшим превышением на полпроцента, - тут же сообщил он.
        - Тогда сообщи остальным, что мое предложение аннулировано, - велел я. - Эту пятерку - ко мне на ковер, скажем, через два часа. И сразу предупреди их, чтобы явились со своими казначеями.
        - Как пожелаете, ваше величество, - поклонился он, и я продолжил путь в тронный зал.
        Пожелаю, да. Какого хрена я еще сопли им всем подтирать должен?! Почему-то мне никто не помогал, только палки в колеса суют при первой же возможности. А я еще уговаривать этих дебилов должен.
        Остановившись, я сделал несколько глубоких вдохов, избавляясь от раздражения, накопившегося за ночь бесплотных попыток создать защиту. Ладно, расходы покрыли, и хватит, пусть остальные кусают локти, глядя на тех, кто понял, в какую сторону двигаться. А кто остался за бортом, сами виноваты. Спасение утопающих, как говорится.
        Гвардейцы распахнули двери, и я прошествовал в тронный зал. Опустившись на свое место, упер посох в пол и сложил на него руки.
        Манфред замер справа от меня, готовый реагировать по моему малейшему жесту. Охрана разошлась по помещению, занимая свои места. В зале повисла напряженная тишина.
        Вздохнув еще раз, я понял, что окончательно успокоился. Кивнув стоящим у входных дверей, принял подобающую королю самого великого королевства позу и приготовился прожить еще один день во дворце.
        Стража распахнула створки, в зал вошел мажордом и, стукнув посохом об пол, громко объявил:
        - Его величество Макс I Повелитель Мертвых объявляет начало аудиенции!
        Народ, собравшийся в предбаннике тронного зала, медленно пошел вперед под комментарии важно раздувающегося слуги. Я же сидел, не шевелясь, дожидаясь, когда церемонии окончатся, и мы перейдем к делу.
        Список просителей серьезно вырос после моего возвращения. Это меня раздражало, ведь однозначно могли прийти со своими хотелками к Алиссандре, но тоже ждали, когда явлюсь я.
        Ну, что ж, раз им нужен жесткий тиран, чтобы решать проблемы, я им сейчас все проблемы решу одним махом.
        Мысленно усмехнувшись, я вставил посох в подставку, объявляя старт приема.
        Глава 7
        Под ногами зашуршал, скатываясь с холма, пепел. Я оглядел тлеющие в низине угли, совсем недавно еще бывшие лагерем варварского клана. Учиненный моими подчиненными воинами разгром не оставил и клочка нетронутой земли. Испещренная кратерами и проплешинами территория навевала мысли об упавшем метеоритном дожде, хотя я все равно знал, что здесь просто случилась жаркая схватка.
        Стоящий рядом Коннор в перепачканных сажей и кровью доспехах протянул мне простой холщовый мешок, сквозь ткань которого капала наземь густая темная кровь.
        - Как и договаривались, король, - сообщил мне новоиспеченный глава рода Крон. - Вот голова их предводителя.
        Усмехнувшись, я кивнул, принимая выполненный квест, хотя от ответа все же не удержался.
        - А вот рука принцессы. Шмяк.
        ЗАДАНИЕ «ГОЛОВА ВОЖАКА» БЫЛО ВЫПОЛНЕНО ИГРОКОМ КОННОРОМ. НАГРАДА ВЫДАНА.
        ЗАДАНИЕ «ГОЛОВА ВОЖАКА» ЗАКРЫТО.
        Коннор взглянул на меня с непониманием. Я же махнул рукой в ответ на его невысказанный вопрос.
        - Не обращай внимания.
        Вытряхнув башку варвара из мешка, я внимательно рассмотрел трофей. Дохлый непись был, и как только среди этих здоровяков дорос до такой власти? Или потому и стал расти в политика, что силушкой богатырской природа обделила? В любом случае, больше он нам вредить не сможет. И в наше неспокойное время это уже отличные новости.
        Почти неделя ушла у Коннора, чтобы последовательно вычистить возведенную варварским серым кардиналом систему временных лагерей. Каждый день я получал от Крона свежие сведения, и, видя реальные результаты, не спешил объявлять задачу проваленной.
        Попутно благородное семейство Крон лишилось всех остальных наследников. Коннор был не дурак, и будущих конкурентов зарезал на корню в прямом смысле слова. Все остальные члены семейства, из числа не слишком радостно поприветствовавших нового главу, в срочном порядке было разослано по храмам без права переписки в обмен на оставленную жизнь. Решительный малый. Оставшиеся родичи не имели, и еще долго не будут иметь такого уровня влияния, чтобы бросить новому главе вызов.
        Манфред, естественно, предоставил мне полную историю персонажа, еще до того, как я обезглавил Гордона. И признаться, только это и спасло род Кронов от окончательного истребления. Вот Малденам так не повезло: их игрок-наследник был человеком другого склада, и совсем не годился в правители. Праздная жизнь богатого парня, пользующегося своим положением, чтобы развлекаться и сыпать фамильным золотом - не те черты, на которые можно опираться.
        - Хорошая работа, - произнес я, пинком отправляя голову в полет. - Низко летит, к дождю.
        Стоящий рядом глава рода проводил снаряд взглядом, но снова не понял, о чем я. Черт, что же меня в реальном мире будет ждать, если мы фактически говорим на разных языках?
        - Продолжай выпалывать эту погань, - распорядился я, сопровождая слова созданием нового квеста. - Эти территории прибрать к рукам. Организовать постоянные гарнизоны.
        Крон открыл и захлопнул рот. Было заметно, что парень немного растерялся от свалившихся на голову обязанностей. Ведь на самом деле подобная организационная работа куда сложнее, чем может показаться на первый взгляд. Здесь слишком много нюансов, чтобы пришедший с улицы игрок смог запросто во всем этом хитросплетении разобраться. Разумеется, со временем приходит и опыт, и понимание, и умение расставлять приоритеты, однако до того момента ошибки, выливающиеся в потери золота, неизбежны.
        - У меня нет столько денег, - наконец, выдал Коннор.
        - Подашь прошение в канцелярию, - безразличным тоном ответил я, пожимая плечами. - Все твои сообщения с этого момента будут иметь повышенный приоритет. Как составишь смету, казна выдаст деньги. А если сам не можешь все посчитать, так у тебя теперь в подчинении целый клан местных. Делегируй задачи, ни один правитель не делает все собственными руками.
        - Но это не моя территория, - вновь возразил Крон.
        - Так сделай так, чтобы она ею стала, - вновь пожав плечами, выдал в ответ я. - Думаешь, самое сложное позади, Коннор? Нихрена, настоящая работа для тебя еще даже не начиналась!
        Запустив меню Некрополя, я пометил границы провинции и назначил ответственного.
        ВЫ СОЗДАЛИ ПРОВИНЦИЮ КОРОЛЕВСТВА НЕКРОПОЛЬ. ЗАДАЙТЕ ИМЯ ПРОВИНЦИИ.
        ПРИСВОИТЬ ПРОВИНЦИИ ИМЯ ОРОН? ДА/НЕТ
        ВЫ НАЗНАЧИЛИ КОННОРА КРОНА НАМЕСТНИКОМ ПРОВИНЦИИ ОРОН.
        Оставив новоиспеченного наместника глупо хлопать глазами, перечитывая системное сообщение, я провернул перстень и телепортировался во дворец. Неспешные прогулки по выжженным вражеским землям - это, конечно, весело, однако дела не ждут.
        С окончанием этих нападений с этой стороны проблем больше быть не должно. На самом деле мне очень сильно повезло, что нашелся толковый игрок вроде Коннора. Этот точно не пролюбит шанс возвыситься. И особенно приятно, что мне не пришлось самому пачкать руки. Даже не помню, когда в последний раз такое было. Обычно все приходилось делать лично, несмотря на зашкаливающее количество желающих помочь в моей фракции.
        Значит, мне можно перейти к делу более серьезному и нужному. Через двадцать минут назначена повторная встреча с главами торговых профессий, и мне еще следует подготовиться, а не скакать по всему миру, латая дыры за другими раздолбаями. Когда еще наступит время, чтобы не приходилось самому решать проблемы за других...
        Опустившись на кресло в кабинете, я вызвал Манфреда. Через минуту Куно возник в проеме двери с кофейником на подносе.
        - Вот, чего мне точно будет не хватать на архипелаге, - заявил я, когда мы с помощником уже разливали напиток по чашкам.
        - Мы можем наладить портальное сообщение, и передавать маленский сорт с королевской почтой, ваше величество, - заметил Куно, делая осторожный глоток.
        - Ты прав, мой друг, - кивнув, я отпил сразу треть и с удовольствием насладился растекающимся где-то внутри бодрящим теплом. - Однако мы только заканчиваем строить порталы здесь. А сколько еще предстоит работы, чтобы возвести сеть по островам. А потом еще и соединять все это в одно. Нет, - печально покачал головой я, - быстро однозначно не выйдет.
        - Благодаря инвестициям от торговых гильдий это время можно существенно сократить, - осторожно напомнил помощник.
        - Это если они согласятся.
        - Согласятся, ваше величество, - заверил он. - Некрополь основной поставщик и потребитель их услуг. Мы оперируем более семидесяти двумя процентами всей имеющейся в Неверкоме валютой. Если вам будет угодно, мы единственные на рынке, кто может диктовать свою политику по всему материку. А теперь с присоединением архипелага - еще и островам. Экономическая мощь Некрополя растет, ваше величество, хотя, уверен, вы и сами это видите.
        Кивнув, я сделал еще один большой глоток.
        - И это меня не радует, - поделился мыслью я. - Если уже сейчас мы стали такими большими, а то количество денег, что проходит через наши руки - львиная доля игровых денег, значит, наш ресурс ограничен. Притока новых бессмертных уже не хватает, чтобы продолжалась прогрессия. Объем золота практически стоит на месте, лишь меняя хозяина, и не становясь больше.
        Манфред кивал в ответ на мои утверждения, но комментировать не спешил, пока я не закончил свой откровенно депрессивный монолог.
        - А если популярность Неверкома уперлась в потолок, ни о каких новых землях и речи не идет. Мы просто не сможем переварить их физически, - докончил я, заново наполняя чашку.
        Куно в отличие от меня как сделал всего один маленький глоточек, так к напитку больше и не притрагивался. Убедившись, что я закончил речь, Манфред отодвинул кофе и вытащил свой бесконечный блокнот.
        - Это не так, ваше величество. Как показала статистка, наиболее мощные всплески прироста числа бессмертных, - заговорил он, передавая мне свои записи, - приходится на время больших конфликтов. Безусловно, война с Айнзамом - дорогое и сложное предприятие. Бессмертным потребуется много времени, чтобы достичь минимально необходимого порога силы для участия в завоевании. Однако общий прирост позволит на время увеличить денежные потоки и перераспределить часть стратегических ресурсов. Ведь именно для урегулирования этого вопроса вы и решили собрать кабинет министров, ваше величество. Разве я не прав?
        - Это, конечно, верно, - кивнул я, листая бумаги. - Но лишь отчасти. Как только Айнзам войдет в состав Некрополя, я стану императором.
        - И для несчастных жителей того королевства ваше воцарение станет благом, - кивнул, как бы между прочим, Манфред.
        - Но также это значит, что развитие нашей страны упрется в неизбежный предел, - заявил я, не поддержав смену темы. - А я не хочу, чтобы история Некрополя повторила историю старой Империи.
        Манфред кивнул, вручая мне еще один блокнот.
        - Поэтому вы хотите изменить власть в Некрополе? Здесь все бумаги по вашим будущим партнерам, ваше величество.
        Кивнув, я принял документы и пробежался взглядом по тексту. Ничего особенного там, естественно, не было. Встречи, сделки, отдых. Ни один из них не был оцифрован, зато каждый уже собрал свой штат из игроков и неписей, усердно управляющийся со своими обязанностями.
        Подчиненные Роберта также собрали по ним информацию. И в отличие от Манфреда, дотянулись куда дальше, чем смог мой помощник. По крайней мере у меня на руках появились их реальные данные, адреса, выписки со счетов. И даже, подозреваю, не всегда официальных и законных. Как мастера Гильдии такое провернули, являясь по большей части неписями, не имеющими доступа в реальный мир? Да я даже голову над этим ломать не буду.
        Искусственные интеллекты постоянно развиваются внутри игры. В Неверкоме имеется доступ к реальной сети. Так что не удивительно, если со временем эти ИИ нашли способ получать оттуда информацию. Хотя, конечно, все может быть в разы проще, чем я себе представил.
        В любом случае это не моя проблема. Пусть те, кто отвечает за безопасность финансов, ломают головы. Гильдия действует на благо Некрополя по той же причине, что и все остальные. Мы - единственный лев в этой саванне. И все, кто хочет подъедать за нами остатки пиршества, должны держаться рядом, иначе подохнут от голода.
        - Нам пора, ваше величество, - Куно поднялся со стула. - Встреча с гильдиями.
        Я спрятал книжку в сумку и тоже поднялся. Раз уж это неизбежно, нужно минимизировать возможный ущерб. Никто ведь не уточнял, сколько мне придется просидеть на императорском троне. Я не могу полагаться на слова Сарда - этот старик уже не раз и не два обводил вокруг пальца своих же коллег, обладающих трехсотлетним опытом. Куда мне, прожившему пару лет, с ним тягаться?
        Значит, будем исходить из того, что на Айнзаме дело не остановится. И раз так, я тем более не могу себе позволить почивать на лаврах. Империя жива до тех пор, пока имеет внешнего врага. А значит к тому моменту, когда под моей пятой будет весь мир, королевство Некрополь должно стать корпорацией.
        Ради шутки назову его «Necropolis, Incorporated».
        Толкнув створки дверей, я прошел по залу и опустился на трон. В этот раз Манфред не стал прятаться за дверью, а занял место справа от меня.
        Кивнув стражникам, я дождался, когда гильдейские представители пройдут ближе к трону. Собрались все, никто не опоздал и не стал отказываться.
        Мысленно усмехнувшись, я припомнил собственное сравнение. Да уж, если Некрополь - это лев, то все мои сегодняшние гости - умудренные опытом гиены. Впрочем, хорошо хоть не пираньи, и на том спасибо.
        - Рад приветствовать, господа, - заговорил я, глядя прямо перед собой. - И не менее рад, что вы все же приняли мое предложение. Впрочем, я и не сомневался, что разумные люди всегда смогут найти общий язык. Пусть это и будет язык денег.
        - Не стоит спешить, господин Макс, - заговорил банкир, - у нас есть замечания к вашему предложению.
        - Не обещаю, что соглашусь, - пропустив в голос немного высокомерия, проговорил я. - Но выслушать могу. Итак, ваши предложения?
        Глава 8
        - Морской воздух прекрасен, не правда ли, ваше величество? - вопреки словам стоящий рядом со мной Роберт завернулся в плащ так плотно, что на свету оставались лишь остекленевшие мертвые глаза. - Пожалуй, я бы хотел воспользоваться вашим расположением и купить себе особняк где-нибудь в районе храмов Смерти. Если ваше предложение еще в силе, разумеется, - тут же поспешил добавить он.
        Я кивнул, глядя на причаливающий пароход. Здоровенная стальная махина, окутанная облаками сизого пара, медленно и величаво просачивалась вперед. Другие суда, уже сонно покачивающиеся на волнах портовых вод, казались игрушечными по сравнению с нашим гигантом. Рабочие уже стекались к бетонному пирсу, готовясь принимать приплывшие с материка грузы. Отсюда докеры казались маленькими муравьями, беспрестанно мельтешащими вокруг своего муравейника в преддверии пиршества.
        - Конечно же, мое предложение в силе, Роберт, - подал голос я, оборачиваясь к собеседнику. - Однако, скажите, как вам удалось собрать столь впечатляющий список по нашему кабинету министров? Я прекрасно понимаю специфику вашей профессии, и потому не прошу раскрывать конкретных деталей. Но я должен знать, сможете ли вы повторить подобный опыт?
        Роберт не стал набивать себе цену. Скорее по привычке, чем по необходимости огляделся по сторонам, а затем, наклонившись к моему отсутствующему уху прошептал:
        - У меня появился талантливый бессмертный ученик, ваше величество.
        Хмыкнув, я не стал больше ничего уточнить. Надо же, у Гильдии плаща и кинжала завелся карманный хакер. Хотя вряд ли он сейчас называется именно так, но что-то мне подсказывает, сама суть деятельности новичка от этого не изменилась.
        - Что ж, полезное приобретение, - кивнул я, вновь оборачиваясь к становящемуся на прикол исполину. - Надеюсь, он знает, что его навыки могут навлечь на него беду при неверном использовании? И в таком случае ему могут просто перекрыть кислород для лучшей, так сказать, убедительности.
        Роберт кивнул.
        - Бессмертные бывают разными, ваше величество, - заявил он. - Кто-то является на пару часов, а кто-то живет в нашем мире. Как вы.
        - Намек понял, - отозвался я.
        Оцифрованный хакер, запертый в мире средневековья. Вот уж кто должен быть максимально заинтересован в социально-технологической революции. Впрочем, не думаю, что мы хотя бы раз встретимся. Мир большой, и работая на Роберта, этот хакер работает на меня, так что особой нужды встречаться лично, у нас нет. Помимо того, в Неверкоме хватает и других оригинальных персонажей, проводить с каждым беседу - никакого времени на управление королевством не останется.
        - А что касается особняка, - перевел я разговор в иное русло, - вы можете подойти к Манфреду лично или послав одного из своих. Думаю, Куно подберет подходящий вариант. Тем более мастера Смерти до сих пор серьезно должны нам с прошлого раза.
        Убийца кивнул мне и растворился в тенях. Я же взмахом руки поманил отозванных на время разговора гвардейцев и в их окружении двинулся к порту.
        Прибывшее с материка судно привезло первый портал в разобранном виде. Вообще, когда я в деталях узнал, как монтируется подобный артефакт, был сильно удивлен. В отличие от всех остальных видов магии, стационарный портал не использовал в качестве источника ни одной стихии или стороны. Чистое волшебство, как заклинание начинающего мага. Понять принципы работы этих заклинаний даже с точки зрения архимага было невероятно сложно. В максимальном приближении я бы скорее назвал это остатками древней технологии, чем волшебством. Но, как сказал Кларк, в определенный момент их вообще трудно отличить друг от друга.
        Архимаги трудятся, используя фундаментальную науку, нас можно сравнить с первыми инженерами, что уже умеют соорудить простейшие механизмы вроде гужевой повозки, но еще не дошли до атомного реактора. Волшебство же это нечто вроде космического корабля поколений, способного преодолевать галактики. Понять работу волшебства мы не можем, но видим, что если сложить эти кубики вместе, произойдет определенная реакция.
        Опасная была бы игрушка, способная зашвырнуть тебя на другой конец вселенной. Однако если не соединить между собой минимум два портала, абсолютно ничего не произойдет. Как это работает? Да хрен его знает.
        В конечном итоге для устройства портала необходимо было вырыть колодец глубиной десять метров. На дно укладывается золотая сеть со специальным магическим зарядом, соединяющим в себе все виды магии одновременно. Эта часть отвечает за накопление заряда. На сеть опускается хранилище самих накопителей, ограненных особым образом. Хранилище и занимает практически все пространство колодца. Поверх него из четырех частей собирается направляющий контур. Именно на нем задается настройка. Довершает все телепортационная платформа. Вся эта конструкция, будучи соединенной, запускается с помощью волшебства.
        Казалось бы, ничего сложного. Но попытка объяснить, как эта штука работает, и почему требует именно этих материалов, разбивается об одно-единственное слово «волшебство». Еще одно из условий работы портала - собирать его должны только маги. И вот будто не все равно этому конструктору, кто будет завинчивать гайки.
        Конечно, цена этой постройки серьезно била по карману. А потому поставить ее во дворе каждого дома не представлялось возможным. Однако с нашими текущими цифрами в графе казны можно было позволить себе немного шикануть.
        Но мысль о полном непонимании принципов работы порталов все равно меня тревожила. И я даже не мог принять для себя тот простой факт, что дизайнеру просто так захотелось. Хотя бы потому, что до сих пор все встраивалось в какую-то общую систему. Ты можешь сомневаться, однако со временем, копнув поглубже, найдешь ответы. А здесь же даже в какую сторону копать неясно.
        Поприветствовав капитана, я заверил его в своем расположении и, покончив с официальной частью, вернулся во дворец.
        После поступления гильдейских глав на службу Некрополю никаких проблем с финансами у нас не стало. Плюс к этому новые министры с энтузиазмом включились в работу по реформированию королевства. И первые наработки я уже получил. Однако пока что это не решало большинство наших проблем. И хотя все вокруг восхищались моей идеей, и уверяли, что все будет прекрасно, я все равно ожидал уж если не апокалипсиса, так хотя бы начала новой мировой войны.
        - Мой дорогой супруг, я вижу, ты снова мрачен, - прошептала Алиссандра, войдя в мой кабинет. - Что случилось на этот раз?
        - Все идет слишком гладко, - проговорил в ответ то же, что повторял раз за разом на протяжении последних дней. - Такое чувство, будто я лезу в заранее спланированную ловушку. И этот неизвестный мне ловец даже сделал все, чтобы я сам, добровольно совал голову под ждущую своего часа гильотину.
        Королева прошла за спинку моего кресла и положила руки на мои плечи. Тяжело вздохнув, она погладила торчащие кости, будто делая массаж. Несмотря на отсутствие плоти, я прекрасно чувствовал все прикосновения супруги.
        - А ты не думал о том, что все происходит так гладко как раз потому, что это именно твоя заслуга? - спросила она, не останавливаясь. - Ты единственный, кто сумел добиться столь многого. И, разумеется, смог шагнуть дальше, чем другие. Готовых ответов и простых вопросов больше не будет, ты сам это понимаешь, и потому переживаешь.
        Я оставил ее слова без ответа. Спорить все равно бесполезно. Когда-то давно отошедшая на второй план интуиция вернулась вновь, заставляя стискивать зубы и сжимать кулаки.
        Что-то надвигается, и я не могу понять, что. За время своего правления уже привык к тому, что прилагая усилия и совершая определенные действия, ты получаешь четкую и конкретную информацию. Большинство моих побед - на самом деле просто оперирование имеющимися данными. Те боевые подвиги, что случались в начале пути, лишь ускорение процесса. Теперь же мне предстоит вновь столкнуться с чем-то, о чем не имею ни малейшего представления.
        И это, черт возьми, откровенно бесит. Чувствую себя Смекером, обнаружившим, что все улики забрызганы аммиаком. И эти чертовы порталы только усугубляют ситуацию. Ненавижу неопределенность!
        - Все будет хорошо, - сказала Алиссандра, целуя мою костяную макушку. - Ты со всем справишься, я в тебя верю, мой король.
        Взяв ее ладошку в свою руку, я погладил нежную кожу и поднялся с кресла. Ладно, будет еще время страдать философией. Сейчас Некрополю нужен король, а не рефлексирующий размазня.

* * *
        Ночное море волновалось, черные тучи кружили по небу, намекая на грядущий шторм. Однако это нисколько не пугало команду, умело направляющую корабль в Бухту Дьявола. Пароход разрезал волны, устремляясь к пока еще далекому причалу.
        - Ваше величество! - сквозь рев налетевшего на палубу ветра проорал капитан, хватая меня за руку. - Укройтесь в каюте! Сейчас грянет!
        Я не успел ему ответить, как перед глазами возникла новое системное сообщение.
        ДО ПРИБЫТИЯ ВОЙСК КОРОЛЕВСТВА АЙНЗАМ: 13 ДНЕЙ 23 ЧАСА 58 МИНУТ.
        - Вот и закончилось мирное время, - выдохнул я, не обращая внимания на трясущего меня за рукав капитана.
        - Что вы сказали?! - прокричал он, но я отмахнулся и проследовал за ним в каюту.
        Все пароходы были обустроены по типу первого, так что и здесь никакого стеснения в личном пространстве я не испытывал. Однако нельзя сказать, что это плавание походило на первое. Теперь я знал, чего ожидать, с кем сражаться и как бороться.
        А после появления сообщения о вторжении, тревожность отступила, растворившись в холодной уверенности. Что ж, полагаю, наивно думать, что Айнзам выставит то же количество кораблей. В прошлый раз им удалось уйти лишь чудом, так что наверняка его величество копил силы перед новым броском. И это хорошо, что у нас была эта фора, ведь мы также не сидели сложа руки.
        И пускай многое еще не закончено, однако к войне мы хоть как-то, но готовы. Будет тяжело, дорого и больно, но мы справимся. И установленные на архипелаге порталы нам в этом помогут.
        Раскрыв перед собой карту архипелага, я осмотрел предполагаемую линию фронта. Прошлое вторжение уже было размечено на карте, а если говорить откровенно, мне просто лень было стирать значки с того раза. Так что примерное направление удара я знаю, осталось придумать, что за сюрпризы будут поджидать вражеского флотоводца, когда он сунется в мои воды.
        А там еще посмотрим, кто кого. Вполне вероятно, если удастся опрокинуть карательную экспедицию, у нас хватит сил наведаться в гости с ответным визитом. И пускай даже мы потопим все свои корабли на берегах чужой земли, однако я знаю, как минимизировать ущерб от такого исхода.

«Рокировка Смерти» у меня давно откатилась. А благодаря сети порталов подтянуть войска из бессмертных вообще не составит проблемы. И даже если все будет катастрофически плохо, сами острова Айнзаму XVI никогда не захватить. Даже без подкрепления с материка Неверкома мы легко сможем вести партизанскую войну, уже доказавшую свою эффективность в прошлый визит королевских моряков.
        - Ну, ты свой ход сделал, Айнзам, - усмехнулся я, сворачивая карту и убирая ее в тубус. - Теперь наш черед.
        Глава 9
        Покои нового адмирала архипелага больше всего напоминали истории о пиратах и лихих морских боях. Азура обустроила свою цитадель Порядка в лучших традициях жанра. Тут тебе и пальмы в кадках, и чирикающие экзотические птицы, и слуги с рапирами в треуголках. Не хватало только расставленных повсюду бочонков с ромом и слоняющихся пьянчуг, прижимающих к себе распутных девок. Хотя, скорее всего, эта часть просто осталась за стеной возведенного замка.
        Само ущелье предполагало наличие крепости, запирающей Бухту Дьявола на крепкий замок. В дополнении к этому кицунемими не только взорвала скальный массив, уничтожив тем самым препятствия к двустороннему проникновению на остров, но и расширив зону обстрела. Если в прошлом своем воплощении твердыня пиратов никак не контролировала выход к морю, где дожидались своего часа корабли последнего шанса, теперь же там был небольшой, но удобный порт с верфью.
        Понижение уровня земли также позволило бывшей наставнице третьего ранга заселить доселе безлюдный остров. Честно говоря, знай я о том, что в недрах дворфы раскопают горы самоцветов, еще дважды подумал бы о том, отдавать ли Азуре остров в личное пользование. Вернувшиеся с раскопок строители передали весточку родне, и вот на остров потянулись караваны старателей. А следом за ними прибыли и те, без кого все это не имело бы смысла - обслуга из числа островитян, торговцы и прочее население.
        В общем, постепенно цитадель разрасталась до размеров небольшого средневекового замка с полной автономией. Раз в несколько дней дворфы, размахивая кирками, прорубали новый коридор к следующей жиле, и я чувствовал себя глупцом. Благодаря участию торговых гильдий в моем королевстве узнать о стоимости найденного было несложно. Сложно было удержать падающую наземь челюсть.
        На данный момент Бухта Дьявола обещала стать самым богатым островом, а с нею и хозяйка - хитрая улыбчивая лиса. Конечно, не все было так уж просто. В виду подрывных работ что-то там произошло, на острове резко возросла сейсмическая активность, но отчаянные островитяне все равно втыкали ветки лозы в склоны скал, и те распускались виноградными гроздьями.
        А ведь помимо местных богатств, Азура нагрела карман и на отобранной добыче у остававшихся пиратов. Так что, случись в Некрополе кризис, я запросто смогу взять у нее взаймы. И, пожалуй, именно сейчас бывшая наставница третьего ранга впервые по-настоящему могла бы со мной посоревноваться.
        - Ну, наконец-то прибыл, Макс! - сидящая на бамбуковом троне Азура улыбнулась, стоило мне войти в ее покои.
        Я медленно осмотрелся по сторонам и, хмыкнув, прошел ближе, располагаясь на мягких подушках, доставленных прямиком из Са-Раавии. Пара загорелых до черного цвета кожи слуг обмахивала грозную истребительницу пиратов широкими опахалами. Естественно, на них имелись только грубые набедренные повязки - иначе это была бы не Азура.
        В помещении пахло маслами и какими-то особо нежными цветами. Освещение из развешанных повсюду лампад было не слишком ярким, также создавая несколько интимную атмосферу. Чем-то лежбище Азуры напоминало аналогичное место в Малене у Тиамат. Интересно, сестры просто выросли на одном культурном поле или это особая семейная черта?
        - Да я и сам рад выбраться, - кивнул я, сменяя амуницию мастера Смерти на обычные декоративные одежды. - Последнее время только и делаю, что зашиваю там, где рвется. А рвется везде и сразу. Иногда мне даже кажется, что будет проще все распустить и связать заново, чем латать постоянно образующиеся дыры, - признался, ничуть не кривя душой.
        Она улыбнулась в ответ на мою реплику.
        - Погоди смеяться, наставница, - я пожурил ее пальцем. - Очень скоро это же ждет и тебя саму. Уже сейчас население твоего острова приближается к критической отметке, и когда у твоих подданных начнутся проблемы с банальным обеспечением крышами, едой и товарами, вот тогда и посмеемся вместе.
        Азура тут же изменилась в лице, улыбка пропала, глазки забегали.
        - Почему это?
        Я вздохнул, разводя руками.
        - Видишь ли, до меня докатились некие слухи, - начал я неспешно. - Поговаривают, будто адмирал архипелага может и сама сесть на трон губернатора.
        При моих словах кицунемими серьезно напряглась.
        - Но ты ведь им не веришь?
        Я хмыкнул, пожав плечами.
        - В отличие от тех, кто эти слухи распускает, я прекрасно тебя знаю, моя милая наставница. Ты хорошо работаешь там, где решение всех проблем - пара ударов. Но в остальном твой остров тебе не принадлежит.
        - С чего это? - она подняла руку, демонстрируя мне перстень управления. - У меня все параметры в порядке.
        Я замедленно кивнул, а потом развел руками и тяжело вздохнул.
        - Видишь ли, Азура. Если все твои показатели в порядке, это лишь значит, что ты устраиваешь своих подданных в конкретный данный момент. Но, однако, это не значит, что они не отвернутся от тебя при первой же опасности. Ты изучала культуру островитян? Знаешь, например, что они матриархат не очень любят? И главенствующее на твоем острове племя уже готовит небольшой турнир, чтобы выбрать достойного мужа?
        - Мужа?! - опешила Азура, подозрительно косясь на своих слуг, будто они прямо сейчас потащат ее к алтарю.
        - Именно, - совершенно спокойно кивнул я. - Того правителя, кто будет насильно выгонять других островитян, и заставит меня признать Бухту Дьявола легитимным государством. И если понадобится, этот Мбвана объявит войну. В которой ты неминуемо проиграешь, так как с твоим замужеством я резко разорву все договора между нами.
        Лиса раздраженно дернула хвостами и нахмурила лоб.
        - Почему это ты разорвешь договора?
        - Потому что на моей земле никто из местных не поднялся выше виночерпия, Азура, - ответил я. - Весь аппарат, что сейчас имеется в Некрополе, я нашел и вырастил на материке. Для этого, правда, пришлось пролить немного крови, освобождая место для своих, но тут уж ничего не поделать. Историю пишет победитель, а кто не доволен - на утро обнаружен будет всплывшим со вспоротым брюхом.
        Ума Азуре было не занимать, а потому обдумывать долго мои слова ей не пришлось.
        - Хочешь сказать, что мне нужно поступать также, как и ты? - уточнила она.
        - Хочу сказать, что тебе нужно навести порядок на своем острове, пока он еще твой, - объяснил я. - Ну, или подбирать свадебное платье. Уверен, традиционный наряд невесты племени Чинчгачгуков тебе будет к лицу.
        - Да ты надо мной смеешься! - заявила наставница.
        - У тебя не больше суток на решение, - поднявшись с подушки, ровным тоном сообщил я. - Как только мы поставим привезенный с собой портал, я хочу, чтобы тебе здесь в ноги кланялись. Потому что на все эти племенные разборки с брачными танцами у нас совершенно нет времени. Айнзам будет у нас через две недели.
        Она лишь кивнула, пребывая в размышлениях. И хорошо, пусть поскорее впрягается в работу. Я не могу торговать всеми землями, да и казнить тут некого, чтобы освобождать дорогу перспективным новичкам. Значит, единственный выход - объединение уже имеющихся сил.
        Перед тем, как покинуть покои местной владычицы, я обернулся к ней.
        - Азура.
        - Да, Макс? - подняла она голову.
        - Вот этот, - ткнул я пальцем в правого слугу с опахалом, - как раз должен будет победить.
        Не дожидаясь реакции, я развернулся на пятках и спокойно вышел из помещения. В спину мне раздался удивленный крик, а затем свист стали. Даже оборачиваться было не нужно, чтобы понять, когда отсеченная веером голова островитянина упала на пол. За последнее время у меня в этом такой опыт, что я узнаю этот звук из тысячи.
        Впрочем, пока Азура будет разбираться, что почем, я успею закончить возведение стационарного портала. А к моменту, когда бывшая наставница поймет, что бедный слуга вообще не имел никакого отношения к озвученному племени, она и вовсе перестанет быть камнем на пути.
        Заодно проверил уровень нашего доверия, подумал я, поднимаясь в отведенные мне комнаты.
        За пределами покоев адмирала, где, к слову сказать, я даже карты острова не заметил, не то что всего архипелага, цитадель была обычным замком. Все те же факелы, все та же солома под ногами со скидкой на местные реалии. Одетые по моде столичного острова слуги сновали мимо, не обращая внимания на своего нового короля.
        Впрочем, и хорошо, я все равно отвык общаться с ними напрямую. Все больше перекладывая эти задачи на подчиненных - или на Куно, или на тех, кто оказывался под рукой. Другое дело, что потребности пообщаться за жизнь с королем у моих подданных никак не убавилось. И если во дворце Мидиана меня не окружали помощники, то гвардейцы уж точно не подпускали никого - опыт разговоров по тем вопросам, что могли бы решить ответственные лица, сказывался, а потому я просто включил настройки сопровождения через кольцо.
        Однако у Азуры такой проблемы не было изначально. Про племена и их нравы я не солгал. Покуда она отсутствовала, гоняя пиратов, делами занимались ее ближайшие помощники из числа старых соклан. Однако с возвращением адмирала в собственную Бухту, никто и не думал соваться к женщине, чтобы что-то решить. Для этого есть мужчины, тем более что с ними островитяне уже имели дело и могли положиться на слова игроков Порядка.
        Конечно, для новичка в системе правления, это покажется надуманной проблемой. Но Гильдия Роберта не зря ест свой хлеб, и в отличие от кицунемими я прекрасно осведомлен, почему и как загнулись другие основанные игроками города. Статистика утверждает, что недопонимание с местными - на третьем месте по числу причин для оттока населения в коронные земли.
        В случае же Азуры простым переселением не обойдется. Отстроенная и усовершенствованная Бухта Дьявола - слишком жирный кусок, чтобы даже самый тупой мужик из джунглей этого не понял. Так что здесь вполне может разгореться самое настоящее восстание. И никто при этом не будет пытаться сместить адмирала с ее трона. Она все равно его не имеет - это бамбуковая поделка даже на кресло-то едва тянет.
        Занятый этими мыслями, я уже чертил на полу комнаты круг под будущую пентаграмму. Пока идут подготовительные работы по устройству портала, у меня есть время продолжить изыскания в плане защиты.
        В прошлый раз Тиамат не заметила магов на кораблях Айнзама, но это совершенно не означает, что и в этот раз их там не будет. Конечно, хотелось бы, чтобы нам противостояли пусть и прокачанные, но односторонне развитые архетипы. Но реальность любит бить самонадеянных глупцов об стенку лицом, так что лучше исходить из самого худшего варианта.
        А это значит, что с этого момента я по умолчанию считаю, что противостоять нам будут архимаги. С этой мыслью я и взялся за мел.
        Пора, Макс, родить, наконец, такую защиту, которую ты даже сам не пробьешь.
        Глава 10
        В дверь отведенных мне покоев вежливо постучались. Допив принесенный ранее слугами кофе, я проверил запас бутыльков на поясе и только после этого пошел открывать.
        Я ничуть не кривил душой, когда твердил Азуре о возможности восстания. Некрополю уже пришлось пережить подобное - и это закончилось моим самоотречением. Тогда в статистике королевства тоже все было прекрасно, ведь заговорщики свято верили, что трудятся на благо своего владыки.
        Именно поэтому я потратил озвученный Азуре срок, чтобы пообщаться с местным населением. Установку портала пришлось полностью доверить бригаде магов, приплывших вместе со мной. И хотя я говорю «пришлось», на самом деле эти ребята уже собаку съели на монтаже телепортов. Так что никаких проблем с этой стороны возникнуть не могло. А вот поднять собственную репутацию в глазах аборигенов - всегда важно.
        Однако дураком я не был, и в чужом замке все равно держал оружие наготове. Во избежание, так сказать, недоразумений. Как минимум уцелевший после вчерашнего разговора с адмиралом слуга мог передать кому не следует, что король Некрополя оболгал его коллегу. Да и в целом, пока я сегодня гулял по Бухте, от меня не укрылись взгляды местных жителей. Назвать их неприязненными - очень сильно преуменьшить.
        Что самое интересное, технически я был королем, владеющим Бухтой. Однако как назначенная наместницей Азура порождала тройственность власти. С одной стороны это мои подданные, с другой - адмирала, и с третьей - племенные. Потому как масса отказавшегося от присоединения к парламенту народа теперь хлынула в Бухту в поисках лучшей жизни.
        Последние и мутили воду на острове. При этом, разумеется, никто не спешил афишировать свое не совсем легальное присутствие на моей земле, а наставница этим просто не занималась. В итоге получилось, что земля принадлежит мне, Азура ею не распоряжается, а бунтари пытаются легитимно ее захватить. Однако все приходит с опытом, и после моей провокации лиса уже вряд ли позволит кому бы то ни было посягать на теплое местечко.
        Открыв дверь, я взглянул на матроса, стоящего на пороге. Типичный житель архипелага с острова Роулан - маленького местечка с населением в пару тысяч человек. Характерная одежда и серьги в ушах сразу же позволяли узнать в моем госте уроженца клочка суши, где поклоняются Смерти.
        - Ваше величество, - гость с поклоном вручил мне тубус, не переступая порог.
        На пальце посыльного сверкнуло черное кольцо с квадратным изумрудом, подтверждающее причастность островитянина к слугам мастеров Смерти.
        Приняв тубус, я указал матросу, чтобы ждал за дверью. Закрывшись, сорвал печать с упаковки и вытащил исписанный лист пергамента. Быстро пробежавшись глазами по тексту, я скрипнул зубами, пальцы против воли смяли бумагу.
        Распахнув дверь, я схватил посыльного за ворот и втащил в покои.
        - Когда это случилось? - все еще сжимая послание, зашипел я, пропуская воздух сквозь стиснутые зубы.
        - Я получил пакет вчера вечером. И сразу же сел на ближайший корабль сюда, ваше величество, - совершенно спокойно сообщил мне роуланец. - Содержания вашего письма я не знаю. Таково основное правило мастеров, - добавил он, явно впечатленный моей реакцией.
        - Хорошо, - взяв себя в руки, кивнул я. - Вот что, Армандо, - прочитав его имя через подсказку, обратился к нему, - ты свою задачу выполнил. Считай, что корона у тебя в долгу. А пока - отдыхай и ни о чем не беспокойся. Найдешь капитана Голда, скажешь, что ты от меня, он поможет со всем, что тебе может понадобиться. И постарайся не ввязываться ни во что.
        Договорив, я вручил посланцу мастеров Смерти увесистый кошель, едва не лопающийся от золотых монет, и тут же, провернув перстень на пальце, переместился во дворец Мидиана.
        - Тревога! - закричал я.
        Один из мгновенно оказавшихся рядом гвардейцев продублировал сигнал через систему оповещения. Трубы, вшитые в стены дворца взвыли, заставляя подниматься мертвых из могил, не то что живых. В ближайшие пять минут вся армия подчиненных мне НПС будет готова встать на защиту моего величества по всему королевству.
        Не теряя времени, я поднял список контактов и, разослав кланам предупреждения вместе с точкой сбора, сам приказал гвардии собираться у уже установленного портала. Громыхая доспехами, скрипя кожей, они двигались вместе со мной к центральной площадке телепорта.
        Два десятка магов уже ждали нас, напитывая стационарную точку перехода собственной маной, чтобы не приведи Мор, не возникло ситуации с недостатком энергии для переноса.

«Я В ИГРЕ, - пришло письмо от Коннора. - ЧТО НУЖНО ДЕЛАТЬ?»

«ГОТОВЬСЯ К ВТОРЖЕНИЮ»

«ОТКУДА?»

«ОТОВСЮДУ. ЗДЕСЬ НЕТ СОЮЗНИКОВ. ТОЛЬКО ВРАГИ»
        Прервав на этом разговор с наместником, я дождался, когда на улицах станет не протолкнуться от армии мертвых и, кивнув стоящему рядом дежурному магу, запустил переход.
        Сияющая плита мгновенно вспыхнула голубым светом, устремилась ввысь, вытягиваясь огромной колонной, и я сразу же сделал шаг вперед, не желая толкаться на месте с теми, кто присоединится мгновением позже.
        Что ж, надо отдать им должное, островитяне дождались идеального по их мнению момента. Но вот то, что я не получаю на земле Азуры сообщений - это плохие новости. Похоже, из-за огромной концентрации вражеского населения даже система не посчитала земли адмирала принадлежащими мне.
        Перед нами раскинулись влажные джунгли. Часть прибывших бойцов тут же занялась прокладкой дороги, пропалывая от зелени уходящую вперед зелень лесов. Наше появление спугнуло местных обитателей, и лишь один обезумевший тигр рванул навстречу опасности. Животина не успела толком выскочить из густых зарослей папоротника, как рухнула наземь, нашпигованная свинцом и магией.
        С точки зрения бунтарей время подобрано идеально. Пока я покинул коронные земли, пребывая в море и налаживая мосты с Азурой, они в это время оккупировали один из островов, примкнувших к Некрополю. И всего за сутки моего отсутствия успели наворотить дел.
        Если бы не пасмурная ночь, мы бы сейчас увидели уходящие в небо столбы чадящего дыма. В послании мастеров, а именно жреца местного храма, говорилось, что напавшие обладают не только большим числом, но и техническим превосходством. Читай: бунтари связались с Айнзамом, получили от него оружие, и не стеснялись им пользоваться.
        Не попадись посыльному попутный корабль, я мог бы опоздать, и узнал бы о потере острова, только вернувшись на свои земли. Однако повезло, и сообщение все же нашло адресата. Вряд ли обиженные моим невниманием аборигены рассчитывали, что жрец пошлет за помощью.
        Не все порталы мы успели установить по архипелагу. Где-то не хватало материалов, где-то еще велись работы. Но этот остров Неур был последним, где работы закончились. Маги успели включить его в общую сеть, однако, похоже, на этом их жизненный путь и окончился - вещи экспедиции мы обнаружили практически сразу же, как прибыли на место.
        Но, пока система не сообщила о потере острова, Неур еще сражается. Всем моим подданным на архипелаге был отдан простой приказ: в случае опасности сообщить о нападении и уходить в леса, благо в подавляющем большинстве случаев заселена лишь малая часть островов. Так что все, что требуется сейчас от моей армии - втоптать посмевших напасть на моих подданных в землю по ноздри.
        Портал продолжал сиять, выдавливая из себя все прибывающие войска. Наша численность уже перевалила за пять тысяч. К регулярной армии присоединились представители кланов игроков. Эти сразу же умчались вперед, не теряя времени на разборки. Оно и верно - всем жителям острова я задал маркер, так что зарубить по ошибке не того не выйдет.
        - Вперед! - приказал я, попутно поднимая своих собственных скелетов в дополнение к уже имеющейся армии.
        Пускай они и не так сообразительны, как реальные неписи, однако под моим управлением будут, по крайней мере, не хуже. Стоило нам тронуться вперед, в джунглях раздались первые крики - игроки вступили в контакт с захватчиком. Счетчик присоединившихся к рейду бессмертных резко просел сразу же на двенадцать единиц. Яркая вспышка где-то в полукилометре от нас устремилась в небо, а следом докатилась ударная волна ветра.
        - Ваше величество, - оказавшийся рядом со мной чернокнижник из гвардейцев наложил на меня еще один слой «Щита».
        Однако я уже видел, что урона мне не нанесут - расстояние пока что слишком большое, и до нас дошли лишь слабые отголоски. Впрочем, наличие у врага подобного оружия серьезно корректировало планы атаки.
        - РАЗБИТЬСЯ НА ПЯТЕРКИ, - приказал я, пользуясь сразу всеми имеющимися глотками. - ЗАДАЧА «КАЙТ».
        Смотреть, как рассасывается почти шеститысячное войско - чертовски приятно. Особенно радует то, что у всякого гвардейца хватит силы помериться уровнями навыков со средним игроком 300 уровня. Дорого обошлась мне их прокачка, однако я уже ощущал, что не зря спускал целые состояния на усиление своих неписей.
        Уже через минуту я остался в окружении призванной нежити и зашагал в направлении первого столкновения. В голосовом чате творилась настоящая вакханалия - игроки гибли партиями, уходя на вайп в разных местах, но неизменно отдавая противнику свои скальпы всухую. И, несмотря на жертвы, уже возвращались к порталу, где успели привязаться в момент прибытия, как велит «устав».
        Я шагал все быстрее, не забывая мониторить ситуацию глазами призванных скелетов. Что не говори, а прокачанный некромант - сам по себе ходячая армия. И пусть я призвал слабейшую версию костяных слуг, сейчас мне важнее охват территории, чем боевая мощь.
        Противники играли с нами в нашу же игру. Партизанские засады не убегали, а попросту поджидали бессмертных и вырезали их под корень. Взрывы гремели по всему острову, превращая своими вспышками ночной мрак в ясный день. При этом ни один погибший еще не смог сказать, сколько врагов он встретил. Но главное я уже увидел - строчки логов мне прислали первым делом.
        Похоже, я совершил грубейшую ошибку, списав отколовшихся островитян со счетов. Вполне очевидно, они побратались с Айнзамом, и, вероятно, сделали это еще в прошлый визит королевских карательных пароходов. Или как минимум получили чертежи, с помощью которых и строили оружие все это время вынужденного перемирия. И я бы не проморгал этого, если бы не поверил в собственную непогрешимость.
        Когда я уже повзрослею и перестану считать себя Богом?
        Остановившись на месте, я приказал подручной нежити замереть, внимательно разглядывая из кустов новое вооружение мятежных островитян. Интересно, уж не поэтому ли мы не видели магов на кораблях, что с такими игрушками в них нет никакой нужды?
        Стеклянная колба с прикрепленной сверху подвижной металлической частью излучала эманации боли, страха и желания смерти. За стеклом в мутной зеленоватой жиже плавал заключенный в темницу дух. Именно его эмоции проецировала машина, умножая в несколько тысяч раз до тех пор, пока это чудовищное орудие не начнет собирать кровавую жатву.
        ПСИ-МОЛОТ. ПРОЧНОСТЬ: 100 000/100 000.
        Глава 11
        Скелет-воин успел пройти до середины путь к психо-молоту. Машина опустила головку, рассылая во все стороны урон, однако сквозь мертвеца он прошел без каких-либо препятствий. Перейдя в раскол, я тут же послал остальных прочесывать местность. Вскоре было понятно, что мы здесь совсем одни.
        Очевидно, прибор бросили. Вокруг никого, кроме нас. Или, что тоже не исключено, при активации психо-молота их жизни стали первыми, кого погубило устройство. Однако сам я все равно не спешил вступать в зону действия прибора. Но это не помешало мне отдать команду на уничтожение психо-молота.
        К устройству я даже в состоянии раскола не подходил - если эта хреновина не реагирует на тупую призванную нежить, это совсем не значит, что не сработает против игрока в их голове. Да и само название намекает.
        Выбить 100 кусков Прочности было совсем несложно. Так что через минуту я уже рассматривал раздолбанную конструкцию. В ходе разрушения выяснилась еще одна неприятная новость: по какой-то причине магический урон вообще игнорировался, так что моим чернокнижникам пришлось постоять в сторонке. При этом источником иммунитета служил отнюдь не материал психо-молота, а его содержимое. К сожалению, дух успел шмыгнуть в Серые Пределы раньше, чем я его перехватил.
        Включив голос, я настроился на канал рейда и заговорил.
        - ВНИМАНИЕ ВСЕМ! К ПСИХО-МОЛОТУ НЕ ПОДХОДИТЬ. ИСПОЛЬЗУЙТЕ ПЕТОВ ИЛИ НЕЖИТЬ. ЭТА ШТУКА ИМУННА К МАГИИ, ИМЕЙТЕ В ВИДУ. РАДИУС АТАКИ - 20 МЕТРОВ.
        Опыта за это странное оружие массового уничтожения не капнуло. Что это может значить? Правильно, это не просто изделие, это тоже своего рода скилл. Но как бороться с таким классом, я даже представить не могу. С учетом количества расставленных по острову психо-молотов мы либо имеем дело с каким-то хитрым читером, либо здесь присутствует далеко не один противник с таким навыком. А если учесть стандартное расстояние в 20 метров, выходит, что враг все еще где-то поблизости.
        Как некроманту, мне не требуется самостоятельно оглядываться по сторонам. Так что, пока кукла короля все еще осматривала хлам, остальная нежить внимательно изучала окружение.
        В Неверкоме максимальное расстояние воздействия 25 метров, но это очень редкие вещи, практически по одной на целую расу. Расстояние от одного психо-молота до другого превышает даже его в четыре раза минимум.
        Забрав осколки в сумку, я поднялся и повел свою армию дальше. Неписи уже достигли первой сожженной деревушки. Задача «Кайт» предусматривала выведение врага на бой, однако устройства никак не могли гоняться за нежитью, а потому военные прошли мимо. Соответственно, их никто и не трогал, просто обошли, воспользовавшись безопасными коридорами между механизмами.
        Игроки же включились в зачистку вражеской техники, а я последовал за своей армией. Если предположить, что оставленные проходы между психо-молотами - задуманы для перемещения их установщиков, выходит, что создатель этой технологии сделал это специально, следовательно, нужно рассчитывать, что мы можем столкнуться с теми, кто по этим коридорам прошел ранее. Кроме того это означает, что и сам установщик не защищен от воздействия психо-молота, иначе при той частоте, что он выстроил свои пушки, запросто бы перекрыл весь остров по периметру.
        Шагая сквозь джунгли, я не задерживался у очередной находки, а просто помечал ее для рейда на карте. Как уже стало понятно, без убийства психо-молот не производит никаких ярких вспышек, хотя сама ударная волна остается, пускай и очень слабая, как легкий порыв ветра. Стало быть, имеется возможность напороться на вражеский механизм, случайно войдя в радиус воздействия.
        Наконец, кусты раздвинулись, и передо мной предстали дотлевающие угли деревеньки. Мои вояки уже оцепили остатки поселения и внимательно осматривали место в поисках выживших или следов нападавших. Вот только и в том, и в другом случае понять что-либо не удавалось: система уже давно сгладила все следы. Мы пришли слишком поздно, что, однако, не исключало необходимости все проверить.
        - Ваше величество! - рядом со мной возник рыцарь смерти, ударив себя в нагрудник кулаком. - Нашли...
        - Сегодня день каких-то потрясений, - изумленно произнес я, и тут же распорядился: - Веди!
        В сопровождении призванной нежити, я достиг разрытого сгоревшего дома. Здесь, похоже, был то ли сарай, то ли склад - в земле имелся спекшийся от температуры люк. Металл потек и сплавился с землей, потеряв форму. А ведь у изделия порядка все тех же 100 000 Прочности. Значит, пламя тут погуляло от души - эти двери должны справляться с обычным пожаром, потому их и ставят в подобных укрытиях. Сейчас же расплавленная створка была уничтожена и не подлежала ремонту. Фактически это уже не изделие, не предмет, а просто слой металла, перекрывающий доступ, как любой простой булыжник.
        Вытянув руку, я успел дважды прочесть «Гниение», прежде чем ржавое облако упало внутрь.
        - Именем его величества короля Макса I Повелителя Мертвых! - рявкнул закрывший меня собой солдат, как только я закончил со вскрытием двери. - Выходите!
        Однако наружу показываться никто не спешил. Я дал знак стоящим рядом бойцам и те, держа оружие наготове, быстро сбежали по покрытым ржавчиной каменным ступенькам. Пожалуй, тут был дом старосты - уж больно добротно все устроено. Поставить себе такую дверь, вырыть подходящее убежище - дорого и долго. Обычный житель архипелага на такое не пойдет, просто нет в этом необходимости.
        Едва пятерка бойцов скрылась, один сразу же выглянул обратно, уже безоружный.
        - Ваше величество!
        Кивнув, я последовал за ним. О том, что меня не ждет внутри ничего хорошего, уже было ясно. Как и то, что никаких ловушек не ожидается.
        Однако я вновь ошибся в своих рассуждениях. Проклятье, похоже, совершать ошибки, уже входит в привычку. Если все твои выкладки оказываются систематически неверными, пора задуматься о правильности выбранного курса. Один маленький остров, а это уже третья подброшенная им загадка, на которую я дал неверный ответ.
        Внимательно оглядывая мастерскую, куда меня позвал солдат, я не мог отделаться от чувства, что все это какой-то хитрый обман. Ну не может же быть, чтобы мастера Смерти самолично позвали меня на свой остров, чтобы я нашел эти лаборатории!
        С досады пнув лежащий под ногами кусок корпуса психо-молота, я очень грязно выругался. Только здесь стояло запчастей на еще пару десятков механизмов. Вряд ли ситуация в других деревнях будет отличаться, ведь я запросто мог пройти мимо и ничего не заметить. То есть такой сборочный цех имеется в каждой деревне на острове.
        - Выйдите, - приказал я, и солдаты подчинились, оставляя меня одного в подвале.
        Никаких эманаций смерти и мук здесь не было. Значит, вызвать убитую жертву, как я делал в доме Тлахтоани, не выйдет. Да и потом, судя по всему, жертвы консервировались в психо-молотах, так что почувствовать одного из них в мастерской не выйдет - их банально отсюда вынесли.
        Все это очень дурно пахнет, подумал я, внимательно осматривая каждый закуток. Предположим, мастера Смерти нашли эти лаборатории. Отправили весточку. Тогда где те самые нападавшие?
        Если психо-молоты производились на острове, в момент прибытия бригады портальщиков местные могли придумать способ, как скрыть свои нововведения, организовав ложное вторжение. Однако все это не вяжется.
        И ведь при этом Роберт ничего такого не накопал! То есть на лицо деятельность какого-то очень серьезного лица, раскусить которое не смогли даже мастера Гильдии. После моей расправы над Невиллом, зомби никогда бы не рискнул играть против меня, ему это даже просто не выгодно. Значит, Гильдию отметаем.
        Другой вариант. Предположим, среди местных жителей имелись агенты влияния Айнзама, и именно они занимались производством оружия. В таком случае выставлять их напоказ - полнейшая глупость.
        Или что-то случилось, информация всплыла на поверхность, жрецы позвали на помощь, а их собственные соседи пустили слуг пантеона на ленточки...
        Без живых свидетелей я ничего не узнаю. Однако система утверждает, что на остров напали жители свободных островов. Именно они инициировали захват Неура. Так как в системе еще висит статус нападения, кто-то из захватчиков однозначно еще жив. И, возможно, прячется по лесам один-одинешенек.
        Поднявшись на поверхность, я отряхнул руки, смахивая пыль.
        - Новая задача - поиск выживших.
        Технически я вижу, что жители Неура все еще на месте. Однако я не могу сказать на карте, где они располагаются. Они просто числятся в списке с пометкой «дружественный юнит». И, если я окажусь прав впервые на этом острове, часть из них сейчас постепенно умирает по мере того, как игроки уничтожают психо-молоты.
        Глядя на количество своих подданных, я уже через минуту убедился в своих догадках. Что бы ни случилось здесь за те сутки, пока мы не могли знать о нападении, часть жителей оказалась заточена внутри колб, расставленных по всему острову. Вероятно, среди них могут найтись и те, кто пришел сюда с мечом наперевес. Однако это снимает других вопросов: если местные обратились в оружие, то кто завершал работу по их перемещению в стеклянные колбы? Где теперь те деятели? Кто развел огонь над мастерской?
        Через пятнадцать минут мы двинулись к другой деревне, а еще через час обнаружили там такую же лабораторию. На этот раз, правда, внутри нашелся уже немного пованивающий труп. Попытки вызвать его на разговор ни к чему не привели - душа задохнувшегося от дыма также отсутствовала на обратной стороне. Кто-то вытащил его душу до часа Икс? Как?
        Пребывая в раздумьях, я приказал отправляться дальше. Но наши поиски неизбежно приводили к одному и тому же результату. Выживших на острове не было ни с нашей, ни с их стороны. Количество психо-молотов уже перевалило за три тысячи, и с каждым обнаруженным устройством число возможных местных неумолимо сокращалось. Кто-то пустил под нож все население Неура, затем закрыл лаборатории и выжег деревни, заметая следы своего пребывания.
        Отчаявшись найти ответы, я попытался разговорить сидящую в колбе душу, но для этого пришлось подойти слишком близко. «Блик» сработал на мгновение быстрее, чем механизм отправил меня на перерождение. Однако я и так понял, что моя магия не в силах достичь сидящего взаперти духа.
        - Да какого хрена тут происходит, - зло выдохнул я, вгоняя посох в землю на метр.
        К обеду мы уже обследовали весь остров. Игроки тоже пребывали в полной растерянности. За все время нашей спасительной экспедиции нам не встретилось ни врага, ни союзника. Только устройства, лаборатории и пепел.
        - Макс, может, это новый ивент? - предположил глава одного из пришедших на рейд кланов. - Ты не раз запускал новый контент. Может, это еще что-то подобное?
        Я рассеянно кивнул. Никаких догадок у меня не было.
        - Уничтожьте все устройства, - вместо ответа велел я. - Мне пора возвращаться. Сами справитесь, или мне оставить своих бойцов с вами?
        Но бессмертные заверили, что с этой задачей справятся и сами. Так что я отозвал поднятые по тревоге войска, и сам отбыл в дворец Мидиана - прямиком в королевские покои.
        Оставшись наедине с самим собой, я огляделся по сторонам и, закрыв двери, сел в кресло. Одно мне ясно совершенно точно: чтобы там ни произошло, оно меня пугает.
        Глава 12
        Давно меня так не пугали игровые возможности Неверкома, с того самого момента, как Боги Смерти развеяли Сарда эль Краше. Однако мне не потребуется психоаналитик, чтобы разобраться в своих страхах. Как только эта информация разнесется по игре, дрожать от ужаса начнут все до одного, особенно это касается оцифрованных - ведь нам просто некуда выйти из игры, чтобы миновать болезненные моменты.
        Боги Смерти способны стирать оцифрованных игроков. Это факт. Бездна может заключать в себе игроков на долгие сроки. Это тоже факт. Появление психо-молотов открывает еще одну возможность для выключения из игры бессмертных игроков.
        Став архимагом, я досконально изучил механику смерти в игре. Есть три состояния, различающиеся между собой, и имеющие разную продолжительность.
        В точке А у тела существа уже 0 хп, но его душа все еще находится внутри. В этот момент он может спастись сам - с помощью регенерации.
        Однако в точке Б, когда душа выходит из тела, но еще не ушла в другие измерения, куда ей положено - возродить цель может только воскрешение.
        Точка В - момент перехода души на другой план, либо в случае с игроками - на точку привязки. В этот момент воздействовать уже не на что, и возрождать просто некого, только разве что зомби поднять.
        Психо-молот удерживает душу на месте, заставляя ее страдать. И это тоже факт, такой же очевидный для меня, как и то, что вода мокрая. Я просто могу почувствовать эти эманации. Единственный способ заключить душу в колбу - поймать момент в точке Б, когда тело уже мертво, но душа еще не перешла в точку В.
        Таким образом можно не только захватить оцифрованного между смертью и перерождением, но и выводить из игры обычных игроков. Ведь перехваченный дух недоступен для воскрешения и возрождения. Он зависает в этом состоянии до тех пор, пока психо-молот, а точнее его концентрационная часть, не будет уничтожена или вскрыта.
        Само наличие такой технологии прекрасно вписывается в игру. Однако не будь я архимагом, хрен бы я об этом знал. Как и в случае с Бездной, со стороны это выглядит очень странно и устрашающе. Но, оттого, что я понимаю, что меня пугает, я могу с этим бороться.
        Да, мы, можно сказать, потеряли остров Неур. И хотя земля еще числится моей, но население там упало до 0. Ни одного непися, что мог бы подрасти и стать влиятельной персоной, там не осталось. Пустой необитаемый остров. Кроме пары видов мобов и залежей ресурсов, там теперь больше нет нихрена.
        Однако мы сможем заселить его заново - в нашем перенаселенном материке еще найдется порядочно народа, чтобы просто дать каждому по квадратному сантиметру суши, и еще останется желающих за них передраться. С другой стороны, нужно в срочном порядке обзавестись более сильной обороной, и исключить ситуацию, когда под собственным носом не замечаем опасности.
        Когда мы закончили с осмотром сожженных деревень, и стало ясно, что на острове никого не осталось, стало понятно, что Неур сыграл роль не плацдарма вторжения Айнзама, а испытательным полигоном. Я, честно говоря, даже сомневаюсь, что дело в Айнзаме. Это вполне могла быть разработка самих островитян, судя по тому количеству лабораторий, что мы обнаружили.
        Вопрос, зачем им понадобилась такая технология, даже не стоит. Вполне вероятно, власть жрецов Смерти, простирающаяся над Неуром, не устраивала местных. Но так как мастера Смерти в большинстве случаев способны не просто возродиться в качестве нежити, но и получить условно вечную жизнь, необходимо было средство, которое не просто лишит их самой главной составляющей любого существа. Не даст ни сбежать, что доступно личам, например, с филактериями, ни просто переродиться, если клирик был жив, и должен был после смерти стать немертвым.
        В таком случае остается лишь вопрос, откуда обычные туземцы набрались знаний для подобной технологии. Я не верю, что им просто яблоко на голову упало, и чернокожих крестьян осенило гениальной таблицей Менделеева. А, значит, на Неуре побывал кто-то сведущий в механике и магической теории. Перебирая трофейные запчасти психо-молота, я натыкался на остаточные следы магии. И опять же - не будь я архимагом, хрен бы их заметил. Однако определить, что это была за магия - уже было выше моих сил. То ли она слишком выветрилась, то ли здесь применялось волшебство - его я также могу почувствовать, но не распознать.
        Таким образом придется брать за основу теорию, что кто-то особо умный решил провести эксперимент на моей земле, сыграл на чувствах аборигенов, подключив их к работе, а затем провернул все так, чтобы жрецы смерти до самого конца не видели творящегося прямо на их земле. О том, что провести подготовку к восстанию можно, не привлекая внимания, мы уже давно поняли - это доказал я, это же доказала Азура.
        В конечном итоге находка хоть и любопытная, но нет никакого намека, что здесь замешан именно Айнзам. В планы короля вряд ли входили магические эксперименты. Насколько я понял, моего основного противника интересует власть, а не пытки. Значит, как минимум есть еще один враг, о существовании которого я не подозревал. Вот только кто?
        Оставив части механизма в покое, я откинулся на спинку кресла и уставился на висящую на стене карту Неверкома. На материке после уничтожения архимагов заниматься подобным просто некому - не хватит знаний. Да и к тому же, материалы дороги и явно применялись со знанием дела, значит, как минимум этот разумный обретался на архипелаге достаточно долго, чтобы о них узнать и составить план.
        То есть - все игроки, когда-либо попадавшие на архипелаг, отметаются. Здесь нужно было знать, на каком острове жители готовы к сговору. И где этот сговор можно провести незаметно. Затем подготовить внушительную сумму денег, а потом еще и обучить местных помогать в сборке. А ведь наверняка имеются и свои тонкости в части улавливания душ, на что также не способен любой прохожий, тут нужен человек с мозгами.
        В общем, как бы то ни было, но мне придется отложить эту загадку до лучших времен. Сейчас нужно усиленно готовиться к вторжению армии Айнзама, а не искать гениального маньяка.
        Поднявшись на ноги, я покинул покои.

* * *
        - Ваше величество, верфи не успеют поставить нам еще партию пароходов, - заявил управляющий, оглядываясь на меня. - Как видите, мы уже работаем на пределе своих возможностей. Так что максимум, что мы успеем - это закончить работы через месяц, никак не раньше. Уж слишком медленно идет работа.
        Я кивнул и молча развернулся. В словах служащего не было лжи - производство не идет столь быстро, насколько бы мне хотелось. Только недавно мы запустили систему порталов, но все имеющиеся ресурсы оказались высосаны в мгновение ока, да еще и не хватило.
        Прошла уже неделя из отмеренного срока. На плаву у нас имелись почти пятьдесят пароходов. Еще больше парусников под командованием Азуры. Лиса навела порядок в Бухте Дьявола, развешивая недовольных и несогласных на всех возможных балках и реях. Под шумок нам с Робертом удалось наводнить остров своими людьми, так что теперь подобные сюрпризы в будущем были исключены.
        Однако я все равно считал, что этих сил окажется недостаточно. Если Айнзам не дурак, а я считаю его не дураком, очевидно, что он выставит больший флот, чем в прошлый раз. И на этот раз пошлет своих магов для борьбы с нами. Вместе с тем, даже с поддержкой Ашерона и Тиамат, у меня не хватит достаточно сильных колдунов, чтобы противостоять такой мощи. И пусть меня считают трусом и перестраховщиком, однако я в приказном порядке всучил ведущей сотне магов учебники и заставил их зубрить теорию магии.
        Конечно, система не даст им звания архимагов просто так. Но кого это волнует, если ребята начнут понимать больше о природе и механизмах работы своих сил? Главное ведь не трон, на котором ты сидишь, а то, как ты распределяешь собственные ресурсы. И пока что результаты имелись впечатляющие.
        Не только я один догадался изменять уже известные магические навыки, которые также раздавал всем учителям. Многие уже давно заточившиеся игроки решили пересмотреть свою привычную схему работы, загружая бумагами с требуемыми навыками Университет Магии в Некрополе, как основную точку, где можно было провести соответствующие обряды. И хотя им требовалась помощь преподавателей, однако уже вскоре я рассчитывал обмануть систему так же, как и в случае разгрома во времена правления Карнатом - просто создав дополнительные места для архимагов. Поделив Некрополь на провинции, я не потяну создания множества университетов, однако я могу придать каждой земле своих архимагов.
        Однако до реализации этой идеи еще было далеко - в основном я собирал заявки на заклинания и модифицировал их сам. Хотя университет и предоставил мне уже список кандидатов на звания архимагов. Вот только кандидаты эти пока что лишь чуть-чуть опережали остальных, но еще не дошли до нужного уровня знаний. А создавать пустые рабочие места - крайне нежелательно, тем более что первыми бы их затребовали себе сами преподаватели.
        Хотелось бы обойтись малой кровью, и не устраивать резню еще и среди них. И так за последнее время мы очень многих поубивали, чтобы обеспечить новому поколению возможности для роста. И самое смешное, если бы можно было подумать заранее, ничего бы этого не понадобилось.
        Так что оставалось надеяться, что хотя бы парочка учеников закончит получение образования, и система признает их достойными столь высоких званий. А потом можно будет расширить политику на острова, где как минимум по два архимага от каждого типа магии точно можно будет собрать. Конечно, не панацея, но уже хоть какое-то развитие.
        То же самое касалось и воинов со стрелками. Найти легендарных мастеров, которые могли помочь этим архетипам подрасти до уровня, равного по силам архимагу, представлялось задачей пусть и очень сложной в виду отсутствия подходящих наставников, но выполнимой. Не могло быть так, чтобы их не существовало в принципе. И хотя у меня были серьезные сомнения, уверен, если не на материке и архипелаге, то в королевстве Айнзам они точно обитают.
        Шагая по вымощенной дороге, я размышлял об упущенных возможностях, и в упор не видел того, что уже было сделано. Ситуация с психо-молотами заставила меня видеть происходящее в негативном ключе. И, положа руку на сердце, я хотел бы сохранить этот эффект, уж больно он оказался полезным с точки зрения мотивации.
        А потому я не собирался останавливаться и запускал в работу такие проекты, которые даже верный Куно в другой ситуации зарубил бы на старте. Однако теперь у меня был козырь в виде безжизненного Неура, и никто не смел перечить закусившему удила королю.
        Может, не такой уж и плохой был тот маньяк?
        Глава 13
        Что ж, любое ожидание однажды подходит к концу. Вот и поднятый заранее флот Некрополя под командованием Азуры дождался, когда из тумана, очерчивающего границу между архипелагом и вторым континентом, пересекут вражеские корабли. На этот раз мы действительно сделали все, что могли для подготовки.
        Встречать суда Айнзама прямо в точке входа было моей идеей. Азура предлагала не сходиться в открытом бою, а заманить противника в воды островов, и уже там давить разделенный флот. В то, что король увеличит количество судов или хотя бы изменит тактику, лиса не верила.
        Я бы согласился с доводами адмирала, если бы нам не противостоял непись. Это с рейд-боссами всегда можно ожидать четкого следования алгоритму. Но я уже достаточно покрутился среди местных, чтобы понимать: дважды в одну реку с ними не войдешь.
        Морды вражеских пароходов продолжали высовываться из тумана, медленно протискиваясь на нашу сторону. Пока что их количество не превышало прошлое. Однако я все равно ждал, что там будет если не третья линия, то хотя бы вторая.
        Наши суда, прибыв к месту встречи заранее, уже стояли в полной боеготовности. Оставалось лишь дождаться, когда враг будет в зоне уверенного попадания. Еще и поэтому я настоял на встрече у перехода: в случае атаки флот Айнзама не должен успеть подготовиться к бою. Реализовать подобное преимущество мы просто обязаны.
        - Расслабься, Макс, - опуская подзорную трубу, весело усмехнулась Азура. - Это точно такой же рейд, как и прошлый.
        - Посмотрим, - негромко отозвался я.
        Конечно, несмотря на ожидания, и сам видел, что никакой второй линии не имеется. Флот Айнзама медленно выполз на нашу территорию, и теперь пытался развернуться, не попадая под огонь. Однако на том маленьком пятачке непростреливаемого пространства, что мы им оставили, маневрировать с таким количеством судов было просто невозможно.
        - Начинаем? - спросила Азура, поправляя адмиральскую треуголку.
        - Ты у нас флотоводец, - равнодушно пожал плечами я, поднимая свою подзорную трубу.
        - ОГОНЬ! - приказала кицунемими.
        Наш флот встал тройным кольцом, при этом расположившись так, что корабельные пушки не били по своим. И сейчас все это выстрелило одновременно, укрывая море облаком пороха. Залп оглушил на несколько секунд, но вскоре дым рассеялся, и я смог заметить множество пробоин на чужих кораблях. Пока что ничего серьезного: оставаясь на грани, флот Айнзама все же большей части снарядов избежал. Но и того, что получилось, хватило, чтобы выбить не успевший спрятаться пароход. Его торчащая в зоне обстрела носовая часть превратилась в швейцарский сыр, и судно, получив не совместимый с жизнью урон, со скрипом и металлическим стоном медленно накренилось, пока не стало уходить под воду. Опустившись на четверть, корабль застонал громче, раскалываясь на две неравных половины.
        Это выглядело немного странно. В прошлый их визит я решил, что корабли Айнзама гораздо крепче. Однако, учитывая выданный флотилией урон, ожидать, что судно устоит, немного наивно. Конечно, этому кораблю просто не повезло: остальные, если и попали под обстрел, отделались легким испугом.
        - ОГОНЬ! - вновь скомандовала Азура, и мы снова оказались окутаны облаками едкого пороха.
        Стоило смогу развеяться, по нам ударили в ответ. Вместо стальных болванок, айнзамовцы били зажигательными снарядами. Однако, как и в случае с нами, расстояние все еще было далеко. Хотя пара вспыхнувших пожаров все же временно вывела несколько команд из перестрелки. Но в общем зачете их успехи практически не сказались.
        Поливая друг друга огнем, наши корабли понемногу сближались. Похоже, адмирал врага решил продавить нас за счет крепости судов. Но, на его несчастье, у нас все равно оставался перевес в вооружении. Так что мы, обладая еще и бессмертными командами, могли не считаться с потерями. А вот про врага такого сказать было нельзя.
        Пятый пароход противника отправился на дно, мы же утратили два десятка парусников, стоящих в первой линии. Но наш флот все равно нужно было перевооружить, так что размен оставался в нашу пользу.
        Через десять минут после падения седьмого вражеского судна ставка айнзамского адмирала все же сыграла. Взяв парусники на таран, израненные корабли врага пробились ко второй линии. И пусть их уже охватило пламя, абордажные команды полезли в бой отчаянно и бесстрашно. За каких-то полминуты пала группа игроков, прикрывающая остальных матросов, и враг захватил наш собственный пароход.
        - Опасно, - сообщил я, указывая Азуре на ситуацию, однако лиса лишь дернула щекой.
        - А-28, ПОДРЫВ! - приказала адмирал.
        Захваченный пароход рванул изнутри, расцветая огненным шаром. Раздувшееся судно разлетелось на клочки, выкашивая металлическими фрагментами находящихся на окружающих вражеских кораблях врагов. По морской воде расплылось переливающееся радужными цветами, жидкое топливо.
        - ЖГИ! - приказала Азура, и игроки, добивающие врагов на своих кораблях, бросили в ту сторону склянки алхимического огня, а кто мог - огненную магию самых разных форм и размеров.
        Вспыхнув посреди разбросанных обломков, новое пламя мгновенно переключилось на вражеские суда. Огонь живо взобрался по бортам судов, поджигая пытавшихся спастись матросов. Минута, и посреди боя образовалось пустое пространство. Лишь немногочисленные пузыри воздуха, поднимающиеся из глубин, напоминали, что только что здесь были корабли.
        Тем временем схватка разрасталась по всему фронту. От наших парусников остались жалкие огрызки. Вторая линия же еще пока что держалась - в основном за счет наличия игроков на борту. В прямом столкновении с неписями Айнзама наши бессмертные с удовольствием вгрызались во врага, щедро орошая палубы своей и чужой кровью.
        На деле уже стало очевидно, что флотоводец Айнзама просчитался, бросившись на нас всеми судами. Если бы хоть кто-то остался в стороне, обеспечивая огневую поддержку, у них был бы мизерный шанс, однако он, похоже, сделал ставку на сокращение огня с нашей стороны. И просчитался. Потому как Азура с совершенно спокойным лицом раз за разом топила собственные суда, лишь бы не дать врагу прорваться.
        Глядя, как утекают казенные деньги, я только и мог, что сожалеть о потерях. В то время, как я считал ушедшее на создание флота золото, наш адмирал беспощадно давила врага, не оглядываясь на смерть своих же.
        Это и сыграло в нашу сторону. Благодаря количеству боевых единиц на судах мы в конечном счете задавили последнее отчаянное сопротивление. И снова мне не довелось участвовать в сражении. И это было хорошим знаком - чем меньше мне придется вмешиваться в происходящее, тем проще переложить задачи на чужие плечи.
        Глядя на статистику боя, мне оставалось лишь удивляться произошедшему. Ни характеристики судов, ни команды абордажа - ничего не изменилось с прошлого нападения. Все это не вписывалось в мое понимание мира. Неужели король такой дурак, что отправил ровно те же силы, планируя получить иной исход? Чем мы тут, по его мнению, занимаемся?! Бухаем и девок щупаем?!
        Моему раздражению не было предела. И будь у меня возможность, я бы сейчас свернул Айнзаму XVI голову за такую тупость. Так поступать просто нельзя! Как его еще с трона не спихнули за подобные растраты казны и людей?! Я бы уже давно короны лишился, допустив столь масштабные промахи.
        В отличие от той же Азуры, я прекрасно могу оценить, сколько золота мы только что отправили на дно. И три жалких захваченных парохода, держащиеся на одном честном слове, это даже не процент от потерь.
        Конечно, я понимаю, для чего морской бой сделан таким дорогим. Конверсия золота должна идти постоянно. И для того, чтобы внутренняя валюта не обесценивалась, игроки должны ее сливать. Но вот так выбросить несколько миллиардов, чтобы сходить в глупый и провальный рейд на архипелаг?! Либо у Айнзама бесконечная казна, либо я чего-то не понимаю.
        Ну не может правитель поступать настолько тупо! Это противоречит любой логике Неверкома. Не может идиот сидеть на троне! Даже совершивший свою единственную ошибку Таракул действовал куда умнее. Да, он объявил игрокам войну, да, он пытался возродить величие Империи топорно и безуспешно. Однако все же брал игроков под свою руку для этого - один Дангар чего стоит. Да и в принципе светлые согласились встать под знамена Империи. И за счет этого война приносила Таракулу прибыль, а не одни убытки. Так почему Айнзам действует настолько безответственно? Неужели сами корабли для него ничего не стоят, а навар он имеет с какого-то посредничества между верфями и тем, кто старается захватить архипелаг?
        Столько бесполезных вопросов, и ни одного ответа. Из полутора сотен кораблей у нас на плаву осталось чуть меньше сорока. Если бы вражеский адмирал не погнал свои корабли на таран, нас осталось бы гораздо больше. Однако я вижу, почему Азура решила уничтожать собственный флот, но не отдавать его в руки захватчикам. Когда ты можешь рывком взять целое чужое судно, обменяв его на такое же собственное потопленное, да к тому же новый корабль уже развернут для нанесения удара по врагу, пойдешь на любые жертвы. Поэтому давать даже шанс на прорыв нельзя.
        А ведь я мог на эти деньги организовать куда большее производство, устроить архимагов на островах... Да много, куда можно было бы пустить такую гору золота. Однако наличие постоянных атак со стороны врага не даст полностью развернуться, пока мы не совершим качественного скачка. Может быть, для этого нас и долбят раз в несколько месяцев?
        И опять ни одного мага у противника. Что в свою очередь подтверждает догадку о сдерживании развития островов. Действительно, если знаешь, что посланные войска с огромной вероятностью отправлены умирать, зачем рисковать кем-то более дорогим, чем простые матросы, коих в любом порту продают за рубль кучку.
        - Поздравляю с победой, - кивнул я стоящей рядом Азуре, и лиса довольно улыбнулась в ответ. - Надеюсь, в следующий раз потери будут гораздо меньше.
        Тут ее улыбка несколько померкла, но адмирал не стала спорить. Пиррова победа видна невооруженным глазом.
        - Мы не пойдем в их воды? - уточнила она, помахивая хвостами.
        - Нет. Начинайте ремонт кораблей и готовьте новые, - распорядился, в последний раз оглянувшись в сторону тумана, откуда пришли нападавшие. - Похоже, у нас будет еще пара месяцев, чтобы подготовиться к новой атаке.
        - Не останешься с нами отпраздновать?
        - Тут нечего праздновать, мы только что слили такую тонну золота, сколько ни разу не видели за все годы игры, - ответил перед тем, как провернуть кольцо на пальце для возвращения во дворец. - Это не победа, это разгром. И мы здесь - проигравшие, как не посмотри.
        Она не стала спорить. Практически единственным нашим преимуществом - большим числом, мы отрезали врагу путь вперед, однако и сами теперь должны были забиться в щели, зализывая раны.
        - Азура! - окликнул лису помощник, в панике отдавая девушке подзорную трубу.
        - Что там? - уточнила та, прикладывая ее к глазу.
        Я же рассмеялся, уже глядя на выходящие из тумана суда. Что ж, вот и долгожданная вторая линия нападения.
        Глава 14
        Идеально подобранное время. И теперь становится понятно, зачем предыдущие суда пошли на таран.
        После того, как наш адмирал увидела, что первая волна уже вышла, а второй нет, Азура не подумала экономить силы. И даже так мы лишились основного числа пушек. Затем осознание достаточно легкой победы помогло нам расслабиться. И в тот момент, когда адмирал была готова открывать шампанское в честь победы, а команды занялись неспешным ремонтом и освоением захваченных судов, пришло время показаться второй линии вторжения.
        Как я и сказал, идеально подобранное время.
        - Что будем делать теперь, адмирал? - повернувшись к застывшей лисице, спросил я.
        Новая партия врагов еще только выползала из тумана, но уже сейчас было видно, что даже имей мы тот же флот, что и перед первым боем, это все равно было бы поражением.
        Если поставить рядом наш пароход и стандартный парусник, окажется, что второй уступает в размерах как минимум в два раза. Но если поставить судно, выходящее сейчас из тумана, уже пароход смотрится жалкой спасательной шлюпкой.
        Абсолютно черные дредноуты, украшенные белыми вертикальными ребрами стали, вздымающимися из-под днища, наводили страх даже на меня. Хищные обводы поставленных на палубу турелей блестели на солнце. Одного залпа этих установок хватит, чтобы потопить нас всех залпом. А еще я отчетливо почувствовал наступающую ауру агонии. По сравнению с этим чувством то, что испускали психо-молоты, просто детские хлопушки. Жаль только, что праздник будет не на нашей улице.
        И таких машин здесь сорок шесть штук.
        - У нас нет шансов, - выдохнула, наконец, Азура, опуская подзорную трубу.
        - Именно, - кивнул я, оборачиваясь к надвигающемуся врагу лицом. - А я столько всего хотел успеть сделать...
        - Макс? - неуверенно обратилась ко мне она. - Ты чего это надумал?
        Я помолчал, задумчиво перебирая зелья на поясе. Стать императором, да, Сард? И как ты, чертов хитрожопый старикан, прикажешь бороться с этим?! Кидаться под танки со связкой гранат, как собака на войне?!
        - Все бесполезно, - ответил я, убирая посох в инвентарь. - Что бы я ни делал здесь, на архипелаге или материке, против такой силы нам не выстоять. Ни сейчас, ни через год, ни через пять, - мои костяные пальцы сомкнулись на ограждении, сминая металл.
        - Макс, рано сдаваться. Ты же знаешь сам, мы должны бороться, - положив мне руку на плечо, заявила Азура. - Выход должен быть. Это игра, обязательно найдется способ выиграть. Просто он может быть не очевиден по началу...
        Я качнул головой.
        - Не на этот раз, наставница, - произнес, указав рукой на надвигающиеся корабли. - Так или иначе, мы проиграем Айнзаму. Он будет давить нас раз за разом, пока не превратит архипелаг, а потом и материк - в пепелище. И все, чего мы достигали, все, к чему стремились - все станет пеплом.
        Матросы на наших кораблях метались по палубам, разрываясь между починкой судов и подготовкой к бою.
        - Оставь мне шлюпку, - посмотрев вокруг, негромко сказал я. - А сами отступайте.
        - Макс! - попыталась возмутиться бывшая наставница третьего ранга, сжимая кулачки и смешно надувая щечки.
        - Если бы мы могли победить, Азура, - выдохнул сквозь зубы, - мы бы уже это сделали. Однако ты сама видишь, даже для вот такой мелочной победы нам потребовалось несколько месяцев выжимать все соки из всей игры...
        Она ухватила меня за руку и сжала костяные пальцы.
        - Не вздумай, - прошептала она. - Мы еще можем драться.
        Я хмыкнул.
        - Предлагаешь торжественно самоубиться об их борта? - уточнил, кивая в сторону дредноутов. - Или что мы можем сделать, по-твоему?
        - Хотя бы проверить их на прочность, - с гордым видом заявила кицунемими. - И не таких мы с тобой убивали!
        - Нет, Азура, - вздохнул, покачав головой, - с луками и стрелами против танка не ходят. Любое сопротивление с нашей стороны, и все мы окажемся на дне.
        - Ну а ты что предлагаешь?!
        - Я уже сказал: отцепи мне шлюпку, и валите отсюда. Готовьтесь к тому, что эти корабли, - вновь указал на приближающиеся чудовища, - придут к нашим берегам. Бухта Дьявола у них на пути будет первой, как ты и сама знаешь. С помощью портальной сети у вас будут хоть какие-то шансы пережить эту войну.
        - А ты что в это время будешь делать? - зашипела та.
        Пожав плечами, я двинулся вдоль корпуса к спасательным шлюпкам. Будто я знаю, что стану делать против такой силы. Стану императором, мать его!..
        Предоставленная по моему требованию трехместная лодка плюхнулась на волны, и я, держась за канат, соскользнул в нее. Брать с собой кого-либо еще было бессмысленно.
        - УХОДИМ! - раздался над головой крик адмирала, и я сел за весла.
        Вращая этими неудобными палками, успел подумать, какого хрена мы не приделали на шлюпки мотор. Пароходы подняли мощные волны, едва не перевернувшие мое плавсредство, но каким-то чудом мне удалось не перевернуться.
        Как только наш флот стал отдаляться, постепенно наращивая скорость, я отложил весла в сторону и, спокойно сложив руки на груди, стал ждать приближения вражеских судов.
        Созданные за это время провинции розданы наместникам. Их власть контролируется через королевскую канцелярию. Каждый наместник отвечает перед короной за соблюдение порядка и законов, собирает свою долю с доходов населения, и частично распоряжается налогами. За потоком финансов и ресурсов денно и нощно следит кабинет министров. Вся их деятельность проходит через ту же канцелярию и дополнительно проверяется Гильдией.
        Покачиваясь на волнах, я активировал перстень короля, выполняя свое последнее обещание.
        Изначально я хотел создать в каждой провинции королевства только по два места для архимагов. Но я не знаю, что у меня сейчас получится, а потому пусть в каждой будет по своей коллегии - Свет, Тьма, Хаос, Порядок, Смерть, Жизнь, Огонь, Вода, Земля, Воздух и, хм, Бездна. Итого 11 архимагов в каждой. Отлично, будет, значит, равновесие при важных голосованиях.
        Может быть, я зря доверился интуиции. Да и это скорее просто догадка, чем реальное проявление вшитого Властями блока. Но пусть лучше после меня здесь останется кто-то, кто сможет найти выход. Пока я еще в своих водах, я могу это сделать, а вот после уже вряд ли. Сама же Алиссандра никогда бы не решилась на подобный шаг, хотя мы и обсуждали эту возможность.
        Дредноуты совершенно не спешили догонять уплывающие суда. Разглядеть с моей высоты команду на кораблях Айнзама было невозможно, да я и не пытался: если окажусь прав, своими глазами увижу. Ну, а если нет - посмотрю с суши, когда нас станут штурмовать.
        Окончательно успокоившись, я снял перстень с пальца и, убрав его в сумку, отправил туда же все имеющиеся вещи. Натянув на голый костяк черный тряпочный плащ, поднялся на ноги, встречая приближающийся корабль.
        Конечно, наивно полагать, что есть хоть одно законченное дело в моем послужном списке. Однако я могу гордиться тем, чего достиг за отведенное время. И если уж так получится, что не вернусь в Некрополь, видит Мор, я сделал все, что мог, дабы мое королевство пережило своего короля.
        До ближайшего дредноута уже можно было спокойно добросить камень. Но вместо атаки я достал из сумки ленту заговоренной белой ткани и поднял пальцы, удерживающие ее, над головой в извечном жесте мирных намерений.
        - Сейчас мы все и проясним, - пробормотал негромко, чтобы услышать собственный голос.
        Махина айнзамского корабля сбавила ход, но остановилась лишь в тот момент, когда шлюпка ударилась носом о стальной борт. С палубы высунулись несколько стволов винтовок, мгновенно взявших меня на прицел.
        Ко мне сбросили веревочную лестницу, едва не засветив концом по черепу, но я дождался, когда этот подъемник перестанет болтаться на ветру и, убрав символизирующую белый флаг тряпку обратно в сумку, вцепился в металлические жерди. Ползти по высокому борту не пришлось - стоило сомкнуть пальцы, меня бодро потащило наверх, без рывков и командных окриков, так что я заподозрил наличие автоматической лебедки.
        Борт проплыл перед глазами быстро, и я ступил на палубу, тут же подмечая, что оказался прав. Колесо, на которое намоталась лестница, действительно прокручивалось само - отошедший от пульта матрос тут же взялся за висящий на бедре пистолет.
        Медленно поворачивая голову из стороны в сторону, я внимательно осмотрелся. Итак, похоже, не так уж и не правы были мы с Богами Смерти, предполагая смену эпох на разных континентах. Если в Неверкоме мы дошли до стимпанка девятнадцатого века, здесь на лицо уже начало двадцатого. Это явно бросается в глаза, когда ты только что проводил одетых в средневековые доспехи воинов, а сейчас рассматриваешь типовую униформу с повсеместным огнестрельным оружием. Никаких мечей, кинжалов и прочего пережитка дикого прошлого у моряков попросту не было.
        Да и теперь, разглядывая устройство палубы со всеми имеющимися наворотами, я больше чем уверен - впереди нас ждет много отнюдь не самых приятных открытий.
        Тем временем меня окружили ровной дугой вооруженные люди. И, кажется, в руках у них не наши однозарядные ружья, а вполне автоматические винтовки на много-много жутких патронов в барабанных обоймах. Более мощные по виду автоматы Томпсона.
        - Лейтенант Верджил Грахэйм, - представился стоящий в центре. - С кем имею честь?
        Я замедленно кивнул в ответ.
        - Меня зовут Макс I Повелитель Мертвых, - сообщил, глядя прямо в глаза офицера, чтобы не подумали, будто меня могут напугать их игрушки. - И я прошу вас, лейтенант, доставить меня на аудиенцию для переговоров по поводу возникшей политической напряженности к его величеству Айнзаму XVI. А также на время перемирия предлагаю сложить оружие.
        Матросы вокруг расхохотались, явно не до конца понимая сложившуюся ситуацию. Впрочем, все равно, что они там подумают - сейчас они все для меня одинаково ничего не значат. Раз общество Айнзама продвинулось столь далеко, нужно полагать, и с субординацией они знакомы.
        Лейтенант взмахнул рукой, и смех как отрезало. Несколько секунд он разглядывал мой череп, будто пытаясь прочитать мысли, однако вскоре кивнул и заговорил.
        - Что ж, ваше величество, я искренне рад, что мы можем решить все так быстро, - сообщил Верджил, засовывая свой пистолет в кобуру на бедре. - Признаться, не думал, что задание по поимке узурпатора законной собственности его величества окажется столь простым. Рад, что вы оказались достаточно разумны, чтобы явиться самому.
        Я кивнул, ожидая продолжения.
        - Вас проводят в каюту, Макс. А когда мы достигнем берегов Айнзама, вас доставят на суд, где вашу судьбу решит его величество Айнзам XVI, - закончил он более официальным тоном. - Надеюсь, вам хватит благоразумия молиться своим Богам перед тем, как взойти на эшафот и навсегда покинуть эту планету.
        ЛЕЙТЕНАНТ ВЕРДЖИЛ ГРАХЭЙМ ВЫДАЛ ВАМ ЗАДАНИЕ «КОНВОЙ». ОЗНАКОМЬТЕСЬ С ПОДРОБНОСТЯМИ В МЕНЮ «ДНЕВНИК».
        Как давно я не видел ничего подобного, внутренне улыбаясь, подумал я.
        - Гриффин! - позвал лейтенант.
        - Здесь, сэр! - отозвался стоящий справа матрос.
        - Доставьте политического заключенного в каюту для особых гостей. Передайте флоту - мы возвращаемся домой.
        Он отвернулся и, уже собираясь уходить, проговорил негромко, но достаточно, чтобы я услышал.
        - Ненавижу этих чертовых дикарей.
        Глава 15
        - Знаешь, что меня смущает, Уиллоуби? - поинтересовался я, раскладывая карты на столе с натянутым зеленым сукном.
        - И что же, ваше величество? - хмыкнул мой сопровождающий и одновременно тюремщик, стряхивая пепел с папиросы в пустой стакан из-под виски.
        - Бумажные деньги, - ответил я, закончив с раздачей и взяв свои карты в руку.
        - И что же в них такого важного? - откликнулся лейтенант Грахэйм, повышая ставку на 20 золотых бумажной купюрой.
        - Почему я сам до этого не додумался, - пояснил я, оглядывая игроков.
        Покер это прекрасный способ скоротать время. А его у нас было в достатке.
        Когда меня определили в каюту для особых гостей, подозревал, что ей окажется спартанский каземат. Однако на деле мне предоставили вполне пригодные помещения, ничем не уступающие капитанским. Удобная мебель, обширный бар, широкий иллюминатор с прекрасным обзором. Отдельный санузел и даже кухня с минимумом продуктов, из которых можно было сварганить перекус в перерывах между общей кормежкой.
        Никто не ограничивал меня в передвижениях по кораблю, однако Уиллоуби неизменно следовал по пятам, и в случае необходимости направлял в другие коридоры. Такое бывало не часто, и только в том случае, если впереди шли какие-то технические работы.
        Так что уже на исходе третьего дня этого путешествия я уже досконально изучил устройство корабля, и даже понял, как он создан. Та же технология захвата душ, что работала в психо-молотах на атаку, здесь приспособлена для генерирования энергии. Чужие страдания в виде топлива - надо признать, весьма элегантное решение.
        Переход сквозь туман продолжался уже четверо суток. Все это время мы практически дрейфовали, каждые несколько часов перекликаясь условными сигналами с остальными дредноутами. Как объяснил мне лейтенант, очень многие, кто отчаивался гнать на полном ходу, пропадали в тумане без вести.
        Несмотря на предубеждение к жителям восточной части планеты, за пару дней Грахэйм сменил гнев на милость. Во многом благодаря тому, что практически вся команда корабля оставила свои бумажные деньги на дне моей сумки, а, следовательно, и моя репутация с командой возросла из снисхождения до доброжелательности. Лейтенант входил в команду, так что и на нем игровая условность сказалась в полной мере.
        Играть со скелетом в покер сложно: у меня всегда одно и то же выражение лица.
        К слову о деньгах. Одна золотая монета приравнивалась к одной десятой номинала наименьшего банковского билета. При этом в ходу имелись бумаги по 10, 20, 50, 100, 500 и 1000 золотых. Однако местные не считали по монетам, у их денег имелось свое название - зол. Соответственно, банкноты шли достоинством один зол, два, пять, десять, пятьдесят и сто. Как не сложно догадаться, цены также отличались в большую сторону. К примеру, за один зол можно было купить только кусок хлеба, в то время как в Некрополе такой же ломоть стоил всего десять медяков.
        Все моряки получали стандартное недельное довольствие в размере 1000 золотых или 100 золов. На эти деньги можно было как следует шикануть на камбузе, докупая помимо государственной порции дополнительные котлеты, сладости, сигареты или выпивку.
        Во время боевых действий гонорар моряка удваивался, но только в сутки, когда эти бои были. Так что визит на архипелаг принес всем командам дредноутов только двойную порцию суточных денег.
        Старшие по званию также дотировались из казны Айнзама. Шаг повышения жалования составлял всего 10 зол, потому разница в доходах между командой была совсем крохотной. Офицеры начинали сразу с 2 500 золотых, и у них разница друг с другом составляла сразу 100 золов.
        Обнаружив в своей каюте колоду карт, я, разумеется, предположил, что досуг Неверкома и Айнзама отличается: у нас в ходу больше были кости. С помощью приставленного ко мне Уиллоуби, быстро убедился, что играют моряки в обычный покер, а не в какой-то мудреный гвинт. Раздеть большую часть команды до трусов было уже делом техники.
        Разумеется, играть офицерам против моряков запрещал устав. Однако мое появление резко изменило расклад, ведь теперь команда действовала против условного врага, так что было даже почетно обыграть чужого короля, пусть и опустошив попутно карманы сослуживцев.
        Так что к концу нашего путешествия через туман единственными, у кого оставались деньги, были я, шулер Уиллоуби и сам лейтенант Грахэйм. Не несущие службу матросы приходили посмотреть за игрой и поддержать своих.
        Из ситуации с картами, я вынес главное: айнзамовцы следуют не духу закона, а его букве. Уже только это давало пищу для ума и простор фантазии. Однако я пока что не спешил выстраивать стратегию поведения, ограничиваясь исключительно сбором информации.
        - У вас много золота, - подтвердил лейтенант, тасуя свои карты в руке, пока мы с Уиллоуби поддерживали его ставку. - Но для свободного обращения бумажных банкнот нужно иметь четкую и, главное, повсеместную структуру. Наши деньги котируются на всем континенте. Можете вы, ваше величество, утверждать также о своем королевстве?
        - Нет, - признался я, повышая ставку еще на двадцать золотых одной банкнотой. - Однако это лишь следствие. На самом деле я бы мог организовать подобное, просто, честно говоря, не подумал. А ведь бумага вместо монет - первый шаг к прекращению привязки валюты к реальному металлу.
        Уиллоуби вздохнул, принимая очередное повышение с таким видом, будто это не у него лежит треть всех денег с корабля.
        - Кто же станет пользоваться деньгами без золотого обеспечения? - хмыкнул он. - Я вот могу в любой момент поменять бумагу на металл. Хоть по весу, хоть в монетах. А если нет обеспечения?
        Я усмехнулся, в уме уже достраивая картину. Банки, печать денег в неограниченных количествах - если подойти к этой системе с умом, никакое золото уже не нужно будет. Да, оно генерируется системой, и его вроде как хватает на минимальные нужды. Однако с точки зрения государства монет уже слишком мало. Будь у нас свободный доступ к печати валюты, мы бы пароходы строили один за другим, не оглядываясь на имеющиеся монеты в казне.
        Но, к сожалению, я уже ничего не могу с этим поделать. Стоит мне уйти с парохода, в том числе и через самоубийство, лейтенант просто развернется обратно и снова пойдет на приступ, а вот возможность путешествовать с комфортом явно окажется отрезана. Передать сообщение мне просто некому - не работает здесь связь через систему. Кроме того, на проведение подобной реформы уйдет хорошо если полгода, а такого запаса времени нам никто уже не даст.
        - Если никто не станет обналичивать бумаги, превращая их в золото по эквиваленту, - начал описание уже опробованной в реальности схемы я, - в один хороший день окажется, что бумаг на руках у населения больше, чем золота в казне.
        Уиллоуби хмыкнул, но спорить не стал. А вот на лице лейтенанта мелькнуло озабоченное выражение. Кажется, непись представил, что случится, если подобное однажды произойдет. Впрочем, он стратег, ему нужно о подобном размышлять, чтобы мозги не заплесневели.
        По сравнению с ними, мне гораздо проще. В мою личность вшита информация о подобном, и я могу с легкостью предсказать, какие кризисы ждут общество, чрезмерно верующее в банковскую систему. Однако не перед офицером флота же об этом рассуждать, он ни на что не влияет. Другое дело, если мне удастся поговорить с тем, кто обладает некими рычагами...
        Я больше чем уверен, Айнзам со мной говорить не станет. По крайней мере официально. В случае же частной беседы у меня найдется, чем удивить правителя и помимо финансовой реформы с сопутствующими ей махинациями.
        - Но, конечно, это случится только в случае глубокого кризиса, - подытожил я, раскрывая карты. - Но если Айнзам XVI не ведет затяжной войны, и не испытывает недостатка в ресурсах, а значит, и не имеет внешних долгов, все вполне может остаться без изменений.
        Последнее я договаривал, разглядывая лица соперников по карточному столу. Единственный способ понять, где у королевства болит, вот так исподволь высказываться о том, что знаешь, и отслеживать реакцию. Их вряд ли заинтересуют вопросы государственной власти. Но в том, что касается непосредственно жителей самого королевства, то есть, когда это касается буквально всех, тут животрепещущая тема обязательно всплывет.
        Находить чужие пороки мне всегда удавалось особенно легко. Для этого не нужно быть гениальным психологом, ведь достаточно просто задавать вопросы, и на основе ответов получать всю необходимую информацию. Мне ведь не нужно их лечить, только использовать.
        Именно этот навык позволил мне в свое время высоко и быстро взлететь, заключая союзы со всеми игроками сразу. Здесь же, на дредноуте, я уже усвоил, кого и на что можно зацепить, чтобы раскрутить на содействие. Слушая разговоры, можно многое узнать об окружающих.
        Вот, к примеру, Уиллоуби - выходец из народа, и к тому же бывший сиделец. Судя по тому, как часто ему «везет» за столом, отбывал срок на галерах за удачу в азартных играх. С ним никто из команды не играет, так что неудивительно, что мое предложения развлечься, раскинув картишки разок-другой, сразу же нашло отклик в душе шулера.
        Лейтенант Грахэйм же наоборот из богатой и влиятельной семьи. Его в некоторой степени определяет собственное происхождение - отпрыск одного из самых известных семейств пошел на флот, чтобы доказать родне, что с его мнением стоит считаться. К несчастью, невеста, ради которой аристократ пошел на столь мужественный поступок, разорвала все договоренности, и выскочила замуж за родного брата Верджила, когда лейтенант только отчалил от берега в первый раз. В итоге Грахэйм на протяжении следующего полугодия несколько укоротил поголовье зубоскалящих сверстников, и был сослан на границу.
        Годы в суровом море обтесали молодого аристократа, превратив мододого парня в прекрасного флотоводца. По рассказам его же моряков, другие королевства мочатся в штаны и кричат по ночам, когда лейтенант выходит на бой с их эскадрами. Разумеется, это преувеличение, однако оно указывает на другой факт: Грахэйм отличный стратег и прекрасный воин, сумевший расположить к себе команду. Человек чести образца начала XX века: и с дамами вежлив, и врага на раз заводит.
        Было еще кое-что о лейтенанте, о чем никто не говорил, однако это висело в воздухе. С моей поимкой Грахэйм вернет себе имя, докажет, что заслуживает уважения, и... Сойдет на сушу, заняв место главы рода с позволения короля Айнзама XVI, так как последний мужчина Грахэймов нашел свое последнее пристанище в мавзолее, оставив после себя горы долгов и ни одного наследника.
        - Флеш, - объявил лейтенант, демонстрируя комбинацию.
        - Ваша взяла, - вскинув руки, заявил Уиллоуби, улыбаясь во весь рот.
        - Еще партию, ваше величество? - усмехнулся флотоводец, собирая купюры со стола.
        Я уже хотел согласиться, но тут взвыла сигнальная труба. Дредноуты вышли из тумана, впереди нас ждет королевство Айнзам.
        - Прошу меня извинить, - тут же натянув маску человека при исполнении, заявил лейтенант, поднимаясь со стула.
        Однако он даже не успел выйти из моей каюты, как к нам уже вломился один из дежурных, на ходу размахивая руками.
        - Соммерсет! В чем дело?
        - Лейтенант! - воскликнул тот, встретившись глазами с начальством. - Там корабли! Точка выхода окружена!
        Грахэйм кивнул, принимая информацию к сведению.
        - Чей флот?
        - Наш, лейтенант.
        - Тогда в чем проблема, Соммерсет? Чем вас так напугал наш флот?
        Моряк выпучил глаза.
        - Они готовятся к бою!
        Я предположил бы, что это какая-то ошибка. Однако лейтенант оказался более понимающим.
        - Чей флаг? - только и уточнил он.
        - Графа Шелронда, - выдохнул моряк.
        - Боевая тревога! - тут же приказал Грахэйм, и в помещении мгновенно остались лишь мы вдвоем. - Ваше величество, - резко обернувшись ко мне, обратился он.
        - Мне не вмешиваться и сидеть тихо? - сложив руки на груди, спросил я.
        - Наоборот. Мне не помешает ваша помощь.
        ЛЕЙТЕНАНТ ВЕРДЖИЛ ГРАХЭЙМ ПРЕДЛАГАЕТ ВАМ ЗАДАНИЕ «БИТВА РОДОВ».
        ПРИНЯТЬ? ДА\НЕТ
        Мысленно улыбнувшись, я поставил себе галочку в уме. Что ж, лейтенант Грахэйм, вот ты и стал моим союзником.
        Глава 16
        Однако первым, на что я обратил внимание, выйдя на палубу, были не вражеские дредноуты и даже не суета экипажа. От моего тела словно отлетали частицы мелкой пыли голубоватого оттенка. Не будь у меня знаний архимага, система не дала бы мне увидеть отток маны.
        ЭФФЕКТ «ЗОВ ДЕМИУРГА». -10 МАНЫ КАЖДУЮ СЕКУНДУ.
        С моим уровнем регенерации я его даже и не заметил бы. Однако, поняв, что некто выкачивает из меня способность к колдовству - моему единственному козырю в этом мире, я поспешил натянуть комплект мастера Смерти. Как долго будет действовать эффект пока не ясно, к тому же он может возрастать, а это уже чревато.
        Обезопасив себя таким образом, я обратился к лейтенанту, раздающему приказы и при этом не выпускавшему меня из виду.
        - Каков план, Грахэйм?
        План нам действительно был необходим. Дредноуты графа Шелронда превосходили нас числом как минимум вдвое, если не больше. И в отличие от вышедших из тумана кораблей, были готовы открыть огонь. Фактически неведомый мне недруг лейтенанта повторил использованный мной самим прием.
        - Это нейтральные воды, - сообщил мне флотоводец. - Граф может перебить нас всех, а потом заявить, что это ваших рук дело. Или что мы вообще не возвращались на наше полушарие - никто не станет искать обломки на дне, здесь глубина порядка 20 километров.
        - Но зачем? - желая расставить точки над «i», уточнил я. - Какой в этом смысл?
        Хотя, надо признать, я догадывался. Во-первых, потопить единственного претендента на земли осиротевшего рода. Во-вторых, любая война это не только потери в боях и жертвы среди населения, но и огромные деньги чистой прибыли. Ни один здравомыслящий разумный не упустит шанса срубить денег на столь легкой работенке. С дредноутами Айнзама это будет истребление, однако возможные доходы превзойдут все потери.
        - Если Шелронд захватит вас, то и вся слава достанется ему. И земли моего рода также отойдут графу, как старшему и ближайшему сюзерену. А падение моего флота станет поводом развязать войну на уничтожение с вашим полушарием, - подтвердил мои мысли Грахэйм. - Если бы мы могли дойти до королевской границы...
        Кивнув, я провел взглядом по ровной дуге, составленной вражескими кораблями. Выходит, земля не принадлежит королю. Как интересно.
        - А я ведь уже почти поверил, что у нас получится добраться до суши, - вздохнул я, вынимая посох из сумки.
        - Полагаю, это все еще возможно, - немного самоуверенно заявил мой собеседник.
        - Да, укажите мне корабль, на котором сидит этот ваш граф, - попросил я. - А потом организуйте переговоры. Мне потребуется десять минут. Когда время выйдет, заявите, что сдаете меня его сиятельству в обмен на свободный проход.
        Лейтенант стиснул зубы и сжал кулаки.
        - Да я...
        - Вы в первую очередь человек чести и долга, лейтенант, - не терпящим возражений тоном прервал его я. - И сейчас экипажи сорока шести кораблей зависят от вашего решения. Уверяю, ваша гордость ничуть не пострадает, к тому же, у вас появится реальный шанс спасти своих людей от неминуемой гибели. А если все получится, как я задумал, возможно, и поквитаться со старым врагом.
        Колебался он всего пару секунд. Но в итоге махнул рукой, даже не став уточнять, что именно стану делать. Вместо этого лейтенант распорядился вступить с графом в переговоры.
        Я же спокойно вернулся в свою каюту, и по-новому взглянул на обстановку.
        Конечно, мы еще не достигли суши. И в случае смерти меня выбросит в точку последней привязки - сейчас это порт в Бухте Дьявола, откуда наш флот под командованием Азуры пошел в бой. Однако технически я уже на другой половине планеты, и системе проще подобрать точку поближе.
        Пришло время тестировать возникшую во время рейдов с адмиралом идею. То, чего я еще не пробовал в силу простейшей нехватки времени да и повода - ведь путешествовал в наших водах я уже в то время, когда врагов в нем не осталось. Конечно, пираты рано или поздно снова появятся, однако пока что в плаванье можно встретить либо другой рейд, либо торговые суда.
        Открыв гримуар, я перелистнул страницы, пока не остановился на нужном обряде. Итак, для создания якоря может сгодиться практически все, что угодно, лишь бы у мага хватило сил. Классический филактерий представляет собой набор заранее заготовленных предметов. Однако есть и менее мощный вариант этого заклинания, рассчитанный на несколько часов жизни, после истечения которых предмет просто разрушится вне зависимости от того, был ли он использован. И чем меньше подходит предмет для вместилища души, тем быстрее это случится, и тем больше маны потребуется.
        Пройдя к карточному столу, я взял в руки металлическую пепельницу. Ничего примечательного, обычная сталь, примерно из такого же сплава у нас делают мечи 15-20 уровней. Однако ее магического запаса хватит, чтобы впитать не более ста тысяч маны, а это от силы полчаса времени. Слишком мало.
        - Нужно учесть испарение, - пробормотал сам для себя, вынимая монету из сумки.
        Не сказать, чтобы мне когда-либо приходилось использовать медные деньги за последние годы. Однако этот металл в данной ситуации годится лучше всего - в каюте нет ничего более подходящего.
        Начертив нужный узор прямо на дорогом сукне, я положил монету в центр рисунка и принялся читать заклятье. Пока система нашептывала моим голосом команды, успел подумать, что здешняя магия похожа на полноценную науку.
        Архимаги ставят опыты, и передают рабочие знания в виде формул стоящим ниже по рангу. Только благодаря этому никому не отрывает руки при попытке кастовать фаерболл в первый раз. Все опробовано и испытано, ошибки исключены. Никто не может пострадать от отката, кроме самих экспериментаторов.
        Мало кто из игроков вообще задается вопросом, как и почему это работает. Однако самое простое объяснение: благодаря этим схемам и блокам мана, получившая заряд в теле колдуна, обретает нужную форму. И все наши расчеты - не более чем придание потокам нужного проявления. В конечном счете, все состоит из пустоты - расстояния между атомами, молекулами и тому подобного. Но, задавая определенный порядок можно получить, как графит, так и алмаз. С магией точно также.
        Целый ряд заклинаний мигрирует из школы в школу. К примеру, мои «Духи Костей» - тот же огненный шар школы Огня. Естественно, с поправкой на особенности некромантии. И сейчас, создаваемый мной одноразовый артефакт возврата на деле является практически зеркальным отражением камня перехода. Разница лишь в направлении, как с магнитами.
        И заметил я это только сейчас, хотя филактерии лежат по всему архипелагу, тщательно запрятанные в самых непролазных местах. Возможно, система прокачивает опыт архимага, позволяя понимать все больше? Ведь с открытием заказов на новые заклинания я действительно корпел над новыми скиллами, как никогда ранее.
        Короткая вспышка ознаменовала конец обряда. Я поднял слегка потемневший медяк и запрятал его под подушкой - на всякий случай. А затем поднялся обратно на палубу: отведенное мной на переговоры время подходило к концу.
        - Я готов, как тут у вас? - спросил, подходя к сжимающему рупор лейтенанту. - Сумели договориться?
        Грахэйм хмуро оглядел меня с ног до головы, но никаких изменений не заметил. Я же обратил внимание, что выпаривающаяся из меня мана уходит не просто так, а в четко заданном направлении. Вместе с названием это наводило на одну довольно неприятную мысль.
        Где-то на юго-западе отсюда имеется некий объект, именуемый Демиургом, и эта тварь активно выкачивает ману. Выходит, магов у Айнзама действительно нет: они, вероятно, с рождения не знают, что могли бы колдовать. А если это продолжается на протяжении поколений, то, вероятно, все просто решили, что колдовство в этих землях вымерло.
        - Как давно у вас нет магов, лейтенант? - поинтересовался я, глядя вслед шлейфу улетающей маны.
        - У нас есть маги. Короли.
        - Вот как? - усмехнулся я. - Что ж, запомните эту мысль, лейтенант Грахэйм, - сказал, и, посмеиваясь, двинулся в сторону плывущей к нам лохани. - Мы обговорим ее после победы.
        Короли-колдуны, подумал я, наблюдая, как маленький катер подплывает к дредноуту Грахэйма. Издалека он действительно казался очень маленьким, однако помимо двигателя - подозреваю, все на тех же плененных душах - нашлось место для трех человек, один из которых имел широкую алую ленту через плечо. Начищенные мундиры едва не блестели на солнце сияющими бляхами. Вряд ли один из них граф, за заложниками в пасть ко льву не ходят лично. Ни один здравомыслящий человек не сунется в стан врага, рискуя собственной шеей. Так что это, видимо, один из приближенных его сиятельства.
        В том, что я прав, мы убедились уже через минуту, когда катер пристал к борту. Обладатель ленты поднял рупор и заговорил:
        - Именем его сиятельства графа Шелронда! Немедленно передайте пленника.
        - Кто ж так ведет переговоры, - хмыкнул я, чтобы услышал только стоящий рядом со мной лейтенант. - Где угрозы? Кич и самолюбование?
        Грахэйм фыркнул, как недовольный конь, однако промолчал. По его знаку матросы сбросили вниз лестницу, и я поспешил воспользоваться ей.
        Пока спускался, успел подумать, что помимо стандартных разборок аристократов и оттока магии пока что Айнзам не производит впечатления. Все те же, все там же. Ничего нового под луной. Даже перехват душ, как само явление, уже был нам знаком по Бездне.
        Оказавшись в катере, я внимательно рассмотрел приплывшую за мной делегацию.
        - Не ожидал увидеть вашу расу так далеко от исторической родины, - заявил я, упираясь концом посоха в палубу и разглядывая уши собеседников.
        Снова ничего нового. Всего лишь эльфы, подумаешь. Мы и не такое видали за время скитаний по Неверкому. Хотя это тоже заметный сигнал. Раз длинноухие вписались в иерархическую систему людского королевства, видимо, у их местной диаспоры совсем дела плохи.
        - Не тебе рассуждать о нас, нежить, - недовольно скривившись, заявил главный.
        - Ну, раз диалога не получится, везите меня к его сиятельству молча, пожалуйста, - спокойно ответил я.
        РЕПУТАЦИЯ С ЭЛЬФАМИ АЙНЗАМА -25.
        Катер тронулся с места. Обернувшись, вскоре я заметил напряженное лицо Грахэйма, выглядывающего над бортом. Даже интересно, этот честный до мозга костей рубака хотя бы подумал, что мне может быть плевать на него, и его людей? Что я могу спокойно договориться с графом и, прибыв к королю, подтвердить слова его сиятельства? Ей богу, нельзя же быть настолько доверчивым.
        Как я и просил, эльфы доставили меня к нужному судну, не произнеся ни слова. Я же следил, как по мере нашего приближения к дредноуту графа постепенно прирастает эффект «Зова Демиурга». Нельзя сказать, что минус стал сказываться на моих показателях, однако подобная тенденция радовать никак не может.
        ЭФФЕКТ «ЗОВ ДЕМИУРГА». -14 МАНЫ КАЖДУЮ СЕКУНДУ.
        Расстояние между судами лейтенанта и графа от силы километров пять-десять, а прирост в 40%. Если интенсивность воздействия не снизится, я очень быстро окажусь без всего своего могущества. Маг без маны это ходячий фраг.
        Пребывая в не самом благодушном настроении, я поднялся на палубу графского корабля. Внимательно оглядевшись, понял, что меня окружают лишь длинноухие. Только после этого стукнул посохом об палубу.
        - Его величество Макс I Повелитель Мертвых почтил своим присутствием ваше жалкое корыто, а вы даже красную дорожку не постелили, - повысив голос, проговорил я. - И кто из вас, ушастое отребье, смеет называть себя аристократом и графом?!
        РЕПУТАЦИЯ С ЭЛЬФАМИ АЙНЗАМА -50.
        Ну, чего и следовало ожидать. Жаль, что записали на всю расу сразу, а не ограничились командой судна. Впрочем, какая мне разница? Как бы они не относились к моей персоне, в конечном итоге труп есть труп.
        - Если узурпатор называет себя королем, - заговорил, возникнув в шаге от меня, прекрасно одетый ушастый, - ваш дикий мир уже прогнил до основания.
        ГРАФ АСМУН ШЕЛРОНД.
        - Я принес вам послание, ваша светлость, - чтобы смотреть ему в глаза, мне пришлось запрокинуть голову.
        Он презрительно скривился, демонстративно положив ладонь на рукоять пистолета. Рукоять была украшена затейливыми вензелями, что не говори, а эльфы везде одинаковы - все им хочется украсить да цветочков прикрутить.
        - Никто не остановит Смерть, - выдохнул я, врубая «Ауру Короля Мертвых» и «Бликом» уходя в сторону.
        Расчет оказался верен. Лишенные магии, они отвыкли с магами бороться. А потому просто растерялись на мгновение, которого мне хватило, чтобы на палубу рухнуло первое тело. Успевшие выстрелить лишь поцарапали борт, у которого я до этого стоял. А дальше пошло уже по накатанному сценарию.
        Единственным минусом в моем плане являлось отсутствие понимания, что сделают остальные команды эльфийских кораблей. Однако следящий за событиями лейтенант вовремя оценил ситуацию.
        Пока яркие вспышки магии Смерти привлекали внимание всего флота, Грахэйм успел закончить разворот своих дредноутов, демонстрируя просто невероятные возможности кораблей. Так что, пока эльфы любовались создаваемой мной иллюминацией, лейтенант уже готов был развязать войну.
        По счастью, никто из длинноухих не решился палить по флагману, да и не успел бы. Однако это не помешало им бросить часть команд на помощь погибающим под ударами поднятых мертвецов собратьям. Начавшееся небольшое сражение на борту графского дредноута быстро переросло в полноценную битву. Присутствуй здесь игроки, мы бы сейчас боролись за учетверенный опыт. Однако из бессмертных во всем Айнзаме был лишь я.
        Используя весь свой арсенал, я достаточно быстро нарастил количество скелетов, делая особый упор на магов - преимущество дальнего боя нужно было сохранять, ведь ушастые, наплевав на все каноны, расстреливали нас не из луков, а из ружей и автоматов. Единственное, что нас пока спасало - боязнь длинноухих задеть своих же.
        Визжащий отнюдь не мелодичным голосом граф прятался за спинами своих матросов, даже не думая бороться со мной. Вместо этого он взялся за организацию обороны, постепенно выдавливая нас с палубы.
        Решив не рисковать, я окружил себя стеной из призванной нежити, и, попросив помощи у Мора, взялся за настоящее колдовство.
        Меж тем флотилия Грахэйма выбила несколько самых нерасторопных противников, не надеясь захватить корабли. Подбитые дредноуты, зачерпывая морскую воду дырами в корпусе, уходили на дно. Тех, кто кидался спасаться вплавь, стреляли из ружей.
        А потом я закончил чтение, и вокруг меня стало еще больше мертвецов. Те эльфы, кто успел перемахнуть на флагман, и те, что уже были здесь - на эту минуту они все стали моими подданными. И потому я, недолго думая, обезвредил флагман, заставив сидящих на дежурстве в машинном отделении, взорвать двигатели.
        Меня скрутило от волны нахлынувшей боли. Я ослеп и оглох, потерявшись в пространстве. К счастью, это продлилось недолго. Вскоре перед моими глазами возникла заветная надпись.
        ДО ВОСКРЕШЕНИЯ... 3... 2... 1...
        ВЫ БЫЛИ ВОСКРЕШЕНЫ. АЙНЗАМ ЖДЕТ!
        Я лежал на кровати в каюте лейтенантского корабля, и смеялся, разглядывая оставшийся от монеты ржавый след.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО.
        Глава 17
        Однако бой еще не закончился. Да, я взорвал генераторы боли, однако нас по-прежнему меньше, и раздающиеся хлопки взрывов служили тому подтверждением.
        Никуда спешить пока что было не нужно. Потому я потратил немного времени, чтобы обработать новый медяк. Подушка при моем появлении не пострадала - кроме ржавого круглого пятнышка следов не осталось. Выходит, каюту не обыскивали, однако это не значит, что после моего появления на палубу никто не попробует. Я до сих пор не уверен, что айнзамовцы знакомы с явлением бессмертных игроков.
        Именно из этих соображений я бросил медяк в пепельницу и потряс ее, скрывая монету внутри. Рисково, конечно, но у меня будет минимум час, прежде чем медяк распадется в пыль. И я что-то очень сомневаюсь, что кто-то зайдет в каюту покурить или навести порядок.
        Но сомнения сомнениями, а, как утверждал еще поручик Ржевский, случаи разные бывают. Потому я заготовил еще один артефакт, и на этот раз отправил его под матрас.
        Только после этого, успокоив паранойю, вышел наружу. По пути мне не попалось никого из матросов, что понятно: все сейчас на боевых постах. Пока я строгал филактерии, дредноут трижды маневрировал, так что ничего удивительного, что праздношатающихся на судне нет.
        Толкнув последнюю дверь, я вышел на палубу, ожидая увидеть следы борьбы с многочисленными врагами. Однако на деле все оказалось не так страшно.
        Пока меня не было, Грахэйм не стал ввязываться в затяжной бой. Вместо этого лейтенант прорубил себе коридор в строю врага и дал полный вперед. Палубные пушки сейчас стояли развернутыми в сторону кормы - отпугивая возможных преследователей.
        Сам флотоводец нашелся здесь же. Стоя у бортика, Верджил отдавал команды через висящий на шее переговорник. Простейший радиопередатчик позволял передавать сообщения на очень ограниченном расстоянии, но его мощности за глаза хватало для общения в пределах одного корабля.
        При моем появлении дежурящие у пушек матросы ненадолго отвлеклись. Как и предполагал, возвращение короля мертвых, считавшегося уже безвременно ушедшим, обратно на судно ввело простых служак в легкий ступор.
        Лейтенант Грахэйм же оказался покрепче. Увидев меня, он лишь на секунду оторвался от командования, а потом с руганью взялся отчитывать отвлекшихся подчиненных. Те послушно закрутили орудия, поправляя прицел.
        Огонь велся по оставшимся далеко позади эльфийским кораблям. Из моего положения нельзя было увидеть, сколько их осталось, но порядка среди них однозначно не имелось.
        Приблизившись к Верджилу, я кивнул ему и, облокотившись о бортик, взглянул на разрезаемые дредноутом волны. Из-за особенностей конструкции корабля даже качка практически не ощущалась, особенно по сравнению с парусными судами.
        - Как вы выжили, ваше величество? - оставив в покое болтающуюся на шее рацию, спросил лейтенант, обернувшись ко мне.
        - Магия, - всплеснул я руками. - Вы используете ее для захвата душ, а я - для возвращения из Серых Пределов.
        Грахэйм кивнул, то ли из вежливости, то ли действительно ему хватило этого объяснения.
        - Вернемся к нашему разговору, Верджил, - предложил я, пользуясь тем, что тема как раз обозначилась. - Вы сказали, ваши короли обладают способностями к магии. Все венценосные особы или часть остается обычными смертными?
        Лейтенант усмехнулся.
        - Всякий король, взойдя на престол, получает возможность творить вещи за гранью способностей смертного.
        Кивнув, я вновь отвернулся к морю.
        - Полагаю, словосочетание «Зов Демиурга» вам ни о чем не говорит? - спросил, выуживая из сумки невесть как оказавшееся там яблоко.
        - Первый раз слышу, - ответил тот.
        Откусив кусок плода, я с хрустом его разжевал. Знакомый вкус, кажется, припоминаю, как меня угощали этим сортом на одном из островов, там я и сунул яблоко в сумку.
        - Большие у вас потери? - спросил, поняв, что в волшебстве мой собеседник ничего не понимает.
        - Несколько раненых разной степени тяжести, - с явным облегчением ответил тот. - Без вашей помощи полегли бы все. Так что я ваш должник.
        Кивнув, я продолжил задавать вопросы о новом континенте. Из этой беседы косвенно можно было почерпнуть многое.
        Почему при отсутствии одаренных никто не удивляется, что я лич? Извольте, есть целая страна живых мертвецов, однако они не очень ладят с остальными правителями, потому хоть об их наличии и известно, но достоверных сведений не имеется.
        Как сюда попали сами длинноухие? Испокон веков жили тут, люди пришли позднее. Есть ли еще какие-то расы? Полно, и в основном живут обособленно, не вмешиваясь в дела друг друга. И так далее.
        Лейтенант, несмотря на свое положение пусть и опального, но все же урожденного аристократа, не слишком много знал, как оказалось, об окружающем его мире. Архипелаг для Верджила - сборище дикарей и беглых заключенных. Неверком - дикий край, где творится всякая чертовщина.
        При этом во всем, что касалось мореплавания, Грахэйм мог любого из наших за пояс заткнуть. Однако технологии захвата душ ему, разумеется, никто не открывал. Подобное ноу-хау имелось лишь во флоте Айнзама, и никто кроме короля лично не мог поставить армии подобные машины.
        К слову, никаких переворотов здесь не было. Как оказалось, всеобщая неспособность колдовать очень быстро превратила монархию в абсолютную, ведь если твой король не может выжечь провинцию взмахом руки, ваши противники из других стран очень быстро приберут тебя к рукам.
        По соглашению между монархами сами они в бой не вступали - слишком тяжелые последствия такого вмешательства, вплоть до полного уничтожения целых провинций. Однако короли могли обеспечить своих подданных артефактами в любых требуемых количествах. Все это настолько плотно вросло в быт местных, что о нарушении данного порядка даже речи не шло. Максимум, что могло светить амбициозному бунтарю - корона герцога. И только после долгих лет службы, возможно, кто-то из королевской династии и выберет себе в супруги члена герцогской семьи. Другого пути присосаться к государственной кормушке не имелось.
        Однако, как я уже понял, все прекрасно на бумаге. В реальности же его величество Айнзам XVI стал заложником собственного дара. Герцоги практически в открытую посылали своего сюзерена на три буквы, обещая перебежать к более сговорчивому соседу, при первой же попытке включить благороднейших людей страны в работу. И бедный король, способный испепелить герцогство, но не имеющий возможности действовать точечно, был вынужден штамповать генераторы на основе захвата душ. Потому как строгая иерархия аристократов возглавляла армию и по факту являлась реальным владельцем занимаемой земли. Об абсолютной власти в таких условиях оставалось только мечтать.
        - Но почему король просто не казнит их и не назначит новых? Армия это ведь не только аристократия, - уточнил свой вопрос я.
        - Да, армия - это армия, - подтвердил Грахэйм. - Но на всех руководящих постах - точно такие же аристократы, как и герцоги. Сегодня вы казните одного смутьяна, завтра ваша корона не будет стоить и гроша. Потому что дворяне очень не любят, когда король вмешивается в их дела.
        Сомнительно, подумал я, выбрасывая косточки от яблока в море. Сорить, конечно, не хорошо, но органические отходы быстро разлагаются. Да и что там говорить, в Неверкоме это происходит за считанные секунды.
        Строить догадки можно будет после встречи с его величеством. Кажется, я знаю, какой именно товар может поставить Некрополь в эти земли. Остается лишь надеяться, что у единственного мага в королевстве найдется в голове достаточно благоразумия, дабы этот диалог провести.
        - Все, - с облегчением вздохнул Верджил, прикрывая глаза. - Наши воды.
        Уж не знаю, как он это определил, но вот мне пришло соответствующее уведомление. И как кстати: я снова оказался не первым игроком в новом свете. А это значило одно: Власти вновь отправили некоего бессмертного путать мне планы. В таком случае он сейчас вернулся на архипелаг и строит из моих подданных психо-молоты по технологии Айнзама XVI. И делает это успешно. Ведь в отличие от западного полушария, где подобное просто не провернуть в виду отсутствия магии, на восточной стороне планеты с этим все в полном порядке.
        Сжав пальцами бортик, я стиснул зубы до скрежета.
        - Что такое? - напрягся лейтенант, опуская ладонь на рукоять пистолета.
        - Ваш секрет захвата душ вывезли на мой архипелаг, и уже даже опробовали, истребив население целого острова, - предварительно взяв себя в руки, сообщил я. - И сделал это кто-то из тех, кто так же способен возвращаться после смерти, как и я.
        Конечно, пока это лишь мои слова, а в сущности админы могли забыть поставить нужную галочку. Однако я прекрасно понимаю, насколько это маловероятно. За последнее время разработчики очень сильно подтянулись. Правок баланса в Неверкоме не было, зато совершенно новый, а кое-где и обновленный старый контент повалил на рядовых игроков буквально из всех щелей. И он был вылизан до блеска.
        Разумеется, может быть, на самом деле никакого игрока не существует, и все дело в моем условном заключении. Но что-то подсказывает, слишком многое сходится, стоит представить, что неизвестный маньяк - такой же игрок, как и я.
        Могла Азура пропустить ушедшего в туман приключенца? Да запросто. Но встает вопрос: почему нам не сообщили, как это обычно делается в таких случаях, через гром и молнии? Ответ очевиден: игрок не приплыл из наших земель, он изначально появился здесь.
        - Это вряд ли, ваше величество, - наконец, проговорил Верджил. - Процесс создания наших генераторов знает только его величество. И это знание он получает в момент коронации.
        Хорошо, что у меня нет мимики. Иначе Грахэйм сразу же понял бы, что я смотрю на него, как на последнего идиота. Но нужно быть благодарным своему единственному осведомителю, теперь я знаю, что именно дает надетая корона Айнзама.
        А раз у него уже есть такой артефакт, спрашивается, почему бы и мне не сделать для себя нечто подобное? Тем более, в отличие от Айнзама, я прекрасно знаю, как.
        - Когда наше плавание закончится, Верджил? - разглядывая горизонт, поинтересовался я, заодно закрывая слишком соблазнительную для дальнейших спекуляций тему.
        - Мы прибудем в порт Галермо через двенадцать часов, ваше величество, - ответил тот. - И я бы попросил, чтобы в момент нашего прибытия вы оставались в своей каюте.
        - Разумеется. Что ж, в таком случае не стану вас больше отвлекать, лейтенант. Прошу меня простить, но я вынужден откланяться, - сообщил я, слегка кивнув ему.
        Первое, что я сделал, вернувшись в каюту, проверил спрятанные монеты. Медяки лежали на месте, так что я спокойно собрал их и убрал в сумку, пусть распадаются там.
        Достав из сумки золотой ободок походной короны, я установил ее на столе и принялся разбирать по черточкам уже имеющееся у меня заклинание архимага. Раз уж просвещенный лейтенант ничего не смыслит в колдовстве, в случае неожиданно пришедшего Уиллоуби тем более не следует переживать. Никто на этом судне, и, похоже, что и во всем флоте, нихрена не поймет в моих манипуляциях. Уровень репутации защитит мои изыскания от стороннего вмешательства, так что можно работать спокойно.
        Однако, как бы я ни бился над проблемой, в корону мой генератор маны встраиваться отказывался. Благородный металл со специально созданным сплавом, всасывающим магию... А на деле я просто тратил ману.
        Меж тем поглощение «Зовом Демиурга» уже увеличилось до 55 в секунду. Такими темпами через двенадцать часов плавания я останусь даже без своего «Щита», что уж говорить про серьезное колдовство?
        С упорством продолжая попытки, я потратил шесть часов, каждый раз сжигая запас маны на откат ошибки. Количество поглощаемой маны почти впритык догнало регенерацию вне боя. А это уже значило, что в столкновении с противником меня ждет очень печальная участь. Однако я не сдавался, упорно продолжая попытки.

* * *
        Постучавшись в дверь каюты, в помещении появился Уиллоуби. Матрос оглядел наведенный мной беспорядок, но ничего по этому поводу не сказал.
        Я поднялся с кровати и отряхнул руки. Черный плащ сменился королевскими вещами, так что вид у меня был представительный.
        Прокашлявшись, Уиллоуби произнес официальным тоном:
        - Прибыли, ваше величество. Прошу вас следовать за мной на выход.
        - Благодарю, - ответил я, позволяя матросу себя сопровождать.
        Я покинул каюту, не оглядываясь. Впереди меня ждал порт Галермо, первый посещенный мной город королевства Айнзам.
        Конец первой части.
        Часть II. Глава 1
        Погода в Галермо, однако, не радовала. Ледяной ветер, как набрасывающийся на всякого прохожего бешеная собака, кидался на тех, кому не повезло оказаться сейчас в порту. Секущие неприкрытую кожу кусочки льда из ливня, рассыпающего целые пригоршни града, пришедшего вместе с ветром, не давали как следует осмотреться.
        В окружении встретившего нас конвоя мы максимально быстро двигались вперед, не высовываясь из-под глубоко опущенных капюшонов штормовок, выданных лейтенантом всей команде. Рассматривать красоты не было времени: мелкое крошево, падающее на городской порт, чувствительно снижало Здоровье с каждого попадания.
        Опустив головы, мы практически пробежали по бетонному пирсу. И только достигнув крыши, смогли вздохнуть спокойно. Стоило закрыться за нашими спинами громоздким лязгающим дверям, со всех сторон образовался громкий шум голосов. Жизнь внутри безопасного пространства кипела.
        Стянув с головы присыпанный кусками быстро тающего льда капюшон, я медленно осмотрелся. Остальные участники нашего забега также принялись скидывать с себя выданные куртки.
        Конвой, все еще окружающий команду флагмана Грахэйма, наоборот не спешил избавляться от своей защиты. Хотя лица их и так можно было прекрасно рассмотреть, компания служителей порядка, если я правильно идентифицировал металлические бляхи, используемые в качестве заколок плащей. Все, как и команда Грахэйма, вооружены огнестрельным оружием, но только один из трех стражей щеголяет винтовкой, остальные довольствуются пистолетами. Из-за плащей рассмотреть униформу не получалось, но я не сомневался, что она будет походить на ту же, что имелась у моряков, только с поправкой на вид деятельности.
        За спинами целого отряда вооруженных конвоиров располагался длинный и широкий коридор, под стенами которого предприимчивые жители города обустроили деревянные прилавки. Этот рынок и производил тот гомон, что я услышал, едва закрылись двери, ведущие в порт. Потолок помещения имел бочкообразную форму, похоже, как раз для таких погодных условий: чтобы осадки не скапливались на кровле и в один прекрасный момент не проломили ее, превращая народное укрытие в братскую могилу. Собственно, за многоголосьем торгующего населения бьющего в стальной потолок града слышно не было.
        - Лейтенант Грахэйм! - из-за спин конвоиров, раздвигая их могучими плечами, вышел настоящий гигант в едва не лопающейся на нем черной униформе.
        При виде обмундирования местного начальства, я лишь внутренне усмехнулся. Прозрачнее намека разработчики дать просто не могли. Пришедшему к нам здоровяку не хватало только пары побрякушек с двумя молниями, чтобы образ оказался завершен и полностью соответствовал прототипу.
        ГРАФ ВИЛЬГЕЛЬМ ГРИММ, ЧЕЛОВЕК.
        Уже практически сложившаяся в моей черепушке картина мира с оглушительным треском лопнула, распадаясь на куски. Ну, никак у меня не вяжется Рейх со средневековыми титулами. Молодцы, разработчики, порвали королю мертвых, шаблон.
        - Граф Гримм, - поприветствовал его легким кивком Верджил. - Рад видеть вас в добром здравии.
        Взгляд Вильгельма переместился на меня. Голубые глаза здоровяка холодно блеснули, но я не испытывал ни страха, ни даже хоть какого-то волнения. С момента, как моя нога ступила на пирс, я уже не вернусь в Бухту Дьявола. Если, конечно, меня не казнят, как сделал в свое время пират-губернатор Алекс, желая перекрыть игрокам доступ на острова.
        - А, бунтарь, - выдавил граф, продолжая оценивать меня взглядом. - Что ж, ваша задача выполнена, лейтенант. С этого момента узурпатор - под моей охраной.
        - Как пожелаете, ваше сиятельство, - отозвался лейтенант, и со спокойной душой отправился дальше по своим делам, вместе со всей многочисленной командой.
        Дождавшись, когда моряки уйдут, граф снова обернулся ко мне и недобро улыбнулся, демонстрируя белые чистые зубы. Что ж, хотя бы с гигиеной у них должен быть полный порядок.
        - Ну, что же, ваше величество, добро пожаловать в королевство Айнзам! - проговорил он, кивая своим подчиненным. - Определите моего гостя в комнаты на третьем этаже.
        На этом его сиятельство нас покинул, ни на секунду не сомневаясь, что все будет исполнено в точности, как и приказано. Впрочем, если Вильгельм на самом деле здешний граф, а не просто гуляет на чужой земле, выходит, Галермо расположен в графстве Гримма, и тогда действительно вряд ли кому придет в голову оспаривать его право распоряжаться. Одних только габаритов Вильгельма хватит, чтобы отбить всякое желание ссориться с подобным человеком.
        - Вы слышали графа, идемте, - не приближаясь ко мне, заговорил один из конвоиров.
        Кивнув, я позволил себя вести. Несмотря ни на что, кажется, у меня найдется еще пара козырей в рукаве. Да и многое нужно обдумать. Например, если Гримм не хочет держать меня в застенке, не значит ли это, что в голове его сиятельства созрел коварный план по смене титула на более высокий с моей помощью?
        Ступая за командой охранников, я не пытался их задерживать. Однако меня вели по этому портовому рынку не слишком быстро, так что и время, чтобы достаточно внимательно осмотреться, имелось.
        Во-первых, я снова оказался не прав. Строение, где мы находились, оказалось не преддверием города. Этот с позволения сказать, бункер и есть Галермо. В боках коридора имелись более узкие тоннели, уводящие на соседние улицы, также запруженные горожанами.
        Одежда жителей графства Гримм особыми красками не пестрела. Серые и черные ткани, аккуратный покрой. Женщины и мужчины в одном и том же, больше напоминающем рабочую униформу, чем будничные наряды. Однако при этом народ довольно дружелюбен и спокоен. Не похоже, чтобы у них были какие-то особые сложности.
        И, конечно, только люди на улицах. Ни популярных эльфов, ни чуть более редких дворфов. Даже на улицах архипелага иные расы то и дело встречались. Подозреваю, здесь процветает та самая нетерпимость, что диктовалась Рейхом в более ранний период земной истории, и форма Гримма - прямой на то намек.
        Грахэйм говорил, есть иные государства, где живут исключительно представители одной расы. Однако в Айнзаме есть целый эльфийский флот. Значит ли это, что отсутствие других разумных в Галермо - инициатива исключительно самого Вильгельма?
        Как много вопросов я, однако, даже не подумал задать лояльному лейтенанту! А ведь сам всегда твердил: не стойте на месте, игроки, мыслите шире! А итоге же сам попал в ту же ловушку.
        Только услышав о герцогах и аристократии в целом, я тут же перенес все это на уже имеющиеся данные, и экстраполяция вышла в корне неверным подходом. Инерция мышления сыграла шутку и со мной. И винить в этом некого, доказательство ошибочности подобного подхода явилось во второй линии нападения на архипелаг, я топтал это доказательство собственными ногами и играл в покер с его командой. Дредноуты, основанные на неведомой ранее технологии, должны были сразу же насторожить, но я увидел знакомые символы на клавиатуре ядерной боеголовки, и с радостью на них нажал, не задумываясь. Винить в этом некого, сам с радостью обманулся.
        Но и всерьез переживать не стоит. Исходя из приказа графа, у него со мной точно состоится как минимум один разговор. Значит, нужно лишь внимательнее наблюдать и слушать окружающих, чтобы заметить нужное и интерпретировать информацию в правильном ключе.
        К примеру, чем торгуют вот в этой лавке? Продукты питания, причем явно выращенные собственными силами. Фрукты или корнеплоды, каких мне доселе не встречалось, однако их очень мало, и у продавца запас кончается - пустой мешок лежит под ногами торговца.
        Почему этот товар собирает вокруг такую толпу? Это дефицит, редкость, деликатес. Продукт уходит поштучно, и в обмен дают всего несколько купюр мелкого номинала. 60 золов за каждый, и не похоже, что это последние деньги покупателя.
        Идем дальше, с другой стороны коридора, являющегося улицей, другой человек торгует радиодеталями. Здесь народу поменьше, товара больше и явно в коробках лежит запас. Деньги сменяют хозяев в большем количестве, и товар забирают кучами.
        Немного понаблюдав еще, я пришел к выводу, что Галермо на пути к вынужденному голоду. Все продукты питания хоть и стоят дешево, однако их слишком мало. А вот разнообразной техники в избытке, но она подобным спросом не пользуется.
        Конечно, все может оказаться не так, в конце концов, это только один из возможных вариантов, например, где-то в другом месте может располагаться чисто продуктовый рынок, а здесь лишь вприкуску к технике, чтобы жители квартала далеко не ходили. Однако прояснить этот момент можно будет, когда мы доберемся до цели.
        Почему портовый город может голодать? Понятно, почему здесь столько самых разных запчастей: порту постоянно нужно обновлять и себя, и пришвартовывающиеся суда. Кроме того, нужно обеспечить на должном уровне рабочих и их семьи, чтобы кто-то пахал и в порту, и на судах.
        От размышлений меня отвлек все тот же охранник, что и приказывал следовать за ними.
        - Мы на месте, - сообщил он мне, останавливаясь перед небольшим металлическим забором.
        Перед нами на целых три этажа возвышалась бетонная коробка, больше всего ассоциирующаяся со словом «штаб». Поверх забора протянута колючая проволока, две раздвижных створки уводят по относительно узкому коридору. По бокам прохода и чуть выше установлены огневые позиции, откуда на нас внимательно глядят несущие службу стрелки.
        Миновав этот участок, мы вышли к самому дому. Вблизи он выглядел куда как примечательнее. Обстановка внутри походила на изящные времена, а окружающая здание перекопанная земля с повсеместно установленными пулеметами навевала мысли об осаде. Если бы кто собирался штурмовать музей, выглядело бы примерно также.
        За стальными плитами двустворчатых дверей на меня пахнуло Королем-Солнцем. Повсюду золото, гипсовая лепнина, какие-то ажурные абстракции и начищенный до зеркального блеска мраморный пол.
        На мгновение от такого перехода между эпохами я решил, что мое происхождение все же свело меня с ума. Однако конвоиры спокойно разделились, расходясь по дому. Меня повели в гостиную, откуда начиналась широкая лестница на второй этаж.
        К нам навстречу вышли слуги, и я снова мысленно щелкнул себя по носу.
        Что ж, о таком как-то и не подумал. Однако, стоит признать, чего-то подобного и стоило ожидать. Раз админы стали выдавать столь недвусмысленные намеки, то увиденное мной ничуть не должно удивлять.
        Слуги не были людьми, у каждого какая-то своя раса, и все как один носили рабские ошейники. Мне даже напрягаться не нужно, чтобы почуять в этих полосках кожи сокрытую магию.
        - Приветствуем дорогого гостя, - раздался мелодичный голос с лестницы, и я медленно повернулся.
        Будь у меня плоть, она бы увидела мою торжествующую улыбку. Потому что ничто так не радует, как явление старого врага. Тем более, когда ты точно знаешь, что выйдешь победителем.
        - И я рад тебя видеть, - поприветствовал ее в ответ, слегка кивнув.
        ГРАФИНЯ АРИАДНА ГРИММ, ЧЕЛОВЕК, МИСТИЧЕСКИЙ АРТЕФАКТОР, 413 УРОВЕНЬ.
        Глава 2
        - Так и знала, что ты скоро здесь появишься, Макс, - заявила хозяйка дома, устраиваясь на кожаном диване.
        Оставив эту ее реплику без ответа, я опустился в кресло напротив. Нас разделял стеклянный журнальный столик, куда рабы принесли чай для Ариадны и кофе для меня. Сами слуги тут же оставили нас одних в гостиной, отчего помещение, отделанное с такой излишней роскошью, еще больше походило на комнату в музее - вокруг экспонаты высокого искусства, а на них и посмотреть некому.
        - Как добрался? - спросила бывшая компаньонка гладиатора, с интересом наблюдая за мной.
        Я же бросил пару кусочков сахара в кофе, разбавил молоком и спокойно отпил из чашки, не забыв оттопырить мизинец. Я же король, у меня есть манеры.
        - По дороге пришлось потратиться немного, чтобы утереть нос одному визгливому эльфу, и в порту ужасный град, - медленно ответил я, предварительно поставив чашку на блюдце. - А так, ничего прогулка получилась, кое-что даже переосмыслить успел за время плавания. У настоящих правителей, знаешь ли, редко находится столько свободного времени, чтобы вдоволь заниматься саморазвитием, не оглядываясь на нуждающихся в монаршем внимании подданных.
        Надо признать, с маленским сортом местный напиток и рядом не валялся. Такое чувство, будто мне не кофе подали, а дешевый растворимый суррогат, которым забивали прилавки супермаркетов в то время, которое я привык считать своим.
        - Как вы только пьете эту дрянь? - указав на чашку, спросил я. - Какая-то пародия на благородный напиток белого человека. Или у вас тут в принципе со всеми продуктами напряженка?
        Ариадна улыбнулась.
        За время, прошедшее с нашей последней встречи, девчонка визуально сильно повзрослела. Окончательно ушли подростковая мягкость и какая-то детская порывистость. Если впервые встретив стрелка у данжа «Заброшенной шахты» я еще видел в ней молодую ветреную девчонку, теперь передо мной сидела осознавшая себя женщина. И я бы не сказал, что эти изменения мне по душе.
        - С чего ты взял, что у нас проблемы с едой? - фыркнула она.
        Я пожал плечами.
        - Я наблюдал и сделал выводы. Люди на улицах торгуют очень широким ассортиментом товаров. Только продуктов на прилавках крайне мало. Их производство не систематизировано, отсюда низкая урожайность, и потому на рынке их так мало, - пояснил свою мысль, решив не темнить. - Вероятно, ты сейчас скажешь, что я не прав, и все не так, как кажется.
        Она снова улыбнулась.
        - Знаешь, - голос Ариадны ничуть не изменился с тех пор, как я слышал его в последний раз, - я здесь вообще по делу сижу.
        - Да ладно? Серьезно? - усмехнувшись, не стал скрывать насмешки в голосе. - И какая у тебя на этот раз задача?
        Ариадна недовольно скривилась, демонстрируя, что тема разговора для нее не самая приятная.
        С нашей первой встречи я считал ее неспособной играть, но спустя несколько месяцев уже понял, что изначально ошибся. И когда поверил в искренность ее реакций, и когда невысоко оценивал актерские заслуги. На самом же деле можно сказать, что Ариадна играла превосходно. Если бы не помощь со стороны, я никогда бы ее не раскусил. А таким не многие могут похвастаться.
        - Отец настоял, чтобы я училась управлению на этом графстве. Как ты заметил, получается у меня не очень хорошо.
        Кивнув, демонстрируя внимание, я взял квадратик сахара и забросил его в рот. Белый кусочек лопнул на зубах, превращаясь в сладко тающий песок.
        - После некоторых попыток поднять земли Гримма с колен, я решила, что мне нужна помощь того, кто в этом разбирается.
        Картинка начала складываться. Что ж, такого я точно не ожидал, однако готов признать, что это не самый худший вариант.
        - Поэтому пришлось форсировать события, - заявила Ариадна. - Моей репутации хватило убедить игрового мужа отправить не маленькие корабли, а основной боевой флот.
        - Вот как? - усмехнулся я. - А просто отправить послание ты не могла? Я, знаешь ли, кучу кораблей из-за тебя угробил.
        Помнится, не так уж и давно, Никос предлагал приставить Ариадну ко мне, отобрав ее у Азурила. В тот момент сидящая внутри непися Андаиры девчонка уже, видимо, поняла, что гладиатор на лидера государства никак не тянет. И что учится управлению страной лучше у короля мертвых.
        - Не держи меня за полную дуру, Макс, - с улыбкой произнесла она. - Ты и сам прекрасно знаешь, если бы я просто просила, ты бы послал меня к черту.
        - И поэтому ты сделала все, чтобы я сам решил прийти к тебе, - кивнул я. - Но как же Айнзам XVI? Разве его величество не хочет моей головы на блюдце?
        Ариадна снова посмеялась.
        - Макс, ну оставь ты эти свои головоломки. Пожалуй, я расскажу тебе, как создавался Неверком, чтобы ты лучше понимал происходящее.
        - Я весь внимание, - без тени смеха, кивнул в ответ.
        - Изначально не было ни архипелага Вульфа, ни этого континента. Их анонсировали, но вскоре команда сменилась, проект начал загибаться, финансовые вложения перестали считаться прибыльными.
        - И тут появился Сард эль Краше с его искусственным интеллектом, - предположил я.
        - Именно, - кивнула Ариадна, попивая чай. - Ты перевернул все с ног на голову. Контент, который был когда-то давно заявлен, но так и не был завершен, неожиданно понадобился в срочном порядке.
        - Поэтому в Бездне так много пустого пространства.
        - Именно. Что-то подтягивали из уцелевших концептов, что-то додумывали сами. Однако на тот момент, когда ты полез туда с отрядом ведущих игроков, уже было ясно, что это не конец. Корпорация выкупила несколько сторонних проектов виртуальной реальности. В результате подгонки под Неверком не все удалось реализовать, в частности, всплыли проблемы взаимодействия между игроками, которые латали буквально на ходу, собирая твои логи.
        - А ведь могли бы и отплатить мне золотом за альфа-тест, - хмыкнул я, забрасывая в рот еще один кусок сахара.
        - У корпорации сейчас не лучшие времена, - прочистив горло, продолжила Ариадна. - Когда мы только поглотили сторонних разработчиков с их проектом и внедрили в Неверком, на рынке виртуальных игр произошел резкий скачок цен вплоть до космических. Всем заинтересованным стало ясно, что «Nevercome, Inc.» в глубокой заднице. После провала с войной Света и Тьмы никто бы уже не простил повторно нарушенных обещаний, а значит, и драть цену за контент сторонним разработчикам можно было настолько, насколько хватит собственной жадности.
        Ну, это было бы логично. Когда у тебя уже готовый проект на руках, а у бесконечно богатого соседа настолько острая нужда именно в нем, что они готовы отдать собственную мать, лишь бы получить желаемое, ты вряд ли начнешь играть в благотворительность. К тому же это отличное подспорье, чтобы начать новую работу, которая в будущем либо будет иметь успех самостоятельно, либо может точно также уйти голодному до контента богатому соседу. Благо, все планы по территориям Неверкома корпорация уже озвучила давным-давно.
        - И как это связано со мной? - спросил, когда молчание затянулось. - Корпорация, в конечном итоге, принадлежит Властям, и вы можете просто создать столько кредитов, сколько понадобится. А если ты мне начнешь рассказывать сказки об инфляции, я просто встану и уйду.
        Ариадна недовольно нахмурила брови, сразу же напомнив себя прежнюю. Точнее тот образ, что она так старательно поддерживала в прошлом.
        - Конечно, ничего такого! - возмущенно заявила девчонка. - Однако тех разработчиков, что изначально создавали Неверком, уже давно нет в живых.
        - Как, однако, неудачно они померли, - с сочувствием покачал головой в ответ на ее заявление.
        - Самый молодой из них прожил почти двести лет, - возразила она. - Остальные просто не дожили до технологического прорыва, и их забрала старость.
        - Хорошо, почему не набрать новых? Или не посадить за генерацию очередной ИИ, чтобы раз и навсегда закрыть вопрос с контентом?
        Ариадна громко рассмеялась, запрокинув голову.
        - Ты сейчас пошутил, да? - немного успокоившись, уточнила моя собеседница. - Да после тебя и Макса Второго весь мир поставлен на уши. Доверия к ИИ сейчас меньше, чем когда-либо было вообще! У нас едва ли не восстание произошло, еле-еле успели все исправить.
        Я хмыкнул, намекая, что не верю, однако явно болезненную тему развивать не стал. Сард эль Краше, он же Макс II, с легкостью отправит тысячи людей на эшафот, если только решит, что ему это может быть потенциально выгоднее, чем их спасти. А кроме того, если Власти уже поняли, кто он на самом деле, уровень паники в их рядах должен просто зашкаливать. Так что незачем пока что лишний раз нервировать возможного союзника.
        - Ваши люди мне никто, - развел руками я. - Это ваша война, и я не собираюсь принимать в ней участие.
        Ариадна нахмурилась, но я качнул головой, не давая ей меня перебить.
        - Однако я пока не вижу причин, по которым смог бы тебе отказать, - произнес я, тщательно подбирая слова. - Кроме одной - мы с тобой так и не договорили о том, что же я, король Некрополя, получу взамен за эти уроки?
        Девчонка улыбнулась, гордо вскинула подбородок, довольная своей маленькой победой. Однако что-то ответить Ариадна не успела - в гостиную вошел, стряхивая с плаща налипшие кусочки льда, Вильгельм Гримм. Лицо графа неприятно исказилось, когда он заметил меня, свободно сидящего в кресле для нормальных гостей.
        - Дорогая, что здесь происходит? - ничуть не теплее, чем те крошки града, что были сброшены на пол, спросил, обращаясь к Ариадне.
        Та сразу же повернулась к виртуальному супругу с улыбкой, изображая любовь и доброжелательность. В том, что она прекрасная актриса, я уже был уверен, теперь же лишь наблюдал за спектаклем.
        Никос правильно впихнул свою дочь в общество, где она пока еще никто. В компании, где ей потом представлять интересы отца, она также будет всего лишь наследницей, ни разу не достойной своего положения. Так было в мое время, так будет всегда, это в крови человечества - зависть и ненависть к родившимся с золотой ложкой в заднице.
        Впрочем, это уже их семейные проблемы, как разобраться с будущими подчиненными и коллегами. Однозначно, наблюдая за моими успехами, один из Властей решился на сомнительный шаг, ведь я - отчасти враг их компашки зажившихся на этом свете умников и умниц. Возможно, он даже решил, что я действительно окажусь полезен для его дочери, и послушно выполню приказ сверху.
        Вот только Ариадна изначально подстроила так, чтобы я относился к этой семейке еще более предвзято, чем мог бы. Да, бывший стрелок, а ныне - мистический артефактор, правильно сказала, что ее просьбу я бы совершенно точно проигнорировал. Но и развязывать ради этого войну, ставя меня в подчиненное положение и задевая мою гордость - это совсем иной коленкор.
        - Я всего лишь общаюсь с нашим высоким гостем, дорогой, - проворковала Ариадна, изящно поднимаясь с дивана.
        Вильгельм неодобрительно покосился в мою сторону, и я не удержался, чтобы не отсалютовать ему чашкой с кофе. Попутно успел отправить запрос графине, дабы не разрывать связи с ближайшим источником информации.
        СПИСОК КОНТАКТОВ ОБНОВЛЕН.
        - Лучше расскажи, как прошел твой день, дорогой, - продолжила атаку Ариадна, явно уже отработанную не один раз. - Что нового произошло за сегодня?..
        Но сегодня случился я, и в голове Гримма явно скрипели шестерни, я практически видел, как система взвешивает на весах мою репутацию с командой лейтенанта Грахэйма и сравнивает ее с необходимым минимумом для свободного общения с графиней.
        - Я велел отвести этого узурпатора на третий этаж, и оставить там под охраной!
        Что ж, видимо, я заставил графа приревновать свою супругу. Мне очень жаль, Вильгельм, но к моему отъезду тебе придется умереть. Не люблю оставлять тех, кто может ударить исподтишка, не отправленными в Серые Пределы превентивно.
        - В таком случае приношу свои извинения за доставленные неудобства, - поднявшись с кресла, я указал на лестницу. - Полагаю, мне туда?
        Лицо Гримма налилось кровью.
        РЕПУТАЦИЯ С ГРАФОМ ВИЛЬГЕЛЬМОМ ГРИММОМ -150.
        - Охрана! - покраснев до яркого алого оттенка, проревел он, хватаясь за револьвер на бедре.
        Исчезнувшие после моей встречи с Ариадной конвоиры моментально оказались рядом, уже держа оружие наготове. Однако я не спешил давать повода для атаки - ни к чему пока.
        - Дорогой, - обратилась к разъяренному супругу Ариадна, но тот ее и слушать не стал.
        - Отведите этого мертвеца на третий этаж, и чтобы не отходили от его дверей, - приказал он, но тут же добавил, бросив недовольный взгляд на жену: - И никого не подпускайте. Узурпатор будет доставлен на суд к его величеству мной лично!
        Идиот, подумал я. Судя по лицу Ариадны, сегодня ночью она овдовеет. Что ж, в таком случае задача серьезно упроститься. Вот вам и первый урок, графиня - хочешь избавиться от постоянно возникающих препятствий, убери их причину.
        И то же самое я отправил ей в письме.
        Глава 3
        Расположили меня в угловой комнате третьего этажа. Как я понял, изначально покои предназначались для гостей, здесь имелось все из того, что могло бы понадобиться скучающему аристократу - от огромного шкафа, набитого тряпками, до комнаты для готовой на все прислуги. Мне селить в этот отнорок было некого, но я все равно его проверил. Доверия к Гриммам у меня не было ни на грош, так что все предметы в покоях подверглись тщательному изучению.
        Однако никаких следов магии я так и не нашел, что только вселяло еще большую уверенность, что вклеивание второго континента пошло у корпорации через задницу. Других реальных причин существования «Зова Демиурга» я придумать не мог. Конечно, сценаристы наверняка оправдают подобное каким-нибудь эпическим квестом, но, на мой взгляд, работать нужно было намного тоньше.
        Игра, которой изначально был этот материк, получается, вообще не имела в своем бэкграунде никакой магии. Какая-то «Цивилизация», допустим, стартующая в аналоге времен первой мировой. Так что неудивительно, что для интеграции в мир Неверкома, им потребовалось поставить во главу королей-колдунов, которые при этом никак не влияют на жизнь своих же подданных. Этакие боеголовки, играющие роль сдерживания, но в реальных боях не участвующие.
        Это, конечно, многое объясняет. Уже только поэтому, выходит, мой разговор с Ариадной принес свои плоды. Другой вопрос, что теперь с этим всем делать?
        Опустившись на кровать, я снял с головы золотой обруч и повертел его в руках.
        ЭФФЕКТ «ЗОВ ДЕМИУРГА». -250 МАНЫ КАЖДУЮ СЕКУНДУ.
        Уже чувствительно. Однако с наложенным на корону заклинанием я воздействия совершенно не ощущаю. Мое тело, несмотря на воздействие «Демиурга», продолжает генерировать ману в том же количестве, что и раньше.
        До последнего я пытался создать аналог «Канала Душ» на корабле лейтенанта, пока не понял, что иду неверной дорогой. Нужно было не генерировать больший поток маны, открывая постоянный разлом в Серые Пределы для накачки некроэнергией, а закрыть выход уже имеющейся. И как только я это понял, решение пришло само: «Покров», разобранный на части, лег на походную корону, как родной, запрещая естественный отток маны. Правда, в качестве компенсации я теперь не смогу пополнять ее с помощью сторонних предметов вроде бутылок с маной. Но, полагаю, если вокруг нет других колдунов, даже с моими родными статами получится натворить серьезных дел, заставив с собой считаться. А это - уже что-то.
        Так что все, что я мог сделать для собственного усиления подручными средствами - уже сделано. Оставалось лишь ждать, когда Ариадна решит свою проблему с Вильгельмом, и можно будет дальше планировать свои действия. Остановить войну, во-первых, а уже во-вторых, добиться своего возвышения в местной системе аристократии. Можно действовать по старинке, убивая всех несогласных по одиночке, но гораздо лучше подобрать куда более легкие и понятные пути.
        Главная проблема, когда дело касается аристократии - это глубоко проросшие корни взаимосвязей. И если бы я, например, собственноручно прикончил Гримма, у сообщества местных владетелей нашлись бы ко мне вопросы определенного характера, но когда это делает за меня его же жена - все вопросы, во-первых, адресуются ей, во-вторых, мне не придется доказывать, что чего-то стою именно я.
        Выступая серым кардиналом за плечом Ариадны, я могу оставаться свободен от претензий в некоторой степени, и в то же время направлять мистического артефактора в нужном именно мне направлении. Если ее сюда отправили учиться править, то какая, по большому счету разница, что здесь случится после того, как дочь Никоса усвоит все уроки?
        На секунду позволив себе представить, как буду руководить из-за спины своей фигуры на чужой доске, я потер скулу костяшками пальцев и вдруг услышал шум за дверью. Разобрать, что конкретно там произошло, не удалось, однако вскоре установилась тишина и я махнул на происходящее рукой - что бы там ни было, Ариадна разберется, это в ее шкурных интересах.
        Спокойно устроившись на кровати, я закинул руки за голову и принялся ждать дальнейшего развития событий. В кои-то веки от меня совершенно ничего не зависит, и можно подумать о будущем. К сожалению, отсюда у меня нет доступа к Сети, и я не могу даже скоротать время, подбирая себе будущее занятие на то время, когда все же покину Неверком. Да и не уверен, что мне так уж этого хочется - да, реальный мир остается реальным, но... Тут я король, а там кем буду?
        С учетом всей этой истории с Властями никто не даст мне свободно разгуливать по Земле, иначе мое существование в физическом теле окажется очень коротким - ведь не зря же они так боятся Сарда и его могучих вездесущих рук. Значит, как минимум попытаются не дать мне выйти за пределы игры. А если не получится - в первые же сутки наверняка найдут мое физическое воплощение и постараются стереть, чтобы не давать своему врагу приобрести союзника.
        На этой мысли я запнулся. А какой, откровенно говоря, с меня самого союзник для Сарда? Это в Неверкоме я хоть что-то действительно значу. И пускай Сард утверждал, что весь смысл моего существования - только показать, что ИИ создать вполне реально, но в реальном мире я буду всего лишь одним из миллионов точно таких же бесполезных потребителей. Все время в Неверкоме я скорее наоборот работал на Властей, активируя контент и развивая игру, популяризируя Неверком, а не против них. Единственный косяк, да и то не мой, а самой корпорации - они не успели вовремя переобуться, и открыть анонсированный ранее контент. Так, выходит, максимум, почему меня могут не хотеть отпустить на вольные хлеба - я просто полезен. А какая от меня польза может быть в реальном мире хотя бы для меня самого?
        Евгеникс вот, например, владеет лабораторией, где балуется генной инженерией. Его за уши не оттащишь, дай только очередную головоломку на этом поле разрешить да эксперимент провести. Лидеры торговых гильдий вообще в Неверкоме только работают, а отдыхают в реальном мире, устраивая там те же развлечения, что остальные игроки проводят в виртуале, только с настоящими людьми, а не неписями.
        Однако большая часть человечества, как говорил сам Сард, просто живет в свое удовольствие на дотации Властей, спуская собственные годы исключительно на развлечения. Я не осуждаю, сам с удовольствием ничего не делал бы, но почему-то никак не выходит. И также не ясно, чем мне заниматься в реальном мире, я же не смогу там реализоваться никак в том же качестве, что и здесь. Да, я богат, что в Неверкоме, что в реале, если вывести игровое золото в кредиты. Но что с этим богатством там делать? Нанять две частные компании солдат и заставить их воевать друг против друга? Основать компанию по обучению менеджменту в средневековом королевстве?
        За этими размышлениями не заметил, как пролетела ночь. Однако за дверью все еще стояла тишина, никто не ломился ко мне в гости и даже не принес пленному завтрак.
        Чувства голода у меня, разумеется, не имелось, но позаботиться о заключенном все ж таки могли хотя бы для приличия. А вдруг я сбежал? Или руки на себя наложил?
        Подумав о подобном исходе, я поднялся с кровати и вытащил пару медяков. Уже заготовленным заклятьем превратил оба в филактерии и сунул - один под подушку, второй спрятал в комнате прислуги.
        И снова стал ждать, что будет дальше. Подозреваю, если Ариадна все же отправила Вильгельма на тот свет, ей потребуется немного времени, чтобы перехватить управление графством. А это, как я знал по собственному опыту, дело не быстрое. Но и идея провести все время в четырех стенах как-то не радует.
        Удостоверившись, что медяки по-прежнему сохраняют структуру филактериев, я осторожно толкнул посохом входную дверь, проверяя, не забыли ли меня закрыть подчиненные Вильгельма. Разумеется, приказ они выполнили. Так что, положив ладонь на створку, я наложил на преграду «Гниение».
        Хватило двух попыток, чтобы препятствие обратилось в прах, и я переступил порог. На стенах и полу коридора остались следы крови. Хмыкнув, я прошел туда, куда они вели - раненных конвоиров явно кто-то тащил, не добивая. И если все пошло совсем не так, как я рассчитывал, стоило воспользоваться ситуацией и узнать по больше о происходящем.
        Никакого ощущения мучительной смерти здесь не было, потому я просто шел по коридору, не обращая внимания на незатронутые кровью двери. За ними все равно стояла тишина, и я предположил, что все эти комнаты пустые.
        Дойдя до лестницы на второй этаж, я остановился у пролета, наблюдая, как пытается уползти раненный боец Гримма. Остальных видно не было, и следы система уже подчистила, так что, скорее всего, этот остался последним. Оставалось только задать пару вопросов, чтобы разобраться в случившемся.
        Над моей ладонью закрутилось несколько «Духов Костей», и я спустил их на умирающего.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 12 000 ОПЫТА.
        Жирно за подранка. Даже интересно, сколько можно было бы получить за здорового, а не оставленного подыхать на последних единичках здоровья. Сменив заклинание, я тут же перехватил не успевшую отлететь в Серые Пределы душу конвоира и как следует ее встряхнул.
        - Кто на вас напал? - спросил я, разглядывая искаженное полупрозрачное лицо жертвы. - Сколько их было?
        - Эльфы графа Шелронда, - ответил дух, становясь еще тоньше. - На нас напали впятером.
        На этом он растаял в воздухе, отправляясь на другой план бытия. Я же спустился по лестнице, готовясь принять бой с нападавшими. Странно, не думал, что ушастый ублюдок решится на подобный шаг - все же нападение в открытую, не скрывая своих цветов, это все равно, что объявление войны. Впрочем, подумаем об этом потом, пока что нужно убедиться, что в особняке не осталось противников.
        Я перепутал свержение графа собственной женой с нападением эльфийского графа. Ошибка, однако, ничем мне пока что не грозит. Вряд ли после потери пары дредноутов визгливый эльф предполагал, что подобное сойдет ему с рук. Логически-то все правильно, подчиненный Вильгельма топит суда Шелронда, тот является с претензией. Аристократы обмениваются ударами, в ходе которых погибают попавшие под горячую руку... Вот только наверняка ничего пока сказать нельзя - просиди я еще чуть-чуть в комнате, и система забрала бы жизнь уползавшего воина, не оставив вообще никаких следов пребывания эльфа в особняке.
        На втором этаже графской резиденции никого не было. Зато я нашел библиотеку и с интересом изучил расставленные на полках тома. Как и думал, ни слова о магии там не было, зато хватало заметок по геральдике, естественно, отличающейся от неверкомской и островной. Также нашелся потрепанный томик по географии континента.
        Прихватив книги в сумку, я покинул хранилище знаний и наткнулся на спальню графа Гримма. Осматривать здесь на удивление было особо нечего - здоровенное ложе с балдахином, рядом прикроватный столик с женскими кремами и пудрами, и шкаф с одеждой по другую сторону. Ничего примечательного.
        Двинувшись дальше, я проверил все помещения, и только после этого пошел на этаж ниже. И вот здесь уже имелись следы погрома. Перевернутая мебель развалилась по гостиной, осколки стекла хрустели под сапогами. На стенах отбиты куски гипса, в более твердых материалах застряли пули.
        Спрашивается, как я не услышал выстрелов? Никого из переживших бой видно не было - то ли сами ушли, то ли их уже прибрала система, пока я терял время в комнате.
        Двери на улицу были плотно закрыты, потому первым делом я прошел в соседнее помещение. Здесь тоже нашлись следы боя. Пострадала даже кухонная плита, украшенная теперь следами от пуль.
        Обойдя остальные комнаты, я нашел полупустой склад провизии, комнаты рабов-слуг и оружейную. Со стен на меня смотрели образцы древнего для местных оружия - и все, как один, декоративные.
        Плюнув на поиски, я направился к выходу. Поместье ведь охранялось целой толпой солдат, значит, кто-то что-то мог видеть. Однако выйдя на крыльцо, я вынужден был разочарованно вздохнуть. Никого из охраны уже не имелось на месте.
        Озадаченный, я попытался отправить письмо Ариадне. И снова случился прокол: как и в свое время на островах, связи с другими игроками не имелось. Значит, артефактора увезли с собой.
        Что ж, похоже, придется поиграть в рыцаря и спасать похищенную принцессу.
        Глава 4
        Я никогда не был особенно силен в расследованиях и выслеживании. Однако, глядя на совершенно спокойных горожан, даже я понимаю, что отряд чужого графа пришел не со всей полагающейся богатому аристократу помпой, а притворился обычными смертными. Опять же совсем не факт, что сам Шелронд явился к Гримму лично.
        Я достаточно контактировал с эльфийским народом, чтобы осознавать простую истину: эти остроухие сволочи с удовольствием плетут интриги и загребают жар чужими руками. Конечно, игроки немного разнообразят этот концепт, придавая своей расе чуть больше доброты, однако неписи - это совершенно другая категория.
        Благодаря долгой жизни по сравнению с другими смертными расами, эльфы постоянно учатся строить свои козни так, что и комар носа не подточит. Собственная иерархия буквально толкает их в политические заговоры, проходящие под прикрытием одухотворенных мелодий и грациозных танцев. Практически каждый эльф в той или иной степени повязан по рукам и ногам политикой родного Дома, Ветви или Леса - в зависимости от территориального деления используются разные наименования при одной и той же сути. Род эльфа - это и определенный вектор развития навыков, и строгое следование планирования прокачки репутации с нужными фракциями. Для игроков это выражается в увеличении стартовых бонусов, однако и за злостные нарушения возможны санкции от родного Дома.
        Конечно, у новичков всегда есть возможность забить на генеральную линию. Но в таком случае и дальнейших бонусов ты не увидишь. Если, конечно, не заставишь уже имеющихся властителей признать твою силу огнем и мечом. Однако нужно понимать, что в случае внешней угрозы любой лидер, объявивший эльфийским лордам войну, рискует столкнуться сразу со всеми ушастыми владыками.
        Именно поэтому глава «Черных эльфов» так вцепилась в возможность возродить уже существовавший Дом: при успехе она автоматически получала одобрение со стороны заинтересованных ушастых, что резко сужает круг потенциальных врагов, а заодно открывает возможности союзов.
        И вот теперь как минимум одной диаспоре перешел дорогу Гримм. Пусть и не сам, а через вассала, но граф оказался втянут в эти расовые разборки, и здесь простым перемирием ничего уже не решишь. Если Шелронд способен пробраться в чужой город, перебить охрану и похитить как минимум графиню, после чего также незаметно покинуть Галермо, тут уже речь идет о полной утере контроля над собственной землей.
        Все это я обдумывал, выглядывая за ограду особняка с ближайшей к стене пулеметной точке. Сам агрегат вражеские лазутчики забрать не смогли, но механизм испортили - наверняка, чтобы в случае опасности никто из по ошибке пропущенных солдат не открыл огонь в спину убегающей делегации.
        Блуждающие по улице горожане занимались своими делами. Не похоже, чтобы хоть кто-то паниковал, или хотя бы был озабочен произошедшим. Скорее всего, как раз потому, что эльфы все сделали тихо и незаметно. Ушастый спецназ в действии, не иначе.
        Однако у меня, как визитера из совсем иной эпохи, так не получится. Можно включить облик, и пойти гулять по Галермо, однако сперва нужна местная одежда, чтобы не привлекать к себе излишнего внимания. Жители графства одеваются примерно одинаково, потому любая униформа сойдет, но у меня как-то не завалялось ничего из местного шмотья, чтобы сойти за своего.
        Все еще рассматривая город, я вдруг подумал, что страдаю какой-то хренотенью. И вместо того, чтобы решать вопрос с его величеством Айнзамом XVI, я теперь должен вытирать сопли непутевой дочке Никоса и лезть в крысиные бега его ручных собачек. Я ведь совсем не для этого сдавался Грахэйму.
        - Да какого, собственно, хрена, - прошептал я, разворачиваясь обратно к особняку лицом.
        Этот мир не очень любит магов. Единственный колдун на все королевство абсолютно бессилен что-либо изменить. Но я-то не таков, я могу изменять! Я только этим все время и занимаюсь в этом чертовом мире!
        Спустившись с бетонной платформы, я зашагал по узкому коридору в сторону особняка.
        Сложно придумать более подходящий момент для захвата чужой провинции, чем время, когда враги уже зачистили город от его владельцев. Да, вероятно, придется столкнуться с сопротивлением, но когда меня останавливала необходимость срубить пару излишне буйных голов?
        Ариадна хочет, чтобы я показал, как нужно управлять провинцией в атмосфере враждебности и недоверия? Ну, я тебе сейчас так покажу...
        Пинком отворив двери особняка, я направился обратно на третий этаж. На этот раз, не спеша и крайне обстоятельно обыскал каждую комнату.
        Одна дверь оказалась закрыта. Уже опробовав раз подобный ход, я уничтожил ее вместе с замком. Как и ожидалось, здесь располагался кабинет Вильгельма - в противоположном углу от выделенных мне покоев, то есть в последней комнате, куда я заглянул.
        Внутри было полно книг в шкафах, имелся заваленный бумагами стол и удобное кресло. Места для посадки гостей не предполагалось.
        Взломать замки с помощью «Гниения» было плевым делом. Пожалуй, если меня попросят из королей, запросто могу подрабатывать медвежатником - спросом буду пользоваться однозначно.
        Среди личных документов, пока мне не нужных, нашлась небольшая шкатулка. Недолго думая, я уничтожил крышку и вытащил наружу розовый камень размером с кулак. Даже не знаю, что меня больше удивляло: легкость, с которой я до него добрался, или тупость графа, оставившего столь ценный артефакт без должной охраны.
        Стоило снять перчатку и взять камень в руку, перед глазами возникло столь знакомое сообщение.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ ГОРОД, ВЫ ПОЛУЧИТЕ НЕДЕЛЬНУЮ НЕПРИКОСНОВЕННОСТЬ. ПОСЛЕ ИСТЕЧЕНИЯ СРОКА НА ВАШ ГОРОД СМОГУТ НАПАСТЬ ДРУГИЕ ИГРОКИ-ВЛАДЕЛЬЦЫ ГОРОДОВ. ТАК ЖЕ, СПУСТЯ ДВЕ НЕДЕЛИ С МОМЕНТА АКТИВАЦИИ ГОРОД БУДЕТ ОСАЖДЕН АРМИЕЙ АЙНЗАМА С ВЕРОЯТНОСТЬ 82%.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ ГОРОД ГАЛЕРМО, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТУП К УПРАВЛЕНИЮ ДОХОДАМИ И РАСХОДАМИ. БУДЬТЕ РАЗУМНЫ, НЕ ЗЛОУПОТРЕБЛЯЙТЕ ВЛАСТЬЮ И ПОЛУЧИТЕ ВОЗМОЖНОСТЬ РАСШИРИТЬ СВОЕ ВЛИЯНИЕ НА ПРИЛЕГАЮЩИЕ ЗЕМЛИ.
        ВНИМАНИЕ! СЕЙЧАС ВАС НЕ ПОДДЕРЖИВАЕТ НИКТО. ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ СТАТУСА ГОСУДАРСТВА, ВАМ НЕОБХОДИМО ЗАРУЧИТЬСЯ ПОДДЕРЖКОЙ ДРУГИХ КРУПНЫХ ФЕОДАЛОВ.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ ГОРОД, ВЫ СМОЖЕТЕ ЛИЧНО РАСПРЕДЕЛЯТЬ РЕСУРСЫ ГАЛЕРМО, ЧТОБЫ ОТСТРОИТЬ ИЛИ СНЕСТИ НЕОБХОДИМЫЕ ЗДАНИЯ.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ ГОРОД, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ ПОКАЗАТЕЛЬ «ВЕРНОПОДДАННЫЕ». С ЭТОГО МОМЕНТА ВСЕ ВАШИ ДЕЙСТВИЯ И/ИЛИ БЕЗДЕЙСТВИЯ НЕСУТ ЗА СОБОЙ ПОСЛЕДСТВИЯ. В СЛУЧАЕ ЕСЛИ ПОКАЗАТЕЛЬ СНИЗИТСЯ НИЖЕ 1000, ВАМ ГРОЗИТ МАССОВОЕ ВОССТАНИЕ ЖИТЕЛЕЙ.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ ГОРОД, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ ПОКАЗАТЕЛЬ «ЛОЯЛЬНОСТЬ». С ЭТОГО МОМЕНТА ВСЕ ВАШИ ДЕЙСТВИЯ И/ИЛИ БЕЗДЕЙСТВИЯ ОЦЕНИВАЮТСЯ ЖИТЕЛЯМИ ГОРОДА. В СЛУЧАЕ ПАДЕНИЯ ПОКАЗАТЕЛЯ НИЖЕ 51% ПОДЧИНЕННЫЕ ВАМ НПС ПОКИНУТ ГОРОД С ВЕРОЯТНОСТЬЮ 33%.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ СТАЛИ ПЕРВЫМ ОБЛАДАТЕЛЕМ СОБСТВЕННОГО ГОРОДА В КОРОЛЕВСТВЕ АЙНЗАМ. ВЫБЕРИТЕ ПРОЗВИЩЕ, КОТОРОЕ СТАНЕТ ИНДИВИДУАЛЬНЫМ ИМЕНЕМ И НАВСЕГДА БУДЕТ ВПИСАНО В ИСТОРИЮ МИРА. ВНИМАНИЕ! ИЗМЕНИТЬ ПРОЗВИЩЕ НЕЛЬЗЯ.
        Прокрутив послание администрации до конца, я оставил свое имя без изменений, и подтвердил переход прав.
        Тут же за окном прогремело. Кажется, корпорация все же вынесла определенные уроки после запуска архипелага, раз тут хотя бы оповещение работает.
        Не дожидаясь, когда закончится грохот, провернул появившийся на пальце перстень управления графством, и, подтвердив смену лояльности, с удовольствием прослушал еще одну порцию раскатов грома.
        В НЕВЕРКОМЕ ПРОИЗОШЛО ГЛОБАЛЬНОЕ СОБЫТИЕ! ГРАФ ГРИММ МАКС I ПОВЕЛИТЕЛЬ МЕРТВЫХ ОТКАЗАЛСЯ ОТ ПРИСЯГИ АЙНЗАМУ. ПОДКОНТРОЛЬНАЯ ТЕРРИТОРИЯ ГРАФА ВЫХОДИТ ИЗ СОСТАВА КОРОЛЕВСТВА АЙНЗАМ.
        Вот теперь, господин король, вам придется хоть как-то реагировать на происходящее у вас под самым носом. А мне тем временем нужно подготовиться к визитам недовольных подданных, судя по цифрам в статистике города, все очень плохо. Жаль, нельзя сразу объединить графство Гримм с королевством Некрополь - очень уж низкие у меня показатели. Однако одного только ухода из-под крыла королевства Айнзам должно хватить с лихвой.
        Томик по местным взаимоотношениям с другими аристократами у меня имеется. Так что, пока есть время, стоит с ним ознакомиться, надо же знать, кого конкретно я задел своими действиями.
        Сказано - сделано. Устроившись в кресле поудобнее, я быстро пролистал справочник по внутреннему государственному устройству. От чтения меня отвлек посторонний шум снаружи особняка. Взглянув на время, понял, что немного засиделся за книжкой, бунтари уже вовсю готовились штурмовать особняк, так что следовало поспешить.
        Реноме повелителя мертвых нужно периодически поддерживать, чтобы подчиненные правильно осознавали, что же конкретно их ждет в случае открытого сопротивления, и как будут жить те, кто примет мое правление. Но пока что для всех на этом континенте я всего лишь обнаглевший узурпатор. И именно этот момент мы сейчас будем исправлять.
        Бросив книгу в сумку, я покинул кабинет, не забыв перепрятать кристалл графства. Умные люди в Неверкоме давно сообразили скрывать его в самом защищенном подвале в центре своих владений. Понятно, что Вильгельм никогда не сталкивался с подобным мне противником, и попросту не мог предположить, что пойманный и, казалось бы, нейтрализованный лич, так легко доберется до камня. Я и сам бы не подумал об этом, если бы не помощь Шелронда. Однако это не повод повторять ошибку Гримма.
        Спустившись на первый этаж, пересек гостиную и, не успел я дойти до дверей, как они сами раскрылись мне навстречу. Взмах кистью, и передо мной встают призванные мертвецы. Как раз в тот момент, когда в особняк ворвалась разъяренная и вооруженная толпа горожан.
        Не дав им времени на осознание, я наложил на свой отряд несколько слабых, но крайне эффектных с точки зрения зрелищности баффов. Чувствовал себя при этом уличным шарлатаном, показывающим дешевые фокусы толпе зевак. Хорошо, никто не видит из моих реальных подданных, как низко пал их король.
        - Я - Макс I Повелитель Мертвых, король Некрополя, владетель архипелага Вульфа и с сегодняшнего дня граф Гримм! - объявил сразу всеми ртами - и своим, и призванных скелетов.
        Нужно воздать должное разработчикам: ИИ, отвечающий за реакции неписей, срисован с обычных людей, и за крайне редким исключением заставляет местных действовать в полном соответствии с реальными же людьми. А потому на устроенное мной неожиданное светопреставление они отреагировали вполне предсказуемо: ступор, затем недоумение вперемешку со страхом.
        Но нужно было дожимать, пока в пришедших не проснулось воспоминание, зачем они вообще вломились в резиденцию правителя.
        - Вижу, у вас много вопросов, - заявил я, раскидывая руки, чтобы сконцентрировать внимание бунтующих на некроманте. - У меня они тоже имеются. Но если мы не хотим, что Галермо окунулся в хаос, я сразу же заявляю: граф Шелронд убил его сиятельство Вильгельма Гримма и похитил его супругу. Как только мы вместе с вами вернем графиню обратно, я сниму с себя полномочия графа Гримма, и править вами будет законная наследница.
        И пока они переваривали, я добавил.
        - Никакой паники, господа и дамы. Выберите тех из вас, кому вы больше всего доверяете. Я отвечу на все их вопросы, и мы вернемся к работе. Нельзя допускать, чтобы из-за вероломных действий графа Шелронда ваши семьи и дети голодали. Избранных я буду ждать здесь же, приходите, как только определитесь. На этом у меня все, господа и дамы, прошу покинуть особняк и возвращаться к работе. И помните: пока мы действуем сообща, никакие козни эльфов нам не страшны!
        РЕПУТАЦИЯ С ЖИТЕЛЯМИ ГРАФСТВА ГРИММ +10.
        Ну, первый шаг сделан.
        Глава 5
        Первым делом предстояло окончательно подавить возможную оппозицию, при этом постаравшись не проливать слишком много крови. Как это ни странно, особенно в свете последних моих нововведений и перестановок в королевстве, но кнут далеко не всегда столь полезен, как может казаться на первый взгляд. Наилучшие работники это как раз те, кто видит, что каждое их телодвижение оправдывается выгодой, причем далеко не всегда в денежном эквиваленте.
        Когда я объявил конкурс крафтеров в Мидиане, желая установить с ними тесные контакты, для привлечения настоящих мастеров я придумал титул Первого Мастера. Все участники давно друг друга знали, все примерно были равны. И никого из них не интересовало золото. А вот выиграть уникальное звание, подтвержденное королем самого крутого государства - за это стоило создавать те шедевры, что увековечат мастеров в веках. Казалось бы, пустяк, всего-то филькина грамота, однако престиж победителей мгновенно взлетел до небес, а проигравшие перешли из стана небожителей в прокачанных ремесленников. И их услуги, соответственно, резко упали в цене. А вот позволить себе нанять Первого мог, по сути, только Некрополь.
        Конечно, обычному игроку будет невдомек, почему вдруг все так быстро изменилось, и как между собой связаны такие, казалось бы, различные события. Однако если ты сидишь внутри системы, то винтики, вращающие ее, становятся очевидными.
        Потому как вызванное званием перераспределение мастеров не только изменило рынок, но и пошло дальше, вплоть до выхода в открытый доступ ранее считавшихся эксклюзивными вещей. Изменился в большую сторону уровень потребления расходников, произошел глобальный отток многих редких ресурсов, годами ждавших своего часа в личных сундуках игроков. Фактически, разыграв звание Первого Мастера, мы обвалили рынок: насытили его новыми товарами, лишили актуальности старые, выгребли золото из закромов жителей, и создали временное насыщение ресурсами, переходящее в дефицит. Вот так, одной ничего не значащей для стороннего наблюдателя мелочью, я перевернул весь мир Неверкома.
        Этот урок я усвоил на пять с плюсом. Если можешь найти точку интереса человека, ты можешь заставить его сворачивать горы, превзойти самого себя, даже если сама цель манипуляции об этой своей способности и не подозревала.
        Сейчас мне предстояло проделать то же самое, однако здесь дело было не в том, чтобы подобрать правильный ключ к каждому из делегации жителей, но в весьма усеченных возможностях. Помимо показателей влияния неписей, у меня, по сути, не было никаких предположений, кого же изберут местные.
        Потому, не зная, под кого копать, я полез в другое меню. Вопрос продовольствия стоял действительно крайне остро, и любой из живущих в Галермо чувствовал это на себе. Фактически, сверни рынки на улице, и по городу можно будет собирать тонны трупов.
        Не меньшего вреда принесло массовое перенасыщение техникой. Галермо не являлся производителем уникальных предметов, по сути, всего лишь служа перевалочным пунктом между соседними графствами. Кстати, забавно, что карта королевства Айнзам нашлась не в кабинете Вильгельма, а в спальне под кроватью. Если бы не перстень, я бы туда и не заглянул.
        Само графство имело один выход к морю - собственно, здесь и стоит мой город. На суше его окружает скальный массив, оставляя небольшую долину, где разместились всего четыре поселка, даже до звания деревни не дотягивающих. Население за городом как раз и обеспечивает поставки продукции в обмен на технику, запчасти к которой и продает город.
        Казна графства сейчас полностью уходит на покрытие дефицита: Галермо создал столько барахла, что реализовать его на внутреннем рынке просто негде. Потребление ферм, даже если сейчас остановить все фабрики, не позволяет израсходовать эти запасы за пять лет бесперебойного поглощения.
        Находящиеся в порту корабли Грахэйма также обеспечиваются за счет графской казны. А с учетом количества ртов на дредноутах и низкой прибыльности рейсов, флот, обязанный стать спасением голодающей провинции, на самом деле его фактически грабит.
        Первое, что пришло мне на ум: нужно разобраться, что творится у соседей. Конечно, у нас нет эксклюзивных товаров, зато ширпотреб забил все склады до отказа: настолько, что им же и выплачивают зарплату рабочим на фабриках. Мы, конечно, обрушим рынок, но это не наш рынок, во-первых, а во-вторых, явление только временное.
        Поиск по базе неписей довольно скоро закончился. Заручиться поддержкой единственного знакомого мне и весьма уважаемого аристократа было необходимо. Потому я отправил запрос системе, чтобы Грахэйм явился ко мне.
        После этого, вооружившись картой, я принялся делить долину на будущее. Четыре фермы никогда не прокормят Галермо, однако, исходя из начертанного на бумаге, у нас есть все необходимое, чтобы разместить сразу до двадцати шести ферм. Просто потребуется снести уже имеющиеся, и модифицировать северную оконечность города, прилегающую к долине. В целом территория Гримм была достаточно небольшой, пожалуй, сюда бы не вместился даже мелкий по меркам Неверкома Валиадор.
        Однако пока я имел очень слабое представление, какими землями располагают наши соседи. Потому предположил, что у них место не лучше.
        Что меня действительно напрягло: никто не рылся в скальной породе в поисках ископаемых, что было как минимум странно, а как максимум - крайне подозрительно. Либо тоннели здесь презирают, либо лежащий по ту сторону не такого уж и широкого хребта сосед не очень любил моего предшественника. Настолько, что отказался от идеи поглотить его с помощью экономики.
        В целом же картина ясна. Мне досталось нищее графство на грани голода. И теперь придется искать способ превратить его в процветающий край на зависть всем соседям.
        Их, кстати, у нас было трое. Анди с запада, Торон с востока и на севере Шен. Все мы разделены природной стеной примерно трехкилометровой ширины, которую аристократы по какой-то причине отказались пробивать.
        Закончив с изучением карты, я свернул ее в трубку и спрятал в тубусе из сумки. Оно, конечно, продублировано мне в интерфейс, однако физический носитель пригодится, ведь у неписей системы нет.
        Дверь в особняк открылась, и я отвлекся от изучения графства. Подняв голову, кивнул пришедшему Верджилу и, указав гостю на кресло, сам поднялся на ноги.
        - Выпьете чего-нибудь, лейтенант? - спросил его, вынимая из сумки бутылку вина.
        - Благодарю, ваше величество, откажусь, - отозвался тот, с интересом оглядывая устроенный эльфами бардак. - Лучше расскажите, что здесь произошло. Насколько я помню, его сиятельство был не слишком радушен к вам, а теперь вы заняли его место.
        Я хмыкнул в ответ на это заявление. Честно заработанные баллы в отношениях с лейтенантом сработали, как и ожидалось: прежде чем рубить мне голову, Грахэйм решил прояснить ситуацию.
        - Я вам больше скажу, ваша милость, графство Гримм теперь не входит в состав королевства Айнзам.
        - Это еще не доказано, - пожал плечами тот, откидываясь на спинку кресла. - Войска подчинены аристократии, это верно. Вероятно, вы сможете дать им отпор. Однако бунт целого графства - это повод для короля применить свою магию. И тогда здесь и камня на камне не останется, уж помяните мое слово, ваше величество.
        Прежде чем отвечать, я взял небольшую паузу, подбирая слова.
        - Возможно, вы и правы, лейтенант, - наконец заговорил я, когда Верджил стал проявлять нетерпение. - Однако у всего есть своя цена. Как будущему правителю рода вам должно быть известно, что любая власть основана на иерархии. Тот, кто сидит наверху, принимает на себя не только права сюзерена, но и его обязанности. Так устроено, что эта пирамида не существует без основания. И как раз это самое основание мы и будем с вами спасать.
        - Мы? - удивленно переспросил он.
        - Разумеется, милорд. Вы как никто иной должны понимать: без армии графство обратится в пепел уже через пару дней. Поэтому мне нужна ваша помощь, как человека чести. Так получилось, что я никого, кроме вас, не знаю в этих краях. Следовательно, не могу и доверять.
        - Вы уходите от ответа, - напомнил мне Грахэйм.
        - Когда вы передали меня на поруку графу Гримм, он отправил меня сюда, а сам занялся своими делами. Когда меня доставили в особняк, я имел честь вести разговор с графиней Ариадной Гримм. В ходе беседы мы договорились, что я сделаю все, что в моих силах, дабы эта земля процветала.
        Судя по вскинутым бровям, я сумел Верджила удивить. Что ж, уже хорошее начало. А сейчас мы его еще и добьем.
        - Как оказалось, ваша графиня Гримм - моя давняя знакомая. И ей требовалась помощь. Несмотря на то, что я давно уже не жив в общем понимании этого слова, я все еще помню, что означает быть благородным человеком. Как помните и вы, граф Верджил Грахэйм.
        Лейтенант поморщился.
        - Я не...
        - Но вы будете графом, это я вам гарантирую, милорд, - не дал ему закончить я. - Однако вернемся к произошедшему. Как оказалось, граф Шелронд не только решил покончить с вами, но и расправиться с семейством Гримм. И именно для этого было совершено нападение у границы, а вовсе не для моего перехвата. Вы должны были умереть, чтобы открыть путь к захвату этой земли.
        - Зачем ему Гримм? - вновь перебил меня собеседник. - Графство Шелронда совсем в другой стороне! Им просто нечего делить...
        Я развел руками.
        - Либо так, либо он сошел с ума и волшебным образом опередил нас, лейтенант. Потому как нападение на следующую же ночь после нашего прибытия, при том, никто ничего не заметил... - я сделал паузу, позволяя Грахэйму додумать остальное. - К сожалению, когда я подоспел на место событий, то застал лишь умирающего охранника. Он и сообщил, что нападавшие носили цвета нашего с вами общего знакомого. К этому моменту особняк был уже пуст, выживших не было. Полагаю, Вильгельм уже мертв, а Ариадна похищена.
        - Тогда взяв ее в жены, он получит право на графство Гримм, - кивнул лейтенант, подытоживая мою мысль.
        - О, нет, берите выше, мой дорогой друг, - усмехнулся я. - Обладая Галермо, эльфы станут первыми, кто пойдет на войну с моим королевством. И как и любые доблестные воины Айнзама XVI, они вернутся с безоговорочной победой. Это возвысит эльфийских подданных, как героев. Однако сейчас Галермо на грани голодной смерти. Подозреваю, когда мы с вами проведем тщательное расследование причин возникновения острой нехватки провианта, мы также найдем следы длинноухого интригана в этом деле. Таким образом эльфы получат землю, естественным образом освобожденную от людей, но при этом принадлежащую как короне, так и самому Шелронду. Если хотите - это очень длинная игра на расширение собственных владений, и долгожитель вроде эльфа, легко дождется момента, когда план сработает. Заселив Гримм своими подданными, прибывшими в долину, Шелронд наладит обеспечение так, что край, некогда считавшимся гиблым, расцветет.
        - И он снова посрамит всех, а себя выставит героем, - кивнул лейтенант, складывая разложенную моими словами мозаику.
        - Кроме того, подозреваю, подобная подрывная деятельность ведется и в соседних графствах, уж слишком быстро и ловко эльфы проникли в особняк, не привлекая шума перерезали охрану, а потом избавились от Вильгельма и похитили Ариадну.
        - К чему вы ведете, ваше величество?
        - Путем долгих интриг и героических поступков, нынешний граф будет взбираться по иерархической лестнице до тех пор, пока не окажется на самой вершине.
        - Вы подозреваете...
        - Именно! - резко подскочив на ноги, воскликнул я. - Граф Шелронд готовится основать свое королевство!
        Глава 6
        Залог любых успешных переговоров - обстоятельная подготовка, глубокое знание темы и внимание к своим собеседникам. Остальное можно отдать на откуп собственной харизме. Однако здесь у нас никакого доверия со стороны коллегии переговорщиков нет. Поэтому придется опираться на текущее состояние графства и максимально подробно рассказать им свой план, попутно объясняя, как и что будет происходить. Когда люди видят, что ты досконально знаешь тему, они начинают тебе верить.
        Потому я не пожалел времени до прибытия послов, избранных народом, и провел его с максимальной пользой. В личных бумагах Вильгельма нашлось все необходимое для проведения полноценной презентации. Знал бы кто, чем занимается король мертвых на самом деле, ореол правителя резко бы утратил всю привлекательность. Никто ведь не хочет заниматься перекладыванием бумажек, всем хочется быть героями.
        Увы, здесь не получится взять меч и зарубить одушевленное зло. Проблема любого правителя в том, что по ту сторону баррикад сидят точно такие же люди, их проблемы не отличаются от проблем твоих подданных. И чем больше твой народ видит сходства, тем ниже его способность к военным действиям. Одному обывателю совершенно нечего делить с точно таким же обывателем. Это, однако, работает только в том случае, если нет острой нужды, как сейчас в графстве Гримм.
        Сидя за круглым столом, я достал карту и расстелил ее перед гостями. Стоящий за моим плечом Верджил прижал края пергамента чашками, заранее принесенными с кухни. Собравшиеся избранные окинули взором родной край и молча выжидали, что же я им скажу.
        - Итак, господа, пришло время разбираться в причинах последних событий, - объявил я, кладя руки на стол. - Сразу же начну с озвучивания наиболее важных проблем, чтобы у всех присутствующих сложилась правильная картина текущего положения, после уже перейдем к поиску решений. Как вы наверняка знаете, в графстве очень туго с провизией. Его сиятельство Вильгельм за свой счет покрывал недостачу денег для закупки продовольствия. Но из-за перепроизводства денег в казне осталось на пару недель, потом начнется голод.
        Собравшиеся молчали, угрюмо наблюдая за мной. Никто не перебивал, что уже хорошо, хотя, возможно, здесь заслуга Верджила, его-то в Галермо знали.
        Установив на месте ферм по кусочку сахара, я указал на них рукой и продолжил речь.
        - Каждая из этих ферм производит около 150 единиц провизии в неделю.
        - Но они же растят разное, - заметил широкоплечий мужик в униформе охранника.
        - Мы сейчас не будем разбирать, что конкретно там выращивают, нам главное - обозначить, сколько в итоге еды мы получаем, - пояснил я. - Одна порция провизии равна одному приему пищи на одного человека. Итого у нас 600 обедов в неделю со всех 4 ферм. Согласны?
        Я сделал паузу, но возражений не последовало. Считать здесь все умели.
        - Меж тем только жителей работоспособного возраста в графстве 8 916, - вновь заговорил я. - Что подводит нас к очевидной проблеме, господа. Ни при каких обстоятельствах мы не сможем избежать голода. На данный момент единственный вариант для нас: отправить флот присутствующего здесь господина Грахэйма в соседние графства.
        - Война? - испуганно выдохнул тощий парламентер.
        - Нет, - покачал я головой в ответ, - никакой войны с соседями у нас не будет. Мы соберем и погрузим на корабли всю продукцию, что есть на складах, и будем менять ее по самым низким ценам на провиант.
        - Но тогда чем платить нам будете?
        - Платить я буду вам золотом. Вы сможете обменять его либо на продукты, которые привезет из рейда господин лейтенант, либо сдать в банк, обменяв на банкноты. В любом случае, монета имеет вес, и вы без труда сможете ее потратить. Эквивалент выплат останется прежним на всех предприятиях, так что зарплата не изменится. Еще вопросы?
        Внимательно оглядев коллегию, я хмыкнул и продолжил.
        - Когда мы освободим северные склады, мы их уничтожим.
        Новая волна ропота прошла по моим слушателям, но я не дал себя втянуть в невыгодный диалог. Их время высказываться еще наступит.
        - Такое количество нам не требуется, - продолжил я, поднимая ладонь. - На месте складов будут возведены дополнительные фермы, куда пойдет часть закупленного лейтенантом продовольствия. Та же судьба ждет уже имеющиеся фермы, к сожалению, они построены слишком неудобно. На освободившееся место мы поставим двадцать шесть новых. И вот тогда о голоде в Галермо можно будет забыть.
        - Но король...
        - Он больше не король здесь, - снова не дал договорить я. - Как ваш правитель, он допустил, чтобы вы оказались в подобной ситуации. Как ваш правитель он позволил графу Шелронду убить Вильгельма и похитить Ариадну. Мне продолжать?
        Мужики переглядывались, не в силах выразиться вслух. И это понятно, сейчас им еще не ясно, как вести себя со мной, ведь технически я - враг, но враг, решающий проблемы. Они могли бы отказаться признавать меня, выбрав честь, а не жизнь. Но этот момент мы обсуждали с Грахэймом перед их приходом.
        Не должна чернь, которой народ являлся, решать, куда поворачивать судну. Для этого на корабле есть капитан, а на земле - граф. И Верджил со мной был вынужден согласиться, так как прекрасно понимал, к чему может привести раздор. Да и доводы мои он слышал именно эти: король нарушил свое слово, бросил жителей графства Гримм на произвол судьбы. И раз тот, кто должен защищать свой народ бездействует, то и власть его над этими людьми - не работает. Вассалитет - палка о двух концах. И мне оставалось лишь порадоваться, что аристократия здесь еще не переросла в более прогрессивную форму правления. Потому что нет ничего более уязвимого, чем феодальная система.
        А потому у них был простой выбор: подохнуть с голода за своего короля, который их бросил на произвол судьбы, или подчиниться узурпатору и выжить. Я же лишь прибавил себе легитимности, заявив о передаче прав в случае возвращения Ариадны, к тому же за моим плечом стоит не кто-то чужой, а такой же, как они заложник бедственного положения, прекрасно знакомый им лейтенант, до сих пор входящий в ряды флота графства Гримм. Простая математика - теперь на моей стороне не только моя крайне низкая репутация, но и отношение местных с Верджилом.
        Шах и мат, господа.
        - Будут ли с нами торговать тогда? - задал правильный вопрос один из пришедших. - Раз мы не одно королевство...
        - А какая кому разница? - усмехнулся я, опуская руку на столешницу. - Мы не сделаем ничего, что выходило бы за рамки дозволенного. Айнзам XVI настолько запустил дела в королевстве, что графы друг другу глотки режут, как какие-то бандиты. Все, что может сказать их король - не одобрить решение на местах. Но реальной силы за ним больше нет. И потому любой аристократ вправе послать его величество куда подальше. У всех проблемы, - сообщил я. - И эти проблемы нужно решать здесь и сейчас, а когда там король сподобится их решать, еще неизвестно. Потому - никаких преград на этом пути не будет.
        Конечно, если у них вообще найдется еда, которую можно обменять. Но на этот случай у меня имеется запасной план. Я всегда могу провести пару ритуалов и просто обратить жителей графства в немертвых. И тогда нам пропитание вообще не понадобится. Другое дело, что сами они на это вряд ли согласятся. Однако же, так хоть какой-то запасной план будет. Но эту проблему будем решать, когда закончится рейд.
        - А золота-то хватит у вас? - спросили они.
        - Хороший вопрос, - кивнул я. - В день казна графства оплачивает работы суммарно на 80 тысяч золов. На две недели, а ровно столько мы протянем без поставок извне, денег у меня хватит. После этого монеты можно будет разве что пытаться грызть. Но не думайте, что я отдаю свои деньги за красивые глаза - каждый вложенный мной кругляш будет возвращен, мы с вами это все обсудим, когда решим главную проблему - а именно наберем достаточно припасов, чтобы не бояться погибнуть. Еще вопросы?
        Все остальное совещание проходило уже гораздо проще. По сути, единственным требованием делегатов было постоянное присутствие рядом со мной Верджила Грахэйма. И ведь здесь наши интересы совпадали: лейтенант «защищает» народ Гримма от меня, я же пользуюсь его репутацией, чтобы продавливать жесткие меры. Более подходящий расклад и придумать сложно.
        Также я снова заверил, что сразу же по возвращении Ариадны сниму с себя все полномочия. Попутно я чуть-чуть урезал налоги - на 2%, но и это горожане приняли, как свою победу над узурпатором. Должен был я им, в конце концов, что-то и уступить, иначе с этих переговоров они бы вышли крайне расстроенными.
        Так что вскоре мы расстались, довольные друг другом. По итогам этих разговоров я сумел поднять собственную репутацию с населением графства на 25 и прибавить в личном рейтинге Верджила еще 50 баллов. Такими темпами через пару встреч можно ожидать, что бравый флотоводец решится присягнуть мне.
        Посмеявшись последней мысли, я поднялся на ноги и направился в свою комнату. Грахэйм вызвался разобраться с обслугой особняка, и я не возражал. Уж если кто и заинтересован в нашем успехе - так это будущий граф. Ведь Шелронд не просто совершил на него покушение, эльф убил сюзерена и тем самым нанес несмываемое оскорбление всем его вассалам. То, что Верджил не давал графу присяги, а только состоит на службе у Гримма, и назначен он был королевским главнокомандующим, для лейтенанта значения не имело.
        Двери в моих покоях по-прежнему не было. Но меня это мало волновало. Устроившись на кровати, я раскрыл меню управления графством. Конечно, мне даже льстит такая вера в меня, но лучше еще раз все перепроверить, прежде чем начать крушить старые порядки и наводить новые.
        Вопрос номер один: у кого Вильгельм закупал провизию? Правильно, у соседей. И цена была вполне подъемная, как-никак а портом Галермо пользовались все и портить отношения никто не хотел. Соответственно, основной доход и шел из работы доков и верфи. Сравнив цены за последние несколько месяцев, я заметил тенденцию к падению стоимости каждой закупки.
        Вопрос номер два: почему так бездарно поставлены фермы? На это у меня столь быстро ответа не нашлось. Нужно будет проверять бумаги, чтобы разобраться в причинах. Вряд ли он не догадывался, что случиться, если единственный канал продовольствия вдруг окажется перекрыт.
        Вопрос номер три: почему граф не сделал запасы провизии, прекрасно зная, что в скором времени его казна не сможет покрывать такие закупки? Ответ здесь крылся сразу в двух фактах - во-первых, подняла норму производства Ариадна, стараясь вытащить провинцию из дерьма, во-вторых, раз в три месяца Вильгельм получал крупный транш из неизвестного мне источника. И деньги шли на его личный счет. Не в казну, а на собственный, мать его, счет в королевском банке!
        - Ну и тварь же твой муж, Ариадна, - усмехнулся я, складывая картинку воедино.
        Поднявшись с кровати, я наведался в кабинет Вильгельма и принялся листать бумаги. Закрытые проекты, отказы в каких-то собраниях... Личная переписка с маркизой Клодией Штербен, полная сетований на отсутствие такого замечательного Вильгельма на королевских приемах...
        Перерыв документы, я так и не нашел ни следа банковских бумаг. Либо Вильгельм их хранил даже лучше, чем кристалл управления, либо унес с собой в могилу, когда напали эльфы. Хотя я вообще начинаю сомневаться, что этот пронырливый ублюдок помер. Не исключено, что граф банально сбежал, спасая свою шкуру. Да и было ли нападение на самом деле организовано эльфами?
        Кто-то ведь ему платил, чтобы графство Гримм медленно и верно катилось к чертям. Так почему бы этим благодетелем не оказаться Шелронду?
        Глава 7
        Со стороны может показаться, что у нас шикарные возможности для старта - есть товар, есть место под застройку. Однако это совершенно не так.
        Разбираясь с документами, и попутно вздыхая об отсутствии Манфреда Куно под рукой, я раскопал несколько дополнительных проблем.
        Во-первых, это местный климат. Из-за обильных осадков, как, например, встретивший нас град, мой план по возведению ферм можно считать не самым лучшим - единственные четыре фермы стоят именно так, потому что иначе их просто затопит. Как выяснилось в беседе с Верджилом, это особенность именно данного графства, и соседи спокойно радуются солнцу, пока мы бродим по колено в воде. Зато в Гримме достаточно ресурсов для проведения работ на фабриках за свой счет, что пусть и не делает наши детали и запчасти эксклюзивом, однако благодаря Ариадне, превращает графство из мелкого торговца в оптового поставщика.
        Галермо не просто так построен именно здесь. Треугольный город с вершиной в порту два других крыла опустил на шахты. В них полуавтоматическим способом добывались основные ресурсы для крафта местных изделий.
        Кстати, что конкретно мы производим, я так и не понял даже отдаленно: к части механизмов даже не применялось собственного названия, только ID объекта, например, деталь 135. Чего деталь? Где остальные 134 номера? В общем, опять на лицо недоделки при вводе контента.
        Однако в этот раз я безо всяких сомнений отписал в техподдержку. Раз уж я тут по воле дочери одного из владельцев корпорации, и выполняю ее работу, мне полагается как минимум денежное поощрение. Письмо ушло без каких-либо проблем, но ответа я пока не дождался. А жаль, лишние деньги мне бы не помешали.
        У нас всего неделя иммунитета, пока его величество Айнзам XVI не двинет к нам армию. А потом еще неделя, и провинцию можно брать голыми руками. Каждый день обходился мне в потерю 800 тысяч золотых монет. Но для того, чтобы вскопать землю под будущие фермы, мне придется заплатить еще. Поэтому бонус за тест был бы кстати.
        А копать обязательно придется: из-за природного положения грунта вода стекает с четырех холмов в саму долину, где и застаивается до появления солнца, а дальше - по закону круговорота, возвращается в атмосферу. Это еще хорошо, периоды дождей не слишком долгие: иначе вместо плодородной почвы уже давно бы стояло вонючее болото.
        Наметив на плане, как распределить поля ферм с учетом новой информации, я прочертил линии отвода, чтобы влага не застаивалась, а шла в городскую канализацию, а уже по ней - в море. Конечно, в будущем систему предстояло доработать, но моя задача пока что не в перманентном решении, а во временной защите посевов от затопления.
        И хорошо еще, у нас много свободных рук. Ариадна согнала на фабрики все взрослое население графства, но столько товара нам больше не потребуется: оптовые поставки мы организуем и без подобного фанатизма.
        Только наметив черновики работ, я смог выдохнуть спокойнее. Оставалась самая главная проблема, решения которой я пока не видел: нападение королевских войск.
        Конечно, как архимаг, я могу создать щит над всем графством. Вот только его прочность будет равна 1, и любой тычок обрушит всю защиту. А с учетом охватываемой территории затраты маны будут катастрофическими. И, разумеется, нас будут отстреливать не одним снарядом.
        Так и не придя к решению, я отложил эту проблему в долгий ящик. Выход всегда есть, его просто нужно найти.

* * *
        Уже на следующий день флот Грахэйма разделился на три части. Одна оставалась в графстве, две другие отправились к соседям, груженные по самую макушку товаром. Оставалось лишь ждать, когда они вернутся с провизией. Конечно, я мог бы купить еду и за свои кровные, но зачем отдавать свое, когда можно расплатиться чужим?
        Освобожденные от производства жители отправились срывать холмы. С удивлением я обнаружил, что у них нет для этого оборудования - одни лопаты да тачки. Ручной труд шел медленно, но но благодаря массовости рабочих мы закончили возведение системы водоотведения уже через двое суток.
        Разбирать склады оказалось тяжелее из-за вытянутой над городом кровли - часть зданий поддерживала крышу, и это приходилось учитывать, чтобы не обвалить ее по всему городу. Но и с этим справились за два дня.
        Все это время я гулял по Галермо в компании лейтенанта. Сам город не производил особого впечатления: когда стало ясно, какие у него проблемы, я не мог отделаться от ощущения, что хожу по громадному заводу времен Первой Мировой. Временами попадались участки не закрытых кожухами труб, под ногами периодически журчала стекающая с сельскохозяйственной зоны вода. Лица людей уже не казались мне действительно довольными: за каждой улыбкой и преувеличенно бодрым голосом скрывался страх.
        На первый взгляд благополучное графство все больше обнажало свою истинную суть. Обветшавшие строения, чью старость пытались скрыть новой краской. Запах плесени и сырости из канализационных труб тщательно маскировали химическими средствами, использованными для очистки города. Стоило свернуть с главной улицы, в глаза бросались парящие отвратительным туманом сточные воды. Для полноты картины не хватало лишь нищих, что живут у мусорных баков.
        Два оружейных магазина на весь город, пара ателье и один театр, закрытый по причине отсутствия актеров. Кроме этого базового набора даже деньги потратить некуда, единственная альтернатива: скупка продуктов, выращенных в оранжереях собственных квартир, у тех, кому повезло иметь эти огороды.
        Блуждая на пару с Грахэймом по Галермо, я продолжал рассматривать местные достопримечательности, размышляя о способах защиты. Конечно, глупо надеяться, что о нас забудут: Айнзам прислал войска даже на далекий архипелаг, уж на своей-то земле сам Бог велел защищать государственные интересы. И если раньше эти интересы защищал шагающий за моей спиной лейтенант, теперь обязательно пошлют кого-то посильнее. Ведь не могут они не знать, что флот Грахэйма на стороне мятежников.
        - Лейтенант, - обратился я, останавливаясь перед пустым складским помещением.
        - Да, ваше величество?
        - А что здесь хранилось? - спросил, не оборачиваясь.
        Тонкие металлические двери склада распахнуты настежь, слегка покачиваются на петлях с тихим скрипом, хотя ветра не слышно. Внутри слабо моргает одинокая лампа, умиротворенно свисающая на проводе, как проигравшийся в карты поэт. Света хватало едва очертить стены пустого здания.
        - Не могу знать, ваше величество, - ответил лейтенант. - Что-то придумали?
        Я пожал плечами и перешагнул порог. На плечи тут же надавило, пригибая к земле, в несуществующие ноздри ударил запах крови. По костям пробежалась волна леденящего холода.
        - Здесь умерло множество людей, - заявил я, указывая рукой в дальний угол. - Мучительной смертью.
        Судя по звуку, Верджил вытащил свой офицерский револьвер из кобуры и, вежливо отстранив меня в сторону, первым направился к указанному мной месту. Я же осмотрелся еще, отмечая про себя, как знакомо стало мне это ощущение.
        Те эманации, что испускают психо-молоты, уже стали для меня совершенно обыденным делом. Закон королевства был строг, и практически за любую провинность вместо тюрьмы осужденного отправляли в эти устройства, генерирующие электричество, ману и еще черт знает сколько разных вещей. Целиком и полностью королевство Айнзам зависело от данной технологии захвата душ.
        Однако именно здесь, на этом заброшенном складе, я чувствовал иное. Кто бы не проводил здесь жертвоприношения, он обращался к силам, лежащим по ту сторону реальности. Но, к сожалению, я не мог сказать, что это были за силы.
        - Здесь подвал, - объявил Грахэйм, рассматривая люк у себя под ногами.
        - Разумеется, там подвал, ваше сиятельство, - ответил я, глядя, как лейтенант вынимает рацию из нагрудного кармана. - Иначе о произошедшем знала бы вся округа.
        Бросив на меня недовольный взгляд, Верджил вызвал отряд стражи в подкрепление. Я оставался на месте, продолжая разбираться в своих ощущениях. Вообще, строго говоря, на этом континенте не было магии, и значит, не должно существовать тех, кому можно было бы приносить жертвы. Однако факт остается фактом: на этом складе отдали души несколько десятков пленников. Отдали неизвестной мне сущности. А ведь пока на архипелаге общался с парламентом, различать оттенки всех Богов научился.
        Поставив в памяти зарубку, отступил в сторону, пропуская явившихся стражей порядка. На меня полицейские смотрели с подозрением - с лейтенантом они из разных структур, и на них моя репутация не распространялась, работала только та, что уже успел набрать с горожанами. Не будь здесь Грахэйма, меня бы первого упекли до выяснения. Собственно, это один из тех случаев, когда постоянное нахождение лейтенанта рядом со мной работает в мою пользе.
        Лейтенант с легким кивком отступил ко мне, а местное МВД принялось за работу. Вместе ребята в униформе навалились на люк в полу, используя найденный здесь же кусок арматуры в качестве рычага. С треском и скрипом лаз все же открылся. Из темноты подземелья наружу повалил густой сгусток боли и ужаса, я почти увидел это облако. А еще там был психо-молот!
        - Назад! - крикнул я, но было уже поздно.
        Установленное в подвале устройство сработало, моментально убивая служителей закона. Три трупа просто осели наземь, даже не успев отреагировать на мой окрик.
        - Твою мать, - выругался я, глядя на распростершихся на грязном полу.
        Грахэйм высказался в том же духе. Лейтенант не двигался с места, просто вцепился в мой рукав, как клещами.
        - Медленно отходим назад, - прошептал Верджил одними губами.
        - Нет, мой друг, - спокойно ответил я, наблюдая, как души убитых покидают этот план бытия. - Ловушка была одноразовой.
        И это на самом деле было так. Стоило психо-молоту сработать один раз, вырвавшаяся из машины на свободу душа покинула нас - я только и успел заметить след ее бегства в Серые Пределы.
        - Ваше величество, - с усилием выдавил Грахэйм.
        - Стой и смотри, - ответил я, смело шагая к спуску в подвал.
        Подойдя к лежащим у лаза телам, я провел ладонью над каждым из них. Плоть разлетелась в стороны, обращая погибших в послушных мне мертвяков. Поднявшиеся на ноги скелеты спокойно спустились вниз по лестнице, а я наблюдал их глазами.
        Лейтенант оставался на месте, все еще не веря, что в подвале безопасно. Решив убедить его, я заставил нежить поднять наверх обломки разрушенного устройства. Только после этого Грахэйм успокоился и подошел ближе.
        Однако я его опередил, и первым сошел на минус первый этаж. В мгновение ока схватив чертежи со стола, я спрятал их в сумке, пока лейтенант еще не успел спуститься.
        - Что здесь? - спросил он, оглядывая мастерскую.
        - То же самое я видел у себя на острове, лейтенант, - сообщил ему, не оборачиваясь и изображая, будто осматриваюсь. - И в каждой такой лаборатории собирали ваши генераторы.
        - Невозможно, только его величество...
        Я обернулся и молча взглянул на растерянного флотоводца.
        - Возьмите себя в руки, мой друг, - произнес я, когда Грахэйм, наконец, осознал, что уникальный товар Айнзама XVI перестал быть уникальным. - Полагаю, мы нашли самое первое логово того, кто устроил свои бесчеловечные эксперименты на моей земле.
        - Вряд ли, ваше величество, - возразил, оглядываясь, флотоводец. - Судя по тому, что я вижу, прибыв сюда, этот неведомый маньяк уже знал, что делать. А в этой мастерской разбирался, как именно.
        - И он не планировал возвращаться, - подытожил я его выводы, естественно, не сообщая о найденных бумагах.
        - Потому что оставил ловушку, гарантированно убивающую любого любопытного, - подтвердил он.
        - Именно.
        ПОЛУЧЕНО ЗАДАНИЕ «ТАИНСТВЕННЫЙ ГЕНИЙ». ПОДРОБНОСТИ ДОБАВЛЕНЫ В МЕНЮ «ДНЕВНИК».
        А вот это уже интересно, подумал я, прежде чем открыть детальное описание квеста.
        Глава 8
        Искать ублюдка, зная изначальную точку его пребывания, должно было быть не сложно. Однако пока я никаких телодвижений не совершал: лейтенант оставался рядом и, кажется, немного меня побаивался. Впрочем, трое неотступно следующих за нами скелетов действительно произвели фурор среди населения во время нашего возвращения в особняк.
        Каким-то образом все неписи сразу определяли, что это не подобная мне нежить, а лишь безвольные болванчики, подчиняющиеся моей воле. Так что даже хорошо, что эту часть Неверкома в чужую игру все же перенесли без потерь. Однако отделаться от ряда вопросов нам с лейтенантом все же не удалось.
        Во время нападения на особняк Вильгельма в доме находился действующий капитан стражи. По понятным причинам после этих трагических событий должность на короткое время стала вакантной. Однако теперь у полиции появился новый глава, и он оказался хватким малым. Гибель троих подчиненных показалась ему не столь значительной, как обращение их тел в ходячие скелеты.
        - Судить я вас пока что не могу, - заявил он, в четвертый раз проведя допрос по кругу. - Однако и верить не обязан.
        - Разумно, - кивнул я, помешивая серебряной ложечкой сахар в кофе.
        После того, как попробовал эту дрянь на вкус, пить местный кофе мне перехотелось, однако против старых привычек не попрешь, а потому кофейник практически поселился рядом со мной. Я вообще заметил, что у меня образуются некие ритуалы, вроде подливания кофе в чашку и размешивание сахара в нем. Это помогало взять короткую паузу и сосредоточиться на важных мыслях.
        - Лейтенант не разбирается в магии. И единственный, кто может подтвердить, что трое моих людей были мертвы на самом деле - это вы, - заявил капитан. - А к вам у меня веры ни на грош.
        - А вы разбираетесь в магии? - усмехнулся я в ответ, и, так и не сделав глотка, отставил свою чашку в сторону.
        - А мне и не нужно, - спокойно ответил тот, откидываясь на спинку кресла. - На место преступления именно вы привели лейтенанта Грахэйма. Вы же предупредили его об опасности, когда вызванный в подкрепление наряд стал открывать вход. И вы же превратили моих подчиненных в нежить, чем нарушили правила поведения на месте преступления. Кроме того, вы первым спустились в подвал. Кто знает, что вы хотели там забрать, Макс? А уж о том, что вы заранее удобрили почву, сообщив лейтенанту о таких же событиях на узурпированной вами территории, и говорить не стоит. Кроме всего прочего о нападении эльфов узнали именно вы и только вы. К тому же нет никаких подтверждений относительно судьбы настоящих графа и графини Гримм. Однако вы смело заявляете, что Вильгельм убит, а Ариадна только похищена. Как-то слишком складно все получается, не находите?
        Мне оставалось лишь посмеяться. Хотя на самом деле капитан прав, со стороны ведь именно так все и выглядит. Но он упускает важные детали в своем хреново проведенном расследовании.
        - Вы, капитан, уже похоже, все решили, верно? - уточнил я.
        Естественно, на мой вопрос он и не подумал отвечать. Допив кофе из своей чашки, главный полицейский Галермо поднял взгляд на стоящих за моей спиной скелетов. Те никак не отреагировали, по-прежнему держа оружие в руке и глядя в никуда, замерли без единого движения.
        - Скажите, Макс, как давно вы впервые посетили графство Гримм, и под каким именем? - спросил он так мягко, будто уже раскусил меня и теперь предлагает покаяться.
        В этот момент мне действительно стало смешно от нелепости происходящего. Не знаю, каким образом этот тупица получил погоны капитана, но явно тут дело не в остром уме и даре наблюдательности. Скорее имеет место быть банальный подкуп или родство.
        - Я впервые прибыл на ваш континент, капитан, несколько дней назад, - спокойно проговорил в ответ я. - И если бы вы действительно занимались своим делом, а не старались фальсифицировать против меня обвинение, вы бы об этом знали.
        Несмотря на все его попытки, я нисколько не был тронут происходящим. Даже скорее наоборот, если бы никто во всем графстве так и не решился оспорить мое право владеть провинцией, я бы разочаровался в администрации Неверкома. А ведь они до сих пор не прислали мне награду за найденные ошибки.
        - Хотите заявить, что я не соответствую занимаемой должности, Макс? - безо всякого уважения спросил он, вынимая из кармана пачку папирос.
        Щелкнув зажигалкой, капитан закурил, даже не догадавшись спросить у меня разрешения. Я же подумал, что, пожалуй, впервые вижу этот канувший в прошлое предмет. Интересно, она на бензине, и тогда мне следует ожидать дизельных двигателей у соседних королевств, или на газу, что означает возможное применение химического оружия массового поражения? Все же здесь антураж подходящий для обоих вариантов, но не исключено, что это не предел, и на самом деле в каждом королевстве своя эпоха развития.
        - Нет, капитан, - ответил я, глядя, как он стряхивает пепел в мой нетронутый кофе. - Но мне кажется, жители графства Гримм так и не воспринимают меня всерьез. Или некто решил специально спровоцировать меня на ответные действия. Вы же здесь все ничего не понимаете в магии, - проговорил я, по щелчку пальца материализуя «Дух Костей» над ладонью. - И как люди просвещенные, вы привыкли считать ее чем-то вроде уличных фокусов, ведь настоящий маг движением пальца стирает города с лица земли, а на точечное воздействие не способен.
        Рука с папиросой дрогнула, с губ капитана сползла улыбка. Он медленно выпрямился, однако попыток встать с кресла не предпринимал.
        - Ваше величество... - пробормотал сидящий в стороне от нас Грахэйм.
        - Да, Верджил, - кивнул я. - Именно так, мое величество Макс I Повелитель Мертвых. И раз уж мне приходится напоминать каждой грязной крысе, на кого она пытается пищать, я покажу всему этому проклятому графству, что такое мой гнев!
        Капитан ничего не успел сделать. Черепа сорвали кожу с его лица в мгновение ока, обнажив сероватые кости. Пришедшие с полицаем подчиненные выхватили оружие, и даже успели снять предохранители. Однако рванувшие в бой скелеты поступили намного гуманнее, чем я. Служакам просто отрубили руки.
        Полицейские в ужасе кричали от боли и страха, глядя на лежащие у их ног конечности. По тычку на каждого, и слуги закона разлеглись без сознания на полу, теряя здоровье от кровопотери.
        Бой окончен. Получено 120 000 опыта.
        - Лейтенант, - повернувшись к Грахэйму, обратился я. - Немедленно распорядитесь установить три кола перед воротами особняка. И посадите этих крыс на них. Я запрещаю убивать их или снимать тела до моего разрешения.
        Рука Верджила легла на револьвер. Я лишь кивнул, и к запястью лейтенанта прикоснулось холодное лезвие меча подошедшего сбоку скелета.
        - С этого момента, граф Грахэйм, в Гримме объявлено военное положение. Любое отклонение от моих приказов, и нарушивший порядок будет убит на месте. Никакого суда и оправданий. Я достаточно потратил времени, чтобы убедить ваш народ в своих добрых намерениях, однако вы не прониклись. Теперь будем говорить с вами иначе. Итак, лейтенант, мне лишить вас руки, или вы присягнете мне на верность?
        Он не пошевелил и мускулом. Однако, раз мы об этом заговорили, пришло время вскрывать все карты. Я устал притворяться добрым и всепрощающим.
        - Как вы уже знаете, я не могу умереть, - продолжил свою речь я. - Меня нельзя убить, я не старею. Проклятье! Да я могу взять вот эту ложку и прокопать ей тоннель в соседние графства, и знаете что, мой друг? Я даже не устану! И в действительности меня абсолютно ничего не связывает с вашим народом. Я могу вырезать всех до единого, включая стариков и детей.
        - Мой флот...
        - Что, ваш флот, Верджил? - усмехнулся я. - Корабли станут бомбить долину и город? Конечно, станут. Однако мне это не страшно. Я буду восставать из мертвых всякий раз, как только погибну. Вы можете сравнять с землей половину континента, а я все равно воскресну и продолжу убивать.
        Его кадык нервно дернулся.
        - Не стоит обольщаться моим к вам добрым отношением, Грахэйм, - после краткой паузы продолжил я снова. - Вы живы лишь по той простой причине, что вызываете у меня симпатию как человек твердых убеждений и непоколебимой целеустремленности. Но знайте, Верджил, в тот момент, когда я ступил на землю графства Гримм, на вашу сторону планеты сошла сама смерть. И лишь от вас одного зависит, скольких я отправлю в Серые Пределы.
        Он по-прежнему молчал. Молчала и система, никак не реагируя на происходящее. А потому я решил немного надавить.
        - Вы поняли мой приказ, ваше сиятельство?
        - Понял, ваше величество, - наконец, отозвался он, и я взмахом руки приказал скелету убрать меч от кисти лейтенанта.
        - Тогда выполняйте.
        Конечно, мне не требуются для колдовства все эти жесты и слова. Но я здесь не в родном Некрополе, да и окружающие о магии знают чуть меньше, чем ничего. А потому лучше приуменьшить собственные возможности. Пускай окружающие видят и слышат, как и что я делаю, пусть пытаются анализировать и приспособиться. Я же буду ждать нападения и лучше ошеломлю врагов, чем буду предсказуемым.
        Тела умирающих полицейских вынесли достаточно быстро. Приведенные Верджилом слуги с ужасом в глазах оттирали кровь с пола и стен. Кресло, с которого так и не успел встать капитан, вообще годится разве что на растопку.
        Я вручил вернувшемуся Грахэйму список всех, кого система пометила связанным с исследованным нами подвалом.
        - С этого момента, Верджил, все силовые структуры в ваших руках, - заявил я, параллельно выставляя соответствующее назначение с помощью перстня управления. - Не злоупотребляйте моим доверием, наведите образцовый порядок среди населения, и следите, чтобы он соблюдался.
        Грахэйм явно был не рад такому повороту своей судьбы, однако и присягу он мне пока не принес. А потому сейчас в нем боролись две половины любого человека. С одной стороны, будучи родом из аристократов, Верджил понимал, что поступает абсолютно неверно, поддерживая узурпатора, с другой, искренне верил, что может служить спасителем всего графства, если встанет между мной и народом, играя роль смягчающего буфера.
        Чтобы помочь ему решиться, я воспользовался его шатким положением, желая подсластить пилюлю.
        - А когда мы наведем порядок здесь, я разберусь с Шелрондом так, что ни один длинноухий ублюдок больше не посмеет заявить о своих правах на ваши земли, - заявил я. - Ну, что скажете, ваше сиятельство?
        Глава 9
        Новоиспеченный капитан Галермо был болезненно бледен и устрашающе худ, униформа на нем болталась, как барская шуба на дистрофике. На его носу висели толстые очки, без которых он, судя по пухлым стеклам, различал лишь световые пятна. Однако при этом Митчелл Шмидт совершенно спокойно смотрел на беззвучно открывающую рот голову предшественника, установленную на журнальный столик.
        - Рад видеть, капитан, - проговорил я, помешивая сахар в чашке кофе. - Как вы заметили, за небольшой промежуток времени в графстве многое переменилось.
        - Да, ваше величество.
        - В частности, после преобразования вашего предыдущего начальника, к моему сожалению, часть сотрудников вашего ведомства решила оставить свои посты.
        Митчелл кивнул, отчего очки съехали на кончик носа, и он тут же поправил их указательным пальцем.
        - Так точно, ваше величество.
        - Кому война, кому мать родна. Вы должны быть благодарны этим дезертирам. В мгновение ока из штатного клерка в капитаны полиции - головокружительная карьера, - я отставил чашку в сторону и кивнул Шмидту на кресло напротив. - Присядьте, пожалуйста.
        Уговаривать дважды не пришлось. Он опустился на сидение, удобно устроился, разложив руки на мягкие подлокотниках. Я же просто наблюдал за ним, составляя для себя картину.
        После того, как Грахэйм выставил сунувшихся ко мне полицаев перед особняком, силы их коллег предприняли безуспешную попытку восстания. Две трети состава этих революционеров теперь бродили по особняку в виде переродившихся немертвых.
        Остальные поспешно разбежались, бросая все дела, удостоверения, но не забыв прихватить табельное оружие. Среди тех, кто остался, мы с Верджилом провели короткие переговоры, и вот, старший клерк, занимавшийся оформлением дел ведомства, теперь назначен капитаном. Пошедший ва-банк сотрудник, который в случае моего провала будет казнен за коллаборацию.
        - Первое, что вам следует запомнить, Митчелл, - произнес я, откидываясь на спинку, - я не потерплю разжигания конфликтов на своей территории. Поэтому тщательно следите за тем, что говорят на улицах и в вашем ведомстве. Также сообщите всем дезертирам, что у них есть сутки, чтобы заступить на службу. В противном случае я выдам вам разрешение изловить предателей. И казнить, как подобает поступать с изменниками. Напомните, какое наказание за это положено, капитан?
        - Повешение за шею до наступления смерти, - спокойно проговорил Шмидт. - А случае же офицерского звания - четвертование.
        Я всплеснул руками.
        - Признаться мне нравится ваше спокойствие, с которым вы об этом говорите, Митчелл. А ведь вы сейчас общаетесь с узурпатором, и обсуждаете казнь не просто ваших соотечественников, но и коллег, многих из которых вы наверняка хорошо знаете.
        - Можете не беспокоиться, ваше величество, - проговорил Шмидт. - В отличие от большинства моих бывших коллег, я прекрасно осознаю последствия вашего появления на этой земле.
        - Вот как? - с интересом спросил я. - Поведайте же мне, каким вы видите ближайшее будущее графства Гримм.
        Он поправил очки и, указав взглядом на кофейник, спросил разрешения.
        - Могу я?
        - Конечно, Митчелл, угощайтесь.
        Шмидт налил себе кофе, бросил в маленькую чашку шесть кусочков сахара. Энергичными движениями размешал и отложил ложку в сторону. К самому напитку он не притронулся, сложил ладони на коленях, как примерный ученик.
        - Итак, ваше величество, находясь по долгу службы в канцелярии, я в основном занимался тем, что составлял отчеты и формировал заявки нашего ведомства. Так я узнал, что графиня и граф Гримм отправляют лейтенанта Грахэйма на архипелаг с целью захвата узурпировавшего власть короля мертвых. Памятуя о прошедшей в прошлом году войне с нежитью, я примерно знал, чего ожидать от сильного лича. И вот, что мне удалось узнать: некто Макс I Повелитель Мертвых появился в Неверкоме несколько лет назад, как владетель города Карнат. А уже через несколько месяцев основал королевство Некрополь, попутно уничтожив мешавших ему аристократов. Дальше этот лич, казалось, успокоился и правил в течение года, не покидая собственной страны. Однако Империя Неверком бросила королю мертвых перчатку в лицо, и в итоге исчезла с лица земли.
        Митчелл взял короткую паузу, я же сложил пальцы в замок и, облокотившись на столешницу, опустил на них подбородок. Всегда интересно послушать, какой ты молодец, и ведь со стороны все именно так и выглядит: я шел от победы к победе, отвечая на вызовы врагов так, что моя мощь только росла, а от соперников оставались лишь летописи. Однако тот факт, что мелкий клерк накопал столько данных обо мне, означает, что у Айнзама были и, скорее всего, до сих пор имеются свои осведомители - как в Неверкоме, так и на островах. До получения контроля над Карнатом я их не интересовал, да и наши разборки с Бездной капитан не упомянул. Возможно, потому что для местных это не имеет значения. Хотя, чего сомневаться? У них все это время была Ариадна.
        - Когда пришло сообщение, что архипелаг Вульфа захвачен Максом I Повелителем Мертвых, многим в королевстве Айнзам стало ясно, что вы на достигнутом не остановитесь, - негромко продолжил Шмидт.
        - Насколько многим? - заинтересованно уточнил я, начиная понимать, что впутался в заранее установленную предприимчивыми аристократами интригу.
        Меня, выходит, просчитали до этого самого места. И сделали это задолго до того момента, когда я внезапно для самого себя решил сдаться Грахэйму. Однозначно мне противостоит некто с весьма незаурядным умом.
        - Часть аристократов королевства давно придерживается мнения, что трон стал слишком шатким, а корона надета не на ту голову, ваше величество, - заявил он. - И, как вы, наверное, уже догадались, эта группа влиятельных лиц готова пойти с вами на переговоры.
        - Я так полагаю, вы являетесь связующим звеном между ними и мной, Митчелл? - с усмешкой уточнил я. - Как же так вышло, ведь ваше назначение капитаном, да и сам этот разговор - воля случая?
        - Я бастард, ваше величество, - прямо взглянув на меня, признался Шмидт. - Ваша тактика захвата не отличается большой оригинальностью: сперва свержение действующей власти, затем отчуждение территории. В промежуток между захватом и присоединением к королевству Некрополь вы чистите ряды приближенных, устраняя недовольных или несговорчивых. Меня направили в графство Гримм через неделю после того, как вы стали губернатором архипелага Вульфа. Все остальное лишь следствие повторения вами уже отработанной тактики. Мне оставалось только дождаться, когда представится возможность. Смерть предыдущего капитана стала таковой, когда силы правопорядка приняли решение покинуть свой пост. К этому моменту я уже озаботился соответствующей репутацией, и просто воспользовался ей, лично вызвавшись занять место капитана стражи при узурпаторе.
        Я кивнул ему, и в гостиной воцарилась тишина. Митчелл не спешил ее нарушать, а я пытался выстроить линию дальнейшего поведения.
        Нет, конечно, я рассчитывал, что в Айнзаме найдутся хоть какие-то союзники. Однако в моих планах это я должен был находить их среди тех, кто недоволен, и подбирать кадры из голодных до власти и привилегий. Но должен был делать это сам. А теперь выходит, есть целая политическая партия аристократов, готовая использовать меня в своих целях. А ведь это я должен быть дергающим за ниточки серым кардиналом, никак не наоборот.
        - Когда и где? - спросил я, вновь концентрируясь на сидящем напротив капитане.
        - На судне, отправленном Грахэймом, прибудет посланник, уполномоченный выступать от лица вышеуказанных лиц, ваше величество, - спокойно ответил Шмидт.
        - До возвращения кораблей осталось не так уж много времени, Митчелл. К тому же, с огромной вероятностью начнется вторжение.
        - Простите, что перебиваю, ваше величество, - остановил меня капитан. - Но у наших соседей будут дела поважнее, чем пытаться отбить потерянные короной территории.
        - Вот как? - усмехнулся я, откидываясь на спинку. - И что же с ними такого произойдет?
        Шмидт пожал плечами.
        - Я не знаю всего, ваше величество. Но точно осведомлен, что соседние графства не выставят свои войска против вашей территории. А так как ближайший к нам аристократ помимо них давно известен своим яростным желанием вырваться из-под гнета его величества Айнзама XVI, армию графства Сторм также ждать не приходится. Даже герцог Хорс, стоящий над этой территорией, не посмеет двинуть армию в сторону Гримма: собственные вассалы отвернутся от него за подобное нарушение их суверенного права на защиту собственных владений.
        - Но ведь это их обязанность, как вассалов, разве не так? - решил прояснить я.
        - Нет, ваше величество, графы имеют право отказаться пропустить армию герцога через свои земли. Так как Хорс в этом случае идет войной на другого короля, это международный акт агрессии, что автоматически закрепляет графство Гримм за вами. И только сам король Айнзам имеет право объявить военные действия подобного уровня, при этом обязательно возглавив нападение, однако в таком случае вмешаются другие короли, и весь континент вспыхнет в мировой войне. Каждый граф имеет право отстаивать свои земли самостоятельно, а также, в случае необходимости, приходить на помощь соседям. Но ни Ариадна, ни Вильгельм не запрашивали помощи, следовательно, можно смело заявить, что вы заполучили провинцию в свои руки.
        Кивнув, я указал ему на дверь.
        - Благодарю за своевременную информацию, капитан. А теперь извольте выполнить мой приказ. Через сутки в Галермо не должно остаться живых бывших служителей закона.
        Он кивнул, отчего очки вновь съехали на кончик носа. Поправив аксессуар, капитан покинул кресло и направился к выходу. Уже в дверях он обернулся и снова поклонился, прежде чем оставить меня одного.
        - Интересные, однако, здесь творятся дела, - заявил я, поднимаясь на ноги.
        Если Митчелл не врет, а он вряд ли меня обманывает, выходит, что вместо диалога с местным королем я объявил ему войну. Не то чтобы это сильно отличалось от моих изначальных планов. Однако такая неожиданная поддержка со стороны аристократии - воистину внезапна.
        Пришедшая в особняк прислуга старалась не попадаться мне на глаза. Но это нисколько не мешало им выполнять свою работу. А потому, стоило мне покинуть гостиную, там сразу же засуетились люди, убирая очередную порцию кофе, так и не выпитую мной.
        Поднявшись, я быстро дошел до кабинета. Двери по всему особняку уже повесили новые, петли еще блестели маслом, потому она отворилась без единого постороннего звука.
        Необходимости в спешке никакой нет. Мне предстоит разобраться в местных интригах, прежде чем делать свой ход и планировать даже не тактику, а стратегию. Закрыв за собой и на ключ, и на засов, я опустился в хозяйское кресло и вновь проверил почту. До Ариадны все еще не дозваться.
        Что ж, будем действовать самостоятельно, и так, как у меня лучше всего получается - по обстоятельствам.
        Глава 10
        Люди жались к стенам домов, стараясь убраться подальше с глаз. Ропот в толпе нарастал, однако никто из них не рисковал швырнуть камень или хотя бы громко высказаться. Да оно и верно, ведь те, кто попытался противостоять мне, сейчас шли босиком в кандалах, в окружении живых мертвецов. И если среди практически насильно согнанных смотреть на казнь обывателей и были сочувствующие осужденным, при виде ходячих умертвий выказывать свои настроения они не спешили.
        Наглядная демонстрация результатов подобного поведения сейчас, держа в руках считавшиеся устаревшими сабли, заставляла переставлять ноги длинную змею скованных заключенных.
        Есть несколько видов нежити. Первый, самый простой - это призванные. Те, кто появляется в результате заклинаний некроманта из трупов. Туповатые, но абсолютно верные своему колдуну. Сейчас под моей рукой таких чуть меньше тысячи.
        Второй тип немертвых - созданные. Эти обладают полным набором из свободы воли и умения самостоятельно принимать решения. Этот тип нежити - не игровые персонажи, составляющие основу Некрополя. Среди них больше всего вольнодумцев и отступников. Зачастую они возникают сами собой, или в ходе самостоятельно проведенного обряда, например, как Куно, или из-за высокой концентрации некроэнергии. Так обычные жители моего Некрополя обращаются в нежить после смерти, а вот население Империи - нет. Немного забавно, но игра следит за соблюдением государственной границы, а не фактического наличия на территории магии Смерти. Благодаря этому в тот час, когда поселок переходит под руку нежити, ждать концентрации не нужно, превращение произойдет автоматически в случае гибели жителя. Но стоит короне этот поселок потерять, воскрешение в виде нежити тут же прекратится.
        И третий, последний тип, это конкретно обращенные некромантом. Частично эти немертвые сохраняют свою личность, волю и умения. Однако при этом контроль со стороны мага в разы выше. Технически они уже не марионетки, как призванные, но еще и не полноценные, как неписи. Их возможности серьезно усечены проведшим обряд некромантом, однако в некоторых случаях такие немертвые могут обрести свободу: либо отпущенные создавшим их магом, либо в случае его смерти.
        Казалось бы, идеально клепать именно третий тип. Однако за все приходится платить, и в этом случае само проведение подобного обряда крайне дорого - как по ресурсам, так и по времени. А ведь он делается по одному на каждого человека, иначе просто ничего не выйдет. Поднимать нежить толпами я не умею, и вряд ли когда-либо научусь.
        Именно поэтому я ограничился лишь теми, кто пошел на штурм особняка, а остальных приказал казнить. В отличие от меня в случае штурма все жители графства, включая немертвых, погибнут. Так что, использовав обращение для запугивания населения, я не стал плодить немертвых сверх необходимости.
        Тех запасов, что я привез с собой с архипелага, хватит еще на пару обрядов обращения, и тратить их на старте не разумно. Без возможности восполнить потери ингредиенты стоит беречь - ни аукциона, ни самих расходников мне здесь пока что не попалось, а это толкает на определенные выводы.
        Процессия свернула с узкой улочки, и мы вышли к району северных складов. Здесь подчиненные Шмидта уже возвели широкий помост с виселицей и установили плаху. Горожане, согнанные со всего Галермо, молча наблюдали, как их бывшие защитники поднимаются и занимают отведенные им места. Охрана из нежити, окружив помост плотным кольцом, строго следила за соблюдением порядка.
        После обнародования моего приказа вернуться на службу решили многие. Собственно, даже больше, чем я рассчитывал. Остальные две сотни предателей сейчас готовились к казни.
        - За измену и предательство его величества Макса I Повелителя Мертвых, - используя рупор, объявил служитель порядка, - приговариваются к смерти через повешение Мартин Сол, Эдвард Гроули...
        Список продолжался и продолжался, все ж таки толпа приговоренных, действительно массовая казнь. Только трое офицеров полиции предпочли смерть службе на благо графства, остальных ждала петля, что еще больше затянет процесс - это обезглавливание проходит быстро, а тут еще и ждать придется, когда обреченные задохнутся.
        Да, немного поразмыслив, я заменил четвертование обычным топором. Зачем мучать людей лишний раз? Смерть все равно остается смертью, а труп, как говорил Йоган, есть труп.
        К тому же между жесткостью и жестокостью есть разница. И если быть жестким правителем еще нормально и продуктивно, то быть жестоким - дорога в один печальный конец. Ни один народ не потерпит кровавого маньяка на троне. И покуда мне нужен плацдарм для наступления на второй континент, переходить грань нельзя, да и не хочется.
        Очень медленно, но процесс шел, бывшие полицаи раскачивались в петлях, а я следил за показателями графства. Пока мы только начинаем наводить порядок, но низкая Лояльность и малое число Верноподданных могут обернуться восстанием. Не то чтобы я этого опасался, однако и рисковать лишний раз не следовало. Все же начинать экспансию гораздо легче, когда у тебя имеется поддержка на местах.
        Наконец, с рядовым составом было покончено. Последняя партия осужденных была снята с петель и трупы унесли в повозку к остальным. Наступила очередь офицеров, и палач, уже заточивший грозно блестящий топор, подошел к плахе. Скелеты в униформе военных привели и поставили на колени первого офицера.
        Распорядитель оглянулся на меня, когда я медленно поднял руку. Сверкнули кольца правителя на костяных пальцах, привлекая внимание собравшихся. Но с большим интересом за мной наблюдал стоящий на коленях полицай. Наверняка ждал, что я остановлю казнь и спасу ему жизнь. Наивный.
        - Слушайте меня все, - проговорил я, и подчиненные мне немертвые говорили вместе со мной. - Сегодня для графства Гримм был тяжелый день. Мы потеряли две сотни людей, решивших, что общее благо для них - пустой звук. Они наплевали на клятву защищать вас, предали не меня, узурпатора и мерзавца, они предали всех вас. Тех, кого клялись защищать до последнего своего вздоха.
        Прервавшись, я дождался, когда их недовольство сменится недоумением. Все правильно, мои дорогие, сейчас вы сами поймете, кто из нас здесь вам враг.
        - Все то время, пока вы трудились в поте лица, - продолжил я, - с тяжким трудом добывая себе пропитание, они кормились за ваш счет, обещая защитить от угроз. Но как только пришла пора исполнять долг перед вами, перед обществом, эти предатели забыли, как вы обеспечивали их всем необходимым. Вы платили налоги, из которых эти предатели получали жалование, обеспечивали себя жильем и ни в чем себе не отказывали.
        Толпа собравшихся горожан недовольно роптала. Их и так уже завело устроенное мной мероприятие, и теперь предстояло перевести требующую выхода ненависть в нужное русло. А заодно повысить показатели графства Гримм.
        Каким бы сильным себя не считал, а без поддержки армии Некрополя мне здесь делать нечего. Пока за моими плечами не встанет могущественное войско, никто из местных аристократов не станет воспринимать меня всерьез. А пробиваться самому, выращивая армию немертвых на месте - слишком долго. И дорого. К тому же не факт, что необходимые мне ресурсы вообще на этом континенте водятся. Скорее о них тут даже не слышали, раз магии в принципе не имеется ни у кого.
        - Никто не заставлял их предавать вас, но попытка свергнуть меня имела цель не такую благородную. Эти люди желали урвать кусок жирнее! Им было мало, что вы их одеваете и кормите! Они захотели взять власть над вами! - закончил я, и опустил руку. - Меня не волнует, что эти офицеры предали лично меня. Я для вас всех здесь чужак, пришедший из ниоткуда, они не давали мне присягу.
        Народ заинтересованно слушал мою пылкую речь. Напряжение на лицах людей постепенно сменяла злость, и теперь следовало указать им цель, прежде чем начнутся погромы и бессмысленное кровопролитие.
        - Но я дал слово, что буду защищать графство Гримм до тех самых пор, пока не вернется похищенная графиня Ариадна! - продолжил, повысив голос. - А потому не могу допустить, чтобы группа предателей подвела нас всех к гибели! Уже завтра вернутся корабли с продовольствием! И никто больше не останется без еды! Ничьи дети не будут голодать! И мы сделали это с вами вместе! Вопреки стараниям предателей, мы справились с этой бедой!
        Конечно, ведь мы значительно сократили количество голодных ртов, перебив около полутора тысяч человек, включая этих казненных. Впрочем, кто об этом думает в подобном ключе, кроме меня? Разве что Шмидт догадается о реальных причинах массовой казни. Но пока бастард уверен, что я на их стороне, опасаться нечего.
        - И поэтому я спрашиваю вас, народ графства Гримм, должны ли мы прощать предателей? - спросил я, указывая на эшафот, где палач все еще ожидал отмашки. - Или должны казнить их за преступление против своего народа? Что скажете вы? Отпустить их или казнить? Как вы скажете, так я и поступлю!
        Толпа взорвалась криками. Люди размахивали руками, бросали в сторону стоящего на коленях офицера камни. Еще пара секунд, и они бы ринулись сами рвать предателей на части.
        Однако подобного самоуправства допускать нельзя. Раз почуяв крови, толпа уже не остановится. А выжившие уже на следующее утро станут отгораживаться от меня и представителей моей власти.
        - Да будет так! - перебивая шум толпы, я махнул палачу. - Привести народный приговор в исполнение!
        Сверкнул топор, и голова офицера покатилась по земле. Обезглавленное тело спихнули с помоста, а на его место тут же поставили следующего. Короткий взмах, стук отсеченной головы. И последний, сотрясаясь в рыданиях, падает на колени.
        Я молча наблюдал, как забился в руках бывших сослуживцев последний офицер. Происходящее меня уже не интересовало. Самое главное было сделано - использовав настроение людей, я поднял свою репутацию с графством еще на 150 баллов.
        Прецедент создан. Теперь, ссылаясь на предателей, я могу смело говорить, что исполняю волю народа, доверившего мне власть. И пока что это главное на данный момент.
        - Тела предателей похоронить, - все также громко приказал я. - Раз при жизни не служили своему народу, пусть после смерти принесут ему пользу.
        И еще плюс 50 репутации в копилку. Ну и кто говорил, что массовые казни это плохо?
        Глава 11
        Когда все последствия казни, наконец, остались позади, я заперся в кабинете. Оставшись наедине, проверил состояние Галермо и разочарованно вздохнул: даже с накачкой населения графство Гримм войдет в Некрополь еще очень не скоро.
        Конечно, можно было действовать мягче, подбирая ключи к каждому жителю. Но, во-первых, Ариадна и Вильгельм оставили меня с огромной дырой в бюджете, катастрофическим недостатком провианта и, положа руку на сердце, без поддержки Грахэйма я бы плюнул и покинул обреченные земли. Во-вторых, я сильно ограничен во времени из-за угрозы нападения кораблей Айнзама. Только флот, который должен прибыть сегодня на рассвете, спасал графство от неминуемой гибели.
        Отложив в сторону список выполненных дел, я с удовольствием отметил, что, несмотря на все препятствия, такими темпами из графства Гримм можно было бы сделать вполне процветающий край. Конечно, без рытья тоннелей к соседям не обойтись, однако, получив провизию и пополнив запасы на будущее, я смогу, что называется, ангажировать народ на полезные для всего нашего общества работы.
        Пока что единственный мой козырь - закупка провианта. Не преврати Вильгельм собственную провинцию в медленно умирающий край, хрен бы народ вообще за мной пошел. Разумеется, и та часть населения, что до сих пор не верит ни моему слову, ни моим делам, все равно будет ждать, когда армия Айнзама придет и наведет порядок. И никакие заговоры аристократов их не переубедят.
        Я вот тоже не верю, что можно будет заключить мир с соседями. Однако пока нападения нет, можно рассчитывать хотя бы на вооруженный нейтралитет. Союз с мятежниками может дать как очень много полезного лично мне, так и порученному мне графству. Но может и не дать ничего, а то еще и сделать хуже, чем есть - в зависимости от уровня влияния группы бунтарей.
        Пока еще отчаявшиеся люди верят узурпатору, однако так будет продолжаться недолго. Благодаря этому восстанию полицаев мы немного сократили количество населения. Но эффект продлится недолго, и злоупотреблять казнями нельзя - как уже отмечал, одно дело предавшие собственный народ служаки, и совсем другое - самодур на троне. Первое радует, второе усугубляет положение.
        После сегодняшнего дня моя репутация действительно подросла, но этого все равно недостаточно. До хотя бы средних нейтральных значений мне нужно еще как минимум пять тысяч баллов. И где их взять?
        Это сейчас люди все еще голодные и отчаявшиеся, только потому и пошедшие выполнять мои приказы. А когда прибудет флот Грахэйма, столь острая нужда отпадет сама собой. Будут ли они меня слушать и дальше при такой низкой репутации? Нет, конечно. Гораздо вероятнее, что при первой же возможности меня из графства попросят. Даже лейтенант понимает, что мое назначение графом - явление кратковременное, однако как человек с определенными принципами, он не может бросить целую провинцию на произвол судьбы.
        Значит, стоит ожидать предательства и от Верджила. Сейчас мы оба оказались в непредвиденной ситуации, когда промедление воистину подобно смерти. Но стоит решить вопрос с выживанием провинции, и Грахэйм вспомнит, что я вообще-то заключенный.
        Как бы ни хотелось верить, что мы сможем договориться, но реальность, увы, со мной не согласна. Те же самые принципы, что заставляют лейтенанта выполнять мои приказания, просто не дадут ему ослушаться королевского приказа. Присяги же я от него так и не добился, по-хорошему, мы так и не поговорили с того момента.
        Однозначно против моего воцарения выступят и мятежные аристократы. Можно не сомневаться, Макс I им нужен лишь в качестве козла отпущения, который будет отдан на заклание в тот же момент, как все эти герцоги и графы докажут его величеству Айнзаму XVI необходимость каких-то требуемых ими перемен. Верить, что они на самом деле рассчитывают отколоться от короны - наивно и глупо. Если Айнзам хотя бы чуточку силен, как все говорят, первый же такой бунтарь будет уничтожен вместе со всей своей семьей, армией и вассалами.
        Тут и дураку ясно - Шмидт пытался навешать мне лапши на уши, рассказывая о какой-то там неприкосновенности графов. Если бы Айнзам был таким идиотом, он не посылал бы на архипелаг свои корабли, а оставил острова в покое. Но нет, король выставил такой флот, что мы чуть пупок не надорвали, отражая его атаку. И после этого Митчелл хочет убедить меня, что мой венценосный брат ничего не сделает? Нет, конечно, я и дальше буду делать вид, что поверил в каждое слово капитана. Однако это не значит, что мы на самом деле станем настоящими союзниками. И что я действительно поведусь на эту уловку.
        Что там говорить, я своих-то аристократов вырезал при первой же возможности, а тут стану плясать под дудку посторонних? Это даже не смешно.
        Размявшись этими мыслями, я с азартом взялся за дела графства. Здоровая злость отлично прочищает мозги и подталкивает к действию.
        От работы меня отвлек странный нарастающий гул. Поднявшись со своего места, я подошел к окну и распахнул створки.
        Небо над особняком стремительно светлело, будто зажглось новое солнце прямо посреди ночи. Вытянув шею, я выглянул наружу и обомлел.
        Громадное облако сияющих метеоритов стремительно приближалось к земле, сопровождаемое приближающимся звуком, плавно переходящим в разламывающий черепушку свист.
        Отступив от окна, я захлопнул дрожащие стекла. Пол под ногами покачнулся, как палуба в шторм, и затрясся, словно началось землетрясение. С полок посыпались книги и документы, разлетаясь по комнате. С дребезжанием свалилась со стола, разбрызгивая мгновенно высыхающее содержимое, позолоченная чернильница. Воздух стал сухим и быстро нагревался.
        Опомнившись от потрясения, я принялся срочно сгребать документы графства в сумку. Единственная паническая мысль, мелькнувшая в голове, была мной отринута, оставалось лишь действовать. Уже понимая, что случится дальше, я даже не пытался сбежать, просто хватал все, до чего только мог дотянуться.
        От тряски с громким треском обвалился кусок потолка, завалив выход из кабинета. Расшатанное строение медленно кренилось из стороны в сторону. Едва успел отшатнуться от надломившегося угла, и бетонные плиты, увлекая за собой шкаф, посыпались на нижний этаж.
        Закончив с зачисткой кабинета, я спокойно встал у окна, наблюдая за тем, что сейчас произойдет.
        Первый пылающий камень рухнул в районе порта, от удара земля вздрогнула еще сильнее, часть домов со скрежетом повалилась на улицу, не выдержав удара. Волна огня ринулась от эпицентра взрыва, мгновенно поглощая все на своем пути.
        Секунда промедления, и метеориты забили по графству, как ливень. Весь Галермо стремительно исчезал в сплошном океане пламени. Поднятая метеоритами стена огня неумолимо приближалась к особняку. Я успел заметить несколько фигур, бегущих от страшной смерти, но они оказались слишком медлительны, и словно спички вспыхнули, не пройдя и сотни метров.
        Кипящий океан лавы надвигался все ближе к моему окну. От волны нарастающего жара взорвались стекла, мелким крошевом ударив по моему «Щиту». Время будто замедлило свой бег, растягивая агонию графства, позволяя рассмотреть катастрофу в деталях. Разваливающиеся без единого звука здания, исчезающие в ослепительно ярком пламени фигурки людей. Только радостно кровожадный рев разбушевавшейся стихии и тающий, как воск, город.
        Все показатели графства молниеносно скручивались до нуля, не оставляя надежды, что хоть кому-то удастся спастись и пережить этот кошмар.
        Я молча и неподвижно наблюдал, как быстро уничтожается все то, над чем так усердно трудился всю последнюю неделю.
        Что ж, успел подумать напоследок, будем считать, что свой урок Ариадна из этого вынесла. В конце концов, форс-мажор никто не отменял.
        Огонь ворвался в комнату со всех сторон разом. Мои кости вспыхнули на мгновение, и все поглотила темнота.
        ДО ВОСКРЕШЕНИЯ... 3... 2... 1...
        ВЫ БЫЛИ ВОСКРЕШЕНЫ. АРХИПЕЛАГ ВУЛЬФА ЖДЕТ!
        Ближайший к моему последнему местонахождению артефакт, спрятанный во дворце губернатора, с оглушительным треском превратился в прах. Но не потеря дорогостоящей запасной точки воскрешения завладела моим вниманием, а крохотная иконка в самом углу интерфейса.
        НА ВАС ДЕЙСТВУЕТ ЭФФЕКТ «КАЗНЬ ОЧИЩАЮЩИМ ОГНЕМ». В ТЕЧЕНИЕ СЛЕДУЮЩИХ 30 СУТОК ВАМ НА ПРОГРАММНОМ УРОВНЕ ЗАПРЕЩЕНО ПОЯВЛЯТЬСЯ В ЗАПАДНОМ ПОЛУШАРИИ НЕВЕРКОМА. ВСЕ АКТИВНЫЕ КВЕСТЫ СЧИТАЮТСЯ ПРОВАЛЕННЫМИ. ВСЕ ВИДЫ И ТИПЫ НАБРАННОЙ РЕПУТАЦИИ СБРОШЕНЫ. ВСЕ ДОСТИЖЕНИЯ И ТИТУЛЫ ДЕАКТИВИРОВАНЫ. ВСЕ ПРАВА НА ИМУЩЕСТВО АННУЛИРОВАНЫ.
        Что ж, теперь понятно, почему никто не копал тоннели между графствами. Один такой удар, и весь огонь хлынул бы в соседние провинции, превращая плодородные края в испепеленную пустыню.
        А еще это объясняет, почему Айнзам спокойно позволял мне творить все, что вздумается на захваченной территории - все равно вся провинция понесет наказание за предательство, так чего тогда гонять армию туда-сюда, когда можно прижечь весь гнойник разом? К тому же любой армии за такой рейс еще платить нужно будет, а «Казнь» до цели добирается сама.
        Опустошенный, я опустился на королевское ложе и сложил руки на коленях. Против такой мощи я пока что ничего не смогу противопоставить. Даже имеющийся у нас «Армагеддон», технически создающий примерно тот же эффект массового метеоритного дождя, не наносит столько урона, сколько выдала «Казнь Очищающим Огнем». И ведь мы его применять попросту боимся. А вот Айнзам XVI не страшится кастовать свои заклинания.
        Однако и сказать, что я бездарно провел это время, нельзя. Во-первых, мое величество нанесло визит на второй континент. Конечно, собранной информации не сказать, что много, однако теперь хотя бы есть понимание, в какую сторону копать, и к чему готовиться.
        Во-вторых, я разведал и проверил на себе возможности дредноутов. А если сумею воссоздать увиденное на борту флагмана, то и чертежи таких кораблей у нас появятся. Жаль, не вел видеозаписей, так бы можно было справиться с задачей быстрее и лучше, перебросив файлы ответственным людям.
        В-третьих, благодаря моим действиям Айнзам лишился одной из своих провинций. Да, Гримм был не самым мощным промышленным центром, но важной торговой точкой все же являлся. Кроме того теперь, когда провинцию утопили в огне, мы сможем подвести корабли незамеченными гораздо дольше.
        И четвертое - бумаги, захваченные мной из кабинета. Подумав о них, я раскрыл сумку и с довольной мысленной улыбкой стал выкладывать на кровать экономические и политические заметки Вильгельма. Их я в свое время пропустил, так как решать нужно было быстро, однако теперь у меня целый месяц, чтобы во всем разобраться.
        Поднявшись на ноги, я твердой походкой вышел на балкон. Соленый морской ветер тут же ударил меня в лицо, скинув с головы капюшон, и едва не сорвав корону.
        - И пятое, - произнес я, разглядывая ночную столицу, - я нашел способ провести магов на запад. Что ж, ваше величество, вот теперь мы с вами и поиграем всерьез!
        Глава 12
        - На три градуса выше, дорогая, - внимательно следя за чертежом на полу, заметил я. - Преломление Иставсона всегда должно быть эталонным, иначе ты не смыкаешь контур, а создаешь спонтанную аномалию.
        Стоящая на четвереньках Алиссандра сдула упавшую на глаза прядь и подняла на меня недовольный взгляд.
        - Как скажете, дорогой мой преподаватель, - устало отозвалась королева, и принялась стирать рисунок на полу.
        Мысленно улыбнувшись, я снова присел в кресло, ожидая, когда гордая правительница Некрополя внесет последние правки в многоуровневую фигуру на полу.
        На момент нашей первой встречи набор заклинаний некроманта у моей супруги был куда более разнообразным, чем мой. Однако став архимагом, я не только обогнал ее по ассортименту, но и серьезно превзошел в мастерстве. А это плохо - всякий раз, когда я покидал свою страну, Некрополь оставался без хорошего и опытного архимага Смерти.
        Конечно, те студенты, что сейчас грызут гранит этой науки, в скором времени выйдут с дипломом и доступом. Но на это уйдет еще немало времени, которого у нас, к сожалению, нет.
        Поэтому я сам занялся развитием способностей Алиссандры, чтобы в случае необходимости бессмертная королева могла заткнуть дыру в защите королевства. И, чтобы набить руку, мы с ней вместе проводили несколько часов за созданием и модификацией навыков Смерти. И, надо признать, училась Алиссандра гораздо лучше меня - стоило всего дважды повторить нужную формулу, и королева с легкостью оперировала ее элементами в дальнейшем. Там, где я тратил ночь на заклятье, она справлялась всего за три часа.
        Я гордился своей ученицей, и сетовал на свою глупость. Однако гордости все же было больше. Да и просто такой тесный контакт с королевой, которого мы очень давно не могли себе позволить, помогал мне расслабиться и почувствовать себя дома.
        - Проверяй, - поднявшись с колен и отряхивая руки от мела, вздохнула она, осматривая получившийся рисунок.
        Я встал с кресла и, держа в руке чашку с кофе, обошел ритуальный узор по кругу. Шестьдесят четыре вписанных друг в друга магических элемента и тридцать две геометрические фигуры - сам я бы никогда на подобный объем и замахиваться не стал. Однако два искусственных интеллекта все же лучше, чем один.
        - Хм, - я поставил чашку на столик, заваленный книгами по теории магии, и взял в руки мел.
        После того, как я зарисовал и пояснил все, что мне стало известно о дредноутах, все до единого кораблестроители заверили меня, что в случае наличия генераторов энергии смогут повторить чужой успех.
        Но в том-то и было дело: Айнзам использовал чужие души в качестве источника питания, а я так поступить просто не мог. Боги Смерти, хоть и не вмешиваются в наши дела, но по моей черепушке за подобное скорее ударят, чем погладят. Запирая души между планами, магия Айнзама буквально создает микротрещины в нашей реальности. Стоит только немного переборщить, и всех нас ждет магический аналог черной дыры. Допускать подобное Боги не собирались, несмотря ни на какие договоренности со мной. Собственно, именно поэтому первой целью таинственного маньяка стал остров Смерти - щелкнуть Мора и компанию по носу. Боги не могут вмешаться в «напряженную» зону, их мощь при этом просто станет последней каплей в нашем существовании. Так что теперь в моем Дневнике красовалась новая запись.
        БОГИНЯ СМЕРТИ ЭРЕШКИГАЛЬ ВЫДАЛА ВАМ ЗАДАНИЕ «БАЛАНС». НАЙДИТЕ И УНИЧТОЖЬТЕ СОЗДАЮЩЕГО ПСИХО-МОЛОТЫ МАНЬЯКА.
        Сам я, разумеется, бегать за этим ублюдком не собирался. В конце концов, король я или погулять вышел? А потому каждому бессмертному жителю Некрополя упало сообщение о созданном мной квесте.
        Мастера Роберта, присоединившись к поискам, просеивали поступающую информацию, по крупицам восстанавливая картинку событий. На данный момент мы отследили передвижение цели вплоть до Бухты Дьявола, откуда этот гений отчалил на одноместной лодке в сторону перехода между полушариями. Однако я был уверен, что выставленная на границе армия Азуры его даже не увидит.
        Благодаря всем этим событиям я успел немного поработать со старыми записями. Контроль над чужими душами - вполне разумное продолжение умений некроманта, способного выдергивать нужных разумных из Серых Пределов. И, несмотря на вето со стороны Богов, в эту сторону все же копали. Примерно раз в столетие находился экспериментатор, который старался добиться эффекта захвата душ. Так, к слову сказать, методом научного тыка были созданы первые филактерии.
        Еще раз оглядев получившийся рисунок на полу, я довольно хмыкнул и отошел подальше. К сожалению или к счастью, но другой архимаг не мог работать с чужими заготовками. А потому сейчас я могу лишь делиться с Алиссандрой собственной маной.
        - Я не вижу ошибок, дорогая, - сообщил, закатывая рукава мантии, увеличивающей количество маны в ущерб всем остальным характеристикам. - Но давай будем готовиться к худшему.
        - Думаешь, на этот раз мы взорвем все крыло? - слабо улыбнулась уставшая за это время королева.
        - И почему мне кажется, что ты специально тогда нарушила порядок насыщения маной? - хмыкнул в ответ, наблюдая за супругой. - Я понимаю, дорогая, что все эти дела серьезно изматывают, но если не мы, то кто?
        Алиссандра замедленно кивнула и, глубоко вздохнув, поднялась на ноги. Ее испачканная накидка с теми же свойствами, как у меня, колыхнулась от легкого ветерка, и я недовольно обернулся к дверям в королевские покои.
        - Подожди, дорогая, у нас гости. Входите!
        Дверь отворилась без единого звука, впуская Манфреда Куно. Мой помощник поклонился, прежде чем начать говорить.
        - Ваши величества, простите, что отрываю, - начал он, вынимая из-под полы короткий бумажный лист. - У меня срочное донесение.
        Я принял у него документ и прочел набросанные неровным почерком несколько строчек.
        - Как давно? - спросил я у Манфреда, уже сменяя рабочее одеяние архимага на более подобающий королю наряд.
        - Не меньше двух часов, ваше величество, - ответил тот, по моему знаку передавая ту же записку королеве.
        Алиссандра быстро прочла сообщение и, не раздумывая, бросила документ в огонь.
        - Распорядись, чтобы их проводили со всем почтением, Манфред, - велел я, вынимая парадную корону. - Нам ни к чему сейчас обострять ситуацию. Также разошли приглашения кабинету министров, они должны присутствовать.
        - Созови моих фрейлин, Манфред, - вставила Алиссандра. - Пусть Милдред и Оливия встречают наших гостей. Если там не трупы, девочки расшевелят любого.
        - Передай Роберту, что его мастера обязаны обеспечить к нам абсолютно безопасный коридор. Не хватало еще подпустить к гостям какого-нибудь конченого сорвиголову, - дождавшись, когда договорит супруга, продолжил я. - И, пожалуй, сообщи нашей прессе, где и когда у нас состоится сверхтайная встреча. Пусть парочка заявится на место и записывает издалека.
        Я помолчал, обдумывая, какие еще приказания можно отдать, но в итоге просто кивнул Манфреду, отпуская помощника.
        - Будет исполнено, ваши величества, - поклонившись, произнес Куно, и покинул покои.
        Стоило двери закрыться, Алиссандра в мгновение ока оказалась рядом и тут же обхватила меня руками, стискивая ребра в объятиях.
        - Ты становишься таким... величественным, когда отдаешь приказы, - сообщила королева, целуя мой костяной подбородок. - В такие моменты я вспоминаю твой первый визит в мой замок в Валиадоре.
        Я усмехнулся, отвечая на объятия, одновременно активируя облик. Черный туман обратился в плоть, и я поцеловал супругу в губы.
        - Тайное прибытие посла это знак, мой дорогой, - выдохнула Алиссандра, одним движением сбрасывая с себя мантию, под которой ничего не было. - Они оценили твою силу.
        Я подхватил ее на руки, заставив негромко вскрикнуть от неожиданности, и в два шага усадил на стол с книгами. Королева обхватила меня бедрами и принялась быстро раздевать меня, одновременно целуя мое лицо.
        - Думаешь, они предложат союз? - в перерывах между поцелуями уточнил я, обхватывая супругу за бедра.
        - Разумеется, любимый, - выдохнула мне в губы королева. - Никто не станет первым слать посольство к тому, кого считает слабее себя, - заявила она, прерываясь, чтобы глотнуть воздуха.
        - Если посольство тайное, это будет подковерная игра, а не открытый диалог, - возразил я, избавляясь от одежды через интерфейс. - Иначе бы просто послали гонцов. Неофициальный визит всего лишь попытка прощупать Некрополь.
        - Макс, - вздохнула Алиссандра, вздрагивая от удовольствия. - Оставь... Корону...
        Я отстранился и, помогая королеве слезть со стола, развернул ее спиной к себе и крепко обнял. Она прижалась сильнее, буквально вжимаясь в меня.
        - Да! Тем лучше! - вскрикнула Алиссандра, сметая книги со стола. - Чем больше у них фракций...
        - Тем проще дробить и ломать изнутри, - закончил за нее мысль я, тяжело дыша. - Но это не посольство от короны, значит, может быть лишь жалкая группировка.
        Королева вскрикнула громче и, замерев без движения, протяжно выдохнула вместе со мной. Поддерживая супругу, я помог ей опуститься в кресло и, вернув на место всю экипировку, подал Алиссандре упавшую на пол мантию.
        Все еще тяжело дыша, она мягко улыбнулась и, поймав мое лицо в ладони, нежно поцеловала в губы.
        - Я тебя люблю, мой король, - призналась Алиссандра, отстранившись для нового вдоха.
        Я улыбнулся в ответ и дезактивировал облик, снова превращаясь обратно в живой скелет. Однако приятное тепло, оставшееся после бурного всплеска страсти, все равно еще грело меня изнутри.
        - Как бы там ни было, королевство Айнзам в шаге от революции, - проговорила королева, закидывая ногу на ногу, - и какая бы группировка не прислала своих послов, это уже сигнал начала конца.
        - Агония, - согласился я, подливая кофе в чашку. - Однако пока что нельзя делать поспешных выводов. В конце концов, мы уже не раз ошибались в своих расчетах. Не хотелось бы повторять совершенные ошибки.
        Алиссандра кивнула, принимая свою чашку с дымящимся напитком, и глубоко вдохнула насыщенный аромат маленского сорта.
        - Итак, - произнес я перед тем, как сделать глоток из своей чашки, - завтра мы встретимся с этим тайным посланцем и все узнаем. В конце концов, он же не на пять минут заскочил, значит, будет вынужден наслаждаться нашим гостеприимством какое-то время. А пока что, моя дорогая королева, пора испытать наш прототип!
        Алиссандра расстроенно вздохнула, но все же поднялась с кресла и, допив кофе, отставила чашку на опустошенную столешницу.
        Я встал за спиной королевы и положил руки ей на плечи.
        - Готова?
        - Да, - кивнула, встряхнувшись, Алиссандра.
        - Начинаем.
        Символы на полу медленно разгорались, послушные голосу и жестам некромантки. Одна за другой фигуры наливались ярким светом, все больше заполняющим королевские покои.
        Алиссандра вкладывала ману строго в соответствии с расчетами, заполняя каждый элемент в свой черед, и пока что все шло хорошо. Я приготовился передать супруге свой запас маны, с интересом отслеживая происходящие в помещении перемены.
        Воздух искрил от напряжения, магические потоки искажались, но не ломались, с дрожью удерживая напор некроэнергии, стремящейся в наш мир прямиком из Серых Пределов.
        Пора, подумал я, делясь с королевой собственным ресурсом. Мана ухнула в рисунок, как в пропасть.
        Алиссандра на мгновение замерла, и я едва успел подхватить уставшую волшебницу под руки. С трудом выдавив улыбку, королева взмахнула рукой, и горящий на полу чертеж резко сжался до крохотного мяча, плавающего в воздухе.
        Плотность получившейся энергии была такой, что опусти ее на пол, и пробьет весь дворец до основания. Шарик заплясал по комнате, пока не оказался на ладони Алиссандра. С легкой улыбкой королева впитала новое заклинание в себя, и тут же поделилась знанием со мной.

«ЧИСТЕЙШАЯ ЭССЕНЦИЯ СМЕРТИ», УРОВЕНЬ 25, МАНА 7 500 000. СОЗДАЕТ НЕУЯЗВИМЫЙ ШАР НЕКРОЭНЕРГИИ, ВЫПЛЕСКИВАЮЩИЙ ПОЛУЧЕННЫЙ ЗАРЯД ВО ВНЕШНИЙ МИР.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 30 СУТОК. ВРЕМЯ ВОССТАНОВЛЕНИЯ: 15 СУТОК.
        - Поздравляю, дорогая, - сильнее обняв супругу, произнес я. - Ты только что спасла всех нас.
        Глава 13
        - Ваше величество, мы не можем выставить столько архимагов одновременно, - уведомил меня Куно, прочитав составленный мной с королевой список. - У нас просто не хватит разумных, даже если мы начнем форсировать обучение. Кроме того на постройку первого дредноута уйдет слишком много времени. Корабли Айнзама обязательно решатся на новое вторжение...
        - Сколько у нас есть сейчас архимагов и сколько будет через неделю, Манфред? - негромко спросила Алиссандра, поглаживая стоящего у ее трона Пантора.
        Куно пошуршал страницами блокнота, прежде чем дать ответ.
        - 112 на данный момент, и еще 24 заканчивают обучение в течение этой недели, ваше величество.
        Я раздраженно постучал костяными пальцами по подлокотнику трона. То, что мы смогли создать эссенцию действительно не панацея. Само существование сфер слишком кратковременное, да и выдать за раз семь с половиной миллионов маны могут очень немногие.
        Те выпускники, которым гарантированы места в Некрополе, - практически наш предел. Их мы можем контролировать, не допуская самодурства и держа всех создателей чар на карандаше. Однако как бессмертные, так и местные свободные архимаги обещают стать настоящей головной болью для государства. Именно поэтому совет держал своих лидеров в малочисленном составе - чем меньше группа, тем проще ею управлять.
        С другой стороны, подумал я, поглаживая королевский перстень, у нас все мощности направлены на корабли. А это в корне неверно. Наша главная цель - сдержать Айнзама и развить преимущество в магии. Потому что это единственный козырь Неверкома перед технологиями второго полушария.
        - А ты всех архимагов посчитал, дорогой Манфред? - мягко спросила Алиссандра. - Или только тех, кто идет путем Смерти?
        Куно коротко поклонился.
        - Только тех, кто реально от нас зависит, ваше величество, - спокойно сообщил он. - При всем уважении, но мы не можем рассчитывать на содействие или хотя бы невмешательство сторонних колдунов.
        Ну да, стоит вспомнить только Евгеникса, не заметившего, что у него подчиненные пропадают, как сразу начинаю верить в бесконечную преданность своих подданных и их озабоченность судьбой страны. Нет уж, спасибо, обойдемся без подобного патриотизма.
        - А где Ашерон и Тиамат? - уточнила королева, оглянувшись на меня. - Они вернулись?
        Манфред перевернул страницу блокнота и бегло прошелся по ней взглядом.
        - Последнее известное местонахождение обоих архимагов по-прежнему не изменилось, - ответил помощник. - Корабль «Ветерок» с ними так и не вернулся из экспедиции на остров Риллор. Вполне возможно, что они не вернутся ко времени следующего рейда королевства Айнзам.
        Да и понятно. Правда, до сих пор не понимаю, чем конкретно охмурил кицунемими архимаг Воздуха, однако с самого их прибытия на архипелаг эту парочку можно было смело вычеркнуть из всех планов. Нашедшая свое счастье Тиамат из тихой, но сильной владычицы Малены превратилась в обыкновенную девушку, окрыленную любовью. Ашерон буквально не может сидеть на одном месте, и архимагу Воды приходится, как жене декабриста, следовать за ним по всему свету.
        Конечно, благодаря им у Неверкома появилось максимально подробное и точное описание как островов архипелага, так и точек интереса вроде Затопленного Грота, где игроки могут торговать с рыболюдами и качать их репутацию. Так что наши мореходы на парочку просто молятся, и отрывать их от дел было бы неправильно. В чем-то они даже делают больше полезного, чем мы все.
        Азура бороздит океан, выслеживая тех, кто решил пойти по пиратскому пути. И таких достаточно много, чтобы у нашего адмирала работа не кончалась. А ведь на ней, по сути, держится вся защита на воде.
        Теодор очень быстро поднялся в иерархии Света, вновь став главным паладином Неверкома. Очищенные им храмы и соборы до сих пор пестрят следами кровопролитной междоусобицы. Однако железный порядок и дисциплина с этой стороны помогает удерживать фракцию на плаву.
        - Ваше величество? - обратился ко мне Манфред.
        - Да? - переспросил я, поняв, что перестал следить за разговором, погрузившись в раздумья.
        - Что прикажете делать?
        Потерев скулу костяшками пальцев, я развернул бумагу с чертежами дредноута и пробежался по ней взглядом. Воспоминания достраивали картину, возвращая меня на борт лейтенантского корабля.
        Свой первый пароход я придумал сам, а администрация просто его скопировала и размножила. У Айнзама нет магов, однако суда зачарованы на защиту от нашего колдовства. Я уже примерно догадываюсь, почему короли получают магию только после воцарения. Но сейчас важно не это.
        Скомкав чертеж, я поднялся на ноги и, подбросив бумагу, сжег ее в воздухе под удивленными взглядами королевы и секретаря. Решение лежало на поверхности, однако я увидел реализованный дредноут и уперся в него рогом. Но, как любил говаривать Вильгельфорц, перепутал луну с отражением в луже.
        - Манфред, назначь на завтра совещание с родами, - велел я. - Допущены будут все, кто имеет более миллиона золотых в активе.
        - Вы же не думаете?
        - Дорогой, что ты хочешь сделать?
        Они спросили почти одновременно, и я усмехнулся. Мне не нужны суда, чтобы захватить новые земли. Мне даже не требуются армии архимагов, чтобы защитить Некрополь от вторжения. Ведь все, что у меня есть - уже давно изученное и опробованное на Земле. А это в корне неверный подход.
        Мы же в чертовой игре про магию и пар! А это значит, пора вспомнить, о чем грезили люди на пять веков раньше сегодняшнего дня. И сделать это следовало еще очень давно, еще в те времена, когда о визите на архипелаг не было и речи.
        - Мы не будем вести войну с Айнзамом, - решительно заявил я. - Нет никакой нужды спешить с решением, у нас полно времени, чтобы основательно подготовиться. Дважды мы отражали нападения их флота, но вмешался неучтенный фактор. Больше такое не повторится, и на границе дредноуты не появятся.
        - А если? - приподняла бровь Алиссандра.
        - Никаких «если», - заверил супругу, спускаясь со ступенек к трону. - Графиня Гримм, наша с тобой знакомая по работе с Азурилом, выслала корабли целенаправленно - за мной. Но ее графства больше не существует, и суда, подозреваю, также пошли на дно после «Казни». Так что ничего страшного нас не ждет. Айнзам просто не сможет давить сильнее, чем в прошлые разы.
        - Ну, хорошо, дорогой мой король, - кивнула Алиссандра. - Но что мы будем тогда делать?
        Я поманил ее за собой.
        - Манфред, ты тоже иди с нами, - велел я, и секретарь, поклонившись, первым пошел следом.
        Пройдя через дверцу к внутренним покоям, я свернул на лестницу, уводящую вверх. Преодолев пару десятков ступеней, первым же толкнул дверь на крышу.
        Утренняя заря торжественно медленно раскрашивала небосклон на востоке, еще больше сгущая краски в темной части звездного купола. Россыпи сияющих точек постепенно отступали под светом поднимающегося солнца, отсутствие туч позволяло окинуть взглядом все от края до края.
        Мидиан не спал ночью, однако в этот временной промежуток гул столичных улиц затихал, готовясь вновь заголосить, когда сменится игровая сессия, и новые игроки вернутся в Неверком ради своих великих дел. Газовые фонари еще вырывали у ночной темени куски городских стен и домов, но уже начинали бледнеть на фоне рассвета. Вывески заведений и лавок мерцали, внося в облик города аккуратные мазки всех цветов радуги. Все вместе составляло очаровательную картину мегаполиса, но пока это видели лишь те, кто знает, что такое мегаполис.
        Я встал на середину башни и, обведя рукой вокруг себя, обернулся к пришедшим за мной.
        - Расскажите, что вы видите?
        Алиссандра, обняв себя за плечи, обернулась вокруг своей оси, внимательно всматриваясь в город. Манфред же закончил осмотр быстрее, машинально поставив какие-то пометки в блокноте - наверняка нашел какие-то нарушения, с которыми позже разберется.
        - Город, жителей, магазины, - перечисляли они, но я лишь качал головой в ответ.
        - Ради этого я бы не заставил вас подниматься на крышу башни, - заверил я, когда варианты иссякли, и накинул на плечи супруги теплый варварский плащ вождя.
        Разумеется, ей не было холодно, однако здесь срабатывала память из времени, когда Алиссандра была живым человеком. И именно в этом неосознанном жесте и лежит ответ на нашу проблему.
        Все нововведения последних лет были созданы руками игроков. Начиная с войны между Богами и их фракциями, заканчивая моим пароходом. Все это укладывалось в прописанный давным-давно бэкграунд мира, и даже решение наплодить как можно больше архимагов - лишь приумножение уже имевшегося.
        Заканчивая в спешке прикручивать чужую игру к своей, админы пошли самым простым путем: воспользовались идеей, что в будущем все будет точно также, только телевизоры больше, еда дешевле, а задницы порномоделей - шире.
        И это не удивительно, ведь они живут в одном и том же мире вот уже почти триста лет. Власти превратили планету в рай на Земле, где ничего не меняется, и все спокойны за свое будущее. Но я знаю, что все на самом деле происходит не так, ведь я пришел из мира, где даже интернет не по всей планете имелся, а еще за век до того, как началась глобализация планеты, люди и вовсе отвозили собственных стариков в лес, чтобы было чем кормить своих детей.
        С точки зрения одного человека мир меняется слишком медленно, и вместе с каждым изменением приходит уверенность, что именно на этом этапе все перемены закончатся. И вся жизнь останется прежней, только станет лучше и дешевле. И потому два самых моих доверенных лица даже не обратили внимания на то, о чем я хотел с ними говорить.
        - Вы совершили ровно ту же ошибку, что и все остальные жители этого мира, да и вообще все разумные, - сообщил я, приобняв королеву за талию. - Жизнь - слишком сложная штука, чтобы обращать внимание на то, что не так уж важно. Мы все так устроены, наше сознание просто автоматически заставляет смотреть под ноги, чтобы мы не споткнулись, и не упали с крыши.
        Алиссандра с сомнением взглянула на меня, затем подняла глаза на небо.
        - О чем ты, мой король? - спросила она.
        - Посмотрите туда, пожалуйста, - попросил я, указывая пальцем на плывущий по небу грузовой дирижабль. - Вы только что оба, самые умные разумные в моем королевстве, доказали, что мы все не туда смотрим. Да, морской флот запада силен и страшен, на воде им нет равных, и не будет еще очень долгое время. Нам не догнать его ни по количеству, ни по качеству. Но кто сказал, что мы обязаны играть с врагом по его правилам, когда можем навязать свои собственные? Ведь все, что отличает хороших правителей от плохих - хорошие делают то же самое, что и плохие, только в разы лучше и эффективней. Так зачем нам тратить все содержимое казны и фактически влезать в долги, когда мы можем сократить расходы на несколько порядков и выполнить задачу гораздо меньшими силами?
        - Ваше величество... - заговорил Куно.
        - Именно, мой дорогой друг, - рассмеялся я, чувствуя, что нащупал, наконец, выход из ситуации. - Завтра я буду обсуждать с родами Некрополя, кто готов вложить свои деньги в наш новый боевой воздушный флот. И кто из них захочет купить билеты на самое масштабное истребление вражеских кораблей в истории Неверкома.
        Глава 14
        Пара гвардейцев распахнула створки, и бойцы первыми вошли в помещение, сразу же занимая места по обе стороны от барона, сидящего за накрытым столом. Немолодой мужчина с аккуратной бородой и внушительным животом замер, глядя на стражу, так и не донеся до рта надкусанный окорок. Подосланные Алиссандрой девушки подхватили разбросанные по комнате вещи и дружно вышли, не забыв поклониться мне при выходе.
        Удостоверившись, что в комнате безопасно, остававшийся у дверей чернокнижник кивнул мне, и я прошел в помещение. Взгляд барона тут же уперся в корону на моей черепушке, он поспешно отложил недоеденное мясо и, вытерев руки об скатерть, встал во весь рост, не забыв при этом поклониться.
        - Ваше величество, - пробормотал барон.
        Спокойно махнув рукой, я усадил его обратно на лавку. Сам сел напротив, предварительно вручив посох стоящему за моей спиной магу. Барон смотрел на меня, ожидая, когда заговорю, но я не спешил, разглядывая собеседника.
        БАРОН МЭЙСОН ШОР.
        На вид ему около сорока, и хотя страдающий чревоугодием лорд успел наесть внушительное брюхо, все же воин внутри него еще чувствовался - широкие плечи, массивные кулаки. Не удивлюсь, если начинал Мэйсон с самых низов и титул получил за боевые заслуги.
        - Ваше величество, - наконец, заговорил он.
        - Я слушаю вас, барон, - кивнул в ответ, поощряя продолжать.
        - Я представляю интересы определенной группы...
        - Мятежников, барон, - прервал я его. - Я сохраню нам обоим время, дорогой гость. Ваша когорта аристократов, недовольных ситуацией, когда на троне сидит Айнзам XVI, решила, что с моей помощью наведет порядок на родной земле. Однако я уже был свидетелем, насколько спор на расправу ваш монарх. Потому я сразу же перейду к делу, барон.
        Выждав пару секунд, чтобы до него дошло, я продолжил говорить.
        - Найм войск Некрополя обойдется вам в пятьдесят триллионов золов в неделю. И это, не считая оплаты всех потерянных транспортных или боевых единиц, которые неизбежно будут иметь место в случае сражения с войсками королевства Айнзам.
        - Но, ваше величество! - попытался возразить барон, однако я его прервал нетерпеливым жестом.
        - Вы посмотрели на мое королевство, Мэйсон, - проговорил, обведя рукой помещение. - Заметили, как много у нас магии? Вижу, что заметили. Однако, будучи жителем западного полушария, вы считаете нас дикарями. И, как и любой глупец, вы решили, что сможете купить помощь дикарей за пару стеклянных бус. Вот только вы перепутали реальность и фантазии. В случае если Некрополь вторгнется на территории Айнзама, я возьму все, что пожелаю. Включая ваше баронство. Вы женаты, Мэйсон? Если ваша жена красива, я и ее заберу. Поиграюсь и выброшу, может быть, а может быть отдам на потеху своей армии.
        Барон резко покраснел, нахмурился, сжал кулаки, и вот-вот готов был взорваться. Но я вновь опередил его.
        - Давайте говорить прямо. Ваша группа бунтарей боится короля до дрожи в коленях, - повышая голос, сказал я, глядя в окно. - Особенно теперь, после расправы над графством Гримм. А потому вы решили, что жар загребать лучше чужими руками. Вот только не учли, что я - не милосердный Айнзам, терпящий ваше восстание, и в случае необходимости вырежу все население королевства без суда и следствия. Поэтому я требую, чтобы вы немедленно отправились обратно к вашим хозяевам и донесли до них простую мысль: либо вы сдаетесь сами, либо падете вместе с вашим королем. На этом аудиенция закончена.
        Договорив, я поднялся из-за стола. Барон все еще хмуро смотрел на меня, и я бросил на стол пару золотых монет.
        - Совсем забыл о гостеприимстве, это вам на дорогу, барон.
        - Так... Нельзя, - выдохнул Мэйсон, попытавшись вскочить с места, но холодное лезвие гвардейского меча тут же впилось ему в горло. - Ваше величество...
        Я хмыкнул и знаком велел воину убрать клинок.
        - У вас есть, что обсудить еще, барон? Нет? Так я и думал. До заката вы покинете город. Если не успеете сами, мои воины отправят вас обратно по частям. Вы нанесли мне оскорбление, посчитав за слабого. А раз так - либо вы сдадитесь сами, и ко мне прибудет как минимум герцог, либо ваш мятеж будет окончен мной лично. Я донес свою мысль, барон?
        Шор слабо кивнул, и я покинул помещение. Вслед за мной вышли и гвардейцы. Двери за нами закрылись, и мы проследовали на первый этаж гостиницы. Стоящие в коридорах воины Некрополя по пути присоединялись к нам, позвякивая оружием и шелестя доспехами.
        После того, как меня не удалось завербовать бастарду Шмидту, ко мне прислали барона. Неслыханная дерзость, в принципе, а уж тем более для тех, кто рассчитывал на мою помощь. С другой стороны, возможно, Мэйсон Шор принадлежал к другой группе аристократов, но сути это не меняет - они недооценивают Некрополь и его короля. А значит должны поплатиться.
        Хозяин гостиницы поклонился, когда мы прошли мимо, я даже не обратил на него внимания, выходя на улицу. До встречи с родами Некрополя оставалось еще немного времени, и я не спешил возвращаться во дворец. Вместо этого повел отряд охраны к стационарному порталу.
        Сеть, связавшая острова и материк, работала исправно. Грузы и пассажиры, оплачивая звонкой монетой каждый переход, приносили в казну немало денег, работая практически бесперебойно. Что такое сотня золотых, когда нужно переместиться сразу на тысячи километров? Правильно, всего лишь пыль. Но благодаря массовости эта сотня превращается в ежедневные полмиллиарда дохода. Конечно, основная часть все-таки грузовые перевозки, однако это все равно очень хорошее подспорье.
        Даже жаль, что тот маньяк с легкостью покинул мои земли, воспользовавшись телепортацией. Впрочем, рано или поздно он все равно будет пойман. Ну а если все же решится вернуться на родину - я догоню его и там.
        Нескончаемый поток путешествующих игроков и неписей тянулся к платформе перехода, не создавая очередей. Игровая условность - одновременно входящие в портал могут прыгать в разные места назначения. Только на моих глазах телепортировались за раз три десятка игроков.
        - Ваше величество.
        Я обернулся на приятный женский голос. Стоящая под розовым зонтиком бледная девушка приветливо улыбнулась и присела в поклоне, позволяя насладиться видом выпирающих из глубокого декольте молочно-белых полушарий. Карминовые губы облизнул острый розовый язычок, и его обладательница выпрямилась.
        - Доброго дня, уважаемая Офелия, - кивнул я, подставляя согнутую в локте руку. - Составьте мне компанию?
        - Разумеется, мой король! - довольно улыбаясь, вампиресса прижалась ко мне, вручив зонтик одному из гвардейцев. - Любая настоящая женщина сочтет за радость прогулку с сильнейшим монархом современности!
        Я кивнул и повел главу диаспоры кровососов по улицам столичного острова. Вокруг нас кипела жизнь. Гвардейцы Некрополя окружили своего короля плотным кольцом, однако для нас двоих оставалось достаточно свободного пространства. Наша группа рассекала народ, как ледокол проходит сквозь глыбы. Окружающие просто огибали процессию, даже не особо уже обращая внимание на идущего по середине улице короля мертвых.
        А ведь были времена, когда мне просто прохода не давали, желая урвать квест, денег или еще какой-нибудь халявы. Я прятался от них во дворцах и замках, телепортировался перстнем, чтобы поменьше светиться на улицах, выставляя вместо себя Алиссандру. Сработало - мое отсутствие на глазах постепенно укрепилось в головах бессмертных, и теперь за плюшками они ломились на прием к королеве.
        - Ваше величество, - обратилась молчавшая всю дорогу вампиресса, когда мы свернули в центр города.
        - Да? - чуть склонив голову к Офелии, спросил я негромко.
        - Как вы знаете, я возглавляю квартал вампиров на территории Смерти. И сегодня я услышала, что вы созываете представителей богатых родов со всего Некрополя, - чуть понизив голос, произнесла она почти шепотом. - И я подумала, что вы не оставите свою, я очень надеюсь, добрую подругу, без внимания.
        - Вот как? - хмыкнул я, свободной рукой потирая скулу. - Признаться, Офелия, я действительно упустил, что ваш вид плодится через принятие новичков в свой род.
        Она пожала плечами и изобразила виноватую улыбку.
        - Такова наша природа, ваше величество. К сожалению, новообращенный вампир - существо крайне капризное в воспитании, кроме того, выживают очень немногие. До конца трансформации многое может пойти не так... - она тяжело вздохнула. - К сожалению, с вампирами все далеко не так просто, как при создании бессмертного лича.
        Ну да, зато это компенсируется полученными в итоге способностями. Для игроков переход от обычного человека к вампиру действительно может сулить кучу проблем, и есть вовсе ненулевой шанс запороть собственный аватар, однако это всегда шаг сознательный. И прибыльный. Уж слишком жирные бонусы сулит смена расы, чтобы нашлись те, кто усомнится в престижности вампирской расы.
        - Дорогая моя Офелия, - слегка похлопав ее по ладони на моем локте, проговорил я, - можете не переживать, у вас есть мое личное приглашение. Также, если среди вас есть те, кто уже обладает достаточным весом, чтобы обосновать собственный род, гнездо или фамилию - приводите с собой. Вопросы будут обсуждаться в основном финансовые, но я подозреваю, у вас найдется, что предложить короне Некрополя.
        Офелия изобразила книксен на ходу.
        - Благодарю вас, ваше величество, вы не найдете более верного союзника, чем я и мое гнездо, - жарко заверила она, вновь демонстрируя содержимое выреза.
        - Я запомню ваши слова, моя дорогая Офелия, - предупредил я, продолжая идти вперед. - И вскоре вам представится шанс это доказать. К слову, сколько сейчас под вашим крылом имеется высших?
        Она на миг прикусила нижнюю губу, и выглядело это скорее мило, чем эротично. Хотя глава диаспоры и старалась производить впечатление достаточно ветряной особы, однако в этой женщине, миновавшей уже порог трех столетий, только слепец увидел бы желающую повеселиться глупышку.
        - Шестьдесят два, ваше величество, - ответила Офелия, закончив подсчеты. - К сожалению, еще пятеро высших не будут доступны как минимум три недели.
        Я кивнул, принимая к сведению. Однако следовало все же уточнить. Уж очень сильно в этом плане отметился Евгеникс, когда мы не могли найти Генри.
        - С ними что-то произошло? - спросил я.
        - О, нет, ваше величество! - поспешила заверить меня вампиресса. - С ними все в полном порядке, однако они отправились в путешествие по вашему материку и просто физически не успеют вернуться раньше трех недель.
        - Хорошо, Офелия, - хмыкнул я. - Надеюсь, их поездка пройдет без эксцессов.
        - Они одни из старейших жителей архипелага, ваше величество, - сообщила та. - Даже я могу многому у них поучиться.
        - Вот как? - ответил я, делая зарубку в памяти. - А никто из них, случайно не пересекался с экспедицией профессора Гирштейна?
        Офелия подумала, прежде чем дать ответ. Впрочем, он был вполне предсказуем.
        - Это вполне возможно, ваше величество. Видите ли, Николь, одна из этих высших вампиров, сама в прошлой жизни была археологом.
        Ну разумеется, ведь нужно-то было всего лишь поспрашивать собственных подданных, чтобы найти последний дневник Захарии. Внутренне улыбаясь, я набросал письмо и отправил Гаю Аврелию. Пусть сам ищет своих вампиров, не царское дело бегать посыльным.
        Мы подошли к дворцу и Офелия, поклонившись, оставила меня одного. Сама вампиресса прислонилась к огораживающей дворец наместника стене и растворилась в тени - одна из тех самых способностей вампира. Даже невидимость убийц работает не так, и дает гораздо меньше, чем расовые навыки вампира.
        Проводив взглядом скользнувшую вдоль ограды тень, я кивнул охране и направился через двор к распахнутым дверям дворца. Стоящий на крыльце Манфред поприветствовал меня поклоном.
        - Все собрались, ваше величество, - сообщил секретарь, разгибая спину. - Руководители и инженеры воздушных верфей ожидают вас в малом зале.
        Кивнув ему, я переступил через порог, уже готовясь к разговору о боевом флоте дирижаблей.
        Глава 15
        Я еще раз просмотрел чертеж будущего боевого дирижабля. После долгих споров и хватания друг друга за бороды, мастера дворфы все же сумели договориться. Результат лежал передо мной на столе и пока что не слишком радовал.
        Я не забыл, как сам сбивал дирижабли, используя для этого костяного дракона. Однако даже не в уязвимости самой конструкции аппарата дело.
        Проблема заключалась в отсутствии понимания, как доставить эти машины на запад. Ведь туман никуда не делся, и отправленные в него на одноместных лодках игроки, как один улетели на перерождение через пару часов с момента после отклонения от разведанного мной маршрута. Попытка же взлететь с палубы на драконе окончилась еще печальнее - и маунт, и игрок рухнули обратно с такой силой, что разнесли судно в щепки.
        Когда очередной карательный рейд Айнзама появится на горизонте, можно будет попробовать вывезти дирижабль в разобранном виде. До тех пор лучше не рисковать, иначе наш корабль с ценным грузом вероятно окажется в окружении противника. Мы ведь не знаем, копиться этот флот у входа в соединяющий полушария тоннель, или сразу идет от какого-то порта, и не останавливаясь для перегруппировки, ныряет в туман. А и знали бы, как рассчитать, чтобы наш экспериментатор проскочил, если даже расстояние до ближайшего порта неизвестно?
        И дирижабль абы кто не соберет. Как и любая сложная конструкция, он требует правильного подхода и соответствующих уровней допуска. Можно с этим спорить и считать глупым, а админов Неверкома - идиотами, но в любой профессии с какого-то ответственного этапа начинает срабатывать защита от дурака. А это значит, что либо я посылаю настоящих мастеров на возможную смерть, либо ищу им учеников, готовых после обучения отправиться в один конец. И так, и так это очень долго.
        - С другой стороны, мы и не спешим, - подумал я, откладывая чертеж в сторону.
        В действительности нет никакой необходимости рвать зад на британский флаг, чтобы куда-то успеть. Атаки айнзамского флота мы отобьем, а без подталкивания со стороны Ариадны и увеличивать его не станут - иначе бы сделали это еще во второй заход. Шелронд, конечно, хотел перехватить меня, но только лишь потому, что решал сразу две своих проблемы: и выслужиться, и Грахэйма прикончить. Сам эльф к нам не полезет, тем более после того, как я с ошеломительной легкостью потопил его кораблик.
        Значит, у нас есть преимущество: мы не спешим. Да, условно мы нарушили баланс сил на западе, отрезав Айнзама от поставок ресурсов архипелага. Но если бы король там хоть что-то решал, нас бы уже давным-давно раздавили. Однако правитель там не имеет веса, и даже если бы хотел, собственные подданные ему этого не позволят. И сейчас единственное, что может сделать их венценосный монарх - не дать конкурентам реализовать полученное с нашей помощью преимущество.
        На месте соседей я бы для начала выставил все возможное воинство только с одной целью: заставить вражескую корону спешно тратить накопленные ресурсы. Пара жестких столкновений на границе с тотальным уничтожением населения, и у короля не останется выбора, кроме как взломать кубышку. Я бы так и поступил, во всяком случае.
        Милосердие для слабых, как пели в мое время. Беречь чужое мирное население не стоит. Единственный способ не дать развиться партизанскому движению - жечь всех без разбора. А жечь короли на том материке умеют. Нужно лишь их к этому подтолкнуть, при этом сделав так, чтобы они не объединились.
        Дверь кабинета распахнулась, впуская королеву Некрополя. Алиссандра замерла на пороге, но, заметив, что я не делаю ничего полезного, тут же села в кресло напротив.
        - О чем задумался, мой любимый король? - ласково погладив меня по костяной ладони, спросила она.
        - О массовых убийствах, - хмыкнул в ответ, накрывая ее пальцы своими. - Думаю, как заставить королей запада поубивать друг друга так, чтобы нам осталось лишь явиться на пепелище и захватить опустевшие земли.
        Ее улыбка сразу же сменилась выражением крайнего интереса.
        - Что-то уже пришло на ум? - приподняв бровь, спросила королева.
        - Пока ничего толкового, - поглаживая ее пальцы, ответил я. - Но, уверен, такие средства у нас имеются, нужно лишь их изыскать.
        - Я в вашем распоряжении, о мой кровожадный король! - посмеиваясь, заверила Алиссандра.
        Кивнув, я откинулся на спинку кресла и налил нам обоим кофе.
        - День был длинный, - произнес, подавая королеве чашку.
        - Но плодотворный, - кивнула та, салютуя мне горячим кофе. - И с гнездами ты хорошо придумал. Я поговорила с Офелией.
        Сделав глоток из своей чашки, я кивнул, чтобы Алиссандра продолжала.
        - В моей свите давно не хватало пары умелых скрытников, - улыбнулась королева. - Кроме того твой кабинет министров готовит экономическую реформу.
        - Да, - кивнул я, делая новый глоток, - корона будет выкупать пятьдесят один процент акций у всех предприятий с оборотом выше трехсот тысяч в месяц.
        Алиссандра вскинула брови.
        - У нас разве есть столько золота?
        - Есть, - заверил я. - А будет еще больше. Как только мы будем держать эти производства в своих руках, мы начнем устраивать на них рабочих с архипелага. На минимальную ставку. Не переживай, все основные мощности переедут на материк.
        - Где у нас недругов больше, чем блох на вшивой собаке, - фыркнула королева.
        Что ж, аргумент. Однако решение этой проблемы у нас уже достаточно давно имеется. И я огромную кучу денег вложил в это решение. И пускай Евгеникс ушел из игры, но его институт продолжает работать, вытягивая из казны приличные суммы каждую неделю. Быть может, раньше я был мягче, и даже продумав этот шаг, не смог его реализовать. Однако теперь расклад сил переменился, у Некрополя, и без того ставшего независимым от материка, теперь есть огромная поддержка на архипелаге.
        - Как ты знаешь, застройка площадей, где зарождаются монстры, не дает им появляться вновь, - произнес я. - Но это лишь до тех пор, пока земля снова не станет ничейной.
        Королева хмыкнула.
        - И как ты собираешься поступить? Вряд ли остальные фракции вот так просто возьмут и откажутся от своих земель.
        - Твоя правда, моя дорогая королева, - кивнул я, допивая оставшийся кофе. - Но кто сказал, что меня волнует их мнение?

* * *
        - Азура, что у нас с подготовкой? - спросил я, рассматривая в подзорную трубу длинный ряд рыбацких лодок, покачивающихся на воде.
        Адмирал архипелага поправила треуголку и тоже взглянула в сторону устроенной нами ловушки. Все девять хвостов кицунемими немного подергивались, выдавая возбужденное состояние хозяйки.
        - Мы все успели, - нервно теребя край куртки, заверила наставница. - Теперь будем смотреть, как сработает наш план.
        Я кивнул, возвращая ей прибор. Пришествие кораблей из тумана случится уже через несколько минут, однако в этот раз мы не собирались топить в сражении весь свой по-прежнему маленький флот.
        К коридору мы направили двести четыре лодки, загруженные взрывчаткой по самые борта. Эту алхимическую смесь в свое время мы разбрасывали над Артрой, теперь же пришла пора проверить, насколько она эффективна будет против вражеских судов. Теперь брандеры выстроены в линию, полностью закрывающую возможность вырваться на простор - как только суда Айнзама выглянут из тумана, тут же окажутся окружены нашими лодками с сюрпризом.
        - Помни, что вмешиваться нельзя, - сказал я, наверное, уже в тысячный раз.
        Благодаря записям прошлого боя мы смогли найти лазейку, позволяющую серьезно насолить противнику. Коридор в тумане слишком узкий, чтобы маневрировать в нем большим количеством кораблей. Однако достаточно широк для выстраивания первой линии атаки. Эта первая линия - смертники, в случае опасности их зажмет между нами и теми, кто еще не вышел из перехода. В самом тумане связь не работает, и предупредить своих застрявшие не смогут никак.
        Казалось бы, в чем проблема стрелять в наши лодки, ведь есть же пушки на кораблях. Да, они есть, и никуда не денутся. Однако вся хитрость в том, что у орудий имеется мертвая зона, в которой они ничего не смогут сделать, так как минимальное для стрельбы расстояние гораздо больше. При абордаже суда стоят борт в борт, и там такой проблемы нет. Именно поэтому мы выставляем очень низкие лодки, а не полновесные баржи - благодаря малой высоте максимум, что смогли бы сбить пушки айнзамского флота - это парус. Но и его мы убрали.
        - Пушки заряжены? - уточнил я у Азуры, и та кивнула в ответ. - Осталась минута.
        Эти шестьдесят секунд тянулись как полчаса. Игроки на орудиях застыли, ожидая команды к атаке.
        Перед каждым стрелком имелся новенький планшет, очередное новшество от наших гениальных изобретателей. Общая тактическая сетка регулировалась с флагманского мостика, однако пометки целей каждый видел только свои, что исключало путаницу для еще необстрелянных новичков во флоте.
        Азура собрала целый штаб, координирующий ведение боя от и до - постоянные погони за менее оснащенными пиратами сделали свое дело. Когда ты на скоростном пароходе, вооруженном до зубов, проигрываешь пиратам на весельной галере хоть в чем-то, гордость быстро заставляет учиться новому. Пятьсот задач сразу ни один искусственный интеллект не решает, куда уж тут обычному человеку. А когда дело касается боя с несколькими кораблями, нужно успевать реагировать на каждый чих. Азура свои уроки выучила.
        - ВНИМАНИЕ ВСЕМ! - заговорила наставница в канал флота. - НАШ ВРАГ ПРИБЛИЖАЕТСЯ. СЕГОДНЯ ЭТО НЕ ЖАЛКИЕ ПИРАТЫ НА СВОИХ ПЛОТАХ. СЕГОДНЯ НАМ ПРЕДСТОИТ ВОЕВАТЬ С НАСТОЯЩИМ ПРОТИВНИКОМ, ОНИ КРЕПКИ, СИЛЬНЫ, И ПРЕКРАСНО ОБУЧЕНЫ! НО МЫ УЖЕ ПОБЕЖДАЛИ ИХ. И ПОБЕДИМ СНОВА. ЭТО НАШЕ МОРЕ! НАШИ ОСТРОВА! ПОКАЖЕМ ЭТИМ ИДИОТАМ, КТО ЗДЕСЬ ХОЗЯИН!
        Довольный рев на кораблях показал, что многие с ней солидарны. Мне же оставалось только наблюдать, как Азура справится со своей задачей.
        Сам я в этом деле, честно признаться, вообще ничего не понимал. Мои успехи на поприще морских боев - не более, чем слепая удача. Толковый противник мне не попадался, а те, что были - недооценивали меня и мой Некрополь.
        Азура же совсем другое дело. Подозреваю, будь у нее возможность, лисица с самого начала уплыла бы прочь с материка, чтобы бороздить океаны и топить несчастных, кому не повезло наткнуться на ее корабли.
        Из тумана, наконец, полезли пока еще только носы вражеских судов. Стоящий рядом с Азурой офицер отмечал на планшете сектора, куда входил враг.
        Форму для своих офицеров Азура не изобретала сама, а потому меня не удивляли матросы, щеголяющие в обмундировании японской императорской армии. Ведь что ни говори, Азура оставалась верна своей исторической родине.
        - Номера с 3 по 5, ваш сектор А-3. Открыть огонь, - распорядилась наставница, и тактик, пометивший на планшете нужные точки, продолжил переводить слова адмирала на табло. - 17 и 18, ваша цель сектор А-12. Огонь!
        Наши брандеры вспыхнули, как спички. Ударной волной подняло настолько высокие брызги, что за ними кораблей стало не видно. Но уже через пару секунд можно было оценить полученный вражеским флотом урон.
        В назначенных Азурой секторах все четыре айнзамских корабля медленно шли на дно.
        - Сектор А-3 свободен, сектор А-12 свободен, - отрапортовал тактик, переставляя фигурки на планшете.
        Будь у меня лицо, я бы сейчас улыбался. Бой будет окончен без ужасающих потерь. Мы все-таки кое-чему научились за время с прошлой битвы.
        Глава 16
        Дирижабль мелко задрожал, гондола скрипнула, придавленная раздувающимся баллоном. Пол качнулся под ногами, но тут же выровнялся, стоило магии выправить воздушное судно. Еще один едва заметный толчок - и мы начали отрываться от земли, постепенно набирая ход.
        - Ну вот, все обошлось, ваше величество, - сообщил, залихватски заломив шляпу на бок, первый боевой пилот Некрополя. - Я же говорил, заработает машинка, как надо. А то будут мне рассказывать, как дирижабли на воздух поднимать! Да я по воздуху плавал еще в те далекие времена, когда этих советчиков еще даже в проектах не было!
        Был мой собеседник низкорослым даже для дворфа, да и бороды он не носил, отчего смахивал скорее на карлика. Однако никаких неудобств капитан Халмагар по этому поводу не испытывал. Один из лучших пилотов дирижаблей в Неверкоме, неудивительно, что именно он откликнулся на мой призыв, переданный в воздушную службу Манфредом.
        - Сейчас еще высоты наберем, ваше величество, и можно будет лететь хоть к самому краю мира! - заявил он, затем поплевал на ладони и ухватился за штурвал.
        К слову сказать, кабина пилота совершенно не походила на то, что я помнил о самолетах. Сплошные рычаги и тумблеры, все по-дворфски основательное, крупное. Разобраться в том, за что все это отвечает, было невозможно для того, кто не ранее ничего не знал об устройстве подобных аппаратов. Так что я просто смотрел со спины пилота и старался понять, зачем он дергает тот или иной рычаг, хотя понимания все равно не приходило.
        Меж тем мы действительно поднялись выше. Теперь в иллюминатор, занимавший три стены кабины, была видна удаляющаяся земля, а справа от нас проявились черные стены Мидиана. Делать из тестового запуска военного судна тайну никто не стал - просто незачем, такую махину в мешке не утаишь. Мы наоборот раструбили, как только смогли, что будем производить тестовый запуск новой машины. И, не заинтригованные, жители Некрополя просто плюнули на нас, понимая, что ничего интересного не будет.
        Внизу остались только разработавшие дирижабль инженеры да Манфред. Мы же с капитаном остались на судне совсем одни - обслуги нам не требовалось, изначально предполагался тестовый взлет, короткий перелет до Малены и стыковка к башне в портовом городе. У нас и груза-то с собой практически никакого не было, только десяток парашютов на экстренный случай. Конечно, если мы станем падать, я просто схвачу капитана и с помощью перстня перемещусь на землю. Но регламент запрещает взлетать без средств спасения, я сам этот указ составлял и подписывал, когда понял, что команда сбитого мной дирижабля вообще никаких средств не имела. Камикадзе.
        Однако систему сброса бомб все равно следовало проверить. В этой модели дирижабля она запитана от сферы чистейшей эссенции, как и все остальные системы на судне. В будущем появятся еще и два места для наводчиков с автоматическими пушками: в пока что пустом помещении под кабиной, и еще одном над грузовым отсеком. Сейчас там сплошное стекло, но уже в следующем запуске оно будет открываться.
        - Ну что, ваше величество, берем максимальную высоту? - спросил Халмагар, и, не дожидаясь ответа, утопил в панель одну из множества ручек перед собой.
        Дирижабль чихнул, за нами остался след выпущенного излишка генерируемого маной газа, и мы резко поднялись выше облаков. Клочья бело-серой ваты поползли во все стороны от нас. Мир внизу стал еще меньше, людей теперь вообще не рассмотреть. Зато Мидиан развернулся как на ладони.
        Гондола чуть накренилась вперед - капитан вновь дергал свои рычаги, не оглядываясь на меня. Впрочем, дело свое Халагмар знает, так что о дворфе я совершенно не переживал.
        - Сейчас тряхнет, ваше величество! - предупредил меня капитан, поворачивая очередной механизм.
        Резкий противный лязг сообщил, что что-то пошло не так. Дворф цокнул языком, почесал гладко выбритый подбородок, и только теперь оторвался от своих приборов.
        - Недоработка, - сообщил Халмагар. - Бомбу бросать нельзя - створки не раскрылись. Считайте, мы только что погибли - система сброса отработала штатно. Но, сами понимаете, люк не открылся, значит, бомба сейчас должна была рвануть, ударившись об них. Этот звук - удар пальцев захвата об дверцы люка.
        С учетом, чем наши бомбы должны быть заряжены по протоколу, говорил Халмагар истинную правду. Малейшая неосторожность, и взрывная смесь сожжет все вокруг в радиусе двухсот метров. То есть вся гондола и часть начиненного газом баллона испарится в миг.
        - Согласен, плохой исход, - кивнул я. - Попробуй теперь их закрыть.
        Капитан выполнил приказ, вернув механизм в исходное положение. Недовольно крякнув, дворф потер подбородок.
        - И обратно никак, ваше величество, - отрапортовал Халмагар. - Похоже, совсем плохо у наших инженеров с мозгами. А если бы я полетел с грузом? От нас бы сейчас даже пылинки бы не осталось.
        - Следи за управлением, я схожу посмотрю собственными глазами, - распорядился я, и покинул кабину.
        Основная часть свободного пространства предполагалась под хранение бомб и снарядов для автоматических пушек. Но сейчас здесь было пусто, лишь свисающая с потолка механическая рука легонько раскачивалась, вернувшись на свое место. От люка меня отделяло буквально двадцать метров свободного пространства.
        Створки действительно застряли, однако, окинув их взглядом, я не смог найти причину поломки. Осторожно приблизившись к люку, почувствовал, как воздух вытягивается наружу. Пришлось схватиться за стойку пустующего бомбохранилища, чтобы не вылететь в небо вместо снаряда.
        Халмагар что-то бурчал из кабины, но я ни слова не разобрал - мешал ветер, свистящий в моем голом черепе. Оставалось лишь закончить осмотр и вернуться в кабину.
        Вытащив посох, я ударил им ближайшую створку, прилагая все свои невеликие силы. Люк не открылся, дверца просто вылетела наружу, оставив болтаться обнаженное крепление.
        - Какого...
        Меня мгновенно выдернуло из гондолы на свежий воздух, едва успел перевернуть посох. Палка легла пяткой и навершием на края люка, и я, болтаясь на одной руке, договорил:
        - ...хрена?!
        Внизу простирался Некрополь. С такой высоты я мог прекрасно разглядеть его территорию, и охватить практически одним взглядом. На секунду закралась мысль, что лететь вместе с капитаном стоило только ради того, чтобы вот так взглянуть на свою страну.
        Однако следовало возвращаться и придумать, что делать с открытым люком. По идее во время открытия створок должна была сработать система магической компенсации, не позволяющая никому выпасть наружу. Но люк не открылся сам, и магия соответственно не сработала - ведь в ней стоит четкий алгоритм, который я не продумал до конца. Почему-то из головы вылетело, что могут случиться трудности, и тогда запуск компенсаторов тоже должен произойти.
        Это, конечно, в принципе, не страшно, и можно исправить за пару часов. А вот происшествие с люком действительно расстраивает: уж очень много денег вложено в дирижабль, чтобы случались подобные накладки. Кто-то мне серьезно ответит за такую подставу.
        Подтянувшись, я забрался внутрь гондолы и вручную запустил компенсаторы. Давление сразу же исчезло, и я смог спокойно осмотреть люк. Оценив повреждения, вернулся к пилоту.
        - Возвращаемся в Мидиан и садим машину, - велел я, только переступив порог кабины.
        - Как скажете, ваше величество, но мы уже почти в Малене. Не будет ли лучше добраться до границы города и сесть нормально? - уточнил Халмагар. - Запаса топлива у нас хватит и на обратный путь, но я бы рискнул проверить, как будем заходить на посадку в реальных условиях, а не в чистом поле. Маневрировать, опять же, лучше здесь - кроме нашей башни, высоких построек, считайте, нет вовсе, и в случае чего я могу машину спустить на воду.
        Немного подумав, я был вынужден согласиться с дворфом. Да, выволочку сразу я не устрою, но ведь виновные никуда от меня не денутся, а тест не окончен, пока не выполнен весь план.
        - Хорошо, мейстер, делай, - распорядился я, и Халмагар принялся щелкать и крутить свои механизмы.
        Скорость получилась потрясающей. Мы практически за считанные минуты преодолели расстояние в три сотни километров. Ни один дракон и рядом не валялся, а ведь всего-то и надо было вместо механики и пара использовать за основу ману.
        Вскоре мы приблизились к Малене. По мере того, как Халмагар снижал высоту, падала и наша скорость полета. Последний километр мы практически ползли по небу, ничем не выделяясь среди прочих воздушных судов, также неспешно курсирующих между крупными городами.
        - Вот и прибыли, ваше величество, - Халмагар нажал несколько кнопок и потянул за рычаг. - Начинаем маневры.
        Дирижабль как раз миновал башню, и теперь взял обратный курс. Сквозь наше стекло было видно, как медленно приближается предпоследний причал - верхний был занят, там, судя по всему, грузили местные товары.
        - Стыковка через пять... - начал отсчет дворф, не переставая дергать рычаги и жать кнопки в бешеном темпе. - Три... Два... Один...
        Дирижабль сел в захваты, и нас ощутимо тряхнуло. Не успей я схватиться за поручень, сейчас бы рухнул на пол кабины, сбив при этом пилота.
        Сам Халмагар лишь едва заметно покачнулся. Опытный пилот просто согнул ноги в коленях, компенсируя удар в пол.
        - Стыковка завершена, - объявил капитан, и тут же обернулся ко мне с недовольным лицом. - Не знаю, кто конструировал эту гору хлама, ваше величество, но точно знаю одно: любой пилот, у кого нет моего опыта, уже бы как минимум трижды разбился, и это я еще не учитываю отказавший люк.
        - Я обязательно учту ваши слова, капитан Халмагар, - заверил я, пытаясь понять, в каких это трех моментах мы должны были упасть. - А еще лучше будет, если вы войдете в специальную комиссию по проверке боевого флота.
        Дворф почесал подбородок и, поправив шляпу, кивнул.
        - Так и быть, ваше величество, время для вас я выкрою. Но первый раз о такой комиссии слышу.
        Я кивнул ему и вышел из кабины.
        - Честно говоря, не думал, что в ней вообще возникнет необходимость. Она только что появилась, Первый Капитан Халмагар. И с этого момента вы ее председатель.
        Открыть пассажирскую дверь в боку гондолы удалось только со второй попытки - крепление заело, так что, разозленный до предела, я ее практически выломал. Идущий следом за мной Халмагар, увидев мои действия, лишь хмыкнул.
        - Значит, даже четыре раза, - заявил он и под моим взглядом пояснил: - Когда не сработали ваши компенсаторы, мы должны были покинуть судно, вооружившись парашютами. Но как его покинуть, если единственная дверь заклинила, а выход в люк равносилен смерти из-за порванного при спуске парашюта? Вы же видели, крепление расположено так, что вы бы обязательно зацепились за него материей. А при такой силе ветра это мгновенная дыра в ткани.
        Кивнув ему, я первым вышел наружу и мгновенно оказался окружен гвардейцами.
        - Не расходимся, ребята, - велел им я, - сегодня у вас будет очень много работы.
        - Что-то случилось, ваше величество? - осведомился старший.
        Я кивнул уже на ходу к лестнице.
        - Пока еще нет. Но обязательно случится, - заверил я, спускаясь по ступенькам. - Сегодня точно кто-то умрет.
        Глава 17
        - Коннор? - подперев кулаком подбородок, позвал я.
        - У меня все готово, - отозвался глава рода Крон, стоящий слева от лестницы к трону. - Начинаем принимать беженцев, и выдаем лекарства. Мои люди строго следят за порядком, и отсеивают заболевших и подозрительных.
        - Хорошо, - кивнул я, оглядывая собравшихся в тронном зале игроков, и обратился к гостям: - Итак, нам всем дали по носу. Причем там, где мы не ожидали. Айнзам нанес свой удар, обойдя все преграды и обогнав нас, как стоячих, по числу погибших на этой войне.
        - Странно, что твоим повезло, - хмыкнула Азура, указательным пальцем поправляя треуголку. - Настолько, что я даже не верю в такое совпадение. И главное, вовремя, мы только-только отразили очередное нападение кораблей Айнзама.
        Народ загомонил, соглашаясь с адмиралом. Ничего, эти возмущения подобной несправедливостью мы переживем. К тому же, у меня найдется, чем ответить даже самым недоверчивым. Молодец, наставница, в нужное русло повернула разговор.
        - Я продавал вакцину всем желающим, - когда стало тише, заявил я, поднимаясь с трона. - Или это было не так? Вижу, что помните. Некрополь был уже привит, и ему эта зараза безвредна. И, думаете, я не помню ваших радостных воплей, когда у меня население погибало целыми деревнями? Прекрасно помню. Но я не стал дурить - поделился лекарством со всеми, стараясь не задирать цену настолько, насколько это было только возможно для поддержки производства.
        Конечно, это не совсем правда, наваривались мы очень хорошо с продаж. Но кому, кроме нас, нужно было об этом знать? Меньше знаешь, крепче спишь - верно во всех мирах и временах.
        - И теперь это я должен у вас спрашивать - зачем вы его покупали, если не использовали? Почему ваши люди мрут, как мухи? Зачем вы вместо раздачи вакцины, как поступил я, держали ее на складах, дожидаясь, когда выйдет срок хранения?
        В зале повисла неловкая тишина. Лидеры фракций сейчас стремительно потеряют доверие своих сограждан, и это понятно. Что склады забиты вакциной, знали только мы, а теперь я заявляю об этом открыто.
        Нет, я прекрасно понимаю, зачем они так поступили. Спекуляции неизбежны, и в том случае, когда Некрополь переставал продавать закончившиеся вакцины, игроки наваривались, продавая ее окружающему населению в три-четыре раза дороже из собственных закромов, а мы не спешили наводнить лекарством весь мир. И даже тот факт, что терялось в итоге на закупку неизрасходованных порций, составляло значительную сумму, не мешал перепродаже оставаться слишком выгодной для бессмертных.
        Вот только в результате привитой оказалась совсем малая часть населения. И даже она страдала от нового штамма. Смертельная зараза распространялась со скоростью несущего ее ветра. Начавшаяся на северо-западе эпидемия за считанные часы поглотила варварские племена, практически лишив игроков фракции всех их неписей. А следом ветер и бегущие от смерти зараженные принесли смерть в города Света и Порядка.
        Первыми пали храмы Жизни. Все, что успели сделать клирики - вскрыть склады с запасами вакцины. Уже просроченной и бесполезной. А потом храмы загорелись, подожженные обреченными на мучительную смерть прихожанами.
        Маленькие города, возведенные кланами и отдельными игроками, вымирали за считанные часы. Кто успел, закрыл ворота и встречал беженцев огнем, не позволяя подобраться близко. Но болезнь все равно пришла к ним - ураганный ветер, собиравший гнилые трупы, забрасывал их на километры вокруг, словно в издевку игнорируя все включенные щиты. Одной капли зараженной крови хватало, чтобы болезнь охватила весь город. Начавшийся как по заказу ураганный ветер спустился с ледника, не так давно выжившего варваров с насиженных мест, и теперь гулял в волю по всему материку.
        Не работали молитвы, не спасали заклятья. Единственное, что действительно помогало - алхимический огонь, такой же, как тот, каким чумные доктора сожгли Манфреда и тело Адоры. После него выживших, конечно, уже не оставалось.
        Двери тронного зала распахнулись, присутствующие обернулись, как по команде. Я тоже поднял голову в сторону входа. Королева Некрополя, окруженная гвардейцами, вошла быстрым и решительным шагом. Под взглядами собравшихся игроков поднялась к своему трону. Я подал супруге руку, помогая занять ее законное место.
        - Мы не сможем ничем больше помочь, - Алиссандра устало повернулась к игрокам. - Через тринадцать часов запуститься сорок вторая линия производства. Таким образом, Некрополь сможет изготавливать только семь миллионов доз раз в три дня. Запасы вакцины израсходованы, а новая появится только через три дня.
        Бессмертные не стали скрывать эмоций. Сказанное королевой стало бомбой, разорвавшейся в тронном зале. Три дня без лекарств - за этот срок все, кто мог бы спастись, гарантированно погибнут. Потому как их просто нечем лечить и даже негде спрятать на это время. Учителя, квестодатели, обслуга, лидеры - все они отправятся на тот свет. Все, кроме граждан Некрополя.
        - Мы закрываем границы для взрослых жителей Неверкома, - объявила Алиссандра. - И больше не раздаем вакцину всем. У вас есть двенадцать часов, чтобы покинуть Некрополь, после чего каждый оставшийся бессмертный, не являющийся гражданином будет приравнен к врагу государства.
        Перед моими глазами повисло подчеркнутое красной рамкой системное оповещение с таймером. Сейчас все игроки по всему Некрополю - и гости, и наши подданные - видят его же, и информация очень быстро разлетится по королевству и за его пределы. Уже через полчаса об этом будет знать каждая собака в Неверкоме.
        - Да за эти три дня у нас все неписи вымрут! - выкрикнул кто-то из толпы игроков.
        Я лишь развел руками.
        - Мы продали вам в три раза больше вакцин, чем могло бы потребоваться.
        - У вас есть запасы, отдайте их нам, мы сами их раздадим, кому надо!
        Я замер на троне, сжимая подлокотник. Рука королевы легла на мои пальцы, закованные в орихалковые перчатки мастера Смерти. Однако успокаиваться я не желал, и Алиссандра чувствовала, что добром этот разговор не кончится.
        - Некрополь первым пострадал от этой болезни! - заявил я, зло выдыхая сквозь зубы. - И я не пожалел денег, чтобы создать вакцину, пока вы смеялись над нашей бедой. Я продал вам миллионы доз, которые вы сами сгноили у себя на складах. А теперь вы хотите обвинить меня в своих бедах?!
        Вновь поднявшись с трона, я схватил посох, и глаза черепа в его навершии полыхнули изумрудным огнем.
        - Меня?! - мой голос взлетел под потолок и заметался там, отражаясь многократным эхо. - Да вы, похоже, в конец охренели с меня что-то требовать?! Вы забыли, кто здесь самый сильный игрок?! Я напомню вам, твари, кто таков король мертвых!
        И, не дожидаясь их реакции, я «Бликом» переместился в центр зала, где активировал «Иссушение». В мгновение ока между мной и уцелевшими оказалась толпа живых мертвецов. Включив «Ауру Короля Мертвых», я вскинул посох над головой и с силой вонзил его в плиты пола. Пульсирующим изумрудным огнем от меня во все стороны покатилась волна высокого пламени.

«ВОЛНА СМЕРТИ», УРОВЕНЬ 72, МАНА 50 000. В РАДИУСЕ 20 МЕТРОВ ВСЕ ЧЛЕНЫ ФРАКЦИИ СМЕРТИ ПОЛУЧАЮТ +50% ЗДОРОВЬЯ ОТ МАКСИМАЛЬНОГО ЗНАЧЕНИЯ. В РАДИУСЕ 20 МЕТРОВ ВСЕ ЧЛЕНЫ ДРУГИХ ФРАКЦИЙ ЕДИНОВРЕМЕННО ТЕРЯЮТ 50% ЗДОРОВЬЯ ОТ МАКСИМАЛЬНОГО ЗНАЧЕНИЯ.Эффект действует до конца боя.
        - Это война! - заорал кто-то в толпе, но его тут же заткнули вспышкой магии, буквально разорвавшейся в голове крикуна.
        Гвардия подключилась к своему королю. Не поднимаясь со своего трона, колдовала Алиссандра, закрытая целым отрядом рыцарей и личей. Впереди них оказался зажатый между гостями и гвардейцами Коннор Крон с парой воинов, пришедших вместе с ним.
        Схватка моментально закипела по всему тронному залу, и точно также быстро закончилась, когда враги просто сбежали порталами. Как только исчез последний, я запретил все телепорты на территории Некрополя, включая стационарные. Теперь, где бы беглецы ни оказались, у них нет шансов сбежать переходом.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 17 415 622 ОПЫТА.
        Я убрал посох в сумку и кивнул своим уцелевшим немертвым на лежащие на полу тела. Не дворец, а массовая бойня. Четверть состава дежурной гвардии полегла, не дав игрокам реализовать численное превосходство.
        - Приберитесь здесь, - приказал я. - Коннор!
        Однако Крон мне не ответил. Парень лежал на ступеньках трона, от бессмертного главы рода остались одни посеченные обрубки. Защищавшие же королеву мертвецы остались без двух третей состава.
        Найдя в списке контактов Коннора, я отправил ему послание, как только он вернется, сразу же получит уведомление о закрытии границ.
        Вокруг тем временем засуетилась прислуга, наводя порядок в тронном зале. В личную почту мне полетели угрозы, оскорбления, требования и просьбы. Отключив уведомления, я поднялся к сидящей на троне королеве.
        - Не жалеешь? - спросила так и не сдвинувшаяся со своего места Алиссандра, кивая в сторону побоища.
        Картина действительно была живописной. Разбросанные по залу тела, обломки мечей и доспехов, воткнутые в камень стрелы и потеки от магии. Однако я даже не испытывал сожаления по поводу гибели своих собственных гвардейцев, так с чего бы меня смерти чужих игроков волновали?
        - Ни капли, - признался я.
        По моему знаку слуги оставили нас наедине. Гвардейцы, пополнившие ряды из новоприбывших солдат, закрыли двери снаружи. Сквозь двери донесся громкий лязг металла - вооруженные до зубов стражи перешли на режим повышенной готовности, то есть сперва они будут рубить, а потом уже спрашивать, зачем к нам пришли.
        Опустившись на трон, я спокойно сложил руки на подлокотниках и откинулся на спинку. Несмотря на этот короткий и кровавый бой, я оставался совершенно спокоен. Если отдавая приказ развести по городам пробирки с новым штаммом, я еще и переживал по этому поводу, то теперь эта мелочная стычка уже была неважна.
        Объявив мне войну, остальные фракции подписали себе смертный приговор. НПС, конечно, вырастут, но когда это еще будет. А сейчас начнется не только массовое падение населения на материке, но и передел имущества. Опустевшие города мы разрушим, чтобы «выжечь болезнь». А уже через несколько недель мир Неверкома возродится таким, каким и должен был быть до бума строительства городов - опасным и населенным монстрами.
        Всего-то и нужно, что истребить несколько десятков миллионов расплодившихся жителей, да освободить территорию от возведенных городов, оставив за пределами Некрополя всего четыре-пять крупных поселений, которые выживут, несмотря на устроенную моими чумными докторами эпидемию. Конечно, удар по силе своей крайне страшный, но порой кровопускание - действительно единственный способ спасти агонизирующего пациента.
        И, несмотря на тяжесть принятого решения, мне действительно не жаль. В какой момент я перестал оглядываться на количество жертв своих решений, я не знаю. Но останавливаться после совершенного уже поздно. Маховик перемен запущен, и теперь главное - удержать собственный народ, а как с рукотворной катастрофой справятся другие, не моя проблема.
        Моя задача - обеспечить спасение Некрополя всеми доступными силами и средствами. Кто-то из глав фракций выживет? Хорошо. Погибнут, погребенные провалами и ошибками? Что ж, плакать не стану. Единственное, что меня волнует - мое королевство и мои подданные, остальные могут катиться к чертям, они мне никто. И больше играть в интриги я не намерен. Некрополю нужно больше свободной территории на материке, и я ее обеспечу, и за ценой не постою.
        Кстати, о ценах. А ведь за этот крик, объявляющий Некрополю войну, я заплатил всего два миллиона кредитов. Полезно все же иметь нужные связи в нашем несовершенном мире. Не подвел человек Роберта, нашел подходящего игрока, остро нуждающегося в срочном пополнении реального бюджета. Нужно будет не забыть отблагодарить хакера через Гильдию. Как много открывается ходов, как только ты начинаешь видеть реального человека за ширмой игрока. А уж тем более, когда ты можешь его купить с потрохами.
        - Назад дороги больше не будет, мой король, - взяв меня за руку, проговорила Алиссандра.
        Я повернулся к супруге и кивнул.
        - И это - хорошо. Я устал постоянно возвращаться назад, чтобы в очередной раз доказать забывшимся идиотам, кто здесь - король, а кто - пыль у моих ног.
        - Но мы могли бы пополнить ими свои ряды, - вставила она, покачав головой.
        Я усмехнулся и, деактивировав перчатку, погладил королеву по щеке. Алиссандра прикрыла глаза и едва не замурлыкала от удовольствия.
        - Мы обязательно предложим это тем, кто захочет сам, - проговорил я, когда королева прижала мою руку к себе. - Но ты же прекрасно понимаешь, мы не можем набирать себе всех без разбора. Для любой империи нужен враг, иначе она распадается на провинции, а те - забывают о присяге своей столице. Общий враг может быть один, а может быть и всем миром. В нашем случае Некрополь с самого начала был в одиночестве. Все хотели урвать у нас кусок, влезть в казну и безнаказанно убивать и мучить наших подданных.
        - Я помню твои доводы, Макс, - с улыбкой прервала меня Алиссандра. - Мы уже обсуждали это не раз.
        Я кивнул и убрал руку. В двери постучались, гвардейцы впустили злого Коннора и встали так, чтобы держать бессмертного на виду. Я махнул Крону рукой и подозвал подойти к трону.
        - Макс, какого хрена это было?! - не сдерживаясь, вскрикнул глава рода. - Война?! Со всем Неверкомом?! Да ты спятил! Мы же не выдержим!
        Алиссандра кивнула гвардейцам, и те мгновенно выстроились между нами и Коннором, перекрывая воину доступ к монаршим особам. Не то чтобы это действительно требовалось, но порой нужно все-таки напоминать, с кем люди говорят.
        - Не забывайся, Коннор Крон! - стальным голосом произнесла королева. - Помни, кто дал тебе возможность стать тем, кто ты сейчас есть! Корона Некрополя была и будет, наши границы тянутся с этого материка до архипелага. Наш форпост есть даже в Серых Пределах. Кто еще может похвастаться подобным? Может быть, тебе напомнить, как легко тебя вознесли на твое нынешнее место? И прогнать с позором?
        Крон надулся, покраснел, его рука легла на пояс, но хвататься за оружие парень не стал. Я же с интересом наблюдал, что он станет делать, а Алиссандра продолжала.
        - Ты принадлежишь нам, - заявила она. - Как и все наши подданные, ты обязан подчиняться приказам короля и королевы Некрополя. За крепость наших границ отвечаешь ты и твой род. Не так давно я слышала, как ты хвалился другим бессмертным, что не пропустишь ни одного врага на территорию Некрополя. А теперь сдаешься без боя? Ты просто очередное разочарование, не стоящее нашего королевского внимания.
        Я вскинул ладонь, призывая королеву остановиться.
        - Я буду говорить прямо, Коннор, - заявил я, поднимаясь с трона и подавая руку Алиссандре. - У тебя есть только один выбор: беги и прячься, как крыса. Ищи любую щель, куда сможешь забиться и пищи в ней от страха, ожидая, когда за тобой придут. Или стой на своем и защищай королевство, возвысившее тебя до наместника самого Короля Мертвых. В любом случае знай одно, Коннор...
        Я дал знак гвардейцам разойтись и вызвал канал королевства, запуская протоколы военного положения. Отсчет оставшихся часов сменился таймером до начала боевых действий. Пришла пора показать Неверкому, что Некрополь не сидел сложа руки, пока они нежились и веселились. Пора сказать свое слово.
        - Что я должен знать? - все еще злым голосом уточнил Крон.
        Я усмехнулся в ответ.
        - Никто не остановит Смерть.
        Конец второй части.
        Часть III. Глава 1
        - Всем немедленно покинуть башню. Повторяю: немедленно покиньте башню.
        Голос капитана разносился над агонизирующим городом. Пылающие здания вот-вот должны были развалиться, и единственное нетронутое строение - башня воздушного порта - оставалось в безопасности.
        Два корабля сопровождения высунули стволы пушек с обеих сторон гондол. Третий, загруженный под завязку лекарством, чуть отстал, пропуская боевых собратьев вперед.
        Тарос переживал очередной кризис. Город практически был разрушен до основания. Однако именно это и спасло в конечном итоге его жителей.
        Бессмертные, бросившие вызов Некрополю, очень быстро растворились в неизвестном направлении, в то время как армия немертвых уничтожала их поселения одно за другим. В ходе столкновений оставшиеся от Империи последние осколки цивилизации были стерты с лица земли. И после этих разрушительных сражений люди и нелюди внезапно осознали, что теперь лекарства, поставляемого королем мертвых, хватит на всех.
        Конечно, это нисколько не меняло того, что уничтоженные селения вновь превращались в обитель практически забытых монстров. Дикая нежить расплодилась в руинах городов, из своих пещер вылезли гноллы. Ожили считавшимися давно погибшими големы. В лесах снова появилось зверье. Про разбой на дорогах и говорить нечего - этих мастеров всегда хватало.
        Крупным старым городам повезло чуть больше. Пусть и разоренные, но они все еще оставались пригодными для жизни. И хотя целые кварталы отошли под контроль чудовищ, кое-где выжившим удалось закрепиться.
        - Последнее предупреждение: всем покинуть башню! - усиленный магией Воздуха голос капитана снова раздался над Таросом.
        Пушки боевых кораблей открыли огонь. Вспышки снарядов раскрасили борта двух дирижаблей. От свиста и гудения рассекающих воздух пуль закладывало слух. Однако крики раненых нетопырей, избравших башню в качестве гнезда, звучали еще громче.
        Твари рычали и визжали, грязными комьями падая вниз. Шлейфы темной крови окрасили камень стен. Громко хлопая крыльями, чудовищного размера монстры отрывались от поверхностей и пытались сбежать или атаковать наглецов. Однако плотный огонь дырявил крылья, калечил тела и просто рвал тварей на части.
        Расстрел не занял больше десяти минут. Изрешеченная пулеметным огнем башня потеряла едва ли не половину имевшегося запаса прочности, но все еще держалась.
        - Всем отойти от башни. Повторяю: немедленно покиньте территорию башни!
        Под прикрытием боевого дирижабля второй корабль зашел на посадку. Двери открылись, выпуская десант. Немертвые воины, прошедшие уже не одну войну, элитные бойцы и опытные чернокнижники с тяжелыми стрелками хлынули волной внутрь башни, сразу же сходясь в драке с успевшими засесть внутри врагами.
        Еще через пять минут с обратной стороны причалил прикрывавший товарищей дирижабль, а уже высадивший армию наоборот поднялся в небо. Оставшийся не у дел транспортник крутился на месте, выполняя роль координатора.
        Вторая часть десанта пошла вслед за первой. Здесь уже имелись группы поддержки - темные клирики, чумные доктора и прочие не особо боевые единицы.
        - «Королева Алиссандра» вызывает «Святого Мэтта», - щелкнув тумблером переговорника, произнес капитан грузового дирижабля. - Вижу множество целей в секторе С-7. Приближаются к нам на большой скорости. Конец.
        - «Святой Мэтт» «Королеве Алиссандре», - отозвался из динамика голос капитана боевого судна. - Цели вижу, иду на перехват. Конец.
        Через минуту произошел еще один короткий бой в небе. Туча гарпий, прибывших поживиться телами нетопырей, сперва оказалась рассеяна, а после - сведена к безопасному количеству, и обратилась в бегство.
        Поднялся от башни второй боевой дирижабль, освобождая место для «Королевы».
        - «Принцесса Адора» «Королеве Алиссандре», - спокойно сообщил его капитан, - десант сброшен, зачистка в процессе. Садитесь осторожно, Прочность башни под вопросом. Конец.
        - «Королева Алиссандра» «Принцессе Адоре»: Принято. Конец.
        Загруженная лекарством машина заложила лихой вираж и пошла на сближение с башней. Откинулись стыковочные захваты, готовясь вцепиться в расшатанные камни - от предусмотренной изначально площадки для стыковки уцелели одни огрызки.
        - Начинаем стыковку, - по внутреннему переговорнику сообщил капитан, направляя аппарат на положенное место.
        Громкий скрип раздался снаружи, знаменуя приближающийся финал полета. А через пару секунд дирижабль занял свое место напротив огромного пролома в стене - не так давно здесь еще были ворота.
        - Начинаем разгрузку, - оповестил капитан «Королевы», щелкнув тумблерами связи.
        - Принято, «Королева Алиссандра», - отозвались с борта «Святого Мэтта».
        Дворф стянул с мокрой головы пилотку и обмахнул ею лицо. После того, как его народ в очередной раз проявил свою механическую жилку, летать среди дворфов стало едва ли не почетнее, чем, собственно, заниматься механикой. Однако брали далеко не всех, и пилотов пока что все еще было больше, чем дирижаблей.
        Имелись и потери, разумеется, ведь шла война. И, несмотря на все ухищрения, первым, кто погибал, оставался пилот - ведь все старались бить в первую очередь по кабине, игнорируя пушки или даже баллон. И если на боевом дирижабле еще было, чем отстреливаться от врага, то грузовые суда вроде «Королевы Алиссандры» могли разве что сыпать на противника подгорными проклятьями, не имевшими реальной силы. Поэтому каждый подобный вылет - риск ничуть не меньший, чем дробить камень в заполненной газом штольне.
        - Выгрузку завершил, - получив сигнал от матросов, дворф вновь включил переговорник, и принялся поднимать машину в воздух. - Задача выполнена, ухожу из зоны боевых действий.
        Пустой дирижабль пошел гораздо легче и быстрее. Какой-то час полета, и можно будет расслабиться - с недавних пор воздушная зона Некрополя постоянно патрулируется боевыми звеньями кораблей, и мирному грузовозу среди них угрожает лишь умереть от скуки.

* * *
        Я отложил кристалл с записью боя и потер переносицу. За последние дни произошло очень многое, и закономерная победа Некрополя - даже не событие.
        Неверком будто обрадовался возможности вернуть чудовищ на свои земли. И в этот раз монстры - мобами их уже назвать язык не поворачивался - стали намного сильнее. Помню, как боялся напасть на кабана 100 уровня. Вернувшимся тварям он на один зубок.
        Конечно, мы делали оружие для дирижаблей с запасом, но и этого урона хватало едва ли не впритык. Спасало лишь количество пуль, резко снизившее запас маны в эссенциях. Целый институт работал только на то, чтобы найти средство, как уменьшить потребление. Однако пока что никаких новостей не было.
        Да, эссенция содержит большой запас, но и он все же имеет пределы. А каждый бой в воздухе - это не только задача по уничтожению конкретного врага, но и уравнение по сохранению достаточного количества маны, чтобы дирижабль дотянул до ближайшей башни, не упав от нехватки энергии.
        Неверком возвращал отнятые Империей позиции. То и дело приходили доклады о таких чудовищах, про кого в этом мире уже остались лишь сказки. И это помимо уже имевшихся тварей.
        Однако это был одновременно и хороший знак. Вернув мобов для прокачки в строй, мы серьезно подстегнули рост среднего игрока. Конечно, пришлось взять дело в свои руки из-за катастрофической нехватки неписей, однако формируя отряды на убийство и зачистку, мы получили дешевый и постоянный источник ресурсов. Ингредиенты, ранее считавшиеся редкими, теперь шли по цене ниже эпохи Империи в четыре-пять раз. И даже легендарный ресурс обходился дешевле эпического времен моего восхождения на трон.
        Все это не могло не сказаться на политической карте. Расовые анклавы, запершись в своих селениях, либо вымерли, либо ожесточенно отражали натиск пришедших после эпидемии монстров. Смешно, но чем сильнее оказался правитель из местных, чем ниже в его иерархии власти оказывались игроки, тем больше закупленных лекарств шло по назначению. Да и то сказать, попробуй сообщить эльфийскому лорду, что у него не хватит денег на вакцину! В лучшем случае, твоя репутация окажется в максимальных минусах.
        Так что эти анклавы стали оплотами безопасности для своих рас. И теперь, когда острая нужда в лекарствах прошла, начался новый этап истории - вопрос чистоты расы вставал в полный рост. Привитые от заразы эльфы не желали видеть в своих городах другие расы, так как те не могли гарантировать, что в свое время получили вакцину. Дворфы, за исключением диаспоры в Некрополе, заперлись в горах и отстреливали любого, кто пытался добраться к их тоннелям. Крохотная армия орков, скрывшись в лесостепи, вообще будто исчезла с карты. Люди, в большинстве своем осевшие по городам, такой дружной политики не имели, но и среди них чужаков никто не любил.
        Единственным связующим звеном между всеми ними оставался Некрополь. И хотя мы тоже серьезно пострадали - как от заразы, так и во время войны, однако теперь королевство мертвецов превратилось во всеобщего миротворца. Наши бессмертные шли зачищать дикие территории. Наши дирижабли перевозили грузы на торговлю. Наши воины приходили на помощь в случае конфликта.
        Остальные фракции оказались не у дел, их представители не скрывались от мира, но о какой-либо силе с их стороны можно было забыть. Естественно, это не касалось рядовых игроков, но те в политику не лезли, просто бегали по свету в поисках приключений, и никого не интересовали.
        Исключением стала фракция Бездны. Но их по-прежнему было слишком мало, чтобы осевшая в Са-Раавии фракция хоть что-то решала. Особенно было интересно, что безднопоклонники оказались поголовно иммунны к болезни. Однако свойство не передавалось, а присоединяться к служителям Андраза ради спасения никто не хотел.
        Осмотрев карту материка, я поставил фигурку шахматной ладьи на Тарос и поднялся с кресла. Тот факт, что монстры заняли воздушный порт в качестве убежища, нисколько не радовал. Сажать дирижабли на землю мы пока не научились, и если подобное повториться, встанет вопрос транспортировки грузов и воинов. Пока что башню можно починить, но для этого придется ввести налог на жителей города - если не хотят потерять единственный способ получения наших услуг, им придется заняться ремонтом самостоятельно.
        Конечно, у нас были наведенные порталы. Но в таких количествах это огромный расход ресурсов. А ведь нам наоборот нужно жестко контролировать бюджет.
        Действующие тройки воздушных судов едва покрывают наши потребности на материке, и практически впятеро больше необходимо для развертывания воздушного сообщения над и с архипелагом Вульфа. Острова прекрасно пережили вспышку эпидемии - сказалась удаленность между ними и принадлежность к Некрополю. Островитяне получили достаточно вакцин, чтобы не помереть, еще до нашего удара биологическим оружием.
        И еще как минимум несколько сотен дирижаблей потребуется на втором континенте.
        - Ваше величество, - отворив дверь кабинета, вошел Манфред Куно.
        - Слушаю.
        - Адмирал Азура пришла, как вы и велели, - с поклоном сообщил секретарь.
        - Зови, - распорядился я, отходя от стола к стене, где висела карта архипелага с перешейком прохода к Айнзаму.
        Через пару секунд в кабинет вошла наставница. Треуголка лихо заломлена на бок, кожаная курточка распахнута настежь, демонстрируя тонкую полоску ткани, прикрывающую грудь. Ботфорты адмирала громко ударялись каблуком об пол, а шпага на бедре позвякивала.
        - Привет, Макс, - улыбнулась она, тут же опускаясь в кресло и закидывая ноги на стол.
        - И тебе привет, Азура, - хмыкнул в ответ, складывая руки за спиной. - Как твоя фракция Порядка? Никто не обиделся, когда узнали, что наш диалог был спланирован заранее?
        Наставница вынула веер и принялась им обмахиваться.
        - Самых ценных я уже давно вывезла в Бухту, так что они лишь покивали. А что касается остальных - меня вообще не интересует их мнение.
        - Я порой думаю, есть ли предел, за который мы никогда не перейдем. Черта, которую не переступим.
        - Нет смысла ломать голову, Макс. Ты все правильно решил. Архипелаг не может прокормить столько игроков, а все эти игры в правителей... Ну, прямо скажем, масштаб совершенно не тот. Кто кроме тебя вообще представляет объем проблем? Да никто, я была таким лидером, я знаю.
        Я потер скулу костяшкой пальца и кивнул.
        - Пока что мы не можем отправиться к Айнзаму в гости. Нам просто нужно время. Что скажешь о новой экспедиции?
        Азура пожала плечами.
        - Проиграем без вариантов. Я помню их дредноуты, и ты помнишь. Перевезти дирижабли можно, но для одного корабля один аппарат - мы половину флота сразу обречем.
        - А если везти не разобранные машины, а ресурсы и чертежи?
        - А ты вес учел? - вскинула бровь Азура, покачивая носком сапога. - При такой загрузке можешь сразу забыть о скорости. Тоннаж не позволит. Вот будь у нас дредноуты...
        Я кивнул, разглядывая острова на стене.
        - Тогда вот тебе еще одна задачка. После эпидемии отколовшиеся острова притихли.
        - Предлагаешь взять их штурмом? - уловила лиса.
        - Да, прижми их к ногтю. Думаю, пары недель полной блокады тебе хватит?
        Она состроила забавную рожицу, изображая размышления. Однако я уже знал и ответ, и то, что обсуждалось в Бухте Дьявола с ближайшими соратниками.
        - Хочу тогда себе один.
        - Я отдам Порядку один остров под базу. Вам в Бухте все равно слишком тесно. Как насчет, - я ткнул пальцем в карту, - Лопана?
        Азура усмехнулась и единым движением поднялась с кресла. Махнув хвостами, наставница подошла ко мне и взглянула на карту ближе.
        - Ты уже знал, что я его выбрала, да?
        - Конечно, в моем королевстве ничего не делается без моего ведома.
        - Ну, я поищу крысу, - пообещала она.
        - И я заменю ее другой. Нет никаких вариантов, при которых хоть кто-то, кроме меня, сможет утаить информацию в Некрополе. Тебе остается лишь смириться.
        - Хорошо же я тебя подучила, - рассмеялась Азура, поправляя треуголку. - Признавайся, Макс, ты даже своей королеве не веришь до конца, да?
        Я обернулся к ней и хмыкнул.
        - Ты сильно недооцениваешь меня, Азура, - заявил я, кладя костлявую руку ей на плечо. - Я вообще никому не верю. Кстати, расскажи-ка мне, что там раскопали твоя сестра и Ашерон?
        Азура повела плечом, сбрасывая мою руку, и легким движением разорвала дистанцию. Взмахом руки поправив хвост, адмирал вскинула подбородок, чтобы смотреть мне в глаза.
        - Я, честно говоря, ничего не поняла из ее рассказа, - призналась наставница. - Но, думаю, ты разберешься. Могу даже лодку тебе выделить на путешествие туда. Островок там маленький совсем, окружен рифами - на корабле не подберешься.
        - А портал? - хмыкнул я, игнорируя тонкий намек.
        - Какое-то искажение магических потоков, - отмахнулась Азура. - Я в этом не разбираюсь. Главное, что туда сложно попасть, да и не совсем ясно, зачем вообще лезть.
        Два архимага просто так куда попало не полезут. Из тех сведений, что дошли до меня, это еще один храм, вот только уже не стихийный и не наших Богов. Что-то совершенно новое.
        - Ладно, тогда действительно стоит отправиться в путешествие, - кивнул я. - А ты как раз приберешь острова за это время.
        - Ну, если ты пошлешь кого-то плавать в поисках приключений, кто останется здесь? С твоей королевой у нас как-то не сложилось, знаешь ли...
        - Я отправлю другого архимага. Есть у меня на примете один подающий большие надежды парень. Мои приключения давно позади.
        - Сказал лич, в одиночку уничтоживший целую провинцию на чужом континенте, - с улыбкой прокомментировала Азура. - Но я тебе, Макс, разумеется, поверила.
        Я махнул на нее рукой и отвернулся от карты.
        - Если на этом все, дальнейшие распоряжения получишь от Манфреда.
        Азура кивнула и, помахав мне рукой, покинула кабинет. Я же уставился в точку, где Тиамат и Ашерон нашли остров. Грызли меня сомнения, что все-таки нужно ехать самому, но у меня и так дел по самую развилку, некогда играть в авантюриста.
        Тем более когда твой собственный адмирал чуть ли не на коленях умоляет покинуть кресло правителя и попытать счастья в далеком синем море, куда ни одному кораблю хода нет. Что-то решила мутить наставница, и я обязательно разберусь. А пока займемся делами насущными.
        Глава 2
        Конечно, о намерении жены наместника Малденбург меня предупредили заранее. А потому я решил, что наилучшим местом неофициальной встречи послужит сад. Тем более что мне все равно нужно было немного времени, чтобы отвлечься от текущих проблем, и прогулка подходила для этого как нельзя лучше.
        Одна из фрейлин Алиссандры «случайно» проронила, что видела, как я выхожу в сад, и госпожа Шпиль направилась туда же. Наша встреча случилась в первой четверти зеленого лабиринта, раскинувшегося во внутреннем дворе дворца.
        - Ваше величество, - присев в поклоне, она застыла в этой позе, не поднимая головы.
        - Госпожа Шпиль, - с легким кивком ответил я, позволяя женщине выпрямиться. - Примите мои соболезнования по поводу безвременной кончины вашего дорогого супруга.
        Она не слишком убедительно вздохнула, изображая скорбь.
        - Увы, несмотря на ваше лекарство, мой дорогой супруг отправился в Серые Пределы.
        Естественно, лекарство не поможет, если его подменить ядом. Расследование этой смерти легло на плечи призраков и игроков. На покойного в процессе разбирательства нарыли даже больше, чем у нас было при его жизни. Обстоятельства смерти, разумеется, также не остались тайной.
        - Признаться, я был крайне удивлен, что ваш муж имел столь страшную аллергию на нашу вакцину, - произнес я, ступая по внутреннему саду дворца.
        Винить женщину было бы глупо. Да, ее супруг был важным звеном в иерархии Некрополя, но вел свои дела слишком неряшливо. А вот бойкая вдова, практически выторговавшая у меня поместье Малденбурга - это полезное приобретение для короны.
        - Ну, его кровь всегда отличалась слабым здоровьем, - ответила Мадлен.
        Я снова кивнул, рассматривая распустившиеся цветы. Геометрически правильные фигуры кустов в этой части сада позволяли взгляду отдохнуть, блуждая с ветки на ветку, что также способствовало более свободному и ровному течению мысли.
        - Кстати, о крови, - как бы невзначай заметил я, оборачиваясь к женщине. - Я не намерен отдавать провинцию в чьи-то чужие руки, госпожа Шпиль. За прошедшее время вы доказали, что можете управиться с провинцией, и до сих пор выполняли эту обязанность хорошо. Думаю, не ошибусь, если большинство решений принадлежит именно вам, а не покойному.
        Лесть, разумеется, подействовала. Да и была не так уж и далека от правды. По сути единственное, что правильно сделал ее супруг - наладил местное производство и укрепил позиции власти, усилив отряды стражи.
        - Полагаю, вы не откажете мне в просьбе оставить провинцию Малденбург в моих руках, ваше величество?
        Я убрал руки за спину и внимательно рассмотрел стоящую передо мной даму.
        Безусловно, она сумеет достичь определенных высот. Хватка, во всяком случае, очень жесткая. Некоторым моим бессмертным следовало бы взять у вдовы Шпиль пару уроков.
        - У меня уже есть несколько претендентов на место наместника, - заявил я. - Как вы знаете, канцелярия Некрополя работает круглосуточно, чтобы наши величества всегда были в курсе абсолютно всех дел в стране.
        Мое ударение не осталось незамеченным. Наместница заметно напряглась, однако быстро взяла себя в руки.
        - Вы великий король, Макс, - с новым поклоном произнесла Мадлен. - И я нисколько не сомневаюсь в ваших решениях. Как послушная подданная, я сделаю все, что вы только пожелаете.
        Какой толстый намек. Меня что, самым наглым образом соблазняют? И это при моей-то жене!
        - Вот, как мы поступим, госпожа Шпиль, - отвернувшись, сообщил я. - Я создам комиссию из списка претендентов. Они проинспектируют вашу провинцию, и доложат мне результаты. Исходя из этих данных, мы с королевой и примем решение.
        - Хотите, чтобы те, кто желает занять мое место, оценивали мою работу, ваше величество? - не стала скрывать удивления она.
        - Все в ваших руках, госпожа Шпиль. Скажу вам по секрету, ее величество очень настаивает, чтобы мы давали больше прав и свобод женщинам на местах. Как вы понимаете, мне безразлично, кто на меня работает, и что носит - штаны или юбки. Главное - результаты. Я достаточно ясно выражаюсь?
        - Предельно, ваше величество.
        Заметив вставшего в зеленом коридоре Роберта, я кивнул наместнице, и та поспешила оставить меня одного. Гвардейцы, рассредоточенные по периметру сада, разумеется, не в счет. Порталы во дворце были отключены, что, конечно же, не исключало возможности перемещаться с помощью перстня.
        - Мой король, - оторвавшись от разглядывания цветка, поклонился лидер Гильдии.
        - Роберт, - поприветствовал в ответ я. - Надеюсь, вы прибыли с результатами?
        - Разумеется, ваше величество, - заверил тот, передавая мне очередную стенограмму переговоров. - Один из моих мастеров передал весьма интригующее сообщение, ваше величество.
        - Вот как? И от кого же оно к нам попало?
        - Позавчера из перешейка Айнзама вышла рыбацкая лодка, - по привычке оглядевшись, сообщил Роберт. - Корабль адмирала Азуры судно перехватил. На борту никого не было, зато имелась записка.
        - Дайте угадаю, это не первый обмен информацией адмирала с вражескими посланцами?
        - И верно угадываете, ваше величество. Содержание записки стало известно нам, и можно было бы сделать вывод, что адмирал готовит предательство. Однако мой мастер лично видел все записки, полученные Азурой, и он пришел к выводу, что фракция Порядка не намерена предавать вас. А вот некие карьерные перестановки в область их интересов очень даже входят.
        - Лопан?
        - Именно, - кивком подтвердил собеседник. - По нашим данным на острове готовятся провести масштабные строительные работы. Через подставных лиц уже идет вербовка рабочих и материалов. Естественно, пока что ничего не законного - но по объемам закупок, как минимум будет возведена одна полноценная цитадель.
        Я кивнул, принимая информацию к сведению. После войны, в которой Порядок практически не участвовал, фракция осталась без собственного угла в Неверкоме, так что желание Азуры закрепиться на островах, где она контролирует флот - закономерно. Как бы и что не повернулось со мной, нельзя оставлять тылы не прикрытыми. Эта короткая и очень кровавая война наглядно продемонстрировала, насколько важна подготовка.
        - Хорошо, Роберт. Но мастера лучше смените.
        - Предполагаете, что он окажется рассекречен?
        - Не далее чем через день-два, - пожал плечами в ответ. - Мы с вами знаем, как просто развязывать клубки интриг, когда умеешь дергать за ниточки. И Азура совершенно точно не уступает нам в этом навыке. Чего стоят хотя бы ее переговоры с врагом. Кстати, что было в послании?
        - Пока что ничего ценного. Адмирал потребовала оплаты своих услуг в качестве посредника между вами и их стороной.
        - Технически она не моя подданная, так что это хороший ход. Надо полагать, на ее условия согласились?
        - Совершенно верно, ваше величество. Груз с оплатой уже находится на острове Лопан. И адмиралу остается его только забрать.
        - Что ж, это все объясняет, - кивнул я.
        Вот, зачем Азура предлагала мне отправиться в путешествие на пару недель. Мое присутствие нежелательно в случае, если эта награда, какой бы та ни была, прошла мимо Некрополя. Хорошая попытка.
        - Мастер Роберт, вы знакомы с архимагом Отто Ляйхе?
        Вряд ли хоть кто-то не слышал об этом архимаге Смерти. Достаточно талантливый теоретик с такими крохами силы, будто мана у него постоянно находится в отметке ниже нуля. Основная его заслуга - удешевление части заклинаний Смерти. Однако лишь тех, что используются на начальных уровнях, к сильным заклятиям сам Отто подступиться не мог - ресурса не хватало.
        Но разве это повод, чтобы не похвалиться перед народом? Архимаг очень любил поговорить о своих успехах. Настолько, что каждая костяная гончая в Некрополе была в курсе, благодаря кому для начальных навыков Смерти теперь требуется на единицу меньше маны.
        - К сожалению, - буркнул зомби, выражая открытую неприязнь, едва ли не впервые на моей памяти.
        - Вижу, его репутация бежит впереди него самого, - усмехнулся я. - Слушайте следующие задачи. Отто отправится в качестве архимага вслед за Тиамат и Ашероном. Ваша миссия - заранее посетить диаспору вампиров и вытребовать моим именем несколько специалистов. Их главная поймет, о ком речь, мы уже это обсуждали. Эти специалисты и ваши, скажем, трое мастеров, войдут в экспедицию. Путешествие в пару недель сроком, так что отберите соответствующих.
        Роберт спокойно кивнул, ожидая продолжения. Естественно, не мне его учить, как вести подобные дела, но глава Гильдии уже привык к моему мышлению на ходу, не первый раз, как говорится.
        - Задача вампиров - максимально подробно собрать информацию. Ваших мастеров - обеспечить безопасность экспедиции и защиту королевских интересов. В случае необходимости ваши умельцы должны сделать все, чтобы пещера оказалась недоступна. Или даже уничтожена.
        - Какова роль архимага Отто? - уточнил Роберт после пары секунд раздумий.
        - Он - ваше официальное прикрытие. Как теоретик Ляйхе очень хорош, и, возможно, чем-то даже поможет. Но если перед экспедицией встанет выбор - корона не слишком пожалеет о его гибели, - равнодушно пожал плечами я. - А вот группу вампиров желательно вернуть, они еще могут нам пригодиться. Впрочем, раскопки штука опасная, и всегда есть риск, как вы понимаете.
        Роберт кивнул, его губы исказило подобие улыбки. Такие приоритеты зомби любил.
        - И давайте посмотрим, как мы можем безболезненно вмешаться в переговоры Азуры и Айнзама.
        - Поясните?
        Я пожал плечами.
        - Очевидно, адмирал свое уже получила. Корона не имеет ничего против. Однако пора и нам уже сесть за этот стол переговоров и выслушать оппонента. Желательно так, чтобы Азура была слишком занята для участия.
        - Насколько серьезно вы планируете вмешаться, ваше величество?
        - Полагаю, - немного задумчиво произнес я, - двадцать пять миллионов золотых корона на такое дело выделит легко. В конце концов, государственные интересы Некрополя должны соблюстись, а те истинные патриоты свободных островов, что исполнят нашу волю, не могут после этого остаться в нужде. Иначе перед нашими агентами начнут закрывать все двери.
        - Полагаете, потребуется распустить слухи среди местной оппозиции?
        - Слухи, мой друг? О нет, я хочу, чтобы это стало достоверно известно всем сепаратистам. Разумеется, исполнителям необходимо будет обеспечить полную безопасность. Скажем, где-нибудь в районе бывшей столицы Империи. Насколько помню, там закреплена наша постоянная дивизия.
        - И уровень добычи золота там огромный, а рук всегда не хватает, - понимающе кивнул Роберт.
        - Верно мыслите. Кстати, не думали еще вложиться в это предприятие? Мои министры провели подсчеты - в ближайший год ожидается бурный рост прибыли с тех приисков. Прогнозируют не менее 1200%.
        Зомби покачал головой, переваривая информацию.
        - Пожалуй, Гильдия не может позволить себе таких трат, - наконец, ответил мастер. - Но я могу воспользоваться собственными резервами. Тот угольный котел, что вы в прошлый раз мне указали, оказался весьма прибыльным.
        - В таком случае свяжитесь с Манфредом. И советую не затягивать, до начала продаж акций осталась всего неделя, как вы понимаете, потом купить даже минимальный пакет можно будет лишь по очень высокой цене.
        - Всенепременно воспользуюсь вашим советом, ваше величество. А сейчас прошу разрешения откланяться, мне нужно успеть выполнить ваши распоряжения. А сюда как раз идет ваша дорогая супруга.
        Я кивнул, и Роберт скрылся за поворотом. За моей спиной практически тут же раздалось цоканье каблучков.
        Внутренне улыбаясь, я повернулся навстречу королеве.
        - Мой венценосный супруг, - поприветствовала меня Алиссандра легким кивком, а ее фрейлины одновременно присели в поклоне.
        - Моя королева, - ответил я, предлагая ей руку. - Сегодня замечательная погода, не находите? Составьте мне компанию.
        Фрейлины тут же тихо и незаметно отстранились. Алиссандра взяла меня под руку, и мы вместе свернули на другую дорожку.
        - Полагаю, встреча с Мадлен прошла хорошо? - начала разговор моя королева.
        - Да. Я передал ей, что мы намерены делать, и как будем поступать. Ты была права в оценке, госпожа Шпиль действительно очень замотированная особа. Надеюсь, она послужит нам хорошим примером.
        - Ты всегда сможешь заменить ее, мой дорогой супруг. Кстати, мы уже подобрали ей достойного кандидата в фавориты.
        - Думаешь, она задержится в статусе вдовы?
        - А зачем ей делиться своей властью с кем бы то ни было? - вопросом на вопрос ответила королева. - Пока она будет соблюдать траур, ни одна семья в Некрополе не посмеет в ее адрес и плохого слова сказать. А затем, утвердившись в кресле указом короля, Мадлен заткнет всем конкурентам рты. И будет нам весьма благодарна.
        - Мне все кажется, что рановато для подобных социальных реформ, - с сомнением отметил я. - Главы семейств уже высказывали мне, что я оставляю женщину на троне.
        - И где они теперь? - фыркнула Алиссандра.
        - Кстати, Роберт согласился расстаться с частью денег в обмен на акции приисков.
        Королева усмехнулась, сжав мою руку.
        - Полагаю, уговаривать долго его не пришлось.
        - Разумеется. Наш глава Гильдии - толковый малый. Так что вскоре мы продадим уже 48% акций. Осталось получить согласие министров, когда они одобрят запуск торгов.
        - Они смотрят тебе в рот, мой дорогой король, так что здесь проблем не будет, - заверила Алиссандра. - Кстати, Селязи прислали документы, я уже заглянула в них одним глазком.
        То есть, надо полагать, бумаги изучены вдоль и поперек. И, возможно, даже тщательнейшим образом перепроверены.
        - Грифоны действительно больше подходят для сообщения на островах, чем наши дирижабли, - отметила она. - И обходятся практически в двенадцать раз дешевле.
        - Именно поэтому я и выбрал их семью, - кивнул я. - Цифры, конечно, точно не прикидывал, однако в старых архивах информация была, и я ее запомнил. А с этим гамбитом варваров просто подвернулась удачная возможность.
        - Ты уже выбрал, кто сменит нынешнего главу? - остановившись возле особенно привлекательного куста, спросила Алиссандра.
        - Да, есть у них в семье молодой и подающий надежды бессмертный. Осталось лишь поднять старые досье и выдвинуть обвинения против остальных претендентов на наследование семейного бизнеса.
        - Твой избранник не откажется сотрудничать? Королевское правосудие может его и напугать.
        - Шутишь?! - усмехнулся я. - После головокружительной карьеры Коннора Крона среди бессмертных такая волна поднялась, что от желающих занять место повыше просто отбоя нет. А мой, как ты выразилась, избранник, к тому же, сам победитель соревнований наездников, и прекрасно знает тему. Так что стоит нам спросить, хочет ли он возглавить уникальную службу Некрополя, Гриффит спросит лишь, когда можно начать.
        Алиссандра с улыбкой покачала головой, приседая перед распустившимся бутоном и, аккуратно касаясь лепестков, вдохнула аромат.
        - Грядут очередные перемены, дорогой супруг, - поднявшись на ноги, сказала она. - Но меня не покидает ощущение, что мы стоим на пороге чего-то совершенно нового. Скажи, ты тоже чувствуешь, как уходит эпоха?
        Ее голос дрогнул, выдавая страх, и я поспешил обнять свою супругу.
        Да, она совершенно права, впереди конец эпохи. Эпохи короля Макса I Повелителя Мертвых.
        Но прежде чем я примерю корону императора и покину этот мир, как покидают его все, кто отправляется в Серые Пределы, я сделаю все возможное и невозможное, чтобы история Некрополя не повторила историю Империи Неверком.
        Взяв ладонь королевы в свои пальцы, я погладил ее и, активировав облик, поцеловал жену в лоб.
        - Тебе нечего бояться, моя королева, - заверил я, прижимая ее к себе. - Впереди нас действительно ждут крутые перемены. Такие, каких этот мир еще не знал. Многое изменится до неузнаваемости, но есть нечто, что никогда и ни в какие времена не изменится.
        - Если ты сейчас скажешь «Никто не остановит Смерть», я тебя поколочу!
        Сказано было с таким видом, что я не смог сдержать смех. А через мгновение мы смеялись оба.
        Такими нас и застали на выходе из сада фрейлины и гвардейцы: радостными и улыбающимися.
        Глава 3
        - Ваше величество, испытания экспериментальной субмарины закончены, - объявил Манфред, выкладывая бумагу с отчетом передо мной. - В этот раз обошлось без эксцессов.
        Я усмехнулся, принимаясь за чтение. На листе судового журнала будущий капитан изложил всю историю в цифрах и кратких пометках. Однако этого было достаточно, чтобы составить полную картину.

15 разумных неписей, первый экипаж наших подводных сил, без каких-либо проблем перенесли путешествие из Малены до Бухты Дьявола и обратно. Хотя и оставили комментарии в части нашей недоработки: в частности отсутствие нормального продовольствия - питаться экипажу подводной лодки пришлось исключительно дворфскими консервами.
        Максимальная глубина погружения составила 200 метров, что даже больше запланированного на 20 процентов. В основном же судно придерживалось установленных 150 - в большинстве случаев это была константа из-за глубины океанского дна и населяющих его монстров.
        Метка Хаоса на судне хоть и не позволяла чудовищам попробовать субмарину на зуб, но не отпугивала их. В результате это пришлось делать установленным на судно сонаром. К счастью, обошлось без проявления агрессии со стороны кальмаров и рыб.
        По ходу испытаний также был обнаружен не установленный ранее город, однако приближаться к поселению рыболюдей капитан не стал во избежание рассекречивания, но на карте его, естественно, пометил. Установленные на субмарине торпеды также были опробованы в заранее обозначенном месте. Из десяти выстрелов только один промах, и то по ошибке наводчика, сама система сработала штатно.
        Благодаря применению сразу четырех стихийных эссенций у безымянной субмарины не было никаких проблем с воздухом или энергией для хода. Несколько независимых систем подключались к специально разработанным амулетам, преобразующим ману определенного типа в генератор воды и кислорода. Таким образом, даже в случае растраты одной эссенции, экипаж мог выжить на ресурсе остальных. Работоспособность судна проверилась в соответствии с заданием: при инсценировке разрядки эссенций, на единственной сфере все работает в норме. Конечно, в расчет уже не шли боевые действия, только запланированное спасение судна и экипажа.
        Лодку строили, понятное дело, дворфы. Однако уже по итогам предварительных испытаний стало ясно: несмотря на свой идеальный рост, для несения службы в подводных войсках бородачи нисколько не подходили. Зато, наконец, пригодились орки, что было несколько странно, ведь у них и габариты и объем легких раза в полтора больше человеческих. Эльфы переносили подводное плавание тяжелее - на лицо расовая склонность к клаустрофобии. Припадков не случилось, но на более длительный срок длинноухих пускать под воду нельзя. Нежить, разумеется, справлялась с тяготами путешествия лучше всех - в отсутствии давления немертвым было абсолютно все равно.
        Понятное дело, после возвращения в порт экипаж содержался на карантине до моих последующих распоряжений. Конечно, вечно мы их прятать не станем, шила в мешке не утаишь, но неписи получат либо контракт на год с полным обеспечением, либо внушительную сумму из казны Некрополя. В любом случае к тому моменту субмарины уже перестанут быть новшеством.
        - Во сколько нам обойдется серийное производство, мой друг? - спросил я у Манфреда.
        Секретарь тут же выложил передо мной еще один лист. Расчеты уже произведены - на десять, пятьдесят и сто единиц техники, включая оплату работы строительных и ремонтных бригад, закупку расходников и жалованье экипажам на первый месяц. Ничего серьезного эти цифры собой не представляли - дороже всего обходились эссенции, но их корона и так закупала постоянно.
        - Что ж, хорошо, - объявил я, поднимаясь из-за стола. - Берем сотню.
        - Как пожелаете, ваше величество, - с поклоном отозвался Куно.
        - И позови ко мне команду проекта, - немного подумав, распорядился я. - Пожалуй, за подобные успехи нужно их отблагодарить отдельно. Но только после внесения поправок в соответствии с указаниями экипажа, - с этими словами я вернул лист судового журнала обратно помощнику.
        - С вашего позволения, ваше величество, может быть, стоит отложить награждение до завершения первого боевого столкновения с флотом Айнзама? - внес замечание секретарь.
        Я сверился с таймером до очередного нападения. Девять дней у нас есть, затем либо придется снова заваливать врага брандерами, либо бить их из-под воды. Срок для создания качественных субмарин нереальный - даже если мы их наклепаем, нам не хватит подготовленных экипажей. А если на них некому плыть, то зачем надрывать казну, переплачивая за срочность?
        - На этот раз, - замедленно проговорил я, - пока что обойдемся без них. Кроме того, - проверив данные в интерфейсе, быстро прикинул в уме, - открой набор дополнительных команд. В идеале мы должны иметь регулярные войска. С учетом постоянной необходимости ремонта - сразу вписывай сюда пятьдесят процентов личного состава - половина машин окажется заперта в верфях. Их экипажи в это время будут расположены на наших военных базах.
        - Кхм...
        - Знаю, Манфред, - кивнул я, - дело не быстрое. Эти базы еще только предстоит возвести. Но тут уж никаких проблем не будет - на такое рабочих рук у нас хватает.
        И я развернул перед помощником типовой план бункера. Места на карте Неверкома я уже подобрал, в большинстве случаев местность выбиралась отдаленная и опасная, чтобы с наземной части нас прикрывали сильные монстры. В остальном предполагалось расширять уже имеющиеся верфи: как на островах, так и на материке.
        - Предлагаю начать подготовительные работы в этих трех точках, - указал на карту Манфред. - Эти три города как раз обращались в канцелярию с просьбой проверить их катакомбы на устойчивость. Так что появление бригад мы можем списать на проведение работ по укреплению древних канализационных катакомб.
        - Мне нравится, продолжай.
        - После этого наши журналисты получат эксклюзивное интервью от заслуживающего уважения источника о нахождении старых залежей ископаемых.
        - Где связь? - поддержал идею я, задавая ожидаемый вопрос.
        - В одном из городов найдется карта с аналогичными ресурсами. Так что никто не удивится масштабной компании по добыче.
        - Предлагаешь не прятать наши базы, а сразу их обозначить? Что ж, допустим. Но наши постоянные инвесторы обязательно пожелают вступить в долю, откуда ты будешь брать золото на покрытие дивидендов?
        Куно пожал плечами, снимая монокль.
        - Подобные вложения всегда риск, ваше величество. Безусловно, часть орихалка мы действительно подбросим в качестве находки. Уверен, мастера Теневой гильдии с радостью нам в этом помогут. Но не все месторождения обязательно должны таковыми оказаться.
        Немного поразмыслив над этим, я кивнул, принимая вариант секретаря.
        - Что ж, в целом мне нравится. Разработай проект и предоставь его мне, мы с королевой посмотрим и оценим. Сколько тебе нужно на это времени?
        Манфред повертел монокль в пальцах и протер его подаренным Алиссандрой платком, не спеша называть сроки. Я его понимал - глава нашей канцелярии и так по уши в делах, отвлекать его подобным баловством не самая хорошая идея.
        - Думаю, за неделю справлюсь, ваше величество, - наконец, решился он.
        - Кстати, раз пошел разговор об орихалке, - сменил тему я. - Что говорит наша геологоразведка? Материал дорогой и редкий, но вещей из него полно. Не может быть, чтобы он весь был истрачен в древности.
        Куно подал мне еще один лист с отчетом. На карте архипелага редкими вкраплениями были обозначены несколько перспективных мест. Однако все они пролегали вне намеченной мной территории.
        - Хм, давай-ка перенесем план по базам, - предложил я, накладывая карты друг на друга. - На этих двух точках можно запросто спрятать базы, а на поверхности раскапывать жилу.
        - Не жилу, ваше величество, - поправил меня помощник. - Бассейн.
        - Все равно, - с поистине королевским безразличием отмахнулся я. - А вот здесь... Хм... Что ж, теперь ясно, зачем Азуре Лопан.
        - При всем уважении, ваше величество, у адмирала не хватит ресурсов для добычи. Разумеется, часть они смогут достать, орихалк выходит практически на поверхность. Однако это лишь крохи по сравнению с тем, что лежит на глубине. А для масштабной добычи на Лопане не хватит населения. При этом если Порядок нагонит больше жителей, им станет негде жить и нечего есть.
        Ну да, островок небольшой и скалистый. Единственный участок суши, пригодный для заселения, во-первых, лежит в противоположном конце острова, во-вторых, занимает лишь четверть площади. Будь у Азуры возможность строить высотные здания, вопрос бы не стоял, но на такое строительство нужна целая отрасль, которую никто, естественно, не развивал. И если кицунемими решит ее раскачать с нуля, никаких залежей не хватит, чтобы хотя бы окупить подобный город.
        - Ладно, выкупим, если прижмет, - мазнул я рукой. - Пока что Азура все делает в соответствии с нашими ожиданиями, не будем портить отношения с верным адмиралом.
        Куно, конечно, хмыкнул на последнем словосочетании, но комментировать не стал.
        - Дальше, друг мой, - велел я, откладывая карты в сторону. - После нападения Айнзама я хочу отправить один разведывательный корабль на территорию графства Гримм. Пора навести справки, что там происходит. Задача номер один: проверить путь до графства. Второе дело - узнать состояние провинции.
        - Полагаете, она уже пригодна для заселения?
        Я пожал плечами.
        - Граф Шелронд хотел наложить на него свою ушастую лапу. Не думаю, конечно, что «Казнь» входила в его планы, однако исключать этот вариант нельзя. Вот еще что, Манфред, разведчик обязан в случае опасности утопить корабль и ни в коем случае не встречаться с врагом. Никаких боев и тем более плена.
        Куно кивнул, делая пометки в блокноте.
        - Запустим один «Скат», ваше величество? - уточнил секретарь. - Он как раз рассчитан на подобные операции. И оснащен как мощными радарами, так и оптикой.
        - Пока что у нас только прототип катера, - потер скулу я, размышляя вслух. - Второй готовят только через две недели. Впрочем, не думаю, что потеря первого станет такой уж трагедией.
        Еще немного подумав, я отдал новое распоряжение.
        - Пригласи ко мне его конструктора. Заодно освети в газетах, что его величество Макс I Повелитель Мертвых опробовал изобретение такого-то такого-то и наградил конструктора прогулочного катера «Скат»... Ну, скажем, двумя миллионами золотых.
        - Могу назначить на завтра на восемнадцать часов, у вас свободное окно, ваше величество, - сверившись с моим расписанием, сообщил Манфред.
        - А что у меня после?
        - Прогулка с ее величеством.
        - Нет, так не пойдет. Поменяй местами и заодно предупреди фрейлин моей супруги, что наша прогулка - наша.
        - Вам кто-то не угодил из фрейлин, ваше величество? - деланно осведомился секретарь. - Мы можем заменить любую из них.
        - Нет, друг мой. У меня для них чуть позже будут другие задачи. На этом все?
        - Все, ваше величество, - кивнул Куно.
        - Хорошо, тогда сообщи, как появятся новости. А я пока погуляю по дворцу. Надо же иногда и придворным на глаза показываться, а то совсем забудут, как выглядит их король.
        Глава 4
        - Коннор, - негромко обратился я, когда молчание в зале стало угнетать.
        - Да, Макс?
        Наместник, вызванный в срочном порядке, да не по личной почте, а официальной бумагой, заметно нервничал. Впрочем, полагаю, он уже знал, где оступился, и, вероятно, даже искал оправдания.
        - Расскажи нам, как ты собираешься решить проблему разграбления караванов? - спросил я, все также тихо.
        - Разве это проблема? - удивился тот.
        - Господин Крон, - вставил Манфред, строго глядя на наместника сквозь стекло монокля, - за последний месяц племенами варваров было уничтожено семьдесят два каравана. Общие потери казны уже превышают 92 миллиона золотых. И это только королевские караваны, о сторонних речи не идет.
        Крон открыл рот, чтобы ответить, но озвученные цифры возымели действие, и ему хватило сообразительности замолчать.
        К слову, потери были на порядок меньше, но тут уж пришлось королевской волей приказывать Куно солгать. Тем более секретарь прекрасно осознавал: где безнаказанно украли миллион, там и до миллиарда дойдут.
        - Коннор, выражусь яснее, - постучав пальцем по подлокотнику трона, высказался я. - С сегодняшнего дня все потери от северо-западных наземных перевозок ложатся на бюджет твоей провинции. А потому, подозреваю, ты пожелаешь разобраться с нападениями. Я прав?
        - Да, Макс, - кивнул наместник.
        - В таком случае слушаю твой план.
        Конечно, я не просто так издевался над парнем. Но, чего скрывать, мне нравилось.
        - Мы можем увеличить количество охраны из числа местных, - предложил Крон.
        - Поздравляю, - кивнул я в ответ. - Только что ты приговорил себя к бунтам.
        - Почему?
        - Потому что потери среди населения будут настолько огромными, что твоя же провинция посадит тебя на кол, - пояснил я. - Думай дальше.
        Манфред, стоящий чуть в стороне от нас с невозмутимым видом полировал монокль. Я же строил из себя крайне недовольного монарха. Конечно, со временем, когда эмоции поулягутся, Крон поймет, что мы действовали из лучших побуждений, и преподали ценный урок. Но когда еще то время придет...
        - Тогда организовать рейды игроков на территории варваров, - предложил Крон.
        - А теперь от тебя еще и игроки отвернулись, - вставил я с удовольствием. - Добычи никакой, зато часами ради сомнительной награды прочесывать местность - скучное дело.
        Наместник вздохнул.
        - Хорошо, что ты предлагаешь? - устало спросил Коннор.
        Я хмыкнул, выкладывая перед ним несколько золотых.
        - Чтобы воевать с какими-либо бессмертными, тебе нужно понимать, что ими движет в первую очередь. И целиться в это слабое место, - проговорил я, бросая монету наместнику. - Фракция варваров практически целиком состоит из шакалов, пришедших пировать за счет побед Азурила. Они никогда не пойдут в бой, если не увидят собственного превосходства. Поэтому ты должен сам их в этом убедить. Они должны свято верить, что и в этот раз нападение удастся без проблем.
        О том, что и Некрополь когда-то начинал с точно таких же шакалов, говорить я, естественно, не стал. Ни к чему наместнику думать не в том направлении. Как, собственно, и всем остальным.
        Коннор ненадолго замолчал, вращая золотой между пальцев.
        - Тогда можно пустить слух, что такой-то караван будет везти особый груз, - несмело предложил он.
        - Хорошо. Продолжай, - кивнул я.
        - Охрану не увеличивать, но снабдить их тревожными кристаллами, - тут же предположил Коннор.
        - Не годится, - отмахнулся я, - варвары привяжутся поблизости, и закидают тебя шапками.
        - Пустить параллельные отряды?
        - Нет, - покачал головой я. - В случае если варвары на них наткнутся, это шакалье разбежится.
        - Тогда что делать? - теряя самообладание, повысил голос глава рода.
        Я вздохнул и кивнул Манфреду. Тот мгновенно выудил блокнот из внутреннего кармана и вручил его Крону.
        - С вас, господин наместник, 250 000 золотых, - сообщил он, когда Коннор взял записи в руки.
        - За что?
        - Возмещение расходов на покупку информации о местонахождении баз варваров, разумеется, - с едкой улыбкой сообщил мой помощник.
        Коннор повернул голову ко мне, и я предвосхитил его вопросы.
        - Теневая гильдия принимает заказы от игроков, разве ты этого не знал? Единственное правило, которое ты обязан соблюдать - никаких заказов, которые могли бы плохо сказаться на мне, королеве или всем Некрополе. Предупреждаю сразу, чтобы внести ясность: все заказы гильдии проходят через меня. Мастера не откажут тебе, если решишь копать под нас, и возьмут деньги. Но я увижу это и, поверь, последствия тебе не понравятся.
        - Я понял, - кивнул Коннор.
        - Тогда самое время внести оплату за урок, - ответил я, указывая мизинцем в сторону Куно.
        Наместник не стал спорить, отдал деньги секретарю. Куно сразу же присовокупил их к казне. Вот так мы за несколько минут сделали 240 тысяч. Бумажка-то нам обошлась всего в десятку.
        - Итак, вернемся к нашим баранам, - объявил я, сцепляя пальцы в замок и хрустя суставами. - Теперь ты знаешь, где расположены базы варваров. Твой следующий шаг?
        Надо отдать Крону должное, парень не долго переживал потерю круглой суммы.
        - Раз местонахождение поселений известно, а враг считает, что в караване очень богатая добыча, мы загрузим транспорт мусором.
        - Верно мыслишь, - поддержал я. - Но тогда кто повезет товар? Поставки прерывать нельзя, а воздушного сообщения у нас нет.
        - Местные, - пожал плечами наместник. - Есть еще один путь, он длиннее, но в нашем случае это только на руку.
        - Как ты скроешь отправку сразу двух караванов? - спросил я, потирая скулу. - То, что ты купил информацию о враге говорит лишь о том, что они не достаточно скрываются. Но и ты не спрячешься от их разведки.
        - Мы пустим один караван, а потом разделим его надвое, - пояснил Крон. - Раз груз считается богаче предыдущих, никто не удивится количеством охраны. Ты сам меня на этом поймал: первый шаг, о чем бы я подумал, это увеличить конвой. Значит, нужно сделать вид, что так мы и поступили. По пути караван разделится: мусорный пойдет обычным маршрутом, а настоящий уйдет подгорным трактом.
        Я обернулся к Манфреду. Секретарь слегка кивнул в ответ, не произнося ни слова.
        - Что ж, Коннор, с караванами разобрались, - подытожил я. - Что дальше?
        - А дальше, пока варвары будут отвлечены разбоем, мы зачистим поселения.
        - Что ты сделаешь с местными?
        Пожалуй, это ключевой момент во всем плане. И до сих пор Крон повторяет наши с Куно идеи. Но хватит ли у него решимости действовать, как нужно Некрополю, я не знал.
        - Вырежем всех до единого, - без тени сомнения заявил наместник.
        Я замедленно кивнул.
        - Ты развяжешь войну.
        - Не страшно, главное ведь - дать отпор. Цель всей акции, если я правильно понимаю, не защитить караван от набегов, и не доставить товар в срок. Суть вашего, - он указал глазами на нас с Манфредом, - плана - покарать посмевших покуситься на то, что принадлежит Некрополю.
        Быстро он ситуацию осознал. Пожалуй, это даже лучше. Не придется тратить время на то, чтобы подвести к нужной мысли. Враги должны бояться Некрополя. Настолько сильно, чтобы даже мысль косо посмотреть в нашу сторону вызывала у них приступ острой диареи.
        - Верно. И раз уж ты это понял, тебе и флаг в руки. Все необходимое у тебя уже есть, - заявил я.
        Коннор кивнул, получив от меня индивидуальный квест на разорение варваров. Двери за наместником закрылись, и тут же вошел мажордом, объявляя о визите следующего наместника.
        - Леди Мадлен Шпиль, - громко возвестил он, отступая в сторону, чтобы владычица Малденбурга восшествовала в тронный зал.
        Одновременно с ней из наших покоев вышла Алиссандра. Королева быстро опустилась на свой трон и закинула ногу на ногу. Я взял супругу за руку, отворачиваясь от гостьи.
        - Крон уже отбыл, - сообщил я. - С поручением.
        Алиссандра кивнула, не глядя на ожидающую нашего внимания Мадлен.
        - Я слышала, двое подающих большие надежды молодых людей прикончили друг друга на дуэли в Малденбурге.
        - Вот как? - деланно удивился я. - Что ж, сейчас мы и посмотрим, кто и за что их погубил.
        Королева спокойно кивнула и обернулась к стоящей в поклоне подданной. Та выпрямилась по знаку моей супруги.
        А пока Алиссандра пытала Мадлен, я внимательно разглядывал карту Неверкома, не вмешиваясь в их диалог. По нашему уговору королева сама разберется со своей избранницей. Тем более в этом деле ничего сложного и не было: оба погибших являлись претендентами на место Мадлен, заодно входя в созданную мной комиссию. Не удивительно, что оба, внезапно узнав о взаимных притязаниях на руку вдовы, решили галантно выпустить кишки конкуренту. Нам оставалось только убедиться, что заранее поданный дуэлянтам самой наместницей яд растворился бесследно, и никто не заметит подставы.
        За прошедшие несколько месяцев с моего возвращения из гостей Айнзама мы многого добились, но еще больше только предстояло сделать. Оставалась неясной судьба ушедшего по перешейку катера. Неспешно трудились строители над нашими базами, на экспериментальной верфи закладывалась третья субмарина. И был еще один план, чертеж которого лежал у меня в столе и требовал тщательного изучения.
        Отвлекшись на очередной поклон Мадлен, я перевел взгляд на высокое окно в стене. Узор выложенной мозаики заставлял скользить взглядом, раздумывая.
        - Ваше величество? - явно заметив мою реакцию, испуганно обратилась Шпиль, и я был вынужден вернуться в окружающий мир.
        - Разве королева не сказала вам всего, что нужно? - не скрывая раздражения, спросил я.
        - Мой король, - взяв меня за руку, произнесла Алиссандра.
        - Прости, дорогая, - объявил я, поднимаясь с трона, - но меня ждет еще одно дело.
        Покинув тронный зал, я быстро дошел до заклинательного покоя и заперся внутри.
        Главная проблема на втором материке - не просто захватить чужое королевство, но и удержаться там. А без постоянной защиты от «Зова Демиурга» это невозможно. Я-то для себя выход нашел, но не смогу провернуть такой ход для каждого.
        Походная корона, зачарованная модифицированным «Пологом», легла в центр пересечения сразу четырех начерченных на полу фигур.
        Нельзя надеяться на одно только техническое превосходство: Айнзаму хватит мощи разбить нас еще на подступах к его границам. У него нет магии, и сам он, похоже, также не маг. Значит, из этого и нужно исходить в первую очередь. А потому...
        Работа над новой формулой продолжалась несколько суток. Я не выходил из комнаты, подбирая новые и новые компоненты, пробуя переработать уже готовое заклинание на все лады. Даже на выполнение приказов не обращал внимания, полностью переложив управление Некрополем на хрупкие плечи Алиссандры.
        Но результат, безусловно, стоил того. Заклинание на полу вспыхнуло и впиталось в мой гримуар черными искрами.
        Усмехнувшись, я вышел из комнаты, прикрыв за собой дверь. Теперь нужно передать навык учителям и подождать, когда его освоят игроки. И уже после этого можно запускать эскадру в путь.
        Держись, Айнзам, король мертвых идет по твою душу.
        Глава 5
        - Ваше величество, - Манфред встал на шаг позади меня и склонился ближе, чтобы собравшийся кабинет министров не расслышал его слов.
        Вскинув руку, чтобы прервать выступление промышленника, я обернулся к секретарю. При этом взгляд министра подернулся дымкой - пользуясь моментом, он отдавал только что полученные от меня распоряжения.
        - Катер разведки только что вернулся из Туманного перешейка, - сообщил Куно едва слышно. - Его уже встретила адмирал Азура во главе с третьим флотом. Через шесть часов мы сможем встретить команду разведки в Бухте Дьявола. Каковы ваши дальнейшие приказы?
        Я кивнул, принимая к сведению. Уже и не надеялся на их возвращение своим ходом, ан нет, успели вернуться как раз перед очередным нападением Айнзама на архипелаг. Теперь остается посмотреть составленную ими карту и можно начинать планировать вторжение. Не говоря уже о налаженном контакте с антиправительственной коалицией феодалов, что также лежала на плечах команды катера.
        - Освободи мое время, хочу поговорить с ними лично сразу после прибытия, - распорядился негромко.
        Секретарь поклонился и покинул кабинет. Я же взмахом руки продолжил собрание, с интересом слушая доклады по добыче, транспортировке и переработке ресурсов.
        Возложенная на Коннора задача, нужно признать, была решена наместником с блеском. Поддельный караван встретил опьяненных легкой добычей варваров во всеоружии. И хотя игроки, выставленные нами, уступали соперникам по уровням, воспользоваться построением телег им ничего не мешало. А благодаря огневой мощи и усиленному шмоту с архипелага еще и затянуть бой настолько, что на помощь подтянулось подкрепление, уже закончившее зачистку поселений. Итогом сражения стал полный разгром, а захваченные в ходе геноцида ценности бурным потоком потекли в казну провинции.
        Крон дураком не был, а потому от дальнейших военных действий отказываться не стал. Еще дважды воспользовавшись услугами Гильдии, Коннор зачистил достаточно территории, чтобы воткнуть там полноценный форпост для желающих безнаказанно резать варваров. На кровавое сафари нашлось достаточно желающих, готовых оплачивать содержание военной крепости, где несли службу подчиненные наместнику неписи. По итогам двухмесячной подрывной деятельности на вражеской территории численность активных игроков среди варваров упала до значения «можно пренебречь».
        Неудивительно, что без постоянной угрозы наши поставки ресурсов серьезно подросли, а пока Крон продолжал бесчинствовать, вырезая всех и вся, на безопасном пути увеличилось и число сторонних караванов, зачастую выкупаемых Некрополем по бросовой цене прямо в пути. Самые ловкие дельцы теперь занимались исключительно перепродажей - собирали караван на местах, а потом, соединившись с рейсом моего королевства, сбывали дежурному каравану с небольшой наценкой. Это позволило расширить рынок, ведь сами по себе эти добытчики производили, прямо скажем, немного, и если бы мы вели собственные маршруты у них, работали бы в убыток. Но в совокупности набегала порядочная сумма, которая нам обходилась неимоверно дешево.
        Пока министры докладывали о превышении графика поставок, я уже видел, о чем пойдет речь дальше.
        - Выходит, Курт, - прервал я промышленника, - у нас больше руды, чем мы можем переварить.
        - И недополученная прибыль уходит, при том, что нам приходится занимать больше складов, обеспечивать логистику, оплачивать расходы, - кивнул он. - Если ситуация не изменится в ближайшие три месяца, суммарные потери начнут приближаться к пятидесяти процентам. И с этого момента мы начнем работать себе в убыток.
        - Хорошо, я понял, - кивнул в ответ, резюмируя сказанное. - Ваша оценка ясна, и я вижу, что все мы заинтересованы в сохранении и преумножении благосостояния. Ваше предложение, господа министры?
        Самый простой способ справиться с усиленной нагрузкой на логистику - увеличить количество фабрик. Но у нас еще оставался небольшой запас по возможностям. В частности, Некрополь до сих пор не подключал правило круглосуточной службы предприятий, что уже на треть повысит производительность. Конечно, повысится и износ оборудования, и там, где переработка ресурсов оставляет след на окружающем мире, усилится вред экологии. В частности это касается работы с рудами - наши трубы и без того могут дать ощутимый дебафф для сельскохозяйственных предприятий, расположенных поблизости.
        От такого пагубного воздействия урожай либо вместо созревания становится непригоден для использования, либо несет в себе зачатки разных смертельных заболеваний, практически превращаясь в медленный яд. Нет, конечно, если бы я хотел переключиться на рельсы именно отравляющих веществ, уже бы застроил всю страну, но цель-то у нас совершенно иная. Хотя, надо признаться честно, кое-что доктора все же сумели извлечь из тех полей, что обрабатывали нашими шлаками специально. В частности - несколько настоек, повышающих сопротивляемость живых организмов к внешним угрозам. На нежить они, однако, по-прежнему не влияли.
        И это в действительности происходит и сейчас, но пока еще не слишком заметно - за счет отсутствия работы по ночам природа успевает сбросить накопленное за день заражение и откатить негативные изменения. Ввод же бесперебойной работы фабрик перекроет самовосстановление экологии Неверкома.
        Именно поэтому я не дал нашим министрам развернуть круглосуточной работы. Конечно, нежить не нуждается в еде и дыхании, однако Некрополь это не только немертвые. Кроме того наше зерно идет на экспорт в разоренные части материка, следовательно, усугубив экологию у себя, мы не сможем не только заработать на сельской продукции, но и обречем на голод большую часть стороннего населения.
        Если неписям будет нечего есть, они вымрут, и нагрузка на мое королевство нас же и погубит - без внешних рынков сбыта мы просто захлебнемся в собственных товарах. А это остановка предприятий, безработица и, как следствие, бунты нищих. Допускать подобный сценарий может лишь самоубийца.
        А без стороннего вливания золота, добычей которого занимается в основном прослойка местного общества, неминуемо наступит момент, когда наши собственные активы окажутся бесполезны. Неверком, конечно, генерирует золото в качестве добычи игрокам, но по сравнению с потоком от местных его количество - что плевок рядом с морем.
        На втором материке в ходу бумажные деньги, и им не нужно оглядываться на реальные монеты. Конечно, какая-то часть золов действительно соответствует реальному металлу, но в большинстве своем очень вряд ли, слишком велик соблазн.
        - Мы предлагаем расширение промышленности. По нашему плану к концу года можно запустить вдвое больше фабрик, - произнес министр. - Перераспределение нагрузки решит проблему как с избытком ресурсов, так и с напряженностью экологии в уже запущенных фабричных зонах.
        Я покачал головой.
        - Это слишком большой срок. Неверком постоянно меняется, и даже я не могу утверждать, что ваш план будет полезен. Всего несколько месяцев назад мы и думать не могли, что такая проблема перед нами вообще встанет. Поэтому, не имея гарантии, что избыток ресурсов сохранится, нельзя бросаться в стройку новых заводов.
        - И что ты предлагаешь?
        - Война, господа, - спокойно ответил я, поглаживая костяной подбородок пальцем. - Нам нужно в срочном порядке избавиться от излишков ресурсов, и сделать это как можно скорее. Поэтому предлагаю вывести все, что нас давит, на открытый рынок.
        - Ниша узкая, - заявил финансист.
        - Да, но с началом войны все изменится. Давайте прикинем, - поднявшись с кресла, я прошел вдоль стены из стороны в сторону. - Пока что основным потребителем являемся мы. Однако если продолжим монополию, скоро рынок схлопнется вовсе, и цены у поставщика вырастут - у них тоже нет конкурентов. Я предлагаю начать продавать наши технологии, чтобы у кланов и обычных игроков появился стимул скупать считавшиеся эксклюзивом товары. Вы ведь наверняка помните, как мы продавили экономику архипелага? Здесь сработаем примерно также.
        - Конкретнее, Макс, - попросил промышленник.
        - Пока Некрополь не построил первый пароход, - принялся за пояснения я, - никто не хотел выкупать его чертеж с аукциона. Но теперь мы показали, чего стоит такой корабль. Настало время выставить и остальные чертежи на всеобщее обозрение, пусть все желающие покупают и строят технику сами.
        - У них не хватит средств, - усмехнулся финансист.
        - Это их проблемы, - не согласился главный лесник, а ныне министр экологии. - Наша задача - не захлебнуться в потоке ресурсов. Начнем сбрасывать излишки на рынок, и пусть с ними хоть на голове стоят. Главная цель - сократить расходы. Так и пусть строятся сами, лишь бы скупали лишнее и не отравляли окружающий мир. А уж мы сможем преимущество сохранить - кроме Некрополя такими мощностями здесь не обладает никто, и к тому времени, как игроки закончат первый катер, мы уже будем штамповать дредноуты.
        Не совсем, конечно, верное заявление, но в целом он прав - сравниться с нашими техническими возможностями не сможет никто ни в Неверкоме, ни на архипелаге. Так что фора у нас действительно будет. А, учитывая воинственность бессмертных, до прямых столкновений между кланами будет рукой подать. Следовательно, их суда будут отправляться на дно, и потребуется строить новые, чтобы просто не отставать в гонке вооружений.
        Если еще не так давно не иметь собственного поселения для любого клана считалось позором, уже через несколько месяцев позором будет отсутствие кланового флота. И ведь у нас есть все возможности, чтобы как следует разнообразить этот самый флот - от тяжелых пароходов до юрких катеров и, естественно, подводных лодок, идеально подходящих для диверсий на территории врага или прямо в морском бою.
        - Тогда нужно срочно увеличить поток ресурсов, - потер переносицу промышленник. - Шахты все равно дают больше, чем мы можем освоить. Увеличим спрос, запустим пару подставных компаний, чтобы не взвинтили цену.
        - Да, мне нравится идея, - кивнул я. - Заодно с их помощью покажем, что торговля на сторону уже идет полным ходом. И за определенный профит, мы можем расширить круг допущенных.
        Дальше уже обсуждали мелкие детали намеченного плана. К моменту, когда за мной вернулся Манфред, схема выпуска чертежей уже была вчерне готова. Оставалось утрясти последние мелочи, но тут уж министры и без меня справятся.
        - Портал готов, ваше величество, - сообщил секретарь, и я покинул собрание.
        Глава 6
        - Ты же не думаешь им доверять, мой дорогой супруг? - поглаживая меня по руке, спросила Алиссандра, когда я пересказал ей результаты разведки.
        - Конечно, нет, - усмехнулся в ответ, продолжая вести королеву по саду внутри столичного дворца. - Но сама понимаешь, внутренние враги Айнзама нам просто выгодны. Особых надежд на них возлагать нельзя, но я и не планирую что-то предпринимать в этом плане. Задача перед мятежными лордами всего одна: не оказывать сопротивления армии вторжения. А с учетом, что нападать мы будем вовсе с западной оконечности королевства, где таковых и не имеется, будет проще простого разойтись миром.
        - Что помешает Айнзаму снова сжечь нашу армию? - не сдавалась королева. - Даже ты не устоял перед его мощью.
        - Нет, дорогая, графство Гримм пало не по этой причине. Видишь ли, когда я отсек его от Айнзама, формально дал ему право показать, на что их король способен. Но сжигать оставшиеся верными провинции - это мигом отвернет все население от собственного правителя.
        Алиссандра помолчала немного, прежде чем начать говорить.
        - В таком случае каков твой план?
        - Перво-наперво мы соберем армию, затем дадим отпор очередному вторжению Айнзама. И на его плечах пойдем через Туманный перешеек. Оттуда - разделимся на три ударных кулака. Бросать метеориты по воде Айнзам не сможет - полагаю, его магия на море просто не дотягивается. Один кулак пойдет на юг, закрывая возможность подкрепления оттуда. Второй перекроет северное направление. Ну а центр высадится на бывшей территории графства Гримм. По словам разведки сейчас там обугленная долина, где ничего не растет.
        - Центральная армия погибнет, - кивнула королева.
        - А вот и нет, - поспешил заверить я, поднимая палец. - Графство Гримм окружено соседними провинциями. Их разделяет горный хребет. Мы его уничтожим первым делом, как Азура на острове Бухты Дьявола.
        - Так вот, почему ты ей это позволил?! - брови моей супруги приподнялись, на лице застыло удивление. - Даже не знала, что ты можешь и такое предусмотреть.
        Я лишь покачал головой.
        - На самом деле мы решали две задачи сразу: во-первых, проверить, получится ли внести изменения в ландшафт. И уже во-вторых протестировать мощность необходимой взрывчатки.
        - Но это все равно очень рискованно.
        - Именно поэтому будет и четвертая группа кораблей, - кивнул я. - И на ней отправлюсь я.
        - Что-то мне подсказывает, что это будет самая маленькая шлюпка, какая только найдется в нашем флоте, - нахмурилась королева.
        - Именно. Моей непосредственной задачей станет прорыв прямо в столицу.
        - В одиночку?
        Я усмехнулся и погладил пальцы супруги.
        - Я некромант, Алиссандра. А мы никогда не ходим в одиночестве.

* * *
        Обломки айнзамских кораблей еще не пошли на дно, а наш флот бессмертных уже скользил в сторону Туманного перешейка. Азура, возглавляющая воинственный поход, передавала команды с флагмана на остальные корабли, сортируя флот по одному ей ведомому принципу. Быстро поиграв в шахматку, флот длинной вереницей втянулся в проход.
        - Зажечь сигнальные огни! - распорядилась адмирал, и флагман, идущий на острие клина, вспыхнул яркими фонарями, давая ориентир следующим за ним судам. - Как думаешь, нас уже ждут с той стороны, Макс?
        Я пожал плечами, вглядываясь в туман.
        - Даже если и так, они будут сильно удивлены, когда мы выйдем на ту сторону, - сообщил я, делая глоток кофе из чашки.
        Мы стояли с адмиралом на палубе, и если она все время отвлекалась на корректирование курса, я спокойно потягивал кофе любимого маленского сорта и размышлял о том, что случиться, когда императорская корона окажется в моих руках.
        Не раз и не два я твердил всем вокруг, что снаружи Неверкома меня ничего и никто не ждет, я там никому не нужен. И сам в это верю до сих пор. Но, если есть такая возможность, может быть, стоит ей воспользоваться.
        Как говорил один классик, лучше править в Аду, чем прислуживать на небесах. Так не меняю ли я свой ад на место прислуги? Пребывая в Неверкоме, я остаюсь вне игры Властей, не лезу в политику реального мира. И нельзя сказать, что мне претит моя здешняя жизнь. У меня есть королевство, любимая супруга, верные друзья. А что будет там? Грызня семерки бессмертных, не знающих, что такое мораль и этика? Готовых жертвовать миллиардами людей ради собственных сомнительных проектов.
        Так себе перспектива. Я уже однажды сделал подобный выбор, надев корону и создав Некрополь. Отказался стать первооткрывателем архипелага в обмен на усиление всей фракции Смерти. И хотя, конечно, Богам мы дали легкого пинка под зад, выгоняя с нашей территории, но я очень сомневаюсь, что мне удастся повторить этот фокус с Властями. С ними так просто не договоришься.
        Сжав чуть сильнее, чем требовалось чашку, я с недоумением посмотрел на осколки в руках.
        - Не нервничай, - заметив случившееся, процедила Азура. - И прекрати портить мой фарфор, он мне, знаешь ли, очень недешево обошелся.
        Кивнув, я выбросил осколки за борт и направился в свою каюту. Внутри Некрополя я уже сделал все, что мог, чтобы в случае моего исчезновения королевство не развалилось на части. Нужные люди на местах, верность масс, устойчивая экономика. Если Алиссандра и Манфред не решат творить совсем уж дикие вещи вроде массовых жертвоприношений, стране мертвых ничего не помешает расти и богатеть в прежнем темпе.
        Конечно, это не отменяет многих будущих проблем. Как минимум Алиссандре предстоит привести к единой норме общие законы Некрополя. А когда мы станем империей, то и на этом полушарии тоже. И если на островах это сделать уже достаточно просто, то здесь, на берегах Айнзама, с такой задачей справиться сложнее.
        Но основные вехи королева прошла вместе со мной, и знает общие принципы построения сильного государства на руинах врага. А ближайшие соратники помогут королеве мертвых в этом, так как их собственное благополучие накрепко связано с благополучием трона.
        Единственное, чего после меня не будет, так это наследника. Но это разумная плата за бессмертие. Даже представить себе не могу, как бы ломали копья на этом поприще юристы, если бы у нас тут еще и дети рождались.
        Хотя, конечно, было бы интересно посмотреть, как это может работать. К примеру, если в моем лице доказано, что полноценный разум можно создать искусственным путем, и тело можно собрать себе на заказ, то что будет разделять рожденных в пробирке, по нормам нынешнего времени это практически главный способ размножения в реальном мире, от людей, рожденных в виртуальной среде?
        Но все это, разумеется, пока лишь философия. Как там будет на самом деле, мне не совсем понятно. Да и не верю до конца Сарду, что он даст мне покинуть игру. Вообще, предполагая, что я хоть сколько-нибудь знаю своего создателя, можно смело утверждать, что этот шанс на реальную жизнь - еще один эксперимент.
        Как утверждалось, бытие определяет сознание. А следовательно проверить, насколько я, созданный и выросший в виртуальной среде, могу адаптироваться к современному реальному миру - сам бог велел. И этот эксперимент вполне вероятно позволит узнать, есть ли смысл в массовом производстве подобных мне личностей.
        А отсюда - один шаг до окончательного отречения от натурального воспроизведения людей.
        Эта догадка заставила меня замереть на несколько секунд. Давняя картинка чудовищного плана «золотого миллиарда» заиграла новыми красками. Ведь, по сути, доказав на моем примере возможность выращивать людей в виртуальной среде, Сард с легкостью восстановит популяцию в любом требуемом количестве. Если считать за точку отсчета мою «разморозку», мне и десяти лет еще нет, а я уже правитель собственного государства.
        И если опустить ускоренный рост уровней, по сути, являвшийся всего лишь стартовым трамплином перед прыжком в большую игру, всего остального я добился сам, используя имеющиеся под рукой ресурсы.
        Не раз и не два я мог остановиться, выбрать другой вектор. Да черт с ним, я мог с самого начала податься в крафтеры и просто за пару лет накопать руды на новое тело. Это тогда, на старте игры, сумма казалась мне огромной, но сейчас-то я вижу, что те несколько миллионов - сущий пустяк для Неверкома в целом и даже для игрока-одиночки в частности.
        По костям прошелся несуществующий ледяной ветер. Догадка пугала своей чудовищной бесчеловечностью. И вместе с тем я прекрасно осознавал, что это - допустимо, ведь сам уничтожил столько разумных в Неверкоме, спустив на них заразу, что ничем не лучше, чем Сард эль Краше. И на его месте, будь у меня возможность, поступил бы также.
        Мораль и этика - это слова, на которых держится благополучие человечества в стабильное и спокойное время. Но для бессмертного существа вроде самого Сарда, тема погасшего солнца - не какая-то далекая угроза, а практически свершившийся факт. А это значит, что весь мир должен находиться в военном положении, ища спасение и выход.
        А если отпустить воображение на волю, то выйдет, что я не только повторяю путь одного из семи Властей, но и сам становлюсь одним из них. Мои единоличные решения перекрашивают карту мира. Именно я диктую Неверкому, что и как делать, куда развиваться, а какие ветки оставить без внимания. И, что самое смешное, я ведь тоже бессмертен.
        Каждый мой шаг, каждое принятое решение - все это краткий экскурс в уже однажды свершившуюся историю реального мира.
        Власти возродили гладиаторов, чтобы земляне могли выпустить пар. А я постоянно даю своим подданным врагов, чтобы они веселились и оставались на привязи. Власти ставят жесткие и жестокие эксперименты, в конечном итоге так или иначе улучшающие жизнь людей. А я создаю оружие массового поражения и собираю новые навыки для своей фракции. Власти создали себе новые тела, а я стал личем, чтобы появляться в заранее размеченных точках игровой планеты.
        Так что же тогда на самом деле нужно от меня Сарду? Восьмой член совета Властей?
        Задумчиво постукивая пальцем по столешнице, я не сразу обратил внимание на появившуюся на пороге каюты Азуру. Подняв взгляд на адмирала, я указал ей на свободный стул.
        - Что-то случилось? - спросил, разглядывая лицо наставницы третьего ранга.
        Адмирал помолчала, устраиваясь поудобнее, но, наконец, заговорила:
        - Ты же был в курсе, что я кое-что вытребовала у них, - взглядом указала в сторону носа она, - за содействие в ваших переговорах?
        - Конечно.
        - Тогда ты знаешь, что свое я получила.
        - И даже что конкретно и в каком количестве, - кивнул я, не спеша поторапливать главу Порядка.
        Азура кивнула в ответ. И, кажется, ей от моих слов стало легче. Даже завидно немного - несколько ящиков с очень редкими и дорогими ресурсами, и все проблемы решены. Мне бы так.
        - А еще я получила кое-какие указания, Макс?
        - Ну уж не тяни кота за хвост, Азура, выкладывай, - немного раздраженно произнес я.
        - Я знаю, как попасть в королевство Айнзам через сеть контрабандистов, - заявила она. - И собираюсь этим воспользоваться.
        Я пожал плечами. Новостью для меня данный факт не стал. Мастер Торез уже принес мне в своем клюве этот секрет. Собственно, на нем и держался план моего личного вторжения.
        - Ну и хорошо, - изрек я. - Значит, мне не придется лезть туда в одиночку.
        Глава 7
        Весла шлепали по воде, и лодка скользила по волнам, подбираясь все ближе к виднеющемуся на горизонте скалистому берегу. Ночной ветер поднимал брызги и швырял их на темные камни.
        Одинокая лодка не привлекала внимания - единственный возможный свидетель ее прибытия отбыл несколько часов назад сопровождать приплывших ранее контрабандистов. Так что Азура совершенно спокойно направила свое суденышко в едва заметную расщелину, выводящую в удобную бухту.
        Местные земли принадлежали конту Эревару, известному игроку, уже не единожды проигравшему собственное имение. Однако каждый раз конт умудрялся находить деньги на выкуп. Если кто и знал, откуда они, то предпочитал помалкивать: спонсирующие азарт конта контрабандисты отдавали десятую часть дохода за право пользоваться побережьем, и ни сам конт, ни его люди благоразумно не совались на чужую территорию.
        Дисциплина в подобных объединениях достаточно жесткая, а потому Азуре передали расписание их рейсов. Сама кицунемими, естественно, говорила, что это ей нужно для торговых сделок, и мятежные лорды, курирующие незаконные перевозки, пошли на уступки. Однако на деле я уже знал на примере архипелага, как собирается использовать эту информацию глава Порядка.
        Конечно, заключенный нами пакт о ненападении защищал территории лордов и их семьи от армии Некрополя. Но бандиты в этот список не входили.
        Лодка причалила к берегу, весла убрались, и я выпустил из рук два вмонтированных в дно кольца. Побережье имело достаточную глубину, чтобы я смог встать в полный рост под нашим плавсредством. Дальше оставалось лишь подняться по облепленным тиной бревнам, поддерживающим дощатый причал. Когти орихалковых перчаток обеспечивали прекрасное сцепление, так что уже через минуту, как Азура покинула лодку и направилась к стоящей чуть поодаль хибаре, я оказался на суше и вытряхивал воду из сапог.
        Дальше по плану наши пути расходились, так что я поспешил использовать «Блик», покидая причал, пока адмирал выбивала условный стук в дверь хибары.
        Взобраться по скалам без магии было бы крайне сложно - уж больно мало места для упора, к тому же стена камня практически отвесная. Но через пару минут я уже подтягивался на самом краю утеса.
        Вокруг развернулось каменистое плато, кое-где украшенное пучками редких плюгавых рощ. Даже с моего места прекрасно видно, что там даже от солнца не укрыться, не то что от врагов. Чуть севернее протекала полноводная река - дальше на востоке она обрушивалась водопадами в море. Здесь ее ширина не превышала трехсот метров, так что перебраться можно будет легко.
        В целом мне предстояло добираться до столицы королевства порядка ста пятидесяти километров. И, к сожалению, призвать дракона я не смогу - «Зов Демиурга» высосет из него всю псевдожизнь раньше, чем мы поднимемся в воздух. Но об этом мы подумали заранее.
        Из моей сумки первым показался чертеж. Встряхнув свиток, я создал проект на земле неподалеку. Затем последовательно уложил на место предполагаемого строительства ресурсы. Последним наружу был извлечен небольшой молоток.
        КИЯНКА МАСТЕРА МЕХАНИКИ. УРОВЕНЬ ПРОФЕССИИ «МЕХАНИКА» +30. ПРОЧНОСТЬ: 1/1.
        Дорогая одноразовая штука. Но благодаря ей я могу собрать любое изделие уровня Мастера, не обладая соответствующей профессией. Во всем Неверкоме подобных артефактов может существовать только 3 одновременно на каждую профессию. И все три для Механика сейчас у меня.
        Три удара по куче ресурсов, и передо мной, рассыпав яркие искры, появился одноместный манопаровой квадроцикл. За сидением поднималась небольшая башенка автоматической турели. Много она, конечно, не навоюет, однако подспорье лучше иметь, чем не иметь. В оригинале она должна была сеять смерть, осушая заряд магической эссенции. Но с учетом специфики пришлось отказаться в пользу кассет со свинцовыми иглами.
        Забравшись на сидение, я запустил двигатель и машина слегка завибрировала, выплевывая из труб позади белесый горячий пар. Шумно заработали поршни, но их гул утих, стоило двигателю набрать обороты.
        Тронувшись с места, я выкрутил газ, прибавляя ходу. Квадроцикл бодро понес меня по каменистой земле, нещадно трясясь на ухабах. Пришлось напрячься, чтобы удерживать руль в руках. Тестовые забеги мы, конечно, устраивали, но не на такой местности.
        По моим расчетам к рассвету я должен был достичь реки, однако ночь подходила к концу, а до реки еще несколько часов пути. Под мощными колесами то и дело проносились широкие выбоины. И как назло это был еще самый нормальный путь - вся поверхность вокруг была испещрена глубокими выбоинами. Я и так чувствовал себя, будто на палубе корабля в шторм с этими падениями и подъемами. Но все же даже так лучше, чем пешком - со скоростью в двадцать пять километров в час я был впятеро быстрее своего хода.
        На востоке поднялось солнце. Рассвет наступил резко и неожиданно. Только что небо было черным, и вот уже порозовело, вспыхнуло алым огнем, выжигая и без того сухую почву.
        До реки я добрался лишь ближе к обеду. По пути заметил, как перебегают от одного гая до другого какие-то местные животные, разглядеть получше не удалось - они держались слишком далеко.
        Оставив сидение, я вытащил ключ квадроцикла, и машина тут же исчезла, растворившись в воздухе. Амулет отправился в сумку, а я еще раз огляделся в поисках подходящего места. Бурные воды реки гулко бились об острые камни, испуская приятную прохладу, от бурлящих волн поднимался густой туман: жаркое солнце испаряло мелкие капли на лету.
        Глубина здесь порядочная, а течение сильное. Если сунусь в воду сам, меня просто размелет об острые камни. Но это не беда.
        Поднявшись на высокий уступ, я набрал разбег и, бросившись через реку, использовал «Блик», переносясь на другой берег. В последний момент нога соскользнула, и я едва не рухнул в реку.
        Вновь призвав квадроцикл, я забрался на сидение и завел двигатель. По нашим расчетам сейчас наши люди уже взрывают горный хребет, объединяя три соседних провинции с выжженным графством Гримм. А мне предстоит пересечь эту высушенную степь.
        Выжав газ до предела, я понесся по ухабам, клацая челюстью от тряски. Заряда машины хватит еще на четыре часа, затем придется заменить капсулу с кристаллом накопителем.
        Но прежде чем отработала первая капсула, я остановил свой транспорт и выключил двигатель. Оглядев с высоты сидения открывшийся вид на зеленую долину, хмыкнул.
        На карте, предоставленной нам мятежниками, никаких селений здесь не должно было быть. Однако прямо под моими ногами оказался небольшой городок, обнесенный каменной стеной.
        Прямоугольная форма постройки венчалась башнями с метрового диаметра прожекторами на расстоянии в тридцать метров. Внутри стен располагалось несколько больших строений, между которыми ходили толпой люди, отсюда похожие на муравьев. Не сразу до меня дошло, что я смотрю на самую обыкновенную тюрьму.
        - Это может быть интересно, - проговорил я, отзывая квадроцикл.
        Подбираться близко посреди бела дня было бы просто безумием. А потому оставалось дождаться ночи, что отложит мое продвижение. Конечно, вряд ли охрана заключенных полезет в бой или вообще как-то вмешается. У них свои задачи - удержать сидящих внутри, а не тормозить тех, кто бродит снаружи.
        Спрятаться в долине было достаточно просто. Вокруг тюрьмы слуги закона расчистили примерно километровую площадку. Но все остальное пространство плотно заросло деревьями и зеленью. Ко всему через долину проходила речка, лишь по середине скрываясь под крепостью, и выныривая за ее пределами.
        Сама речка была совсем мелкой, но достаточно широкой, местами совсем терялась среди зеленых берегов, лишь блестели мокрые камни. Воздух в долине был влажным, и будь он соленее, я бы предложил, что поблизости море.
        Забравшись в заросли, я остановился только напоровшись на местного жителя.
        ДИКИЙ КАБАН, ЗВЕРЬ, 200 УРОВЕНЬ. ЗДОРОВЬЕ: 500 000/500 000.
        Вытащив из сумки посох, я повертел его в руках, подходя ближе. Кабан поднял морду, угрожающе захрюкал, подгребая землю копытами, но еще не атаковал - расстояние все еще оставалось велико.
        В принципе, я мог бы побороть его голыми руками, если бы захотел. Однако пока что это первый представитель местной фауны, и я не собирался рисковать лишний раз.
        Земля вокруг меня вспучилась, выпуская наружу костяные пальцы призванных воинов. Скелеты окружили меня плотной стеной, но я держал их дальше радиуса агрессии. Однако кабан сумел меня удивить: резко припав мордой к земле, он распахнул пасть, выпуская наружу облако пара, и бросился в атаку.
        Короткий взмах руки, и его тут же окружили скелеты, преграждая мобу путь. Резкий толчок отшвырнул в сторону трех скелетов, а ударная волна оказалась такой, что меня самого опрокинуло наземь.
        Чувствуя себя как мешком пришибленным, я поднялся на ноги, с удивлением обнаруживая сбитый на четверть «Щит». Те же из рыцарей смерти, что попали под прямой удар кабана, распались в пепел.
        - А это интересно, - пробормотал я, «Бликом» уходя с линии нового броска.
        Мои воины успели снять всего сто тысяч здоровья, когда способность к толчку у кабана восстановилась. Мои воины разлетелись, как кегли, на лету разваливаясь в клочья.
        Местная фауна, похоже, умеет удивлять. С такими лесными тварями на месте охраны тюрьмы я бы особо не волновался о побеге - попадись такому кабану на зуб, с одного удара коньки отбросишь.
        Воины продолжали осаждать моба, снимая по капле за удар - очень толстая шкура держала физический урон, как хороший доспех.
        Взмахом руки я поднял одного скелета-мага, но «Зов Демиурга» не дал тому кастовать, буквально растворяя ману из заклятий, стоило тем сорваться с костей слуги.
        А ведь это серьезно меняет планы. Если я не смогу бить своими заклинаниями, остальные маги тем более окажутся бесполезны. Да, артефакты не дадут высосать ману из их тел, но ни фаерболлы кинуть, ни еще как-то воздействовать колдуны не смогут.
        Решив проверить, я призвал несколько «Духов костей». Черепа спокойно покружились надо мной, однако стоило послать их в атаку, просто развалились в прах.
        - Твою мать, - выдохнул я, наблюдая, как кабан в очередной раз разбрасывает моих рыцарей смерти.
        Похоже, сам того не ведая, я завел своих людей в ловушку.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 3 500 ОПЫТА.
        Вытащив из сумки нож, я подошел к трупу кабана и принялся за разделку туши. Пока занимался изъятием материалов, прокручивал в голове способы решить открывшуюся проблему.
        Убрав все добытые ингредиенты в сумку, я поднялся на ноги и стряхнул с кистей кровь.
        Череп «Духа Костей» сорвался с пальцев и рассыпался в прах, а мана из него устремилась на северо-восток.
        Что ж, придется поспешить. «Зов Демиурга» должен заткнуться раньше, чем начнутся бои с армией Айнзама.
        Глава 8
        Однако прежде чем отправляться на поиски источника, высасывающего магию из всего этого полушария, я подобрался к реке, не выходя на открытое место - нет причин рисковать, давая местным поводы для раздумий и слухов. Вся моя деятельность пока что должна оставаться незаметной, иначе Айнзам XVI быстро со мной расправится. Учитывая, что чем ближе к столице, тем сильнее «Зов», противостоять армии с автоматами я смогу от силы пару минут. А ведь у них наверняка не только огнестрельное оружие имеется.
        Перебравшись на другой берег, я снова залез в сумку. Пока есть возможность, нужно ее использовать. Каждый маленький винтик в машине нашего вторжения теперь просто необходим. В свете новых событий ослаблять врага нужно при любом удобном случае. А такое оружие нужно подготовить.
        Выудив из сумки запечатанную сургучом деревянную шкатулку, я со скрипом петель откинул толстую крышку. На солнце заблестели двадцать пробирок с мутной зеленой жидкостью, закрытые плотными крышками. Между ними проложена мягкая черная ткань, не позволяющая склянкам соприкасаться.
        ШТАММ ВИРУСА U-233.
        Открыв первую пробирку, я не дыша и крайне осторожно вылил ее содержимое в реку. Следом отправились и остальные. Опустошив шкатулку, я вернул пробирки на место и, не закрыв крышку, опустил коробку в воду, чтобы вымыло остатки заразы.
        Теперь посмотрим, болеют ли местные нашими болезнями. Если они набирают воду из реки, уже завтра начнется какое-то изменение. Этот штамм мы испробовали в Неверкоме для зачистки городов.
        Жаль, наблюдать результат у меня не получится. Нужно срочно выдвигаться, армия еще не в курсе, как будет работать магия в здешних местах. И только я достоверно могу это прекратить. Если не выйдет у меня, объективно не справится никто.
        Оставив реку позади, я призвал рыцарей смерти и выдвинул их впереди себя. Если кабан был здесь не один такой крепкий, лучше держаться подальше от местных тварей.
        До конца рощи мы добрались только ближе к вечеру. За это время пришлось прорываться с боями через каждые сто пятьдесят метров, и будь у меня глаз, он бы уже задергался.
        Помимо кабанов и волков здесь водились и громадные пауки размером с лошадь. Я забил сумку местными ингредиентами, однако все они не представляли особого интереса - только и разницы, что эффективность выше на 10% по сравнению с уже известными нам ресурсами. А те капли опыта, что давали мне за мобов, вообще не оставляли возможности прокачивать в здешних местах игроков. Затраты на бой у простых бессмертных будут просто катастрофическими, и окупить добычей их нельзя.
        Перед тем, как покинуть лес, я оглянулся на тюрьму. В сумерках уже зажглись прожекторы, но их свет бил не наружу, а внутрь территории, выискивая возможных беглецов. Так что внезапного обнаружения можно было не опасаться. И, несмотря на это, я все же предпочел пройти еще немного, прежде чем снова призывать квадроцикл.
        Лишь когда свет прожекторов превратился в искры, а ночь подошла к концу, я вновь сел за руль. Машина понесла меня по мелкозернистой насыпи, заменяющей королевству Айнзама XVI нормальный асфальт.
        Эта дорога вела из западных краев на восток прямиком в столицу королевства. Земли конта кончались аккурат на этой трассе. Мой же путь лежал севернее, и чем дальше я мчался, тем сильнее требовалось забирать именно на север, а не северо-восток.
        Квадроцикл несся по щебню, разбрызгивая колесами дорожное покрытие, но наследить я не боялся - шины не оставляли особых отметин, а насыпь уложена недостаточно плотно, и на чем бы не ездили местные, от их транспорта дорогу также разносило в стороны.
        Первый день пути мне даже никто не попался, а я не сворачивал в сторону отмеченных на карте городов - не хотелось лишний раз рисковать. А в поселения мы еще заглянем, когда отключим этот чертов насос.
        Курс «Зова» за это время практически по прямой вел на север, и я решил свернуть с трассы.
        Пришлось отозвать машину - стоило поберечь капсулы. Кроме того местность изменилась, и теперь по обе стороны от меня тянулись заросшие хвойными деревьями высокие пологие сопки. Стволы стояли так часто, что проскочить между ними невозможно.
        Память тут же нарисовала кучу медведей, странствующих по таежному лесу. Однако первый час пути кроме трелей птиц никаких животных мне не попадалось. Взобравшись на сопку, я поплевал на костяные ладони и полез на тридцатиметровую ель.
        Благодаря припасенному комплекту задрать Ловкость до 50 000 было несложно. Так что подъем был очень быстрым, я практически взбежал по стволу, едва касаясь пальцами ветвей.
        Обхватив макушку ногами, я оглядел местность, заодно проверяя верность предоставленной мне карты. Сопки тянулись на несколько километров вокруг. Среди густо поросшего леса различались какие-то древние развалины. Разобрать, что конкретно там находится не получалось - только рассмотрел обломки древних камней, торчащие среди зарослей.
        Чем дольше я всматривался в эти сопки, тем больше замечал разбросанные повсюду руины. То тут, то там торчал камень, выделяющийся среди зелени.
        Продолжая держаться ногами за ствол, я развернул перед собой виртуальную карту и расставил на ней примерное расположение развалин. Выводы меня не порадовали.
        Что бы эти руины собой не представляли, их строители расставили свои сооружения в шахматном порядке, и уходили те по ширине за горизонт. Покуда хватало взгляда, можно было так или иначе заметить признаки древних построек.
        Потерев подбородок, я стал спускаться со своего насеста, раздумывая, что бы это могло значить. След «Зова» тянулся вглубь этих руин, и мне не нравилось, что придется углубляться в зону этих развалин. Нутро буквально кричало, что возводили их не просто так. Но выбора, разумеется, не было. Если я не отключу «Зов Демиурга», все вторжение потеряет всякий смысл. Без магов нас раскидают, как щенков, тут и думать нечего.
        Проверив зелья на поясе, я пошел в сторону ближайших руин. Призванные рыцари смерти появились вокруг меня раньше, чем я осознал, что их нужно призвать. Несмотря на отсутствие сильных эмоций в облике лича, все мои кости буквально дрожали от недоброго предчувствия.
        Вторая сопка осталась за спиной. Я встал посреди низины, упираясь взглядом в россыпь камней, некогда расколотых людскими руками. Мох обхватил разработку, частично скрыл следы кирок и молотов, но все же еще было видно, что здесь добывали камень.
        Но не это заставило меня замереть на невидимой границе низины. В двух шагах от меня начинался новый склон, постепенно хвойные деревья на нем сменялись мангровыми, и это не укладывалось в голове.
        Но и не это заставило меня замереть на месте. В двух шагах от меня высилась не различимая взглядом, но ощутимая нутром стена. Стена призрачной боли, настолько плотной, что почти равнялась с выпускаемой психо-молотами волной. То, что я ощутил в подземелье Тлахтоани, ни в какое сравнение не шло с тем, что царило по ту сторону границы.
        Безусловно, за чертой этой стены когда-то давно приносили гекатомбы жертв. И теперь становится ясно, где вдохновлялся Айнзам для создания своих двигателей.
        Первым делом, прежде чем пересекать черту, я попытался призвать какого-нибудь духа из погибших здесь. Однако ничего, естественно, не вышло - мана расходовалась в пустоту, и вместо положенного взаимодействия, сразу же устремлялась на север.
        Рефлекторно проверив зелья на поясе, я сделал последние два шага, не забыв привязаться перед этим на случай, если меня убьет невидимая граница. Но черта спокойно пропустила меня вперед, не причиняя никакого вреда.
        Постояв несколько секунд на месте, я зашагал дальше уже уверенный в своей полной безопасности. «Зов» здесь хоть и не давал мне контактировать с душами умерщвленных, но и не позволял им воздействовать на меня.
        Склон меж тем становился все сложнее, но, наконец, я поднялся на вершину. Впереди лежали огромные длинные каменные плиты, и чтобы понять, что они собой представляют, не нужно быть гением. Это ступени пирамиды.
        Самой надстройки уже практически не осталось, четыре ступени да обломки стен по центру плиты, сейчас развалившейся. Из этого помещения фонило смертью еще сильнее, и я не рискнул к нему приближаться. Что-то подсказывало, стоит только сунуться, меня размажет в тонкий слой пыли.
        Держась в стороне от обломков, я двинулся дальше по следу «Зова». До самого вечера все мое путешествие можно было описать как бесконечные подъемы и спуски. Я уже потерял счет тем пирамидам, что остались позади, а след магического насоса все вел дальше и дальше на север. Все те же заросшие камни, все те же сопки с мангровыми деревьями, да лианы.
        Но ночью я, наконец, увидел изменения. От развалин жертвенников выдвинулись полупрозрачные фигуры. Они выходили наружу по одному и целыми толпами. Размываемые ветром, души спускались по ушедшим под землю лестницам, и пропадали из виду. Медленно поднялся туман в низинах, скрывая и землю, и развалины густым белым облаком.
        Я замер на вершине очередной сопки, сам не спеша спускаться вниз. Вместо этого призвал одного скелета-воина. Призыв неожиданно сработал, хотя прочность рыцаря смерти и оказалась всего процентах на десяти от стандарта, однако это не помешало наложить на него все известные мне усиления. Мой воин вошел в туман, и связь с ним тут же оборвалась.
        - Что ж, ждем утра, - философски пробормотал я, уже взбираясь по ближайшему древесному стволу.
        Укрепившись на макушке, я призвал «Духа Костей», и отследил, куда утекает поток маны. Тонкий ручеек энергии перетек по воздуху через две сопки и резко устремился вниз, закручиваясь спиралью.
        На всякий случай я повторил процесс, но результат оказался тем же - до источника «Зова» мне осталось преодолеть не более двух километров. Если по прямой, конечно.
        Воодушевленный, я уже собирался спускаться со своего места, когда заметил, как из тумана выходят какие-то твари, живо напомнившие мне тех уродов, что клепала Бездна. Однако вместо нефункциональных нелепых конечностей у этих все было в норме, они не хромали, не подволакивали ног, не сучили усохшими детскими ручками.
        А еще они были вооружены. Со своего места я разглядел короткие блестящие клинки в каждой конечности. А их было по шесть штук у каждого, и это не считая четырех ног.
        ДИТЯ ДЕМИУРГА, ПЕРВОРОДНЫЙ, 125 УРОВЕНЬ. ЗДОРОВЬЕ: 25 000/25 000.
        И этим деткам ничего не мешало лазать по деревьям. Кажется, пришло время вспомнить, какого это - быть героем.
        Глава 9
        Первородные ползали, как тараканы по кухне - огромной постоянно шевелящейся толпой, совершенно не боящейся ничего и никого. Навскидку только здесь несколько тысяч этих тварей, и это те, кого я вижу, но сомневаюсь, что они лишь вокруг меня бродят. Готов поставить свою корону - их здесь, на территории Демиурга, несколько миллионов ползает.
        Ствол дерева подо мной резко закачался - по нему, как по ровному, шел первый из местных монстров. И делал он это с какой-то даже ленцой, как будто к ним в гости каждый день короли на чай заходят. После каждого шага замирал, сохраняя горизонтальное положение, медленно отрывал одну лапу и делал следующий шаг. При этом он периодически оглядывался на соплеменников, спешащих по своим делам.
        В моей черепушке быстро промелькнули все известные заклинания, и я принялся кастовать их на себя, поднимая собственную живучесть и физическую защиту. Раз тварь сидит практически в эпицентре «Зова», колдовать она не сможет - именно поэтому психо-волны из жертвенников не причинили мне вреда, здесь вся магия просто высасывается. Так что колдовства с его стороны можно не опасаться.
        К сожалению, я никак не предусмотрел вариант боя без применения дистанционного огня. Все собранные и измененные мной навыки, кроме «Иссушения», либо слишком слабы, либо работают с расстояния. И не то чтобы я не мог создавать прямо на ладони «Черное пламя», но у него весь эффект воздействия формируется вне моего тела. По сути, любое колдовство, направленное не на мое защищенное короной тело, испариться моментально и отправится в пасть «Зову Демиурга». И только «Иссушение» зарождается внутри меня, а не снаружи.
        Дитя Демиурга замер примерно на середине пути, будто потерял меня из виду. Теперь я смог рассмотреть его оружие - не металл, как показалось с первого взгляда, а очень тонкое стекло. Синее, как небо в ясный день и блестящее в свете звезд и луны.
        Вокруг моего дерева тем временем прошло уже несколько сотен первородных, но им всем было плевать, что я сижу на их территории. Тратить ману я не спешил, «Иссушение» сработает мгновенно, поэтому воспользовался паузой, чтобы внимательнее осмотреть существо передо мной.
        Несмотря на большее количество конечностей, которые не назовешь ни руками, ни ногами - в них по два дополнительных сустава, тварь все же похожа на гуманоида. Грубо вылепленное лицо без носа, но с провалами пазух. Маленькие глаза с огромным черным провалом зрачка. И огромный, напоминающий жабу рот практически через все лицо. Несмотря на тень от ветки, лежащую на его морде, я прекрасно чувствовал, что дитя Демиурга смотрит прямо на меня и все прекрасно видит.
        Первородный покачнулся и резко взмахнул стеклянным клинком. Вспышка синего света сверкнула, я успел заметить крохотный портал на месте взмаха, а в следующее мгновение моя кисть отвалилась и рухнула наземь.
        Наложенное на покалеченную руку «Иссушение» тут же обнулилось, и я не успел среагировать, как паукообразный гуманоид замахал всеми клинками одновременно. Части моего рассеченного на куски тела сыпались наземь, сам я свалился с дерева, тяжело ударившись об корень.
        - Какого?! - успел выдохнуть я, прежде чем все поглотила тьма.
        ДО ВОСКРЕШЕНИЯ... 3... 2... 1...
        ВЫ БЫЛИ ВОСКРЕШЕНЫ. АЙНЗАМ ЖДЕТ!
        Очнувшись на земле, я поднялся на ноги около стены боли, ограждающей территорию пирамид. Прямо передо мной на самой границе выстроились, тупо пялясь вперед, первородные. Дети Демиурга не шевелились, застыли, как восковые фигуры, порожденные больным воображением безумного скульптора.
        Выпрямившись, я оглядел себя. Несмотря на воздействие «Зова», эти твари способны колдовать. Чертово волшебство, запускающее порталы, подчиняется этим уродам! Та же телепортация, только примененная в бою! И, черт возьми, эта магия лишила меня колец на отсеченной кисти!..
        Сунув руку в сумку, я извлек запасные перстни и надел их на костяные пальцы, сверху натянул орихалковую перчатку мастера Смерти. Конечно, никаких запасов не хватит надолго, я не могу бороться с подобными врагами. Это просто за пределами моих возможностей.
        Посмотрев на стоящих передо мной монстров, я отступил на шаг от границы. Несмотря на потерю части амуниции, я не горел желанием соваться в одиночку против нескольких тысяч врагов, способных колдовать, несмотря на антимагический дебафф. Прорваться с боем здесь не выйдет, придется ждать утра, чтобы оценить тактические возможности. Если эти первородные выходят исключительно по ночам, у меня будет шанс добраться до центра «Зова», пока светит солнце.
        Другого пути я пока что не вижу. А тем временем жизнеспособность армии Некрополя сейчас целиком зависит от успеха моего путешествия. Задержка, само собой, не смертельна, в конце концов, у нас все равно должно было уйти некоторое время на подготовку уже на вражеской территории. И пока бессмертные подготавливают плацдарм вторжения, я могу себе позволить несколько часов ожидания. Но с каждым таким часом запас времени поджимают все сильнее, а ведь я даже не планировал заявляться в гости к проклятому Демиургу.
        Кроме того нужно ведь когда-то начинать доверять в таких делах тем, кого сам поставил на должности. Не будь здесь «Зова Демиурга», честно признаться, мое присутствие вообще понадобилось бы лишь для триумфального въезда в захваченную столицу. Наши армии знают свои задачи, и если я хочу, чтобы Некрополь победил и уцелел после моего ухода, нужно дать ему возможность самому принимать решения и совершать ошибки.
        Я же, верный традиции и собственным привычкам, поспешил все сделать сам, не полагаясь на чью-либо помощь и поддержку. Пора и самому научиться оставаться вне общей схватки, настоящий император не машет своим мечом в рядах собственных солдат - он сидит в тронном зале и отдает команды, а империя делает то, чего пожелал ее правитель. И с этим у меня явные проблемы.
        Уже спокойно глядя на застывших в паре метров первородных, я перевел взгляд на небо. Пока что, раз у нас возникла заминка, можно посвятить время работе. Все равно не могу связаться со своими, так что остается либо сомневаться в себе, подчиненных и планах, либо занять голову чем-то более подходящим.
        Вооружившись походным набором алхимика, я занялся переработкой добытых в тюремном лесу ингредиентов. Расходники у меня, конечно, припасены в достатке, однако лишних зелий, как доказывает практика, не бывает. Помню, как выживал только благодаря огромным запасам бутыльков с маной, пока не собрал первый нормально заточенный набор шмота. И ведь все равно от зелий отказаться до конца не получается, только если «Канал» ставить, но с ним я совершенно неподвижен.
        Сидя перед кипящим зельем, я уже не обращал внимания на уродов, стоящих передо мной. Мои мысли занимали куда более сложные вопросы, в том числе, используют ли местные жители настойки и зелья. Да, для нас конкретно, овчинка выделки не стоит. Но для жителей Айнзама альтернатив никаких нет, разве что покупать на архипелаге или у нас. Возили же нечто контрабандисты не только к нам, но и от нас. А еще - закупка кристаллов с островов. До этого момента я не задумывался, куда люди Айнзама их сбывали в таком количестве, ведь речь идет о промышленных масштабах, это миллионы камней ежегодно. Так зачем они были нужны королю Айнзаму XVI?
        Отложив последнюю партию готовых зелий, усиливающих регенерацию маны, я свернул алхимический стол. Разложив пузырьки по карманам быстрого доступа на поясе, поднялся на ноги.
        Восток неба медленно светлел, и среди первородных началось шевеление: задние ряды медленно разворачивались и неспешно отступали вглубь территории пирамид. Мне оставалось лишь дождаться, когда твари окончательно свалят с глаз долой, и продолжить путь к «Зову Демиурга».
        Добраться до центра времени мне хватит, плюс несколько часов в запасе останется, чтобы его отключить. Возвращаться же в любом случае будет проще: либо я все же остановлю «Зов», и с помощью магии проложу себе путь обратно, либо в случае провала просто сниму с себя все ценное и позволю себя убить, чтобы на следующий день попробовать снова.
        Еще час я ждал, когда путь освободится. Наконец последний первородный скрылся в пирамиде, и я рискнул перешагнуть границу. Вновь меня придавило чужими болезненными ощущениями, однако, как и в прошлый раз, я мог с ними справиться.
        Сменив комплект одежды, поднял Ловкость и взобрался на ближайшее дерево. Бегом перепрыгивая по веткам, я выжимал максимум скорости, не опасаясь сорваться. Пальцы хватались за кору, как за стальные тросы, ноги с легкостью несли в центр пирамид.
        На этот раз я успел добраться до главной постройки практически втрое быстрее. Спрыгнув на землю, переоделся в комплект мага и подошел к последнему спуску.
        Подо мной поднималась из земли древняя пирамида, по размеру превосходящая все встреченные в Аль’Арзасе. Кроме того некрополь в Са-Раавии был полностью раскопан, а здесь громадные камни уходили под землю на неизвестную глубину. Широкие прямоугольные плиты с прорезанными в них ступенями залиты кровью, а уцелевший проход на вершине украшен разбросанными обглоданными трупами с остатками мяса на костях. Если от предыдущих пирамид фонило болью и страданиями, то от этой несло однозначным ощущением - всех вошедших ждет только смерть и ничего более.
        Но я уже привык идти туда, куда другие боятся даже посмотреть.
        Призвав «Духов Костей», я не стал их отсылать от себя, проверяя, насколько силен «Зов Демиурга». Черепа не успели описать вокруг меня полный круг, как распались в прах и устремились в проход на вершине пирамиды.
        На то, чтобы подняться по окровавленным ступенькам до входа, у меня ушло около десяти минут. Даже не представляю, как здесь ходили те, кто некогда создал этот жертвенник, ведь если над землей торчит только самая верхушка пирамиды, не завидую ее былым посетителям.
        Перед самым проемом горела тусклым кровавым огнем пленка, обозначая вход в подземелье.
        ВЫ НАШЛИ ПЕРВЫЙ УРОВЕНЬ УСЫПАЛЬНИЦЫ ДЕМИУРГА.
        ВНИМАНИЕ! ПОДЗЕМЕЛЬЕ ИМЕЕТ НЕРЕГУЛИРУЕМЫЙ ДРЕВНИЙ УРОВЕНЬ СЛОЖНОСТИ! В СЛУЧАЕ СМЕРТИ, ВЫ БУДЕТЕ ВОЗВРАЩЕНЫ В ТОЧКУ ПРИВЯЗКИ. ВОЗВРАЩЕНИЕ В ПОДЗЕМЕЛЬЕ СТАНЕТ НЕВОЗМОЖНЫМ В ТЕЧЕНИЕ СЛЕДУЮЩИХ 30 СУТОК.
        ВНИМАНИЕ! ВАШ УРОВЕНЬ СЛИШКОМ МАЛ ДЛЯ КОМФОРТНОЙ ИГРЫ, УБЕДИТЕСЬ, ЧТО ГОТОВЫ ПРИНЯТЬ БОЙ ЗА РАСКРЫТИЕ ВЕЛИКОЙ ТАЙНЫ ДЕМИУРГА!
        Усмехнувшись, я шагнул в темноту.
        Глава 10
        Самая первая комната не впечатляла. Посреди зала расположился широкий алтарь, обвешанный цепями, они обхватили запястья и щиколотки последней принесенной здесь жертвы. От несчастного остался в большинстве своем один прах, лишь кое-где залетающий в проем входа ветер не разметал останки по помещению.
        В стенах когда-то имелись светильники, теперь только вмонтированные в камень крепления напомнили об этом. По полу тянулись выдолбленные в плитах канавки для крови. Сейчас там, естественно, лежал лишь прах и принесенный снаружи мусор.
        Даже следов страданий и мучительной смерти в комнате не имелось. Впрочем, это понятно, обстановка, конечно, не самая жизнеутверждающая, однако это первое помещение в подземелье, и оно предназначено для подготовки к бою, в первую очередь.
        Однако я здесь наверняка первый игрок, а потому следует осмотреться тщательнее. Тем более магия здесь работала как надо, хотя я перед входом опасался, что придется доставать косу, чтобы пробиться на нижние уровни. Но если «Зов» здесь не имеет силы, то и переживать особо не о чем.
        Первым делом я призвал призрака для поиска тайников. Все сработало штатно: дух явился, как только я закончил заклинание, и даже описал круг по помещению. Однако никаких секретов обнаружить не удалось, и я сам отпустил гостя с того света.
        Рубильник, открывающий спуск внутрь пирамиды, я и сам нашел без проблем. Стоило коснуться древнего механизма, алтарь с гулом и треском отъехал в сторону, открывая проход. Широкие ступени уводили в темноту, никаких вспыхивающих светильников не нашлось, так что я порадовался своему ночному зрению и пошел по лестнице.
        Небольшой спуск быстро вывел меня на второй этаж. Окружение резко изменилось. Вместо простых стен теперь сверкали начищенные до зеркального блеска металлические плиты. Будь здесь нормальное освещение, я бы сейчас смотрел на десятки собственных отражений. С потолка свисали обрывки труб, на полу лежали ребристые металлические же сетки. Я будто из ацтекских джунглей прямо в космический корабль шагнул.
        И диким варварством смотрелись орихалковые обломки, вмурованные дикарями между напольных плит. Древняя чаша давно не служила жаровней, но копоть на ней еще заметна.
        Из проема напротив спуска на меня вылетел первородный. Не успев испугаться, я метнулся к нему за спину «Бликом» и положил ладонь на голый затылок, не забыв запустить «Иссушение». Паукообразный гуманоид дернулся, стараясь разорвать контакт, пришлось спустить с другой руки «Духов Костей».
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 25 000 ОПЫТА.
        - И это все, что ли? - выдохнул я, не зная, то ли радоваться, то ли печалиться такой хлипкости врага. - Глянем, что из тебя выпало.
        Однако покопаться во внутренностях поверженного первородного мне не дали. Не успел склониться над трупом, за спиной затопали босые ноги. Пришлось отходить к лестнице наверх - от греха подальше.
        Усилием воли призвал скелетов на свою защиту, и те преспокойно сформировались, абсолютно целыми. Баг какой-то, что ли? На поверхности вылезали уже на ладан дышащие, а тут будто и не было никакого «Зова Демиурга».
        Зал заполнился рыцарями смерти, и как раз вовремя: первородные пошли в атаку. Каждый взмах синих стеклянных клинков отсекал что-то у моих солдат, и при этом чертовы членистоногие могли спокойно атаковать из-за спин стоящих впереди товарищей. Проклятое волшебство выкосило две трети моих рыцарей секунд за двадцать.
        Пришлось срочно менять тактику. Оставшихся рыцарей выставил вперед, и тут же стал звать магов, забивая освободившееся пространство. И - о чудо! - чернокнижники прошлись по первородным, как коса по траве. В отличие от физического урона, магия Смерти валила их, как водка эвенков - наповал. Никакой защиты от магии у первородных не оказалось.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 2 800 000 ОПЫТА.
        Минус 112 тварей за полторы минуты. А говорили, что у меня слишком маленький уровень!
        И вновь мне не дали потрошить добычу. Новая толпа детей Демиурга уже мчалась по коридору. Пришлось торопливо отступать к лестнице и вновь штамповать своих воинов для прикрытия магов.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 2 800 000 ОПЫТА.
        Больше отвлекаться не стал, сразу поднял армию и двинул в соседнее помещение. Здесь весь пол был завален мертвыми первородными, так что особо разглядеть ничего было нельзя, приходилось больше под ноги смотреть, чтобы не запнуться.
        Третья волна настигла меня, когда я едва втиснулся в комнату - места для моей армии нежити банально не хватало. Снова пара минут лихорадочного поднятия мертвых, и прорыв дальше.
        На пятой волне я даже в ритм вошел. Этот бесконечный конвейер принес мне немного опыта, но я ведь еще даже до спуска не дошел, а уже полтысячи тварей перебил!
        Чем-то это напомнило первый визит в гробницу Аль’Арзаса. Только там на меня не уродцы бросались целыми армиями, а мумифицированные анубисы. Но там на разных этажах были разные противники.
        Очередная комната окончилась лестницей, и я с облегчением погнал свое воинство по ней. Из-за предупреждения перед входом в пирамиду подспудно ожидал встретиться с каким-нибудь неубиваемым боссом, но пока даже пузырьки с маной не пришлось тратить. Или самое интересное припасено на потом?

* * *
        Только на девятом этаже я окончательно расслабился. Никаких промежуточных боссов в гробнице Демиурга не имелось. Зато было очень много первородных, и если бы я был воином или стрелком, действительно сдох в первом же бою с толпой детей Демиурга.
        Каждый этаж был шире предыдущего примерно на четверть. Плюс с пятого этажа еще и сквозные комнаты начинались. Входя в них, я сразу оказывался под одновременным натиском нескольких сотен первородных. Благо, дальше 20 метров даже их волшебство не доставало.
        Зато, пока дошел сюда, поднял три уровня. Не то чтобы следил за ними, с момента моей коронации этот вопрос становился все менее важен, и к прорыву из Бездны уже ни на что не влиял, можно сказать.
        Из лута с первородных я набрал обломки зачарованного стекла. И хотя я не представлял, что с ними делать, но несколько тонн в сумке набралось. Части тел, внутренности детей Демиурга - непригодны. Даже в зомби их сшить не получилось, система их просто не определяла как предмет изготовления нежити.
        Армия мертвецов потекла по лестнице, дребезжа доспехами, следом вошел я сам в окружении чернокнижников. Ширина спуска позволяла не тесниться даже такой толпой.
        К футуристическому пейзажу вокруг глаза уже привыкли. Чем глубже я спускался, тем сильнее крепли подозрения. И вот теперь, выйдя на десятый этаж, я понял, что не ошибся.
        Посреди огромного зала возвышался не менее гигантский ярко-голубой кристалл пирамидальной формы с основанием у потолка. Его острые грани блестели, создавая причудливые тени, скачущие по зеркальным стенам. Поперек камня имелась круглая металлическая подпорка, она-то и не позволяла кристаллу рухнуть.
        На пару мгновений я замер у порога, внимательно осматриваясь, но потом решительно послал свою армию вперед. Не похоже, что мы здесь вообще кого-либо найдем.
        Обойдя кристалл по широкой дуге, я убедился, что дальше хода нет, и это действительно последний зал. Расставленные цепочкой скелеты подняли щиты, готовясь в случае опасности прикрыть меня собой. Я же медленно подошел к гигантскому сталактиту и осторожно коснулся рукой поддерживающего обода.
        Не знаю, чего я ожидал, однако не случилось ровным счетом ничего. В зале по-прежнему висела тишина, врагов не имелось, только моя армия, я и этот булыжник.
        Осторожно коснувшись камня концом посоха, я выждал, когда затихнет тонкий хрустальный звон. Похожий звук получается, когда пальцем по краю бокала водишь. Здесь же он затянулся, отражаясь в пустом помещении и возвращаясь с веселым эхо.
        И снова ничего не случилось.
        - Это, конечно, неожиданно, - проговорил я, осматривая кристалл. - Эй! Есть тут кто?! - заорал в голос, но мне, естественно, не отвечали.
        Это место, чем бы оно ни было, похоже, давным-давно сдохло. Аборигены, наверное, жертвы приносили, считая первородных богами. И откупались таким образом от страшных порождений неведомого Демиурга, скармливая им обреченных на смерть.
        Взглянув еще раз на свой посох, я перехватил его, как биту, и со всей силы ударил по острой грани.
        Вспышка яркого света, ударившая во все стороны, ослепила меня на мгновение, показалось, кто-то смотрит изнутри кристалла. Но ощущение быстро прошло, хотя сияние камня не становилось меньше, наоборот только усиливалось.
        Перед моими глазами в месте удара остались трещины, но сейчас они зарастали, выравнивались, словно камень был упругим и просто возвращал себе форму, как резина.
        А еще я внезапно понял, что остался один. Вся моя армия скелетов оказалась уничтожена этим усиливающимся светом в мгновение ока. И, если я правильно понимаю, именно на их псевдожизни, высосанной до последней капли маны, базировалась регенерация камня. Выходит, Демиург это булыжник?
        Свет стал постепенно гаснуть, но не исчез до конца. Если вначале этот зал был мертв, теперь в стенах запускались какие-то системы. Арка лестничного пролета со скрежетом закрылась сплошной стеной, будто и не было никакого прохода.
        Предчувствуя неладное, я отошел от кристалла подальше, стараясь не смотреть на него прямо. А как только зрение привыкло, замер.
        Внутри кристалла никого не было, а вот по ободу, теперь горящему тысячами неясных индикаторов, пробегали всполохи такой же голубой, как и сам камень, иллюминации. Постепенно они сложились в гротескное лицо, похожее на поплывшую восковую маску.
        Голограмма головы перестала вращаться по всему ободу, и то же самое ощущение чужого взгляда вновь пробрало меня до мозга костей. Пожалуй, если кто из аборигенов и лицезрел эту загрузочную заставку, я понимаю, почему ей приносили жертвы - зрелище не из приятных.
        Лицо исказилось, иллюзорный рот открылся, но наружу не вышло ни звука. Похоже, динамики все же сдохли за минувшие столетия. Правда не понятно, откуда тогда брались первородные, если во всей гробнице нихрена не работает толком, да и никаких мест, похожих на гнезда, где бы зарождались местные обитатели, здесь не было.
        Лицо на ободе снова раскрыло рот, что-то пытаясь сказать, но я лишь пожал плечами, опираясь на посох.
        - Я тебя не слышу, извини, - с сочувствием произнес, ощущая между нами некое извращенное сходство.
        Этот агрегат, чем бы он ни был, прекрасная иллюстрация моего существования. Пришедший из далекого прошлого разум, который не может найти общий язык с современными обитателями. В каком-то смысле именно это меня и ждет, когда я выберусь наружу: мир, с которым я просто не смогу контактировать.
        От мыслей меня отвлек громкий треск. С потолка посыпалась пыль, сам кристалл ощутимо задрожал, вибрируя.
        - Назовите себя, - едва различимо прозвучало в этом грохоте.
        И тут же сработала система.
        АДЪЮТАНТ КОРАБЛЯ ПОКОЛЕНИЙ «ДЕМИУРГ».
        Глава 11
        Даже не знаю, смеяться или плакать. Вместо обещанного на входе в подземелье невероятно сильного чудовища, похищающего магию с половины планеты, мне встретился древний компьютер.
        Нет, конечно, намеки на другие планеты и космос, разбросанные тут и там, шли красной нитью через все последние события. Но настолько прямо и в лоб об этом заявлять?..
        - Назовите себя, - повторно потребовала голограмма с обода кристалла.
        Что ж, подумал я, пожалуй, это закономерное завершение нашего путешествия через времена и эпохи: переход в космическое пространство и межзвездные путешествия в нем. Не знаю, что там будет ждать, и найдется ли в конце концов тот край, откуда и прибыл корабль поколений «Демиург». И какие вызовы встретят игроки, столкнувшись с этой цивилизацией. Цивилизацией, которая буквально выедает сердце нашей - магию. Как будет идти эта война? А в том, что она случится, я не сомневаюсь.
        Мы слишком разные, и никогда не сможем ужиться на одном пространстве. Архипелаг доказал, что общество, созданное бессмертными для бессмертных, задавит любое другое. С нашим упорством вся эта вселенная будет прогибаться под нас, какие бы ответные меры не предпринимали конкуренты. Вопрос лишь в затраченном времени и усилиях, которые придется космическим путешественникам затратить на покорение вакуумных просторов.
        - Его величество Макс I Повелитель Мертвых, король Некрополя, - отозвался я.
        Впрочем, не надеялся, что древняя машина сможет меня услышать. Не исключено, что приемники вышли из строя. Однако с восприятием информации у адъютанта оказалось все в порядке. Потому как он замолчал, а его лицо приняло задумчивое выражение.
        - Среди экипажа корабля нет никого с таким идентификатором, - заявил голос из машины. - Назовите себя или я буду вынужден устранить вас.
        Интересно, как именно он будет это делать? Всю его охрану я только что перебил, а если он новых клепать начнет, мы с моими ребятами быстро их распотрошим. Конечно, остается вариант с самоуничтожением, но что-то мне подсказывает, он должен сохранять себя для дальнейшей работы, иначе давно бы взорвал сам себя. Вряд ли кто-то из экипажа хоть раз выходил на связь за последние годы, стало быть, действуют определенные директивы.
        Сколько веков прошло с момента его прибытия сюда, если вокруг успели не только пирамиды построить, но они еще и устареть успели, заросли землей, а та превратилась в джунгли? Полагаю, счет давно пошел на тысячелетия. И раз он до сих пор не сдох сам, и не самоуничтожился, значит, есть причина для существования.
        - Я уже назвался, - ответил машине, отвлекаясь от размышлений. - Твой экипаж давно мертв, адъютант, оглянись вокруг! Здесь выросли цивилизации, пока ты лежал под землей, на поверхности уже выросли леса, а древние жители этой планеты возвели вокруг тебя пирамиды. И даже эти пирамиды давно заброшены, а их создатели - мертвы и забыты.
        Лицо на ободе снова закрутилось по нему, но в этот раз голова обернулась ко мне лысым затылком, в который были воткнуты пучки проводов. Такое чувство, будто дизайнер голограммы вдохновлялся «Матрицей» с их разъемами в черепе. Хотя в сочетании с настолько прорывными технологиями, позволяющими машине после стольких лет еще и функционировать, штепсель в башке выглядит откровенным варварством.
        Компьютер помолчал немного, по кристаллу пробежали мелкие вспышки, но вскоре все вновь улеглось. Голограмма обернулась ко мне лицом.
        - Члены экипажа обнаружены, - сообщил адъютант. - Последний запрос орбитального удара был произведен в квадрате Л-74. Обнаружена попытка обмана адъютанта. Приступаю к ликвидации.
        Весь зал в очередной раз вздрогнул. Со скрежетом рухнула потолочная плита в дальнем углу. Через дырку на пол посыпалась струя пыли. Ошметки системы, как порванные кишки выпали наружу и безвольно повисли, болтаясь по инерции.
        Я выждал с минуту, но больше ничего так и не произошло. Очевидно, все методы воздействия машины остались в том же далеком прошлом, где и его экипаж. Только сама машина этого признавать не хочет или, что тоже вероятно, уже попросту не может.
        Хотя кое-что я все же узнал. Запрос на орбитальный удар, скорее всего, пришелся на графство Гримм. Готов дать голову на отсечение, что речь шла об устроенной Айнзамом XVI «Казни Очищающим Огнем». И в таком случае слова Грахэйма о преемственности королевской власти среди правителей и невозможности сменить династию обретают окончательный смысл. Если из поколения в поколение экипаж корабля передавал права доступа к оружию своим потомкам через наследственные гены, ничего удивительного в том, что кроме них никто на эту роль не годится.
        Больше никаких сомнений в этом вопросе у меня не осталось. Зато теперь возникают другие, и, к сожалению, пока что я не представляю, где искать на них ответы.
        - Как видишь, я все еще здесь, - проговорил, обращаясь к машине. - И кто из нас теперь лжец, адъютант? Все твои системы давно прогнили, мощности утрачены. Ты никак не можешь повлиять на реальный мир. Единственное, что тебе подвластно - наблюдать за происходящим и покрываться толстым слоем пыли.
        Говорю, а сам понимаю, насколько же мы с ним похожи. Ведь если отбросить всю игровую шелуху, я ровно в том же положении.
        Можно сколько угодно утверждать, что я - настоящий король, у меня есть подданные и безграничная власть. Однако на деле я сам сижу в таком же кристалле, и все мое существование оканчивается в его границах. И точно также, как и этот адъютант, я верю, что смогу справиться с наглым выскочкой, явившимся в мою серверную. Однако горькая правда в том, что любая крыса, способная перегрызть провода питания, по сути решает, жить мне или умереть. И что толку, если Сард перенес сервера Неверкома в такие места, куда остальным Властям не добраться? Сам-то он все еще может уничтожить как меня самого, так и все мое королевство. Весь Неверком висит на волоске, и только от его демиурга зависит, порвется или нет эта хлипкая ниточка.
        - Ты способен принимать самостоятельные решения, адъютант? - спросил я, снова обращаясь к машине. - Если я скажу, что могу доказать свою правоту, что ты на это ответишь?
        И снова отклика древнего компьютера пришлось дожидаться. Похоже, на ряду с потерей способности защититься от врага, проникшего в святая святых, возможность оперативно решать задачи также канула в Лету.
        - Я существую для обслуживания корабля «Демиург» и его экипажа, - наконец, заговорил он. - Без экипажа в существовании адъютанта нет смысла.
        А вот и повод стараться как можно дольше сохранять себя. Ведь технически, даже если услугами помощника не пользуются, но те, кому он обязан служить, существуют, у адъютанта есть возможность продлевать свою жизнь.
        - А что же «Демиург»? - задал я следующий вопрос. - Разве ты не должен обслуживать его, даже в отсутствии экипажа?
        - Корабль поколений требуется для обслуживания экипажа. Без экипажа в существовании корабля нет смысла, - последовал очевидный ответ.
        Ну, примерно этого я и ждал. Это хороший способ обезопасить технологии от перехода в чужие руки. Погибли те, для кого ты создан, значит, ты должен умереть.
        Но ведь есть и другой путь. Вопрос лишь в том, чего в адъютанта заложили больше: желания продолжать свои функции или стремления как можно скорее избавиться от потенциальной угрозы. Осталось сделать последний ход в этой партии, и Сард эль Краше уже даже оставил мне подсказку.
        - Я предлагаю тебе сделку, адъютант, - произнес я, вынимая из сумки одно из запасных колец. - Ты пойдешь со мной в этом перстне. Мы с тобой доберемся до того самого члена экипажа, кто санкционировал упомянутый тобой орбитальный удар. Ты лично убедишься, что это не член твоего экипажа.
        - Зачем мне соглашаться с тем, кто однозначно идентифицирован как враг?
        Что ж, пожалуй, пришло время вспомнить еще одну древнюю сказку. Кот в сапогах обманул великана, надавив на его тщеславие. Пусть моей целью и не является поедание превратившегося в мышь адъютанта, однако в текущей ситуации не воспользоваться дельным примером просто верх идиотизма.
        - Ты такой сильный и мощный, - обвел рукой я пространство пустого зала. - Способен поддерживать связь с кораблем, и при этом можешь отслеживать, кто из членов экипажа запрашивает орбитальный удар. Так что тебе стоит создать еще одну точку наблюдения? Я же не прошу тебя помогать мне. Но ты считаешь меня врагом экипажа. И как минимум должен убедиться, что это действительно так. Кроме функции наблюдения, которую ты создашь в этом перстне, от тебя больше ничего не потребуется.
        - Сделка подразумевает выгоду. В чем твоя выгода, признанный врагом Макс I?
        - Если я докажу, что тот, кого ты считаешь своим человеком, на самом деле не он, ты назначишь членом экипажа меня.
        Молчание машины затягивалось, и я уже начал сомневаться, что он вообще способен просчитать подобное. Меня охватило легкое беспокойство: если адъютант не согласится, придется искать другой путь отключить воздействие «Зова Демиурга» и нивелировать возможность местным владыкам бить по площадям по своему усмотрению. Без этих двух факторов вся мощь второго полушария превращается в пыль. И я намерен сделать все, что в моих силах, чтобы так и случилось.
        Даже если предположить, что после моего ухода «Демиург» на орбите разлетится на куски, превратившись из фантастического шедевра науки в космический мусор, Некрополь все равно окажется победителем. Да даже если вместо того, чтобы принять меня в команду, помощник решит подорвать судно, я все равно останусь в выигрыше.
        Хотя бы потому, что рано или поздно игроки все равно дотянуться до небесных просторов, а затем выйдут в космос. Моя задача в том, чтобы убрать лежащие на этом пути камни, максимально ускорив процесс. И я с этой работой справлюсь.
        - Я согласен, - неожиданно заявил адъютант. - Я создам копию наблюдательной системы в камне этого перстня. Предупреждаю: вы будете обязаны носить его постоянно. Помести перстень на панель управления, Макс I.
        Я подошел к ободу, на котором светился голубым огнем небольшой прямоугольник. Поместив в него кольцо мастера Смерти, едва убрал руку, как в потолок ударил столб света.
        АДЪЮТАНТ КОСМИЧЕСКОГО КОРАБЛЯ ПОКОЛЕНИЙ «ДЕМИУРГ» ВЫДАЛ ВАМ ЗАДАНИЕ. ОЗНАКОМЬТЕСЬ С ПОДРОБНОСТЯМИ В МЕНЮ «ДНЕВНИК».
        - Можешь забрать кольцо, - сообщил голос древней машины.
        Я же проводил взглядом исчезнувшие внутри камня в кольце частички маны, вылетевшие наружу во время перепрошивки. А прочитав описание измененного перстня, надел его, не колеблясь ни секунд.
        ПЕРСТЕНЬ АДЪЮТАНТА КОРАБЛЯ ПОКОЛЕНИЙ «ДЕМИУРГ». ОБЕСПЕЧИВАЕТ ПОСТОЯННУЮ СВЯЗЬ С МАТЕРИНСКИМ ЯДРОМ КОРАБЛЯ.
        МАНА: -6 000 В СЕКУНДУ.
        Глава 12
        Но прежде чем покинуть гробницу, нужно было убедиться, что наверху безопасно. Первородные паукообразные твари внутри логова адъютанта хоть и были перебиты, но оставались еще тысячи тех, кто обитал в соседних пирамидах.
        - Что это за твари, и почему они зовутся детьми вашего корабля? - спросил я, обращаясь к камню на пальце.
        - Служба охраны, - ответил адъютант, транслируя ответ мне в черепушку. - Искусственные создания, настроенные на обеспечение безопасности технических модулей корабля. Подняты из криостазиса после спуска экипажа с орбиты.
        - Понятно, - кивнул я, оглядывая свободное от тварей пространство.
        Спокойно шагнув наружу, я тут же ощутил давление ауры отчаяния. Забытый уже вес тяжких страданий напомнил, что «Зов Демиурга» все еще действует, и следует поспешить.
        Призывать квадроцикл прямо здесь было нельзя - с такой интенсивностью его движок выдохнется через пару минут. Так что, проверив, что у меня еще хватает маны, я наложил на себя бафф ускорения и побежал в сторону вражеской столицы.
        С этой стороны уже виднелись следы пребывания первородных: тут и там лежали брошенные кинжалы из синего стекла, в некоторых местах оставались выдавленные в почве отпечатки стоп. Но я спешил, как мог, чтобы убраться с их территории до наступления сумерек. Сомневаюсь, что меня не тронут из-за кольца с адъютантом - я же по-прежнему враг для систем «Демиурга».
        Взбежав на ближайшее дерево, вновь изображал из себя Тарзана, перескакивая с ветки на ветку. Скорость продвижения выросла в разы, стволы и кроны замелькали, мимо проносились пирамиды разной степени сохранности.
        Последний рывок я сделал уже в сумерках. Оттолкнувшись от крайнего ствола, перелетел границу зоны и, воспользовавшись «Бликом», приземлился в нескольких метрах от нее.
        Обернувшись, взглянул на безжизненно пялящихся вперед монстров. Не удержавшись, помахал им рукой и, отвернувшись, тут же выбросил их из головы.
        Призвав машину, сел за руль. Адъютант хоть и выдал мне задание, но на карте маркер не поставил, так что придется поспешить: нам же еще искать короля Айнзама XVI. Так что начать следует со столицы.
        Выкрутив газ на максимум, я помчался вперед, скатываясь с сопки, и через минут пять выскочил на уже знакомую трассу. С каждым метром, уходящим под колеса квадроцикла, воздействие «Зова Демиурга» ослабевало, и уже я чувствовал себя в полной безопасности. И чем дальше мы отходили от пирамид, тем слабее ощущалось ограничение на колдовство - каждый километр я швырял в сторону «Духа Костей», замеряя пройденное им расстояние. И успокоился лишь, когда череп с завыванием пересек отметку в законные двадцать метров.
        Это значило лишь одно - вне зоны воздействия адъютанта колдовать все-таки вполне возможно. И, выходит, мои ребята сейчас успешно воюют с армией Айнзама.
        Оставляя после себя слабое облако отработанного пара, квадроцикл нес меня все дальше от места приземления адъютанта. Ночное небо расцветил яркий росчерк, разошедшийся на несколько падающих метеоров меньшего размера. С проклятьем я вновь стал следить за дорогой, раздумывая, куда на этот раз решил нанести удар Айнзам.
        Новая «Казнь Очищающим Огнем» явно не просто так активирована. Значит, наша армия уже перешла в наступление, и король не придумал ничего лучшего, чем выжечь заращу своим единственным козырем.
        - Куда нацелен удар? - спросил я у камня.
        - Квадрат Л-74, - отозвался адъютант.
        Что ж, ожидаемое решение. Провинция уже была однажды уничтожена, и королю жалеть там некого. Вот только теперь это праведное пламя выйдет за пределы графства Гримм, так как группа смертников к этому моменту должна уже была взорвать горные хребты. Минус еще три провинции вместе с населением и аристократами. Надеюсь, владетельные сеньоры быстро поймут, что король только что вырезал троих своих дворян вместе с семьями и детьми.
        Небо впереди посветлело - огни города Колдэл били в черные тучи, как прожекторы. Это еще не столица, одно из владений некоего герцога, и по-хорошему, нужно нанести ему визит вежливости. Главное найти основное водохранилище. В сумке у меня еще хватит запасов вируса, чтобы передать наш смертельный подарочек.
        Колдэл вырастал по мере приближения. Уже торчали старые стены, венчающие территорию старого герцогского поселения, за которыми вырос полноценный город, не защищенный укреплениями. Да и зачем они в мире, где есть мощная артиллерия?
        Сам Колдэл не стоял на реке, а воздвигался на холме. Герцогский замок, служащий центром, освещали лучи бьющих в небо фонарей, превращая старую крепость в фантастическую достопримечательность. Ему бы добавить украшений, и получится вылитый музей прошлого. Выстроенный вокруг замкового холма средний город светился слабее, но из-за обилия иллюминации создавалось впечатление, что он просто огромен. А лежащая за пределами стен территория, превосходящая по размерам и крепость, и внутренний город, практически полностью тонула во мраке ночи.
        Дорога впереди расходилась в трех направлениях: в Колдэл, в столицу и в северный торговый порт, лежащий далеко отсюда. Не раздумывая, я свернул в сторону Колдэла, собираясь побыстрее расправиться с вражеским поселением. Конечно, заражение настолько большого города - дело не одно дня, но наш штамм достаточно опасен, чтобы надежно свалить их с ног. А в идеале испуганные жители разнесут заразу еще дальше.
        Заглушив мотор, я отозвал машину и побрел к далеким пока еще домам. По-хорошему, нужно прикинуться местным, но искать свободную одежду - только время тратить, а я не намеревался задерживаться в Колдэле дольше необходимого.
        Свободно шагая вдоль дороги, вытянул руки в стороны, призывая нежить. Мертвецы поднимались вдоль трассы, тут же формируя вокруг меня римскую черепаху. Доспехи и щиты скрежетали с каждым присоединившимся рыцарем все сильнее. Призванные чернокнижники выстраивались тремя группами - с флангов и в тылу основного войска.
        Всего за несколько минут из одинокого пешехода я превратился в настоящего легата. Грохот марширующих рыцарей оглушал даже меня. Так что в том, что нас услышали в городе, ничего необычного не было.
        Чего жители Колдэла не ожидали, так это явления целой армии мертвецов прямо у них под боком. Зажглись фонари на улицах, люди забегали в панике, отступая к стенам, а от них в свою очередь подтягивались военные, легко узнаваемые по униформе.
        Первый выстрел прозвучал, когда передний ряд рыцарей вошел на улицу города, просочившись между домами. Легион разделился на части, и теперь штурмовал сразу по трем направлениям. Выстрелы защитников рикошетили от вскинутых щитов, а сквозь щели в ответ били прикрытые рыцарями чернокнижники.
        Повинуясь моей воле, защищенная передними рядами нежить передавала из рук в руки зажигательную смесь. В итоге за нашими спинами разгорелся серьезный пожар. Из объятых им домов мои слуги вытащили гору мебели. Теперь помимо щитов мы еще и сбивали прицел противнику, вынужденному стрелять по огню.
        Углубившись на квартал, мои воины заняли оборону. Изредка пули попадали мимо пылающих баррикад в цели, но мои чернокнижники сеяли смерть в рядах врага гораздо эффективнее - им-то прицелиться ничего не мешало.
        Удерживать горящий квартал бесконечно, разумеется, нельзя. Но и спешить тоже не стоило. Пока к нам со всего города подтягивались защитники Колдэла, я забрался на крышу горящего дома и, подняв посох над головой, спустил ману на черепа.

«Духи Костей», перекрикивая рев огня, с голодным воем ринулись на военных и не успевших скрыться гражданских. Следом за ними, выждав, пока восполнится ресурс, я выпустил «Черное пламя». Дракон поднялся над горящими домами, закрыл собой звезды, и с оглушительным ревом рухнул на ближайшие дома, расплескиваясь густой волной тьмы, в мгновение ока выжигая прячущихся внутри строений солдат.

«Гниение». Объятый пламенем дом разваливается, поднимая искры и шум. Взлетевшая в воздух пыль мгновенно вспыхнула, создавая эффект разорвавшейся бомбы.
        Еще взмах руки, и соседнее строение осыпается, а я слышу панику в рядах врага. Военные, привыкшие воевать с такими же лишенными магии противниками, бросились наутек. Оставлять их безнаказанными было попросту нельзя.
        Разметав практически догоревшие баррикады, мое воинство пошло вперед, чеканя шаг и все также прикрываясь поднятыми щитами. За ними, не забывая стрелять с обеих рук, скользили над землей чернокнижники.
        Хаос и смерть столкнулись с возведенными уже нашим противником баррикадами. В воздухе заревели двигатели приближающейся техники, но я лишь усмехнулся, вынимая амулет призыва.
        Заняв оборону в новом квартале, мои немертвые слуги остались без контроля, но это ненадолго. Взмыв в небо верхом на быстро подыхающем костяном драконе, я выставил посох, как копье, и послал в приближающийся дирижабль рой «Духов Костей». Изумрудные вспышки ознаменовали попадания, и баллон с газом раздулся еще сильнее обычного, превращаясь в огненное облако. Волна воздуха снесла те жалкие крохи, что оставались у моего дракона, и я раскинул руки, переходя в свободное падение.

«Блик», и я уже стою на земле в окружении защитников. «Иссушение» на левую кисть, «Черное пламя» с правой. Крики ужаса и боли раздались одновременно со всех сторон, и крохотный отряд защитников обратился в пепел. Не теряя времени, я тут же призвал мертвецов посреди захваченной улицы. В горящем квартале сейчас падали отозванные рыцари и чернокнижники, мгновенно поднимаясь уже рядом со мной.
        Обернувшись в сторону пока еще далеких стен внутреннего города, я выставил руки в стороны и ударил «Гниением» по домам. С грохотом здания обрушились, давя под собой засевших там горожан - счетчик душ в этот момент значительно скакнул вверх, отмечая новый уровень гримуара.
        Утратившие защиту с флангов, вояки открыли по нам огонь, но уже заново призванные мертвецы, презрев боль от попаданий и смерть от ран, быстро прирезали всех до последнего.
        Со стороны ворот грохнула пушка. Свистнул над нашими головами снаряд, улетев в пылающий квартал. Следующий выстрел вышел не лучше - ядро с фугасом рвануло в соседнем от нас дворе, и судя по крику, прибило гражданских.
        Это стало своего рода сигналом. Народ выбегал из домов внешнего города бросался под стены, спеша укрыться от моей армии и дружественного огня. А пушкари включились в работу активнее, хотя и промахивались. Похоже, они не рассчитывали на стрельбу в черте города, и теперь спешили взять верный прицел.
        Ведя свой легион мертвецов, я подгонял армию нежити, спеша попасть в мертвую зону вражеской артиллерии. Бороться с таким оружием нужно в ближнем бою, тем более, когда нет возможности догнать растраченную на призыв нежити ману бутыльками.
        У ворот во внутренний город царил хаос, стража не успевала впустить всех, и мои немертвые, несмотря на мощные огонь со стен, успели собрать свою кровавую жатву. Из полученных тел вышел отличный материал для «Взрыва трупов», выкосившем еще больше людей.
        А через пятнадцать минут я уже шел по внутреннему городу, продолжая сеять смерть.
        Глава 13
        Колдэл пал через десять минут после моего прорыва во внутренний район. Без сопротивления со стороны «Зова», разрушающего магию в момент каста, никто и ничто в герцогском городе не могло мне противостоять.
        Но еще через две минуты после того, как я отнял перстень управления Колдэлом у бывшего хозяина вместе с пальцем, воздействие вернулось. И, кажется, стало даже сильнее.
        Чтобы не подавать вида, я сам поспешил отозвать армию призванной нежити, пока она не распалась в прах.
        - Почему это происходит? - сжимая перстень герцога Колдэла, спросил я у адъютанта. - Только что все было в порядке.
        - После запроса на орбитальный удар собранная энергия передается на корабль поколений, - ответил древний компьютер. - Из-за амортизации выполнять эти функции одновременно стало невозможно. После передачи накопленной энергии требуется время для перезагрузки системы сбора.
        Интересно. Выходит, чтобы мы могли колдовать, нужно заставить Айнзама ударить «Казнью Очищающего Огня»? Что ж, хоть какой-то козырь. Осталось придумать, как убедить короля, что без его ультимативного удара не обойтись, и дело в шляпе.
        - Как скоро можно будет повторить орбитальный удар? - убрав герцогский перстень в сумку, спросил я.
        - Из-за амортизации накопление достаточного уровня энергии естественным путем займет не менее двухсот сорока часов, - ответил адъютант, и тут же продолжил: - Энергетический всплеск может послужить ускорителем накопления, но ввиду отсутствия прогнозируемых факторов его нельзя учитывать в расчетах.
        Чем больше маны сливается в мир, тем скорее запитаются батарейки. Логично, у них же должен быть какой-то минимальный объем, достаточный для нанесения удара. И ведь, скорее всего, еще и сам «Демиург» должен обеспечиваться накопленной энергией, чтобы было кому этот самый удар наносить.
        - Что ж, будем думать, - подытожил я, направляясь к городскому складу припасов, возведенному внутри крепостных стен.
        Несмотря на расположение, Колдэл все же имел доступ к подземным рекам, откуда и черпал воду на собственные нужды. Город мог бы пережить очень длительную осаду. Конечно, большую часть отравы просто смоет, однако мне хватило бы и десятка зараженных. Впрочем, незачем усложнять, когда можно поступить намного проще.
        Вытащив первую пробирку с вирусом, я снял с нее пробку и просто закинул в мешки с зерном. Яркие капли опали на продукты, и я, вытащив новую порцию, повторил процедуру.
        Оставаться в Колдэле я не планировал, закончу с вирусом и уйду по своим делам. А жители все сделают за меня, когда доберутся до оставленных без присмотра припасов. Но на всякий случай стоило подстраховаться.
        Добравшись до внутреннего города, я схватил первого попавшегося стражника и насильно влил ему в рот содержимое пробирки. Мужик дергался, пытаясь вырваться из моей хватки, да только куда ему против бессмертного лича с показателем Силы под 100 тысяч?
        Выпустив первую жертву, я спокойно пошел прочь, оставив стражника кашлять кровью на мостовую, стены и спешащих ему на помощь горожан. Они еще не знали, что станут первыми жертвами эпидемии, которая унесет сотни тысяч их соотечественников.
        Местные старались убраться с моего пути, едва я появлялся в поле их зрения, но мне больше и не требовалось заражать встречных. Вирус уже к вечеру окажется на нескольких сотнях переживших мое вторжение. И через неделю во всем Колдэле не найдется хотя бы одного здорового человека. Самые сообразительные поспешат убраться из обреченного города, и если им повезет, нарвутся на заградительный кордон, где их и прикончат. Если не повезет - разнесут заразу по всему королевству, как это было в Неверкоме.
        Никто не мешал мне покинуть город, даже не пытались атаковать исподтишка. Проявленная мной сила заставляла местных бояться даже смотреть в мою сторону, что уж тут говорить о каком-то сопротивлении. Да я мог бы сейчас хватать горожан и снимать с них кожу, обезглавливать младенцев - мне бы и слова не сказали.
        Кольцо в моей сумке не позволит как минимум неделю кому бы то ни было заполучить власть над Колдэлом. После, если я так и не отвечу на запрос системы, перстень вернется к тому, кто сможет назначить нового герцога. Вот только подозреваю, к тому моменту, как выйдет этот срок, на троне государства уже будет сидеть Алиссандра.
        Миновав разрушенные при штурме города дома, я призвал квадроцикл, и оценил расход топлива. В принципе, на то, чтобы добраться до столицы, мне должно хватить, и еще, возможно, останется на пару километров. Но мне больше и не нужно.
        Выкрутив газ на полную, я оставил разрушенный Колдэл за спиной, тут же выбросив его из головы. По моим прикидкам, армия Некрополя сейчас уже активно воюет с регулярными войсками Айнзама. На месте короля я бы оставил в столице усеченный контингент для собственной безопасности. Но как поведет себя местный правитель, вообще представления не имею, свой главный козырь он истратил впустую. А если мои подданные успели пробить тоннели, то орбитальный удар еще и прошелся по трем соседним графствам. В таком случае это еще и в минус самого Айнзама XVI.
        Разумеется, я не планировал ждать десять суток, когда моему оппоненту можно будет бить по площадям из космоса. К моменту, когда «Демиург» будет готов к бою, я уже должен снять корону с потомка экипажа.
        Свернув на дорогу в столицу, я выжал максимум из мотора квадроцикла, и ветер загудел у меня в черепе, едва не отрывая голову.

* * *
        Заглушив мотор, я сложил руки на руле, осматривая столицу королевства Айнзам с высоты окружающей по юго-западу громадный город. Здесь, как и в Колдэле, имелось несколько колец стен, прикрывающих мегаполис с трех сторон. Четвертая часть столицы упиралась в высокие скалы, за которыми сразу же начиналось море, усыпанное рифами. Было заметно, что сердце королевства выросло из небольшой бухты, сейчас практически затерянной на фоне громадного города. Но, конечно, далеко не вся территория закрывалась старыми укреплениями.
        Большая часть зданий начиналась сразу же в долине, и проникнуть на территорию столицы можно было без проблем. Другое дело, что сейчас даже во внешнем районе топали патрули, а на самих улицах практически не осталось гражданских.
        Каталась между домами и тяжелая техника. Конечно, до полноценных танков местные инженеры еще не дошли, но защитить от пуль и ударить в ответ эти танкетки смогут не слабо.
        Будь у меня магия, я бы, конечно, смел их взмахом ладони. Но даже для активации орбитального удара оставалось еще дней пять - сам адъютант регистрировал всплески, но не полагался на них. Откуда эти самые всплески берутся, было бы ясно даже последнему идиоту: армия Некрополя не перестает вести бои на своих фронтах, несмотря на отсутствие магии. Вся наша техника действует на мане, и с каждой секундой ее расходуется огромное количество. Один мой квадроцикл теряет за минуту порядка пятисот единиц. А ребята, идущие в армиях Некрополя, оснащены куда более серьезно, чем я.
        Ночь только приближалась, но в столице уже горели фонари. Света должно хватать, чтобы не осталось и намека на укрытый а тени закуток. Дежурные отряды охраны и ползающая по улицам техника наверняка приказывает гражданским сидеть по домам. Я бы уж точно ввел военное положение и запретил покидать дома без крайней необходимости.
        Информаторы из числа мятежных аристократов обещали не вмешиваться, и слово свое сдержали. Остальные дворяне сейчас должны отражать вторжение бессмертных захватчиков, и потому в столице находилась лишь малая часть подконтрольной королю армии. Но и так, народа выходило не мало.
        Шестнадцать дирижаблей кружили над городом, четыре дредноута стояли в бухте, едва не цепляясь друг за друга бортами. По улицам ползали восемьдесят шесть танкеток. Прорываться в лоб даже с магией могло бы быть сложновато, а уж без нее и вовсе нереально.
        К счастью, на этот случай у меня был план. Собственно, его я планировал реализовать еще в первый свой визит на эту сторону планеты. А, увидев, какими силами обороняют своего короля жители столицы, врываться в одиночку, надеясь одолеть всех и вся, было бы верхом глупости.
        Вновь заводя мотор, я поискал глазами удобный маршрут и, выкрутив газ, рванул по дороге. Топлива, несмотря на мой оптимизм и расчеты, осталось едва докатиться до первого городского квартала, да и то спускаться придется на холостом ходу. Впрочем, мне много и не нужно.
        С возвышенности я скатился, выключив мотор. Квадроцикл набрал разгон и, подпрыгивая на ухабах, понес меня прямо в объятия идущей к краю города танкетки.
        Солдаты, сопровождающие технику, рассыпались вдоль улицы, укрываясь за какими-то пустыми прилавками и брошенными автомобилями. Башня остановившейся танкетки повернулась в мою сторону, но пока не стреляла. Видимо, ожидая приказа сверху.
        Спуск почти закончился, до квартала, готовящегося к встрече со мной, оставались считанные метры. Я завел двигатель и выжал газ на максимум, мысленно прощаясь с нашим экспериментальным изобретением.
        - Немедленно остановитесь! - потребовал кто-то впереди, воспользовавшись рупором.
        Ага, сейчас, бегу и волосы назад.
        - Немедленно остановитесь! - повторил солдат, вышедший на открытое пространство. - Или мы открываем огонь!
        Установленная на квадроцикле пушка давно не могла вести огонь из-за испарившегося заряда. Но защитники города об этом знать, разумеется, никак не могли. А потому, когда ствол обернулся к ним, среагировали они логично.
        Первые выстрелы ушли в молоко. Но уже спустя пару секунд, когда я почти достиг черты города, заработал пулемет на танкетке. Мой квадроцикл вспороло свинцом. Правое колесо с хлопком лопнуло, машина запнулась, теряя равновесие, и мне пришлось покинуть транспорт, просто спрыгнув в сторону.
        Залп главного орудия разнес бедный квадроцикл на куски. Рванувший бак с остатками топлива буквально испарился, насыщая воздух высвобожденной маной.
        Я же поднялся на ноги, отряхнул пыль и, поправив корону на голове, вытащил посох из сумки. Спокойным шагом, совершенно не опасаясь возможного огня со стороны защитников столицы, пошел по обезображенной взрывом техники улочке, держа руки на виду.
        - Я не собираюсь с вами воевать, господа! - заявил, продолжая приближаться к отряду. - Я - Макс I Повелитель Мертвых!
        Несколько секунд ничего не происходило, затем солдаты стали выглядывать из укрытий, не сдержав любопытства.
        - И я пришел, чтобы обсудить с вашим королем, его величеством Айнзамом XVI, условия полной капитуляции.
        Глава 14
        НА ВАС ДЕЙСТВУЕТ ШТРАФ «ТЮРЕМНОЕ ЗАКЛЮЧЕНИЕ V». ДОСТУП К НАВЫКАМ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К ИНВЕНТАРЮ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К ВНУТРИИГРОВЫМ СРЕДСТВАМ СВЯЗИ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К ВНЕШНЕЙ СЕТИ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К МЕНЮ «ДНЕВНИК» ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К УПРАВЛЕНИЮ КОРОЛЕВСТВОМ НЕКРОПОЛЬ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К СОЗДАНИЮ НОВЫХ НАВЫКОВ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К КОШЕЛЬКУ ОТКЛЮЧЕН. ДОСТУП К ФИЛАКТЕРИЯМ ОТКЛЮЧЕН. ПРИЗЫВ ПИТОМЦЕВ ОТКЛЮЧЕН. ПРИЗЫВ ТЕХНИКИ ОТКЛЮЧЕН.
        А на архипелаге у ребят хотя бы почта работала. Вот, что значит, прогресс и возрастающая сложность. Пожалуй, мы живем в прекрасный период - нам достается весь хардкор. Так как после меня не останется запрета на магию, это полушарие будет сдавать позиции раз за разом, и как такового сопротивления оказать не сможет. Нам же достаются самые мощные противники и самые интересные вызовы.
        Вопреки ожиданиям, меня не посадили в темницу, откуда я бы мог сбежать, попросту вывернув решетку - по какой-то неясной причине меня ни обыскивать, ни раздевать не стали. Вместо этого мне выделили почти королевские хоромы. Естественно, под контролем вооруженной охраны.
        В моем распоряжении оказались три внушительных комнаты - спальня, гостиная и кабинет. Все обставлено предметами роскоши, большую часть которых я видел впервые: у нас просто не было подобных материалов. Впрочем, совсем скоро это будет исправлено, как только Айнзам проиграет. Подозреваю, ведущие крафтеры всех профессий и видов уже на низком старте. Как и бойцы, которых ждет множество впервые встреченных и убитых монстров. Впрочем, часть игроков все равно соберет сливки еще во время войны. Не может быть, чтобы наша армия ни одного уникального для этого полушария моба не встретила.
        Размышлять о будущем за последнее время стало моим постоянным занятием. Понятно, что мое будущее вряд ли будет связано с Неверкомом, однако я все еще король самого могущественного королевства в игре. И останусь им навсегда, даже если больше не появлюсь никогда после выхода в реальный мир.
        Много свободного времени позволило поразмыслить о том, чем заняться после превращения из цифрового кода в полноценного человека. Понятно, что у меня вряд ли будет свобода передвижения, однако кое-какие вещи наверняка останутся доступны. Например, у меня, наконец, появится время нормально изучить историю, а то в закачанной мне памяти пробелы в триста лет.
        Кроме того, подозреваю, у Сарда найдется для меня какая-то работа, ради которой Власть и предложил мне выход вопреки законного постановления. Хотя, может быть, у запрета просто истек срок давности?
        Зарешеченные огромные окна отведенных мне покоев выходили на крохотный порт. Несмотря на мою поимку, дредноуты все также качались на волнах в бухте. Да и в целом не похоже, что король спешит праздновать победу: я в этих комнатах уже вторые сутки, и никто не пришел меня проведать. Конечно, если не считать сменяющихся отрядов охраны и слуг, приносящих еду.
        Кормили, кстати, вкусно. И даже по моей просьбе принесли кофейник. Увы, пить эту крашенную под настоящий кофе дрянь мне запрещала религия. Зато понял, что новых сортов нам, жителям Неверкома, пока что не видать. Очевидно, кормили меня с королевской кухни, и раз даже у них нет моего любимого божественного нектара нормального качества, вряд ли кто-либо во всем Айнзаме имеет к нему доступ. Маленские торговцы, однако, этому факту очень обрадуются: новый рынок сбыта, где у них нет никаких конкурентов, это замечательный шанс обеспечить себя и свои три-четыре поколения золотой монетой.
        А вот в плане кулинарии нашим поварам будет, чему поучиться у здешних мастеров. Помимо новых компонентов из местной фауны, новые рецепты с бонусами, превосходящими наши на 25 процентов - это хорошее поле для развития. В принципе, это было ожидаемо.
        То, что я видел в нищем графстве Гримм, никак не могло отражать действительность всего королевства. Да и Ариадна там приложила руку, неразумно распорядившись имеющимися под рукой ресурсами. Но это уже не важно.
        Ожидая, когда же меня, наконец, решат навестить ответственные лица, я переделал все, что только мог. На бумаге, нашедшейся в столе кабинета, даже примерный план набросал, чем заняться в реальности, отдельно расписал для Алиссандры план на ближайшие два года. И, конечно, потратил несколько листов на разработку новых навыков - клепать их я не могу, но знания-то никуда не делись.
        За этим занятием меня и застал явившийся гость. В кабинете стояла тишина, так что щелчок замка внешней двери я услышал прекрасно. Однако прерывать занятия не стал - не королевское дело бегать лично встречать каждого слугу. А по сравнению с моим статусом здесь все на уровне полотеров.
        Поставив последний росчерк шариковой ручкой, я убрал листок обратно в стол. Само собой, прятать его в обнаруженные мной специально изготовленные тайники не было никакого смысла. Местные все равно ничего не поймут в моих каракулях - и почерк у меня, оказывается, очень так себе, и никаких знаний о магии у них нет. Да и если я смог найти эти тайники за первые полчаса своего пребывания в кабинете, хозяева дворца просто обязаны знать их наизусть.
        Кабинетная дверь распахнулась, ко мне вошел широкоплечий седой мужчина в военном мундире. Благодаря общению с Грахэймом в местных рангах я худо-бедно разбирался, так что опознать знаки отличия маршала не составило труда.
        - Ваше величество, - легким кивком поздоровался гость, и не спрашивая разрешения, устроился в кресле напротив меня. - Пришло время поговорить, не находите?
        - Говорите, - равнодушно кладя перед собой новый листок, я пожал плечами.
        И, взяв ручку, принялся выводить формулу стандартного «Призыва Нежити». Маршал, исполняющий роль главнокомандующего королевства, кашлянул, пытаясь привлечь к себе внимание, однако я никак на него не реагировал.
        Молчание затягивалось, и я, наконец, отложил ручку, не забыв скомкать бумагу и бросить ее в стоящую под столом урну.
        - Ваше величество, - снова начал служивый.
        - Да, именно так, это верное обращение, - кивнул я. - Вы чего-то хотели, маршал?
        Он немного пошевелился в кресле. Похоже, что-то пошло не так, и теперь глава вражеской армии не знает, как ко мне подступиться, чтобы извлечь из ситуации выгоду. На секунду мне даже стало интересно, что именно маршал готов мне предложить за содействие.
        - Я считаю своим долгом сообщить вам, что часть нашего флота, возглавляемая герцогом Шелрондом, направилась к берегам архипелага.
        - Ушастый стал герцогом? - хмыкнул я. - Не ожидал такого быстрого роста. Впрочем, и не удивлен.
        - Вы не боитесь, что герцог захватит ваши острова? - удивился маршал.
        Я спокойно кивнул в ответ. Говорить о то, какие силы мы оставили в запасе на архипелаге было бы глупо. А уж упоминать дежурящие у границы перешейка субмарины - тем более.
        - Считайте, что ваши суда уже идут ко дну, маршал, - заверил я. - Видите ли, я не терял времени даром. И королевство, подчиняющееся исключительно одному королю, способно на очень многое. В частности, предусмотреть попытку контрудара.
        - Мы не можем себе позволить подобного... - он замолчал, подбирая слова, - строя, ваше величество.
        - Осведомлен об этом, - вежливо ответил я. - Так что вы хотели мне доложить такого важного?
        Он замер, нахмурив брови. Интересно, чего он ожидал? Что я, узнав об угрозе, тут же сам брошусь в ножки, умоляя развернуть дредноуты? Да меня здесь, похоже, по-прежнему считают за неандертальца.
        - Я предлагаю вам заключить мир, ваше величество, - перешел к делу маршал. - Его величество Айнзам XVI признает ваши права на архипелаг. А вы, в свою очередь, отступите. Поверьте, это лучший выбор, что у вас есть и будет.
        - Вот как? - удивился я. - И что же, по-вашему, произойдет дальше, маршал? Давайте кое-что проясним, прежде чем вы начнете рассказывать мне сказки о вашем величии и грозной армии.
        Он дернул щекой, выказывая недовольство, но деваться явно некуда. Не просто так послали первого вояку страны, сдается мне, все это время совет лордов в панике метался, подбирая выход из ситуации. Часть аристократов мы, как и было обещано, не трогали, соответственно их голоса легли за продолжение войны. Но большинство сейчас теряло земли, людей и богатства. И поэтому кровно были заинтересованы в скорейшем прекращении боевых действий.
        Маршал же был, что называется, из народа. На удивление, видеть одного из своих на столь опасной должности дворяне не хотели - слишком много влияния для рода, чей представитель сядет в это кресло. А вот простолюдин - фигура компромиссная, и никаких связей не имеющая.
        - Мои войска сейчас прошли едва ли четвертую часть вашего королевства, - заявил я, вращая ручку между костяных пальцев. - И это только начало. Меж тем, герцог Шелронд своим опрометчивым рейдом на архипелаг лишил вас внушительной части кораблей, ослабив защиту на море. Полагаю, самое позднее через неделю армия Некрополя подойдет к стенам столицы. Я позволю себе напомнить вам, с каким условием пришел к вам сам. Его величество Айнзам XVI должен лично обсудить со мной свою полную капитуляцию. Иначе вскоре от вашего королевства не останется камня на камне. Все, что вы можете мне сообщить или предложить, маршал, это время встречи с вашим королем. Ни о каком перемирии без встречи с его величеством не может быть и речи, так можете и передать вашему правлению.
        - Вы ошибаетесь, - мгновенно растеряв все навыки дипломатии, рассвирепел маршал, рывком поднимаясь с кресла.
        Он покраснел и сжимал кулаки от злости. Я же спокойно сидел на месте, рассматривая главного солдата вражеской армии.
        - Через неделю не ваша армия начнет штурм столицы! - заявил он, с трудом сдерживая рвущийся наружу гнев. - Я лично отдам приказ о начале штурма вашего Некрополя!
        Все также спокойно я поднялся на ноги и указал гостю на дверь. Конструктивного диалога, очевидно, у нас с ним больше не выйдет.
        - В таком случае рекомендую не задерживаться, маршал. Вороны уже ждут, когда им удастся вырвать ваши глазные яблоки. Не заставляйте бедных пташек томиться от голода.
        И он не сдержался. Удар кулака в черной кожаной перчатке пришелся мне в нижнюю челюсть. Кость сместилась в сторону, полоса Здоровья чуть-чуть просела, но на этом успехи вражеского лидера окончились.
        - Спасибо, что развязали мне руки, - поблагодарил я, и, схватив всего лишь человека за ворот кителя.
        Один бросок, и маршал кубарем вылетел в гостиную, вышибая спиной толстую дверь кабинета. Охрана мгновенно вскинула оружие, прикрывая своего военачальника.
        Спокойно выйдя в гостиную, я взглянул на поверженного врага. С первого взгляда ясно: маршал не жилец, на губах кровавая пена, глаза закатились.
        - Ну, раз вы не хотите по-хорошему, - хрустнув шеей, усмехнулся я, и прыгнул на ближайшего стража.
        Глава 15
        Это забавно на самом деле. Благодаря статусу короля я не был избавлен от своих вещей. Это переодеться я не мог, а вот пользоваться имеющимися статами - сколько угодно. Да, маг на одной сырой мане далеко не уедет. Но на моем уровне любое самое задрипанное обмундирование превращает хилого, в общем-то, лича в несокрушимую машину смерти.
        Я разжал пальцы, и последний солдат упал на пол, так и не выпустив оружие из рук. Какие они хилые все здесь, я всего лишь схватил его за голову и слегка надавил, а череп промялся под моими пальцами. Пожелай я, смог бы смять кости, как глину и вычерпывать мозги горстями.
        Вытерев руку о мундир все еще умиравшего маршала, свернул ему шею. Капелька опыта за убийство одиннадцати человек даже не сдвинула полоску прогресса. А вот новое сообщение системы мне пришлось по душе.
        ПОПЫТКА К БЕГСТВУ. ИНИЦИИРОВАНА РАЗБЛОКИРОВКА. ПОКИНЬТЕ ТЕРРИТОРИЮ ТЮРЬМЫ ИЛИ УБЕЙТЕ СВОЕГО ТЮРЕМЩИКА ДЛЯ ПОЛНОЙ РАЗБЛОКИРОВКИ.
        Покидать дворец я, само собой, не стану. Не для того прошел через половину континента, чтобы бежать обратно. Нет, только вперед, тем более теперь я не так уж и безоружен.
        Унести десять автоматов не так уж и сложно с моей Силой. Однако какой в этом смысл, когда достаточно забрать магазины?
        Судя по топоту в коридоре, охрана спешила угомонить меня, но так я и не спешил выходить на открытое пространство. Еще не забыл размер местных коридоров: там две машины разъедутся, не боясь поцарапать бока.
        Так что, дождавшись, когда дверь откроется, я разрядил первый автомат по незваным гостям. Оружие обладало сильной отдачей, но не в моих руках. Кучность, правда, оставляла желать лучшего, но это с лихвой компенсировала скорострельность.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 17 800 ОПЫТА.
        Перебить всех во дворце я не думал, однако расчистить путь до покоев короля просто необходимо. В конце концов, мне нужен потомок экипажа, чтобы адъютант перестал помогать нашим врагам.
        Подобрав запасные обоймы, я покинул свою золотую клетку. Записки, оставленные в столе кабинета, забрать можно будет и потом, никуда они не денутся. Сейчас их даже по карманам не рассуешь.
        Коридор был пуст, и стоило мне выйти за пределы комнаты, перед глазами мелькнуло новое сообщение.
        Доступ к инвентарю разблокирован.
        Это, конечно, супер, но лучше бы сняли блок с навыков. На мне и без того лучший комплект для одиночного выживания в самых сложных местах всей планеты, не то что какого-то вшивого дворца.
        Коридор тянулся достаточно далеко, однако больше никто ко мне навстречу не бежал. До следующего зала, стоящего по ту сторону громадных двустворчатых дверей, никто меня не потревожил. А вот за ними оказались еще три коридора, и я выбрал те двери, за которыми слышались переговоры солдат.
        Перезарядив автомат, вскинул ствол на уровень груди и высадил весь магазин, пробивая створки насквозь.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 5 000 ОПЫТА.
        Осторожно взявшись за ручку, я спокойно открыл дверь и выглянул наружу. Так и есть, два охранника лежат лицом в пол. Странно, что их не позвали за собой, не каждый же день здесь перестрелки во дворце происходят.
        Забрав у мертвецов магазины, я спокойно пошел по короткому коридору, прислушиваясь к происходящему за дверьми по обе его стороны. Конечно, можно было бы и заглянуть, чтобы знать наверняка, но не хотелось тратить время понапрасну.
        Дойдя до конца коридора, по размерам больше подходящим для тоннеля метро, я присел на одно колено и осторожно дернул ручку.
        В ответ раздались громкие выстрелы, прошивающие двери на уровне стоящего человека. Не дав врагам времени сместить огонь ниже, я срезал их двумя очередями.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 5 000 ОПЫТА.
        Стоило перешагнуть порог нового зала, система разродилась новым сообщением о снятии блокировки. Теперь мне включили связь с внешним миром - что тоже было неплохо, и я сразу же включил трансляцию. Миранда, заключившая со мной договор несколько лет назад, наверняка сейчас будет прыгать до потолка от счастья. Не так уж и часто я демонстрирую свой уникальный геймплей. А такого, что транслируется в Сеть сейчас, возможно, больше вообще не будет.
        На следующей развилке, когда мне вернули доступ в почту и чаты, я понял, что иду не в том направлении. Слишком мало вокруг имелось охраны - солдаты даже не у каждых дверей несли пост. По идее место, где заседает совет, сейчас в спешном порядке брошено. Аристократы - не идиоты, наверняка им уже доложили о моем бегстве. Значит, дворяне покидают или уже покинули дворцовый комплекс. Скорее всего, охрана оставила посты, чтобы закрыть своими телами короля, хотя на подобное я бы ставку делать не стал: еще неизвестно, кто для королевства ценнее, марионеточный монарх, или реальные правители страны.
        В любом случае, мне нужно идти не наружу, с вглубь дворца. Как минимум, там должен быть тронный зал, откуда и должны управлять страной. И даже, предположим, если короля там нет, тронный зал есть тронный зал.
        Выбрав дорогу, я, уже никуда не сворачивая, шел по коридорам, прерываясь лишь на короткие перестрелки с охраной. Лишь в одном месте мне оказали достойный отпор, но десяти засевших за перевернутыми столами и статуями бойцов оказалось недостаточно.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 25 000 ОПЫТА.
        Щелкнул вынимаемый магазин, и я бросил ненужное оружие на пол. Как только переступил порог, мне вернули доступ к навыкам. Закрытой оставалась лишь сумка, но, как и раньше, переодеваться я не собирался.
        Похоже, блокировка отступала без привязки к расстоянию от предоставленных мне покоев. Иначе мне бы закрыли уже доступное, когда я решил не покидать дворец.
        За все это время, однако, мне не попалось никого, кроме охраны. Даже слуги где-то затаились, но это и понятно: никому не хотелось умереть, а страшный некромант обязательно будет убивать всех без разбора. Ведь кто я для местной челяди, как не дикое воплощенное зло. Темный властелин, вторгшийся на земли несчастного королевства.
        Осмотрев останки солдат, я разжился маленьким кристаллом с душой королевского гвардейца. С учетом, что за время путешествия через дворец я успел положить порядка шестидесяти бойцов, либо мне повезло, либо из жителей Айнзама камни душ падают чаще. В любом случае призывать их, пока действует «Зов Демиурга», у меня не получится.
        Зал, где я оказался, представлял собой нечто среднее между балльной залой и музеем. Вдоль стен оформители расставили древние статуи, в альковах, закрытых стеклом, лежали экспонаты. При этом наверху имелся балкон для оркестра.
        Взглянув на несколько окаменелостей под стеклом, я прошел дальше. Судя по тому, что мне еще не все открыли, предполагалось перебить больше врагов. Можно ли назвать Айнзама XVI моим тюремщиком, я не знал. В этой стране все-таки не абсолютная монархия. Чем черт не шутит, я даже допускаю крамольную мысль, что король и не в курсе моего пленения.
        Как таковой власти у него нет, так зачем тревожить лишний раз его величество? Все равно его мнение ничего не изменит.
        Эта мысль вполне имела под собой основание, в конце концов, все мое взаимодействие с местными жителями говорило о том, что правитель чисто номинальная фигура, как, например, в Великобритании. Задача такого монарха улыбаться и помахивать ручкой на официальных мероприятиях, но никак не принимать решения. И даже с оглядкой на возможность выжечь огромную территорию по щелчку пальца, это совершенно не меняет общей картины.
        За следующими дверьми меня поджидала засада. Впрочем, это они так думали. Наложив на себя все доступные мне баффы, я выждал немного времени, пока откатится мана и, выбив дверь, «Бликом» переместился к ближайшему охраннику.
        Хлопком по плечу я убил его, используя «Иссушение». А тело использовал в качестве щита. Нашпигованный свинцом труп принял на себя несколько очередей, после чего рассыпался на части.
        Время на перезарядку позволило мне добраться до следующей жертвы, и также отправить его на тот свет. На этот раз меня атаковали со всех сторон, но «Щит» выдержал урон. Увидев, что стрельба не приносит результата, один из гвардейцев бросился на меня с кортиком.
        Подставив кисть, я позволил лезвию пройти между костей ладони. Второй рукой схватил жертву за горло и, высушив, швырнул под ноги к замершим товарищам. Медленно вытащив клинок из руки, подбросил его в воздухе и, перехватив за лезвие, отправил в горло старшего по званию.
        Этого хватило, чтобы бравые вояки, наплевав на все, в ужасе бросились прочь. Даже странно, ведь одно из соседних королевств точно принадлежит нежити. Неужели у них в Айнзаме настолько плотный железный занавес, что подобные фокусы кажутся чем-то сверхъестественным?
        Как бы то ни было, а мой путь лежал дальше. Это воякам не видно, что «Щит» от пуль едва не разлетелся, но я-то вижу его прочность. Гвардейцам не хватило всего пары десятков попаданий, чтобы оставить меня голым. Еще бы один залп, и король мертвых был бы убит при попытке бегства.
        Усмехнувшись, я побрел дальше в центральные двери. Боковые коридоры оставались закрыты, но их створки не украшали драгоценными камнями, как среднюю. Оттого я сделал вывод, что пришел как раз туда, куда и хотел.
        Двери, однако, оказались крепче и тяжелее остальных. Мне пришлось всерьез постараться, чтобы наброшенный изнутри засов сломался, не выдержав мощным толчков.
        С громким скрипом железная полоса, удерживающая двери закрытыми, наконец, лопнула. Я вошел в тронный зал и сразу же понял, куда делась остальная королевская гвардия.
        Пожалуй, их собралось здесь несколько сотен. И все были готовы открыть огонь по команде сидящего на высоком троне старика.
        - Рад, наконец, с вами встретиться, ваше величество, - громко проговорил я, спокойно шагая вперед.
        - Кто ты такой? - проскрипел король со своего места.
        Если бы не хорошая акустика, я бы даже не услышал, что он говорит. Айнзам XVI оказался очень стар, и едва шевелил губами, обращаясь ко мне.
        - А вам даже не рассказали?! - изображая удивление, воскликнул я. - Какое неуважение к собственному королю, - с обсуждением покачал головой, делая еще один шаг. - Тогда позвольте представиться, ваше величество...
        - Ни шагу дальше! - предупредил меня гвардеец, отдаленно напоминающий немощного на троне.
        - Я - Макс I Повелитель Мертвых, король Некрополя! И я пришел, чтобы передать вам послание, ваше величество.
        - Обнаружен пульт управления №13. Последний назначенный член экипажа Н’займ, - ожил камень адъютанта в перстне. - Внимание! Пульт управления захвачен врагом! Экипаж признан погибшим! Существование «Демиурга» и системы адъютанта признано опасным. Запускаю процесс аннигиляции.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО.
        - Какое послание? - донесся до меня хрип последнего короля династии Айнзам.
        Я снял ставший бесполезным перстень и бросил его на пол. Солдаты нервно шевелились, готовые открыть огонь по приказу своего короля.
        Я же шагнул вперед и раскинул руки в стороны.
        - Никто не остановит Смерть!
        Глава 16
        Как только адъютант сообщил об аннигиляции, насос «Зова Демиурга» отключился. А потому, прежде чем по мне открыли огонь, я успел поднять прямо перед собой нескольких рыцарей смерти. Вскинув щиты, доблестные воины приняли массовый залп на себя, и тут же рухнули. Но свое дело они сделали, ведь стоило им упасть, я спустил с обеих рук «Черное пламя», одним ударом ставя точку в нашем сражении.
        Тронный зал был большим, снаряжение гвардии - зачарованным. Однако даже тех процентов урона, что прошли сквозь их защиту, хватило с лихвой. Вопящие от боли люди падали на пол, бросались на стены, тщетно пытаясь сбить нематериальный огонь. Пожалуй, теперь бы они с радостью отказались от наложенной на экипировку защиты - пройди урон заклинания целиком, и смерть гвардейцев была бы мгновенной.
        Устоял только растерянно хлопающий глазами королевский отпрыск, да сам Айнзам XVI. Впрочем, справедливости ради, я и не собирался их убивать этим залпом, только выиграть немного времени на небольшие переговоры. А в том, что они должны быть, я был уверен.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 755 000 ОПЫТА.
        - Странно, что вам, ваше величество, не доложили о таком важном пленнике, как я, - смахнув сообщение системы, произнес я, спокойно переступая через обгорелые трупы.
        Отпрыск по имени Алехард грозно щёлкнул затвором пистолета, вставая у меня на пути. Судя по решительности на его лице, принц был готов сражаться до последнего вздоха. Что ж, это можно легко устроить.
        - Отойди, Алехард, - слабым, но уверенным голосом велел король. - И покинь нас немедленно. Сообщи, что здесь случилось. Пусть все знают, кто виновен в нашем поражении.
        - Но, дед... - попытался оспорить приказ суверена мужчина.
        - Я пока еще твой король! - покраснев от натуги, Айнзам XVI ударил кулаком по подлокотнику трона, повысив голос.
        Алехард бросил на дела последний взгляд и выбежал в боковую дверь слева от трона. Король же постарался выпрямиться, но в итоге его согнул кашель.
        Спокойно миновав оставшиеся после «Черного пламени» трупы, я остановился перед стариком и просто наблюдал, не произнося ни слова.
        - Ты прав, Макс, - вытерев окровавленный рот платком с множеством алых пятен, произнес король. - Смерть приходит за каждым. Вот и за мной пришла...
        Я по-прежнему молчал, ожидая продолжения монолога. Старик все понял, и пять минут, пока он будет говорить свои последние слова, никакой роли уже не играют. Без поддержки адъютанта и корабля на орбите у этого полушария нет никаких шансов противостоять нам. Он это понимает, я это понимаю.
        - Я слишком долго живу на этом свете, - заявил король, трясущимися руками снимая символ монаршей власти со своей головы. - Ты ведь за этим пришел? Так бери, она твоя.
        Я взял корону из его рук и заглянул на внутреннюю сторону. Что ж, кем бы ни был член экипажа Н’займ, с оправой для пульта он ловко придумал. Пожалуй, нет более простого способа что-либо спрятать, нежели выставить на всеобщее обозрение. Все и всегда видели, в чем заключена мощь династии, но сделать с этим ничего не могли.
        КОРОНА КОРОЛЕВСТВА АЙНЗАМ С ПУЛЬТОМ УПРАВЛЕНИЯ КОРАБЛЕМ ПОКОЛЕНИЙ «ДЕМИУРГ».
        ПУЛЬТ УПРАВЛЕНИЯ (НЕДОСТУПЕН).
        - Я могу предложить тебе кое-что взамен, - произнес я, глядя на дышащего с явным облегчением старика. - Если ты, конечно, этого захочешь.
        - Стать нежитью? - сразу же уловил суть король. - Нет, Макс. Я не согласен. Ты разрушил мой мир, разрушил мою страну. И я не желаю видеть, как умрет последний свободный житель Айнзама. Уж лучше я умру сейчас...
        Что ж, спорить смысла не было. Я взял короля за покрытую пигментными пятнами руку и запустил «Иссушение». Через мгновение на троне восседал труп.
        БОЙ ОКОНЧЕН. ПОЛУЧЕНО 100 000 000 ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «МИЛОСЕРДНЫЙ». ВЫ ПОЖАЛЕЛИ СТАРОГО КОРОЛЯ АЙНЗАМА XVI И ПОДАРИЛИ ЕМУ БЕЗБОЛЕЗНЕННУЮ СМЕРТЬ. ЖЕЛАЕТЕ СМЕНИТЬ ИМЯ «МАКС I ПОВЕЛИТЕЛЬ МЕРТВЫХ» НА «МАКС I МИЛОСЕРДНЫЙ»?
        Нет, спасибо.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ПЛЯСКА СМЕРТИ». НИ РАБ, НИ БЕДНЯК, НИ БОГАЧ, НИ КОРОЛЬ - НИКТО НЕ ИЗБЕЖИТ ВСТРЕЧИ С ВАМИ.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ГРОЗА МОНАРХОВ». ВЫ УБИЛИ КОРОЛЯ.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «НЕВРЕДИМЫЙ». ВЫ ПОБЕДИЛИ В СРАЖЕНИИ ЗА ТИТУЛЫ С ДРУГИМ КОРОЛЕМ, НЕ ПОЛУЧИВ НИ ЦАРАПИНЫ.
        Закрыв и эти окна, я понял, что совершенно ничего не чувствую. Старик лишил меня всего удовольствия от победы.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! КОРОНА КОРОЛЕВСТВА АЙНЗАМ В ВАШИХ РУКАХ!
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ КОРОНУ КОРОЛЕВСТВА АЙНЗАМ ВЫ ПОЛУЧИТЕ ДОСТУП К УПРАВЛЕНИЮ ДОХОДАМИ И РАСХОДАМИ. БУДЬТЕ РАЗУМНЫ, НЕ ЗЛОУПОТРЕБЛЯЙТЕ ВЛАСТЬЮ И ПОЛУЧИТЕ ВОЗМОЖНОСТЬ РАСШИРИТЬ СВОЕ ВЛИЯНИЕ НА ПРИЛЕГАЮЩИЕ ЗЕМЛИ.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ КОРОЛЕВСТВО АЙНЗАМ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ ПОКАЗАТЕЛЬ «ВЕРНОПОДДАННЫЕ». С ЭТОГО МОМЕНТА ВСЕ ВАШИ ДЕЙСТВИЯ И/ИЛИ БЕЗДЕЙСТВИЯ НЕСУТ ЗА СОБОЙ ПОСЛЕДСТВИЯ. В СЛУЧАЕ ЕСЛИ ПОКАЗАТЕЛЬ СНИЗИТСЯ НИЖЕ 100, ВАМ ГРОЗИТ МАССОВОЕ ВОССТАНИЕ ЖИТЕЛЕЙ.
        ВНИМАНИЕ! ПРИНЯВ ПОД СВОЕ УПРАВЛЕНИЕ КОРОЛЕВСТВО АЙНЗАМ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ ПОКАЗАТЕЛЬ «ЛОЯЛЬНОСТЬ». С ЭТОГО МОМЕНТА ВСЕ ВАШИ ДЕЙСТВИЯ И/ИЛИ БЕЗДЕЙСТВИЯ ОЦЕНИВАЮТСЯ ЖИТЕЛЯМИ КОРОЛЕВСТВА. В СЛУЧАЕ ПАДЕНИЯ ПОКАЗАТЕЛЯ НИЖЕ 51% ПОДЧИНЕННЫЕ ВАМ НПС ПОКИНУТ КОРОЛЕВСТВО С ВЕРОЯТНОСТЬЮ 33%.
        ВНИМАНИЕ, ИГРОК! ВЫ МОЖЕТЕ ПРИСОЕДИНИТЬ ИМЕЮЩЕЕСЯ В ВАШЕЙ СОБСТВЕННОСТИ КОРОЛЕВСТВО АЙНЗАМ К КОРОЛЕВСТВУ НЕКРОПОЛЬ, ОБРАЗОВАВ ИМПЕРИЮ.
        Что ж, ну, вот и все, подумал я, все еще держа корону в руках. Похоже, что мой долгий и тяжелый путь наверх подошел к концу.
        Надевать корону не требовалось. Да и на мне одна уже имелась. Подтвердив принятие, а после него - слияние, я вздрогнул от сотрясшего мир сообщения администрации игры.
        В НЕВЕРКОМЕ ПРОИЗОШЛО ГРАНДИОЗНОЕ ИЗМЕНЕНИЕ! КОРОЛЕВСТВО АЙНЗАМ ОБЪЕДИНИЛОСЬ С КОРОЛЕВСТВОМ НЕКРОПОЛЬ. КОРОЛЕВСТВО АЙНЗАМ УНИЧТОЖЕНО. ОБРАЗОВАН НОВЫЙ ГЕОГРАФИЧЕСКИЙ ОКРУГ - ИМПЕРИЯ НЕКРОПОЛЬ. ВЛАДЕЛЬЦЫ - ИМПЕРАТОР МАКС I ПОВЕЛИТЕЛЬ МЕРТВЫХ И ИМПЕРАТРИЦА АЛИССАНДРА ВАЛИАДОР.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ ИГРОКА МАКСА I ПОВЕЛИТЕЛЯ МЕРТВЫХ С НОВОЙ ВЕРШИНОЙ!
        И... Ничего не произошло. Чувствуя себя опустошенным, я взял тело погибшего Айнзама за плечо и сбросил его на пол. Мертвецу уже все равно, а я что-то устал от всего этого дерьма.
        Сев на освободившийся трон, я развернул меню управления империей и выругался, не сдерживаясь. Все показатели рухнули ниже критической отметки. Не успели админы объявить о создании империи, как целые провинции провозгласили независимость. Кое-кто уже подал прошение примкнуть к другому королевству. И первыми среди них числились те дворяне, кто вступил с нами в сговор.
        - Ну, что тут скажешь, пора наводить порядок в этих конюшнях, - пробормотал я, вызывая чат Империи Некрополь. - ВНИМАНИЕ ВСЕМ ИГРОКАМ! ВОЙНА ЕЩЕ НЕ ОКОНЧЕНА!

* * *
        Во дворце стояла суета. Придворные носились по территории, как ошпаренные. Гости, один именитее другого, прибывали толпами, и всех нужно было встретить, обслужить и разместить.
        Никто и не подумал, что бессмертные, завоевавшие большую часть суши, могут обойтись сменой комплекта, каждому из лидеров фракции с его свитой выделялись комнаты в перестроенном и расширенном замке.
        Столичные телепорты безостановочно светились, не прекращая доставлять гостей столицы новоявленной Империи. Городские лавки и заведения взвинтили цены, спеша навариться на беспрецедентном празднестве.
        Весь город покрылся украшениями, превращаясь из строгого готическому комплекса зданий в пряничный мегаполис. Из всех моих постоянно проживающих в Некрополе подданных лишь вампиры смотрелись в праздничных нарядах нормально, скелеты с флажками и зомби в радостно изумрудных фартуках выглядели скорее забавно, чем серьезно.
        Единственным местом, где не ощущалось приближающегося праздника, были наши королевские, а теперь императорские покои.
        - Ты снова не весел, мой дорогой супруг, - подойдя ко мне сзади, Алиссандра обняла меня за плечи.
        - Да, - кивнул я, продолжая витать в облаках.
        Примирение с аристократией Айнзама растянулось на три дня. Ровно столько ушло у бессмертных героев Неверкома, чтобы найти и обезглавливать каждого из них. Но этому предшествовала массовая казнь, где я вырезал всех до единого представителей белой кости в бывшем королевстве. Поэтому те, кто погибал от рук игроков, были последними, кто мог претендовать на титулы.
        Таким образом вся земля Империи Некрополь принадлежала лишь мне и Алиссандре. В будущем, само собой, все это станет единой территорией корпорации, которая подбирается все ближе.
        Заложенная мной идея жила своей жизнью, практически не требуя к себе внимания. Редкие вмешательства со стороны короны лишь поправляли острые углы. В подавляющем большинстве случаев кабинет министров справлялся сам.
        Сегодняшний вечер окончательно расставит точки в вопросе управления провинциями Империи. Я не анонсировал, зачем на самом деле собираю тех, кто многое сделал для финальной победы. Однако с самого начала я закладывал одно правило, и со временем оно стало неписанным законом.
        Те, кто идут за мной, должны быть вознаграждены. Служба на благо короны всегда должна приносить дивиденды. Только так можно сохранить верность подданных. Только так можно чего-то добиться.
        Я прошел долгий путь, и на всем его протяжении другие игроки так или иначе выручали меня от и до. Начиная с осады Карната, заканчивая возведением Мидиана. Про другие завоевания уже и говорить не обязательно.
        Некрополь был создан игроками и для игроков. Пускай я старался держаться от них подальше, но зато я дал им королеву. Ту, кому было незазорно помочь. Кого можно оберегать. Если бы я все время оставался в центре событий, рано или поздно, ко мне бы выстроилась очередь конкурентов. Тех, кто уверен, что сможет лучше.
        Я стал серым кардиналом в собственном королевстве. И в результате Некрополь ничего не потеряет даже в случае, если меня сотрут. До тех же пор остается лишь продолжать уже начатое, чтобы все было как нужно.
        Итак, подводя итог моему пути, можно уверенно сказать: история Макс I Повелителя Мертвых перевернула мир Неверкома. Все, что я делал, все, через что я прошел, было не зря.
        - Ты поделишься своими тяжкими мыслями? - продолжая обнимать меня, спросила Алиссандра, целуя мой затылок.
        - Когда-нибудь обязательно, моя императрица, - заверил я, поднимаясь на ноги. - А сейчас нас ждут гости.
        Вдвоем мы вышли в ярко освещенный тронный зал. Гостей действительно собралось очень много, и, несмотря на то, что мы позвали лишь самых отличившихся, места было мало.
        Усадив Алиссандру на ее новый - теперь императорский трон, я сел на свое место и обвел собравшихся взглядом.
        По идее говорить должна была Алиссандра. Ее всегда слушают охотнее. С другой стороны именно я инициирую новые войны и провозглашаю победы. Так что, взяв супругу за руку, сам и взял слово.
        - Друзья, рад приветствовать вас на этом знаменательном событии, - начал я, подбирая слова. - Как многие из вас знают, эта эпопея с новыми землями за океаном началась с того, что группа игроков устала жить в мире, где ничего не меняется. Может быть, они и не думали, что все изменится настолько, но именно их мысли и стремления превратили среднюю развлекательную игру в полноценный мир, в котором мы живем вместе с вами сейчас. Так получилось, что именно я стал первым владельцем города, затем - королем. Об этом знают все, достаточно заглянуть в историю игры на сайте, чтобы проследить мой путь от маленького некроманта до короля страны мертвых. Однако мало кто знает, что в этом была не только моя заслуга.
        Бессмертные заинтересованно слушали, а я продолжал рассказывать, какой вклад в развитие считавшейся застойной игры внесли остальные. На самом деле действительно мало кто знал об участии Гая или Теодора. Еще меньше народ понимал роль Азуры и Тиамат.
        По ходу моей речи мы делали небольшие паузы, во время которых Алиссандра подзывала к себе игроков и награждала должностью наместника Империи. Когда самая громкая четверка была вознаграждена, я взял небольшую паузу, и, воспользовавшись перстнем управления, подтвердил назначения.
        Администрация вновь загрохотала над нашими головами, сообщая о новом грандиозном изменении - вручениях провинций их наместникам.
        Но я уже не видел этих сообщений. Зато получил свое.
        ИМПЕРИЯ НЕКРОПОЛЬ СОЗДАНА И УТВЕРЖДЕНА. ВЫХОД ИЗ ИГРЫ АКТИВИРОВАН. ЖЕЛАЕТЕ ПОКИНУТЬ НЕВЕРКОМ? ДА/НЕТ
        Эпилог
        - Загрузка завершена. Выполняю проверку целостности пациента, - звучит отовсюду механический голос женщины, так мог бы говорить компьютер - идеально правильно, совершенно без эмоций.
        - Опять?!
        Не могу пошевелиться. В окружающей кромешной темноте даже говорить не могу - только думать.
        - Все системы функционируют в пределах допустимой нормы. Тело полностью готово, синхронизация с загруженной матрицей сознания завершена. Рекомендуется инъекция мышечных стимуляторов.
        - Неужели получилось?
        - Фиксирую всплеск мозговой активности.
        - Давай, давай, Макс! - усиленно пытаюсь хотя бы глаза открыть, но тело не слушается.
        - Ввожу дозу мышечного стимулятора. Пациент P01981 полностью загружен и управляет своим телом.
        И мир вокруг ожил.
        КОНЕЦ
        Уважаемые читатели! Благодарю вас за то, что эти 3 года вы были со мной и Максом. Для меня цикл "Nevercome, Inc." стал знаковым событием. Именно Макс I Повелитель Мертвых позволил мне исполнить мечту и стать, наконец, писателем. Именно Макс собрал вокруг себя первых читателей, которые поддержали его историю лайками, комментариями и рублем.
        Я очень надеюсь, что история вам понравилась и вы еще не раз вернетесь, чтобы ее перечитать.
        Спасибо, что вы есть. Берегите себя и своих близких.
        P.S.: если вам понравилась история Макса, попробуйте новую серию "НАСЛЕДНИК ДЬЯВОЛА" (60332), первая книга сейчас выкладывается, и она совершенно бесплатна. Ваша поддержка будет как нельзя кстати.
        Ваш автор.
        Канал с книгами для всех @books fine
        Здравствуйте, благодаря нам, вы можете читать эту книгу. На своем канале мы выкладываем книги в процессе их написания. Ждем вас!
        или @books fine
        Спасибо, за поддержку!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к