Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кривова Лариса: " Спасающие Мир " - читать онлайн

Сохранить .
Спасающие Мир Лариса Кривова


        Героиня книги — Маша — ничем не примечательная школьница. Но однажды она встречается с незнакомкой, облик которой много раз приходил к девушке во снах. Женщине требуется Машина помощь. Девушка соглашается помочь и оказывается далеко от дома в компании четырех друзей, которые много лет сражаются с темными силами, и страшными чудовищами. А Маша — их единственная помощница в удачном выполнении очередного задания. На этот раз им предстоит сразится со страшными Змарками, желающими использовать Земных женщин в качестве суррогатных матерей для сохранения своего потомства. Один из новых знакомых Марии — молодой человек по имени Макс, симпатизирует девушке. Да и сама она не остается равнодушной к милому и доброму юноше. Маша постепенно узнает о жизни своих знакомых, с которыми она, как оказывается, встречалась и в прежних своих жизнях. Дальнейшие события и приключения друзей интересны и разнообразны.

        
        Кривова Лариса Анатольевна
        Спасающие Мир

        …Зачем Бог дает человеку жизнь? Очевидно, не для того, чтобы бездарно прожигать её, утоляя низменные потребности и жажду наживы. Каждому, пришедшему на эту Землю, приготовлена своя судьба. Как человек сможет воспользоваться предоставленной возможностью, как он использует те таланты, которыми его наградил господь? Каждый живущий сегодня, помни — от правильности выбора жизненного пути будет зависеть — как сложится жизнь не только для тебя, но и для всех последующих поколений. Будь честен, проживи отпущенные тебе лета, достойно, борясь за правое дело и не страшась врагов…


        …Имя твое будет жить в веках, или же о тебе забудут ещё при жизни…
        Из летописей учений воинов Святого Ордена

        "Ради жизни на Земле"
        КНИГА ПЕРВАЯ.


        Часть первая. Новая встреча старых друзей.
        I.
        Школьный автобус притормозил на остановке. Ученики загалдели и заторопились на посадку. Мария постепенно продвигалась к дверям автобуса. Она зашла в салон и заняла свободное место у окна.
        — Здесь все же теплее, чем на улице.  — подумала она и взглянула на проплывающие за окном белые сугробы, чуть видневшиеся в утреннем сумраке.
        — Как я не люблю зиму!  — мысленно заметила девочка.  — Да и можно ли любить зиму, если живешь в Сибири?
        Настроение у нее было плохим. Маша любила солнце, теплый ветер и зеленую траву. Поэтому каждая зима казалась ей бесконечной.
        Автобус размеренно двигался по морозной трассе, покачиваясь на поворотах. Через пятнадцать минут он остановится около школы. Начнется новый учебный день. Ежедневный размеренный ритм жизни настолько вошел в привычку, что не вызывал почти никаких эмоций. В мыслях существовала одна лишь фраза, не требующая каких-либо объяснений или опровержений- Мария знала — нужно идти в школу, чтобы получать знания. Другого смысла ей и не было нужно. Напротив, сама учеба беспокоила меньше всего. Более неудобным было её особенное видение окружающих, особенно одноклассников. Девочка видела в них не просто знакомых со всеми их плюсами и минусами. Нет, Мария обладала способностью видеть радужную энергетическую оболочку вокруг каждого из них. Почему она видела их в таком свете? Как часто девочка задавала себе этот вопрос. Странным было, что такая способность не была врожденной. Хоть и появилась у неё давно. Около десяти лет назад, когда Маша была ещё совсем ребенком, она серьезно заболела. Причина болезни так и не была определена. Врачам пришлось лечить лишь симптомы, что обернулось долгим и тяжелым выздоровлением. Сама
девочка смутно помнила все произошедшее. А мама старалась об этом не вспоминать вовсе. Каждый раз, когда приходилось говорить о пережитом, голос женщины начинал дрожать и всякие разговоры сразу же прекращались.
        Но именно тогда Маша и стала видеть окружающих по-другому. Вначале она была удивлена этому и пыталась найти объяснение. Но втягивать маму в свои проблемы девочка не стала. Она испугалась, что в таком случае ещё придется задержаться в стенах больницы. А этого никому из них двоих не хотелось. Да и потом — этот образный взгляд на окружающих делал жизнь девочки ярче. Постепенно она научилась не отвлекать свое внимание на посторонних, и воспринимать в свете только тех, кто был непосредственно связан с ней общением. Это были лишь одноклассники, учителя, друзья и члены семьи. В зависимости от яркости оболочки Маша могла судить о настроении человека. Если же в цветном облаке она замечала разрыв или черные штрихи, то это означало, что человек чем- то болен. Излечить она не пыталась, но тонкий намек на возможные недомогания ей очень хорошо удавался. Да и благодарности взамен Маша не ждала. Поэтому для окружающих особенности восприятия девочки оставались неизвестными. Какое-то время назад она попыталась найти ответ в системе Интернета. Но все, что было чуть похоже на правду, это сверхспособности, присущие
некоторым людям. Об этом материалов было немало.
        — Что же. Пусть так.  — подумала тогда Мария.  — Зато я хотя бы не сумасшедшая.
        Радужные оболочки окружающих волновали Машу меньше, чем странные сны. Это также началось там, в больнице. Девочке стали сниться непонятные видения, казавшиеся нереальными. Это были не кошмары. Видения могли быть разными, но действующие лица в них почти всегда были одни и те же. Более того, хотя Мария никогда не видела себя в этих снах, она каким-то шестым чувством осознавала, что тесно связана с происходящим в видениях. Эти сны тревожили её уже много лет, периодически повторяясь. Иногда они исчезали надолго, и девочка даже забывала о них. Но когда ночные видения приходили опять, Мария понимала, что скучала без этих тревожных историй. Вот и сегодня ночью опять приснился странный сон. Это она увидела впервые. Приснилась молодая красивая женщина, одна из тех, кто присутствовал почти в каждом видении. Женщина была очень озабочена. Она разговаривала с кем-то и в завершение разговора приняла решение: " Пришло время потревожить её. Очень рано, ведь Маша ещё совсем юная. Но без неё мы не можем справиться". Потом во сне все заволокло туманом и Мария проснулась. Тревожно билось сердце.
        — Почему?  — подумала девочка, пытаясь опять забыться во сне. Но не смогла. В голове кружились, вытесняя друг друга, отрывки прежних сновидений.
        — Как это все может быть связано со мной? Что это? Воспоминания? Будущее? Ничего не понимаю.
        Девушка постаралась отогнать прочь мысли, толпившиеся в голове, повернулась на другой бок и задремала…..
        Размышления Маши были прерваны громким хлопком открывающейся двери автобуса. Поездка окончена. Начинается новый школьный день
        — Доброго дня тебе Мария. Надеюсь, он будет приятным.
        — Что может быть приятного. Обычный учебный день, как и сотни других.
        Это была ещё одна особенность мышления Маши. Казалось, что в голове у неё «сидит» два человека. Один- милая и впечатлительная девочка-фантазерка. А другой — практичная и рассудительная дама средних лет. Но Маша привыкла к их постоянным спорам и в зависимости от ситуации слушала кого-нибудь одного. Она вошла в класс. Шумно галдели одноклассники.
        — Всё будет как обычно,  — мысленно Маша настраивала себя на привычный ритм жизни, стараясь забыть ночные тревоги. Она села за свою парту и стала наблюдать за цветной толпой ребят, снующих по классной комнате. Наконец прозвенел звонок — начались занятия. Мария не стала больше отвлекаться на мысли о ночных снах.
        — Буду думать о школе, и слушать учителя.
        В класс вошла Марина Леонидовна с огромной стопкой книг в руках и громко поздоровалась с учениками.
        — Доброе утро. Просыпайтесь, пора заниматься делом.
        Первым уроком по сегодняшнему расписанию была геометрия. Марии нравился этот предмет. Она любила чертить различные фигуры, стараясь изобразить их не только правильно, но и красиво. Девушке легко давалась эта наука, вызывавшая массу вопросов у большинства её одноклассников. Возможно, проблема была в преподавателе — молодой нервной женщине, которая считала, что чем громче кричать, тем лучше будет восприниматься материал. Её Мария видела в бледном желто-зеленом цвете, считая такие цвета выражением отрицательной энергии, скопившейся в человеке. Поэтому особой симпатии к учителю не испытывала, старясь ограничиться общением с неё в рамках школьных занятий.
        — На сегодняшнем уроке мы будет изучать новую тему
        Женщина стала чертить на школьной доске геометрические фигуры, продолжая говорить о теме урока.
        По классу пронесся вздох облегчения. Если объясняют новый материал, значит опроса не будет.
        — Интересные все они,  — с улыбкой подумала Мария,  — не сегодня, так завтра, все равно все теоремы придется сдавать.
        Она взяла в руки остро отточенный карандаш и занялась чертежом.
        — Хотя, в конечном итоге, я тоже могу расслабиться.  — Марию вызывали к доске почти каждый урок, чтобы разбирать решение задач. А она ненавидела быть в центре внимания…
        Вторым уроком по расписанию была информатика. Но местный "компьютерный гений"  — Дмитрий Алексеевич, был очень занят обновлением сайта школы. Поэтому позволил школьниками заняться своими делами. Мария села за свой компьютер, проверила почту, написала несколько ответных писем своим виртуальным друзьям. Их было двое. Маша никогда с ними не встречалась. Но очень любила общаться с доброй и начитанной Мери. Они рассказывали друг другу о своих проблемах, давали советы, делились планами. Второй постоянный собеседник — веселый и немного взбалмошный Дэн, просто рассказывал ей о своих делах, своих приятелях. Очень часто он в подробностях описывал походы с друзьями на природу, на футбол или ещё какие-нибудь не столь законные вылазки молодежных компаний. Вероятно, он нуждался в собеседнике, а родного человека рядом не было. Когда-то давно, в самом начале их переписки, Мария попыталась задать Дэну несколько вопросов о его семье и по полученным ответам поняла, что отношения с родными у него более, чем натянутые. С тех пор эта тема была закрыта. Девушка вышла из почтового ящика, до конца урока ещё оставалось
время, и она решила просто «полазить» по сети, задавая вопросы на разные темы. Как следовало из подсказки: самым популярным вопросом на данный момент был вопрос о конце света, предсказанном древними цивилизациями Майя. Мария нажала на ссылку. Взору девушки открылось множество страниц по этой теме.
        — Зачем тебе забивать голову этими глупостями.  — Маша услышала мысленный голос "дамы средних лет".- лучше займись учебой.
        — Нет, нужно посмотреть,  — спорила с ней девочка-подросток.  — кажется, это может пригодиться.
        Мария секунду размышляла, а потом щелкнула мышкой на одну из ссылок, и стала ждать, пока откроется страница.
        Из первых строк статьи Мария узнала, что"… в Антропологическом музее в Мексике хранится знаменитый ацтекский календарь "Камень Солнца". Огромный камень диаметром 3,5 метра и весом 24,5 тонны. После расшифровки символов, изображенных на древнем календаре и проведения некоторых анализов, ученые пришли к выводу, что существуют некоторые аналоги мифов народов Майя с природными катастрофами, произошедшими на земле. Ученые смогли пересчитать календари майя в соответствии с современной системой летоисчисления и извлекли из загадочных надписей любопытную информацию. Оказывается, на планете Земля 23 декабря 2012 года произойдут некоторые события…"
        Девушка заинтересовалась прочитанным материалом, и решила продолжить поиски. Далее она обнаружила, что"… NASA совместно с национальной академией наук США произвело расчеты солнечной активности и получило результат, по которому в 2012 году ожидается гигантский выброс солнечной плазмы и, вследствие этого, глобальный паралич энергетической системы Земли. Американские ученые полагают, что колоссальные вспышки на Солнце приведут к геомагнитным бурям невиданной силы и глобальной катастрофе. В распоряжении у человечества окажется всего несколько минут, полагают ученые, но любые усилия окажутся бесполезными."
        Мария недовольно закрыла страницу.
        — Ох, уж эти американцы.  — с некоторой злостью подумала она.  — Они из всего готовы сделать глобальную катастрофу.  — Маша просмотрела ещё несколько ссылок, и остановилась на одной:
        — Посмотрю, что пишут здесь.
        На глаза Марии попался документ, который совершенно по-другому трактовал пророчество Майя."… в 2012 году во время декабрьского солнцестояния Солнце окажется в зоне млечного пути. Этот несложный расчет при помощи современного оборудования может сделать любой астроном. Феномен заключается в том, что. Когда Солнце окажется в этой зоне, должно произойти обновление мира, его новое рождение. Таким образом, пророчество Майя касается какого-то события, которое должно изменить ход истории. Предполагается, что на Земле наступит новая эра — эра духовного прозрения…"
        — Это мне нравится больше, чем гибель всего человечества. Знать бы только, какая статья более правдивая?
        Чтение прервал громкий звонок. Урок закончился. Маша быстро закрыла все документы, отключила Интернет и побежала в кабинет иностранного языка. Следующим был урок немецкого языка.
        — Добрый день,  — произнесла учительница по-немецки, как только вошла в класс.  — Хорошая погода, не правда ли? Лиза.
        Подруга Марии встала, но отвечать явно была не готова. Её сосед по парте быстренько выяснил у окружающих, какой вопрос был задан и выкрикнул с места ответ, чтобы спасти девушку.
        — Да, конечно, погода очень хорошая, Лидия Сергеевна.
        — Не смей отвечать с места, когда тебя не спрашивают, Николай.
        Но положение было спасено. Лиза вернулась на свое место, с благодарностью поглядывая на симпатизирующего её юношу, а урок продолжался.
        Мария не очень внимательно вслушивалась в монотонную речь учителя, пытавшегося в очередной раз объяснить, что знание иностранного языка обязательно для полноценного развития и становления личности.
        — Странная она, наша Лидия Сергеевна.  — подумала Маша, глядя на «немку».
        — Считает, что немецкий язык, самое главное, что может быть нам необходимо для жизни. Скорее всего, каждый учитель имеет такое же мнение относительно своего предмета. А может, они правы? Вот бы знать заранее, что пригодится в будущем.
        Маша знала немецкий язык довольно неплохо, в рамках школьной программы, конечно. Но Лидия Сергеевна уже сейчас видела в ней большие способности и делала непрозрачные намеки, насчет того, что продолжать обучения девушка должна непременно на факультете иностранных языков местного университета. В чем сама Мария пока не была полностью уверена.
        — Поживем, увидим. До окончания школы ещё целых полгода.


        II.
        После окончания третьего урока подошло время большой перемены. Маша с девочками пошли в столовую. Парни из класса уже заняли свои места. Они оживленно галдели и шутили. Девочки сели за соседний столик. Обсуждая модные вещи из последнего журнала. Маша мало интересовалась модой. Она старалась носить вещи скорее практичные и удобные, чем гнаться за модными тенденциями. Но она обладала хорошим вкусом и отличной фигурой. Поэтому всегда выглядела стильно и привлекательно. Участия в разговоре Мария не принимала, а просто слушала своих подруг и мысленно делала выводы о правильности их суждений. Она, не торопясь, жевала булку и поглядывала по сторонам, наблюдая за выходками школьников.
        Маша взглянула на дверь столовой и увидела стоящую там молодую женщину. Она была высокой, стройной. Стильные классические черные джинсы отлично смотрелись в сочетании с красной кожаной курткой. Густые черные волосы обрамляли красивое лицо.
        — Кто она?  — подумала Маша.  — Эта не из местных жителей. Такую даму я бы запомнила. Странно, что от стола мальчишек не послышались до сих пор восхищенные возгласы. Они вряд ли оставили бы появление такой красавицы без внимания.
        Маша повернула голову в сторону столика, где обедали одноклассники. Не было никакой реакции на появление этой девушки.
        — Они что не видят её?  — недоумевала Мария.
        — Кто это?  — спросила она Лизу, сидящую рядом и взглядом показала на дверь.
        — Где?  — Лиза проследила взглядом направление мыслей Маши, но вопроса не поняла и опять уставилась в модный журнал.
        — Ладно, забудь.  — Маша отпила глоток сока. Она старалась больше не смотреть на незнакомку, но мысли с бешеной скоростью кружилась в её голове.
        — Почему мне кажется знакомым её лицо? Где я могла её видеть?
        И вдруг Марию осенило.
        — Сегодня во сне! Мне снилась именно эта женщина!
        Маша подняла взгляд и почувствовала, что встретилась с брюнеткой глазами.
        — Она смотрит на меня. Вероятно, ей что-то от меня нужно?
        Словно отвечая на мысленный вопрос, незнакомка махнула головой, приглашая Машу к выходу. Не дожидаясь ответной реакции, она вышла из зала. Маша встала из-за стола и пошла за ней. Она не совсем понимала, почему это делает, но была абсолютно уверена в правильности своих действий.
        Когда Мария вышла из столовой, женщина уже шла в другом конце коридора и выходила на улицу. Она оглянулась, махнула рукой девушке, приглашая следовать за ней. Мария машинально забежала в гардероб, схватила свою куртку и на ходу стала запихивать руки в рукава.
        Маша вышла на улицу и увидела у входа белую спортивную машину.
        — Как она могла въехать на территорию? Охрана никого не пропускает?  — подумала девушка, ежась от холода. Она попыталась надеть капюшон на голову, боясь простудиться.
        — Мою машину никто кроме тебя не видит, впрочем как и меня.  — женщина ответила на мысленные вопросы Маши, как будто они были заданы вслух.
        — Здравствуй, Мария, я Линда, помнишь меня?
        — Нет, а я Вас знаю?
        — Вообще-то да. И очень давно. Ну, ничего. Со временем вспомнишь все. Я за тобой детка. Нам опять нужна твоя помощь. Садись, поедем.
        — Я не могу. Мне нужно что-то сказать родителям. В школе. Куда мы поедем? Зачем?
        Женщина оставила все вопросы девушки без внимания.
        — Здесь тебя никто не потеряет. Твое отсутствие останется незамеченным.
        Маша села в машину. Она не знала, почему это делает. Просто знала. Что так нужно. И ещё девочка была удивлена. Что в этот момент обе её мысленные половинки молчали. Даже вечно предостерегающая "дама средних лет".
        — Значит, я поступаю правильно,  — решила Маша.
        Тем временем машина мягко вырулила по узкой школьной аллее и уже ехала по улицам городка. Линда уверенно вела авто, словно отлично знала маршрут.
        — Кажется, я все-таки Вас знаю,  — решила начать разговор Маша.
        — Давай будем на ты. Мы слишком близко знакомы, поверь мне.
        — Хорошо.  — Мария сглотнула воздух. Было неловко. Девушка привыкла обращаться вежливо со старшими. Независимо от их возраста.
        — Мне часто снятся странные сны. В них я вижу Вас…. тебя. И ещё каких-то людей.
        Но я не знаю, отчего это. Может, сможешь помочь?
        — Видишь нас во снах? Давно это у тебя?  — голос Линды был взволнованным, но скорее озабоченным, чем недовольным.
        — Уже давно. Лет десять.
        — Это случилось после болезни?
        — Да. Началось ещё в больнице. А откуда ты знаешь? Что я была в больнице.
        — Мы знаем про тебя почти все. Необходимо следить за своими друзьями, чтобы помочь в трудную минуту,  — женщина заботливо улыбнулась, подбадривая Машу взглядом.
        — Мария. Я немного расскажу тебе о цели моего приезда. Остальное домыслишь сама. Ты всегда была умницей. Так вот. Мы — я и еще три человека,  — команда. Смысл нашего существования — сохранение жизни на земле в любых временных рамках. Мы как бы "Хранители порядка и покоя", это красиво звучит, но сложно выполняется. И в критические моменты мы вынуждены прибегать к помощи людей, живущих в вашем измерении, таких как ты. Понимаешь?
        — Не совсем.  — Маша не понимала вообще ничего.
        — Мы воины, защитники. Но для победы над врагом недостаточно одного лишь боевого мастерства. Требуется помощь изобретателей, ученых, историков. Необходимо знать все о своих врагах, чтобы одержать победу. Поэтому мы обращаемся за помощью к таким как ты.  — Линда взглянула на Машу. Во взгляде девочки она увидела недоумение.
        — В своих силах можешь не сомневаться. Все встанет на свои места, когда приедем в Нарекс. Твоя комната уже приготовлена.
        — Я уже была там? Когда?
        — Думаю, ты слышала о перерождении душ? Каждый человек живет на Земле не один раз. Его душа бессмертна, перерождается только тело. Только на моей памяти ты прожила уже с десяток прекрасных жизней. Правда, в таком юном возрасте мы побеспокоили тебя впервые. Но времени не остается. Прости.
        Мария пыталась осмыслить услышанное.
        — Подожди, ты сказала "на твоей памяти". Сколько тебе лет? Ты что, живешь вечно?
        — Пока мы находимся в этих временных рамках, мы не стареем.
        При этих словах Линда показала рукой вокруг себя. Маша взглянула в окно машины и обомлела.
        За окном не было уже заснеженных сугробов и спящих деревьев. Они ехали по идеально ровной трассе, а по обе стороны дороги тянулись зеленые лужайки и небольшие рощицы с нежно-зеленой весенней листвой.
        — Где мы?
        — Это временное пространство несколько отличается от вашего. Точнее — здесь время как бы остановилось. Всегда весна, всегда тепло. Ну вот, мы и приехали.
        III.
        Машина свернула на проселочную дорогу, проехала немного через лес и оказалась на большой, залитой солнцем поляне. Маша увидела большой дом, который на первый взгляд можно было принять за старинный замок. Но, приглядевшись, Мария изменила свое мнение. Это был красивый трехуровневый особняк с огромными окнами и большим балконом. Но самое удивительное — он казался Маше очень знакомым. Будто она бывала здесь уже не раз.
        — Конечно, ты уже была здесь,  — Линда весело рассмеялась.
        — Ты читаешь мои мысли?
        Смех женщины стал ещё задорней.
        — Пойдем в дом. Сама все увидишь и вспомнишь.
        Они поднялись по белым мраморным ступеням на крыльцо. Маша зачем-то оглянулась и не увидела на поляне дорожки, по которой они только что въехали на поляну. Вокруг был сплошной лес.
        — Да детка, приходится маскироваться? Нас не так-то просто найти. Ну, пойдем.
        Через несколько минут Маша оказалась в просторной светлом холле.
        — Располагайся пока, я сейчас вернусь.
        Линда исчезла за одной из боковых дверей.
        А девушка решила тем временем осмотреться. Она стала с интересом рассматривать убранство зала. Вдоль одной из боковых стен стоял огромный диван нежного персикового цвета. На противоположной стене Мария увидела большой телевизор, более напоминающий экран в кинотеатре. Прекрасные пейзажи на стенах казались Маше уже знакомыми. И цветы, много цветов по всему холлу. А ещё солнце, сквозь огромные окна комната была наполнена теплым солнечным светом. Маша пришла в восхищение от солнечного потока, обволакивающего её. Она улыбнулась и подошла к окну.
        — Солнце, зелень, все как я люблю. И почему мне здесь так хорошо?! Буд-то бы я дома?
        — Привет, Мария, с приездом.
        Девушка оглянулась и увидела перед собой мужчину средних лет, крепкого телосложения. Он был высоким темноволосым красавцем.
        — Так бы описали его девчонки из класса.  — почему-то подумала Маша,  — Кажется, я его тоже видела в своих снах.
        — Добрый день,  — сдержанно ответила девушка.
        — Меня зовут Питер, не помнишь меня?
        — Смутно. Но я постараюсь вспомнить все.  — Маша чувствовала себя неловко.  — Вдруг я ничего не смогу вспомнить и не смогу помочь им? Они же на меня так надеются.
        — Все будет хорошо. Не переживай.  — Питер улыбнулся и потрепал Машу по плечу.
        — Ты тоже читаешь мои мысли?  — Питер рассмеялся. А девушка мысленно заметила.
        — Обратилась к нему на «Ты» и не почувствовала неловкости. Вероятно, я с ним тоже давно знакома.
        Она поймала на себе взгляд Питера и поняла, что и эти мысли ему известны, но мужчина промолчал, и она немного успокоилась
        — Как дорога? Ты не устала?
        Питер подошел к стене, нажал какую-то незаметную кнопку, и комната наполнилась обворожительными звуками музыки.
        — Нет, спасибо. По-моему мы доехали очень быстро.
        — Линда отлично водит машину. Хочешь что-то спросить?
        — Да, расскажи, пожалуйста, где я нахожусь.
        — Мы в Нарексе. Этот дом что-то вроде нашей резиденции. Мы живем здесь, когда не воюем с темными силами. Ещё здесь мы разрабатываем наши планы наших тактических маневров. Но это там наверху. В кабинете. А здесь,  — он обвел рукой холл,  — Здесь только отдых.
        В этот момент вернулась Линда. Она успела переодеться в ярко-розовый домашний костюм из велюровой ткани. Она выглядела очень эффектно. В руках женщина несла поднос с бокалами, кувшин с соком и блюдо со сладостями.
        — Ну что, девочка, освоилась? Присаживайся, тебе нужно подкрепиться.
        Затем она обратилась к Питеру.
        — Как дела? Что-нибудь вспомнила?
        — Пока нет. Вероятно из-за болезни.
        Маша начала волноваться, уже несколько раз Линда упоминала больницу, как переломный момент в жизни девочки.
        — Нужно быть настойчивей,  — решила она.
        — В общем так. Вы знаете про меня намного больше меня самой. Мне это не нравится. Думаю, вы должны рассказать мне хотя бы что-нибудь. Что случилось в больнице? Откуда вы про это знаете? Что во мне тогда изменилось? К чему все это ведет?
        Сердце Марии бешено колотилось от нахлынувших эмоций, но она ни о чем не жалела. Питер и Линда переглянулись, и мужчина улыбнулся
        — Ну вот, узнаю свою давнюю подругу. Хочешь знать все?! Как это похоже на тебя.
        Он замолчал, но Маша решила дать ему время и не перебивать. Питер подал девушке бокал с соком.
        — На, попей, ты же любишь яблочный.
        — Откуда он знает?  — подумала Маша, но тут же поймала на себе его шутливый взгляд.  — Они знают про меня всё.
        Маша взяла бокал, присела на диван и приготовилась слушать.
        — Наше общее сотрудничество продолжается уже не одно столетие. Не только мы знаем о твоих замечательных способностях и неоценимой помощи, которую ты нам оказываешь в трудную минуту. Темные силы также следят за тобой и тебе подобными суперличностями. Поэтому, когда ты оказалась 10 лет назад в больнице и была на грани — он замолчал, будто что-то вспоминая. Лицо мужчины омрачилось этими воспоминаниями. Но он продолжал
        — Мы поняли, что здесь не обошлось без наших врагов. Пришлось разбудить в тебе некоторые способности, которые помогли бы организму справиться с болезнью. Отсюда твои видения, цветное восприятие. Кстати, какими ты видишь нас?  — Питер задал вопрос с таким любопытством, что Маша растерялась.
        — Тебя я вижу в лиловых тонах, а Линда — она какая-то розовая с сиреневым. А в школе почему-то ты была желтой и очень бледной?  — Маша вопросительно посмотрела на женщину.
        — В вашем измерении лучше не выделяться, что бы не привлекать к себе внимание.
        И только сейчас Маша уловила, что уже несколько раз слышала от своих собеседников выражения "временное пространство", "другое измерение". Она сделала глоток сока и задумалась.
        — Другое измерение? В каком измерении сейчас находимся мы?
        — Наше временное пространство носит название «Квадро». Оболочка Земли имеет многослойную структуру. Трудно сказать, сколько на самом деле слоев существует, могу только сказать, что наш и ваш, т. е. тот, где живешь ты — это не первые слои, но и далеко не последние. Мы живем рядышком, поэтому окружающий мир почти ничем не отличается, как и мы сами,  — последние слова были произнесены Линдой на каком- то душевном подъеме. Она взяла Машу за руку и подошла с ней к зеркалу. Мария увидела себя в зеркале рядом с Линдой. Чудо какое-то — цвет ауры Линды был почти таким же, как и у неё самой. Может быть, у Марии чуть больше розового.
        — Видишь, мы почти одинаково воспринимаем энергию космоса.  — Женщина была довольна этим открытием Маши.
        — Вас послушать, так есть и другие жители Земли не ОЧЕНЬ похожие на нас.
        — О, великое множество! И, к сожалению не все они согласны мирно, сосуществовать. Вот смотри.
        Питер нажал кнопку пульта и на экране стали появляться чудища. Рычащие и изрыгающие огонь. Он опять нажал кнопку- перед глазами Марии предстала совсем другая картина — не то растения, не то животные, готовые накинуться и задушить любого.
        — Какой ужас,  — воскликнула девушка.
        — Не волнуйся,  — успокоила её Линда,  — мы с ними справились, как и множеством других. Отчасти, благодаря тебе. Но сейчас нам предстоит ещё одна битва, более серьёзная и сложная. Наши враги — Змарки из 15 временной оболочки Земли. Они решили уничтожить жителей вашего измерения, прикрываясь известной теорией о Конце Света в 2012 году. Ты что-нибудь слышала о приближающемся конце света?
        Мария вспомнила сегодняшний урок информатики. Выходит, не спроста ей попались именно эти страницы сегодня утром. Кто-то свыше пожелал, чтобы она прочитала несколько статей о календаре народов Майя, предрекающем конец света 23 декабря 2012 года. Но серьезно она к этому тогда не отнеслась, и как оказалось, зря. Она не ответила на вопрос, а только пожала плечами и задумалась. Собеседники не стали её тревожить. Питер выключил экран и вышел из холла. Линда же тихо обняла Марию за плечи и постаралась успокоить.
        — Не волнуйся. Мы справимся. Нужно верить в свои силы. А пока, пойди отдохни, твоя комната уже готова.
        — Я волнуюсь за свою семью,  — Маша была очень расстроена,  — они будут обо мне волноваться.
        — За это не переживай. Когда все закончится, ты вернешься в тот же день и час, когда уехала.
        Линда замолчала, вероятно, не хотела продолжать разговор, чтобы не расстраивать Машу воспоминаниями о доме и семье.
        — Пойдем, девочка моя, я покажу твою комнату. Ты ведь не помнишь, где она?
        — К сожалению, нет.
        Они поднялись по широкой лестнице на третий этаж, прошли по длинному коридору и остановились у последней двери. Линда аккуратно повернула ручку, и дверь неслышно открылась.
        — Входи.
        Мария вошла и огляделась. Комната была не очень большой, но очень уютной. По правую сторону от двери располагался встроенный шкаф для одежды. Далее стояла большая кровать, заправленная розовым покрывалом. По кровати в художественном беспорядке было разбросано около десяти подушечек различных форм и расцветок.
        У противоположной стены стоял туалетный столик с большим зеркалом. Перед зеркалом — стул с резными ножками, казавшийся удивительно хрупким. Оглядев комнату ещё раз, Мария убедилась, что вся мебель выполнена в одном стиле и составляет единый ансамбль. Стены комнаты были обиты шелком. По розовому фону вились вверх мелкие розочки в тон покрывалу.
        — Очень мило! Мне нравится!  — Маша была удивлена своим эмоциям. Обычно она редко обращала внимание на уровень комфорта в помещении.
        — Я рада. Вот за этой дверью ты найдешь ванную комнату и все, что тебе может понадобиться.  — Линда показала рукой направо.
        — Спокойной ночи, милая. Пусть тебе снятся хорошие сны.
        Женщина вышла, тихо закрыв за собой дверь. Маша ещё раз оглядела комнату беглым взглядом.
        — Спаленка Барби,  — подумала она шутливо.  — Но мне нравится!
        Девушка пошла в ванную комнату, чтобы умыться перед сном. Но едва открыла туда дверь, сразу же поменяла свое решение. Она увидела шикарную душевую кабину, которая занимала почти половину комнаты и сверкала зеркальными дверями. На столике перед зеркалом громоздилась масса пузырьков и флаконов. Рядом с зеркалом на крючочках висели халаты и полотенца.
        — Приму душ,  — решила девушка. Много времени это не займет.
        Через 40 минут Мария уже нежилась в мягкой кровати. Теплое пуховое одеяло нежно давило на неё, и девушка начала проваливаться в сонное забытье.
        — Спокойной ночи, мама и папа,  — со мной все хорошо. Не волнуйтесь….


        IV.
        Маша проснулась от нежного шелеста листвы за окном. Утренний ветерок порывами теребил ветви дерева, от чего они постукивали по стеклу. Маша откинула одеяло, встала и подошла к окну. Первые лучи восходящего солнца мягким светом заливали помещение.
        — Сегодня будет ясный день,  — решила Маша, оглядывая чистое голубое небо.
        — Лови, лови!  — послышались негромкие крики под окном. Маша посмотрела вниз и увидела двоих мужчин, играющих в футбол. Один из них был Питер. Но и другой показался Марии знакомым.
        — Один из тех, кого я видела во снах. Линда говорила, что их всего четверо. Значит это третий.
        Девушка ещё несколько минут понаблюдала за веселой возней парней на поляне. После очередного промаха Питера, началась небольшая потасовка между ними. Но она закончилась очень быстро тем, что оба дружно рассмеялись, развившись на траве, и раскинув руки в стороны.
        — Пора одеваться,  — Маша побежала в ванную, быстро почистила зубы и умылась. Она постаралась собрать свои непослушные густые волосы в пучок на голове, и это удалось сделать довольно прилично. Нужно было одеваться. Маша подошла к шкафу. Вероятно там её тоже ждут сюрпризы. Пижама, которая была приготовлена вчера в ванной комнате, оказалось точно в пору и очень удобной. Девушка взялась за ручку шкафа и потянула на себя. Дверь отъехала совсем бесшумно, и взору Марии предстало множество нарядов от вечерних платьев в левом отделении, до нескольких разнообразных курток в правом. Девушка немного растерялась. Но потом твердо решила:
        — Не буду выпендриваться.
        Она выбрала для себя джинсы попроще и пуловер небесно голубого цвета. На ноги Мария надела домашние туфли на низком каблуке. Она оглядела себя в зеркале и осталась довольна.
        Мария спустилась по лестнице на первый этаж. Она уже чувствовала тонкий аромат свежеприготовленного кофе и запах выпечки. Девушка пошла на запах и оказалась в просторной комнате, которая была, вероятно, одновременно кухней и столовой. Левую её часть занимал кухонный гарнитур с барной стойкой. В центре комнаты стоял большой обеденный стол, уже сервированный к завтраку. В правом углу у окна располагался небольшой угловой диван и турецкий столик для чайных церемоний, уставленный фруктами.
        — Доброе утро, Маша — Линда, хлопотавшая у плиты, нежно приветствовала её,  — как спалось? Хорошо отдохнула?
        — Да спасибо. Всё отлично!
        — Помоги мне, пожалуйста, достань булки из духовки.
        Мария надела на руки две яркие варежки-прихватки и открыла дверцу духовки. В лицо пахнуло горячим сладким ароматом.
        — Жарочный шкаф шикарный,  — с легкой ноткой зависти подумала девушка, выкладывая булки на блюдо,  — Вот бы нам такой домой. Мама была бы довольна!
        — Мы стараемся следить за достижениями в области науки техники. В доме все самое современное, в том числе и на кухне,  — Линда опять прочитала мысли Марии.
        Девушка почти уже не удивлялась супервозможностям своих друзей.
        — Скажи, вы все читаете мысли?
        — Да, но это не все наши «недостатки». Слышишь, наши мужчины уже идут. Подай мне кувшин с соком, пожалуйста.
        В комнату вошли двое. Это был Питер и тот парень, с которым они играли в футбол. После утренней игры оба были веселыми и возбужденными. Питер поцеловал Машу в щеку и приветливо улыбнулся.
        — Привет, детка, все хорошо?
        Затем он подошел к Линде и также её поцеловал. Но этот поцелуй был совсем другим.
        — А они больше, чем старые друзья,  — догадалась Мария и тут же почувствовала неловкость оттого, что её мысли могли быть услышаны. Но влюбленные слишком были заняты друг другом, и девушка успокоилась.
        — Доброе утро, Мария,  — она обернулась, чтобы поздороваться с молодым человеком.
        Перед ней стоял высокий, крепкий парень лет 20-23. Его темно-русые волосы, чуть вьющиеся, были влажными от утренней игры и, вероятно, душа. На смуглом лице четко выделялись темные густые, чуть изогнутые брови. Они добавляли выразительности голубым глазам и мягкому взгляду юноши.
        — Я, Макс,  — парень подошел к оторопевшей девушке. Он взял из её рук кувшин с соком и стал разливать его по стаканам.
        — По всей видимости, ты тоже знаешь меня лет сто?  — Маша произнесла первое, что её пришло в голову. Макс засмеялся.
        — Намного больше. Так ничего и не помнишь?  — его озабоченность показалась девушке неподдельной. Она ничего не ответила, а только опустила взгляд и грустно покачала головой.
        — Ребята, прошу к столу,  — Линда прервала печальные размышления Марии,  — Вот твое место, милая. Самое солнечное.
        После этих слов все трое дружно рассмеялись. Маша вопросительно посмотрела на друзей.
        — Ты всегда любила солнце,  — Питер помог девушке присесть, придвигая стул.
        — Кофе будешь?
        — Нет, спасибо, я буду сок.
        — Как всегда,  — он подал ей стакан яблочного сока.
        После минутного молчания Линда заговорила серьезным тоном.
        — Ну что же. Давайте не будем терять времени. Объясним Марии обстановку и поговорим о проблемах. Начинай, Питер.
        — Хорошо. Нам, друзья мои, в ближайшие дни предстоит сразиться со страшными существами Змарками. Если мы не сможем их уничтожить, то через пару лет они уничтожат все основное население Земли. Твоя задача Мария собрать как можно больше информации об их жизни. Нам необходимо знать их слабые места. Как их можно уничтожить. Короче говоря, все, что может помочь справиться с этими тварями. Мы предприняли пару вылазок к ним и смогли добыть из замка правителя кое-какой материал. Возможно — это исторические летописи. Постарайся их расшифровать и найти суть. Для этого можешь воспользоваться электронными переводчиками. Вчера в Змаркию отправился Марк. Скоро он должен вернуться. Может быть, привезет ещё что-нибудь. Твоя цель тебе ясна?
        — Да,  — Мария была несколько поражена масштабностью возложенной на неё миссии. Но почему-то была уверена в своих силах.
        — Вот и хорошо,  — мягкий тембр голоса Линды немного развеял гнетущую боевую обстановку, повисшую в воздухе,  — Теперь давайте уже завтракать.
        За все время импровизированного заседания Макс не произнес ни одного слова. Но Мария чувствовала недоверие, с каким он поглядывал на неё иногда.
        — Сомневается он мне,  — подумала Мария и тут же поймала на себе его взгляд.
        — Тоже читает мысли,  — догадалась она и постаралась думать о чем-нибудь нейтральном.  — Много жителей живет здесь, вообще?  — Мария обвела руками вокруг себя, давая понять, что интересуется не домом, а местностью в целом.
        — Здесь никого больше нет. Этот временной слой слишком тонкий, да и представляет собой нечто неизменное, а это очень тоскливо. Посмотри, вот эта птичка за окном поет свои песни каждое утро уже лет 150, не меньше. Кто захочет из года в год проживать один и тот же день — эти слова были произнесены Максом без особого энтузиазма.
        — Приятный голос,  — про себя заметила Мария, но очень грустный.
        Её размышления были прерваны странным звуком, похожим на вой сирены.
        — Марк вернулся,  — Питер вскочил из-за стола и выбежал из комнаты. Остальные побежали за ним. Маша старалась не отставать, но скорость её знакомых была намного больше. Пока девушка поднималась по лестнице на второй этаж, звук сирены прекратился. Теперь слышен был шум выпускаемого откуда-то воздуха — открывались какие-то двери. По возгласам Линды и Макса Мария поняла, что что-то не в порядке. Она увидела, что большая черная дверь в конце коридора распахнута и из неё валит дым. В дверях лежал человек в черном обгоревшем плаще. Питер оказывал пострадавшему первую помощь. Он нащупал пульс, послушал сердцебиение и помрачнел
        — Макс, быстрее, его нужно в операционную
        Мужчины осторожно подняли раненого и понесли по коридору. Линда побежала впереди и помогла открыть одну из боковых дверей. Маша осталась одна. Она осмотрелась. По полу кабины было разбросано много плотных листов бумаги светло-коричневого цвета.
        — Вероятно, это и есть летописи.  — Девушка стала их собирать в одну стопку. Здесь же на полу она нашла маленькую видеокамеру, которая была разбита.
        — Может, запись все же сохранилась?
        Линда вышла из операционной. Её лицо было уже намного спокойнее.
        — Как дела?  — спросила Мария.
        — Все не так страшно. Марк серьезно повредил руку, небольшая рана на голове и немного обгорел. Но Питер его быстро поставит на ноги. Он отличный врач. Когда-то работал в военном госпитале, поэтому имеет богатый опыт «штопать» людей. А вот это для тебя.
        Она помогла девушке собрать все бумаги и унести их в кабинет, который находился в другом конце коридора.
        В кабинете стояло несколько стеллажей с книгами. Большинство были очень старыми. Огромный стол завален такими же листами летописей. Рядом, на соседнем столе Маша увидела компьютер с огромным монитором и необходимыми устройствами.
        — Осматривайся, милая и принимайся за дело. Прости, я должна идти.
        Маша осталась одна и сразу принялась за работу. Она постаралась разложить страницы летописи по порядку, ориентируясь по цвету, бумаги нумерациям страниц, какие смогла понять.
        — Остальные буду подставлять по смыслу после перевода,  — решила она для себя проблему не разобранных страниц.
        Первую половину дня Мария потратила на сканирование страниц в файлы компьютера. Когда все было закончено, она села за клавиатуру и принялась искать необходимый переводчик. К счастью, скоро это удалось сделать и текст, переведенный с языка монстров на русский, оказался довольно связным. Маша читала материал с компьютера и выбирала то, что могло быть интересным. Она старалась найти зацепки, уловить тайный смысл некоторых материалов. Несколько раз в кабинет входила Линда, чтобы принести бутерброды, чай, сок, фрукты. Она оставляла еду, не отвлекая девушку. Мария перекусывала, не отрываясь от экрана. После многочасовой работы она решила немного отдохнуть. Встала со стула, немного подвигалась, чтобы размять затекшие суставы. Мимоходом взяла из вазы яблоко и посмотрела в окно. Уже смеркалось. Маша откусила яблоко и опять забралась с ногами на стул. Она нажала кнопку на настольной лампе, и небольшой уголок стола озарился ярким светом.
        — Так намного удобнее.
        Работа продолжалась. Некоторые вопросы, оставшиеся пока без ответов, Маша записывала отдельно. Девушка читала ещё несколько часов и не заметила, что заснула прямо за столом. Сквозь сон она почувствовала, как кто-то поднял её на руки и понес. Маша попыталась сопротивляться, но нежные руки сильнее прижали её к себе. И девушка инстинктивно прильнула к груди мужчины. По аромату парфюма она узнала Макса. Парень нежно перенес её на диван. Едва голова Маши коснулась подушки, она опять провалилась в нежную дрему. Сквозь сон она почувствовала тяжесть пледа, укрывшего плечи. В мыслях мелькнуло, что нужно бы сказать спасибо, но произнести нечего Маша не смогла…


        V.
        Макс полулежал на диване и смотрел телевизор. Его рука время от времени переключала каналы. Через спутник они могли ловить 249 каналов по всему миру. Взгляд задержался на передаче о природе Антарктиды. Не слушая голос за кадром, Макс наблюдал за движениями на экране. Но мысли его были далеко. Хотя, нет, мысли витали совсем близко, вокруг молоденькой девушки, что разбирала сейчас горы свитков в кабинете на втором этаже.
        Макс давно был знаком с Марией. Она много раз помогала ему и его друзьям. Каждый раз Мария приходила в новом образе, живя другой жизнью. Но внутренний мир её всегда оставался прежним. Макс привык, относиться к ней, как к хорошей подруге — старшей подруге. Так уж сложилось, что когда мужчина решил остаться в «Квадро» навсегда, он был ещё совсем молод. За те столетия, что он здесь прожил, многое изменилось. Пришел жизненный опыт, рассудительность. Он научился более уравновешенно смотреть на происходящие события. Но биологический возраст остался прежним. Он, и сейчас выглядел на 21 год, а, значит, был самым молодым в их команде. Все воспринимали его, как младшего брата, может быть даже сына, и Макс смирился с этим. А Мария — всякий раз она была гораздо старше его. И вдруг сегодня пред его глазами предстала совсем юная девочка — МАРИЯ. Что-то в душе Макса перевернулось. Был ли он разочарован? Может, боялся, что она не справится? Да, и это тоже. Откуда могут взяться в столь юной головке серьезные мысли о спасении человечества?
        Мысли молодого человека были противоречивы. На смену обвинениям пришли оправдания.
        — Почему я волнуюсь, что она провалит все дело. Линда и Питер уверены, что всё будет нормально. Да и сама она, кажется, довольно ответственной. Целый день разбирает бумаги, копается в жизни чудовищ. Настырная она, эта девчонка!
        Юноше вдруг захотелось посмотреть на неё. Он быстро встал, поднялся по лестнице на второй этаж и остановился у двери кабинета. Легкий поворот ручки, дверь неслышно приоткрылась. Макс заглянул в комнату и увидел Марию, спящую на стуле, уронив голову на стол. В одной руке она сжимала карандаш, а другую подложила под щеку. Сердце Макса бешено заколотилось, будто бы хотело вырваться из груди.
        — Совсем ещё ребенок!  — Мысли молодого человека были полны нежности и заботы. Он неслышно подошел к спящей девушке. Взял её на руки и понес на диван. Маша пошевелилась, и Макс испугался, что она проснется и может быть недовольна его поступком. Он невольно посильнее прижал девушку к себе. Она расслабилась, положила голову ему на грудь и затихла.
        — Спит, значит все хорошо.
        Макс постарался восстановить дыхание и сделал ещё один шаг к дивану. Молодой человек осторожно положил девушку. Затем он развернул плед, лежавший здесь же и накрыл хрупкую фигурку, словно старался её от чего-то уберечь.
        Сердце опять заколотилось, ускоряя свой темп, а в груди что-то сжалось и защемило.
        — Нельзя терять голову,  — сердито заметил сам себе Макс. Он отошел к окну уставился в непроглядную ночь, стараясь отвлечься.
        — Возьми себя в руки. Несколько дней, неделя, и она исчезнет, вернется домой, как ни в чем не бывало. У неё своя жизнь, она вся ещё впереди. А твое будущее предрешено. Ты воин, о большем и не мечтай.
        Эти слова не успокоили юношу, а только испортили настроение. Первый раз в голове мелькнула мысль сомнений о правильности выбора жизненного пути. Ему захотелось обычной человеческой жизни, человеческого счастья.
        — Что это ты, приятель совсем расклеился. Думай о предстоящей битве.
        Он отвернулся от окна и, стараясь не глядеть на спящую девушку, подошел к столу. Макс решил взглянуть на бумаги, над которыми работала Маша. Несколько листов было исписано мелким аккуратным почерком. Но внимание его привлек оторванный клочок бумаги с большим вопросительным знаком. Он прочел его
        На обрывке бумаги крупными буквами было написано всего два выражения:


        Замок Транка


        Крепость Люцитан — клиника для опытов.


        Ниже Макс увидел приписку


        Срочно узнать!!!


        — Это должно быть что-то серьезное?
        Юноша был обеспокоен. Он быстро вышел из комнаты. Уже в дверях Макс позволил себе ещё раз взглянуть на спящую девушку.
        — Очень миленькая,  — заметил молодой человек, но тут же отогнал от себя эти мысли. Неслышно закрыв дверь, он заторопился на третий этаж. Дверь в комнату Марка была приоткрыта, и виднелся луч света.
        — Ещё не спит,  — с облегчением отметил юноша и вошел в комнату.
        — Добрый вечер, Марк. Как чувствуешь себя?
        Мужчина полулежал на кровати. Его голова была перебинтована, как и правая рука, которая неподвижно покоилась поверх одеяла. На лбу и щеке виднелось несколько глубоких порезов, с аккуратно наложенными на них швами. При виде вошедшего юноши лицо Марка озарилось приветливой улыбкой.
        — Привет, приятель, все отлично.
        — Если не считать того, что ты перебинтован с головы до ног и ещё несколько дней не сможешь вставать. Туго тебе пришлось?
        — Не в первый ведь раз. Ничего, выкарабкаюсь, тем более что здешний климат обладает такой целебной силой, что никакой санаторий не нужен.
        С минуту Макс помолчал, глядя в окно на звездное небо. Его пальцы нервно теребили клочок бумаги с записями Марии.
        — Ты ведь пришел по делу, мальчик мой, не так ли?
        Проницательный взгляд Марка заметил нервозность юноши.
        — Да, ты прав. Ты чаще нас бываешь в Змаркии. Знакомы тебе эти названия?  — Макс протянул мужчине листок.
        — Лампу поверни, пожалуйста. Да, вот так достаточно.
        Марк приподнялся немного на кровати и прочитал записи Марии.
        — О замке Транка я знаю лишь, что это древняя столица государства. Много лет назад, там жили правители. Сейчас замок практически пустует, но надежно охраняется. Интересно, какова причина столь бдительного внимания?
        — Кажется, я догадываюсь! Там хранится что-то очень важное для Змарков. Вероятно, какие-то тайны. А это значит, что нам необходимо проникнуть туда. А вторая крепость?
        — Про неё я никогда не слышал. Но у нас есть подробная карта страны. Неси, попробуем разобраться.
        — Одну минуту, подожди.
        Макс метнулся прочь из комнаты Марка в спальню Питера. Около дверей он резко остановился.
        — Болван,  — выругался он мысленно,  — Чуть было не ворвался в комнату среди ночи. Юноша перевел дыхание и постучал в дверь
        — Кто?  — Питер всегда спал очень чутко.
        — Питер, нужно поговорить. Есть дело.
        Через пару секунд мужчина вышел из комнаты. Он осторожно прикрыл дверь и приставил палец к губам, призывая к тишине.
        — Ничего не выйдет. Буди Линду, идем к Марку на Совет.
        Спустя несколько минут все четверо уже сидели в комнате Марка и рассматривали потрепанную карту Змаркии. Линда захватила с собой лупу.
        — Если Мария сделала эти записи, значит, в каком-то материале об этой крепости упоминается. Возможно, этот объект настолько засекречен, что даже на карте его нет. Какие там могут проводиться опыты? Над кем? Необходимо выяснить.
        — Знать бы куда идти.  — Питер забрал у Линды лупу и стал рассматривать карту более подробно. Он вертел карту, вглядываясь в каждый сантиметр.
        — Черт возьми, здесь сплошные горы и ущелья. Ничего нет, даже хоть чуть похожего. А, впрочем…  — Он замолчал и стал вглядываться в одну точку.
        — Как вам такое название Каньона — Черный Люцитан. Посмотрите сюда — вот, в левой части каньона, среди крутых вершин что-то вроде небольшого плато. Его соратники вглядывались в точку на карте, на которую был направлен указательный палец Питера. Уверенности в правильности его суждений ни у кого не было. Но и других вариантов никто предложить не мог.
        — Нам нужно попасть туда и уже на месте выяснить, что к чему. Решено, выступаем.
        — Подожди, а где замок Транка?  — Макс вспомнил о древней резиденции правителей.  — Похоже, что нам и туда нужно попасть тоже.
        — Вот, смотри.  — Марк показал на строения к северо-западу от современной столицы Змаркии — Кирипты.
        — Это очень далеко от каньона.
        — Значит, нам придется разделиться,  — Макс вопросительно взглянул на Питера. Тот поддержал юношу.
        — Другого выхода нет. Когда отправляемся?
        — Немедленно.
        — Пойду, подготовлю вашу экипировку.
        Линда быстро вышла из комнаты. А мужчины решили приработать детали.
        — Итак, давайте решим, как будем действовать,  — тихо произнес Питер, когда за Линдой закрылась дверь.  — Марк, как считаешь, успеем мы обернуться за сутки?
        — Это возможно сделать, если разделитесь и пойдете по одиночке. Главное, не попадаться на глаза врагам. Не стоит раньше времени открывать наши планы. Лучше, если они не будут ждать вторжения.
        — Это, конечно, правильно. Кроме того, в случае обнаружения, ни у кого из нас не будет шансов одержать победу. Силы слишком неравны. Макс, какое направление выбираешь?
        — Все равно. Как сам решишь.
        — Тогда пойдешь в сторону каньона, туда, где должна находиться клиника. Готов?
        — Так точно!
        Питер считал, что этот путь менее опасен для юноши.
        — А я отправлюсь в крепость. Да, Макс, тебе предстоит более долгий путь, поэтому, вероятно возвращаться домой будем по одиночке. Каждый пройдет через портал самостоятельно. Встретимся уже дома.
        — Хорошо. Я все понял,  — голос молодого человека был спокоен.  — Не в первый раз ведь идем в разведку.
        — Сколько бы раз не готовился к войне, каждый раз волнуюсь и боюсь, как ребенок,  — почему-то произнес Марк.  — Вторая карта у вас есть?
        — Нет, хорошо, что напомнил,  — Питер повернулся к выходу.  — Пойду в кабинет, сниму копию.  — Макс резко остановил его.
        — Пожалуйста, потише, там… Мария спит,  — юноша выдал себя смущением, которое сразу стало известно его друзьям. Но, никто не подал вида.
        — Да, я буду очень осторожен.
        Питер, стараясь не шуметь, вошел в кабинет. Мария спокойно спала на диване, чуть улыбаясь во сне.
        — Да, она на самом деле очень симпатичная. Конечно, Макс не смог устоять перед её очарованием. Только бы хуже не было?
        Питер осторожно включил аппарат, и, оглянувшись на спящую девушку, нажал на кнопку. Мария не проснулась. Она продолжала улыбаться, размеренно дыша во сне. Мужчина забрал теплый лист бумаги с изображением карты Змаркии, и тихо вышел. Макс ждал его в коридоре.
        — Пойдем вниз. Подберем оружие.  — Питер поймал на себе вопросительный взгляд юноши, и ответил на незаданный вопрос- все нормально. Девушка спит.
        Макс быстро отвернулся и пошел по коридору. Питер пожал плечами и пошел следом.
        Линда спустилась на первый этаж. Прошла через кухню в кладовую. В самом углу чуть виднелась небольшая дверь. Женщина набрала код, раздался тихий щелчок, и дверь открылась. Изнутри дверь оказалось очень массивной и тяжелой. Она отходила в сторону медленно. Поэтому Линда проскочила в появившейся проем, не дожидаясь полного её открытия. Женщина спустилась вниз на пару ступенек и оказалась ещё перед одной дверью. Линда распахнула её и вошла в подвал. Щелкнул выключатель и вспыхнул свет. Помещение было похоже на склад боеприпасов. Высокие стеллажи, стоящие рядами, были заполнены различными видами самого современного оружия. Но женщина в первую очередь направилась к шкафу с одеждой. Она выбрала пару черных костюмов из прорезиненной пуленепробиваемой ткани. Взяла два рюкзака с альпинистским снаряжением. Достала черные ботинки, разработанные специально для их команды одним ученым из Италии. В ботинки были встроены специальные присоски, чтобы ходить по отвесным скалам или стенам. Теперь подошла очередь боевой экипировки. Через пару минут на столе лежали бластеры, стреляющие кислотными пулями с тройным
боезапасом, автоматические ножи-пилки, чтобы разрезать камни, толщиной до 1,5 метров. Она положила пару мощных фонарей, миниатюрные кислородные маски-противогазы, парализующие электрошокеры, приборы ночного видения, небольшие, но очень мощные бинокли.
        — Остальное выберут сами,  — Линда услышала приближающиеся мужские шаги и решила позволить им самим выбрать остальное оружие. Естественно, что предложенным оружием мужчины не ограничились. Они взяли с собой еще по паре парализующих пневмо-пистолетов, часы — компас с защитным антимагнитным полем и мини огнетушители. Общий вес экипировки каждого был около 40 килограммов. Но для парней это было делом привычным. Они были сосредоточенными и выглядели спокойно.
        — Все вопросы обговорили?  — спросила Линда, заранее знала ответ Питера.
        — Все отлично,  — мужчина улыбнулся.
        — Пошли,  — Макс заторопился.
        Они вышли из оружейной и поднялись на второй этаж. Макс на секунду задержался, глядя на дверь, за которой спала Мария. Но Питер остановил его, тронув за руку.
        — Не тревожь её. Не нужно попусту волновать девушку.
        Макс понял, что Питер знает о внутренних переживаниях юноши. Он отступил назад и пошел за Линдой к кабине.
        — Отбрось все мысли и думай о деле. Сейчас это самое главное,  — Питер старался настроить Макса на нужную волну.
        — Я все знаю,  — немного раздраженно ответил юноша.
        Они зашли в кабину, которая была немного тесновата для столь экипированных мужчин. Пришлось потесниться. Линда закрыла за ними прозрачную дверь и набрала код маршрута. Взглянув сквозь стекло, женщина ещё раз улыбнулась ребятам на прощание, кивнула головой и нажала большую красную кнопку. Внутренности кабины заволокло туманом, который несколько раз менял цвет от черного до красного и наоборот. Через минуту послышался щелчок и туман начал рассеиваться. В кабине было пусто.
        — Удачи вам…  — мысленно произнесла Линда. Она настроила кабину для перемещений на автоматический возврат и пошла прочь.
        — А нам остается только ждать и молиться,  — При этих словах она дотронулась до медальона, висевшего на груди.
        — Дева Мария, помоги им.
        Линда поднялась на третий этаж и дошла уже до дверей их с Питером спальни. Но открыть дверь она не решилась. С минуту женщина колебалась, потом резко повернулась и пошла к Марку. Он не спал, вероятно, ждал её.
        — Они уже там?  — спросил он, как только Линда появилась в дверях.
        — Да. Тебе было тяжело ТАМ?
        Марк ответил не сразу.
        — Было сложно. Нашим оружием их не уничтожить. Нужно что-то другое. Нужна ещё информация. Узнать, где их слабое место.
        — Они все найдут, правда, же?
        — Ну конечно, не волнуйся.
        — Я каждый раз очень волнуюсь.
        — Такова женская доля. Держись. Иди, отдохни, поспи. До утра ещё далеко. Спокойной ночи.
        — Спокойной ночи, Марк.
        Линда выключила настольную лампу, вышла из комнаты и тихо прикрыла за собой дверь. Она спустилась вниз, взяла плед из комода под лестницей и устроилась на диване в холле. На экране телевизора ныряли пингвины, гоняясь за своей добычей. Линда потушила экран, закрыла глаза и постаралась заснуть. Но мысли её были очень далеко.
        — Береги себя, Питер будь осторожен. Где ты сейчас?..
        VI.
        …Питер пробирался по голой каменистой пустыне. Он старался не попасть в поле огромных прожекторов, которые освещали местность кругом от крепости Транка на несколько километров. Каждый метр пути давался с большим трудом. Первую часть расстояния он преодолел быстро и без препятствий. Но, когда он взобрался по крутому склону на вершину горы, то его взору открылась огромная черная дыра с множеством движущихся огней. Ночное восприятие увиденного, приводило в ужас. Питер достал очки ночного видения, бинокль и постарался здраво оценить ситуацию, чтобы разработать план действий. Вдали, на расстоянии нескольких километров он увидел старую крепость, обнесенную высокой стеной. По периметру замка были установлены мощные прожекторы, которые постоянно поворачивались на 180 градусов, освещая огромное безжизненное пространство вокруг крепости.
        — Да, так просто не подберешься. Но с восходом солнца вряд ли бдительность Змарков ослабеет.  — Питер задумался.
        — Нужно найти способ пробраться к крепости сейчас.  — он опять припал глазами к биноклю и долго наблюдал, изучая траекторию луча каждого прожектора. Питер надеялся найти какую-нибудь лазейку. Все они поворачивались синхронно и равномерно.
        — Выход один. Просчитать время поворота и возврата луча света и продвигаться небольшими перебежками. Так он и решил сделать. Мужчина оставил свою сумку среди камней, рассовав по многочисленным карманам самое необходимое, и двинулся вперед. К счастью до противоположного склона хребта свет прожекторов не доставал. Поэтому спустился Питер довольно быстро, не опасаясь быть замеченным. "Темная зона" от подножия склона продвигалась ещё метров на пятьсот. Питер опять в бинокль осмотрел скалистую равнину, прикидывая, откуда лучше начать прорыв. Он выбрал довольно большой камень метрах в шестистах и побежал вперед. К первому убежищу он добрался без препятствий.
        — Теперь нужно затаиться и просчитать траекторию луча.  — Питер прижался к камню с тенистой стороны и стал наблюдать за лучом света, который падал на камень и близлежащую территорию. Свет от прожекторов довольно хорошо освещал всю местность, и Питер мог яснее рассмотреть рельеф пустыни, чтобы выбрать следующее место для укрытия. Минут через двадцать мужчина уже готов был к очередной перебежке. Он изо всех сил бросился вперед к выбранной заранее в качестве цели небольшой груде камней.
        — Удалось! Одно плохо, слишком медленно. Но по-другому нельзя. Риск здесь не уместен.
        Питер каждый раз подробно изучал местность, чтобы не ошибиться и не быть замеченным. Через пару часов он уже не мог даже вспомнить, сколько остановок было сделано на пути к крепости. Главным был итог — до стен крепости оставались считанные метры.
        — Но не все так прекрасно,  — размышлял Питер.  — Уже светает. Наверное, скоро на стене крепости появятся караульные. Нужно торопиться.
        Он сократил время отдыха между перебежками до минимума.
        — Ещё парочка рывков и буду на месте…
        — Ещё разок…
        — Вот и добрался до стены!..
        Мужчина прижался к высокой каменной цитадели и, стараясь отдышаться, стал думать о дальнейших действиях.
        — Как буду пробираться внутрь? Что, приятель, четкого плана пока нет? Ну тогда, обойду крепость вокруг, вдруг, да что придет в голову.
        Питер стал осторожно продвигаться вперед. Того, что его заметят со стены, он не опасался.
        — А вдруг они патрулируют по низу? Будь, что будет.
        Стена вокруг крепости была выстроена из огромных камней, плотно наложенных друг на друга. Никакой лазейки Питер пока найти не смог. А рассвет тем временем приближался. Мужчина остановился и решил оглядеть стену вооруженным взглядом. В паре километров он заметил какую-то невысокую каменистую насыпь, тянувшуюся от крепости по безжизненной пустыне и теряющуюся за линией горизонта.
        — Что это у них там такое?  — никакого объяснения мужчина найти не смог.
        — Нужно понаблюдать ещё немного.
        Питер затаился с биноклем среди камней и приготовился к длительной засаде. Но уже через несколько минут из стен крепости показался небольшой возок, что-то вроде старой самоходной машины. Возок достаточно быстро продвигался по насыпи, которая оказалась ровной прочной дорогой среди каменистых бугров. Передвигалась машина совершенно бесшумно. Минут через пятнадцать возок скрылся из вида. Следом за машиной из крепости вышли несколько Змарков и зашагали по каменной дороге. Метров через двести их ровный парный строй сдвинулся в правую сторону, уступая место ещё одной самоходной машине, двигавшейся в сторону крепости.
        — Черт возьми, довольно оживленное здесь движение. Напрашивается идея — вряд ли это всего лишь заброшенный старый замок. Что же тогда?  — военный штаб, может быть. Или что-то в этом роде.
        Выводы, к которым пришел Питер, нисколько не прояснили главного вопроса — как пробраться в крепость?
        — Через главный вход не пройдешь. Это однозначно.
        Мужчина мысленно вернулся назад, пытаясь вспомнить, нет ли какого-нибудь "слабого места" в крепостной стене. Вдруг в его памяти всплыл один эпизод, которому он не придал значение ещё пару часов назад. Двигаясь вдоль стены, Питер оступился на большом плоском камне. Звук удара ботинка о камень показался тогда подозрительным.
        — Как будто внизу пустота.
        Но тогда Питер не задержался я на этом месте. Теперь пришлось вернуться. Воин без труда отыскал большой плоский камень светло-серого цвета. Осторожно постучал по нему, звук и впрямь был странным. Мужчина постарался сдвинуть камень с места. С большим трудом, но это удалось. Под камнем он увидел небольшое квадратное отверстие — вероятно вход или какой-то туннель.
        — Что это? Не сточная канава- это уж точно. Воды тут нет. Что же тогда? Может что-то вроде вентиляционного люка? Сомневаюсь. Но стоит попробовать спуститься вниз.
        Тем более, что внутри он заметил старую ржавую лестницу, прикрепленную и одной из боковых стен.
        — Была, не была…
        Питер стал осторожно спускаться вниз, пытаясь прикрыть вход камнем. Это немного удалось.
        — Ну и достаточно, главное, чтобы не бросалось в глаза.
        В туннеле было темно. Питер медленно спускался, осторожно нащупывая каждую перекладину лестницы. Наконец, его нога коснулась пола. Питер остановился и прислушался. Вокруг было тихо. Мужчина включил меленький фонарик, чтобы не привлекая внимания оглядеться вокруг. Прямо перед собой он увидел длинный узкий тоннель с низкими сводами. Питер решил продвигаться вперед. Он медленно шел, внимательно осматривая каждый уголок. Метров через двадцать мужчина заметил в потолке квадратное отверстие, закрытое железной решеткой. Сверху спускалась такая же лестница, как и при входе. Питер осторожно поднялся наверх, и прислушался. По звуку шагов, то приближающихся, то, напротив удаляющихся прочь, он догадался, что это выход в коридор.
        — Слишком много врагов. Мне с ними не справиться. Нужно поискать другой выход.
        Путь по темному туннелю продолжался. Наконец, он нашел то, что хотел. За очередной железной решеткой в своде туннеля было тихо. Питер попытался приподнять её. Это удалось сделать без лишних усилий. Он осторожно заглянул в помещение. Это была маленькая квадратная комната с одной единственной дверью.
        — Зато не буду застигнут врасплох.  — Питер быстро отодвинул решетку дальше и выбрался наверх. Он приоткрыл дверь и выглянул. За дверью был огромный зал с множеством шкафов и стеллажей.
        — Что это, библиотека или тайная канцелярия? Вот это я и искал.
        Питер огляделся ещё разок — никого не было. Он выбрался из своего укрытия и кинулся к стеллажам.
        — Столько бумаг! Как выбрать самые важные?  — Взгляд мужчины упал на большой старинный шкаф из красного дерева. За стеклянными дверцами на полках лежали большие коричневые свитки. Питер попытался открыть шкаф, но двери оказались заперты.
        — Что делать? Не хотелось бы взламывать. Можно наделать шума. Бог мой!..
        На соседней полке на расстоянии вытянутой руки лежал большой резной серебряный ключ.
        — Стоит рискнуть.
        Питер взял ключ и осторожно вставил в замок. Легкое нажатие, и ключ повернулся в замке, тихонько щелкнув. Он открыл дверцу и стал собирать все свитки в один.
        — возьму все, что смогу унести.
        Питер двинулся уже к выходу, но вовремя остановился.
        — нужно "замести следы". Чтобы никто раньше времени не обнаружил пропажу.
        Пара минут, и часть бумаг, лежащих по разным стеллажам, оказалась на полках резного шкафа. Ещё секунда, ключ в замке опять щелкнул и уже лежал на прежнем месте.
        — Теперь домой.
        Питер вернулся в маленькую комнатку, чтобы спуститься вниз. Только сейчас он увидел, что там стоят большие кованые сундуки.
        — А здесь-то что?
        Питер из любопытства открыл один и обомлел. Сундук был полон золотых слитков.
        Откинул крышку другого — древние золотые монеты.
        — Вот, что здесь так охраняется. Это казна Змаркии. А караульные? Они, должно быть, за дверью. Могут войти в любой момент. Нужно убираться и как можно скорее.
        Питер на ходу закрыл сундуки, но решил все-таки заглянуть в самый большой. Там лежала одежда.
        — Одежда то им зачем?  — и тут ему пришла в голову мысль,  — захвачу пару вещей, чтобы замаскироваться.
        Он выбрал длинный плащ серого цвета, чтобы прикрыть черную униформу, бросающуюся в глаза среди камней. Закрыл сундук, завернул свитки в плащ и начал спускаться вниз. Питер ужасно торопился, но старался не оставить следов. Он аккуратно закрыл решетку над своей головой, не слышно спустился вниз и отправился в обратный путь. Наконец, он оказался за пределами здания. Положил камень на свое прежнее место.
        — Этот ход может нам ещё пригодиться.
        Питер огляделся. Солнце уже стояло довольно высоко и очень припекало.
        — Пора сменить кислородную маску,  — мужчина достал из кармана запасную маску и быстренько надел её взамен использованной, которую аккуратно убрал, чтобы не оставлять следов.
        — Как буду выбираться?  — мужчина задумался, но не на долго. Он принял решение изменить маршрут и выбрал другой, очень рискованный. Мужчина решил пробираться между гейзерами, которые расстилались в множестве по правой части каменистой долины. Он надеялся, что сможет укрыться среди выбросов горячего пара и дыма, и проберется незамеченным. Свиток с бумагами Питер засунул во внутренней карман куртки, а плащ накинул на плечи.
        — Может сверху примут за большой валун?  — подумал Питер, мало надеясь, что сможет провести наблюдателей.
        Почти весь обратный путь мужчине пришлось ползти среди гейзеров, обжигаясь горячими парами и кислотными испарениями, выходившими из трещин в земной коре.
        — Главное быстрее добраться до скал. Нужно еще будет вернуться к месту, где оставил ночью вещи, а это далековато. Нет времени думать о собственном благополучии…


        VII.
        Маша открыла глаза и огляделась. Она лежала на диване под огромным мягким пледом.
        — Значит, мне не приснилось, что Макс перенес меня на диван!
        Мария опять закрыла глаза, стараясь мысленно повторить ночные ощущения. Однако, через несколько минут она проснулась окончательно, резко откинула плед и вскочила с дивана. Уже светало. Девушка вышла из кабинета и прислушалась. Весь дом спал. Она тихо поднялась к себе в комнату, чтобы умыться и переодеться. Затем Мария спустилась вниз, вошла на кухню, чего-нибудь перекусить. Она нажала кнопку на чайнике, открыла холодильник, взяла несколько бутербродов и села за стол, ожидая, пока закипит вода. Хотя Маша и старалась не шуметь, но все же услышала шаги.
        — Кого-то я разбудила.
        Девушка обернулась — в дверях стояла Линда, Закутавшись в большой коричневый плед.
        — Привет, Мария, не спишь,  — голос её был каким-то расстроенным.
        — Уже выспалась, решила позавтракать. Чай будешь?
        — Да, спасибо.  — Линда медленно опустилась на стул, а Мария поспешила за чашками.
        — В доме так тихо. Все ещё спят?
        — В доме только мы с Марком. А Питера и Макса нет.
        У Маши перехватило дыхание. Рука дрогнула, но она вовремя справилась с собой и чай не пролила.
        — А где они?
        — Они ушли… ушли в разведку.
        Маша промолчала, но Линда заметила, каким испуганным стало её лицо.
        — Макс нашел у тебя на столе записку.  — Линда достала из кармана пижамы клочок бумажки и протянула его девушке,  — Мы решили, что это важно, и они отправились разузнать, что к чему.
        — Это на самом деле важно. Я ещё не все прочитала, но ясно, что все секретные материалы находятся в хранилищах Транка и серьезно охраняются. И ещё — один раз мелькнуло сообщение о том, что в клинике Люцитан ученые сделали какое-то открытие, которое спасет Змаркию и даст толчок к развитию.
        — Что ты узнала ещё?
        — Вообще эти материалы, что-то вроде нашей "желтой прессы", понимаешь?
        — Понимаю, как говориться, "семь раз отмерь, один — отрежь"  — Линда улыбнулась.
        — Как здоровье Марка?  — Маша решила сменить тему.
        — Идет на поправку. Пойдем, проведаем его и отнесем завтрак.
        Мария помогла собрать завтрак для Марка. Разогрела в микроволновой печи булки с повидлом, сделала несколько бутербродов с сыром, пока Линда варила кофе. Они поднялись на третий этаж и остановились у двери Марка. Линда прислушалась.
        — Какой-то шум и движение, слышишь?
        Но Мария ничего не слышала, а Линда, вероятно, уже догадалась о причине шума. Взгляд женщины стал строгим, но вместе с тем каким-то ироничным. Она выпрямилась и приготовилась войти.
        — Открывай дверь.
        Мария повернула ручку и распахнула дверь. Линда стремительно перешагнула через порог. Девушка услышала удивленный возглас Марка. Строгим, чуть более громким, чем всегда, голосом Линда произнесла.
        — Ну что, уважаемый, вам уже не лежится. Хотите сказать, что пошли на поправку? Что, зажило всё, как на молодом?
        — Линда, не ругайся. Ну не могу я лежать, как бревно. Нужно держать себя в форме. А раны затянутся уже через несколько дней.
        Маша рискнула заглянуть в комнату через плечо впередистоящей женщины. Она увидела Марка. Он стоял посередине комнаты в пижаме. В здоровой руке он держал небольшую гирю. Вероятно, когда Линда вошла в комнату, он занимался физическими упражнениями.
        — Марк, миленький, у тебя серьезная травма головы. Может быть даже сотрясение мозга. Тебе лежать нужно. А ты не только рискнул встать, так уже и организм свой вон как нагружаешь. Прекрати. Ты нам нужен будешь абсолютно здоровым уже через несколько дней.
        Линда поставила поднос с едой на тумбочку у кровати, подошла к мужчине, чтобы забрать гирю. Тот покорно разжал пальцы и отдал женщине свой спортивный снаряд.
        — Какой пример ты показываешь молодежи. Заходи Мария, поздоровайся с нашим пациентом.
        Теперь тон её уже был шутливым. Линда дружески похлопала мужчину по здоровому плечу. Только сейчас Марк обратил внимание на девушку, стоящую в дверях. На его лице появилась добродушная улыбка. Он подошел к Маше и нежно обнял её здоровой рукой.
        — Доброе утро, девочка моя, рад тебя видеть!
        — Как Ваше здоровье?  — Мария немного стеснялась этого человека. Он был гораздо старше Питера и Линды. В черных густых волосах его уже кое-где проблескивала седина. Карие глаза смотрели на девушку с нежным спокойствием, которое может быть у людей, проживших долгую, сложную жизнь и умудренных опытом своих и чужих ошибок.
        Но Марку не понравилось такое официальное обращение.
        — Фи, разве я такой дряхлый старик, чтобы обращаться ко мне на «Вы». Забудь это выражение!
        Голос Марка был скорее игривым, чем строгим. Маша поняла, что мужчина шутит, и решила ответить ему тем же.
        — Как скажете, сэр!  — Ответ Марии прозвучал так, будто бы она была молодым солдатом перед почтенным генералом. Это произвело впечатление и все трое дружно рассмеялись. Этот взрыв положительных эмоций разрядил обстановку.
        — Шутки шутками.  — произнесла наконец Линда,  — А нагружать свой организм тебе, Марк, на самом деле рановато. Лучше немного поберечься. Мы принесли тебе завтрак. Поешь немного. А затем пойди, погуляй, если уж не хочешь смириться с постельным режимом. Посиди в беседке. Подыши свежим воздухом.
        Вместо ответа Марк обратился к Марии
        — Спаси меня, детка, эта горе-медсестра меня залечит.
        — Я думаю, что Линда права. Лучше несколько дней поберечь себя, чтобы полностью восстановиться. Ладно, не буду больше вас беспокоить. Мне пора заняться своими делами.
        Мария улыбнулась своим собеседникам и вышла из комнаты. Она спустилась на второй этаж и вернулась в кабинет. Для начала Маша решила немного прибраться. Она сложила плед, которым её укрыл Макс ночью. Поправила подушку и отвернулась от дивана, чтобы отогнать от себя мысли, беспокоившие её.
        — Где они сейчас, Макс и Питер? Все ли у них в порядке?
        От таких мыслей сердце тревожно забилось, а настроение испортилось.
        — Нужно поработать, чтобы отвлечься,  — Она забралась на стул с ногами — самая удобная поза для Марии, включила компьютер и взяла в руки карандаш. Несколько движений мышкой, и перед глазами опять поплыли строки, из огромной массы которых необходимо выбрать самую суть. Но Мария поймала себя на мысли, что сегодня она делает это не только из-за высокой идеи спасения человечества. Теперь в мозгу девушки прочно засела ещё одна мысль.
        — Нужно докопаться до самой сути, найти способ уничтожить поганых чудовищ. Надеюсь, это поможет Максу в борьбе со страшными врагами.
        После нескольких часов непрерывной работы Маша почувствовала уставшей. Она решила отдохнуть и прогуляться. Девушка сложила бумаги на столе, закрыла файлы на компьютере и вышла из кабинета. В доме было тихо. Мария спустилась на первый этаж и вышла на улицу через заднюю дверь. Она оказалась на большой террасе, увитой диким виноградом. От террасы в разные стороны отходили извилистые дорожки. Одна из них вела к небольшому бассейну. Туда Мария и пошла. Бассейн был заполнен прозрачной и чистой водой. Маша присела на корточки и опустила руки в воду. Приятная прохлада немного успокаивала. Мягкий монотонный плеск волн о стенки бассейна расслаблял возбужденный мозг девушки. Мария вспомнила, что читала где-то о пользе отдыха на берегу водоема.
        — Стоит задержаться здесь на несколько минут — произнесла она вполголоса, встала и медленно начала обходить бассейн по периметру. Солнечные лучи, проникающие сквозь листву деревьев, бросали радужные блики на водную гладь.
        — Просто райский уголок! Словно нет в мире никаких проблем, никаких войн и чудовищ,  — нет, не могла Мария позволить себе наслаждаться красотой природы, когда её друзья рискуют жизнью. Девушка торопливо вернулась в дом. Мимоходом она заскочила на кухню. Налила себе чаю, взяла со стола булку с повидлом и на ходу откусила её. Она торопливо жевала, поднимаясь по лестнице, и старалась не расплескать на ходу чай из чашки.
        — Нужно как можно быстрее закончить работу над летописями.  — Подумала Мария. Она торопилась, словно чувствовала, что время ограничено. Едва она вошла в кабинет, как взгляд её упал на край стола, где лежала разбитая видеокамера Марка. Мария совсем забыла про неё вчера.
        — Там, наверное, что- то важное,  — Маша схватила камеру и кинулась прочь по вниз по лестнице. На ходу она позвала Линду.
        — Линда, где ты?
        — Здесь, Мария, на кухне.
        Линда только что вернулась домой, и теперь разбирала сумки, выкладывая продукты по холодильникам и по шкафам.
        — Камера, я забыла вчера отдать тебе камеру Марка. Запись, вероятно, цела. Нужно её посмотреть. Это может быть важно.
        Маша говорила сбивчиво, как бы извиняясь за свою забывчивость. Но Линда быстро все поняла.
        — Давай, Мария, камеру. Мне кажется, что запись можно спасти и мы её посмотрим, если, конечно, Марк успел что-нибудь заснять. Как у тебя дела?
        — Продвигаются помаленьку. Где Марк?
        — Не знаю, когда я уезжала, он гулял по лесу.
        Мария немного помедлила, а потом тихо спросила
        — Линда, а они скоро вернутся?
        В глазах женщины появилась грустные искорки.
        — В лучшем случае поздно вечером или ночью.
        Женщина отвернулась от Марии, не желая продолжать разговор. Девушка поняла, что часы ожидания и для Линды тянутся мучительно долго.
        — Пойду наверх.  — Девушка чувствовала себя виноватой.
        — Зачем доставать людей своими дурацкими вопросами,  — ругала она себя, возвращаясь в кабинет. Маша заняла свое привычное место и снова принялась за работу. Опять страницы текста сменяли одна другую. Девушке казалось, что она уже видит перед собой этих жутких огромных монстров, слышит их недовольный рык.
        — Кому понравится, если бы копались в их "грязном белье",  — Подумала Мария, но вины за свои поступки не почувствовала. В последней части материалов, тех, которые привез Марк. Уже не было хвалебных речей о правителях и их приближенных. Маша поняла, что читала теперь что-то вроде дневника, которым мог бы вести обычный человек. Словно кто-то каждый вечер записывал свои передвижения в течение дня. С одной лишь разницей, что все действия автора дневника сводились к изучению жителей Земли их условий жизни, поведения, питания, рода занятий. После нескольких прочитанных страниц Мария догадалась
        — Нет. Это не дневник, это подробный отчет о произведенной разведки, вылазке. Значит, они могут беспрепятственно проникать к нам?
        От одной только мысли, что где-то рядом с людьми ходят страшные Змарки, никем не узнанные и не замеченные, у Маши кровь похолодела в жилах и мурашки побежали по спине.
        — Но как им это удается?!
        Она ещё с большим рвением окунулась в изучение отчетов, подробно записывала более важные моменты. Чем дальше девушка читала, тем в больший ужас приходила от хладнокровности, с какой автор отчетов описывал свои действия на Земле. Мария злилась на Змарков все больше, начиная уже их ненавидеть.
        — Мерзкие твари, что вам нужно в нашем мире! Лезете, куда не просят! Не бывать этому!
        Маша была зла до такой степени, что подловила себя на том, как она грозит невидимым врагам куда-то в пространство. Она встала из-за стола и нервно зашагала по комнате.
        — Успокойся, дорогуша, нужно рассуждать здраво и хладнокровно. От тебя что требуется — докопаться до сути. Почему их так интересуют поведение и образ жизни людей, если они просто хотят нас уничтожить? Нет, не все так просто.
        Девушка взяла из вазы апельсин и принялась его чистить. Отрывая каждый кусочек кожуры, Мария представляла, что в этот момент расправляется со Змарком, отрывая ему руки и ноги.
        — Вот Вам! Вот так! Получите!
        Она собрала всю кожуру, разорвала на мелкие кусочки и сложила горкой. Маленькая победа над одним врагом была одержана. Маша, очень довольная собой, села на диван и начала есть апельсин — медленно, по одной дольке отправляя в рот. Она старалась растянуть время отдыха и тем самым привести мысли в голове в порядок.
        — Эмоции необходимо попридержать. Я должна сделать все, что от меня ожидают мои друзья. И сделать это как можно лучше. Чем больше мы будем знать о своих врагах, тем легче будет с ними бороться.
        Размышления Марии были прерваны знакомым уже звуком сирены. Она выбежала из кабинета и помчалась к двери кабины для перемещений. Линда и Марк тоже бежали по коридору. Линда открыла дверь кабины. Изнутри валил черный дым и чувствовался запах жженой резины. Из клубов дыма, шатаясь от усталости, вышел Питер. Линда бросилась к нему, помогая выйти. Мужчина был немного испачкан сажей, но, в целом, в норме. За собой из кабины он вытащил рюкзак со снаряжением. К боковому карману сумки был прикреплен большой свиток.
        — Его вылазка удалась,  — обрадовалась Мария,  — но почему он вернулся один?  — Марк задал тот же вопрос Питеру.
        — Где Макс, вы не встретились?
        — Я не мог ждать. Это было очень опасно. Нельзя было допустить, чтобы обнаружилось местонахождение портала,  — Питер беспомощно развел руками, но постарался всех успокоить
        — У Макса в запасе ещё часа три. Подождем.
        Он наклонился к рюкзаку, отцепил свои трофеи и протянул свиток Марии.
        — Держи, детка, действуй, и как можно быстрее. По воинственному настроению Змарков не трудно догадаться, что ждать начала войны осталось недолго.
        Мария схватила увесистый сверток обеими руками и заторопилась к компьютеру: нельзя отвлекаться ни на минуту
        Настрой девушки был очень серьезным
        — Времени для шуток уже не осталось.
        Мария развернула свиток и стала копировать листы один за другим. Мимолетный взгляд, брошенный на часы, висевшие на стене, напомнил Марии о Максе.
        — Три часа. У него ещё целых три часа.
        Девушка пыталась заставить себя не думать о плохом. Закончив сканирование, Маша с помощью знакомого уже переводчика распознала текст, нажала на кнопку — и неизвестные символы приобрели вид привычного русского формата. Мария забралась на стул и принялась за чтение. То, что смог добыть Питер, было на самом деле историческими летописями народа Змаркии от древнейших времен и до наших дней. Мария опускала подробности о событиях далеких, но некоторые нюансы жизни Змарков решила внести в свои записи. Исторические хроники были написаны довольно неплохо и читались легко и с интересом. Изучая материалы, Мария иногда поглядывала на часы.
        — Ещё в запасе два часа…  — говорила она себе.
        — Полтора часа, ещё есть время…
        — Сорок минут, он успеет…
        — Двадцать пять минут…


        VIII.
        Сердце билось все тревожнее. В груди защемило. Мария встала из-за стола, открыла дверь в коридор и прислушалась. Ни единого звука. Она закрыла дверь и стала нервно ходить по комнате. Работать Маша не могла. Мысли были не на месте. Волна, нахлынувшего волнения мешала дышать.
        — Двадцать минут…
        Мария подошла к окну и посмотрела вниз. Девушка вспомнила, как увидела Макса в первый день, играющего в футбол. Он был веселым и жизнерадостным. От нахлынувших эмоций в груди перехватило дыхание и на глазах навернулись слезы.
        — Он должен успеть! Должен! Ради меня!
        Мария ненавидела себя за эту слабость, но успокоиться не могла. В коридоре послышался звук сирены. Мария взглянула на часы
        — Десять минут, успел!
        Она побежала к кабине, но Питер был уже там. Он не стал дожидаться, пока черный дым рассеется, а ворвался в помещение кабины, как только открылась дверь. Прошло несколько секунд, которые показались Марии вечностью. Позади девушки послышались шаги. Линда остановилась и дотронулась до руки Марии, но та даже не отреагировала на прикосновение. Марк бросился на помощь Питеру. Вдвоем они вынесли Макса из кабины. Юноша был без сознания.
        — Операционную,  — едва Питер успел произнести это, как Линда уже побежала по коридору и распахнула двери. Мужчины внесли раненого и положили на кушетку. Питер подкатил кушетку к стойке с мед. оборудованием. Линда помогала ему подключить аппараты. Мария смотрела на все происходящее со слезами на глазах. Марк заметил состояние девушки и решил её немного успокоить. Он обнял её за плечи и вывел из комнаты.
        — Успокойся, девочка моя, с Максом все будет в порядке. Просто он без сознания. Питер сможет поднять парня на ноги. Пойдем, посмотрим лучше, что он для тебя добыл, из-за чего он рисковал жизнью,  — Марк сделал ударение на слове "для тебя" или, может, Марии так показалось. Они вернулись к кабине. На полу лежал рюкзак с вещами, кислородная маска, сорванная с Макса и ремень с боевым снаряжением. Марк постарался все это ухватить одной здоровой рукой. Маша помогла вынести тяжелую сумку. Мужчина не стал отказываться от помощи, хотя боялся, что девушка испугается при виде многочисленного боевого снаряжения. Но Маша была не из числа слабонервных. Она не обратила даже внимания на ножи и пистолет, прицепленные к ремню. Все мысли были занятии Максом. Вдвоем они спустили снаряжение на первый этаж и затащили в боковой коридор.
        — Пусть пока полежат здесь. Я потом разберу все. Спасибо, Мария, помогла больному человеку. Пойдем, посмотрим, что там ещё осталось.
        Они вернулись к кабине. На полу в дальнем углу Маша увидела небольшую пачку документов. Она подняла бумаги и была удивлена тяжестью стопки. В отличие от предыдущих, это были небольшие тонкие листы, очень похожие на типографскую бумагу. Приглядевшись к тексту, Мария воскликнула от удивления. Весь текст был написан мелким убористым почерком на немецком языке.
        — Марк, ты знаешь немецкий язык?
        — Вообще-то да, хотя я итальянец.
        — Посмотри, может, я ошибаюсь.
        Мария протянула мужчине стопку бумаги. Он взглянул и присвистнул от неожиданности.
        — Вот это да, оказывается, в этой богом проклятой стране живут не только чудища. Кто бы мог подумать?
        — Пойду разбираться,  — Мария взяла бумаги и пошла в кабинет. Но, постояв у двери, она не вошла, а заглянула сначала в операционную. Макс по-прежнему лежал без сознания. Он был подключен к аппарату искусственной вентиляции легких. Одежда лежала на полу, скорее напоминая кучу обгоревшей резины, чем что-то похожее на предмет гардероба. У Марии опять сжалось сердце, при виде неподвижного молодого человека. Она сделала глубокий вдох, сжала зубы и, стараясь не плакать, пошла в кабинет. Девушка занялась привычным уже делом. Отсканировала привезенные Максом документы. Затем запустила немецко-русский переводчик и получила русский текст на экране монитора. Прочитав несколько страниц, Мария поняла, что выбрать основную мысль она не сможет. Слишком уж важно было все, что там написано. Мария с минуту мешкала, но потом встала, вложила в принтер бумагу и нажала мышкой на значок «Печать». Аппарат монотонно загудел, выдавая один за другим листы бумаги с бесценной информацией. Девушка взяла ещё теплую стопку бумаги, повернула настольную лампу, чтобы осветить левую половину комнаты. Она села на диван и начала
читать. Через десять минут чтения Маша уже решила, что все написанное слишком страшно, чтобы быть правдой. Она отбросила стопку в сторону, сделала несколько шагов по комнате. Озноб от прочитанного, не проходил.
        — Неплохо было бы, прогуляться, отвлечься. Да и перекусить чего-нибудь не помешает.
        Мария вышла в коридор. Соседняя дверь была приоткрыта. Девушка тихо подошла и заглянула в палату. По-прежнему размеренно попискивал аппарат, отсчитывая пульс Макса, но аппарата ИВЛ уже не было. Около кровати Маша увидела стойку — Питер поставил Максу какую-то капельницу.
        — Ему лучше,  — с надеждой подумала Мария. Она сделала ещё несколько шагов вперед, стараясь не тревожить раненого. Макс ровно лежал на кровати. Сквозь ритмичное попискивание можно было услышать ровное дыхание юноши.
        — Спит,  — Мысль облегчения промелькнула в голове девушки. Она тихо повернулась и пошла к выходу.
        — Мария.
        Голос Макса был очень слабым. Мария повернулась и взглянула на юношу.
        — Подойди, пожалуйста.
        Он слабо пошевелил пальцами правой руки, как бы приглашая её присесть рядом. Мария торопливо, но осторожно подошла и села рядышком на стул. Макс приоткрыл глаза, взглянул на девушку и постарался улыбнуться. Но любое движение причиняло острую боль. Лоб покрылся испариной. Он чуть слышно застонал и снова закрыл глаза. Мария взяла с тумбочки салфетку и осторожно промокнула ею лицо юноши.
        — Не шевелись, пожалуйста, тебе будет больно. Лежи спокойно.
        Маша снова присела на стул рядом с кроватью. Она знала, что Макс слышит её, и хотела немного отвлечь его своими разговорами.
        — Питер сказал, что ты скоро поправишься. Марк идет на поправку очень быстро. Может и правда здешний климат благотворно влияет на человеческий организм. Свежий воздух всегда полезен. Особенно для тебя сейчас.
        Маша старалась не смотреть на юношу. Потому что при виде его недвижимого, на глазах опять наворачивались слезы. Она на несколько секунд замолчала, собираясь с мыслями. Юноша опять открыл глаза и пошевелил пальцами.
        — Ты чего-то хочешь? Может быть воды? Я не знаю, можно ли тебе пить.
        Девушка взглянула на Макса. Он приоткрыл глаза и опять застонал.
        — Пить?
        Юноша чуть слышно прошептал
        — Да
        Мария взяла стакан с водой, стоящий на тумбочке, и поднесла к губам больного. Макс сделал пару небольших глотков и опять закрыл глаза. Он пытался что-то сказать.
        — Нет, не говори ничего, тебе нельзя разговаривать. Макс, ты спи, набирайся сил. А я посижу рядом, если ты не против.
        Макс опять открыл глаза и чуть пошевелил пальцами. Маша взяла на себя смелость коснуться его руки. Она осторожно погладила его ладонь. Вдруг монотонный ритм прибора изменился и начал ускоряться. Маша взволнованно взглянула на показания датчика. Пульс участился.
        — Тебе хуже, может позвать Питера?
        Вместо ответа Макс сжал руку, и пальцы Марии оказались в его ладони. Маша почувствовала тепло, исходящее от юноши. По всему телу девушки словно прошел электрический разряд. Она боялась пошевелиться, чтобы не причинить Максу боль. Показания прибора постепенно приходили в норму. Пульс стабилизовался, хотя бился немного чаще, чем пару минут назад. Макс чуть поглаживал Машины пальцы своими.
        — Зачем он это делает? Может, я ему нравлюсь?
        А в душе Марии зародилась смутная надежда на симпатию со стороны юноши, как вдруг она в ужасе вспомнила — Он может прочитать мои мысли. Боже мой, стыд то какой! Он лежал все также неподвижно, но не спал. Маша знала это.
        — Он слишком слаб, чтобы читать мысли.
        А вслух сказала
        — Вы с Питером такие молодцы. Добыли очень ценную информацию. Мне осталось чуть-чуть доработать материал и можно будет вам все рассказать. Чуть позже, когда ты поправишься.
        — Знаешь Макс,  — голос Марии стал очень тихим.  — Я очень волновалась за тебя. Очень переживала.
        Макс сильнее сжал пальцы девушки в своей руке.
        — Он слышит меня.  — Марии стало стыдно от сказанных слов,  — вероятно, это неприлично. Что он может обо мне подумать.
        Мария посмотрела на Макса и встретилась с ним взглядом. Усталые и измученные, они были полны нежности и понимания. Мужчина снова постарался улыбнуться, застонал и закрыл глаза. Мария постаралась осторожно высвободить свою руку, но Макс ещё крепче сжал пальцы девушки. Он не хотел её отпускать. Мария ещё разок обтерла лицо больного влажной салфеткой. Затем она присела на краешек кровати и притихла. Она не знала, сколько времени провела у постели Маска, поглаживая его руку пальцами свободной руки. Несколько раз Макс открывал глаза, давая понять, что знает о присутствии девушки и не против этого. Но сил у больного было мало, и скоро он заснул, ослабив пальцы Марии. Девушка посидела рядом ещё несколько минут, прислушиваясь к размеренному дыханию Макса. Потом она осторожно освободила свою руку и встала — Макс не проснулся. Тихо, на цыпочках, она отошла от кровати и выскользнула из комнаты, прикрыв за собой дверь. Оказавшись в коридоре, девушка позволила себе вздохнула полной грудью. В холле на первом этаже ещё горел свет.
        — Не спят,  — Мария спустилась вниз и застала своих друзей за странным занятием. Все трое чистили оружие, которым предстояло воспользоваться в скором будущем. Марии показалось, что она застала их врасплох.
        — Не должна я была этого видеть! Уж очень они меня оберегают от страшной правды жизни.
        Мария знала, что её мысли станут известны каждому из присутствующих. Но сейчас она добивалась именно этого. А вслух она произнесла.
        — Вооружаетесь?
        — Готовимся,  — Марк наблюдал за реакцией Марии на увиденное. Но ужасных воплей с её стороны не последовало.
        — Я почти закончила перевод всех материалов. Как только все будет готово, расскажу все, что смогла раскопать. А пока скажу только, это не сказки на ночь.
        Больше Мария ничего не стала рассказывать. Хотя все трое прекратили свои занятия и ждали продолжения.
        — Кому-нибудь принести перекусить?
        Линда заговорила первой.
        — Мне только сок, а Марку завари, пожалуйста, зеленый чай.
        — И мне чай, только черный,  — Питер не стал пить кофе на ночь.
        — Подождите минуточку, я сейчас.
        Маша пошла на кухню и включила свет. В холодильнике стоял кувшин с апельсиновым соком. Девушка налила по стакану для себя и Линды. Приготовила чай для мужчин, захватила вазочку с мармеладом и печеньем, стоящую на столе. Все она составила на поднос и принесла в холл. Друзья поглядывали на Марию, словно чего-то, ожидая, но девушка не стала продолжать начатый разговор, а разговорила о другом.
        — Где вы берете продукты? Здесь ведь нет магазинов?
        — За покупками мы ездим к вам.
        В глазах Мари мелькнула тень удивления, и Питер поспешил немного пояснить.
        — Не совсем "к вам", но в ваше пространство. Самый удобный для нас портал в Финляндии.
        Маша посмотрела на стакан сока
        — Эти фрукты из Финляндии? Круто!!
        Она с небольшой долей любопытства взяла одну фигурку мармелада и откусила кусочек.
        — Вкусно!
        Друзья, наблюдавшие за её поведением и детской реакцией, рассмеялись. Линда с некоторой ноткой укоризны спросила
        — Не думаешь же ты, что все, что не из России не может быть съедобным?
        — Да уж не пластмассовое — точно.
        Последовал ещё один взрыв смеха, чему, признаться, Мария была очень рада. Она смотрела, как эта веселая компания попивает чай, обсуждая её недавние высказывания, и чувствовала себя очень спокойно и уютно. Через несколько минут поздний ужин был закончен. Мария собрала чашки на поднос и, уже уходя, сказала
        — Я заходила к Максу. Он выглядит очень слабым. Серьезно ранен?
        — Ему не хватило кислорода. В результате — сильный ожог легких. Отсюда — общая интоксикация организма. Я подключал его к аппарату ИВЛ, но, как оказалось, перестраховался. Организм справляется. Свежий воздух, витамины, отдых и через несколько дней наш боец будет в строю.
        — А капельница?
        — Глюкоза и витамины.
        — Ничего страшного?
        — Абсолютно.
        — Спасибо, спокойной ночи.
        Маша унесла поднос на кухню. Машинально помыла посуду. Навела порядок на столах. Выходя из комнаты — щелкнула выключателем. Уже на лестнице она обернулась и ещё раз пожелала свои друзьям спокойной ночи. Если бы в этот момент мысли Марии не витали так далеко, она бы заметила, что вся троица провожает её странными ироничными взглядами. Питер закинул руки за голову и откинулся на спинку дивана.
        — Ах, молодость, молодость? Где они, эти наши годы?
        При этих словах он обнял Линду, сидящую рядом, и нежно положил ей голову на плечо. Та слегка тряхнула головой, как бы стараясь отвязаться от него, но безуспешно.
        — По-моему, они будут хорошей парой,  — задумчиво произнес Марк, глядя в никуда, словно пытался представить будущее.
        — Макс заслужил быть счастливым. Столько лет прожить в одиночестве, когда рядом нет родного человека, это очень тяжело. Одна проблема — он живет здесь. А она скоро вернется домой,  — Казалось, что Линда уже не в первый раз задавала себе этот вопрос.
        — Каждый из них может сам сделать выбор. Поживем — увидим,  — Марк закончил разговор и опять принялся за оружие. Его поврежденная рука ещё плохо слушалась. Что приносило мужчине массу неудобства.
        Мария поднялась на третий этаж в свою комнату. Она приняла горячий душ, вытерла волосы полотенцем. Накинула поверх пижамы мягкий халат и в задумчивости остановилась у кровати. За последние полчаса она не смогла сформулировать в голове ни одной законченной мысли. В мозгах была какая-то рассеянность. Мария "витала в облаках". Сердце её часто и тревожно билось, словно хотело что-то сказать.
        — Пойду, посмотрю, как он себя чувствует — сказала сама себе Мария,  — только одним глазком. Я тихо, не буду его будить.
        Мысли в голове Марии сразу сконцентрировались и стали четкими. Вот, что на самом деле желала её душа — быть рядом с Максом. Маша сунула ноги в мягкие домашние тапочки и неслышно заскользила по коридору. Быстро спустилась на второй этаж и прислушалась. Она не хотела, чтобы друзья заметили её вылазку. Все тихо, только монотонный звук голосов доносился из холла. Маша пошла дальше. Она осторожно приоткрыла дверь и заглянула в комнату. Тихо и размеренно попискивал прибор. Мария постояла минуту в дверях. Нет, она не могла уйти. Это уже не в её силах.
        Макс застонал во сне. Маша тут же оказалась рядом с кроватью. Крупные капли пота опять выступили на лбу больного. Мария, нежно прикасаясь, вытерла их салфеткой. Мужчина не проснулся.
        — Может у него жар?
        Нет, температура на датчике была даже немного ниже нормы. Макс опять застонал.
        — Я не оставлю его одного.
        Оглядевшись, Мария увидела небольшое кресло в дальнем углу комнаты. Она быстро отодвинула стул от кровати и побежала за креслом. Когда девушка подняла его, то поняла, что оно несколько тяжеловато.
        — Это не страшно. Главное не шуметь.
        Осторожно, мелкими шажками, но кресло было доставлено, куда и следовало. Мария постаралась поставить кресло как можно ближе к кровати. Она тихонько расположилась в нем и задумалась, глядя на красивое лицо юноши.
        — Ещё пару дней назад я даже не подозревала о его существовании. Сны, да, были сны, но это мне казалось только следствием богатой фантазии и не больше. И вот я здесь, рядом с ним. Даже хорошо, что он сейчас спит. Немного посижу, а потом уйду. Никто не заметит.
        Мария ошибалась. В эту минуту к дверям палаты подошел Питер, чтобы проверить самочувствие Макса. Но он увидел Марию, сидящую в кресле у кровати и не стал входить. И мысли девушки он прочел без труда. Питер снисходительно улыбнулся и удалился прочь.
        — Как состояние Макса?  — спросила Линда, едва он вошел в спальню. Питер пожал плечами, чем привел Линду в некоторое замешательство. На немой вопрос женщины он ответил
        — На сегодняшнюю ночь сиделка ему обеспечена, так что ничего не случится.
        С этими словами он нежно обнял женщину, привлекая к себе. Она засмеялась и ответила на поцелуй, нажимая кнопку выключателя.
        Мария же, сидящая в кресле у кровати спящего Макса, все ещё вела мысленный разговор со своей совестью о правилах приличия. К счастью её мысли были недоступны для посторонних. Макс тихо постанывал время от времени. Рука, лежащая поверх одеяла шевельнулась и Маша вздрогнула.
        — Проснулся? Нет, спит
        Девушка перевела дыхание и немного успокоилась. Она осторожно дотронулась до полуоткрытой ладони юноши. Как она хотела, чтобы он опять сжал в своей руке её пальцы! Так и произошло. Макс инстинктивно сжал ладонь. Маша услышала глубокий вздох спящего, после чего дыхание опять стало ровным. Девушка откинула голову на спинку кресла и любовалась красивыми правильными чертами спящего. Она не заметила, как её глаза закрылись, и она забылась в сладком сне. Ей снился Макс. Он шел по тропинке из леса навстречу Марии, улыбаясь открытой чистой улыбкой. Легкий ветерок шевелил его вьющиеся волосы, переливающиеся под лучами утреннего солнца. Потом и этот сон исчез. Маша спала тихо и безмятежно. В этот момент она была счастлива.


        IX.
        Макс открыл глаза и осмотрелся. Он увидел высокий белый потолок огромной комнаты. Полумрак разбивал неяркий свет, исходивший из дальнего угла. Вокруг было тихо, только монотонное попискивание чего-то действовало на мозг усыпляюще. Он пошевелил головой, немного повернулся, и резкая боль пронзила всё тело. Лучше было не шевелиться. Макс застонал и опять закрыл глаза. Спать не хотелось. Он начал прокручивать в памяти события, которые произошли с ним за последнее время, т. е. после того, как он с Питером через портал перенеслись в Змаркию. Они оказались среди крутых скал. Питер постарался замаскировать вход, завалив его камнями. Температура воздуха была немного повышенной. Да и дышать было очень тяжело. Мужчины достали из рюкзаков маски-противогазы с кислородными баллонами. Питер привесил свой баллон на ремень справа, надел маску и помог Максу сделать то же. Затем он достал карту и молча указал направление движения для себя — направо, для юноши- на северо-запад. Макс кивнул головой, давая понять, что знает куда должен идти. Питер сложил карту во внутренний карман, застегнул молнию на костюме и
вопросительно взглянул на партнера. Макс хлопнул себя по груди — его карта также находилась во внутреннем кармане костюма. Мужчины пожали друг другу руки и разошлись в разные стороны.
        Максу предстояло преодолеть путь намного длиннее, чем Питеру. Терять попусту время не следовало. Первые несколько километров Макс преодолел довольно быстро, так как находился в пустынной местности и не опасался встретить кого-либо. Он передвигался легким бегом, останавливаясь только для того, чтобы оглядеться. Вот уже мрак начал рассеиваться, и воздух стал более прозрачным.
        — Скоро рассвет.  — Макс взглянул на часы.  — Нужно торопиться.
        Он сделал короткий привал, спрятавшись за огромным валуном. Мужчина достал карту и постарался определить свое местонахождение.
        — Двигаюсь в правильном направлении.  — уверенно оценил он обстановку.
        — Было бы хорошо немного срезать. Макс в бинокль рассматривал лежащую впереди каменистую местность и сравнивал её с картой, стараясь найти более короткий маршрут к крепости, точное местонахождение которой он пока ещё не знал. Наконец он решил идти по самому краю каньона. Макс надеялся таким образом выиграть несколько километров.
        — Да и проще будет заметить крепость, если, конечно мои рассуждения верны. Но других вариантов нет.
        Макс спрятал бинокль, закинул рюкзак за спину и побежал вперед. Пока ещё сумрачно, необходимо было преодолеть большую часть пути. С восходом солнца стала повышаться температура воздуха. Двигаться было уже сложнее. Тропа была очень узкой и извилистой. Макс снова и снова останавливался, чтобы оценить безопасность маршрута. Пару раз по пути встречались завалы. Мужчина обходил их, стараясь не отклоняться от маршрута. Когда в очередной раз Макс осматривал местность в бинокль, ему показалось, что он видит за дальней вершиной каньона клубы дыма. Он пригляделся — дым был серовато-сизого цвета.
        — Это не долина гейзеров, и не выбросы газов из земной коры.
        Макс был уверен, что этот дым имеет не естественный источник возникновения.
        — Стоит подобраться поближе. Может это то, что нужно.
        Макс начал карабкаться по крутому склону на небольшую гору. Затем пришлось спускаться вниз. После десяти минут передышки Макс опять двинулся вперед. Через два часа очень уставший, он забрался, наконец, на вершину каменного хребта и увидел, что впереди внизу раскинулась огромная долина. Он затаился среди камней и стал наблюдать. В бинокль Макс старался разглядеть подробности. В самом центре долины располагался комплекс из нескольких строений, связанных между собой воздушными переходами. Дым шел из труб, крайнего здания, которое было намного выше остальных.
        — Где охрана? Где главный вход? Как пробраться внутрь?
        Одни вопросы. Ответов на них пока не было. Очень долго Макс лежал неподвижно среди острых камней, наблюдая за происходящим в крепости и вокруг неё. Он насчитал около полутора десятков в Змарков, охранявших крепость. Кроме них были ещё рабочие — Змарки, чуть меньше ростом. Они таскали камни внутрь крепости, выносили бочки с какими-то отходами. Словом, выполняли всю черновую работу. Макс решил уже, что постарается пробраться в крепость через дверь для рабочих. Эта дверь часто оставалась открытой. Но в это время он увидел, как открылась одна из боковых дверей, и из неё вышел человек. Макс не поверил своим глазам. Он внимательно осмотрел вышедшего через увеличение бинокля — определенно, это был мужчина лет сорока- сорока пяти. Он был небольшого роста, худосочного телосложения. Редкие седые волосы были небрежно зачесаны назад. Разведчик постарался рассмотреть лицо мужчины. Оно показалось болезненно бледным. Его небольшие, глубоко посаженные глаза, были красными и долго привыкали к солнечному свету. На лице мужчины была маска, почти такая же как у Макса.
        — Откуда здесь человек? Он живет здесь? Что он тут делает?
        Вдруг одна страшная мысль проникала в голову мужчины
        — Этот человек в белом халате. Мария что-то говорила про клинику для опытов. Неужели опытами занимаются люди? А кто тогда подопытные?
        Он уже знал ответ на свой вопрос, но боялся сформулировать его даже мысленно.
        — Неужели для опытов тоже используются люди? Ужас какой-то.
        Макс почувствовал, как волосы на голове невольно зашевелились. Но теперь он уже не следил за Змарками. Единственным объектом наблюдения этот человек в белом халате. Ещё несколько минут постоял, глядя по сторонам, а потом вернулся внутрь крепости. Дверь за ним закрылась.
        — Он здесь один, или могут быть ещё? Никто его не охраняет, значит, он не пленный. Живет и работает здесь по собственному желанию. Мерзкий предатель!
        Макс был зол до предела. Ему хотелось немедленно сорваться с мест и ворваться в крепость. Но он взял себя в руки.
        — Нельзя светиться. Моя вылазка не должна быть замечена никем. К войне сейчас мы ещё не готовы. Мне необходимо вернуться живым и не с пустыми руками.
        Он пролежал в засаде ещё минут сорок, наблюдая за перемещениями рабочих. Он обратил внимание на двух. Они вышли из тех же дверей, что и человек. Впереди себя они катили тележку. С удивлением для себя Макс увидел, что на тележке лежало свежевыстиранное белье. Рабочие подкатили тележку к правому углу крепости и стали натягивать веревки.
        — Белье будут сушить.  — Макс был рад такому повороту событий.
        -. Макс дождался, пока все белье было развешено, и рабочие вернулись в помещение. На веревке осталось висеть с десяток простыней, много полотенец и пара белых халатов.
        — Хоть бы один оказался в пору. Вряд ли я буду похож на доктора, но стоит попытаться.  — Макс оглядел всю территорию и стал осторожно спускаться вниз. Небольшими перебежками он добрался до правого угла крепости, вжался в стену и опять огляделся. Никого не было поблизости.
        Мужчина добрался до халатов и сдернул с веревки самый большой. Он быстро надел еще влажный халат и постарался его запахнуть
        — Вроде бы ничего. Подходит. Вот только ботинки?
        Макс взглянул на свои ноги, обутые в альпинистские спецботинки.
        — Ботинки для доктора крутоваты. Но выбора нет. Босиком я туда не пойду.
        Макс прижался к стене и стал ждать, наблюдая за боковой дверью. Ему повезло. Минут через десять она опять открылась. Двое рабочих вывезли тележку с мусором и покатили её к скалам. Дверь осталась открытой. Макс кинулся вперед и скоро уже был внутри.
        — Здесь может быть охрана.
        Мысль была не только запоздалой, но и бесполезной. Другого варианта могло вообще не представиться. Мужчина затаился за дверью и осмотрелся. Вглубь здания вел длинный широкий коридор, освещенный лишь несколькими лампами дневного света, вмонтированными в своды высокого потолка. Поэтому вокруг царил полумрак. Макс был доволен.
        — Это как раз для меня. Может, останусь незамеченным. Итак, куда будем продвигаться, приятель? Вперед?
        Он двинулся по коридору, стараясь выглядеть спокойным и естественным. По правой стороне коридора он заметил несколько боковых дверей. Попытался их открыть, но безуспешно.
        — Может кодовые замки?
        Нет времени на обследование.
        Мнимый врач двинулся дальше. Впереди послышались приглушенные голоса. Макс остановился и прислушался. Разговаривали на немецком языке.
        — Этот человек не единственный в крепости. Сколько их? Кто они?  — Множество мыслей, обгоняя друг друга, сновали в мозгу Макса. Но ответов пока не было. Юноша подошел поближе, надеясь уловить общий смысл разговора. Одна из дверей была чуть приоткрыта. Голоса доносились оттуда. Макс оглянулся. Необходимо было где-то спрятаться. У противоположной стены на приличном расстоянии друг от друга были расставлены пластиковые контейнеры, вероятно для отходов. Макс не раздумывая, кинулся к ближайшему, открыл крышку и заглянул внутрь. Контейнер был наполовину пуст. Для мужчины места было достаточно. Он осторожно забрался внутрь и закрыл над собой крышку. Какая удача — в боковой части контейнера имелось несколько горизонтальных отверстий, вероятно для вентиляции.
        — Смогу наблюдать за происходящим.
        Макс затих и прислушался. Собеседники в комнате вели неторопливый разговор. Юноша прекрасно знал немецкий язык. Но сейчас смысл некоторых выражений разобрать так и не смог.
        — Вероятно какое-то наречие. Не важно. Общего смысла достаточно.
        Из разговора он понял, что перед ним действительно два врача. Они разговаривали о работе с некоторой долей пренебрежения.
        — Сколько сегодня?
        — Восемь.
        — Как их состояние?
        — Что с ними сделается. Чертята маленькие. Растут как на дрожжах. А твои дела? Все нормально.
        — Требуется новый материал. Слишком сильный износ контингента.
        — Обещают в ближайшее время большое пополнение. Штат хотят увеличить в несколько раз.
        — Скоро будем руководить бригадами врачей.
        — Может самим не придется выполнять эту грязную работу. Да, Фридрих, как твои мемуары?
        — Работаю над ними. К сожалению времени свободного очень мало.
        — Зачем тебе это нужно, вспоминать ещё раз весь этот кошмар.
        — Память об ученом должна пережить его на несколько столетий. Скоро закончу свою работу и с кем-нибудь передам к нашим, чтобы опубликовали. Этот будет бомба для человечества!
        — Кто согласится передать?
        — Деньги, друг мой, сделают все. Меня ждет всемирная слава. Эта папочка хранит столько секретов, что никому и не снилось.
        Макс сквозь щель контейнера старался разглядеть, что происходило внутри комнаты, но безуспешно.
        — Отличный кофе! Как тебе удается договориться о поставках.
        — Я близко сошелся с командиром отделения разведчиков. Сейчас они часто стали выбираться за информацией. В ближайшее время готовится серьезная операция.
        — Он выдает тебе военные тайны? Какой болван!
        — Только намеки. Сам я человек не военный, поэтому интересуюсь его делами настолько, насколько это может быть выгодно для меня.
        — Холодный расчет и никакого любопытства?
        — Ты абсолютно прав.
        Их разговор был прерван резким звуком телефонного звонка. Трубку взяли. После нескольких секунд молчания Макс услышал, как один из врачей произнес несколько слов на непонятном ему языке.
        — Язык Змарков — догадался Макс, других вариантов не было.
        Мужчина положил трубку.
        — Перерыв окончен. Нас ждут в отделении.
        — Что-то случилось.
        — Нет, у тебя опять пополнение.
        — Ещё один маленький звереныш?
        — О, не говори этого вслух. Если кто услышит, можешь дорого поплатиться за свои слова.
        — Для главной мамочки новая забава?
        — Верно.
        Макс услышал щелчок от резинок, закрывающих папку с бумагами.
        — Ты рискуешь оставлять свои мемуары в кабинете. А если они попадут в чужие руки?
        — Об этом не стоит беспокоиться. Никто ведь здесь не знает нашего родного языка. Для них это лишь медицинские записи. Что, впрочем, сущая правда. Пойдем, друг мой, нас ждут великие дела!


        X.
        Мужчины вышли из кабинета и пошли по коридору. Макс видел их удаляющиеся фигуры. Звук шагов стих. Но он выждал ещё несколько минут. Затем он осторожно приоткрыл крышку контейнера и огляделся. В коридоре было пусто. Мужчина выбрался из контейнера, отряхнул мусор с халата и поспешил к двери кабинета.
        — Мемуары этого полусумасшедшего доктора — настоящая находка. Держу пари, что он в подробностях описал все, что здесь происходит. Добыть такой материал, это все равно, что взять «языка». Да и потом, это единственный источник информации на данный момент. Времени на поиски уже нет.
        Макс был уже в кабинете. Он торопливо оглядывался, стараясь определиться, откуда начать поиски. На тумбочке рядом с телефоном лежала толстая черная папка. Юноша рванулся вперед и схватил её. Он снял резинки, закрывающие папку сверху и снизу, и осторожно открыл. Внутри лежали небольшие белые листы бумаги, исписанные мелким почерком по-немецки.
        Макс пролистал бумаги, отрывками прочитав несколько слов.
        — Да, это то, что нужно.
        Он взял бумаги и спрятал их во внутренний карман прорезиненного костюма. Папку же он вернул на место в прежнем виде.
        — Может, не так быстро хватятся. Все, первая часть задания выполнена. Теперь главное — вернуться обратно.
        Он осторожно выглянул у коридор. Пусто. Прижимаясь к стене и прислушиваясь к каждому шороху, Макс двинулся к выходу. Вот она, заветная дверь. Он потянул за ручку, дверь не поддалась.
        — В ловушке.  — Мелькнула нехорошая мысль, но на смену её сразу же пришла другая.
        — Не паникуй, осмотрись.
        Макс стал на ощупь обследовать дверь снизу вверх. Ему повезло. На высоте около полутора метров от пола, он обнаружил небольшую кнопку.
        — Что это, потайной замок или сигнальная кнопка? Нажать или нет нужно? Вариантов нет, рискну.
        Макс нажал на кнопку, весь организм его сжался, ожидая воя сирены. Но раздался негромкий щелчок и больше ничего. Тишина. Мужчина опять попробовал открыть дверь и на этот раз удачно. Тяжелая дверь медленно открывалась. Макс выскочил из темного мрачного здания и оказался на улице. И в это момент он совершил свою самую большую ошибку. Когда он несколько часов назад забрался в контейнер с мусором, то ему пришлось снять маску-противогаз. Во-первых, запас кислорода был на исходе, во-вторых, она мешала ему свободно дышать. Воздух в помещении, вероятно, очищался каким-то образом и Макс не чувствовал неудобств с дыханием. Поэтому, когда он оказался на улице, то сделал глубокий вдох и тут же почувствовал сильную боль в груди. Он забыл о мерах предосторожности и обжег легкие и дыхательные пути горячим ядовитым воздухом, перенасыщенным углекислым газом и кислотными испарениями. У Макса закружилась голова, и он чуть не потерял сознание. Прислонившись к стене, он постоял несколько секунд.
        — Необходимо добраться до своих вещей. До второй кислородной маски.
        Мужчина оттолкнулся от стены руками и побежал к скалам так быстро, как ему позволяла нестерпимая боль. Он карабкался по камням, стараясь не останавливаться, так как боялся потерять сознание и упасть вниз.
        — Ещё немного, совсем рядом.
        Из последних сил Макс перевалился через большую каменную глыбу и оказался у своем убежище. Он подполз к расщелине и хотел вытащить рюкзак. Сил не было. Решил расстегнуть молнию. Удалось. Запустил руку внутрь рюкзака и на ощупь стал искать маску. Нашел. Постарался достать. Вот она. Быстро, непослушными руками надел её, нажал на клапан. Всё. Макс затих на несколько минут. Кислород, поступающий теперь в кровь, распространился по всему организму. Сознание понемногу прояснялось. Но боль не проходила. Каждый вдох давался ему с большим трудом. Организм казалось "горел изнутри".
        — Нужно принять что-нибудь обезболивающее и двигаться вперед. Времени нет.
        Макс опять постарался вытащить рюкзак. Медленно, понемногу это удалось.
        — Здесь должна быть аптечка. Линда никогда не забывает положить её. Макс достал небольшую мягкую голубую сумочку с самыми необходимыми лекарствами.
        — Хорошо бы здесь была какая-нибудь микстура. Таблетку я проглотить вряд ли смогу. Макс остановил свой выбор на средстве для снятия изжоги и боли в желудке. Лучших вариантов не было. Подумав немного, он достал ещё шприц, заправленный дозой сильного обезболивающего средства. Сначала он сделал себе укол. Затем выпил суспензию. Через несколько минут, он почувствовал некоторое облегчение. Но полностью боль не исчезла.
        — И не исчезнет,  — объяснил сам себе Макс.
        — Терпи.
        Макс собрал свои вещи, сложил рюкзак. Огляделся проверить, не осталось ли следов его присутствия здесь, и двинулся в обратный путь. Теперь он решил изменить маршрут и выбрал более короткий, но более опасный.
        — Необходимо выиграть время,  — только эта проблема его волновала. О собственной безопасности он уже не думал.
        Обратный путь Макс помнил смутно. Сколько раз он падал? Как поднимался? Все было как в тумане.
        Когда он добрался, наконец, до портала, уже смеркалось. Кислород почти закончился. Сил не было вовсе. Он немного передохнул, лежа на камнях в нескольких метрах от пещеры.
        — Хватит ли у тебя сил преодолеть эти метры?
        Макс не был уверен в себе.
        — Ты должен. Чтобы ещё разок увидеть её. Нельзя быть слабым.
        Каждый раз, когда Макс закрывал глаза, в сознании его возникал образ Марии. Её теплый взгляд нежных глаз как бы звал к себе. Мягкие, чуть полноватые губы, немного тронутые улыбкой… Макс все бы отдал, чтобы прикоснуться к ним сейчас… Эти видения заставляли ослабевшего юношу продолжать путь. И вот сейчас остался последний шаг. Макс тяжело поднялся. Ноги абсолютно не слушались. Голова кружилась. Макс медленно двигался вперед, держась свободной рукой за стену. В полумраке пещеры было чуть прохладнее, чем снаружи. Мужчина остановился, перевел дыхание и пригляделся. Площадка портала находилась всего в пяти метрах.
        — Ещё один рывок,  — он изо всех сил оттолкнулся от стены и побежал вперед. На площадку Макс упал, потеряв последние силы. В полубессознательном состоянии он нащупал большую кнопку и нажал на неё… Что было дальше он не знал…
        …и вот теперь он пришел в себя. Макс постарался сообразить, где он, и скоро пришел к выводу, что он дома, в импровизированной палате, которую Питер оборудовал на случай экстренной помощи при ранениях. Интересно, его ранения очень тяжелые? Если не шевелиться, то ничего не болит. Но очень хотелось пить. Макс пошевелил рукой и почувствовал в ладони что-то теплое и мягкое. Он опустил взгляд и увидел Марию, спящую в кресле около кровати. Она держала его за руку. В комнате был полумрак, но Макс сразу узнал её. Он узнал бы её даже в полной темноте. Сердце взволнованно забилось, что сразу же отразилось на частоте звукового сигнала на аппарате.
        — Мария может проснуться!
        Макс перевел дыхание и постарался успокоиться. Он готов был лежать так вечно, только бы держать её маленькие пальчики в своей ладони. Но Мария спала очень чутко и почувствовала малейшее движение руки больного. Она сразу открыла глаза и испуганно взглянула на приборы.
        — Сердцебиение участилось! Что случилось?!
        Мария перевела взгляд на больного и их глаза встретились. Во взгляде Макса было столько нежности, что Мария не смогла оторваться. Ей показалось, что она падает в омут этих глаз и не знала, сколько времени продолжалось ЭТО… Девушка очнулась, когда поняла, что от волнения забыла, как дышать. Макс первым смог справиться с волнением.
        — Привет — произнес он нежным шепотом.
        — Молчи, тебе вредно.
        — Ничего страшного, мне уже лучше.
        — Хочешь пить?
        Макс немного кивнул головой. Мария взяла стаканчик и помогла Максу попить.
        — Я как ребенок?! Столько проблем создал для всех.
        — Ну что ты! Ты герой!
        Мария поставила стаканчик и опять села в кресло. Юноше удалось поймать её руку. Он нежно сжал пальцы девушки в своей ладони. Маша руки не отняла.
        — Ей приятно мое прикосновение,  — с удовольствием заметил про себя Макс. От всех волнений, пережитых только, что почувствовал боль внутри и легкое головокружение. Чуть слышный стон невольно вырвался из груди. Но Мария заметила это.
        — Тебе хуже?
        Макс не ответил, лишь покачал головой. Мария взяла влажную салфетку и слегка обтерла лицо юноши, опять покрывшееся крупными каплями пота.
        — Не разговаривай, ну, пожалуйста. Побереги себя,  — в просьбе Марии чувствовалась неподдельная тревога.
        Как бы невзначай она дотронулась до волос Макс, стараясь расправить спутавшиеся локоны. Да нет же, Мария просто не смогла удержаться от желания погладить его. Макс сразу же отреагировал на прикосновение девушки. Он поднес её руку к своим губам и стал нежно целовать каждый пальчик, каждый ноготок. В груди Марии что-то сжалось и все поплыло перед глазами. Сладкая истома пронзила все тело. Но Маша нашла в себе силы и первой пришла в себя. Она приложила палец к губам юноши.
        — Тш…
        Потом осмелилась и поцеловала его в лоб. Быстро повернулась и выбежала из палаты…
        Мария вбежала к себе в комнату. Щеки её горели. Сердце билось, будто рвалось прочь. Нежный взгляд юноши по-прежнему не покидал её воображения.
        — Влюбилась, дурочка! Кто он — герой, супермужчина, красавец. А ты?
        Мария пошла в ванную и приняла прохладный душ. Немного помогло. Девушка присела на кровать, вытерла волосы полотенцем и взглянула на часы.
        — Скоро рассвет. Нужно собрать воедино все мысли и записи, чтобы рассказать сегодня, что узнала о жизни Змарков. Ты, Машенька, здесь только за этим. И никаких фантазий! Забудь!
        Она слегка расчесала влажные волосы, переоделась и пошла в кабинет. В коридоре второго этажа девушка остановилась и прислушалась. Из палаты, где лежал Макс, доносились монотонное попискивание аппарата. Мария удовлетворенно кивнула и вошла в кабинет. Опять знакомый диван и бумаги лежали там же, где она вчера их оставила. Девушка взяла из вазы яблоко, села на диван и продолжила чтение.


        XI.
        …Макс лежал в одиночестве, глядя луч света, исходившей от лампы в дальнем углу комнаты. Ещё несколько минут назад все было так прекрасно — Мария была рядом. Он мог видеть её милое лицо, ловить на себе взгляд нежных голубых глаз. Юноше даже показалось, что беспокойство девушки о его здоровье является неподдельным. И вот теперь её нет. Она просто встала и ушла. Даже нет, убежала.
        — Может я чем-то, обидел её? Или, скорее всего, она увидела, что мне немного лучше и беспокоиться больше не о чем,  — теперь молодой человек смог объяснить её присутствие рядом с ним этой ночью.
        — Девушка просто исполняла роль ночной сиделки, не более того. А я глупец, посмел надеяться…
        Макс был зол на себя за те чувства, которые он испытывал к девушке, и которые должен был уничтожить ещё в самом начале. От всех пережитых волнений он опять почувствовал сильную боль по всему телу и застонал. Мужчина закрыл глаза, стараясь выбросить из головы воспоминания о присутствии Марии, как обычный эпизод из жизни, не достойный внимания.
        — Ах, если бы только это было так просто сделать!
        В коридоре послышались чьи-то шаги.
        — Может это она?  — Макс закрыл глаза и притворился спящим.
        Шаги замерли на минуту у дверей, но потом кто-то вошел в палату.
        Питер остановился у кровати Макса и взглянул на показания приборов. Чуть коснулся прохладной ладонью до лба.
        — Не притворяйся. Я знаю, что ты не спишь. Как самочувствие? Где болит?
        — Привет, Питер,  — голос Макса был слабым и безнадежно грустным.  — Где болит? Везде.
        От внимания Питера не ускользнуло плохое настроение больного.
        — Вряд ли это от полученных ранений?  — подумал Питер и решил ненавязчиво выяснить, что к чему.
        — Это очень серьезно. Придется провести более детальное обследование. Вчера вечером, признаться, ты выглядел даже лучше. Неужели, твоя ночная гостья плохо за тобой ухаживала?
        — Он знает, что Мария была ночью в палате? Конечно, это он сам её попросил присмотреть за мной.
        — Твоя идея была поухаживать за мной?  — нотка злости в голосе Макса выдала его переживания.
        — Ну что ты, я бы никогда не посмел отвлечь Марию от её работы. Это была её идея. Я вечером хотел зайти, взглянуть на твое состояние, но увидел её, сидящую в кресле около кровати. Не стал беспокоить. Думаю, она бы не хотела, чтобы её кто-либо видел. Знаешь, Мария, она немного стеснительная. Кажется, ты её не безразличен.
        — Ты так думаешь! Тогда я не понимаю… Полчаса назад она просто встала и ушла. Ничего не сказала.
        Макс в памяти опять прокручивал последнюю встречу с Марией. Питер прочел все мысли молодого человека, и засмеялся.
        — Все правильно! Какой реакции ты ещё мог ожидать от девушки. Ты пристаешь к ней с поцелуями, а она, по-твоему, должна радоваться? Глупо. Напротив, то, что она убежала, заметь — убежала, а не ушла, как раз и говорит о том, что ты ей нравишься.
        — Не понимаю.
        — Женщины! Их вообще невозможно понять. Даже и не пытайся. Просто поверь мне, моему опыту. Ответь лучше вот на какой вопрос — что ты к ней чувствуешь? Никогда раньше я не видел тебя в таком смятении.
        Макс замялся с ответом. Он очень хотел бы поговорить с другом о своих переживаниях. Тем более, что опыта у того действительно было намного больше. Одна проблема, юноше не мог сформулировать свои чувства.
        — Знаешь, когда я увидел её первый раз, подумал: "очень миленькая" и все. Но почему-то её образ постоянно возникает в памяти. Я хочу её видеть. Хочу, чтобы она на меня смотрела. Хочу, чтобы была рядом, очень близко. А когда она рядом, я забываю обо всем, дыхание сбивается. Питер, я сделал ошибку, тогда вечером, когда я нашел записку Марии, помнишь?
        — Конечно.
        — Я зашел в комнату. Она спала, сидя на стуле. Я перенес её на диван. Не следовало мне этого делать, наверное. Может, если бы я до нее не дотронулся, ничего бы не было.
        — Ты ошибаешься, мальчик мой, это судьба. Если бы она была тебе безразлична, ты бы не вошел тогда в её комнату. Симпатия, привязанность — высокие чувства, которые делают человека лучше. Может быть, это даже перерастет в Любовь. Твое счастье. Меня больше волнует другой вопрос. Как ты собираешься найти выход из создавшейся ситуации? Вы слишком далеки друг от друга. Понимаешь, о чем я?
        Конечно, Макс все понимал. Они жили в разных мирах, в разных пространствах. У Марии впереди была целая жизнь, полная радости и счастья. А у него — постоянная война, где каждый день может стать последним.
        — Не спрашивай меня Питер. Я пока ничего не знаю. Кроме одного — я никогда не смогу причинить боль этому дорогому для меня человеку.
        Мужчины замолчали. Питер не стал больше юношу расспросами.
        — Когда будет готов, сам продолжит начатый разговор,  — мысленно подвел он итог.  — А пока есть более неотложные проблемы.
        — Займемся твоим здоровьем. Расскажи, где все-таки болит, и что случилось.
        Макс вкратце рассказал о своей вылазке, ожоге легких и трудной дороге домой. Питер слушал, не перебивая. Теперь он смог оценить состояние здоровья раненого более объективно. К счастью опасности для жизни не было.
        — Все не так страшно, как показалось вчера. Полный покой, отдых и свежий воздух помогут тебе восстановиться в течение нескольких дней. Покапаем витамины, и все будет в норме.
        — Мне что лежать ещё несколько дней?!
        — Не обязательно. Попробуй встать. Голова не кружится? Отлично. Пойдем, провожу тебя до твоей комнаты. Возьми халат.
        Мужчины, не торопясь, вышли из палаты и осторожно поднялись по лестнице.
        — Вот и хорошо. Добрались. Приляг, отдохни.
        Питер помог юноше прилечь на диван. Накрыл его пледом и спросил.
        — Завтрак принести сюда. Или сможешь спуститься.
        Макс на секунду задумался. Он боялся, что может встретиться с Марией за завтраком. Не хотел показаться слабым и больным. Питер все понял.
        — Попрошу Линду принести сюда. Отдыхай.
        — Питер,  — мужчина остановился в дверях.
        — Прошу, не говори никому о нашем разговоре.
        — Конечно. Не беспокойся.
        Макс остался один. Он немного устал, пока поднимался в свою комнату. Юноша закрыл глаза и через несколько секунд задремал.


        XII.
        Питер вошел в спальню. Линда тихо спала, укутавшись в мягкое одеяло. Мужчина смотрел на неё, сравнивая чувства Макса со своими переживаниями многолетней давности, когда их отношения с Линдой только зарождались. Питер был намного старше юноши, пережил к тому времени потерю любимой женщины и ребенка. Много лет в сердце мужчины жила только ненависть к врагам, кем бы они не были. Весь смысл своего существования Питер свел к отмщению, рискуя жизнью. Возможно, он сам искал смерти, как освобождения от постоянной ноющей боли в груди.
        Вот тогда в его жизни и появилась Линда. Первые годы их знакомства прошли незаметно. Они боролись бок о бок с врагами, воспринимая друг друга, как партнеров, не более того. Но, со временем, Питер начал замечать, как ждет прихода Линды, волнуется, если долго её не видит. Да, он волновался, как мальчишка. Переживал, сможет ли Линда разглядеть в нем не только "отличного парня", но и нежного заботливого мужчину. Это чудо, что их чувства оказались взаимными. Теперь он знал, что появление Линды в его жизни — это судьба. Об этом он пытался сказать и Максу сегодня.
        Питер осторожно вышел из комнаты, чтобы не побеспокоить спящую женщину.
        Мужчина спустился вниз, включил телевизор и настроил спортивный канал. Он смотрел на велосипедистов, гоняющих по велотреку, не вникая в подробности происходящего. Мысли у мужчины были далеко отсюда. Он думал о жизни и судьбе.
        Размышления Питера были прерваны появлением Марка.
        — Доброе утро, дружище. О чем думаешь?
        — Привет, Марк. Думаю о жизни.
        — Что за философские нотки?
        — Настроение какое-то странное, беспокойное. Может, переживаю о предстоящей битве. Даже объяснить сложно.
        — Что объяснять, пойдем, кофе попьем.
        Мужчины отправились на кухню. Марк сварил по чашечке кофе, не нарушая размышлений Питера. Наконец, тот словно очнулся.
        — Ладно, хватит расслабляться. Скоро война, а я о чувствах.
        Марк внимательно смотрел на собеседника, но не расспрашивал. Они уже так давно знали друг друга, что привыкли не влезать в душу. Нужно будет, расскажет сам. Но Питер сменил тему.
        — Макс чувствует себя немного лучше. Но полное восстановление займет несколько дней.
        — Пусть не торопится. Пока ещё есть время.
        — В кровати его не удержишь. Помог ему перебраться в свою комнату.
        — Отдыхает?  — Питер кивнул головой в ответ.
        Послышались шаги, и на кухню вошла Линда. Питер налил и ей кофе, предложил несколько бутербродов. Марк заговорил, наконец, о деле.
        — Мария обещала рассказать сегодня, что смогла накопать о Змаркии. Как будем действовать дальше?
        — Думаю, стоит связаться с профессором Морганом, чтобы узнать, что новенького он изобрел для нас. Потом, необходимы кислородные маски получше. Запаса кислорода маловато. Особенно, если действовать придется днем. Температура повышается довольно значительно, с восходом солнца. Экипировку придется усилить. Что ещё?
        — Операцию нужно будет провести быстро.
        На несколько секунд все задумались. Молчание нарушила Линда.
        — Как здоровье Макса?
        — Идет на поправку. Кстати, не отнесешь ему завтрак, милая?
        — Конечно.  — Линда сделала несколько бутербродов, налила бокал горячего шоколада, поставила на поднос вазу с фруктами и пошла наверх.
        Макс сквозь сон услышал приближающиеся шаги, и сразу же открыл глаза. В комнату вошла Линда.
        — Привет, Макс, не разбудила?
        — Нет, ну что ты!
        — Тебе стоит немного подкрепиться. Вот, пожалуйста. Я оставлю, а потом заберу. Ты позавтракай, и отдыхай. Набирайся сил. А ближе к обеду спустишься вниз? Мария будет рассказывать о своих расследованиях. Или соберемся у тебя?
        — Нет!  — В голосе Макса Линда услышала панику и ужас,  — через секунду он справился с собой и продолжил уже спокойнее,  — я спущусь вниз.
        — Отлично.  — Женщина не совсем поняла причину поведения Макса, но выяснять ничего не стала. Она лишь пожала плечами и вышла из комнаты.
        — Соберёмся у меня!  — Макс негодовал.  — Конечно, я так болен, что теперь все будут с меня пылинки сдувать. А она… Она будет смотреть на меня сочувствующим взглядом. Нет, не надо меня жалеть! Со мной все в порядке!
        Макс резко встал с дивана и сделал пару шагов. Голова закружилась. Он оперся рукой на стоящий рядом стул, стараясь удержаться на ногах. Через несколько секунд головокружение прошло.
        — Может правда немного подкрепиться.  — Макс уже забыл, когда последний раз ел.
        Юноша съел парочку бутербродов, запивая горячим шоколадом. Очистил несколько мандаринов — любимый фрукт Макса, и с большим удовольствием съел. Настроение понемногу улучшалось. Он встал. Прошелся по комнате.
        — Нет, все же сил не прибавилось,  — он вернулся к дивану и опять прилег. Нащупал рукой пульт от музыкального центра, лежащий на полу около дивана, и нажал кнопку. Комнату наполнила тихая спокойная музыка.
        — Шопен.  — Макс любил классическую музыку. Она успокаивала не только нервы, но и лечила душу. Молодой человек закрыл глаза и расслабился, слушая волшебные звуки мелодии. Незаметно для себя, он опять задремал.


        XIII.
        Мария собрала весь материал воедино, несколько раз попробовала мысленно воспроизвести свой рассказ, чтобы не растеряться перед друзьями. В конце концов она твердо решила для себя.
        — Не экзамен же это, если что-то забуду сразу, смогу дополнить позже. Главное, по-моему, чтобы подробнее описать все происходящее в Змаркии. Она захватила свои записи и пошла вниз.
        — Сначала немного подкреплюсь. Сегодня ещё и крошки во рту не было.
        Мария зашла ну кухню. Линда хлопотала над плитой.
        — Привет, детка, обедать?
        — Да. Съела бы что-нибудь.
        — Салатик будешь?
        Линда положила в тарелку несколько ложек салата и большой кусок жареной рыбы.
        — Спасибо, Линда.  — Мария с удовольствием взяла вилку.  — Выглядит аппетитно.
        Маша была слишком поглощена едой, чтобы заметить, как в дверях появился Питер, и Линда чуть махнула ему головой. Но мужчина прочитал её мысли. Линда предлагала позвать Макса и Марка в холл. Сейчас Мария пообедает и будет начинать свой рассказ. Нужно, чтобы все были на месте. Питер согласился с ней и вышел. А Линда продолжала разговор с девушкой.
        — Вижу, ты не с пустыми руками.  — Линда кивнула в сторону бумаг, принесенных Марией.
        — Да, я готова рассказать, что узнала. Конечно, когда у вас будет время,  — поспешно добавила девушка.
        — О чем ты говоришь. Это самое главное. Мы готовы слушать хоть сейчас. Но, не торопись. Ешь.  — Линда пододвинула к Марии стакан яблочного сока.
        Когда через несколько минут Мария в сопровождении Линды вошли в холл, трое мужчин спокойно сидели на диване, с интересом наблюдая за ходом футбольного матча.
        — Друзья мои, Мария хотела бы кое-что нам всем рассказать. Если, конечно, есть у вас минутка времени.
        — Да, конечно,  — Марк выключил телевизор, и все обратили свои взоры на девушку. Линда присела рядом в кресло. Мария немного волновалась, но старалась не показать этого.
        — Я вам расскажу все, что смогла узнать о Змарках. Но это лишь теория. Каждый из вас, кто побывал там, смогут что-то дополнить или исправить. Итак…
        Змарки — это странные существа около двух метров ростом. Они передвигаются на двух ногах. Вообще строение их тела немного похоже на человеческое. Внешне они чем-то напоминают ящеров. На спине какие-то чешуйки и на голове тоже. И на лицо, по-моему, не красавцы. Но это не важно. Средняя продолжительность жизни- 350-400 лет. Умирают они, просто рассыпаясь на каменные кусочки различного размера. А вот появление их на свет похоже на рождение людей. В детстве Змарки имеют мягкую кожу, как пластилин. А с возрастом она твердеет, становится как глина, или как камень. Поэтому взрослые Змарки практически неуязвимы.
        Природные условия в Змаркии всегда были сложными. Растительности никакой нет. Одни горы и камни. Постоянные извержения вулканов, пожары. Воздух перенасыщен углекислым газом и кислотными испарениями. Он не пригоден для человеческого дыхания.
        При этих словах она взглянула на Макса, как на живое подтверждение сказанного.
        — Но для Змарков такой воздух вполне пригоден для жизни. Чем они питаются, я так и не поняла. Слово «еда» вообще нигде не проявилось. Они что-то пьют, какую-то смесь, придающую силы. Не знаю, что это. Далее. Уровень умственного развития нации находится на достаточно высоком уровне. Представители правящих кланов всегда занимались образованием своих потомков. Они также как и вы способны перемещаться в разные временные пространства и широко используют эти возможности. Но об этом после.
        Самое главное — у них особи обоеполые. Есть и мужчины, и женщины. Женщины немного мельче мужчин. Основная их задача — воспроизводство нации. Детей в каждом клане всегда было много. Нация процветала. Но несколько столетий назад у них случилась какая-то трагедия. Как я поняла, упал метеорит или что-то в этом роде. Короче говоря, уровень радиации превысил все допустимые пределы в несколько сот раз. И Змарки не смогли справиться с этой бедой. Почти все дети погибли, а женщины хотя и выжили, но потеряли способность к воспроизводству потомства. Нация стала вымирать. Их врачи и ученые пытались лечить женщин, но безуспешно. А потом они решили помощь искать извне. Вот тогда они и стали активно использовать свои возможности перемещения в различные временные слои. Змарки могут изменять облик, перевоплощаться. Поэтому они беспрепятственно стали проникать в разные временные пространства и проводить исследования, никем не замеченные и не привлекая к себе внимания. После долгих лет исследований Змарки нашли подходящий для них материал. Им оказались люди. Женщины Змаркии вынашивали детей, так же как и люди.
Поэтому было решено использовать наших женщин в качестве инкубатора, для своего потомства. Вот тогда и стали эти чудовища воровать женщин и привозить к себе. Необходимо сказать, что первые опыты оказались неудачными. Женщины не могли выжить в условиях Змаркии и погибали. Затем была создана специальная клиника, где воспроизводились все условия Земли — воздух, питание, чистая вода. Но и после всего этого опыты чаще оканчивались неудачей. Большинство женщин погибало за несколько дней до родов. Шли годы, но ученые Змаркии не остановились. Для лечения земных пациентов было решено привлекать земных врачей. Первых специалистов они попросту украли. Но немногие из них согласились работать на врагов. Остальные предпочли смерть. Те же, кто остался работать в клинике, польстились на огромные богатства, обещанные взамен. С тех пор Змарки всех медиков просто покупают за огромные деньги. Надо сказать, что с появлением медиков положение женщин несколько улучшилось. Теперь до гибели уже не доходило. Врачи предпочитали делать кесарево сечение, чтобы сохранить жизнь женщине и ребенку. Новорожденных сразу же забирали
себе женщины Змаркии на воспитание. А земные женщины после операции восстанавливали свои силы и использовались повторно. Но больше двух- трех родов пациентки все равно не переживали. И Змарки опять отправлялись за новым опытным материалом. Ужасы рассказываю? Это ещё не все. Несколько лет назад, когда стали поговаривать о конце света, предсказанном народами Майя, Змарки, почему-то зацепились за эту версию. Их ученые провели большую исследовательскую работу и пришли к выводу, что в 2012 году на солнце произойдут сильные взрывы. Огромный выброс солнечной энергии достигнет Земли и практически уничтожит планету. Но не полностью Ученые просчитали, что их временной слой, как один из внешних, будет уничтожен полностью. А наш мир из зелено-голубой планеты превратится в безжизненную каменистую пустыню. Как раз то, что необходимо для существования Змарков. Поэтому было принято решение, незадолго до критической даты 23.12.2012 г. Перебраться к нам, чтобы выжить. Но и здесь для Змарков существуют проблемы. Если погибнут все люди, то не будет материала для опытов. К этому решили подготовиться заранее. Змарки
разработали операцию по массовому пленению женщин Земли с целью увеличения численности своей нации. Они решили в начале 2010 года взять в плен огромное количество женщин — миллионы. За время, что осталось до критического дня каждая сможет родить дважды. Прирост населения будет обеспечен.
        Мария закончила свой страшный рассказ и посмотрела на слушателей. Все молчали… только через несколько минут Марк начал разговор.
        — Ничего не скажешь, жуткую историю ты нам поведала, детка. Выходит, эти чудища воспринимают людей, как подопытных кроликов? На какое время планируется операция?
        — На начало 2010 года.
        — Осталось меньше месяца.
        Линда перебила Марка
        — Мария, ты сказала, что Змарки практически неуязвимы. Они воевали с кем-то раньше?
        — В старых летописях встречалось несколько упоминаний о битвах с жителями других миров. Победы Змаркам давались всегда легко и почти без потерь. А насчет возможности убить. Я не разбираюсь в современном оружии. Есть способ разрушить камень, сделать его хрупким?
        — Нужно подумать самим и подключить коллег.
        С этими словами Марк подошел к шкафу, достал оттуда несколько записных книжек и стал их листать.
        — А то, что ты рассказала о планах Змарков насчет земных женщин?  — голос Линды немного дрожал.
        — неужели они действительно уверены в успехе своих опытов, что решились на столь масштабную террористическую акцию?
        — Да. Линда, там все поставлено на высшем уровне.
        Макс за все время разговора не произнес ни единого слова. Он сопоставлял рассказ Марии с увиденным в крепости, и картинка складывалась воедино. Разговор, подслушанный из контейнера, не имевший смысла тогда, теперь стал понятен абсолютно. Он продолжал
        — Я же был там, в клинике. Видел врачей. Теперь то я понимаю, что один из них был ответственным за рожениц, а другой — принимал к себе новорожденных. Действовали они довольно уверенно и спокойно. Можно сделать вывод, что проблем у них нет.
        — А Змарки, рожденные людьми? Они такие же неуязвимые?
        — По моим данным, правители не совсем довольны их физическими качествами. В основном их используют, как рабочую силу или как рядовой состав армии. Но для младенцев, чьими отцами являются правители и их приближенные, создаются особые условия. Их жены берут на себя воспитание детей. Их намного лучше кормят, обучают, тренируют. Да, я не сказала, несколько первых лет жизни эти дети питаются человеческой едой. Но в подростковом возрасте начинается что-то вроде перерождения — организм серьезно перестраивается, убивая последние крохи человеческого, что досталось им от матери. И ещё — рождаются одни мальчики.
        — Вот в чем дело. И сегодня у них нет женщин, способных произвести на свет потомство. За счет наших хотят выжить.
        В словах Питера Мария заметила не только нотки воина, но и мужчины — собственника. Она продолжала
        — Знаете, что я еще вспомнила. Были записи о казни нерадивых рабочих. С ними Змарки расправлялись с помощью палача. Казнь была приведена в исполнение через обезглавливание. Значит, новое поколение Змарков все-таки можно уничтожить.
        — Знать бы ещё, кто из них кто!
        Питер был все так же зол и недоволен. Мария вспомнила о разбитой видеокамере Марка и взглянула на Линду. По выражению лица женщины было понятно, что их мысли совпали.
        — Запись — произнесли они в один голос, чем очень поразили присутствующих. Линда кинулась к тумбочке с аппаратурой и достала из нижнего ящика маленький диск. Вставила его в DWD, нажала кнопки и повернулась к телевизору.
        — Давайте посмотрим. Это твоя съемка, Марк.
        — Ты восстановила запись?! Молодец!
        Все присутствующие устремили взгляды на экран. Первые кадры были засняты в помещении. Полумрак мешал хорошо рассмотреть происходящее. Только силуэты и громкие грозные голоса. Другой эпизод Марк снимал при дневном свете, прячась за огромным валуном. На экране все увидели фрагмент военных учений. Несколько десятков солдат тренировались в обращении с оружием под руководством высокого мощного Змарка. В качестве оружия они использовали большие плоские мечи. Судя по внешнему виду меч, был довольно тяжелым. Но управлялись солдаты с ним свободно.
        — Сильные.  — Произнес Питер.
        Марию заинтересовали некоторые кадры. Она попросила Линду.
        — Можешь немного увеличить?
        — Конечно.
        — Вот, смотрите. Главный Змарк. Его кожное покрытие иссиня-черного цвета. А солдаты не такие. Они немного ниже и пластичнее. И кожа у них зеленоватая. Это Змарки второго поколения, рожденные женщинами.
        Марк в недоумении посмотрел на девушку.
        — Ты уверена?
        — Я вижу их энергетическую оболочку. Змарки для меня не видимы. Это не люди. От них энергия не исходит. А в данном случае — вот она.
        Мария подошла к экрану и обозначила оболочку вокруг солдат, которая была доступна её восприятию
        — Она зеленоватого цвета. Масса отрицательной энергии.
        Продолжение съемок смотрели молча. Каждый старался понять о жизни Змарков как можно больше. Экран потух, и в холле воцарилось минутное молчание, которое прервал Питер.
        — Какова может быть численность Змарков?
        — Около трехсот самих Змарков и более 250 из второго поколения.
        Питер в недоумении взглянул на Марию.
        — У них ведется строгий учет, что-то вроде переписи населения.
        — Ну, надо же!
        — Итак, подведем итоги.  — Марк встал с дивана и стал нервно ходить по комнате.
        — Враг сильный, серьезный. Но бороться с ним можно и нужно. Для нас это просто необходимо. Но нас мало, самим не справиться. Нужна будет помощь. Соберем всех?
        — Созвонимся со всеми. Узнаем, кто сможет.
        — Я переговорю с профессором Морганом насчет оружия. Может что придумает. А вы, ребята, собирайте команду. Да, ты, Макс, ещё пару дней отдыхаешь. Свободен. Без обид. Ясно?
        — Ясно.  — В голосе Макса особого энтузиазма не было. Но он знал, что ещё слаб и Марк абсолютно прав. Он сидел на диване и наблюдал за друзьями. Все трое уже разговаривали по телефонам, разойдясь в разные углы комнаты, чтобы не мешать друг другу.
        — Это займет теперь часа два, не меньше.  — порядок подготовки к боевым действиям был ему очень хорошо знаком. Он решил просто не мешать.


        XIV.
        — А где Мария?  — юноша огляделся — в холле её не было. Макс решил подняться наверх, в её комнату, чтобы пригласить девушку погулять по ближайшему лесу. Теперь, когда её часть работы выполнена, было бы неплохо и для неё немного отдохнуть. Но, подойдя к лестнице, он услышал плеск воды на кухне. Мария была там. Макс остановился в дверях. Мария стояла у раковины и мыла посуду. Она не могла его видеть. Но, наверное, почувствовала его присутствие, потому что вздрогнула, когда он вошел. На секунду руки Марии замерли, но затем она справилась с волнением и продолжила свое занятие. Максу очень захотелось подойти к девушке и обнять её, нежно прижав к своей груди. Но он не мог себе этого позволить. И просто уйти он не мог.
        — Она знает о моем присутствии. Нужно начать разговор.  — Подумал Макс.
        — В доме есть посудомоечная машина. Зачем мыть руками?
        — Всего пара чашек. Ничего страшного.
        Макс подумал: "Глупость сказал", и вдруг тоже он прочитал в мыслях Марии. Она думала.
        — Какая ему разница, как я мою посуду. Зачем он это сказал? Зачем он пришел? Боже, как я волнуюсь! Нет, я не смогу повернуться и посмотреть на него!
        У Макса сбилось дыхание. Он шагнул вперед и оказался рядом с девушкой.
        — Мария! Я хотел сказать. Я знаю…
        Она не дала договорить
        — Ты не должен.
        — Что?
        — Ты не должен читать мои мысли. Это неприлично.
        — Я не могу этого сделать. И потом, твои мысли совсем неплохие. Я не об этом.
        Макс забыл, о чем хотел сказать. Он разволновался и потерял мысль. Но Мария замерла, ожидая продолжения разговора. Тогда юноша решился. Он сделал еще один шаг и стоял уже теперь за спиной Марии. Сейчас он слышал, как сбивается её дыхание, кажется, слышал даже, как стучит её сердце. Наконец он вспомнил, что хотел сказать.
        — Я знаю, что причинил тебе массу беспокойства своим поведением. Ты волновалась за меня. Спасибо. И еще. Я хотел попросить прощения за сегодняшнее утро. Ты не обижаешься на меня?
        — Да. Нет. Не знаю…  — последние слова Мария буквально выдохнула из последних сил. Макс почувствовал, что она теряет сознание. Он обнял девушку сзади за плечи, стараясь поддержать. Маша почувствовала его прикосновение и позволила себе расслабиться. Макс поднял её на руки и донес до углового диванчика. Положив голову девушки на подушку, он побежал за водой. Когда Макс вернулся со стаканом воды, Мария лежала с закрытыми глазами. Лицо было очень бледным. Юноша опустился на колени рядом с диваном. Маша услышала его и открыла глаза.
        — Попей воды. Тебе станет лучше.
        Макс поднес стакан к губам девушки и помог приподняться.
        — Ну вот. Теперь полежи. Ты очень устала. Столько всего свалилось на тебя за последние дни. Ты, наверное, работала день и ночь, не отдыхая? Ну, теперь все, можешь расслабиться. Все остальное уже не твоя забота.
        Макс говорил очень взволнованно и торопливо, будто боялся, что Маша может его остановить. Но после столь длинного монолога в горле запершило. И он сам не заметил, как допил всю воду, которую принес для Марии.
        — Макс, скажи, тогда, ведь это был ты?
        Мужчина понял — она спрашивала о том, кто перенес её на диван в первый день из знакомства.
        — Как ты догадалась?
        Девушка не ответила, а только улыбнулась, нежно коснулась его плеча и отвела взгляд. Макс хотел узнать, что в этот момент она думает о нем. Но мыслей у Марии не было никаких.
        — Чем больше я её узнаю, тем меньше понимаю.  — Растерянно подумал мужчина.
        Макс боялся потерять тонкую ниточку доверия, которая, как ему казалось, возникла между ним и девушкой. Он решил продолжить разговор.
        — У меня есть предложение. Не пойти ли нам прогуляться? Погода прекрасная, солнце светит. Пойдем, тебе ведь уже лучше?
        Мария ничего не ответила, но Макс заметил взгляд, который она бросила на неприбранную кухню.
        — Через пару минут я все сделаю, а ты полежи.
        Макс бросился наводить порядок на кухне. Он вытер посуду, расставил все по местам. Быстро навел порядок на кухонном столе и повернулся к обеденному. Украдкой он заметил, что Мария смотрит на него, не скрывая удивления и восхищения.
        — Знаешь, мы стараемся помогать Линде по хозяйству. Если есть время, конечно. А иногда я даже готовлю. Очень неплохо, кстати, получается.
        — Он хвастается.  — Мысленно заметила Мария. Она тут же спохватилась, но Макс уже прочел её мысли.
        — Ну не совсем. Хотя почему бы и нет.  — Юноша постарался изобразить иронию в голосе, вытирая руки полотенцем.
        — Вот все и готово. Теперь вы согласитесь погулять со мной, леди. Думаю, нам обоим свежий воздух не повредит.
        Эти слова имели некоторый двойной смысл. Макс беспокоился, что Мария откажет ему, и решил немного надавить на жалость. Мария сдалась.
        — Пойдем, погуляем. Тебе действительно необходим свежий воздух.
        Юноше помог ей встать, и, не выпуская её руки из своей, провел через кухню к заднему входу. Он открыл дверь, и они вышли на террасу. Мария с радостью окунулась в лучи солнца.
        — Какое блаженство!
        Они спустились с крыльца террасы, и юноша повернул по правой тропинке к лесу.
        — Посмотри, какая здесь красота! Я очень люблю природу! Когда гуляешь по лесу, спокойствие в душе появляется, мысли чистые, светлые. После тяжелой работы особенно хорошо силы восстанавливает.
        — Я тоже люблю лес. Ты знаешь, мы живем рядом с лесом. Летом часто там бываем. Но это совсем не то, что здесь. У вас просто райский уголок какой-то! А кто ухаживает на всей этой красотой?
        — Раньше у нас работало несколько человек. Что-то вроде прислуги. Но после одной неприятности пришлось отказаться от посторонних.
        — Что случилось?
        Макс молчал. Девушка посмотрела не него и увидела в глазах грустные искорки.
        — Тяжелые воспоминания? Или не можешь рассказывать?
        — И то, и другое. Но я расскажу тебе все. Позднее.
        — Когда оно будет, это позднее. Через пару дней я вернусь домой. И все…
        Мария старалась об этом не думать, но грустные мысли возвращались вновь и вновь. Конечно, Макс уже знал её мысли.
        — Это не последняя наша встреча, поверь мне. Не думай о грустном. Посмотри, вон там у нас бассейн. Правда, мы редко купаемся. Все-таки весна. Но если кто захочет окунуться, в стенки встроена система обогрева воды. И тогда — я могу сидеть в бассейне часами!
        Макс улыбнулся своим словам, почувствовав неловкость.  — Зачем выдавать девушке свои слабости. Но Мария отнеслась к его словам совсем иначе.
        — И я обожаю воду. Хотя очень плохо плаваю. Но само наличие воды рядом меня успокаивает. Я уже была здесь однажды, когда отдыхала…. Два дня назад. Вы были тогда там…
        От слуха мужчины не ускользнула боль, пронзившая сердце Марии при воспоминании о неудачной вылазке Макса в Змаркию.
        — Все прошло, я почти здоров. Мы справимся с ними. Не беспокойся.
        Макс остановился, глядя девушке прямо в глаза, и начал целовать её руки. Медленно, нежно, чуть касаясь губами её маленьких пальчиков. Мария застеснялась и попыталась освободиться. Мужчина отступил. После секундного замешательства прогулка продолжалась.
        — Я слышала разговор в гостиной. Вы собираете команду?
        — Это наши друзья из разных стран. Они такие же воины. Их работа — спасать человечество. Мы всегда приходим на помощь друг другу, когда необходимо. Вместе легче справиться с поставленной задачей. Скоро все соберутся здесь. Познакомишься. Это приятные люди, поверь.
        — Сколько их будет?
        — Человек двадцать — тридцать. Но в доме всем места хватит.
        — А питание? Их нужно будет кормить. Линда слишком занята.
        — Готова взять это на себя?!  — Макс опять был удивлен течению мыслей девушки. Забота об окружающих всегда была на первом месте. Но Мария уже засомневалась.
        — Ты справишься. Пара бутербродов и чашка кофе. Больше ничего не потребуется.
        — Но ты, хотя бы покажешь, что и где?
        — Естественно.
        Но про себя Макс подумал:
        — Мария уже считает себя членом нашей семьи.
        Юноша был рад тому, что не ошибся с выбором.
        — Кажется, у нас с ней очень много общего. Как бы я хотел, чтобы она всегда была рядом.
        Мужчина сердито тряхнул головой, чтобы отогнать мысли, на которые он не имел права. Чтобы Мария не заметила перемены в настроении, он отвернулся от девушки и наклонился к бассейну, коснувшись рукой водной глади.
        — Скучаешь по семье?  — вдруг спросил Макс.
        — Да, очень.
        Макс позавидовал близким Марии и почувствовал себя ещё более одиноким, чем раньше.
        — Подожди немного. Пока ты нужна здесь.
        — Конечно. Я все понимаю. Пойдем в дом?
        — Тебе холодно?
        Через секунду юноша уже стоял рядом, предлагая девушке свою крутку. Мария немного продрогла, потому что солнце спряталось за тучи. Подул ветер и, кажется, надвигалась гроза. Она с удовольствием надела куртку, хранившую тепло тела дорогого ей человека и его запах! Помогая, Марии, Макс как бы невзначай, обнял её и удержал в своих объятьях немного дольше, чем следовало. Девушка не отстранилась. Она затаила дыхание, словно боялась разрушить хрупкий момент сладкого счастья. Но через несколько минут здравый смысл одержал верх над чувствами, и Макс отнял руки от милых плеч.
        — Прости, я не должен был…
        Он ненавидел себя за слабость. Но Мария все поняла, и не стала возражать. Она присела на скамейку у края бассейна и оставила Макса одного со своими мыслями. А он, отвернувшись от девушки, подбежал к мячу, лежавшему на поляне, и изо всех сил ударил по нему, целясь в сетку ворот. Мяч попал в цель и откатился обратно. Последовал другой удар, потом третий, четвертый. Наконец Мария решила вмешаться.
        — Молодой человек.  — Строго крикнула она.  — Не рано ли вам столь сильно нагружать свой организм? Следует поберечь здоровье. На вас надеется весь мир.
        Макс резко остановился и повернулся к Марии всем телом. По глазам было видно, что он хотел сказать что-то обидное. Но Мария смеялась, и тот час же весь его пыл пропал, и на лице появилась счастливая улыбка. Он оставил мяч и помчался к девушке.
        — Ты такая чудесная, милая, добрая. Спасибо тебе за все.
        — Не говори глупости. Я самая обычная. Остальное — твои фантазии. И прекрати, пожалуйста, вгонять меня в краску своими благодарностями. Я чувствую себя неловко. Давай не будем больше обмениваться любезностями.
        — Как скажешь.  — Макс немного оторопел от слов, сказанных Марией. Но через секунду размышлений он согласился с ней. Дело, прежде всего. А его чувства, это только его проблемы.
        — Пойдем в дом. Покажешь, что к чему на кухне.
        Мария пошла по тропинке к террасе. Она ненавидела себя в этот момент.
        — Все было так хорошо. Зачем корчить из себя холодную стерву? Он ведь нравится тебе. Очень нравится!
        Мария была так зла на себя, что забыла о способностях Макса. Он же замер не месте, не зная теперь, что и думать. Мысли её совсем не соответствовали словам. Оставалось надеяться, что в мыслях она не лжет.
        — Ох уж эти женщины. Поди, пойми их.
        Макс подождал, пока Мария скроется в доме, предоставляя её возможность немного остыть. Сам же он вернулся к мячу и загадал.
        — Попаду в ворота с закрытыми глазами — все будет хорошо.
        Он прицелился, закрыл глаза, сделал несколько шагов вперед и ударил по мячу. Через миг юноша открыл глаза и увидел мяч у сетки внутри ворот.
        — Попал!
        Душа у Макс ликовала. Он легко побежал к дому, радуясь исполненному желанию, как ребенок.


        XV.
        Мария вошла в дом и сразу прошла на кухню Она все ещё ругала себя за глупость, которую только что сделала.
        — Зачем забивать себе голову фантазиями. Если боишься вслух об этом признаться. Гордая дурочка. Вот ты кто!
        Маша прошла вглубь кухни и остановилась у окна. Она увидела Макса, бегущего по тропинке к дому. Лицо его светилось от счастья. Мария не могла на это смотреть. Она быстро сняла с плеч куртку Макса, вдохнув при этом аромат туалетной воды, дурманящий сознание. Но она справилась и положила куртку на спинку дивана. Маша сполоснула руки и подошла к холодильнику, чтобы выяснить, что имеется в наличии. Послышались шаги, и в комнату ворвался Макс. Мария сделала вид, что не заметила вошедшего и продолжала свое занятие. Макс аккуратно отодвинул девушку и стал доставать полуфабрикаты.
        — Я хочу отбивные, и салат из зелени.
        Он захлопнул дверь морозилки, открыл вторую и выложил на стол овощи.
        — Оливковое масло и приправы в шкафу справа. Действуйте, леди!
        Макс обнял Марию за плечи, поцеловал в щеку и быстро вышел из кухни. Секунду девушка стояла неподвижно, изумленно глядя вслед Максу.
        — Нахал!  — она наконец-то очнулась. Хотелось сказать ещё что-нибудь, но Макса уже не было. Стараясь справиться с эмоциями, Мария резко захлопнула дверцу холодильника. Налила себе стакан холодной воды и выпила его залпом. Это мало помогло.
        — Отбивные он хочет! Получит он отбивные! Сколько порций приготовить?
        Мария оценила запасы и решила приготовить все.
        — Главное, чтобы все получилось.
        Маша не догадывалась, что Макс не ушел далеко, а стоял за дверью у лестницы и прислушивался к мыслям девушки. Он был доволен собственной выходкой и смеялся над реакцией Марии, хотя не мог понять себя.
        — Радуешься, как ребенок. Сколько тебе лет, парень? Что с тобой происходит?
        Он ещё немного постоял у лестницы. Но теперь мысли Марии были целиком заняты рецептами приготовления ужина, и мужчина решил не мешать ей в этом. Он вернулся к своим друзьям, чтобы присоединится к разработке плана боевых действий. На столике в холле была развернута карта Змаркии. Мужчины оценивали обстановку и разрабатывали маршруты продвижения, а Линда записывали их идеи.
        — Как дела, многим дозвонились?
        — Соберутся 26 человек, плюс нас четверо.
        — Кто не смог?
        — Майк и его ребята заняты.
        — Опять сопровождают президента?
        — Как обычно. Да, хочу обрадовать. Финансовая поддержка содружества обеспечена.
        Марк оживился, услышав слова Питера.
        — Это хорошо. За большие деньги профессор Морган быстрее придумает для нас оружие.
        Линда взглянула на часы.
        — Скоро начнут подъезжать. Мне пора на кухню.
        Макс остановил её.
        — Мария позаботится об ужине. Она справится.
        — Какая умница. И милая очень, правда, Макс?
        Юноша заметил какой-то подвох в голосе Линды. Он вопросительно посмотрел на своих друзей. Все трое лукаво улыбались. Макс почувствовал, что начинает психовать.
        — Ну что вы смотрите на меня? Я что, уже и влюбиться не могу?
        Молодой человек старался не кричать, чтобы Мария не услышала его слов. Но Линда постаралась его успокоить
        — Можешь, имеешь полное право. Наоборот, странным бы было не заметить, какая прекрасная девушка, наша Мария.
        Макс повернулся, чтобы уйти, но тут одна идея пришла ему в голову.
        — Марк, можно тебя на минутку. Есть дело.
        Мужчины отошли к окну и несколько минут разговаривали. Итогом разговора стал положительный кивок Марка и радостная улыбка юноши.
        — Все данные сбрось на диск. Фотографии же у нас есть?
        — Конечно.
        — Диск принесешь мне. Я все устрою.
        — Спасибо, друг.
        Макс, окрыленный итогом разговора, легко побежал вверх.
        Он ворвался в свою комнату и бросился к шкафу. Быстро достал черный компактный ноутбук положил его на стол и открыл. Пальцы Макса привычно забегали по клавиатуре, открывая нужные файла. В отдельную папку он скинул все данные, которые имелись в их системе на Марию. Из памяти внутренних камер наблюдения вытащил несколько фотографий девушки, выбрал одну и отправил её в ту же папку. Сохранил данные на диск, который сразу же отнес Марку.
        — Я все передам и через несколько дней документы будут готовы.
        — Буду тебе очень признателен.
        — Сочтемся.
        Марк похлопал своего молодого друга по плечу и положил диск во внутренний карман пиджака.


        XVI.
        К концу дня стали приезжать гости. Из окна кухни Мария увидела черный джип, выехавший из леса. Из машины вышли трое молодых людей. Все они были высокими красавцами спортивного телосложения. Воинская выправка выдавала годы службы в Армии. Одеты они были в синие джинсы и темные кожаные куртки.
        — Наши девчонки бы уже пищали от восторга!  — подумала Мария, любуясь парнями. Макс вышел на крыльцо встретить гостей. Они приветливо обнялись и весело разговорились.
        — Вероятно, знают друг друга не первый день — решила Мария.
        Макс помог вытащить багаж. Это были большие спортивные сумки. Судя по тяжести, там было военное снаряжение, оружие, экипировка. Маша ясно понимала всю серьезность предстоящей операции и не была удивлена. Её удивило другое. Макс свободно общался с парнями по-немецки.
        Через полчаса к крыльцу подкатили еще две машины: темно-зеленый микроавтобус «Опель» и серебристый «Вольво». Компания пополнилась сразу десятью бойцами. Молодые мускулистые ребята привычными движениями доставали из машины снаряжение. Из салона микроавтобуса мужчины вытащили большие упаковки с частями какого-то оборудования. Но Мария решила больше не отвлекаться на приезжих. Она вернулась к приготовлению ужина. В духовке уже поспевали свиные отбивные. Теперь она уже не была уверена, что хватит на всех. Салата она приготовила больше, чем планировала ранее. И хорошо бы ещё испечь пирог с яблоками. Она чистила фрукты и невольно прислушивалась к гулу голосов, доносившихся из холла.
        — Сколько их приедет ещё? Когда? Нужно поторопиться.
        Итогом стараний девушки стал прекрасно сервированный стол на восемнадцать персон. Правда, холодильник теперь был практически пуст. Она собрала остатки сыра и колбасы и сделала ещё маленькие горячие бутерброды. Приготовила свежий сок.
        — Может чего-то не хватает?
        В этот момент на кухню вошла Линда с пустыми кофейными чашками.
        — Детка, ты просто волшебница!
        — Думаешь, хватит на всех? А на завтра в холодильнике ничего нет.
        — Рано утром Марк съездит за продуктами. А сейчас, Макс иди сюда.
        Она громко позвала, и юноша тут же появился на пороге.
        — Пожалуйста, дополни стол напитками и вином. А мы пойдем, переоденемся к ужину.
        Макс с радостью согласился, а Линда повела Марию наверх.
        — Нужно привести себя в порядок. Когда вокруг столько мужчин, хочется выглядеть на все сто. Выбери для себя какое-нибудь платье для коктейля. Очень приятно, когда тебя встречают и провожают восхищенные взгляды. Поверь моему опыту, это придает женщине уверенности.
        Линда проводила Марию до её комнаты, а сама пошла к себе.
        Мария очень беспокоилась, сможет ли она произвести на мужчин такое впечатление, о каком говорила Линда. Но решила постараться. Девушка открыла шкаф начала выбирать, что было очень сложно. Но скоро взгляд её остановился на скромном платье бирюзового цвета и перламутровым низом и воланом на правом плече. Левое плечо было открыто, если не считать тоненькой бретельки. В шкафу она нашла туфли, гармонирующие по цвету с платьем.
        Мария вошла в ванную, умылась, переоделась и взглянула на себя в зеркало.
        — Очень растерянный взгляд. Немного косметики не помешает.
        Маша присела к туалетному столику. В верхнем ящичке лежало все, что могло потребоваться. Мария чуть подвела глаза карандашом голубого цвета, подкрасила ресницы тушью. Немного румян. Неяркий розовый блеск на губы.
        — Неплохо. А волосы?
        Маша распустила волосы, расчесала их и задумалась.
        — Что бы придумать с прической?
        Её спасла Линда, проявившаяся на пороге.
        — Да ты красавица! Помочь?
        — Пожалуй, да.
        Линда запустила ловкие пальцы в волосы девушки и принялась укладывать их, закрепляя пряди при помощи шпилек. Через три минуты Мария уже не могла узнать себя в зеркале.
        — Это просто чудо какое-то. У тебя золотые руки, Линда.
        — Просто у меня богатый опыт. Во времена моей молодости женщины укладывали волосы часами.
        Ловким движением Линда вытащила пару завитков из прически от висков и спустила их вниз. Немного закрепила все лаком для волос.
        — Все готово. Красавица! Подожди, последний штрих.
        Она подошла к небольшому шкафчику, висевшему в дальнем углу комнаты. Открыла дверцу и за ней Мария увидела сейф с кодовым замком. Линда нажала несколько кнопок, раздался щелчок, и дверь бесшумно открылась.
        — Это все принадлежит тебе. Сейчас посмотрим, что подойдет лучше всего к этому наряду.
        Из нескольких бархатных коробочек женщина выбрала одну. Она открыла её, и Маша увидела комплект из серебра и лунного камня. Линда помогла девушке надеть серьги, колье и браслет. Мария была в недоумении.
        — Почему это принадлежит мне? Каким образом?
        — Много лет твои украшения хранятся в нашем доме. Ты очень любишь драгоценности. Даже если сама пока об этом не знаешь. Все готово. Немного аромата.
        Женщина взяла в руки небольшой флакон из голубого стекла.
        — Как запах?
        Мария вдохнула. Аромат был очень приятным.
        — Максу понравится. Да и не только ему.
        Линда оглядела Марию с ног до головы и осталась довольна. Она словно не заметила вопросительного взгляда девушки, желавшей получить объяснения последних её слов. Женщина не хотела продолжать разговор. Она перед зеркалом бросила легкий взгляд на свою прическу. Повернувшись вокруг себя, Линда поправила длинное зеленое платье с открытой спиной, которое мягко облегало фигуру. Женщина осталась довольна своим видом.
        — Вперед, детка, покорять мужские сердца.
        Они пустились по лестнице и остановились внизу. Мария нервно теребила край платья, что не ускользнуло от внимания более опытной подруги. Линда легонько хлопнула её по руке.
        — Не волнуйся. Да, чуть не забыла тебя предупредить. Никто из наших гостей русского языка не знает. Поэтому не удивляйся. Сядешь рядом Максом. Он тебе переведет, если будет нужно. А, вот и он.
        Из кухни вышел Макс, вероятно, услышав их разговор.
        — Привет.  — Произнес он нежно, не стараясь спрятать восхищенный взгляд. Сегодня, после их небольшой перебранки, они больше не общались. Казалось, юноша уже не помнил об этом.
        — Прекрасно выглядишь!
        — Спасибо. Мне немного неловко.
        — Ерунда. Я буду рядом.
        Он взял руку девушки и нежно поцеловал её, вдыхая аромат духов.
        — Она чудесная,  — подумал он, глядя на прекрасное лицо Марии.
        — Если бы я не любил её уже, то сейчас влюбился бы непременно,  — подумал он, не отрывая взгляда от прекрасных голубых глаз.
        Макс не отпустил руку девушки, а, напротив, сжал её сильнее и встал рядом. Тем временем Линда приглашала гостей из холла к ужину. Она говорила по-английски, но Макс тихо переводил Марии.
        — Сколько языков ты знаешь?  — шепотом поинтересовалась Маша.
        — В совершенстве только восемь. Ещё четыре на уровне разговорной речи, не более. А мой родной язык — французский.
        — Ты француз?  — ответ Макса сбил Марию наповал. Она хотела оттолкнуться от него в порыве удивления, но молодой человек предусмотрительно обнял её за талию свободной рукой и теперь только крепче прижал к себе. Улыбка сего лица не исчезла.
        — Я сказал, что я француз, а не что я чудовище. Почему такая реакция?
        — Ты так говоришь по-русски. Я думала…. А остальные?
        — Питер — немец, Линда — из Венгрии, а Марк — итальянец.
        И тут Маша вспомнила — она слышала уже от Марка о том, что он итальянец. Но почему-то не придала тогда никакого значения его словам. Мария растерянно задумалась на секунду, но Макс чуть толкнул её и вывел из оцепенения.
        — Пора встречать гостей.
        Мария последовала примеру Макса и мило улыбалась входящим молодым людям. Макс представлял подходившего.
        — Алекс,
        — Мартин,
        — Густав,
        — Дэвид,
        — Майкл…
        Мария приветливо улыбалась в ответ каждому. Едва увидев реакцию мужчин на её присутствие, Мария убедилась в правдивости слов Линды. Кроме реплик приветствия они бросали удивленные и восхищенные взгляды на девушку.
        Когда церемония знакомства с гостями закончилась, она тихо шепнула Максу.
        — Я уже забыла кто из них кто.
        — Не важно. Если будешь с кем-то общаться, я подскажу.
        Линда прошла вперед. Они с Питером сели во главе стола. Марк расположился в компании мужчин, а Макс пригласил Марию присесть у другого края. Маша заметила, что на столе прибавилось ещё очень много фруктов, напитков и сладостей. Макс без труда прочел её мысли и тихо объяснил:
        — Слышала о традиции приходить в гости с подарками? Это презенты от наших друзей. Желаю приятно провести вечер.
        Макс на несколько минут отвлекся от девушки, чтобы пообщаться с гостями. Он разговаривал в основном по-английски, но несколько реплик было брошено по-немецки, в зависимости от того, к кому обращался. Маша с интересом наблюдала за поведением мужчин за столом. Почему-то ей казалось, что разговор шел о ней.
        — Не придумывай. Никому до тебя нет дела.
        Макс опять ответил на мысли девушки. Но ей показалось, что ответ не был искренним. Маша несколько раз слышала свое имя и видела недовольный взгляд своего спутника. Мужчины подняли бокалы с вином, глядя на девушку.
        — Хотят выпить за твои кулинарные способности. Тебе вина?
        — Нет.
        Макс налил ей в бокал минеральной воды, себе тоже. Девушка подняла бокал и мило улыбнулась, приглашая мужчин выпить. После выпитого вина разговор ещё более оживился. Макс ничего не хотел переводить. А лишь следил за разговором, бросая время от времени короткие реплики. Один из парней что-то сказал и трое, сидящих рядом, дружно рассмеялись. Мария почувствовала, что Макс весь сжался и со злостью глянул на говорящего. Он произнес вежливо, но довольно резко
        — Она со мной.
        И накрыл своей ладонью руку Марии, лежащую на столе.
        Небогатых познаний Марии в немецком языке хватило, чтобы понять, что сказал Макс.
        Ситуация грозила обострением. Положение спас Марк. Он начал что-то говорить спокойным голосом, но немного громко, чтобы привлечь внимание к себе. Все присутствующие обратили свои взгляды на него. Макс смог чуть-чуть расслабиться. Он учащенно дышал, нервно теребя пальцы Марии. Девушка не решалась убрать руку.
        — Что они сказали обо мне?
        Макс ответил не сразу, старался, вероятно, сформулировать ответ.
        — За тобой нужен глаз да глаз. Того и гляди уведут.
        Мария поняла, что Макс решил отшутиться, но общий смысл теперь её стал понятен.
        — Ревнует,  — подумала девушка.
        — С чего ты взяла? Макс удивленно посмотрел на неё.
        — Разве нет?
        Макс не ответил, но улыбнулся и поцеловал руку девушки.
        — Не отрицает. Значит я права.  — Подумала Маша, а вслух сказала.
        — Вы очень галантный кавалер.  — Мария хотела при помощи юмора немного разрядить обстановку.
        — Благодарю,  — последовало ещё одно нежное прикосновение мужских губ к её руке.
        — Что им рассказывает Марк?
        Мария постаралась отвлечь Макса и освободить руку. Макс прислушался к разговору и перевел.
        — Он говорит, что ты не только красавица, но и умница.
        — Правду!
        — Рассказывает о том, что ты смогла раскопать о Змаркии и её обитателях. Возможно, тебе придется повторить свой рассказ ещё разок. Апельсин?
        — Благодарю.  — Юноша ловкими движениями снял с фрукта кожуру и осторожно, чтобы не обрызгать девушку соком, разделил на дольки. Он повернулся к Маше и с лукавой улыбкой предложил ей кусочек. Девушка не посмела отказаться и через мгновение маленькая долька легла на кончик языка.
        — Вкусно!?  — Макс внимательно смотрел на неё широко раскрытыми глазами, не скрывая восхищения. То, что ему приятно ухаживать за девушкой, не поддавалось никаким сомнениям.
        — Сладкие!  — Маша прожевала апельсин и довольно улыбнулась.
        — Мартин привез!  — Макс неторопливо собирал со стола кожуру.  — У них в Италии самые вкусные фрукты. Он знает, что апельсины и мандарины — моя слабость. Специально привез.
        — Опять хвастается,  — подумала девушка.
        — Нисколько,  — миролюбиво возразил Макс.  — Просто, когда каждый день находишься на грани жизни и…. - юноша не стал продолжать фразу.  — Начинаешь больше ценить маленькие знаки внимания по отношению к друзьям. Особенно, когда это совсем не сложно.
        — Мартин, это который?  — девушка проследила за взглядом юноши и повнимательней оглядела молодого мужчину, сидящего напротив Марка. Он не принимал участия в разгульном разговоре немцев несколько минут назад. Но теперь, когда их внимание захватил Марк, он внимательно слушал собеседника, изредка только поднимал бокал с вином, чуть пригубливая ароматный напиток.
        — Он кажется мне спокойным и рассудительным,  — шепотом девушка поделилась своим наблюдениями со спутником.
        — Он тебе нравится?  — нервозность, проскользнувшая в голосе парня, встревожила Машу.
        — Он твой друг,  — пояснила она,  — И только!
        Больше Мария ничего не сказала. Она взяла ещё одну дольку и демонстративно съела.
        — Хочешь?  — ласковая улыбка девушки была такой обворожительной, что Макс не устоял.
        — Спасибо,  — он осторожно взял губами дольку и быстро съел, не сводя глаз с лица Маши.
        — Мир?  — Маша не хотела больше ссориться с парнем.
        — Мир,  — тут же согласился он. Макс наклонился к девушке так близко, что от его горячего дыхания легкие локоны у висков зашевелились.  — Прости,  — тихо прошептал он.
        Далее ужин прошел спокойно. Говорили в основном о предстоящей операции. Ужин закончился, и Питер пригласил мужчин в холл выпить по чашечке кофе. Макс тихо шепнул Марии.
        — Пойдем. Я провожу тебя до комнаты.
        Они вышли из-за стола. Макс произнес несколько фраз по-немецки. Мария поняла, что это были слова благодарности за приятно проведенный вечер, улыбнулась в подтверждение слов юноши. В ответ мужчины наперебой загалдели, благодаря хозяев дома.
        Когда Мария и Макс вышли из гостиной, девушка облегченно вздохнула и взглянула на спутника.
        — Как все прошло?
        В ответ он только пожал плечами и напустил на себя притворное равнодушие.
        — Опять решил меня разозлить,  — девушка тут же психанула и побежала наверх по лестнице. Макс смотрел её вслед и улыбался. Он предоставил девушке возможность самостоятельно подняться, зная, что на верхней площадке она обязательно остановится, чтобы перевести дыхание. Здесь он её и нагнал.
        — Ужин прошел великолепно. Знаешь, что мне понравилось больше всего?
        — И что же?
        — То как ты выглядишь.
        — Кажется, это понравилось не только тебе.
        Мария решила отомстить юноше. Получилось. Она тут же заметила очередную вспышку ревности.
        — Тут ты права.
        Мужчина схватил её за руку и быстро повел по коридору в комнату.
        — Пока в доме столько мужчин, с тебя нельзя спускать глаз ни на минуту.
        Он завел её в комнату и только сейчас отпустил руку.
        — Что ты так переживаешь. Знаешь. Что говорит наш физрук? Это только гормональный всплеск. Не более того.
        — Не более того.  — Передразнил её Макс, и отвернулся к стене.
        Мария подошла к нему сзади. Уткнулась головой в сильное плечо и обняла за талию. Она ничего не хотела говорить. По чуть заметным движениям тела Макса девушка почувствовала, как он расслабляется. Юноша «оттаивал».
        — Мария, пойми. Я очень переживаю за тебя.
        Голос Макса был очень грустным и тихим, будто обессилевшим.
        — Тяжело дался ему сегодняшний вечер,  — заботливо подумала Мария.
        — Присядь, пожалуйста.  — Девушка пригласила юношу присесть в кресло. Он безоговорочно согласился. Сама же она медленно ходила по комнате, обдумывая начало разговора.
        — Я очень благодарна тебе за заботу. Но напрасно ты так обо мне беспокоишься. Я могу сама за себя постоять. Прожила же я как-то на свете 17 лет, и ничего со мной не случилось. Правда…
        Мария замолчала. Не могла же она сказать Максу, что за все эти годы ещё никто и никогда, не обращал на неё внимания, как на женщину.
        Но что толку, что она замолчала. Мысли её не стали тайной для молодого человека. И он опять отреагировал неадекватно.
        — Они не обращали на тебя внимания, потому, что они не достойны тебя!
        Последовал мысленный вопрос
        — А ты?
        Макс понял, что сказал не то, что следовало. Он густо покраснел и опять отвернулся от девушки. Мария мысленно проговорила себе:
        — Начинаем сначала, вторая попытка.
        А вслух она сказала.
        — Не стоит уделять столько внимания моим мыслям. Услышь мои слова. У меня есть голова на плечах. Я за себя смогу постоять. И потом — эти парни мне не симпатичны. Понимаешь?
        — В общем, да.
        — Вот и хорошо. Отбрось плохие мысли и не волнуйся, пожалуйста. Договорились?
        — Договорились.
        — Тогда давай прощаться. Я очень устала.
        — Да, конечно, прости. Тем более, что мне тоже пора.
        Макс открыл дверь, собираясь выйти. Но тут взгляд его упал на ключ в замке.
        — Дверь запри обязательно. Хотя нет. Я это сделаю сам. Спокойной ночи.
        Юноша вытащил ключ из замка и закрыл дверь. Маша услышала, как щелкнул замок снаружи.
        — Теперь тебя никто не побеспокоит.  — приглушенный голос показался девушке довольным
        — Ревнивец.  — Крикнула Мария.
        — Сладких снов, милая.
        Девушка услышала удаляющиеся шаги. Она не знала злиться ей или посмеяться над поступком Макса. Одно она знала, точно: внимание молодого человека было очень приятно. Мария приняла душ, вытерла волосы, надела пижаму, и в блаженном состоянии забралась под одеяло.
        — Сегодня можно спать спокойно. Моя работа закончена.
        Она закрыла глаза. В воображении возникли, сменяя друг друга, эпизоды прошедшего вечера. Но постепенно эти видения рассеялись, и Маша заснула.


        XVII.
        Первые солнечные лучи проникли через окно в спальню Марии и упали на её подушку. Ресницы девушки дрогнули, она проснулась. Маша открыла глаза, огляделась и с удовольствием опять спряталась с головой под одеяло. Но заснуть не получилось.
        — Нужно вставать. Помочь Линде. День, должно быть, будет тяжелым. Мария потянулась, сделала глубокий вдох и почувствовала нежный аромат цветов, наполнявший комнату.
        — Что это?
        Маша села на кровати и огляделась. На туалетном столике стояла огромная корзина цветов. Девушка вскочила с кровати и подбежала к ним. Это был умело составленный букет из нескольких видов цветов и зелени. Солировали в ансамбле три огромных белых лилии. Они было просто великолепны!
        — Милый Макс.  — Девушка опять вдохнула аромат, наполнявший комнату. Она была счастлива.
        Быстро приведя себя в порядок, Маша выбежала из комнаты. Ей хотелось поскорее увидеть юношу и поблагодарить за цветы. В коридоре второго этажа она встретила Питера.
        — Доброе утро, Питер. Ты Макса не видел?
        — Тебе нужен Макс?
        Питер взял девушку под руку, и, не торопясь с ответом, помог спуститься вниз.
        — Макс сейчас немного занят.
        — Чем?
        — Понимаешь, я поставил ему капельницу.
        У Марии перехватило дыхание.
        — Ему хуже?
        — Ну что ты. Все в норме. Это просто витамины. Необходимо закончить курс лечения. Я дважды в день капаю ему препараты. Осталось ещё три процедуры.
        Мария вспомнила вдруг, вчера ей показалось, что Макс куда-то торопился.
        — И вчера вечером?
        — Да и вчера вечером он тоже. И ещё, давай договоримся. Если Макс ничего тебе не сказал, значит, он не хочет тебя расстраивать. Сделай вид, что и я тебе ничего не говорил. По рукам?
        — Конечно, я не проболтаюсь
        — Добро.
        Девушка вошла на кухню Линда была занята приготовлением завтрака.
        — Доброе утро, Линда. Помочь.
        — Привет, Мария. Нет ничего не нужно. На завтрак я все приготовила. А с обедом обдумаем позже. Садись, позавтракай, пока ребята не налетели.
        Она кивнула в сторону окна. Мария выглянула на улицу и увидела вчерашних гостей, весело гоняющих футбольный мяч. Шума от этой компании было предостаточно.
        — Позавтракаю быстренько и исчезну.
        Маше не хотелось с ними встречаться. Линда заметила это и успокоила девушку.
        — Они неплохие ребята. После ужина Ганс тысячу раз извинялся за свои слова. Это была лишь глупая шутка с его стороны, не более того.
        — Волнуюсь, как бы вчерашний инцидент не повлиял на их с Максом отношения. Я постаралась вчера его успокоить, но не уверена.
        — Они объяснились. Уже все нормально.
        Мария съела кусочек вчерашнего яблочного пирога и выпила чашку горячего шоколада.
        — Спасибо за завтрак.
        — На здоровье.
        — Линда, чем я еще могу помочь?
        — Сегодня подъедут остальные. Возможно, когда соберутся все, тебе придется ещё разок повторить свой рассказ. Мы боимся что-нибудь упустить. Сумеешь?
        — Конечно.
        — Ну, а пока отдыхай. Можешь зайти в библиотеку. Посмотри, там есть книги на русском языке. Любишь читать?
        — Очень.
        — Тогда ты найдешь, чем заняться.
        Мария помыла за собой посуду и вышла из кухни.
        То, что библиотека находится на третьем этаже, она уже знала. Но их нескольких дверей, она безошибочно выбрала ту, что находилась против кабинета. Дверь бесшумно открылась и взору девушки предстала удивительная картина. Огромная комната, была сумрачной из-за задернутых портьер, скрывающих от солнечного света великое множество разнообразных книг. Маша тихо вошла в библиотеку. Она огляделась и дернула за шнурок выключателя торшера, стоящего неподалеку. Комната наполнилась неярким светом. Теперь Маша смогла разглядеть стеллажи, уставленные книгами. Девушка, затаив дыхание, прошла вглубь комнаты.
        — Как в музее!  — с восхищением подумала она.
        В середине библиотеки стоял огромный стол с массивным креслом. По виду резных ножек и столешницы было понятно, что мебель старинная. Книжные полки, расположенные параллельно друг другу, притягивали внимание. Девушка медленно обходила стеллажи, иногда касаясь переплетов старых книг, хранящих в себе тайны веками. Некоторые были такими толстыми, что казалось, при необходимости их в одиночку даже с места сдвинуть будет невозможно. Но не все книги были старинными. На последних полках Маша заметила литературу, которая была издана в современных типографиях. Стандартный формат и типовые переплеты сразу бросались в глаза.
        — Наверное, здесь могут быть книги, изданные на русском языке,  — решила девушка.
        Но она не спешила туда. Её внимание проковал к себе большой книжный шкаф, стоящий в дальнем углу библиотеки. Мария подошла к нему. Шкаф был очень красивым. По всей деревянной поверхности был нанесен изумительный резной рисунок, такой же, как и на столе. Сказочные растения словно вырастали из-под земли и тянулись вверх, открывая солнцу великолепные цветы. Девушка залюбовалась красотой ручной работы.
        — Каким мастером нужно было быть, чтобы вложить в дерево столько изящества и души!  — восхищению девушки не было предела.
        Она осторожно коснулась рукой резной дверцы шкафа. Она не была застеклена. Но рисунок был таким резным и узорным, что сквозь многочисленные просветы, легко просматривалось содержимое шкафа. На полках тоже были книги.
        — Здесь, наверное, что-то важное.  — Маша потянула за резную ручку. Дверь легко открылась. На верхней полке стояло шесть книг. Все они были одинаково оформлены. Темно-коричневый кожаный переплет с золотым тиснением говорил о большой ценности произведений. Но возраст книг был различным. Мария поняла это, едва взглянув на качество бумаги. Две крайние показались ей самыми современными. Она взяла в руки последнюю и осторожно раскрыла её. Текст, был печатным. Но отнюдь не стандартным типографским. Прочесть его не было никакой возможности. Языка Маша не знала. Девушка осторожно перелистала страницы. Рисунки в книге были ручной работы. Изображения древних воинов, сделанные черным грифельным карандашом, настолько точно передавали каждую мельчайшую деталь одежды и военного снаряжения, мимику лиц, что казались живыми. На других рисунках были изображения замков, больших и красивых. Древние громады не казались мрачными и безжизненными изваяниями. Художник сумел не только передать красоту и величие зданий, но и вдохнул в них жизнь. Девушка замерла на месте и зачарованно рассматривала изображения, потеряв счет
времени.
        — Чудо просто какое-то!  — с восхищением подумала она. Мария вернула книгу на место и осмелилась взять самую первую.
        Эта была более древней. Бумага была пожелтевшей и плотной. Сам текст, в книге — рукописным. Маша внимательно рассматривала написанное.
        — Жаль, что я не знаю столько языков, как Макс. Интересно было бы узнать, что написано в этих книгах,  — девушка бережно положила их на место.  — Если судить по отдельному хранилищу, они очень дороги хозяевам дома.
        На нижних полках лежали многочисленные свитки, разных размеров и расцветок.
        — Скорее всего, какие-то летописи.  — Любопытство было сильнее. Девушка присела около шкафа и осторожно развернула один из свитков. Она увидела перед собой карту местности с нанесенными на ней непонятными обозначениями. Схематически были показаны деревья, горы, населенные пункты. Надписи не читались. В нижнем углу мелким штифтом было что-то написано, наверное разъяснения.
        — Для меня всё содержимое шкафа — сплошные тайны.  — Маша немного разочарованно положила свиток на место.
        — Ого!  — удивленный возглас невольно вырвался, когда она заметила на самой нижней полке те материалы, которые она ещё вчера разбирала. Дневники врача были аккуратно уложены в стопочку, а сверху лежали плотно скрученные свитки, добытые Питером и Марком.
        — А я бросила бумаги и совсем забыла о них,  — виновато подумала девушка.  — Вот неряха!
        Мария осторожно закрыла дверцу шкафа. Она ещё разок оглядела помещение. Свободные стены были увешаны картинами. На полотнах в основном изображались пейзажи. Но одна картина, висящая справа от шкафа, отличалась от остальных. Это был портрет мужчины средних лет. Мужественное, и вместе с тем благородное лицо излучало спокойствие. Глубокий взгляд серых глаз казалось, был направлен прямо на девушку. Но чувства страха Маша не почувствовала, хотя легкая дрожь по спине пробежала. Она подошла ближе к картине. Красивое лицо мужчины обрамляли черные густые волосы, длинными прядями спускавшиеся на плечи. Едва заметная улыбка, тронувшая красивые губы, казалась живой. Одет человек на портрете был в старинное, но, как показалось девушке, дорогое темно-зеленое платье. Если судить по перстням на его руках и массивной золотой цепи, висящей на груди, мужчина принадлежал к дворянскому сословию. Отсутствие чопорности при позировании художнику, говорило об уме и рассудительности.
        — Интересно, кто это?  — Марию заинтересовал портрет мужчины.  — Это не случайный человек,  — однозначно решила она.
        К тому же, лицо на картине кого-то определенно напоминало девушке. Она так глубоко погрузилась в рассуждения, что не услышала шагов за спиной. Питер, проходя по коридору, сквозь полуоткрытую дверь библиотеки заметил Машу. Его задержали мысли девушки, витающие вокруг изображения на портрете, и он неслышно вошел в комнату.
        — Этот человек на картине — один из самых первых…  — Питер нарушил тишину. Мария резко обернулась. Она немного испугалась, но моментально справилась с собой. Её взгляд ждал продолжения фразы. Питеру решил немного объяснить.
        — Наша команда была создана много лет назад.
        — Я знаю,  — Маша кивнула, чтобы подтвердить свои слова, и не отвела вопросительного взгляда. Мужчине пришлось продолжить.
        — Он и его брат были основателями команды, вернее ордена. Члены ордена посвящали свою жизнь борьбе с врагами,  — мужчина замолчал, считая, что сказал достаточно.
        — Его лицо… Он кажется мне знакомым…
        — Ты очень наблюдательна!  — заметил тот и усмехнулся.  — Конечно, это не упрек. Кого-то напоминает?
        — Да.
        — Может быть Мартина?  — Питер посчитал разговор оконченным. Он спокойно повернулся и вышел из кабинета. Когда звук шагов совсем стих, Мария опять повернулась к портрету.
        — Мартин? Ну, конечно же, тот же пронзительный и спокойный взгляд серых глаз!  — от сделанных выводов у девушки перехватило дыхание.  — Он — прямой потомок старинного рода… Как все странно и удивительно!
        Для осознания событий последних дней девушке требовалось много моральных сил. И теперь последняя новость требовала осмысления. Маша вышла из библиотеки, плотно закрыла за собой дверь и пошла к себе.


        Едва девушка вернулась к себе в комнату, как опять почувствовала аромат цветов, наполнявший всё пространство. Она подошла к корзине.
        — Какая красота! ещё никто никогда не дарил мне цветов. А таких! И никто никогда больше не подарит.
        — Доброе утро.
        Мария услышала голос Макса. Она обернулась. Юноша стоял в дверях и улыбался. Он был одет в черные джинсы и темно-синюю трикотажную рубашку, обтягивающую стройную мускулистую фигуру.
        — Большое спасибо за цветы!
        — Тебе понравилось?
        — Конечно! Красота неописуемая! Но где ты их достал?
        — Марк ездил утром за продуктами. Я его попросил.
        Мария на секунду замялась
        — Макс, я хочу задать тебе вопрос…
        Но молодой человек уже прочел все мысли Марии.
        — Тебе интересно, как наши друзья относятся к этому?
        Он кивнул головой на корзину. Но Маша знала, он понял смысл вопроса.
        — В общем, да.
        — Знаешь, они не против.  — Но тут же поспешно добавил.
        — Не подумай, что все они просто мечтают пристроить меня в «хорошие» руки. Это немного другое. Философия жизни, которая приходит вместе с жизненным опытом, говорит о том, что не стоит стесняться своих чувств сегодня, потому что завтра может быть поздно. А это значит, что, если сегодня я хочу подарить тебе цветы, значит я прав. Если завтра я решу посадить тебя в машину и увезти на край света, то меня тоже никто не осудит. Главное, чтобы я сам мог трезво оценить последствия своих поступков. Но я слишком долго уже живу на свете, и научился контролировать свои мысли и чувства.
        Макс замолчал, а Мария стояла, словно замерла, с широко открытыми глазами, глядя на юношу. Он продолжил
        — Если же ты волнуешь об их мнении, относительно тебя, то можешь быть спокойна. Все тобой очарованы, и твое поведение безупречно.
        Вдруг он вспылил и воскликнул.
        — И вообще, прекрати оглядываться на мнение других. Жизнь слишком коротка, чтобы думать об окружающих. Думай о своих чувствах.
        Он подхватил Марию на руки и стал кружить по комнате.
        — Мне хорошо, когда я рядом с тобой. И мне важно только твое мнение.
        Макс упал в кресло, удерживая Машу в своих объятьях. Она оказалась сидящей у юноши на коленях. Молодые люди засмеялись.
        — И мне очень хорошо с тобой.
        Макс очень нежно поцеловал Марию в щечку и прижал её голову к своей груди. Девушка слышала, как часто бьется его сердце. Несколько минут они сидели молча. Затем Макс прервал молчание.
        — Скоро к нам присоединятся ещё наши союзники. Мы начнем активную подготовку к выступлению. Боюсь, что в ближайшие несколько дней я буду слишком занят, чтобы уделять тебе достаточно внимания. Не хочу, чтобы ты обижалась на меня. Не скучай, займись чем-нибудь. Любишь музыку? Какую?
        — Лирика, романтика, может классика.
        — Ты ещё и фантазерка!  — почему-то сказал Макс.  — Пойдем со мной.
        Молодой человек аккуратно выпустил Машу из своих объятий, поднялся с кресла, не выпуская руки Марии, и повел её по коридору. Он открыл одну из дверей и произнес:
        — Прошу, это моя комната. Входи, не стесняйся.
        Мария осторожно переступила через порог. Она оказалась в каком-то особенном мире. Темно-синие обои с вкраплениями желтых звездочек, напоминали ночное небо. Почти половину комнаты занимал книжный шкаф с множеством книг. На тумбочке у противоположной стены стояла стереоустановка с несколькими динамиками разных форм и размеров. На полке чуть выше Мария увидела огромное количество дисков.
        — Ты увлекаешься музыкой?
        — Достаточно серьезно. Почти все свободное время этому посвящаю. Конечно, если не занимаюсь самообразованием.
        Маша опять взглянула на шкаф с книгами. Макс предложил девушке присесть на большой удобный диван, вероятно служивший для юноши и кроватью.
        — Я покажу тебе несколько дисков, а ты выберешь, что понравиться.
        Молодой человек просматривал свою коллекцию.
        — Что нравится тебе?
        Маша хотела побольше узнать о пристрастиях молодого человека. Макс прочел её мысли. Он достал из тумбочки небольшой плеер, надел на Машу наушники. Юноша вставил внутрь какой-то диск и нажал кнопку. Мария услышала легкую негромкую музыку. Композиция была её неизвестна, но очаровала сразу. Слушая музыку, представлялось, будто вокруг много пространства, свежий ветер, вода и много солнца. Маша закрыла глаза и полностью поддалась сказочному музыкальному гипнозу.
        Неизвестно, сколько времени прошло. Когда Мария, наконец, открыла глаза, Макс сидел на мягком ковре против дивана и смотрел на девушку. На лице его замерла улыбка восхищения. Маша сняла наушники.
        — Она великолепна. Что это? Я никогда не слышала.
        Макс встал и подошел к окну.
        — Это композиция в компьютерной аранжировке. Я назвал её "Полет мечты".
        Он замолчал, но не повернулся.
        — Это твоя мелодия?
        Макс молчал
        — Макс, ты пишешь прекрасную музыку. Она волшебная!
        — Хочешь взять её послушать?
        В его голосе Мария услышала одновременно неуверенность и надежду.
        — Если позволишь. Это, вероятно, единственный экземпляр. Тебе не жаль?
        Макс резко повернулся и посмотрел в глаза Марии
        — Никто никогда этого не слышал. Эта мелодия, как бы голос моей души. Понимаешь? Я волновался, что ты не поймешь. А ты… Ты так похожа на меня… Как мне может быть для тебя чего-то жаль?
        — Кусочек твоей души?
        — Я готов отдать тебе…
        Макс опять замолчал и отвернулся к окну. Он не мог говорить о серьезных вещах, глядя, Марии в глаза. Юноша начинал волноваться и терял мысль.
        — Прости, Я не должен говорить тебе эти слова…
        Юноша молча смотрел в окно, а Мария не решалась нарушить тишину.
        — Иди ко мне,  — услышала она шепот Макс и сделала несколько шагов к окну.
        — Смотри.
        Он показал вниз. По поляне к дому подъезжали четыре автомобиля.
        — Вот и все собрались. Теперь я должен вспомнить, что смысл моего существования — война. А ты, та отдушина, на которую я уже и не наделся. Подожди немного. Когда все закончится, мы с тобой обязательно поговорим.
        — Хорошо.
        Во время разговора Маша продолжала смотреть в окно. Она увидела, как из красного спортивного авто вышли две женщины.
        — В их команде девушки?!  — С ужасом подумала она, глядя на высоких стройных блондинок. Они были эффектно одеты. Судя по тому, как радостно их встречали парни на крыльце, девушки пользовались успехом у мужчин.
        Макс сиюминутно уловил перемену настроения девушки, проследил за её взглядом и ответил на немой вопрос.
        — Это Люси и Глория. Наши девчонки- красавицы. А дерутся они как! А стреляют! Не хуже любого мужчины.
        — Ты давно с ними знаком?
        — Довольно давно
        — И что?
        — Что?
        Маша молчала. Разве она могла высказать вслух свои опасения и недоверие. Макс понял все без слов.
        Он обнял девушку за плечи и повернул к себе.
        — Милая, моя, послушай. Во-первых, они старше меня. Во-вторых, они не в моем вкусе. В третьих — они мне как сестры, не более того. Нужно продолжать?
        Марии стало стыдно за свою слабость, но Макс, будто ничего не заметил.
        — Не стоит во мне сомневаться.
        Он поцеловал Машу в щечку.
        — Я должен идти. Помни, я попросил у тебя прощения за свое предстоящее отсутствие.
        Он взял с дивана плеер, повесил его Маше на грудь и попросил.
        — Будешь скучать, послушай голос моей души…
        Он вышел из комнаты. Мария слышала, как он побежал к лестнице. Девушка ещё разок оглядела комнату и вышла, аккуратно закрыв за собой дверь.
        Мария вернулась к себе и положила плеер в тумбочку у кровати.
        — Успею ещё поскучать и поплакать в подушку.


        XVIII.
        Послышались шаги, и в комнату вошел Марк.
        — Привет, детка. Готова прочитать свою лекцию ещё разок.
        Мария кивнула в ответ.
        — Тогда пойдем. Время не терпит.
        Они спустились вниз. Холл был полон людей. Среди группы вчерашних знакомых, сегодня Мария увидела и новые лица. Несколько мужчин, державшихся особняком, были постарше остальных. Они были примерно того же возраста, что и Марк. Девушка заметила ещё одного пожилого мужчину, определенно не военного рода занятий.
        Марк громко заговорил и попросил тишины. Все замолчали.
        — Ну, начинай Мария. Не торопись. Я буду переводить.
        Мария повторила свой рассказ. Слушатели были очень внимательными. Никто не перебивал, но Маша обратила внимание, что несколько человек делали пометки в блокнотах. После окончания рассказа появились, поднятые руки, желающих что-либо уточнить. Наступило время отвечать на вопросы. В ту же секунду позади неё появился Макс и стал шепотом переводить. Мария поняла, что все это время он стоял позади. Чтобы в случае необходимости поддержать девушку. Ещё минут сорок Мария отвечала на вопросы. Затем началось бурное обсуждение услышанного. Юноша объяснил Маше только общий смысл разговора.
        — Выводы — бороться с врагами можно и нужно. Мы справимся. Главное — большой запас кислорода. И оружие для уничтожения Змарков. Но у профессора Моргана уже есть несколько вариантов. Остались последние доработки и испытания. Ну, все, милая, твоя помощь больше не потребуется. Ты держалась молодцом. Спасибо.
        Юноша хотел проводить Мария, но она отказалась.
        — Занимайся своими делами, а я на кухню.
        Последующие два дня превратились для Марии в одно бесконечное приготовление пищи. Об общем ужине для всей компании правде речи не было. Но на кухне постоянно кто-то ел. Ребята приходили группами по три- четыре человека. Сами выбирали себе еду, быстро перекусывали, не прекращая разговоров, и уходили, не забывая поблагодарить хозяйку. Марии оставалось только убрать за ними посуду.
        Девушка старалась разнообразить меню. Готовила бутерброды, гренки, тосты. Пекла печенье, кексы, пироги. Несколько раз варила какао, готовила свежие соки, молочные коктейли, горячий шоколад. Но дружная компания сметала все.
        Теперь уже Мария была рада, что на кухне есть посудомоечная машина.
        — Хоть на это не тратить время и силы,  — с облегчением думала она в очередной раз загружая грязные тарелки в аппарат и нажимая большую желтую кнопку. В первый вечер Мария так замоталась, что уже готова была заснуть на диванчике в кухне. Макс вовремя заметил её состояние и помог добраться до кровати. Он уложил её, заботливо накрыл одеялом. И Маша сразу же заснула, словно провалилась в темную бездну.
        Утро следующего дня наступила слишком быстро. Маша, казалось, только закрыла глаза, а вот уже и солнце встало. Она взглянула на часы. Начало восьмого. Нужно бежать. Маша приняла контрастный душ, чтобы немного взбодриться. Быстренько привела себя в порядок и побежала вниз. Из подвального помещения доносились странные звуки. Что-то гудело, скрипело, скрежетало.
        — Они что, вообще не ложились?
        Маша заторопилась на кухню так и есть почти все съедено. Девушка начала паниковать.
        — Не успею приготовить завтрак.
        Она открыла дверцу холодильника и удивленно воскликнула. Он был до отказа набит коробками с пиццей.
        — Марк, он спас меня. Хотя бы несколько часов есть в запасе.
        Марии оставалось разогреть пиццу и разложить на тарелки. Минут через тридцать, когда комната стала наполняться голодными мужчинами и женщинами, она ещё раз мысленно поблагодарила Марка за предусмотрительность.
        После завтрака в доме стало тихо. Спокойствие продолжалось около двух часов. В окно Мария увидела возвращающуюся команду в полном составе. Несколько человек несли на плечах тяжелые сумки.
        — Наверное, новое оружие испытывали.
        По их оживленному поведению Маша догадалась, что испытания прошли хорошо.
        Первой на кухню вошла Линда.
        — представляешь, Мария, профессор Морган изобрел таки оружие, с помощью которого мы победим Змарков. Камень рассыпается на тысячи мелких кусочков за секунды. Он синтезировал атомы водорода с несколькими составляющими фреона. Получилось мощнейшее оружие. Сейчас нужно заправить побольше баллонов, и мы будем полностью готовы. Все остальное уже доставлено. К ночи будем выступать.
        — Сегодня?
        В голосе Марии отразился неподдельный ужас.
        — Девочка моя, сама ведь понимаешь, медлить нельзя. И потом, быстрее начнем, быстрее все закончится.
        Линда не стала больше объясняться с Марией, давая понять, что других вариантов не существует.
        — во второй половине дня все немного отдохнут, а к вечеру начнем собираться.
        Уже в дверях женщина обернулась и ласково улыбнулась Маше.
        — Это не первая наша война. Прорвемся.
        Мария постаралась пропустить последние слова Линды через свое сознание, чтобы меньше беспокоиться, но это плохо удавалось.
        — Твои переживания и слезы никому не принесут пользы. Прекрати. У тебя много дел.
        Стакан холодной воды немного успокоил девушку. Работа продолжалась. Накормить такую большую компанию непросто. Хорошо, что они не требовательны. Сразу видно, солдаты. Даже и девушки. За все время она только несколько раз видела Люси и Глорию. Но изменила свое мнение о них. Это были серьезные умные женщины, очень похожие на Линду.
        — Даром, что блондинки.  — Подвела итог своих размышлений Мария.


        XIX.
        После обеда в доме на самом деле стало тихо. Все разошлись по комнатам. Маша навела порядок на кухне. Она огляделась. Готовой еды ещё оставалось достаточно. Можно немного отдохнуть. Девушка вышла на террасу. Свежий легкий ветерок подул в лицо и немного растрепал волосы. Она распустила их и чуть встряхнула головой. Закрыла глаза и подставила лицо солнцу. Теплые лучи приятно щекотали кожу. Маша замерла на несколько минут, наслаждаясь блаженством. Вдруг она почувствовала чье-то присутствие рядом.
        — Макс!  — произнесла Мария за секунду до того, как молодой человек зарылся лицом в её мягкие пушистые волосы. Он обнял её сзади за талию и прижал к себе.
        — Как ты узнала?
        — Просто поняла, что это ты?
        — Интересно. Что делаешь?
        — Загораю. А ты, почему не отдыхаешь? Ночь будет трудной.
        — Кто сказал?
        — Линда.
        Макс замолчал. Маша попыталась оправдать женщину.
        — Хочешь отгородить меня от всех неприятностей? Не получится. Я такой же член команды, как и вы все.
        Макс молчал, он был согласен с Марией.
        — Мы уйдем не все. В доме останется Роберт. Помнишь пожилого человека, что был вчера в холле? Он останется на связи. Для нас он разработал специальную сеть радиосвязи. Не могут поймать никакие спецслужбы. Он будет принимать сигналы, чтобы знать о ходе выполнения операции, и в случае необходимости передавать другим. Он немного говорит по-русски. Сможешь быть в курсе происходящего. Но не приставай к нему слишком. Он слегка психованный, особенно, когда появляются проблемы. Но, надеюсь, все пройдет гладко.
        — Я все поняла. Думаю, что смогу найти подход, и мы поладим. Знаешь, о чем я думаю ещё? Тебе необходимо отдохнуть. Показать, где ваша комната, молодой человек?
        Макс улыбнулся, принимая условия игры.
        — Будьте так любезны. Мария.
        Оба рассмеялись и пошли в дом. Маша проводила Макса до его комнаты. Но он распахнул дверь и жестом пригласил девушку войти. Она попыталась отказаться, но взгляд Макса был непреклонен. Маша шагнула вперед. Макс закрыл дверь и прошелся по комнате.
        — Чем займемся?
        Маша испугалась этого вопроса. В голове зашевелились нехорошие мысли. Она вопросительно посмотрела на молодого человека. Он все понял, но решил немного подразнить свою подругу.
        — У меня есть одно предложение.
        Макс привлек девушку к себе и, продолжая говорить, начал целовать её ладони
        — Сейчас я… укладываюсь спать… а ты… будешь рядом…
        Он замолчал и чуть коснулся пальцами её губ. Мария затаила дыхание. Она боялась следующих слов Макса.
        — Неужели он такой же, как и все мужчины?  — с ужасом подумала девушка.
        Юноша улыбался, делая вид, что не понимает, о чем думает Маша. Он поцеловал её ещё раз и закончил фразу.
        — И расскажешь что-нибудь о себе. Хочу знать все.
        Вздох облегчения сорвался с губ Марии.
        — Что случилось?
        Голос Макса был невинным, как у младенца. Но через секунду он расхохотался и Маша поняла — весь спектакль он разыграл, чтобы пощекотать нервы девушке. Мария разозлилась.
        — Ненавижу тебя!
        Но Макс не дал Маше выпустить на него свои эмоции. Он, достал из шкафа огромный синий плед, снял ботинки и лег на диван.
        — Возьми вон тот стул и садись рядышком. Пожалуйста.
        Мария молча повиновалась, хотя готова была растерзать Макса на части. Юноша нежно улыбнулся и взял Марию за руку.
        — Расскажи, как ты живешь. Нет. Расскажи о своих детских воспоминаниях.
        Юноша был таким добрым и милым. Мария не могла на него злиться.
        — Что я помню из детства? Взгляд Марии был устремлен в никуда, словно пытался пронзить время. Я помню бабушку. Милую, добрую старушку. Благодаря ей в нашем доме всегда пахло свежей выпечкой. Помню себя, забегающую в дом в заснеженной шубке. Как бабушка причитает и помогает снять с меня одежду. Помню, как пью, потом горячий чай с медом. Мне хорошо и радостно.
        Макс посмотрел на Марию и улыбнулся.
        — Ты же не любишь зиму?
        — У нас в Сибири зима длится девять месяцев. Как-то нужно развлекаться детям все это время. Ещё помню, как дедушка читает мне сказки. Он читал очень медленно, иногда неправильно делая ударения. Но он с большим удовольствием всегда это делал для меня. Иногда даже мне казалось, что он читает их из-за собственного интереса, а не чтобы успокоить меня. Помню однажды…
        Макс слушал приятный голос Марии, погружаясь в блаженную дремоту. Его глаза закрылись. А слова, произносимые девушкой, рисовали в воображении чудесные сказочные картинки далекой неизвестной жизни. Они постепенно начинали удаляться дальше и дальше…. Макс заснул спокойным глубоким сном, подложив под щеку теплую ладонь Марии. Девушка посидела рядом ещё несколько минут. Потом осторожно освободила руку. Макс спал, умиротворенно улыбаясь во сне. Мария неслышно вышла из комнаты, стараясь не потревожить юношу.


        ХХ.
        Поздним вечером весь отряд в полной боевой готовности собрался в коридоре второго этажа. Одеты все члены команды были одинаково. Черный прорезиненный костюм с множеством карманов на куртке и штанах. Под курткой был одет тонкий, но очень надежный бронежилет. Специальные альпинистские ботинки с присосками дополняли форму. За спиной каждого бойца отряда был небольшой, но вместительный рюкзак с самым необходимым. В сумке лежали: аптечка первой помощи, небольшой запас воды, запасные баллоны для масок-противогазов и большой запас баллонов к бластерам. На поясе каждого висело множество различных пистолетов, ножей, фонарей и ещё разных штуковин, о предназначениях которых Мария могла только догадываться. В нагрудном кармане куртки виднелась антенна радиопередатчика. Все члены команды были серьезны и сосредоточены. Питер с Гансом сверили часы. Питер сказал.
        — Ну, все ребята, пора. Идем по парам. Каждый знает свой маршрут. Действуем четко и быстро. С богом. Вперед.
        В кабину для перемещений вошла первая пара. Дверь за ними закрылась. Все заволокло дымом. Через минуту кабина была пуста.
        — Следующие…
        Макс уходил в третьей паре. Он помахал на прощание Марии рукой и вошел в кабину…
        … Линда с Питером вошли в кабину последними.
        — Мария, пойди сюда. Когда мы переместимся, ты должна будешь нажать вот эти три кнопки, а затем большую красную. Оставь их горящими. Это откроет нам обратный путь. Все поняла?
        — Конечно. Я все сделаю. Удачи вам.
        Питер махнул Марии рукой, и дверь за ними закрылась.
        Мария осталась одна в огромном доме. Она настроила машину, как просила Линда и отошла от кабины.
        — Теперь остается только ждать
        Девушка рассеянно побродила по пустому дому, спустилась вниз, навела порядок на кухне и вышла в холл. В углу у окна стояла довольно громоздкая установка с огромным количеством разноцветных лампочек и тумблеров. За панелью управления в мягком кресле сидел Роберт и немного нервно постукивал пальцами по подлокотнику стула.
        — Он должен любить сладкое,  — подумала Мария, глядя на чуть полноватого мужчину. Маша вернулась на кухню, положила на тарелку кусок пирога и налила большой бокал горячего шоколада.
        — Пойду налаживать отношения.  — Мария подошла к мужчине, и скромно улыбаясь, заговорила.
        — Добрый вечер, Роберт. Я принесла вам немного перекусить. Ночь будет длинной. Стоит подкрепиться.
        Мужчина был немного удивлен подобным обращением. Он долго подбирал слова, но все же ответил на сильно ломаном русском языке.
        — Спасибо, девочка, очень мило.
        Роберт действительно любил сладкое и был рад, что Мария проявила к нему чуточку внимания. А девушка продолжала.
        — Я постараюсь Вам не мешать, но вдруг появятся новости? Не оставляйте меня в неведении. Пожалуйста.
        — Хорошо.
        Девушка ещё разок улыбнулась и удалилась прочь. Она прошла в свою комнату. Надеялась немного поспать.
        — Первые несколько часов вряд ли будут какие-то новости. Кровать она не расправила, а укрылась небольшим пледом. Но уснуть не удавалось. Мысли, сменяя одна другую, переходили в кошмарные видения и не давали мозгу расслабиться. Тогда она достала из тумбочки плеер и диском Макса. Маша надела наушники и нажала кнопку. Медленная легкая музыка опять ворвалась в сознание девушки. Мария закрыла глаза и полностью отдалась музыкальным фантазиям. Ощущение полета, появившееся после первых аккордов, не проходило. Она летела все дальше и дальше…
        Когда Мария проснулась, вокруг было тихо и темно. Маша вскочила с кровати.
        — Долго ли я спала? Вдруг что-нибудь случилось?
        Девушка побежала вниз. Ещё с лестницы она услышала быструю взволнованную речь Роберта. Он общался с членами команды. Маша подбежала к пульту управления и стала ждать, когда мужчина обратит на неё внимание. Но тот был очень занят. Лишь спустя десять минут он повернулся к Марии. Он хотел что-то сказать, но не мог подобрать слов.
        — Все плохо?  — спросила она.
        — Нет, не совсем — ответил мужчина.
        — Кто-то погиб?
        — Нет.
        — Незапланированные проблемы?
        — Да, но… решаем.
        Роберт хотел подбодрить девушку взглядом, но раздался негромкий сигнал, и замигало несколько лампочек. Роберт вернулся к панели управления, поправил наушники и продолжал общение с командой.
        — Будем ждать.
        Мария вышла на кухню и налила себе стакан сока. Машинально выпила его, не почувствовав даже вкуса. Она продолжала кружить по дому, не отдавая себе отчет в своих передвижениях.
        — Права была моя мама, когда говорила, что ждать и догонять самое сложное.
        Она взглянула на часы, висевшие в холле. Стрелки застряли на трех часах ночи.
        — Боже, как тянется время.
        — Мария,  — девушка услышала голос Роберта.
        — Что случилось?
        — Там, там — мужчина показывал наверх. В эту же секунду раздался звук сирены кабины для перемещений. Мария бросилась наверх. Из кабины выбрался Питер. На плече он нес человека. Мария поддержала мужчину и помогла положить раненого к стене в коридоре. Лицо раненого было в крови, волосы сильно обгорели. Оплавилась большая часть костюма. Раненый тихо стонал.
        — Тяжело ранен?  — Мария со страхом посмотрела на Питера. Его вид внушал опасения. Одежда Питера тоже сильно обгорела, сквозь дыры была видна обожженная кожа.
        — Тебе тоже нужна помощь. Скажи, что нужно делать. Я помогу.
        Питер наклонился к стене и медленно сполз на пол. Он тихо произнес.
        — Каталка в палате.
        Девушка побежала в палату и прикатила каталку. Питера она застала уже без сознания.
        — Придется действовать самой.
        Мария нажала на рычаг и стойки на каталке сложились. Теперь это было похоже на носилки, лежащие на полу. Маша попыталась переложить раненого на каталку. Её это удалось. Она раздвинула стойки, аккуратно, чтобы не беспокоить пострадавшего и быстро повезла его в палату. Привычными движениями она переложила молодого человека на кровать. Он застонал ещё громче.
        — Потерпи немного.
        Маша оставила раненого одного и вернулась к Питеру, захватив стакан воды. Дотронувшись до плеча мужчины, Маша позвала его. Питер открыл глаза.
        — Воды?
        Он хотел взять стакан, но рука не слушалась. Мария поднесла стакан к его губам и осторожно наклонила. Мужчина сделал несколько глотков.
        — Спасибо.
        — Можешь идти. Я помогу.
        Питер тяжело поднялся, опираясь на хрупкие плечи девушки. Медленно, чуть передвигая ноги, они двинулись вперед. Мария довела Питера до кресла и помогла присесть. Он обессилено откинул голову и закрыл глаза.
        — Что делать?
        — Одежду с него… с Мартина сними. Разрежь….
        — Боже мой! Это Мартин?  — Девушка не узнала его, так сильно окровавленного.  — В душе что-то дрогнуло и сжалось от боли.  — Раненый застонал.
        — Нужно торопиться!  — девушка нашла острый нож, прикрепленный к поясу Мартина, и осторожно разрезая ткань, стала снимать с тела клочки одежды. Наконец её это удалось.
        — Питер,  — мужчина открыл глаза.
        — Что дальше?
        — В шкафу. Флакон с розовой жидкостью. Смочи раны.
        Мария выполнила все рекомендации врача, поглядывая на него самого.
        — Может и тебе нужна помощь.
        — Нет, спасибо. Я только чуть отдохну. Ещё воды, если можно.
        Маша принесла воды, аккуратно обтерла грязное от сажи лицо Питера. Ему стало немного легче.
        — Может одежду принести?
        — Да, в моей комнате. Найдешь?
        — Конечно.
        Мария со всех ног бросилась в комнату Питера, быстро взяла темно-серый домашний костюм, лежащий на стуле у кровати, и бегом вернулась обратно в палату.
        — Вот, возьми, пожалуйста, переодевайся. Я спущусь вниз. Мне показалось, что Роберт звал меня.
        Мария побежала вниз. В холле Роберт быстро с кем-то разговаривал, часто переключая кнопки, чтобы поддержать связь с ребятами.
        — Что, что случилось?
        Роберт взглянул на неё растерянно, пытаясь подобрать слова
        — Огонь, много, очень много…
        — Я сейчас вернусь.
        Мария помчалась теперь наверх, чтобы рассказать Питеру о проблемах. Но мужчина уже выходил из палаты, придерживаясь за стену. Мария бросилась к нему и подставила плечо.
        — Питер, пожалуйста, там что-то случилось. Я не понимаю. Пойдем.
        — Идем.
        Они довольно быстро спустились вниз. Питер заговорил с Робертом по-английски.
        Разговор был довольно оживленный и нервный. Затем Питер надел наушники с микрофоном и стал давать распоряжения, а Роберт переключал тумблеры, поддерживая связь с членами команды. Через пару минут восстановилось некоторое спокойствие. Питер снял наушники и повернулся к Марии.
        — Будем надеяться, что все обойдется.
        — Что случилось? Засада? Большие проблемы?
        — Обстоятельства, которые от нас не зависели. Природные катаклизмы, как говорится. Хотя, с другой стороны, это немного облегчило нам задачу.
        Мария ничего не поняла, но переспрашивать не стала. Решила, что ещё будет время выяснить подробности. Роберт что-то сказал Питеру. Тот оживился.
        — Пошли наверх, Мария, кто-то из наших спешит домой. Будем встречать. Может, потребуется помощь.
        Едва Мария ступила на первую ступеньку лестницы, опять послышался звук сирены. Питер был уже наверху. Двое ребят, вернувшихся из Змаркии, имели немного потрепанный вид, но в целом были в порядке. Они перебросились парой слов с Питером и пошли вниз, чтобы снять обгоревшую одежду и разоружиться. Через минуту вой сирены возобновился.
        — Ещё кто-то возвращается,  — с облегчением подумала Мария.  — Значит, все закончилось.
        Ребята возвращались группами. Некоторые были серьезно ранены и нуждались в неотложной медицинской помощи. Выручали ребята, вернувшиеся первыми. Они успели переодеться и теперь помогали Питеру с ранеными. Сильно пострадала Глория. Линда с Майком вынесли её из кабины на руках. Женщина была без сознания. Питер сражу же бросился к пострадавшей, стараясь помочь. Довольно просторная палата, оборудованная по последнему слову техники, уже была переполнена. Мартина пришлось перенести в спальню, так как его состояние уже не внушало опасения, если не считать многочисленных ожогов и легкой травмы головы. Легкие ранения переносились на ногах и перебинтовывались прямо в коридоре.
        — Какие молодцы, парни!  — с восхищением Мария смотрела на уверенные движения бойцов, когда они оказывали пострадавшим первую медицинскую помощь.
        Наконец из кабины выбрались Макс и Люси. Девушка была ранена в ногу, и молодой человек помогал её передвигаться.
        — Мы последние?  — Маша не совсем поняла, Макс констатировал факт или спрашивал о вернувшихся.
        — Да,  — успокоила его Линда,  — остальные уже здесь.
        — Все живы?
        — Слава богу.
        Макс облегченно вздохнул и помог Люси прилечь на кушетку, стоящую в коридоре.
        — У неё перебита нога. Скажи Питеру, чтобы сделал рентген. Возможно, раздроблена кость.
        Мария метнулась в палату, чтобы передать Питеру слова Макса. Дэвид и Майк сразу же подбежали к женщине, подняли её на руки и осторожно понесли в палату.
        — Питер все сделает,  — успокоила девушку Линда, видя, что силы покидают девушку.
        — Только не вздумай потерять сознание,  — строжилась над собой Маша.  — Люди с войны вернулись, а ты, просидевшая в четырех стенах, прикидываешься теперь уставшей. Крепись, Мария…
        Дом немного стих только к утру…


        XXI.


        Мария проснулась. Она лежала на кровати прямо в одежде. Девушка попыталась вспомнить, как добралась сюда — и не смогла. Последнее, что она помнила, это были слова Линды.
        — Все закончилось, милая, теперь можно расслабиться. Нам всем отдых не помешает.
        Только теперь до сознания Марии стало доходить, что все закончилось, все вернулись домой. Силы внезапно куда-то подевались, ноги сделались ватными. Девушка прислонилась к стене и решила передохнуть. В это время рядом с Линдой появился Макс. Он уже тоже успел переодеться, сняв обугленную военную форму.
        — Макс, дружок, помоги нашей девочке добраться до комнаты.
        — Да, конечно. Пойдем, Мария, я тебя провожу.
        Как только сильные нежные руки мужчины коснулись её плеч, Маша почувствовала, что остатки сил улетучились. Девушка тихо охнула и поползла по стене вниз. Юноша подхватил ей на руки и понес наверх. Маша прижалась щекой к груди дорогого ей человека и закрыла глаза…
        Дверь тихонько открылась, и Мария повернула голову.
        — Проснулась, наконец,  — в комнату вошел Макс.
        — Долго спала?
        — Уже полдень.
        — Какой ужас!  — девушка попыталась вскочить с кровати, но резкое головокружение помешало ей это сделать. Макс уже был рядом. Он остановил столь безрассудную попытку Маши и уложил её опять, накрыв получше пледом.
        — Если вспомнить, что прошлая ночь у тебя была немного нервной и совсем бессонной, то это абсолютно нормально. Тем более. Что растущему организму требуется полноценный здоровый сон.
        — Ты считаешь меня ребенком?  — Мария была немного обижена.
        — Я, нет, но медицина говорит об обратном. И потом, можешь мне не верить, но я тоже когда-то был подростком, довольно давно.  — Макс задумался. Его взгляд затуманился и стал грустным. Но это продолжалось всего несколько секунд.
        — Но я помню, мне все время хотелось спать. И тебе это необходимо. Я уже несколько раз заглядывал, но побеспокоить тебя не решался.
        — Что-то случилось?
        — Ребята решили отметить победу. Организовали барбекю. Не слышишь?
        Только теперь Мария обратила внимание на многоголосье, доносившееся с улицы. Она все-таки выбралась из кровати и подошла к окну. На поляне вокруг бассейна было полно народу. Несколько раскладных столиков были заставлены закусками и напитками. Парни в бассейне играли в мяч, весело забрызгивая друг друга водой, а остальные смеялись и свистели, подзадоривая игроков.
        — А раненые?  — Маша вспомнила, что не все так хорошо.
        — Питер с Робертом переправили их в госпиталь Бостона. Им нужна квалифицированная медицинская помощь. Глория уехала вместе с Люси, решила не оставлять подругу.
        — Как она была ранена? Змарком?
        — Они очень сильные…. И жестокие… Мария, мы стараемся не вспоминать о прошедших битвах. Вот только Линда. Ей ещё отчет готовить.
        — Отчет! Для кого?
        — Не думаешь же, ты, что наши действия никем не контролируются?. Это не так, мы состоим на службе у Мирового содружества. Это тайная организация, которая занимается безопасностью Мира. Нас финансируют. Предоставляют материальную и техническую поддержку. Нам дают задания, которые мы всего лишь выполняем. Кстати, теперь и ты состоишь на службе. Но не забудь, это секрет. Никому об этом не говори.
        Последние слова Макс зачем-то сказал шепотом.
        — Опять издевается! Разговаривает со мной, как с ребенком.  — Маша вспылила, но вслух решила ничего не говорить.
        — Зря ты мне не веришь,  — юноша, что-то достал из кармана и подошел ближе к Марии.
        — Вот держи.
        Маша взяла из его рук небольшую книжечку и открыла.
        — Что это, мой паспорт.
        — Это твой загранпаспорт. Беспрепятственный въезд в любую страну. И не переживай, он настоящий. Законы мы не нарушаем.
        — Зачем он мне?
        — А если я все-таки решу увезти тебя на край света?
        Мария ничего не ответила, перелистывая страницы паспорта.
        — Надо же, фотография, какая хорошая. Я здесь очень миленькая.
        Макс ответил на мысли Марии.
        — Это ты в первый день у нас,  — он хотел добавить, что такой он увидел её впервые и был поражен её красотой. На языке вертелось ещё много слов, которые Мария приняла бы за пошлые комплименты, и Макс не решился их произнести.
        — Сам выбирал?
        — Да.
        Мария, почему-то улыбнулась, она была довольна ответом молодого человека.
        — Я хочу тебя кое о чем спросить,  — осторожно начала разговор девушка, машинально возвращая парню паспорт.
        — Только пообещай, что расскажешь мне.
        — Всё, что хочешь.  — Макс мило улыбнулся.
        — Я была в библиотеке…  — неуверенно начала Мария
        — Ты всегда любила это место,  — перебил её юноша. Она недовольно мотнула головой и продолжала.
        — Я видела портрет на стене. Он очень похож на…  — она замолчала, глядя на макса в упор. Но на лице молодого человека не дрогнул ни один мускул. Добродушная улыбка, казалось, замерла на прекрасном лице. Он не отвел взгляда, но ничего не ответил. Пришлось заканчивать фразу самостоятельно.
        — Питер намекнул, что тот мужчина может быть похожим на Мартина.
        — И что?  — железное спокойствие мужчины было непонятно Марии.
        — Он что, потомок того мужчины на портрете?
        — Внук.  — ответ прозвучал обыденно, словно речь не шла о вековой временной пропасти.
        — То есть, внук?  — Макс взял девушку за руку и не торопливо подвел к кровати.
        — Присядь, радость моя,  — он сел рядом, не выпуская её руки из своей большой и горячей ладони.  — Хочешь знать эту историю?  — Маша моментально кивнула в ответ, не сводя глаз с юноши.
        — Ну, хорошо,  — согласился он.  — Только кратко.  — Он глубоко вздохнул, собираясь с мыслями.
        — Мартин принадлежит к древнему и очень богатому роду итальянских дворян. Это с одной стороны. А с другой — он из рода бессмертных…  — Макс замолчал, опасаясь реакции девушки.
        — Из рода бессмертных!? Как "Горец"?  — юноша засмеялся.
        — Фильмов насмотрелась? Да, что-то вроде того. С одной существенной разницей. Чистокровные бессмертные не стареют, но их можно убить. Правда в случае ранения, их организм восстанавливается намного быстрее, чем у обычных людей. А вот полукровки… Они стареют. Очень медленно, но все же возраст дает о себе знать.  — молодой человек замолчал, целуя девушке руку.  — Дальше?  — поинтересовался он.
        — Конечно!  — нетерпеливо воскликнула она.
        — Мартин из полукровок. Его мама — дочь человека, изображенного на картине. Лютер был основателем ордена, членами которого мы являемся. Он был настоящим бессмертным.
        — Был?
        — Он погиб в битве. Погиб геройски. Это было много лет назад…
        — А Мартин?
        — У Лютера было трое детей. Мама Мартина — красавица Сюзанна младшая. Дети Лютера стали полукровками. Их матерью была обычная, хотя смелая и умная женщина. Только с годами стало ясно, что полукровки не унаследовали от отца всех способностей, присущих бессмертным. Особенно судьба обделила потомков мужского пола. Они не имеют возможности передавать свой дар бессмертия по наследству. Понимаешь?
        — Не совсем,  — честно призналась девушка. Но Макс был очень терпеливым собеседником.
        — Дар бессмертия передался всем детям без исключения. Но все же они понемногу стареют, очень медленно, но… А вот их детям… Из восьми внуков Лютера дар бессмертия передался только детям Сюзанны. А потомство братьев — все они родились обычными людьми….
        Минутное молчание показалось девушке таким тяжелым. Но требовать продолжения она не смела. Просто ждала, когда Макс переведет дух и продолжит рассказ.
        — Мартин обладает даром бессмертия только наполовину. Понимаешь? Его организм обладает способностью к быстрому восстановлению после травм, как и у бессмертных. Но он стареет. На данный момент он выглядит, как тридцатилетний мужчина, хотя ему около трехсот лет. А когда мы с ним познакомились, он казался младше меня. Но это полбеды. Нет никакой надежды, что его дети, если, конечно, они родятся когда-нибудь, будут бессмертными. Этот дар может перейти только к наследникам его младшей сестры,  — он тяжело вздохнул и добавил
        — Опять же, если она решит завести детей,  — мужчина посмотрел на девушку.  — Все, рассказ окончен? Но у Марии ещё были вопросы.
        — Мама Мартина жива?
        — Конечно, ей сейчас около пятисот лет. Но внешне больше пятидесяти ей не дашь. Она живет в предгорьях Альп в Италии. Теплый климат, большое красивое поместье, проносящее к тому же приличный и стабильный доход. Что может быть лучше для пожилой женщины? Сюзанна довольна своею жизнью.
        — Откуда ты так осведомлен о жизни бессмертных?  — Мария не смогла удержаться от любопытствующего вопроса. Макс в ответ немного смущенно улыбнулся.
        — Я писал научный трактат о жизни бессмертных. Необходимое условие вступления в орден — научный труд.
        — Вы, тоже бессмертные?
        — Нет!  — вопрос ошеломил собеседника.  — просто пока мы живем здесь, мы не стареем. Мысли в голове Маши сменяли одна другую, обрабатывая полученную информацию
        — Макс, получается, что будущего у бессмертных нет. С каждым следующим поколением их становится все меньше?
        — Единственный выход — чистокровные браки. Понимаешь? Когда муж и жена — оба из рода бессмертных. В таком случае и дети рождаются бессмертными. В детстве они такие же, как и остальные малыши. Но после двадцати — их жизнь изменяется кардинально.  — Макс пожал плечами, реагируя так на собственные слова.  — Что поделаешь, у каждого человека своя судьба, свое предназначение.
        — А много на свете бессмертных?  — Макс таинственно улыбнулся.
        — Вряд ли кто-то знает наверняка. Из присутствующих сейчас в доме их пятеро.
        У девушки от удивления перехватило дыхание. Вопрос: "Кто?"  — уже готов был вырваться наружу. Но Маша вовремя сообразило, что спрашивать об этом глупо. Однако её мысли не были тайной для Макса. Тот заулыбался, но ничего не сказал, а лишь с наигранной строгостью посмотрел на девушку.
        — Больше никаких расспросов. Нас ждут. Да и тебе уже пора привести себя в порядок.  — в глазах парня появились веселые искорки. Он осторожно коснулся волос Марии и опять улыбнулся.
        — Что, лохматая, да?  — Маша обернулась к зеркалу. Когда её взгляд упал на свое отражение, послышался недовольный возглас.
        — Бог мой, на кого я похожа.  — Маша сунула Максу побежала в ванную.
        — Подожди немножко. Я быстро.
        — Не торопись.
        Юноша присел в кресло и решил немного расслабиться, пока Маша принимает душ. Шум воды, доносившийся из-за двери, успокаивал.


        XXII.
        Молодой человек вновь вспомнил прошедшую ночь, то, о чем он ни под каким предлогом не согласился бы рассказать Марии.
        …Когда они с командой вышли из пещеры- портала, то он сразу понял, что что-то не
        так. По времени должна быть непроглядная ночь. А на самом деле все небо было освещено багрово-красными сполохами.
        — Что происходит?  — задал он безмолвный вопрос Питеру.
        — Сам ничего не понимаю.
        Воздух был нестерпимо горячим, даже в сравнении с дневной температурой.
        Ребята, не бывавшие здесь ранее, действовали в соответствии с инструкцией. Все надели маски и теперь ждали распоряжений Питера.
        — Будем работать по плану, а там видно будет.  — Питер жестами показал, что необходимо разделиться на группы, и рассредоточиться. Макс и ещё пять человек по плану должны были отправиться в клинику. Все-таки Юноша уже бывал там. Лучше других мог ориентироваться на местности. Ребята на прощанье помахали друг другу и разошлись в разных направлениях. Чем дальше Макс с группой продвигались в сторону каньона, тем жарче становилось. Зарево бушевало по всему небу. Макс продвигался вперед, старясь найти объяснение происходящему в Змаркии. Ответов, пока не было. Гул, который у пещеры был едва слышен, теперь резко усилился. В воздухе что-то кружилось. Макс протянул руку. На перчатку падали большие серые хлопья. Мужчина растер хлопья другой рукой и понял.
        — Бог мой!  — это пепел. Неужели, извержение вулкана? Вот это мы попали!  — он привлек внимание своих спутников и постарался объяснить происходящее, как смог, конечно. Но маршрут изменению не подлежал.
        — Пока будем двигаться вперед, а там видно будет.
        Еще через пару километров жар стал невыносимым. Макс забрался повыше, как это было возможно. В бинокль он пытался рассмотреть, что происходит впереди. Эго взору предстало огромное огненное зарево, бушевавшее от самого горизонта. Мужчина оценил дальность местонахождения вулкана. Судя по всему, долина, в которой ещё несколько дней назад располагалась клиника, погребена теперь под толщей лавы и пепла.
        — Одних предположений не достаточно. Я должен быть уверен наверняка.
        Макс вернулся к членам группы и жестами объяснил, что проберется немного вперед и подробнее разведает обстановку, а остальные подождут его в безопасном месте. Остальные беспрекословно подчинились. Юноша осторожно продвигался вперед, стараясь быть внимательным.
        — Погибнуть, сварившись в огненной лаве, нет, такой вариант меня не прельщает.  — Макс мысленно беседовал сам с собой, чтобы веселее было идти,  — если, сейчас мои подозрения подтвердятся, и клиника окажется погребенной под лавой, значит, мы пойдем на подмогу ближайшее группе. Юноша попытался восстановить в памяти маршруты других групп, чтобы понять, какая из них ближайшая к ним.
        — Если что, пойдем на помощь Линде и Дэвиду,  — решение принято, а пока нужно добраться до своей цели.  — Макс опять достал бинокль и стал оглядывать местность.
        — Вон, та гора, откуда я увидел дым.  — Макс узнал знакомую местность. Все пространство за горой представляло собой огромное красное море, медленно рассекающееся во все стороны.
        — Все, с клиникой покончено,  — уверенно подытожил Макс. Нет уже никого, ни врачей, ни младенцев, ни женщин. Сердце в груди больно сжалось,  — все-таки мы воины, а не убийцы,  — но он тут же остановил свои эмоции.  — Стоп, это не моя вина, что крепость затопила огненная лава и все погибли.
        Макс двинулся в обратный путь, только теперь поняв, насколько не проработанным был их план.
        — Что бы мы делали с пациентами клиники после её захвата? Ответ на этот вопрос Макс не мог найти. При разработке боевой операции стоял вопрос об уничтожении врагов, об остальных никто не задумывался.  — ну что же, что случилось, от нас не зависело. Возможно, это судьба. Само провидение нам помогло.  — Молодой человек решил больше не нагружать свою совесть пустыми мыслями. Макс достал и нагрудного кармана рацию, соединился с Робертом и предоставил небольшой отчет о ситуации. В ответ он услышал, что у группы, которой руководит Линда, большие неприятности. Численность врагов, намного превышает предполагаемую. Силы слишком неравны. Просят о помощи.  — Все понял.  — Макс подтвердил, что новое задание понятно, принято к исполнению.
        Он вернулся к друзьям и жестом показал, что все кончено. Майкл задал вопрос о теперешнем направлении. Макс указал рукой на северо-запад, к современной столице Змаркии — Кирипте.
        — Поможем ребятам!  — подумал Макс. Группа сменила направление и стала удаляться от огнедышащих гор, таящих, возможно ещё много опасностей.
        Через два часа вдали показались стены Кирипты. По шуму в крепости, Макс понял, что события развиваются довольно сложно.
        — Нужно торопиться.
        Юноша опять вышел на связь и просил передать Линде, что помощь на подходе. Дальнейшие события разворачивались довольно стремительно. Макс теперь мог вспомнить только отдельные эпизоды боя. Грозные рыки Змарков, стремительно бросающихся на ребят, с огромными мечами на перевес. Пару раз мужчина испытал на себе их силу и злость. Особенно жестокими, на удивление, оказались Змарки второго поколения. Они дрались с таким ожесточением, что Макс подумал:
        — Как Зомби?
        Но оценивать поведение противника времени не было, впереди показались несколько Змарков, издающих страшные внутриутробные звуки и с бешеной скоростью приближающихся к нему. Макс приготовился к отражению атаки, держа бластер в правой руке, а полуавтомат с разрывными пулями — в левой.
        — Главное — не перепутать, в кого из какого оружия стрелять!  — предупредил сам себя Макс.  — Мария оказалась права, когда говорила, что они совсем разные. Теперь, после нескольких часов боя, юноша уже ясно отличал их.
        — Как нас выручил Морган, что изобрел такое совершенное оружие против каменных монстров,  — думал Макс нажимая на гашетку бластера, превращающего сильное чудовище в груду камней.  — Главное — вовремя увернуться от их ударов. Макс уже испытал на себе его силу, когда упал, оглушенный страшным ударом по голове и на несколько секунд потерял сознание. Ему повезло, на помощь подоспела Линда, и убила чудовище, уже занесшее над бесчувственным телом юноши свой меч. Но Макс и сейчас ещё помнил зловонное дыхание монстра, склонившегося над ним.
        К сожалению, не всем повезло так, как ему. Мужчина с сожалением вспомнил огромные глаза Люси, наполнившиеся слезами от боли, когда она не смогла увернуться от врага.  — Что, если бы он в этот момент не оказался поблизости?  — юноша отогнал от себя эту мысль. Он был рядом, успел уничтожить чудовище и спасти женщину…


        XXIII.
        Звук шумящей воды стих.  — сейчас Мария выйдет. Макс отогнал от себя тяжелые воспоминания, принял непринужденное выражение лица и устремил свой взгляд на дверь ванной комнаты.
        Мария вышла в пушистом розовом халате. Влажные волосы беспорядочными прядками рассыпались по плечам. Девушка источала аромат ландыша и свежести.
        Поймав на себе восхищенный взгляд мужчины, она немного замялась и постаралась объяснить свое появление в столь неприличном, как она считала, виде.
        — Прошу прощения, но моя одежда в шкафу. И потом я не знаю, что следует надеть.
        — Ты опять боишься условностей? Хочешь, я выберу?
        Маша молчала. Макс знал, что она хотела сказать нет, но выбора не было. Юноша открыл дверь шкафа и стал выбирать. Скоро его взгляд остановился на летнем брючном костюме серо-голубого цвета.
        — Вот это тебе пойдет. Иди, примерь.
        Через пару минут девушка вернулась. Она была великолепна. Тонкие серые брюки из натурального шелка мягко очерчивали стройную фигуру. Голубая удлиненная блуза с серой контрастной каймой отлично гармонировала с глазами девушки. Воздушный рукав чуть прикрывал плечи девушки, мягко взлетая при каждом шаге. Ещё влажные волосы Мария собрала сзади повыше и закрепила большой голубой заколкой.
        — В таком виде тебя страшно показывать мужчинам,  — чуть недовольно произнес Макс.
        — Сам выбирал,  — Мария улыбнулась и мысленно проговорила — Ревнивец.
        Макс, конечно, слышал и то, и другое, но промолчал. Он предложил Марии руку, и они вместе спустились вниз. Веселье было в полном разгаре. Все присутствующие были рады появлению новых лиц в их празднующей компании. Они обступили пришедших и, перебивая друг друга, что-то говорили. Маша посмотрела на Макса.
        — Благодарят тебя за помощь, смелость и терпение. И ещё,  — Макс изобразил на лице недовольство. Говорят, что ты отлично выглядишь.
        — Благодарю вас за теплые слова. Это вы настоящие герои, а не я! Давайте же выпьем за победу!
        Парни с готовностью подняли бокалы с вином.
        — Что тебе налить?
        — Конечно сок!
        Макс подал её бокал с налитым соком. А свой наполнил минеральной водой.
        — За всех вас!  — Мария чувствовала себя очень спокойно в компании мужчин, которых она знала всего лишь несколько дней. И может уже больше никогда не увидит вновь. Вдруг эта мысль пронзила ей сердце.
        — Все кончились. Значит пора уезжать.
        Она тронула Макса за руку, чтобы привлечь внимание и спросила
        — Когда они уезжают?
        — Сегодня вечером
        — А я?  — голос Марии был таким грустным, что и Макс вспомнил о предстоящем расставании.
        — Вообще-то Линда думала отвезти тебя завтра утром. Но ты можешь оставаться здесь, сколько захочешь,  — в словах Макса прозвучала надежда.  — Может девушка решит остаться. Но Маша повторила.
        — Завтра утром.
        Она передала Максу недопитый бокал и пошла прочь от веселящейся толпы в сторону леса. Макс шел следом.
        Оказавшись в тишине, Мария немного успокоилась и огляделась — просто райский уголок. Вокруг шумели деревья, щебетали птицы, ласково светило солнце. А ещё… Мария вовремя спохватилась, чтобы не сформулировать мысли и оглянулась на Макса. Ей показалось, что он просто стоял позади и смотрел в пространство. На самом деле мужчина думал о Марии. Сейчас, когда она была совсем рядом, и можно просто наслаждаться общением, он задумался о скором расставании. В груди его что-то больно сжалось, и сердце предательски заныло. Макс посмотрел на Марию
        — Она такая милая, добрая. Мне хорошо рядом с ней. Сколько лет я ждал её. Разве она обязательно должна возвращаться домой? Я не смогу её забыть никогда!
        Но вслух он произнес совсем другое
        — Совсем скоро рождество. Ты любишь рождество?
        — Рождество?  — Мария совсем забыла, что в её мире сейчас зима и морозы.
        — Знаешь, у нас не празднуют рождество так, как у вас. Я люблю Новый год. Ведь взрослая уже совсем. А все равно радуюсь этому празднику, как ребенок. Каждый год жду какого-нибудь чуда.
        — Какого?
        — Не знаю, просто жду и все. А как вы проводите праздники?
        — Чаще всего мы ездим в Швейцарию на горнолыжные курорты. Ведь здесь никогда не бывает снега. Иногда я скучаю по снегу.
        Мария с искренним интересом слушала Макса, но мужчина заметил искорку печали, появившуюся в её глазах.
        — Ты скучаешь по домашним?
        Мария кивнула головой и вдруг на глаза у неё навернулись слезы. Она старалась не плакать, но безуспешно. Слезы катились сами собой, крупными каплями падая с ресниц. Макс кинулся утешать Марию.
        — Не плачь, пожалуйста. Завтра ты уже будешь дома.  — Юноша обнял девушку, стараясь приласкать и успокоить.
        — Нет, ты не понимаешь. Вот мы сейчас живем, а потом вдруг раз, и конец света! И нас нет, ничего нет! Страшно.
        — Существует несколько версий, объясняющих предсказание племени Майя. Но данным некоторых источников ничего страшного не случится.
        — И все равно. Даже если ничего не случится. Даже, если все будет хорошо. Все равно, все будет плохо. Я вернусь домой, к семье. А ты? Где ты, и где я?  — Мария опять разрыдалась, уткнувшись в плечо Макса. Рубашка быстро стала мокрой от слез. Только теперь юноша понял причину истерики Маши.
        — Она боится меня потерять. Она не хочет со мной расставаться. Она тоже любит меня? Может, хоть чуть-чуть,  — молодой человек не мог больше молчать.
        — Мария, милая! Я никогда тебя не оставлю. Ты все, что у меня есть. Когда ты появилась здесь…. Когда я увидел тебя… Ты, как лучик света…
        Макс говорил быстро и сбивчиво, целуя щеки и глаза девушки, мокрые от слез.
        — Это неважно, что ты живешь далеко. Для меня ты всегда будешь рядом. Сейчас ты рядом. Это главное. А потом я что-нибудь придумаю. Всегда есть выход. Если только ты… Мария, родная, хорошая моя…
        Мария не ожидала, что Макс так откровенно заговорит о своих чувствах к ней. Она радовалась, что её привязанность к юноше оказалась взаимной. Но, одновременно, испугалась, что теперь её будет еще тяжелее расстаться с ним. Девушка приложила ладонь к его губам.
        — Молчи, не говори ничего. Ты такой особенный, сильный, смелый, добрый. Таких как ты просто не бывает. Когда я с тобой, кажется все хорошо. Я не смогу без тебя…
        Макс не дал ей договорить. Он взял её лицо в свои ладони и нежно коснулся её губ своими. Поцелуй был совсем коротким, но в сознании девушки все поплыло. Она бы потеряла равновесие, если бы Макс не удержал её в своих объятьях. Мария перевела дыхание и немного успокоилась. Юноша усадил Марию на скамейку и сам присел рядышком, не желая отпускать её от себя. Но Мария и не думала вырываться. Она положила голову на плечо любимого человека, и решила ни о чем не думать.
        — Пусть я буду хоть сейчас счастлива, а дальше, будь, что будет.
        Мария потеряла счет времени, не замечая, как долго они сидели молча. Каждый боялся нарушить хрупкую идиллию.
        — Я хочу задать тебе один вопрос,  — голос Макса несколько обеспокоил девушку.
        — Какой?
        — Несколько дней назад, после ужина, ты сказала, что никто на тебя не смотрел, как на женщину…
        Мария перебила мужчину.
        — Я этого не говорила, ты бессовестным образом проник в мои мысли.
        — Это не важно. Я хочу спросить. У тебя кто-то есть, там, дома? Друг, приятель, хороший знакомый…
        Макс замолчал, вероятно, чувствуя неловкость за столь личный вопрос. Но Марии стало смешно.
        — Если у меня кто-то был, я бы уж точно не сидела сейчас рядом с тобой. Или я кажусь столь легкомысленной, взбалмошной девчонкой.
        — Нет, ну что ты, просто мне необходимо знать, могу ли я на что-то надеяться. Если ваше сердце свободно, мадемуазель, не позволите ли вы поухаживать за вами?
        — Поухаживать?
        — Если вы не против, конечно.
        — А чем ты занимался все эти дни?  — Мария считала, что поведение Макса, в предыдущие несколько дней было чем-то вроде заигрывания, чтобы подразнить девочку. Но Максу не понравились такие рассуждения Марии. Он постарался объяснить.
        — Мое отношение к тебе — это было лишь обычное проявление галантности по отношению к женщине. На большее, без позволения дамы я права не имею. Поверь мне. Я старался сдерживать себя, сколько мог. Без разрешения девушки мужчина не должен открывать ей свои чувства. Я так воспитан. Мои родители были интеллигентными и достаточно образованными для своего времени людьми. Мама постаралась дать мне все самое лучшее. Давно это было.  — Макс на секунду задумался, глядя в пространство.
        — Когда-нибудь я расскажу тебе о своей семье. Но не сегодня,  — взгляд молодого человека вновь стал живым и веселым.  — Сейчас я хочу просто любоваться тобой и не думать ни о чем.
        Юноша ухватил Марию, слегка приподнял и усадил к себе на колени. Теперь их лица оказались так близко, что Макс мог чувствовать тепло дыхания девушки. Взгляд нежных голубых глаз девушки манил к себе, и мужчина чувствовал, что тонет в их глубине. Мысли его рассеялись, он забыл все, что хотел сказать.
        Мария, как зачарованная, смотрела на прекрасные черты лица Макса.
        — До чего же он совершенен, как бог! Кажется, я люблю его безумно. Если такое, конечно, возможно.  — Но девушка тут же спохватилась и строго приказала юноше.  — Я запрещаю тебе читать мои мысли.
        — Как скажешь, любимая!
        — Господи, как приятно, слышать такие слова!  — сердце Маши ликовало.  — Хочу, чтобы он сказал еще что-нибудь.
        — Я же не должен читать твои мысли.
        — А ты прямо меня и послушал!
        — Ты же сама понимаешь, это не в моих силах. Как я не буду читать свои мысли, если ты говоришь одно, а думаешь совсем другое.  — Макс немного успокоился и добавил, чуть нежнее,  — не всегда, но очень часто. Как вас понять, женщин, вы хотите то одного, то другого.
        Мария засмеялась, видя, как Макс злится. А он только обессилено уронил голову на плечо Маше.
        Где-то вдалеке послышался голос Линды, зовущий их в дом.
        — Пора возвращаться — прошептала девушка, пытаясь найти в себе силы, чтобы оторвать взгляд Макса. Он тоже слышал Линду, но даже не отреагировал.
        — Я не хочу тебя отпускать,  — юноша крепче прижал девушку к себе,
        — Нет, нужно идти. Нас все ждут. Что могут подумать?
        — Господи! Ты опять думаешь о чьем-то мнении.
        — Милый Макс, полчаса назад ты рассказывал мне о правилах приличия по отношению к женщине. А теперь, говоришь, что я не должна думать о том, как выглядят мои поступки со стороны. Хороша же я буду — девица легкого поведения!
        Молодой человек задумался, нежно теребя в руке прядь волос Марии.
        — Да, пожалуй что ты права. Только интересно, откуда это в тебе. Ладно, я, воспитан в старых традициях. Но ты то, поколение Next. И вдруг — прилично, неприлично! Ты просто чудо!  — мужчина с восхищением слушал рассуждения девушки, понимая её все меньше.
        — Это все-таки твои друзья. Я завтра уеду. И поминай, как звали, а тебе с ними жить.
        Последние слова Марии вернули Макса к реальности. Сердце мгновенно сжалось от боли, и он вслух дополнил последнюю фразу девушки
        — А я останусь здесь жить с ними — вечно…
        Настала очередь Марии оценить черный юмор собственных слов. Дыхание перехватило, на глазах вновь навернулись слезы. Она вырвалась из крепких рук мужчины и пошла к дому. Макс догнал её и взял за руку.
        — Все, все, забудь. Я не должен был этого говорить, прости. Ты права, пойдем, нас ждут.


        XXIV.
        Макс повел девушку по другой тропинке. Они обогнули угол дома и оказались перед главным входом. На огромном крыльце было многолюдно.
        — Уже уезжают!  — догадалась Мария.
        — Вы как раз вовремя,  — Линда обернулась, услышав шаги.  — Наши друзья хотят с вами попрощаться. Компания парней, вероятно, уже простилась со старшим поколением хозяев дома. Теперь же все они ринулись к вновь подошедшим. Каждый обнял Макса, что-то говоря на прощание. Далее их внимание переключалось на Марию. Следовали те же крепкие объятия, нежные поцелуи в щеку и масса вежливых слов, о значении которых Маша могла только гадать. Но девушка искренне улыбалась в ответ и кивала головой. Ей, в самом деле, было жаль расставаться с новыми друзьями.
        Мужчины сели по машинам. Одновременно загорелись все фары, ослепляя стоящих на крыльце. Прощальный звук автосигналов пронзил тишину…. Через пять минут последний автомобиль исчез в лесу.
        — Вот все и кончилось,  — печально подумала Мария.  — Закончилось мое маленькое приключение. А может это все сон?
        Нежные руки Макса привлекли её в свои объятья.
        — Это не может быть сном. Ты рядом со мной, и я тебя люблю.  — Мужчина уткнулся лицом в ароматные волосы девушки.
        — Ты и раньше мне снился,  — напомнила Мария.
        — Правда? И каков я во снах?
        — Это были эпизоды, может, из прошлой жизни…  — Мария хотела вспомнить свои сны, но они словно улетучились из памяти,  — я не могу сейчас объяснить.
        Маша засомневалась, а вдруг, когда она вернется домой, то не сможет вспомнить все то, что происходит с ней сейчас. Девушка испуганно посмотрела на Макса.
        — Если захочешь сохранить в душе эти воспоминания, они останутся. Так всегда, мы помним лишь то, что хотим помнить. Если эти эпизоды из жизни помогают нам быть самими собой.
        Со стороны леса подул легкий ветерок, и Маша вздрогнула, почувствовав его прохладу. Это не осталось без внимания заботливого взгляда Макса.
        — Пойдем в дом. Становится свежо.
        — Как быстро прошел день,  — с сожалением сказала Мария.
        Девушка вошла в холл и сразу почувствовала запах свежего сваренного кофе. Только сейчас она вспомнила, что сегодня ещё ничего не ела, если не считать нескольких глотков сока у бассейна.
        — Это я виноват,  — Макс был зол на себя и сразу же потащил Марию на кухню.
        — Садись, буду тебя откармливать,  — юноша поставил перед ней тарелку с разными пирожными, на скорую руку приготовил несколько бутербродов, подал большой бокал горячего шоколада. Себе он налил кофе, сел напротив и настойчиво произнес.
        — Ешь, не вздумай отказываться.
        — Не буду.  — Маша с большим аппетитом съела парочку эклеров, запивая горячим шоколадом.
        — Очень вкусные,  — она взглянула на Линду, сидящую рядом с Питером на угловом диванчике.
        — Спасибо,  — женщина улыбнулась в ответ.
        Макс оглянулся на Линду, и Маша заметила, как выражение лица женщины мгновенно изменилось. По видимости они обменялись мысленно несколькими фразами.
        — Не хотят, чтобы я знала об их разговоре. Значит — это обо мне.
        Линда поймала на себе взгляд девушки и решила начать разговор
        — Мария, я хотела бы узнать…
        — Хотела узнать, завтра я поеду домой или решу задержаться?  — Маша была уверена, что ей хотели задать именно этот вопрос. Все трое удивленно посмотрели на девушку.
        — Поедем завтра.  — Мария поняла, что голос опять начинает дрожать, дыхание срывается.  — Большое спасибо за ужин,  — девушка быстро встала из-за стола и бросилась прочь.
        Марии было тяжело, но показать свою слабость она не хотела. Она влетела в комнату и остановилась.
        — Воды, где вода?  — бросилась в ванную, набрала в стакан воды и сделала несколько больших глотков. Комок, стоящий в горле, немного отступил.
        — Необходимо вернуться к реальной жизни. Хватит с тебя приключений. Вернешься и постараешься все забыть, как сон.  — Самовнушение не помогло.  — Может со временем получиться,  — рассуждала Маша, нервно расхаживая по комнате.
        Раздался негромкий стук в дверь, и Мария вздрогнула. Она не хотела открывать. Макс понял это и вошел сам. Он молча подошел к девушке, обнял её и на несколько минут затих. Мысли девушки спутались, стали прозрачными и светлыми.
        — Может быть, все не так плохо?  — подумала она, не имея сил справиться с охватившим её головокружением. Через секунду, когда девушка пришла в себя, Макс уже сидел в кресле и держал её на коленях. Он старался не смотреть девушке в глаза, боясь вызвать новую волну истерики. Он положил голову Маши себе на грудь и нежно поглаживал её руку.
        — Чем ты занимаешься дома?  — тихо спросил он. Мария немного помедлила с ответом.
        — Учусь.
        — А ещё?
        — Домашние задания выполняю.
        — Любишь учиться?  — Маша пожала плечами.
        — Просто делаю, что должна.  — Макс был удивлен ответами девушки.
        — А свободное время?
        — Домашние дела. Или читаю.  — Зачем он задает все эти вопросы? Старается отвлечь?  — Маша не понимала причины любопытства молодого человека. Он же в свою очередь сделал вид, что не заметил её мыслей.
        — У тебя выпускной класс. Куда думаешь поступать?
        — Не знаю пока. Учителя советуют на иностранные языки.
        — Правда?!  — Макс оживился,  — я могу тебя подготовить.
        — Как?  — в голосе Марии было столько грусти и безысходности, что Макс стал переживать о её душевном состоянии.
        — Ведь ещё несколько месяцев. Время есть,  — вдруг он сменил тему.
        — Мы не договорили в прошлый раз о праздниках. Что планируешь делать на Новый год?  — Если бы Маша не была так печальна, может, она бы заметила, что вопрос прозвучал скорее, как предложение. Но она ответила.  — Тихое семейное застолье, телевизор, елка с гирляндами. Подарки.
        Макс почему-то улыбнулся и кивнул головой. Он был удовлетворен ответом. Юноша задавал еще вопросы.
        — Много ли у тебя подруг?
        — Одна, как зовут?
        — Лиза, какая она?
        — Чем увлекается?
        — Давно вы дружите?
        — Вы похожи?  — Мария машинально отвечала.  — Пусть спрашивает ещё и ещё, только бы слышать нежный бархатный его голос, чувствовать прикосновение его рук.
        Мария очень устала за день. Силы внезапно закончились. Девушка почувствовала, что засыпает. Макс легонько её поднял и перенес на кровать.
        — Давай, помогу раздеться.
        — Нет!  — Мария моментально проснулась и в панике натянула на себя одеяло. Макс улыбнулся.
        — Не волнуйся. Я справлюсь. Даже смотреть не буду. Он и в самом деле зажмурился, на ощупь, помогая, Марии снять блузку и брюки. Быстро отвернувшись, он сложил вещи на стул, сходил в ванную и вернулся с пижамой в руках.
        — На, одевайся, я отвернусь.
        — Готово,  — сказала Мария и опять спряталась под одеяло. Макс присел на краешек кровати.
        — Хочешь, я провожу тебя завтра?  — Мария задумалась,  — отлично было бы провести ещё несколько часов с любимым человеком. Но потом, она взглянула на это из другой стороны,  — растянуть мучительное расставание ещё на пару часов? Зачем мучить его и себя?
        — Нет, я поеду с Линдой.
        Макс не обиделся. Он все понял.
        — Какой он чудесный!  — Мысли Марии опять растворились под пристальным взглядом голубых глаз юноши. Он нежно ласкал её руки, целуя каждый пальчик. Боль в груди сменилась нежной истомой по всему телу. Сейчас она не смогла бы ему отказать, чего бы он не попросил.
        Но Макс оказался сильнее её. Он встал, быстро поцеловал девушку в губы и повернулся к двери.
        — Тебе нужно отдохнуть. Завтра тяжелый день. Ещё увидимся. Спокойной ночи, милая.
        Мужчина быстро вышел, бесшумно закрыв за собой дверь. Мария осталась одна. Она положила под щеку руку, хранившую тепло губ Макса и его запах.
        — Спокойной ночи, любимый!  — она не могла знать, что твориться в душе юноши, стоящего за дверью
        Он прислонился к стене, старясь справиться с возбуждением, охватившей все тело.
        — Нет, он правильно поступил, уйдя сейчас от Марии.  — В этом Макс не сомневался. Он не мог обидеть девушку. Никогда бы не обидел. До молодого человека донеслись мысли девушки, желавшей ему спокойной ночи.
        — И я люблю тебя, Мария. Больше жизни,  — теперь он уже знал, что если Мария согласится разделить с ним судьбу, он вернется в их мир, отказавшись от вечности…


        XXV.
        … Мария проснулась довольно рано. Солнце ещё только поднялось над лесом.
        — Пора,  — девушка встала, хотела принять душ. На стуле, где вчера Макс оставил вещи Марии, сегодня лежали её джинсы и синяя водолазка. То, в чем она должна вернуться домой.
        Когда Маша спустилась вниз, её лицо было спокойно и сосредоточено.
        — Всем привет,  — девушка старалась не встречаться взглядом с друзьями. Быстро, без разговоров, позавтракали. Линда взглянула на часы.
        — Нам пора, детка. Нужно успеть вовремя.
        — Да, конечно, Мария вышла в холл и тепло простилась с Марком и Питером. Она огляделась в последний раз.
        — Увижу ли я ещё этот дом когда-нибудь?  — она уже была в дверях, когда Макс окликнул её.
        — Ты забыла, милая, что у вас морозы.  — Мария обернулась. Макс держал в руках её куртку.
        — Боже! Конечно, забыла.  — Маша виновато улыбнулась. Юноша помог надеть её. Повернул Марию к себе и тихо произнес.
        — До встречи, любовь моя! Не волнуйся. Мы обязательно ещё увидимся. Думаю, что очень скоро. Помни, я люблю тебя,  — он нежно коснулся полуоткрытых губ девушки, но быстро отстранился и чуть подтолкнул её к выходу.
        — Нужно торопиться.
        Уже из окна автомобиля Маша опять взглянула на юношу. Он стоял на крыльце, и подбадривающе её улыбнулся, помахав рукой. Линда повернула ключ в замке зажигания, и через мгновение машина мягко въехала в густой лес.
        Мария молчала очень долго. Она боялась, что как только начнет говорить, у неё опять потекут слезы. Линда, добрая умная Линда, она все понимала. Женщина подала Маше небольшую бутылочку с водой.
        — На, попей, станет легче,  — девушка сделала несколько глотков.  — Спасибо, помогло.
        — Ты любишь Питера?  — наконец начала разговор Мария.
        — Да, очень люблю. Он все, что у меня есть в жизни.
        — Вы давно вместе?
        — Уже довольно давно. Но знаешь, я полюбила его с первого взгляда. А он. У него погибли жена и ребенок. Много лет Питер жил одними воспоминаниями и той болью, которая скопилась в его душе. Тогда мне было очень тяжело.
        — У тебя была семья?
        — Семья? Был муж. Но я его не любила. Раньше редко выходили замуж по любви. Он был намного старше меня. Это был выгодный брак для обеих сторон. Он получал мой титул. А мой отец — крупную сумму денег, чтобы расплатиться с долгами. Мой старший брат был игроком. Он сильно задолжал, а потом застрелился. Весь долг повис на нашей семье. Какой позор!  — Линда на секунду закрыла глаза, словно и сейчас её было стыдно за поступок брата.
        — Муж знал, что я не питаю к нему никаких чувств. Он был чудовищем,  — в глазах женщины промелькнула искра ненависти. Она прекратила разговор, а Мария не решилась больше задавать вопросы. Но через какое-то время Линда продолжила сама.
        — Когда я встретила Питера, то была гораздо старше тебя. Все горести жизни уже прошли через мою душу. Никто и ничто меня здесь не удерживало.
        Маша взглянула в окно — опять зима.
        — И Питер не хотел здесь оставаться. Поэтому мы решили остаться в Квадро. Но ты, Мария, твоя жизнь только начинается. Тебе будет сложно сделать выбор. Может Макс поможет? Поживем, увидим.
        Воспоминания о Максе вновь расстроили девушку. Линда положила руку ей на плечо и заглянула в глаза.
        — Макс пообещал тебе, что вы скоро встретитесь. Верь ему. Он никогда не подведет,  — женщина посмотрела по сторонам.  — Вот мы и приехали. Ты как раз успеваешь на школьный автобус, чтобы вернуться домой. Запомни — для всех ты никуда не исчезала.
        — Почему домой, ещё два урока?
        — Их отменили.
        — Ты устроила?  — Линда задорно рассмеялась.  — Ну что ты, я же не волшебница. Просто, я слышу, как твоя подруга разыскивает тебя, чтобы отдать твою сумку. Беги в школу, а то она примет тебя за сумасшедшую. Стоишь одна посреди двора и разговариваешь сама с собой. До встречи.  — Линда нежно поцеловала девушку в лоб. Машина бесшумно вырулила на дорогу и через минуту растворилась в морозном тумане.
        Маша вошла в здание школы.
        — Где тебя носит?  — Лиза подбежала к подруге, запыхавшаяся, но радостная.  — представляешь, училка заболела! Не будет ни физики, ни астрономии. Домой! Сейчас уже автобус подъедет! А где ты была?  — опять спросила подруга.
        — Выходила подышать свежим воздухом.
        — Без шапки, в такой мороз!  — действительно, на Марии не было шапки. Она не могла даже вспомнить, где оставила её.  — Может в кармане?
        Маша сунула руки в карманы куртки — шапки не было. Но в правом что-то лежало. Она нащупала рукой небольшую плоскую коробочку с кнопочками и несколько проводов, отходивших от неё.
        — Плеер,  — догадалась Мария.  — Макс положил мне в карман свой плеер с диском, чтобы я не забывала о нем. В памяти всплыли слова юноши.
        — Это голос моей души…
        — Кусочек души…  — повторила вслух Мария.
        — Что?  — Лиза не поняла и переспросила.
        — Дай мне сумку, я посмотрю там. Да, шапка здесь.
        — Ну и отлично! Побежали на автобус.
        Девушки вошли в автобус и сели рядышком. Лиза что-то болтала, рассказывая последние новости, но Мария не прислушивалась к словам подруги. Она сунула руку в правый карман и дотронулась до лежавшего там плеера.
        — Мы скоро увидимся. Я верю тебе, Макс.  — мысленно произнесла Мария.


        Часть вторая. НЕОЖИДАННЫЙ ПОДАРОК.
        I.
        Маша сидела за столом и молча завтракала, мысленно повторяя тригонометрические формулы. Сегодня — контрольная работа по алгебре. Её младшая сестра сновала по комнатам, собираясь в школу.
        — Боже, мой, Ксения, когда ты уже научишься с вечера собирать все учебники в сумку?  — нервно воскликнула девушка сестре. Но та даже не отреагировала.
        — Не видела мой атлас?  — спросила сестра, как ни в чем не бывало.
        — Опять не успеешь позавтракать. Садись, пей чай, я сама найду.
        — Несносная девчонка,  — Мария была зла не только на девочку, но и на себя тоже,  — каждый день начинается одинаково, а я никак не могу к этому привыкнуть. Каждый раз раздражаюсь и нервничаю,  — девушка взяла со стола атлас и сложила его в сумку сестры.
        — Чем ты смотрела?  — крикнула Маша,  — он у тебя на столе лежал.
        — Тогда я его и без твоей помощи бы нашла,  — дерзко ответила Ксения.
        Назревал скандал, и в разговор вмешалась мама.
        — Прекратите перебранку,  — строго сказала она, входя на кухню,  — быстренько собираемся, и на автобус. И чтобы при людях вели себя прилично!
        Маша надела куртку, поправила волосы перед зеркалом и надела куртку.
        — Опять на улице мороз?  — спросила она маму, хотя в ответе не сомневалась.
        — Да, детка, около тридцати градусов.
        Маша вздохнула и повязала на шею большой пушистый шарф.
        — И ты, милая, одевайся потеплее,  — мама помогала младшей дочери.
        Мария смотрела на происходящее с некоторой долей сарказма. Нет, она очень любили свою сестру. Просто считала, что в возрасте двенадцати лет пора бы уже и повзрослеть.
        — Хотя, с другой стороны, Ксения совсем не глупа. Думаю, она прекрасно понимает, что делает. Она всегда будет младшим ребенком в семье. Почему бы подольше этим не пользоваться?  — Мария улыбнулась собственным мыслям.
        — Готова. Пойдем уже, скорее.
        Сестры вышли на морозный воздух. В зимнем сумраке чуть проглядывала дорожка, пересекающая большую лужайку перед домом. Девочки шли друг за другом, чтобы не оступиться. Конечно, можно было бы пойти до автобусной остановки и по дороге, но это было бы намного дольше.
        — Как сегодня уроки?  — заботливо спросила Маша сестру.  — Сложный день?
        — Нет,  — девочка ответила быстро и беззаботно.  — Как обычно. Шесть уроков.
        Ксения уже забыла об утренней перепалке сестер. Она вообще быстро «отходила».
        — Умница она,  — с некоторой гордостью заметила про себя Мария, глядя на сестру.  — Учится неплохо, хотя времени на подготовку к урокам практически совсем не тратит. А если бы ей ещё побольше заниматься? Ну, ничего, может, станет постарше, сознательность «проснется».
        Маша старалась учиться хорошо по нескольким причинам. Во-первых, она считала, что бесполезные просиживания на уроках не для умной современной девушки. Во-вторых, без твердой базы знаний нельзя чего-то добиться в жизни. В-третьих, её было интересно узнавать о чем-нибудь новом, независимо от того, какой науки это касалось. А с недавнего времени у девушки появился ещё один мотив — Макс. Вспоминая свое пребывание в Нарексе, Марии на память приходили слова молодого человека: "занимаюсь самообразованием…". Честно сказать, в тот момент Марии стало немного совестно, таких мыслей у неё никогда не возникало. Теперь же она изменила свое отношение к самообразованию. Девушка заказала несколько программ по самостоятельному изучению иностранных языков.
        — Если уж все говорят, что неплохо бы поступать на иняз, то нужно быть подготовленной, чтобы "не ударить в грязь лицом".
        — Думаю, когда Макс узнает, какая я стала сознательная, будет рад.
        Прошло уже около двух недель, после её возвращения из Квадро. Девушка старалась вести себя обычно. Да и делиться переживаниями ни с кем не хотелось. Хотя мама заметила некоторую перемену в настроении девушки, пыталась однажды поговорить. Но Маша списала все на учебу, мол, большая нагрузка, четверть заканчивается, устала.
        Только вечером, перед сном, девушка могла позволить себе расслабиться. Она доставала из тумбочки плеер, надевала наушники и окуналась в волшебную мелодию, напоминающую ей о мгновениях счастья, проведенных в обществе любимого человека.
        Автобус притормозил на школьной площадке. Дети заторопились к выходу.
        — Ещё один обычный день,  — с некоторой грустью подумала Мария, проходя сквозь входные двери здания. Она не могла даже предположить, насколько ошибается. Начинающийся день готовил много сюрпризов для неё.
        Прозвенел звонок, напоминающий о начале первого урока. Но ещё до прихода учителя биологии, в дверях появилась Татьяна Владимировна — зам. директора по воспитательной части. Она нашла взглядом сначала Марию, с затем Лизу и строго распорядилась
        — Вы обе, к директору. Сейчас,  — класс затих, вопросительно глядя на девушек.  — раздались негромкие возгласы — Что произошло?
        Маша не знала, в чем дело. Она взглянула на свою подругу. Желая получить объяснение от неё. Но Лиза также была в недоумении.
        — Пошли,  — девушки вышли из класса и направились к кабинету директора. Мария пыталась догадаться о причине вызова. Геннадий Васильевич, директор школы, прекрасный педагог. У Марии всегда были с ним хорошие отношения. Он уважал стремление девушки к знаниям, не воспринимая это как желание выделиться в толпе.
        — Может, требуется наша помощь?  — спросила Мария подругу,  — Все-таки ругать то нас не за что?
        — Да уж, себя я виноватой ни в чем не считаю, это точно,  — ответила Лиза.
        Девушки подошли к кабинету директора и на секунду остановились, чтобы перевести дыхание. Они посмотрели друг на друга, и Мария постучала в дверь.
        — Разрешите? Здравствуйте, Геннадий Васильевич. Вы нас вызывали.
        — Да, девочки, входите,  — голос его был удивительно доброжелательным,  — проходите, присаживайтесь!
        Девушки хотели присесть на стулья, недалеко от входа, но мужчина жестом показал, что им нужно подойти поближе.
        — Ругать не будут,  — сделала соответствующие выводы Лиза.
        — У меня к вам есть одно серьезное дело.  — директор немного замялся, не зная с чего начать. Девушки молча смотрели на него.
        — Вы в этом году заканчиваете школу. Станете выпускницами. Как лучшим ученицам школы мы хотим подарить вам путевки в пансионат, для отдыха в новогодние каникулы. Вернее не мы,  — Директор немного замялся, но быстро нашел слова для объяснения,  — у нашей школы появился спонсор, предоставивший эти путевки. Единственным условием было — дать возможность отдохнуть именно лучшим ученикам выпускного класса. Оно и правильно. Вряд ли у вас будет время на отдых будущим летом. Необходимо набраться сил перед выпускными экзаменами. Конечно, это только предложение, вы можете отказаться, если имеете другие планы на будущие каникулы. Но я бы вам рекомендовал, подумать, прежде, чем отказываться. Природа на Алтае просто прекрасная. Посоветуйтесь с родителями. Ответ можете дать завтра, а заезд 28 декабря. Ну, все девочки, думайте. Можете быть свободны.
        Девушки вышли из кабинета. Как только закрылась дверь, Лиза завизжала от восторга и бросилась обнимать подругу.
        — Нам путевки, представляешь! Вот повезло! Все каникулы будем развлекаться!  — девушка взглянула на Марию и вдруг оторопела.  — Ты что, не рада, что ли? Скажи ещё, что ехать не хочешь.
        Мария была удивлена этим предложением. Первое, что ей пришло в голову, отказаться. Как она оставит своих родных на Новый год? Но сейчас, глядя на радость подруги. Мария начала сомневаться.
        — думаешь, стоит согласиться?
        — Ну, конечно же! Когда ещё мы сможем поехать отдохнуть. И представь, сколько стоит путевка, тем более на новогодние праздники. А нам дарят эту сказку! Вот уж- первый плюс от хорошей учебы, кроме будущего аттестата. И потом, без тебя меня родители никуда не отпустят. Ну, пожалуйста, не протии себе и мне каникулы!  — Лиза умоляющим тоном просила Машу не наделать глупостей.
        — Ладно, уговорила. Но знаешь, мои родители могут и меня не отпустить.
        — Да, уж — испортят всё,  — но отчаиваться Лиза не собиралась.  — Не бери в голову. Вечером поговорим с предками, и все станет ясно.
        — Это уж точно. А пока пойдем.  — Маша взглянула на часы,  — на первый урок идти, смысла уже нет, пять минут до звонка. А потом алгебра — контрольная. И не забудь. Нахватаем двоек — не видать нам никаких путевок. Забудь про предложение директора, думай об учебе.
        — Спасибо, дорогуша! Если бы не твоя холодная голова, я бы уже бежала к маме на работу, чтобы поделиться новостями.
        Девушки рассмеялись, обнялись и пошли по коридору.
        Вернувшись, домой, Мария смогла спокойно обдумать предложение, полученное от директора школы. С одной стороны — новогодние праздники она всегда проводила дома, в кругу семьи. И что, если мама и папа будут против смены устоявшихся семейных традиций. Но, в последние дни Маше так тяжело было оставаться наедине со своими мыслями, когда вокруг были любящие и заботливые члены семьи. В течение дня девушка могла отвлечься. Наваливались другие заботы.
        — А что я буду делать в четырех стенах все новогодние праздники? Весело улыбаться, когда "на душе кошки скребут".  — Маше стало еще тяжелее от этой мысли.  — Решено, попробую уговорить домашних, чтобы отпустили меня с Лизой в пансионат. И Мария стала готовиться к предстоящему разговору. Но все оказалось намного проще. Когда родители вернулись домой, оказалось, что Геннадий Васильевич уже сообщил им о предложении спонсора и убедительно просил предоставить дочерям возможность отдохнуть. Маша слышала обрывки разговора родителей.
        — Кажется, директор прав, ничего страшного, если наша девочка поедет отдохнуть. Как ты считаешь, дорогая?
        — Как ты себе это представляешь? Им же нужно будет добраться до пансионата.
        — Геннадий Васильевич успокоил, администрация предоставляет автомобиль.  — Мама на несколько минут задумалась. Маша представила, каково дается ей решение отпустить дочь неизвестно куда. Девушка знала, как маму до сих пор мучают воспоминания десятилетней давности о проблемах со здоровьем Марии. Наконец мама произнесла
        — Маша последнее время какая-то печальная устала, наверное. Слишком большая нагрузка в школе. Ей совсем не помешает сменить обстановку, отвлечься. Тем более, что и летом вряд ли выпадет отдохнуть.
        — Тогда решили, соглашаемся, на поездку.  — Маша услышала, как папа говорил по телефону с директором, подтверждая свое согласие на поездку дочери в пансионат. Она не утерпела и выбежала на кухню, и вопросительно посмотрела на маму.
        — Поедешь,  — только и смогла произнести мама, как Маша уже бросилась к ней на шею.  — Спасибо вам, какие вы хорошие.
        — Ты так хочешь поехать?  — удивленно спросил отец,  — а мы то надеялись, что ты не захочешь оставлять нас в Новый Год. Но мама не дала девушке ответить.
        — Не дави на совесть ребенка,  — сказала она строго. Мы уже решили, что она едет. А то от твоих разговоров, девочка передумает. А потом все праздники будешь нам обоим слезы утирать.
        — Все, прекратите, никаких слез не будет!  — Маша нежно обняла папу, и побежала звонить подруге.
        — Алло, Лиза, привет. Ну, как у тебя дела? Нет, у меня все отлично! Я еду. Что? Передать трубку маме?  — мама поговорила с родителями Лизы, и всё устроилось.
        — Едете обе!  — торжественно произнесла она, положив трубку телефона.


        II.
        Следующие два дна пролетели, как в тумане. В школе необходимо было хорошо сдать все зачеты и контрольные, чтобы не портить себе и родителям настроение перед каникулами. После школы Маша и Лиза бегали по магазинам, примеривая обновки. Кроме того, Маше пришлось решать проблему с младшей сестрой, которая была очень рассержена отъездом Марии. Девушке пришлось пообещать сестре какой-то невероятный подарок-сюрприз, только бы избежать каждодневных истерик со стороны Ксении.
        Но наконец наступил день отъезда. Девушки удобно устроились на заднем сиденье серебристого «Вольво», любезно предоставленного главой местной администрацией. Водитель должен был подвезти их прямо к пансионату.
        — Очень уж они добрые?  — с недоверием прошептала Лиза, имея ввиду щедрость администрации.
        — Думаю, что все оплачено тем же спонсором.  — Маша не верила в безвозмездную щедрость начальства.  — Только странно, если он выпускник нашей школы, то почему нам не назвали фамилию. Если же он не их наших, тогда я вообще не понимаю причину подобной щедрости?
        — Знаешь, как популярна благотворительность среди богатеньких. Может у них льготы по налогам, если будут помогать школьникам, или ещё что-нибудь в этом роде?
        — Возможно.  — Маша согласилась с рассуждениями подруги, так как ничего другого в голову не приходило.
        Лиза сменила тему разговора, начав фантазировать вслух.
        — Представляешь, там, наверное, классно! Говорят на Алтае природа просто обалденная, горы, леса! Да и мороз там не такой, как у нас,  — девушка ещё долго болтала, глядя в окно. Мария иногда кивала в ответ, не слыша самих слов монолога. Наконец Лиза задремала, положив голову на плечо подруге. Водитель, совсем молодой мужчина, с интересом наблюдавший за бойкой девушкой, заметив, что она заснула, остановил машину. Он достал откуда-то небольшую мягкую подушечку, осторожно подложил её под голову девушке, освободив плечо Марии.
        — Большое спасибо,  — тихо проговорила Маша, но молодой человек только улыбнулся в ответ. Он опять занял свое место и путь продолжался. Маша надела наушники, нажала в кармане на кнопку плеера и закрыла глаза, пытаясь вернуться в воспоминаниях к дням, проведенным в Нарексе….
        Поездка, продолжавшаяся более трех часов, наконец, закончилась. Машина остановилась у входа в большое трехэтажное здание, составляющее в группе с такими же, стоящими неподалеку, комплекс для отдыхающих. Лиза, проснувшаяся несколько минут назад, очарованно охала, оглядываясь вокруг.
        — Маша, посмотри, какая красота!
        Водитель достал из багажника вещи девушек и помог занести их в помещение.
        — Очень вам признательны,  — Мария старалась быть предельно вежливой, чтобы тем самым привлечь и внимание Лизы к молодому человеку. Лиза, на удивление отреагировала, правильно.
        — Да, мы очень вам благодарны. Вы такой внимательный.  — Лиза улыбнулась своей ослепительной улыбкой, перед которой, и она это знала, не мог устоять ни один парень из школы. Что же говорить об их спутнике! Он буквально растаял,
        Маша решила не мешать молодым людям, и пошла к администратору, чтобы показать свои путевки и узнать и комнате для себя и подруге. К счастью, их уже ожидали. Все было готово. Оформление документов заняло не более пятнадцати минут. Когда Маша вернулась в фойе с ключом от комнаты, застала своих знакомых, оживленно беседующими.
        — Маша, познакомься, это Игорь.
        — Очень приятно,  — вежливо произнесла девушка.
        — Представляешь, оказывается, у Игоря совсем недалеко отсюда живут родственники. И он как раз планировал навестить их на Новогодние праздники.
        — Что ты говоришь? Какое удивительное совпадение!  — по интонации слов Марии юноша понял, что девушка сомневается в искренности его слов. Но он не смутился, не отвел взгляда.
        — Может, она и в самом деле ему понравилась?  — подумала Маша.  — Посмотрим, что будет дальше. Он кажется довольно приятным и серьезным молодым человеком. Как жаль, что я не могу читать мысли, как Макс.
        — Ну что же. В таком случае, мы, вероятно с вами скоро увидимся. А сейчас, извините, нам пора. Пойдем, Лиза.  — Мария пошла вперед, а подруга, с сожалением попрощавшись с Игорем, побежала следом.
        Девушки нашли свою комнату, разобрали вещи и пошли осматриваться. Через огромные окна холла можно было отлично рассмотреть дивную природу, окружающую территорию пансионата.
        — Маша, посмотри, ели какие! Высоченные, красивые! Завтра обязательно пойдем гулять!
        — Конечно, пойдем! Не будем же мы все десять дней телевизор в комнате смотреть.  — Маша тоже была довольна. А сейчас, нужно узнать, как нас будут кормить.
        — Пошли. А тоже есть хочу.
        Девушки узнали распорядок работы ресторана. Оказалось, что их питание тоже полностью оплачено, не зависимо оттого, что девушки будут заказывать.
        — Отличные условия пребывания в пансионате.  — Лиза, наверное, лучше неё была осведомлена о правилах проживания в подобных заведениях. Поэтому, когда, Лиза, оглядевшись вокруг, объявила,  — Нам необходимо переодеться к ужину.  — Маша беспрекословно повиновалась, и девушки отправились к себе.
        Через час девушки, одетые в нарядные вечерние платья, сидели за столиком, ожидая пока подадут меню, и наблюдали за танцующими парами.
        — Интересно,  — Лиза наклонилась к Маше поближе,  — в Новом году здесь будет больше посетителей, или будет так же спокойно.
        — Скорее всего, подъедут ещё. Я читала, что эти места пользуются большой популярностью у любителей активного отдыха. Природа, горы, лыжи, конные тройки — здесь отдыхающим предоставляются любые услуги.
        Лиза замолчала, оглядывая посетителей. Вдруг за своей спиной Маша услышала шаги, и мягкий, удивительно знакомый голос произнес: — Добрый вечер.
        У Маши перехватило дыхание, сердце забилось, словно хотело вырваться наружу.
        — Нет, этого не может быть!  — девушка не верила своим ушам. Лиза удивленно смотрела куда-то поверх головы подруги.
        — Добрый вечер!  — произнесла она, и мило улыбнулась.
        Мария нашла в себе силы и оглянулась. Перед ней стоял Макс. Он был так красив! Черный строгий костюм очень эффектно гармонировал с белоснежной рубашкой. Светлые кудри, нежно шевелились при малейшем движении парня. Ласковый взгляд юноши был устремлен на Марию.
        — Как я по тебе скучала!  — мысленно сказала Максу Мария, но вслух она произнесла,  — Какая встреча! Не ожидала тебя здесь увидеть!
        — Да. Вот, где довелось повстречаться. Позволите?  — не дожидаясь ответа от девушек, молодой человек присел за их столик.
        — Мария, может, познакомишь нас?  — по всей видимости, Лиза была очарована Максом.
        — Да, конечно, Лиза — это…  — Мария на секунду замялась, раздумывая, как лучше представить Макса. Но тот опередил девушку.
        — Я — друг двоюродного брата Марии. Мы не так давно вместе приезжали.  — Молодой человек посмотрел на Марию, ожидая подтверждения собственных слов.
        — Да, друг. Лиза, ты же знаешь моего брата Юру?  — Лиза была немного разочарована.
        — Юра, причем тут Юра, я его уже сто лет знаю. Ничего особенного. А этот-то, вон какой красавец!  — но вслух она произнесла.
        — Очень рада знакомству. Вы, Максим, здесь по делам?
        Маша заметила, что Макс улыбнулся, когда Лиза по-своему произнесла его имя. Почему-то Марии и в голову никогда не приходило, назвать юношу Максимом. Это ему не подходило. Да и Макс, похоже, думал так же.
        — Да, знаете ли, у меня здесь завтра деловая встреча. Просто приехал заранее, чтобы отдохнуть. Вы, девушки уже заказали?  — не дожидаясь ответа, Макс поднял руку, привлекая внимание официанта. Не глядя в поданное меню, мужчина попросил принести салаты и закуски, сок и…  — юноша взглянул на Лизу,  — вина?
        — С удовольствием.
        — И вина, белое на ваш выбор, пожалуйста. Спасибо. А пока,  — он обратился к Марии,  — может, потанцуем?  — девушка была согласна. Она виновато оглянулась на подругу и подала мужчине руку.
        Тихая музыка, звучащая в зале, наполняла душу девушки счастьем. Она опять была в объятьях любимого человека, настолько близко, что слышала, как учащенно бьется его сердце. Несколько минут Мария ничего не говорила, только любовалась прекрасным лицом юноши.
        — Как ты здесь оказался?  — наконец, Мария собралась с мыслями.
        — Приехал на машине,  — юноша не торопился объяснить свое присутствие.
        — Какие дела у тебя могут быть в этом пансионате?  — девушка не унималась.
        — Дела, очень серьезная встреча.
        — С кем?
        — Как бы тебе объяснить. Есть один человек. Какое-то время назад у нас было общее дело.
        — Дело?  — Мария ровным счетом ничего не понимала,  — какие у него могут быть дела в России, в Сибири?
        — Знаешь, милая,  — не выдержал Макс,  — если ты еще немного поразмышляешь, то у тебя, прости, "мозги закипят". Посмотри на меня.  — Маша подняла глаза и встретилась с Маком взглядом,  — не знаешь, с кем встречаюсь?
        — Нет.  — Маша даже испугалась.
        — С тобой, глупенькая,  — юноша весело рассмеялся и нежно поцеловал её руку.
        Мария перевела дыхание, оглянулась на Лизу. Кажется, она на них не смотрит.  — Ты хочешь сказать, что узнал о том, что я еду сюда отдыхать и решил встретиться?
        — А почему бы и нет?  — Макс по-прежнему улыбался, но девушка почувствовала,  — не все так просто.
        — Не думай, давай потанцуем. Музыка приятная, не правда ли?
        — Спасибо за музыку,  — Мария вспомнила о прощальном подарке Макса. И он понял, что она хотела сказать.
        — Для тебя — все.
        — Не смотри на меня так,  — попросила девушка,  — я теряюсь. Слишком много людей вокруг.
        — Опять оглядываешься на мнение окружающих?
        — И потом, Лиза. Она страшная болтушка.
        — Не хочешь неприятностей? Договорились, постараюсь держать себя в руках. Насколько смогу.
        — Да,  — Маша вспомнила недавние слова Макса.  — Почему ты сказал, Лизе, что ты брат Юрия.
        — Было бы лучше, если бы я представился твоим братом?  — Мария молчала, не понимая разницы.
        — Во-первых, я не могу быть твоим братом, я тебя люблю. Во-вторых, будь я твоим братом, Лиза сразу же решила бы " прибрать меня к рукам".
        — Это её мысли?
        — А то чьи же!
        Мария негодовала.  — Ишь, она какая! А еще подруга! Она бы всех "прибрала к рукам"!
        — Успокойся, милая. Зря я тебе это сказал. А ещё меня ревнивцем называла! Не волнуйся, молодой человек её лучшей подруги, это для Лизы неприкосновенно. Смотри, она даже на нас не смотрит. Думает о каком-то Игоре. Хотя сравнивает меня с ним.
        — И в чью пользу.
        — А как ты хочешь?
        Маша догадалась, что в сравнении победил Макс, просто он не хотел опять злить девушку.
        — А хочу, чтобы ты был только моим!
        Мелодия закончилась. Молодые люди вернулись за столик.
        — Не скучаете?  — Макс вежливо предложил Лизе вина. Девушка с удовольствием приняла бокал.
        — Ну что вы. Очень приятный вечер. Маша вам не говорила, мы только сегодня приехали сюда отдыхать. Очень повезло, представляете, нам, подарили путевки в пансионат на Новогодние праздники.
        — Что вы говорите? Это большая удача.  — Маша почувствовала, что Макс нисколько не удивлен рассказом Лизы,  — он все знает!  — догадалась девушка.  — Макс — вот кто этот таинственный спонсор…
        Мужчина мельком взглянул на Марию, не прерывая разговора с её подругой. Маша в разговор вмешиваться не стала. Она ела салат и обдумывала предстоящий разговор с Максом.
        — Как он смог устроить эту поездку? Ради чего, ради сегодняшнего свидания? Рискнуть всем, выбраться из своего времени, чтобы побыть со мной? Какой он чудесный!  — Маша подняла взгляд на юношу и подумала.  — Люблю тебя, больше жизни!
        Макс слегка улыбнулся, поднимая бокал с минеральной водой,  — Мария готова была поклясться, что услышала его мысленный голос — и я тебя люблю, счастье мое!
        — Маша, присоединяйся к нам,  — голос Лизы был веселым и довольным.  — Давай выпьем за встречу. Макс, будьте добры наполните моей подруге бокал.
        Юноша, не спрашивая, налил девушке в бокал минералки.  — Давайте выпьем за встречу, так приятно оказаться в компании столь очаровательных девушек.
        — Как он говорит!  — Лиза была в восхищении. Она продолжала беседу, рассказывая Максу о собственной жизни, школьных делах и домашних проблемах. Маша пыталась немного приструнить девушку, слегка толкая её под столом. Но реакции не последовало.
        — Как долго планируешь здесь задержаться?  — Мария вмешалась в разговор, давая Лизе возможность немного перекусить.
        — Это будет зависеть от моего коллеги. Думаю, завтра смогу решить, как надолго задержусь. Сок?  — Макс передал девушке сок, давая понять, что морочить голову Лизе пустыми разговорами не желает.
        От выпитого вина подруга почувствовала себя нехорошо. Мария проводила её до комнаты и помогла прилечь.
        — Вернешься вниз?  — закрывая глаза, спросила Лиза.
        — Хотела бы, если ты сможешь побыть одна?
        — Конечно. Иди, я буду спать.


        III.
        Обратно Мария летела на крыльях. Макс ожидал её
        — Ну, здравствуй,  — тихо прошептал Макс, когда она вернулась за столик. Взгляд молодого человека был наполнен такой нежностью и теплотой, что у Марии все поплыло перед глазами.
        — Привет,  — произнесла она, любуясь мужчиной.  — Как я рада. Просто поверить не могу.
        — Не веришь?  — юноша протянул руку и мягко коснулся ладони девушки.  — думаешь, я тебе снюсь?
        — Это чудо, какое-то!
        — Ты же всегда мечтала о чуде.  — Макс казался сейчас таким спокойным, что Маша не решилась приставать с расспросами.
        — Как дела у вас? Чем занимаются Линда и Питер?
        — Поехали отдыхать в Швейцарию. А Марк отправился на Канары. Любит солнце и воду.
        — А ты решил махнуть в Сибирь?
        — А я решил повстречаться с любимой девушкой.  — Макс крепче сжал Машину руку
        — Ведь это ты, тот таинственный спонсор, подаривший нам путевки?  — внезапно догадалась девушка.
        — Но ты же довольна?  — уклончиво ответил юноша.
        — Что вижу тебя? Конечно!
        — Об этом я и мечтал!
        Уже несколько раз на протяжении вечера Маша невольно обращала внимание на молодую эффектную женщину, сидящую у барной стойки. Вроде бы на первый взгляд ничего особенного.
        — Меня кое-что беспокоит. Макс, посмотри, женщина в глубине зала.
        Юноша немного повернул голову и оглянулся.
        — Та, что в черном платье? Что не так?
        — Я не вижу её в цвете,  — выражение лица молодого человека сиюминутно изменилось.
        — Уверена?
        — Уже минут двадцать наблюдаю за ней. Ничего.
        — Она одна?  — Макс бы настроен серьезно.
        — Да, пьет коктейли. Отклонила уже пару предложений потанцевать.
        — Понятно, значит, кого-то ждет.  — Юноша задумался, машинально помешивая сок трубочкой. Он чуть опустил голову, и теперь Маша не могла видеть его глаз, скрытых светлыми локонами.
        Прошло несколько минут, прежде, чем Макс принял решение. Из внутреннего кармана пиджака он достал телефон, настроил его и подал Маше.
        — Сфотографируй её, осторожно, чтобы не спугнуть.  — Девушка кивнула головой, и стала прикидывать, как сделать это более естественно.
        — Сделаю вид, что фотографирую оранжерею.  — Наконец нашла выход Маша и навела телефон на вечнозеленые растения, стоящие вдоль стен ресторана в огромных кашпо. Буд-то бы ненароком, в объектив попали посетители ресторана…
        — Все отлично,  — довольная собой, девушка вернулась к столику. Макс уже немного нервничал. Но девушка улыбнулась, давая понять, что все в порядке, и передала ему телефон. Маше удалось сделать несколько снимков в разных ракурсах. Быстро пролистав полученные фото, мужчина сказал.
        — Нужно поработать над ними. Пойдем, провожу тебя.
        — Ты что?  — Маша не поверила своим ушам,  — хочешь так просто от меня избавиться?
        — Со мной?  — Та кивнула, Макс улыбнулся и произнес,  — Прости, я думал, может, ты устала, захочешь отдохнуть.
        — Ни за что!
        Они встали из-за столика. Маша недоверчиво оглянулась на официанта
        — Мы точно ничего не должны? Все оплачено?
        — Оплачено с большим запасом, не переживай. Вам будет улыбаться весь персонал круглосуточно, на протяжении десяти дней.
        — Это ужасно дорого!
        — Не для меня. Забыла, я работаю на правительство. Причем не только ваше.  — Маша промолчала.
        — О деньгах поговорю с ним позже. Когда разберемся с этой дамой в черном.
        Он поднялись на второй этаж и остановились у первой же двери. Макс открыл дверь и предложил Марии войти. Это был одноместный номер, но довольно просторный хорошо обставленный. Девушка не смогла удержаться, чтобы не задать несколько вопросов.
        — Скажи, ты номер заранее зарезервировал?
        — Конечно. Перед новогодними праздниками все лучше заказывать преждевременно, чтобы получить, что желаешь. Мужчина достал ноутбук из большого чемодана, лежащего в шкафу, сел за стол и стал быстро нажимать на кнопки клавиатуры.
        — Ты давно приехал?
        — Немного раньше вас.
        — Видел, как мы подъехали?
        — Да, кстати, очень вежливый водитель. Это, наверное, и есть Игорь?
        — Новый знакомый Лизы.
        — Неплохой человек. И мысли у него приличные.
        — Мне тоже так показалось.  — Макс в недоумении взглянул на Марию, но ничего не сказал. А девушка, осмысливая последние слова юноши, вдруг воскликнула.
        — Ну, надо же! Ты видел, как мы приехали, а подошел только в ресторане. У меня бы не хватило выдержки!
        — Ты плохо себя знаешь. И опять же, часто делаешь совсем не то, что говоришь. На что спорим, что окажись ты в моей ситуации, повела бы себя точно также. Только бы не скомпрометировать близкого человека.  — Девушка на несколько минут задумалась, расхаживая по комнате. Очень скоро она пришла к выводу, что Макс абсолютно прав.
        — Что и требовалось доказать!  — мужчина с легкой усмешкой взглянул на Машу. Пока Мария была занята размышлениями, он уже перекинул фотографии с телефона на комп, и теперь пытался их разложить на составляющие, путем сканирования.
        — Ты была права. Это не человек.
        — А кто?  — у девушки перехватило дыхание. Она не могла даже представить, что рядом с ней могут спокойно разгуливать какие-то монстры, ничего не опасаясь. Макс постарался её успокоить.
        — Может ничего страшного не случится. Сейчас я переправлю эти данные профессору Моргану. Он поработает над ними. Может что-то раскопает. Мы же пока будем наблюдать за незнакомкой.
        Почта ушла, и молодой человек закрыл ноутбук,  — будем ждать ответа. А пока…  — он многозначительно замолчал. По телу Маши прошел электрический разряд. Сердце бешено заколотилось, а в голове зашевелились нехорошие мысли.  — О чем он говорит?
        Макс повернулся к Марии. Взгляд его был чистым и светлым. Тревога из души девушки сразу же развеялись, она засмеялась и бросилась в объятья любимого. Он легко поднял её и понес на диван, стоящий в глубине комнаты. Макс чуть опустил руки, девушка скатилась вниз на груду небольших подушечек. Чистый смех девушки доносился теперь чуть приглушенно, она не торопилась выбираться из мягкого плена. Молодой человек снял пиджак и повесил его на спинку стула. Галстук был снят им ранее, как только они вошли в комнату. Тонкая, полупрозрачная рубашка немного скрывала спортивное тело юноши, что делало его еще более загадочным в глазах девушки.
        — Он прекрасен, как бог!  — Маша наблюдала за Максом, любуясь его красотой.
        Он обернулся, услышав её мысли, на секунду застыл, глядя девушке в глаза, а потом молниеносно оказался у её ног.
        — Расскажи мне,  — потребовал он, лаская руки девушки,  — ты сразу согласилась поехать отдыхать?
        Только теперь Маша поняла, что чуть было, не отказалась от поездки.  — Какой кошмар! Что бы случилось, если бы Лиза не уговорила меня поехать. Я бы не встретилась с тобой?  — Глаза девушки были полны ужаса.
        — Но ты ведь здесь. Это судьба.
        В кармане у Макса завибрировал телефон.
        — Кто-то звонит.  — он отошел к окну и взял трубку. Разговор продолжался несколько минут. Насколько Маша поняла, говорили по-итальянски.
        — Морган связался с Марком. Сейчас они обработают информацию. Боюсь, что праздники отменяются.
        Юноша положил телефон на стол и обернулся к Марии.
        — Нам с тобой дано очень серьезное задание — наблюдать. Необходимо отнестись к этому очень ответственно,  — в голосе прозвучали нотки иронии.
        — Шутишь?
        — Как я могу,  — голос стал более серьезным.  — На самом деле, придется немного понаблюдать за женщиной. Выясним, одна она или с сообщниками. За кем охотится? Одним словом, нужно выяснить, кто является причиной её появления здесь.
        Мужчина прошелся по комнате, думая чем-то.
        — Признаюсь, тебя я бы не хотел втягивать в эту историю. Может быть опасно.
        — Что значит, не втягивать! Это же я заметила подозрительную женщину. А теперь, не втягивать.  — Маша была не на шутку обижена. Она резко поднялась с дивана, и хотела ещё что-то сказать Максу. Но он опередил её, подлетел сзади и обнял.
        — Давай не будем устраивать перепалку, любовь моя. Столько дней я мечтал увидеть тебя, просто посмотреть в милые глаза, услышать твой голос. Как я хотел почувствовать твой волшебный запах!  — Юноша зарылся лицом в мягкие волосы Марии и на несколько секунд замолчал.
        Мария почувствовала себя неловко.
        — В самом деле,  — подумала она,  — он так старался, чтобы устроить мне праздник. А я весь вечер только осыпаю его упреками. Какая же я неблагодарная!
        — Макс,  — голос Марии дрожал.  — Прости меня, пожалуйста. Я все понимаю, ты беспокоишься за меня. Но со мной ничего не может случиться.
        — Оставим все проблемы на завтра.
        Макс закинул все диванные подушечки в один угол, и пригласил Машу присесть.
        — Расскажи мне, чем ты занималась все эти дни, после отъезда.
        — Очень скучала. Мне так плохо без тебя, Макс. Знаешь, ты мне так редко снился.  — Маша заговорила о другом.  — А ты, расскажи, как тебе пришло в голову все это устроить?
        — Как пришло в голову?  — Макс таинственно улыбнулся и устроился рядом с Марией на диване, обнял её и нежно прижал к своей груди.  — Помнишь, ты рассказывала, что любишь Новый год, хочешь чуда, а праздники всегда проводишь с родными. Тогда-то мне и пришло в голову увезти тебя на все выходные дни куда-нибудь далеко в сказку. Вначале я думал об Италии или Мальдивах. Но Линда сказала, что это вряд ли выполнимо.
        — Какая мать отпустит свою несовершеннолетнюю дочь в такое дальнее путешествие с незнакомцем?
        — И в самом деле — ведь я даже не знаком с твоим родителями. И мы придумали кое-что другое. Чудесный отдых в нескольких часах езды от дома, предоставляемый школой за хорошую учебу. От такого предложения вряд ли кто-то смог бы отказаться. Я немного познакомился с жизнью вашей школы…
        — Ты приезжал к нам?  — прервала его девушка
        — А Интернет зачем? У каждой школы обязательно есть свой сайт. Очень интересно, кстати. Линда сама занялась этим вопросом. Она побывала у директора вашей школы и предложила в качестве спонсорской помощи некоторую сумму денег и пару путевок в Алтайский пансионат. Единственным условием было — выбрать достойнейших. Они сообща определили более подходящие кандидатуры. Разве странно, что это оказалась именно ты и твоя подруга. Остальное — дело техники. Убедить вас и поговорить с родителями директор вызвался сам.
        — А машина?
        — Ещё один жест спонсорства, теперь для вашей администрации к Новому году. А доставка к месту отдыха и обратно — единственное, что Линда попросила взамен. Согласись, что предложи вам свои услуги я или Линда, родители были бы против.
        — Это уж сто процентов! Как все кажется, легко и просто.  — Маша нежилась в объятьях, играя с браслетом от часов.  — А на самом деле вы молодцы! Подарили чудо не только мне, но и Лизе. Ей, кажется, понравился Игорь.
        — Я не сказал тебе — после вашего ухода вчера из фойе, он договорился с руководством пансионата о бронировании одного номера. Завтра Игорь вновь будет здесь. Возможно, это тоже любовь с первого взгляда.
        — Тоже?  — Маша повернула лицо к юноше и встретилась с его нежными губами. Он стал целовать её не торопливо, чуть дотрагиваясь до губ, глаз, щек. Теплое дыхание щекотало кожу девушки. Где-то в груди все заныло, тепло и сладко. Мария, несомненно, желала большего. Но Макс нашел в себе силы остановиться. Он крепко прижал девушку к себе и продолжал разговор.
        — Но, я думаю, не стоит говорить Лизе, о приезде Игоря. Пусть сами разберутся в своих чувствах. Я прав?
        — Абсолютно. Если это судьба — она их найдет…
        — И не отпустит.  — Макс с удовольствием дополнил слова Марии и ещё разок поцеловал её в щечку.
        Мария краешком глаз могла видеть тело юноши. Девушка боролась с желанием дотронуться до обнаженной груди мужчины, чтобы почувствовать его тепло. Макс смотрел вдаль, казалось, не увидел направление взгляда девушки. Она набралась смелости и провела пальцами по шее юноши, спустившись чуть ниже ключицы. Дыхание мужчины прервалось, он замер, не пытаясь пошевелиться. Маша почувствовала тепло, исходящее от тела молодого человека, пронзающее её руку. Она двинулась дальше, обведя пальцами небольшую родинку, прятавшуюся под тканью рубашки. Макс резко перевел взгляд на губы девушки. Выражение его лица стало другим, и Маша заметила перемену. Теплое прерывистое дыхание, доходившее до лица девушки из полуоткрытых губ Макса, сводило с ума. Мария почувствовала головокружение и закрыла глаза, раньше, чем осознала, что её губы коснулись любимого лица. Через секунду нежное тепло разлилось по всему телу. Макс целовал её страстно, чуть грубовато, но это было прекрасно… Маша, поддалась инстинкту, и попыталась расстегнуть пуговицы на рубашке мужчины. Макс мгновенно отреагировал. Он тотчас отстранился и мягко скрутил
девушке руки.
        — Не думай, даже. Ты ставишь меня в неловкое положение. Ведь ты — несовершеннолетняя школьница. А я — достаточно взрослый мужчина, с огромными желаниями.  — Он на секунду замолчал, но справился с эмоциями и продолжил.  — Я постараюсь держать себя в руках. Обещаю. Да и тебя тоже.  — Макс поднял руки девушки, находившиеся в его плену.
        — Давай на будущее договоримся, без глупостей.
        — Обещаю.  — Маше было стыдно за свое поведение.
        — И еще одно. Даже разговоров на эту тему не будет. Пока,  — многозначительно добавил Макс и отпустил руки девушки.
        — Кажется, тебе пора. Уже почти полночь. Лиза может проснуться…  — это был лучший довод для Марии.
        — Пора бежать.  — Маша попрощалась с Максом и направилась к дверям. Юноша вышел в коридор и проводил её взглядом. Только, когда в номере Марии щелкнул замок, он, успокоенный, вернулся в комнату.


        IV.
        Ночь предполагала быть бессонной. То телефону Марк сообщил, что отправил ему на Е-mail какие-то материалы. Их необходимо было просмотреть. Но сейчас Макс пока был не готов об этом думать. Мысли были поглощены девушкой, запах которой еще витал в воздухе. Одно воспоминание о ней, заставляло сердце биться сильнее.
        — Ты должен себя контролировать. Нужно быть сильным. И, как оказалось сегодня, сильным вдвойне.  — Макс не мог себе позволить хоть чем-нибудь обидеть Марию. Для него эта девушка была хрупкой, как хрустальная ваза, и нежной, как весенний цветок.
        — После стольких лет ожидания своего счастья, хватит ли у меня сил подождать ещё несколько месяцев, год, пару лет? Я смогу.
        Макс вошел в ванную и сунул голову под струю прохладной воды, чтобы немного охладить свой пыл.
        — Пора подумать о деле.  — Макс вытер волосы полотенцем, повесил его на шею и открыл ноутбук. В почтовом ящике находилось два непрочитанных сообщения. Первое было от Моргана. Коротенькое письмо, в котором он проинформировал юношу о передаче данных Марку.
        Макс открыл файл, присланный Марком. В нем содержалась информация о существах, населяющих 11 временной слой Земли. Это были беспозвоночные, похожие на моллюсков, животные организмы. Они не имели конечностей в том виде, как обычно. Органом движения у простейших служил мускулистый вырост на брюшной стороне тела.
        Нервная система и мозг живых организмов были развиты великолепно. Мыслительные процессы в коре головного мозга протекали с молниеносной быстротой. Как следствие, эти существа обладали прекрасным зрением и отличным слухом. Это заинтересовало ученых Германии, которые в секретных лабораториях занимались исследованиями их возможностей ещё в тридцатые годы прошлого века. Каким образом ученые смогли проникнуть в их оболочку, в материалах Марка не сообщалось. Говорилось только, о жестокости, с какой ученые относились к подопытным.
        — Где он смог это откопать? Многие секретные материалы III Рейха и сегодня не найдены. А эти лаборатории уж точно хранились под большим грифом «СЕКРЕТНО»
        Макс достал из холодильника бутылочку с минеральной водой и наполнил стакан. Множество маленьких пузырьков газа взлетели вверх. Мужчина смотрел на эти беспорядочные движения и думал.
        — Вот и люди так же — все суетятся, куда-то спешат, толкаются. Зачем?  — пузырьки добрались до поверхности воды и прекратили свое существование. Юноша сделал несколько глотков прохладной воды и продолжил чтение.
        "… Единственной целью ученых того времени было создание идеального воина, способного быстро и объективно оценивать ситуацию и молниеносно принимать правильные решения. После окончания Второй мировой войны опытные лаборатории оказались погребенными в небытие. Но в конце 90-х эти материалы каким-то образом оказались в руках секретных спецслужб одной и арабских стран. Документами заинтересовались. Была создана лаборатория, где и сегодня работают ученые всего мира, польстившиеся на огромные вознаграждения, обещанные руководством страны и всемирную известность в случае эффективности исследований.
        Исследования проводились в области генной инженерии, с целью изменить состав ДНК беспозвоночных. ДНК — носитель генетической информации, где отдельные участки соответствуют определенным генам. Опыты в области молекулярной биологии и генетики, основанные на извлечении из клеток какого-либо организма гена или группы генов, на соединении их со специальными молекулами ДНК, способными проникать в клетки другого организма и размножаться в них, сделали свое дело. Правда, множество опытов в области генной инженерии с ДНК Губок — так эти существа были названы учеными более шестидесяти лет назад, закончились неудачей. Но со временем ученым удалось выявить хромосомы, конфликтующие с хромосомами человека и заменить их. Параллельно с этим ученые проводили исследования привычного местообитания Губок и получили ошеломляющие результаты. Было обнаружено, что эти существа могут принимать облик любого одушевленного и неодушевленного предмета, в случае проявления интереса к нему. Ученым удалось усовершенствовать эти способности путем вторжения в ЦНС. Они добились результатов перевоплощения существ, не только при
проявлении простого любопытства. Но и в случае выполнения поставленной свыше задачи, достижения определенной цели…"
        — Изверги! Превратили безобидных существ в Зомби и используют в своих целях!
        Материал был достаточно объемный. Большая часть оказалась медицинскими объяснениями достигнутых результатов, что Макса совершенно не интересовало. Он пролистывал страницы, иногда задерживая взгляд на фотографиях. Только в самом конце статьи несколько строк заинтересовали юношу.
        "..Правительство страны, вложившее огромное количество средств в столь масштабные исследования, надеется при помощи этих существ значительно укрепить обороноспособность страны и улучшить охрану стратегических объектов. Планируется, также, их использование в других секретных операциях"
        Макс не совсем понимал, зачем Марк прислал ему этот материал. Но, если уж он так решил, значит не зря.
        — Стоит немного отдохнуть, тем более, что уже глубокая ночь.  — Макс провел рукой по просохшим волосам, чтобы развеять темные мысли и взглянул на часы.  — Около трех ночи. Поздно уже. Пора спать. Возможно, завтра появятся новости.
        Снимая на ходу полотенце, Макс вошел в спальню и прилег на огромную кровать, занимающую половину комнаты. Ночной светильник ронял на ковер приглушенный синий свет. Макс закрыл глаза, стараясь заснуть. В мыслях возник образ Марии. Улыбающаяся — она нежно помахивала ему рукой. Но какая-то тревога пронзила сердце Макса. За спиной девушки возникла таинственная незнакомка в черном. Она смотрела на Марию с нескрываемой ненавистью и что-то говорила. Мужчина хотел во сне предупредить девушку. Он кричал, но не слышал своего голоса. Макс проснулся от собственного резкого движения. Кровь бешено пульсировала в голове, отсчитывая каждый удар сердца. Он машинально провел рукой по лбу, вытирая холодный пот.
        — Откуда этот кошмарный сон?  — Воспоминания об увиденном сильно встревожили юношу. Не хотелось верить, но предчувствие было очень нехорошим. Мужчина сдернул с себя рубашку, влажную от пота, и забрался под одеяло.
        — Отбрось все тревоги. Для начала нужно выспаться, чтобы завтра быть готовым к неожиданностям.
        Теплая тяжесть пухового одеяла победила, и через несколько минут дыхание юноши стало спокойнее. Он вновь заснул. Теперь его сон был глубоким и спокойным, не потревоженный мрачными видениями…


        V.
        Негромкие монотонные звуки разбудили Макса. Будильник в часах, поставленный на автоматический ежедневный сигнал в половине шестого утра, сделал свое дело. Макс поднял левую руку и с закрытыми глазами нажал на кнопку отключения звонка.
        — Три часа сна. Слишком короткая ночь,  — он позволил себе подремать еще минут сорок. Затем сделал глубокий вдох, словно собирался с силами, резко откинул одеяло и встал с кровати. Вокруг было темно. Даже тусклый свет ночника не мог спасти ситуацию
        — Да уж, длинная ночь зимой в Сибири.  — сам себе заметил Макс.  — Теперь я, кажется, понимаю, почему Мария любит солнце и лето.
        Юноша решил принять прохладный душ, пытаясь отогнать мрачные мысли, оставшиеся после тяжелой ночи.
        — С чего начать наблюдения за женщиной? Насколько она может быть опасна?  — множество вопросов вертелось в голове, но ответов ни на один пока не было.
        — Нужно быть осторожнее. Тем более, что я здесь один. Помочь никто не сможет.  — В голове появилась спасительная мысль — Может позвать на помощь? Но уже через секунду Макс отогнал её.
        — Пока не стоит срывать друзей с места. А дальше будет видно.  — Макс почувствовал, что страшно продрог, стоя под струей холодной воды. Юноша выскочил из кабинки, быстро накинул на тело халат, но теплее не становилось. Он, как ребенок, закутался в одеяло и сделал несколько кругов по комнате, чтобы согреться.
        Мимоходом он взглянул в окно, сквозь полуоткрытые шторы и обомлел — зимняя ночь, освещенная лишь светом, падающим от ближайшего фонаря, была великолепна. Огромные сугробы, переливающиеся мягким серебристым светом, казались пушистыми облаками, упавшими на землю. Множество мельчайших снежинок кружилось в воздухе. Те, которым посчастливилось попасть в зону света, становились воплощением сказочного зимнего танца. Тропинки под окнами, покрытые свежим пушистым снегом, были похожи на голубые ковры, усыпанные алмазами. Макс замер, ошарашенный своим восприятием увиденного. Такой красоты он никогда не видел прежде. Даже представить не мог, что обычный снег, который казался ему лишь одним из физических состояний воды, может быть другим. Теперь он видел в нем нечто живое и таинственное. Он знал стихи русских поэтов, воспевающих красоту зимней природы. Волшебные описания снежных просторов, как чего-то живого и сказочного, всегда вызывали в душе юноши чувство легкого непонимания, не более того. Но сейчас, он понял, какими были ощущения авторов, когда в их душе рождались такие прекрасные строки.
        Макс забыл о времени, любуясь волшебной красотой зимней ночи. В реальный мир его вернул стук в дверь. Юноша вздрогнул от неожиданности и обернулся.
        — Минуточку.  — Мужчина быстро сбросил одеяло и взглянул на себя в зеркало,
        — Выглядишь жутко, но для утренней уборки комнаты пойдет.
        Но в дверях стояла Мария.
        — Почему ты не спишь?  — Макс был удивлен, увидев девушку в столь ранний час. Но Маша в ответ лишь пожала плечами.
        — Половина восьмого. А ты спал? Прости, я зайду позже,  — она повернулась, чтобы уйти, но Макс успел ухватить её за рукав.
        — Нет, ну что ты. Я уже давно проснулся. Просто темнота сбивает с толку. Чувствую себя совсем разбитым. Наверное, резкая смена климата сказалась.  — Макс закрыл входную дверь и чуть подтолкнул девушку к столу.
        — Я пойду, переоденусь, а для тебя есть задание.  — Он щелкнул мышкой на мониторе и открыл файл, присланный Марком.
        — Почитай, пока.
        Маша села за стол и принялась за чтение. Через двадцать минут Макс вернулся. Он выглядел теперь просо сногсшибательно. Веселые искорки, сидящие в глазах мужчины уже проснулись и шаловливо поблескивали, что в сочетании с легким румянцем на гладковыбритых щеках делало лицо юноши очаровательным. Серый пуловер с белыми ассиметричными полосками мягко облегал стройное тело, притягивая внимание. Маша бросила быстрый взгляд на вошедшего, и сразу же отвернулась, чтобы не отвлекаться. Но нежный аромат туалетной воды юноши, витавший в воздухе, сделал свое дело. Сознание Марии затуманилось. Она крепче вцепилась в мышку пальцами и продолжила чтение. Но скорость восприятия заметно упала
        — Заказать тебе что-нибудь?
        — Чай,  — коротко ответила девушка, не отрывая глаз от экрана.
        Мужчина поднял трубку телефона внутренней связи
        — Здравствуйте, будьте добры в двести второй чай, кофе и парочку пирожных. Да, любые. Почему бы и нет. Два. Спасибо.
        — Как он догадался, что я хочу пирожных?  — Маша и сама это только сейчас поняла. Но вслух ничего не сказала. Через пару минут раздался стук в дверь, и официантка вкатила в номер сервированный столик. Макс встретил её у двери и поблагодарил.
        — Спасибо, я справлюсь сам,  — он подкатил столик к дивану и позвал Марию.
        — Иди, милая, попей чайку. Организму требуется питание.
        — Минутку.  — Мария хотела дочитать страницу. Но мужчина, вероятно, не привык к непослушанию. Он подошел к столу, отнял у Маши мышку и свернул документ. А затем одним движением поднял девушку со стула и перенес на диван.
        — Садись, и не вздумай возражать. Ты же любишь мороженое?
        Кроме заказанных напитков на столике стояла большая ваза с фруктами и две порции мороженого в небольших серебряных вазочках.
        — Откуда знаешь? У вас я никогда не ела мороженое.
        — Линда видела вас с Лизой. Вы шли по улице и ели мороженое. Ей показалось, что вы были довольны. Это в такой мороз!  — Макс поежился от одной мысли и засмеялся. Маше стало легко и весело. Вчерашнее напряжение исчезло безвозвратно. Она забралась на диван с ногами. Взяла вазочку и начала перемешивать чуть подтаявшее мороженое ложечкой. Макс повторил позу Марии в другом углу дивана. Но он положил пару ложечек мороженого себе в кофе. Теперь оно таяло, оставляя на поверхности мягкую белую пенку. Мария с любопытством наблюдала за действиями юноши.
        — У каждого свои слабости,  — улыбнулся Макс, заметив это. Он сделал глоток и с удовольствием облизывал пенку, оставшуюся на губах.
        — Очень вкусно! Я бы тебе предложил, но в твоем возрасте кофе пить вредно.
        Марию немного задели воспоминания о возрасте, и она съязвила.
        — А в твоем?
        Макс решил отшутиться.
        — Меня уже ничем не спасешь,  — но затем добавил более серьезно — Вообще то я тоже стараюсь не злоупотреблять. Но сегодня — он сделал ещё один глоток,  — просто необходимо выпить что-нибудь тонизирующее. Иначе я просто не проснусь и не смогу соображать.
        — Уже светает.  — Маша взглянула в окно.  — Обещают хорошую погоду.
        — Что для тебя хорошая погода?
        Маша снисходительно улыбнулась и пояснила.
        — Мороз до тридцати градусов и солнце. Это бывает совсем неплохо. Только без ветра и снега.
        — Понятно.  — задумчиво произнес Макс.
        — Ты в чем приехал?  — вдруг встревожено спросила девушка.
        — Заботится обо мне,  — с некоторой ноткой радости и эгоизма заметил про себя юноша.
        — Линда посоветовала мне купить теплую куртку с меховом воротником. Так что, сможем даже с тобой погулять.  — Маша в ответ только кивнула головой.
        — А что твоя подруга? Ещё спит?  — Макс взял из рук девушки пустую вазочку и отодвинул столик к двери.
        — Лиза? Нет, но встать, наверное, сможет не скоро. Знаешь, вообще-то она не такая. Просто захотела почувствовать себя взрослой. Зачем ты предложил её вина?
        — Только озвучил её желание.
        — Теперь будет знать чего желать. Она лежит в кровати и смотрит телевизор.
        — Что ты ей сказала?
        — Что посмотрю фотографии у тебя в комнате.
        — Она тебе поверила?
        — А что такого? По утрам " чем попало" не занимаются,  — ответ Марии был таким непосредственным, что Макс рассмеялся.
        — В самом деле?! Ты у меня такая сообразительная!  — Молодой человек не смог удержаться. Он нежно обнял девушку и благодарно расцеловал её.
        — Перестань,  — Маша мягко отстранилась от юноши.  — Мне ещё читать много, а скоро Лиза позвонит. Пойдем завтракать. Хотя,  — Мария покачала головой,  — аппетит я, кажется, уже перебила.
        — Все же завтракать мы пойдем. Не забудь, нам нужно понаблюдать за незнакомкой.
        Мария повернулась к ноутбуку, а Макс поставил на стол рядом с компьютером тарелку с пирожными и уже немного остывший чай. Он знал привычку девушки, жевать во время чтения. Та подняла голову, взглянув на юношу с благодарной улыбкой, и сразу же взяла в руки эклер. Молодой человек решил не беспокоить её и вернулся к окну в спальне. Картина за стеклом изменилась до неузнаваемости. Уже рассвело. Свет ночного фонаря, превращавший окружающий мир в сказку, исчез. Небо освещалось первыми лучами восходящего солнца, окрасившими восточную часть горизонта розовым цветом.
        Макс не бывал прежде в этих местах. Он вообще плохо знал Россию. Все его знания опирались на сводки новостей, которые он иногда смотрел. А природа? Мужчина знал, что здесь долгая зима, много лесов и животных. А вот теперь плоское представление о дикой России улетучилось. Он увидел этот край во всей красе.
        — Макс,  — позвала Маша юношу. Он оторвался от притягивающего великолепия за окном и подошел к девушке.
        — Прочла?
        — Да, пересказать?
        — Нет, я читал. Твое мнение? Считаешь, это может быть связано с "нашей дамой"?
        — Скорее всего. Марк ведь прислал этот материал в ответ на твои фотографии. Возможно женщина одна из них. Видишь, здесь пишется, что могут принимать облик любого одушевленного и неодушевленного предмета. Только знаешь, что меня волнует?
        — Что?  — Макс встревожился.
        — Мозг Губок хорошо развит. Вдруг у них тоже есть способности читать мысли, и она нас вычислит?
        — Это проблема. Тем более, что она может быть не одна.
        — Одна.
        — Почему ты так решила?
        — Где-то читала,  — Мария стала быстро перелистывать страницы, стараясь найти нужный отрывок.  — Сейчас, подожди.
        Макс присел рядом на корточки, чтобы лучше видеть экран. Теперь его лицо было совсем рядом с Машиным. Её локоны, слегка шевелившиеся о движения девушки, нежно щекотали его щеку.
        — Думай о деле,  — строго приказал себе Макс, и постарался переключить все внимание на строки, мелькавшие на мониторе.
        — Вот, нашла. Смотри"…появилась проблема социума…", здесь много написано. В общем, так: те, существа, которые в процессе мутации приобрели способности, перевоплощения по приказу, сами они были этим недовольны. Высокоразвитый мозг протестовал. Где-то в подсознании они ненавидели себя такими, какими они стали. Но лично на себе они ненависть выместить не могли. Поэтому, стали возникать конфликты между себе подобными, которых Губки могли видеть воочию. Понимаешь?
        — Кажется, да.  — Макс на несколько секунд задумался.  — Знаешь, при таких проблемах что может получиться? Если, например двоих Губок оставить вместе. Один способен убить другого, в надежде, что погибнет и сам. В их случае — смерть, как избавление.
        — Абсолютно точно. Тут так и пишут: "… возникала резкая вспышка ненависти, сменившаяся агрессивными выпадами по отношению друг к другу, которые часто заканчиваются убийством."
        — Если задуматься, эти Губки, сильные личности. Готовы умереть, только бы вырваться, из плена.
        Марии стало немного жутко от слов Макса. А ещё чуть жаль "женщину в черном".
        — Жалость в военных условиях не допустима. Если пожалеешь врага, можешь погибнуть.  — Макс немного помолчал, желая правильно сформулировать свои мысли, но потом продолжил,  — Когда перед воином стоит какая-либо задача, её необходимо выполнить. Жалость здесь просто неуместна. Дрогнет рука один раз — можешь потерять не только свою жизнь, но и погубить своих друзей, всех, кто на тебя рассчитывает и от тебя зависит. А в этом случае счет может уже идти о миллионах людей. Пойми разницу — мы не убийцы, мы защитники.
        Мария осознавала правильность слов мужчины. Но сомневалась, не дрогнет ли её рука в нужный момент, но Макс успокоил.
        — Не волнуйся, я постараюсь, чтобы тебе никогда не пришлось встать перед таким выбором. Хватит.  — Он встал, наклонился вперед и ухватил мышку, зажав при этом руку девушки. Одно малейшее движение пальцем, документ закрылся, а на экране появилось изображение весеннего леса, служившее заставкой на мониторе.
        — Ваш лес?  — с легкой тоской в голосе спросила Маша, и провела пальцем по экрану.  — Скучаешь?
        — Пока нет. Но ваш климат — это что-то!


        VI.
        Где-то заиграла тихая мелодия. Маша засуетилась, торопливо доставая телефон из заднего кармана брюк.
        — Лиза звонит,  — но, взглянув на дисплей телефона, выражение лица девушки изменилось.
        — Да, мама, привет…
        — Все нормально. Здесь чудесно…
        — Доехали хорошо. Да, номер отличный…
        — Не позвонила вчера?  — Маша сделала круглые глаза, чувствуя неловкость.
        — Мы с Лизой смотрели концерт,  — Ложь заставила Мария немного покраснеть. Макс взял девушку за руку, чтобы поддержать и она сильно сжала его ладонь.
        — Волнуется,  — догадался юноша.
        — Сейчас собираемся спуститься и позавтракать…
        — Нет, ну что ты! Все оплачено…
        — Не волнуйся. Если что, у меня есть деньги…
        — Конечно, буду звонить…
        — Да, и ты им передавай…
        — Ещё не купила. Не было времени…
        — Пока. Вечером позвоню.
        Мария нажала кнопку на телефоне и облегченно вздохнула.  — Забыла вчера позвонить. Мама волнуется.  — девушка, словно, оправдывалась. Она немного расстроилась, что подвела родителей и растерянно крутила телефон в руках. Макс протянул руку, и Маша интуитивно положила телефон в его ладонь, глядя куда-то в пространство.
        — Наверное, о домашних думает,  — он немного завидовал девушке.  — Как хорошо, когда на свете есть люди, которые любят тебя, думают о тебе и переживают. Мужчина нажал несколько кнопок. На дисплее телефона высветилась надпись: "мой номер". Несколько раз, прочитав набор цифр, молодой человек запомнил номер Марии. Чувствуя некоторую неловкость, но, не имея сил бороться с любопытством, Макс выбрал «Справочник» и просмотрел списки. В памяти было совсем немного номеров. Несколько телефонов родственников, друзей, одноклассников. В группе «Друзья» мужских имен Макс не увидел. Совесть проснулась сразу же, как только исчезли опасения о соперниках.
        — Бессовестный ревнивец,  — Макс вспомнил слова Марии, шутливо брошенные ему в Нарексе.  — как ты была права, солнышко,  — подумал юноша и взглянул на Машу, то она не видела, чем занимается её избранник. Тогда молодой человек рискнул ещё раз. Он открыл папку «семья» и забил свое имя и номер.
        — Против этого Мария точно возражать не будет.  — Мужчина пытался убедить себя в этом, надеясь, что когда-нибудь девушка даст свое согласие… Он положил телефон рядом с рукой девушки. Она машинально убрала его в карман.
        — Скучаешь по родным?
        Маша очнулась от своих мыслей.
        — Не скучаю, просто, знаешь, я никогда далеко из дома не уезжала. Кроме Нарекса,  — поправилась она.  — Но тогда они не заметили моего отсутствия.
        — Вечером я тебе напомню, чтобы позвонила домой,  — пообещал Макс, и девушка благодарно посмотрела ему в глаза.
        — А теперь и в самом деле пора завтракать. Встретимся минут через тридцать в ресторане.
        Маша побежала к себе в номер, чтобы привести Лизу в чувство. А Макс пошел вниз прямо сейчас. Он хотел осмотреться, чтобы получше изучить расположение комнат в здании и обстановку холла и ресторана.
        — Может пригодиться,  — мужчина не торопясь, спускался по лестнице, стараясь не привлекать внимания. В холле было совсем немноголюдно. Всего несколько отдыхающих пришли в столь ранний час, чтобы перекусить. Какое-то время Макс постоял в холле, делая вид, что увлечен передачей, идущей по телевизору. На самом деле он изучал присутствующих.
        — Вот — пожилая супружеская пара. Сын купил им путевки. Они очень рады такому подарку.
        — Вот — трое молодых парней. Случайно выиграли крупную сумму денег и решили развеяться и развлечься. С этими могут возникнуть проблемы. Чересчур уж они эмоциональны и взвинчены, но не опасны.
        Макс скользил взглядом дальше. Большие окна холла выходили в красивый парк с широкими расчищенными дорожками. Дальше — административная стойка с журналами регистрации посетителей.
        — Хорошо, что Питер подсказал взять с собой паспорт Гражданина РФ. Здесь Макс зарегистрирован, как Максим Новиков.  — Юноша вспомнил, что Лиза его назвала вчера именно Максимом. Значит, никакой лжи нет,  — успокоил себя мужчина и продолжал наблюдение.
        — Дальше ресторан — небольшой, но уютный зал с дюжиной столиков, аккуратно заправленных скатертями в цвет портьер на окнах.
        — Интересно, сколько здесь отдельных кабинетов,  — он решил узнать об этом подробнее у администратора. Сегодня работала женщина средних лет с приятной внешностью.
        — Прошу прощения,  — Макс старался быть предельно вежливым.
        — Слушаю Вас, чем могу помочь?  — женщина подняла голову и взглянула на молодого человека приветливо и спокойно.
        — Мне хотелось бы узнать. В ресторане есть отдельные залы для делового ужина?
        — Да, конечно. Три двухместных изолированный столика, пара четырехместных кабинетов и небольшой банкетный зал на десять персон. Хотите какой-нибудь заказать?
        — Нет, спасибо, чуть позже. В начале определюсь с числом приглашенных. У нас деловая встреча.  — Объяснил Макс причину своего любопытства.
        — Можете зарезервировать столик в любое время.  — Администратор была очень внимательна. Такое обращение понравилось молодому человеку.
        — Неплохое обслуживание,  — заметил он, проходя вглубь ресторана к бару.
        — Хотите что-нибудь выпить?  — молодой бармен появился моментально, едва Макс присел на стул.
        — Выпить? Нет, спасибо. Сок апельсиновый, если можно. И легкий завтрак на троих через двадцать минут за столик у окна.
        — Все будет,  — сообразительный бармен не стал приставать с разговорами. Он подал юноше сок и удалился.
        Макс отметил, что об оплате разговоров не было.  — Значит, VIP-клиентов все же знают в лицо.  — Путевки для девушек и Макса были чем-то вроде спецобслуживания с предварительной оплатой. Следовательно, вопрос о деньгах не должен был прозвучать ни разу за все время их проживания в пансионате. Излишне израсходованные суммы Макс обязался оплатить при отъезде.
        Наконец, в дверях полупустого ресторана появились девушки. Лиза была немного мрачной, видимо, Мария и в самом деле вытащила её из постели. Но, в целом выглядели они довольно привлекательно. Это, к сожалению, отметили не только Макс, но и трое парней, сидящие за крайним столиком. Макс услышал их восхищенные возгласы. Но Маша заметила юношу, и помахала ему рукой.
        — Пойдем, Лиза, нас уже ждут.
        — Доброе утро, девочки.  — Макс поцеловал обеих в щеку, в знак приветствия.
        — Какой галантный кавалер!  — Вспомнила Маша их последний разговор в Квадро.  — Ты своей галантностью кого угодно с ума сведешь,  — мысленные упреки попали в цель и щеки молодого человека вспыхнули румянцем. В оправдание Макс привлек девушку к себе, обнял и поцеловал ещё разок.
        — Теперь довольна?  — Мария засияла, но ничего не ответила.
        Официантка уже подала завтрак и пригласила девушек к столу.
        — Как первое впечатление?  — поинтересовался Макс у девушек, чтобы начать разговор.
        — Вполне неплохо.  — Лиза была сегодня более сдержана, возможно, чувствуя некоторую неловкость. Она нехотя ела салат из зелени.
        — Домой позвонила?  — вдруг вспомнила Маша.
        — Совсем вылетело из головы,  — Лиза разволновалась и сунула руку в карман,  — Черт, телефон оставила в номере. Потом наберу.
        — Мне от мамы уже досталось. Они весь вечер ждали, а я так и не позвонила. Ксюша уже подарок от меня требует.
        — А кто такая, Ксюша?  — Мария впервые упомянула это имя в разговоре.
        — Моя младшая сестра.
        — Ты не говорила, что у тебя есть младшая сестра.  — в голосе Макса прозвучало не только удивление, но и упрек. Девушка немного растерялась.
        — И что же она хочет в подарок?
        — Что угодно, лишь бы удивить девчонку. Сама не знаю. Вот выберемся с Лизой по магазинам походить. Может, что найду.
        Завтрак продолжался.
        Лиза, видимо, пришла в себя. Теперь она беззаботно болтала ни о чем уже минут пятнадцать. Макс слушал её рассказы с огромным интересом, часто задавая вопросы, ответы на которые заставляли Машу краснеть.
        — Что вы говорите? Никогда бы не подумал, что вы обе могли быть в детстве такими разбойницами.
        — Вы не поверите…., - начался очередной монолог Лизы о детских проказах закадычных подруг. Мария чувствовала себя неловко, но юношу, видимо, эта беседа очень занимала. Он искренне хохотал, слушая истории о жизни двух девочек. Маша бы уже давно вспылила и разозлилась на Лизу. Но Макс все это время держал девушку за руку, иногда поглаживая её пальчики.
        — Возможно, хочет побольше узнать обо мне, но не таким же способом.  — возмущалась про себя Мария. Мужчина наклонился к ней и тихо прошептал
        — От тебя я бы этого никогда не услышал. Не мешай Лизе.
        Однако, через минуту он и сам уже не слушал болтовню девушки. Выражение лица стало серьезным и сосредоточенным. Он коснулся ноги Марии, привлекая внимание. Одними глазами Макс показал направление, но Маша уже поняла, в ресторане появилась вчерашняя незнакомка. Сегодня она была в классическом костюме кремового цвета и черных туфлях на высоком каблуке. Женщина прошла к бару и села на стул.
        Макс вновь повернулся к Лизе, продолжая беседу. Маша продолжала поглядывать на женщину. Фойе пансионата понемногу наполнялось людьми. Подъезжали новые отдыхающие. Теперь Маша поняла, что столик у окна выбран не случайно. Максу нужно видеть холл пансионата, вход в ресторан и одновременно иметь возможность наблюдать за подъездными дорожками к заданию. Женщина в баре тоже смотрела в окно и, не торопясь, пила кофе. К крыльцу мягко подкатил белый «Опель». Их машины вышел молодой человек, показавшийся Марии знакомым.
        — Игорь,  — тихо шепнул Макс.
        — Точно!  — Маша взглянула на Лизу. Но та сидела к окну спиной. Она слишком увлеклась рассказами и немного устала. Теперь девушка переводила дух, потягивая сок через соломинку. Мария опять посмотрела в окно. Игорь достал из багажника пару дорожных сумок, отдал ключи от машины подошедшему сотруднику пансионата, перекинувшись с ним парой слов.
        — Где твоя машина?  — вдруг спросила Маша. Макс кивнул головой в сторону окна.
        — На стоянке,  — как видно, он был полностью уверен в сохранности автомобиля, в чем Мария засомневалась.
        — Здесь отличный персонал и первоклассное обслуживание,  — успокоил её юноша. Похоже, я не один так думаю. Посмотрите, количество отдыхающих растет.  — Последние слова были произнесены для Лизы, которая о чем-то задумалась и даже загрустила. Девушка тут же встрепенулась и с любопытством стала рассматривать людей, толпящихся в холле.
        — Маша, посмотри, там Игорь!  — Лиза готова была броситься к нему, но Маша удержала её.  — Он все-таки приехал, как и обещал!
        — Тише, успокойся. Вдруг он не один. Всякое может быть.
        — Как не один?  — слова Маши огорчили девушку, но она осталась за столиком, продолжая наблюдать за мужчиной. Он подал документы на регистрацию.
        — Игорь собирается остаться в пансионате,  — зеленые глаза девушки засветились счастьем.
        Макс делал вид, что не замечает ликования девушки. Перемешивая сок в стакане, он искоса поглядывал на женщину в баре. Та, казалось, замерла, вглядываясь сквозь оконное стекло в снежную даль.
        Игорь получил у администратора ключи от номера и о чем-то спросил. Женщина за стойкой кивнула и показала рукой в сторону ресторана. Мужчина остановился в дверях и оглядывал посетителей. Выражение его лица прояснилось, когда он увидел Лизу. Девушка сидела, не поднимая головы и, теребя рукой салфетку. Она ежесекундно переспрашивала Марию
        — Что он делает? Куда смотрит?
        — Он заметил тебя.  — Маша улыбнулась молодому человеку, приветствуя его. Игорь немного помедлил, увидев девушек в обществе мужчины, но все же решился и подошел к столику.
        — Добрый день,  — произнес он, немного смущаясь.
        — Какая встреча? Тоже решили отдохнуть?
        — Оказалось, в пансионате есть свободные номера. Решил не беспокоить родственников.
        — Отлично! Присоединяйтесь к нам.
        — Если не возражаете, через пару минут. Только распоряжусь насчет багажа.  — Игорь застыл, заглядевшись на милое лицо девушки.
        — Мы ждем.  — Лиза ласково улыбнулась.
        Едва мужчина скрылся из вида, как девушка нервно затеребила подругу
        — Как я выгляжу? Посмотри внимательно.
        — Ты очаровательна.
        — Пойду, "попудрю носик".  — Лиза виновато взглянула на Макса и выпорхнула из-за стола.


        VII.
        Юноша облегченно вздохнул.
        — Она меня уже немного утомила. Не понимаю, что вас связывает. Ведь вы, полная противоположность.
        — Знаешь, законы физики — разноименные заряды притягиваются.
        — Это ваш случай!  — Макс наклонился ближе к Марии и нежно прошептал ей на ушко.
        — Чем больше общаюсь с Лизой, тем больше люблю тебя.  — Маша почувствовала тепло губ, коснувшихся её щеки.
        — Как наша дама?  — Мария сменила тему, боясь потерять голову.
        — Кого-то определенно ждет. Пару раз поглядывала на часы. Значит, скоро клиент должен прибыть.
        — Кого она может ждать?
        — Теряюсь в догадках. Сюда могут приехать как твои соотечественники, так и иностранцы. Пансионат пользуется большой популярностью.
        — Как ты смог достать сюда путевки? Наверное, это стоит бешеных денег?
        — Забудь ты, детка, про путевки. Это для меня такие мелочи.
        — Хочешь сказать, что для тебя эти путевки не считаются дорогими?
        — Это далеко не последние мои деньги.
        — Правда? Знаешь, я так рада. Я все думала, что ты столько потратил на нас…  — Маша замолчала, потому что её стало стыдно.
        — Ты считала себя обязанной?  — девушка молчала. Макс почувствовал себя оскорбленным, но Маша подняла на него глаза, полные слез и произнесла
        — Прости меня. Я очень глупая. Знаешь, у нас в стране все не так просто. За все нужно платить….
        Макс не мог этого слышать. Он взял салфетку и принялся вытирать слезы, катившиеся по щекам девушки.
        — Милая, моя, солнышко. Как я могу на тебя обижаться. Это только моя вина. Нужно было быть с тобой откровеннее. Ведь ты такая доверчивая. Видит бог, я для тебя готов все отдать. Счастье мое…
        Макс поднял руку, привлекая внимание официантки.
        — Стакан воды, пожалуйста.
        Холодная вода немного успокоила девушку. Макс был расстроен, но решил начать разговор сейчас.
        — Мария, ты самое дороге, что у меня есть. Я может, не совсем правильно выражаю свои чувства. Прости меня за это. Просто хочу сказать — ты никогда не должна во мне сомневаться. Ни в моих словах, ни в мох поступках. Чувство мое к тебе — самое светлое, что было в моей жизни за последние триста лет. А теперь все. Лиза возвращается. Позже поговорим.
        Лиза сменила прическу. Поправила макияж. Девушка очень торопилась, желая вернуться раньше Игоря. Она упала на стул, пытаясь отдышаться.
        — Как я выгляжу?  — опять спросила Лиза, огладываясь на спутников. Девушка воспринимала Макса и Марию как одно целое, и вопрос был адресован обоим.
        — Вы просто обворожительны, Лиза,  — с восхищением в голосе произнес Макс. Он умел делать девушкам комплименты.
        — Боялась опоздать,  — Девушка виновато улыбнулась.
        — Как раз вовремя.  — юноша успокоил её.  — по-моему, наш завтрак плавно переходит в обед. Думаю, стоит позволить убрать со стола. Они встали, и Макс сказал пару слов парню в баре. Тот согласно кивнул и подозвал официантку. Пока девушки секретничали у окна, сервировка стола была сменена, и к приходу Игоря уже появились свежие закуски и салаты.
        — Хочу вас познакомить.  — Лиза указала рукой на Макса.  — Это Макс — знакомый Марии, а это — Игорь,  — девушка многозначительно замолчала. А Маша почему-то подумала — Как только сообразила не сказать, мой Игорь.
        Мужчины обменялись дружеским рукопожатием.
        — Предлагаю, сразу перейти на «ТЫ» — Игорь запросто улыбнулся.
        — Не возражаю,  — Макс вопросительно посмотрел на девушек.
        — Поддерживаем!  — Маша ответила за обеих. Все четверо дружно рассмеялись.
        — К столу,  — предложил Макс.  — Видимо с дороги не лишним будет подкрепиться?
        — Правду сказать, голодный, как волк.
        Игорь просматривал меню, советуя Лизе, что заказать.
        — Что ты хочешь?  — спросил Макс Марию
        — Ты меня сегодня кормишь с семи утра. Сколько можно?
        — Будем здесь сидеть, пока не узнаем, кого она ждет.
        Маша совсем забыла о незнакомке из бара. Но Макс все держал под контролем.
        — Мыслей я её не вижу. Но и она на нас не реагирует.
        — Один плюс есть,  — подытожила девушка и взглянула на подругу. Лиза с Игорем были слишком поглощены разговором, чтобы замечать своих соседей.
        — Вот и ещё один плюс.  — Макс опередил девушку с выводом. Мария медленно ела салат, улыбаясь юноше. Краешком взгляда она заметила перемену в лице женщины в баре.
        — Она кого-то увидела.  — Подумала Мария, глядя на Макса. Он понял и как бы невзначай посмотрел в окно. К крыльцу один за другим подъехали три автомобиля. Из первого вышли двое молодых парней в черном. По выражению их лиц Макс догадался — Это охрана.
        Ребята осмотрелись и пошли к другим автомобилям. Из «Мерседеса» вышел высокий мужчина со спящим ребенком на руках и молодая красивая женщина. Другой охранник открыл дверь темно-синего «Вольво», и помог выйти женщине средних лет. Следом весело выскочили двое мальчиков лет 5-6.
        — Двойняшки,  — заметил Макс.
        На первом сиденье автомобиля сидела девочка-школьница лет 12-13.
        — Состоятельная семья приехала на отдых. Вроде бы ничего необычного. Тогда почему это так важно для "нашей дамы"?  — Макс недоумевал. Парни из охраны помогли сотрудникам пансионата занести в холл многочисленные сумки с вещами. Члены семьи сразу же прошли наверх, не задерживаясь у стола администратора. Оформлением документов занялся глава семьи, аккуратно переложив ребенка на руки женщины средних лет.
        — Наверное, няня,  — решил Макс. При таком количестве меленьких детей, это вполне нормально.
        — Смотрите, в пансионат даже семьями приезжают.  — Юноша произнес это безразличным тоном, но его спутники отреагировали, как он и хотел. Лиза и Игорь повернулись, чтобы посмотреть на новичков. Лиза воскликнула, заметив двойняшек.
        — Какие лапочки!
        — Ого!  — Игорь удивленно присвистнул.
        — Ты знаешь их?  — Макс очень надеялся на положительный ответ.
        — Что ты, с ними я не знаком. Но видел фото. Это генеральный директор крупного машиностроительного комбината, стремительно развивающегося в последние годы. Несколько лет назад предприятие было на грани банкротства. Но этот парень выиграл Гранд и занял пост директора. Он привел с собой команду молодых активных ребят и начал глобальную реконструкцию. Прошло всего два-три года, и теперь комбинат является одним из основных поставщиков комплектующих для предприятий военной промышленности. В ближайшее время планируется подписание нескольких крупных контрактов с зарубежными партнерами.
        — Интересуешься экономикой?
        — Нет, просто увлекаюсь оружием. Много читаю. Имеется небольшая коллекция старинного холодного оружия,  — последние слова были сказаны Игорем с гордостью.
        — Это может быть полезно.  — Макс был благодарен собеседнику за информацию.  — К тому же он совсем не глуп. Нужно поддержать беседу.
        — Какое совпадение! Я тоже интересуюсь военной тематикой. Большой интерес вызывает у меня вооружение русской и французской армий войны 1812 года.  — Макс читал несколько книг об этом времени, и не боялся показаться невежей.
        — А я больше интересуюсь современным оружием.  — Игорь с удовольствием поддерживал разговор, чем немного нервировал Лизу, обиженно поглядывающую то на Макса, то на Марию. Но Машу в настоящее время больше волновало поведение женщины в баре, которая пристально рассматривала приехавших. Мария не могла определить, на кого из членов семьи в большей степени направлена ненависть незнакомки.
        — Кого из них она планирует уничтожить? Или всех?  — из раздумий девушку вывел голос Макса. Он просил Игоря.
        — Служил в Армии?
        — Зачем ему это?  — удивилась Мария. Но Макс только взглянул на неё и вновь перевел взгляд на мужчину.
        — Да. Два года в спецвойсках РФ. А потом еще три года по контракту.
        Ответ, удовлетворил юношу.  — В случае чего, можно будет на него положиться.
        — Солидная подготовка,  — похвалил Макс Игоря.  — Ого!  — он взглянул на часы.  — Прошу прощения. Но мне нужно идти. Дела. Сожалею, что приходится оставлять такую приятную компанию. Ещё увидимся. Мария, останешься здесь?  — многозначительно спросил Макс, бросив мимолетный взгляд на незнакомку.
        — Я еще немного побуду здесь,  — ответила Мария.
        — Милая моя, разведчица!  — подумал Макс и заметил лукавую улыбку Марии, появившуюся на её лице.


        VIII.
        Мужчина вышел из ресторана и осмотрелся. Члены семьи, прибывшие последними, уже удалились в номера. На площадке третьего этажа стояли парни в черном, наблюдая за холлом. Макс немного задержался, поднимаясь по лестнице. Из ресторана вышла незнакомка. Взгляд её был сосредоточен и непроницаем. Не обращая внимания на окружающих, она стремительно поднялась на второй этаж и прошла к себе в номер. Её комната была последней по коридору.
        — Это неплохо. Легче будет наблюдать за её передвижениями. Боюсь, теперь события будут развивать очень стремительно.
        Через несколько минут в дверях ресторана показалась Маша. Она увидела Макса и поспешила наверх.
        — Она ушла,  — девушка волновалась, что не успела проследить за незнакомкой.
        — Я видел,  — Макс успокоил её и протянул руку, чтобы привлечь к себе. Молодые люди какое-то время стояли, обнявшись, на лестничной площадке. Казалось, влюбленные ведут непринужденную беседу. На самом деле разговор был очень серьезным.
        — Она живет на нашем этаже. В самом конце,  — тихо говорил Макс, прильнув лицом к волосам Марии.  — Сможем узнать, когда она будет выходить. Займешься этим?
        — Что я должна делать?
        — Просто наблюдать. Как говориться, сидеть в засаде. А я пока попробую что-нибудь разузнать о предполагаемых жертвах.
        — Каким образом?
        — Покопаюсь в сети. Игорь сообщил некоторые подробности, за которые можно зацепиться. Но, требуется время.
        — Сообщишь кому-нибудь?
        — Боюсь, Линда с Питером просто не успеют сюда добраться. Так что, не стоит их попусту беспокоить. Справимся сами. Так ведь?
        — Если ты в этом уверен, что меня-то спрашивать.  — Мария не имела столь оптимистичного настроения, но верила юноше.
        — Все будет хорошо. Во всяком случае, она одна, а нас…
        — Нас? Я не воин! Ты забыл?
        — Ты намного больше. Моя главная помощница. Ты моя любимая женщина. Счастье мое!  — Поняв, что начинает опять отвлекаться от главного, Макс заторопился.
        — Ладно, пора заняться делом. Радость моя, ты пойди, немного отдохни. Вечер и ночь могут быть насыщенными событиями. Когда я что-нибудь найду, обязательно поделюсь с тобой информацией.
        Макс проводил девушку до комнаты.
        — Закрой дверь на замок,  — строго сказал он.
        — Здесь-то мне кого бояться?  — Марии стало немного смешно.
        — Ты такая легкомысленная!  — мужчина всплеснул руками и пошел прочь. Но, удаляясь, он услышал звук поворачивающегося ключа.
        — Умница.  — Похвалил Макс, входя в свой номер.
        Он открыл ноутбук и принялся за поиски. Юноша волновался, что того немногого, что Игорь знал о приезжих, будет недостаточно, чтобы найти данные о человеке во всемирной сети, но ошибся.
        — А наш клиент — человек довольно известный,  — сказал сам себе юноша, просматривая материалы, найденные поисковиком. К заходу солнца он уже знал не только биографию главы семейства, но и некоторые подробности его частной жизни. Кое-что удалось «нарыть» и о его супруге. Макс старался не пропускать ни одной детали.
        — В такой запутанной ситуации может пригодиться все. Расскажу все Марии, она поможет сделать выводы.
        Мужчина иногда удивлялся ходу мыслей девушки. Из одной и той же информации они делали совершенно разные выводы.
        — Один бог знает, о чем думает женщина,  — вспомнил Макс слова одного древнего философа. Теперь он знал, что это абсолютно верно.
        Существовала ещё одна проблема, решения которой пока не было.
        — В одиночку мне будет сложно. Слишком большое количество человек одновременно оказывается под прицелом.
        Макс нервно ходил по комнате. Так он делал всегда, когда пытался найти выход из серьезной ситуации или раздумывал над составлением плана действий. Ещё в ресторане, разговаривая с Игорем, у Макса мелькнула мысль, что на этого парня можно будет положиться в трудную минуту.
        — Неизвестно только, как мужчина может отреагировать на мой рассказ. Но выбора нет. Для начала нужно попробовать, а там видно будет. Пока поговорю с Марией.
        Макс взял телефон и написал короткую SMS.


        Приходи. Макс.


        Через пять минут Маша, взволнованная и немного растрепанная, уже стояла на пороге с телефоном в руках.
        — Ты писал?  — осторожно спросила она.
        — Да. А у тебя ещё есть знакомые с таким именем?  — попытался пошутить юноша.
        — Нет, но… я не знаю твоего номера. Его не было в моем телефоне…
        Мужчина усадил девушку на диван и немного пригладил растрепанные волосы.
        — Никаких секретов,  — напомнил сам себе Макс. Мария ждала ответа.
        — Сегодня утром,  — напомнил Макс девушке,  — тебе позвонила мама. После разговора ты была очень расстроена, машинально размахивала телефоном. Я протянул руку, и ты отдала мне его.
        — Помню.  — Мария немного успокоилась, начиная вспоминать события утренней встречи.
        — Я посмотрел твой номер телефона и забил тебе свой. Вдруг ты когда-нибудь захочешь мне позвонить.
        Девушка виновато улыбнулась.
        — Прости меня, я долго соображаю. Я спала, и вдруг телефон. Смотрю — письмо. Я подумала вдруг это ловушка.
        — Ты стала такая осторожная?!  — Макс рассмеялся.  — Мне нужна твоя помощь. Я расскажу, что накопал, а ты — что об этом думаешь.
        Он с минуту помолчал, собираясь с мыслями.
        — Итак. К тому, что сказал Игорь, могу дополнить, что дела нашего клиента действительно идут неплохо. За последние два года было заключено три выгодных контракта с Минобороны РФ. В самом начале будущего года наш знакомый, кстати, его зовут Константин, совместно с руководителями ещё нескольких российских предприятий участвует в подписании трехстороннего контракта между Россией и двумя другими иностранными государствами на поставку партии самолетов. Но это только деловая сторона жизни мужчины. Личная жизнь совсем не такая уж безоблачная. Восемь лет назад он женился на сестре своего лучшего друга — Анне. Супруга немного старше его. Она уже была замужем. Имеет дочь от первого брака. Её муж погиб в автомобильной катастрофе. Ходили слухи, что это было заказное убийство. Но виновных не нашли, и дело было закрыто с записью "личная неосторожность". Брат и его друг очень поддержали женщину в тяжелое время. Её муж был крупным бизнесменом из первой волны "новых русских". Она осталась единственной наследницей довольно приличного состояния. Наш знакомый взял на себя обязанности управляющего делами, желая помочь
вдове. Спустя какое-то время дама обратила внимание на него, как на мужчину. Через пару лет они поженились. Теперь у них уже трое детей. Ты их видела.
        — Откуда такие подробности из их личной жизни?
        — У жены свое модельное агентство. Активно работает веб сайт. Хозяйка отвечает на вопросы читательниц. И, вероятно, искренно. Но есть и другие материалы. Маленькая Алиса, дочь от первого брака была не очень рада новому замужеству матери. Переходный возраст лишь усилил противостояние между неё и отчимом. В прошлом году она дважды пыталась убежать из дома.
        — Вот взбалмошная девчонка! Думаешь, она считает отчима виновным в смерти отца?
        — Ей тогда было всего три года. Она и помнит то его вряд ли.
        — Значит простая ревность к матери,  — сделала заключение Мария.  — Что есть ещё?
        — Пару лет назад в их доме произошел пожар.
        — Поджег?
        — Не доказано. Возможно, просто несчастный случай. Но факт налицо. Вроде бы это все.
        Мария на несколько минут задумалась, расхаживая по комнате, закусив нижнюю губу. Наконец она остановилась и сформулировала свои выводы.
        — Во-первых, после женитьбы мужчина получил доступ к деньгам, оставшимся от первого мужа. Это помогло ему раскрутиться. Но это не преступление. Тем более, что супруги, кажется, очень любят друг друга. Уж он её любит, это точно. Во-вторых, покушение планируется из-за бизнеса, это очевидно. Тем более, что контракты затрагивают третьи страны. Значит, деньги будут не малые. Наш клиент кому-то перешел дорогу. Вот только методы выполнения? Нет уверенности, что незнакомка намерена убить только главу семейства. Женщина, страшно сказать, скорее всего террористка-смертница. После всего того, что я узнала о Губках, и если это именно она, сомнений быть не может. Дорожить своей жизнью она не станет. Что если её цель — ликвидация всей семьи? А значит, под угрозой находится каждый посетитель пансионата. В том числе и мы сами. Тем более, что для одиночки это самый верный способ выполнить задание.
        — Страшные выводы.  — Макс не предполагал, что возможен такой вариант.
        — Самый реальный, в данных условиях.  — хладнокровно возразила Маша.
        — Ты не боишься?
        — А что делать, собирать вещи и бежать домой, бросив тебя здесь одного? Нет, нам необходимо найти выход. Питер точно не успевает?
        — Слишком далеко они от России. Им потребуется не менее трех дней. Этого времени у нас нет. Послушай, что я предлагаю. Как ты думаешь, согласится ли Игорь нам помочь? Поговорю с ним. Армейская подготовка у него, судя по всему, неплохая. Сам он — парень серьезный. Вдвоем попробуем справиться. Тем более, что в пансионате много людей. Лишний шум нам ни к чему. Я здесь неофициально, сама понимаешь.
        Теперь Маша испугалась за Макса не на шутку.
        — В самом деле, что будет, если этим делом займутся представители власти.
        — Где, кстати, Лиза с Игорем?
        — Они уходили гулять по парку. Но это было давно. Может уже вернулись? Пойдем, проверим.
        — Думаю, Лизу не стоит посвящать в наши дела.
        — Конечно, нет!  — но Маша задумалась.  — Есть ещё одна проблема — Алиса. Что если не только мы знаем, о её проблемах с отчимом. Вдруг незнакомка захочет сблизиться с девочкой, чтобы подобраться ко всей семье? В переходном возрасте подростки часто ищут друзей среди людей постарше.
        — Из своего опыта знаешь?  — решил сострить Макс.
        — Себя имеешь в виду?  — смело отпарировала девушка.
        — Один-один,  — миролюбиво произнес мужчина, обнимая Машу.  — Не злись на меня.
        — Пока нет времени этим заниматься. Но потом я тебе отомщу.
        — Могу предположить, каково это будет,  — обоюдный смех разрядил обстановку.
        — Продолжай, любовь моя.
        — Если Лизу попросить, чтобы она пообщалась с Алисой, пока мы займемся её семьей?
        — Вообще-то она девушка общительная. Своей болтовней сможет отвлечь Алису. Но как мы это объясним?
        — Нужно подумать. Если её Игорь попросит, может объяснений и не потребуется.
        — Точно! Его просьбу она выполнит без вопросов. Итак, все дороги ведут к Игорю. Нужно с ним поговорить.
        Маша позвонила Лизе, чтобы узнать, где они.
        — Гуляем!  — голос девушки был веселым и довольным.
        — Так долго?! Дорогуша, ты простудишься, а мне за тобой ухаживать придется. Возвращайтесь скорее. Передай, пожалуйста, трубку Игорю.
        Маша подала Максу телефон
        — Держи, поговори с ним. А то они ещё не скоро сами придут.
        — Привет.  — Макс старался говорить беззаботно.  — Есть небольшое дельце. Подходите поскорей. Обсудим. Отлично, ждем.
        — Через десять минут будут здесь.  — Макс нажал на кнопку и вернул телефон девушке.
        — Иди ко мне, радость моя,  — девушка улыбнулась и сделала шаг навстречу. Мужчина обнял её и прижал к себе.
        — Знаешь, я оказывается тебя совсем не знаю. Подумать только, всего пару недель назад я волновался, что тебя обидят мои друзья, своим излишним вниманием. А сегодня мы оба на грани жизни и смерти, а ты волнуешься меньше меня. Ты чудо!
        — Ты знаешь, какой трагедией все может закончиться. А я — даже предположить не могу. Возможно, моя смелость, это не из-за большого ума, а из-за незнания.
        — Не наговаривай на себя. Такой рассудительной в твои годы вряд ли кто ещё может быть. Уж я таким не был, это точно.
        — Каким ты был?  — вопрос Маши был искренним желанием побольше узнать о жизни любимого человека. Но Макс не стал на него отвечать.
        — Я расскажу тебе все. Но не сейчас.
        — Обещаешь?  — Макс улыбнулся и поцеловал Марию.
        — Попозже. Когда все кончится. Чтобы нас никто не потревожил.
        — Да уж, спокойного отдыха в пансионате среди леса не получилось.


        IX.
        Раздался стук в дверь, и на пороге появился Игорь.
        — Поговорите наедине.  — Маша вошла в спальню и закрыла за собой дверь. Чтобы не мешать мужчинам. Девушка огляделась вокруг. Портьеры на окнах были наполовину задернуты. Это создавало в комнате расслабляющую атмосферу уюта и покоя. Присесть было негде, и Маша бросила взгляд на кровать — огромную с резными спинками, которая занимала половину комнаты. Девушка не удержалась и нарушила красоту, созданную идеально заправленным покрывалом. Она упала в мягкие подушки и блаженно расслабилась. Глаза закрылись сами собой. Нет, спать она не собиралась. Маша думала о событиях, которым суждено развернуться в ближайшее время в стенах этого здания.
        — Каковы наши шансы справиться?  — спросила она сама себя. Ответа не было.
        — У меня слишком мало опыта. Но мужчины — они справятся. Они оба воевали. Какое страшное слово… Война…
        Мысли Марии стали теряться в полупрозрачном тумане, и она задремала….
        — Какие-то проблемы?  — Серьезно спросил Игорь, когда за девушкой закрылась дверь.
        — В общем, да. Присядь, пожалуйста, и выслушай меня. Скажу сразу, говорить могу не обо всем… ну ладно, по ходу разберемся. Слушай. Эта семья, о которой ты говорил сегодня в ресторане, помнишь?
        — Конечно.
        — В общем, они в большой опасности. Есть сведения, что на них готовится покушение.  — Макс замолчал, ожидая вопросов, но Игорь слушал, и перебивать не собирался.
        — Проблема в том, что мы не знаем, кто из членов семьи является целью покушения. Но, скорее всего, уничтожить попытаются всех.
        — Известен исполнитель?
        — Да, наверняка.
        — Тогда в чем проблема? Группу захвата и дело в шляпе.
        — Все не так просто. Понимаешь, я лицо не официальное. Я не состою на службе в органах безопасности,  — немного помолчав, мужчина добавил.  — Во всяком случае, не в ваших органах.
        — Понятно.  — Игорь оказался на редкость рассудительным собеседником,  — ты не гражданин России?
        — Вот именно. О покушении, я узнал случайно. Из своих источников. Мог бы конечно и не вникать, предоставив дело на самотек. Пусть бы охрана поработала. Но, знаешь, это не в моих правилах. К тому же, мы считаем, что, скорее всего, будет попытка террористического акта. Значит, пострадать могут не только члены семьи, но все посетители пансионата. Одним слово, прошу твоей помощи, в одиночку мне не справиться.
        Игорь с минуту помчал, а потом спросил.
        — Как я понял, Мария в курсе?
        — Да, если честно, только благодаря ней, я обратил внимание на террористку.
        — Это женщина?  — Игорь был немного удивлен и раздосадован.  — Не люблю воевать с женщинами, но приходится. А Лиза тоже знает?
        — Нет. Лиза не при делах. Но нам может потребоваться и её помощь, если ты согласишься.
        — Что касается меня, то я согласен. Но Лизу впутывать не хотелось бы. Она ещё совсем ребенок.
        — Твое согласие тоже дорогого стоит.  — Макс был рад, что нашел ещё одного союзника.  — Теперь подробности.
        Юноша усадил Игоря на диван, а сам, шагая по комнате, вкратце пересказал собирательную историю семьи бизнесмена.
        — Все понятно. Но почему ты решил, что на них готовится покушение?  — главный вопрос до сих пор был неясен.
        — Мы наблюдаем за этой женщиной уже второй день. Она не совсем обычная. Чужая. Понимаешь?
        — Не совсем. Но, если не можешь говорить, не нужно. Я тебе доверяю. Продолжай.
        — Такие, как она без необходимости не показывают себя. И, когда она появилась здесь, Мария заметила её сразу. Просто поверь, она не ошибается.  — Макс старался сформулировать рассказ, так, чтобы было более понятно. Но это плохо удавалось.  — Эта женщина кого-то ждала. А сегодня, когда приехало это семейство, я заметил перемену настроения у незнакомки. Её объект прибыл. Это очевидно.
        — Так. Более или менее, но все становится на свои места. Нам остается узнать, как она планирует это сделать.
        — Как мы можем это узнать?
        — Нужно подумать. А от Лизы что требуется.
        — Их старшая дочь Алиса, крайне нервная девочка. И к тому же — избалованная. Мария беспокоится, что террористка может начать действовать именно через неё. Что, если бы Лиза познакомилась с Алисой и отвлекла бы её, лучше увела подальше от ресторана и многолюдных мест.
        — Убрать из поля зрения один объект? Это бы несколько облегчило нам задачу.  — Игорь задумался, что-то обдумал и решительно сказал.  — Это я беру на себя. Уговорю Лизу заняться девочкой. А как будем действовать мы?
        — Ума не приложу. Знаю одно — нужно торопиться.
        — Однозначно. Нужно все обдумать.
        — Кофе заказать?
        — Было бы не лишнее.
        Макс позвонил в ресторан и сделал заказ: Пожалуйста, в двести второй пару кофе и бутерброды. Да ещё сок яблочный и пирожные.
        — Где Маша?  — Игорь совсем забыл о присутствии девушки.
        — В спальне. Решила не влезать в мужской разговор.  — Юноша открыл дверь в соседнюю комнату и прошептал.  — Спит.
        Он тихо вошел в спальню и присел на краешек кровати. Маша почувствовала чье- то присутствие и мгновенно открыла глаза.
        — Я что, уснула?  — Макс провел рукой по её щеке, мягкой и нежной, и улыбнулся.
        — Ничего удивительного. Чем ещё заниматься, оказавшись на мягкой теплой постельке.
        Маша стало стыдно.
        — Вот так каждую зиму. Я как медведь. Постоянно хочу спать.
        — Ну не расстраивайся. Не за горами весна. И вообще, тебе нужно сменить место жительства, а то ты так полжизни проспишь,  — юноша помог Маше встать.
        — Решено. Завтра же переезжаю в Африку,  — настроение у девушки было, неважное и шуток она не понимала.
        — Пойдем, немного поешь. От сладкого настроение у медведей всегда поднимается,  — уже через секунду он пожалел о своей шутке, потому что Маша изо всех сил кинула в него подушку. Юноша не ожидал нападения, и, потеряв равновесие, упал на кровать. Сверху на него полетела вторая подушка, затем третья…
        — Пощады,  — притворно взмолился Макс, выбираясь из мягкого плена. Но Мария не желала так легко уступать. Она забралась на кровать и принялась колотить юношу подушкой.
        — Я тебе покажу, медвежонка!  — девушка уже не злилась, и это было видно. Макс ловко вывернулся и ухватил девушку за руки. Через секунду, мужчина уже нежно обнимал Машу, прижав её к кровати. Его губы коснулись шеи девушки. Макс почувствовал аромат тела, такой манящий и желанный. Он забылся и стал страстно целовать Марию….
        — Кто там, в соседней комнате?  — Маша услышала голоса.
        Мужчина с сожалением вернулся в реальность.
        — Игорь, нас ждет, и, наверное, официантка принесла кофе.
        Маша прислушивалась и срасталась выбраться из нежных объятий юноши.
        — Ты с ума сошел! Там люди, а мы здесь.
        — Это мой номер, а ты, моя девушка,  — более убедительного объяснения не требовалось. Но Маша чувствовала себя неловко.  — Опять оглядываешься на мнение окружающих?  — с упреком спросил Макс.
        — Не время сейчас думать о чувствах,  — девушка хотела придумать другое объяснение своего поведения, и это ей удалось. Мужчина ослабил объятия, но, прежде чем полностью отпустить девушку, шепнул её на ушко
        — О чувствах всегда нужно думать. Тем более о любви.
        Он поставил её на ноги, строго осмотрел внешний вид. Нахмурившись, поправил её волосы, нежно коснувшись непослушных локонов. Застегнул блузку на все пуговицы и расправил складки по талии.
        — Как ты можешь так легко переключаться?  — Марию удивляло самообладание мужчины.
        — Кто тебе сказал, что это для меня легко,  — он тяжело вздохнул, на секунду выставив на показ собственные переживания, но тут же собрался с силами,  — мое единственное желание — не отпускать тебя ни на минуту. Одно меня успокаивает. Когда-нибудь этот момент настанет.
        — О чем ты?  — Мария не поняла смысла последней фразы. Но Макс не стал продолжать разговор.
        — Отлично выглядишь. Пойдем, кофе остывает.
        Игорь обернулся на звук открывающейся двери.
        — Присоединяйтесь. Прогулка на свежем воздухе очень повлияла на мой аппетит. Или бутерброды чертовски вкусные.  — Мужчина немного передвинул столик, чтобы поделиться ужином. Макс подал девушке, присевшей на краешек дивана, стакан с соком.
        — Послушайте меня, братцы,  — весело сказал Игорь. Настроение его улучшалось пропорционально утолению голода,  — первое, что нам необходимо сделать, это выставить наблюдение за этой женщиной. Кстати, где она остановилась?
        — На нашем этаже. Последняя дверь.
        — Ясно. Так вот будем следить за каждым её шагом. Кто заметит что-то подозрительное, немедленно сообщать другим. Только один вопрос мучает меня. Мы что голыми руками её брать будем?
        — Конечно же, нет. Вопросов вооружением не возникнет.
        — Что?  — Игорь не поверил словам Макса.  — У тебя есть с собой оружие?
        — Совсем немного. На всякий случай.
        Мария вспомнила экипировку юноши во время вылазки в Змаркию.
        — Что значит, совсем немного?  — удивлению Игоря не было предела.
        — Пройдем на стоянку, разберемся, что может пригодиться.
        Игорь вскочил на ноги, восхищенно восклицая: Нет, мне определенно нравится этот парень! Выбор оружия! Как ты проехал через пост ГИБДД?
        — Я добирался другим путем.  — Макс ответил сдержанно, давая понять, что не будет говорить на эту тему. Собеседник все понял с полуслова.
        — Прости, вопросов нет. Ещё один вопрос решен. Далее. Допустим, мы замечаем что-то необычное. Что делаем дальше?
        — Как она может начать действовать?  — Маша вмешалась в разговор, желая помочь в разработке плана действий.
        — Возможно два варианта.  — Игорь, словно вспоминал события из собственной жизни.  — Если она решит ликвидировать только мужчину, то она попробует завязать с ним знакомство, чтобы сократить расстояние во время выстрела. Но это довольно проблематично. Во-первых, он отдыхает с женой. Во-вторых, у них охрана. Следовательно, этот вариант практически отпадает. Следующее — ликвидация всей семьи. Каким способом? Подложить взрывное устройство с дистанционным управлением в комнату кого-нибудь из членов семьи. Останется только нажать кнопку и готово. Их номера рядом?
        — Да, по одной стороне.  — Макс внимательно изучил расположение комнат, готовясь к операции.
        — Самое простое. Но, кто согласится внести посторонний предмет в номер?
        — Вот, здесь и возникает Алиса. Боюсь, что незнакомка постарается найти с девушкой общий язык. Нельзя допустить, чтобы они познакомились.
        — Тогда без Лизы не обойтись,  — только теперь Игорь ясно увидел задачу, поставленную перед девушкой.
        Какое-то время друзья молчали. Каждый мысленно составлял план действий.
        — Каковы другие варианты ликвидации семьи бизнесмена?  — упавшим голосом произнесла девушка.
        Игорь тяжело вздохнул, и, немного помедлив, сказал.
        — Есть ещё один. Представь, женщина обматывается, взрывчаткой, как новогодняя елка, и идет напролом. Она взрывает бизнесмена и его жену вместе с детьми, охраной и половиной посетителей пансионата. Один недостаток — ей придется взорвать и себя.
        — Этот вариант кажется нам самым вероятным.  — Макс был уверен в этом.
        — Даже так! Думаете, что жизнь женщине совсем не дорога?
        — Думаем, что она мечтает погибнуть.
        — Все осложняется.  — Мужчина опять задумался,  — Может понадобиться помощь саперов.
        — Разминировать бомбу могу я сам. Только, боюсь, не будет возможности. Вряд ли она подпустит нас близко.
        — Нужно её обезвредить. Ну, как бы сказать — может усыпить, парализовать. Не знаю, может заморозить.
        — Электрошокер подойдет?  — Макс привык пользоваться не совсем привычными видами оружия, при борьбе с необычными врагами.
        — Что у тебя ещё есть в запасе?
        — Парализующие бластеры, пневмопистолеты, стреляющие липкой паутиной. Ещё куча всего.
        — Ты с кем воюешь, приятель?
        — Лучше тебе не знать.
        — Она — одна из них?
        — Более чем… Главное — успеть, пока она не нажала на кнопку.
        — В этом то и проблема. Ладно, хватит гадать. Начнем операцию, а затем будем ориентироваться по ситуации. Сейчас я поговорю с Лизой, кратко доложу её обстановку и поставлю задачу. Потом, мы с тобой вооружимся, и останется только ждать. Все это время ты, Маша будешь в засаде, наблюдать за её действиями. А сейчас проверим, у себя она или нет.
        Игорь посмотрел на себя в зеркало. Взъерошил волосы, расстегнул рубашку и, подмигнув друзьям, вышел из номера. Через секунду в коридоре раздался громкий голос пьяного мужчины, отчаянно звавшего своего друга.
        — Серега, Серый, где ты? Открой дверь. Ты что, не уважаешь меня. Жэка пришел. Встречай друга.
        Маша испуганно взглянула на Макса и рванулась к дверям, чтобы закрыть их на ключ.
        — Какой-то пьяный мужик ходит.
        Юноша улыбнулся и спросил: Голос не узнаешь?  — Маша не поняла.  — Это же Игорь.
        — Что?!
        — Серый, дверь открой.  — Послышался негромкий, но настойчивый стук в дверь.
        — К ней?  — догадалась Маша. Макс кивнул, прислушиваясь к происходящему в коридоре. Дверь, видимо открылась. Негромкий, но резкий женский голос отвечал, что никакого «Серого» нет и быть не может.
        — Нет?  — пьяный мужчина оказался на удивление покладистым.  — Пардон!  — ответил он и, шатаясь, пошел по коридору. Дверь захлопнулась. Пьяный мужчина сразу же исчез. Макс тихо открыл дверь, и Игорь проскользнул в номер.
        — Слышали? Она на месте. Но хороша, доложу я вам. Мария — дальше все ложится на твои плечи. Сидишь, слушаешь. Как только она покинет номер, сообщаешь нам и двигаешься следом. Дайте мне десять минут на разговор с Лизой, а потом идем вооружаться.
        Игорь быстро вышел из номера, неслышно прикрыв за собой дверь. Макс обратился к Маше, глядя в глаза.
        — Детка, прошу тебя, будь осторожна. Не стоит бросаться грудью на амбразуру. Выполни хорошо свою задачу. Это все, что от тебя требуется. Помни, в трудную минуту я должен думать о деле, а не стараться уберечь тебя от неприятностей. Пойми это и не подведи меня.
        — Все поняла. Высовываться не буду,  — пообещала девушка. Мелодия на телефоне сообщила о приходе SMS. Маша просмотрела письмо.
        — Игорь ждет тебя внизу, у задней двери. Торопись.
        Макс двинулся к выходу, но Мария задержала его.
        — Будь осторожен. Помни, я люблю тебя,  — девушка уткнулась головой в грудь мужчины, но старалась не плакать.
        — Все будет хорошо.  — Макс поцеловал Машу в лоб и быстро вышел из комнаты.


        X.
        Мария осталась одна в номере Макса. Она несколько раз глубоко вдохнула, пытаясь успокоиться. Сделала несколько шагов по комнате, машинально взяла пирожное, допила сок. Девушка опять остановилась у дверей, тупо глядя в пол. Её задачей было не пропустить незнакомку, когда та выйдет из номера. Поэтому, Маша прислушивалась к звукам в коридоре. Вот послышались громкие шаркающие шаги, несколько голосов. Идущие по коридору, громко разговаривали на молодежном сленге.
        — Те нагловатые ребята, которые сидели утром в ресторане,  — догадалась девушка. Она не могла понять, но, почему-то, в душе нарастало непонятное чувство беспокойства.
        — Что-то не так.  — Маша старалась объяснить причину возникновения сомнений. Она мысленно прокрутила ещё разок последний разговор мужчин, стараясь найти зацепку. Неожиданно, в голове зазвучал голос Макса — "она Чужая".
        — Точно.  — Вот, что вызвало сомнения девушки.  — Мы стараемся предугадать её поступки, как если бы она была человеком. Но она — другое существо, со своими инстинктами и поведением, отличным от людского. Нельзя её ставить в один ряд с обычными террористками.  — Маша негромко разговаривала сама с собой. Это помогало девушке размышлять.
        — Нужно поставить себя на её место, постараться узнать, как она думает. Возможно, я что-то упустила, читая письмо Марка.
        Девушка бросилась к ноутбуку, лежащему на столе.
        — Только бы не было пароля!  — Девушка нажала клавишу Enter. На экране монитора появился знакомый весенний лес. Маша села на стул, и её пальцы быстро забегали по клавишам.
        — Нашла!
        Открылся документ. Девушка стала быстро просматривать материал, пролистывая страницы — вот раздел, о жизни Губок в их естественной среде обитания. Прошлый раз девушка пропустила его, посчитав неважным. Мария сосредоточилась.
        — Так. Они хищники. Во время охоты выпрыскивают из особой железы парализующую жидкость темно-синего цвета с едким запахом. Жертва оказывается как бы в состоянии летаргического сна, который может продолжаться до суток. Для некоторых живых организмов временная парализация заканчивается гибелью.
        — Сильный яд!  — девушка поежилась и продолжила чтение,  — "… в случае возникновения распрей между самцами в брачный период та же самая жидкость служит в качестве основного оружия во время поединков. Губки, зная, что для них самих эта жидкость безвредна, пытаются распрыскать яд на самые чувствительные участки тел противника — органы зрения и обоняния…".
        Рядом с текстом Мария увидела фотографию, на которой был запечатлен поединок Губок. Более крупный самец ухватил своими щупальцами соперника и наносил ему сильнейшие удары по всему телу. Вокруг борющихся, витал в воздухе мутный туман синего цвета.
        — Эта очень летучая жидкость, что-то вроде кислоты,  — предположила Маша, и продолжала поиски, листая страницы.  — "… железа самок имеет больший запас парализующей жидкости. Им приходится добывать пропитание не только для себя, но и своему потомству. К тому же концентрация ядовитых веществ в жидкости у самок в несколько раз выше…"  — Девушка несколько раз перечитала последнюю фразу. Внутренний голос подсказывал ей, что за это стоит зацепиться.
        Маша отвернулась от монитора и задумалась.
        — Если предположить, что под человеческим обликом прячется самка Губки, доведенная до отчаяния. Каким средством защиты она воспользуется? Сложными техническими средствами, созданными людьми, или же тем, что ей знакомо на инстинктивном уровне? Я бы выбрала второе, потому что в стрессовой ситуации навыки приобретенные могут подвести. А врожденные способности проявляются в критический момент часто даже с удвоенной силой. Но как она это планирует сделать?
        Маша подошла в двери — в коридоре было по-прежнему тихо.
        — Действует она не самостоятельно. Тот, кто спланировал операцию, должен был снабдить её всем необходимым,  — девушка вернулась к компьютеру и нашла в документе раздел, рассказывающий об использовании учеными природных способностей Губок, "… на основе производных кислот, входящих в состав парализующей жидкости, было создано новое современное средство защиты. Оно выпускается в виде небольших баллонов-аэрозолей, которые легко принять за дезодоранты или духи, в зависимости от объема…" В тексте рекламировалось его удобство, безвредность и стойкие свойства.
        — Все становится на свои места. Средство защиты при увеличении концентрации ядовитых веществ, превращается в средство нападения, и даже убийства.
        Мария достала телефон, чтобы позвонить Максу и рассказать о своих догадках.
        — Где же его номер?  — девушка нажимала на кнопки, пытаясь найти в справочнике знакомое имя.  — Вот где,  — к огромному удивлению Маши, его номер был забит рядом с номерами двоюродного брата Юрия и любимой племянницы Насти в папке «Семья».
        — Конечно, он не случайно он это сделал.  — Маша знала, что это не могло быть простой невнимательностью Макса.
        — Позвонить, или написать? Вдруг он не может говорить?  — девушка стала быстро нажимать на маленькие кнопочки телефона, набирая текст:
        Появился новый материал. Будет попытка отравить газом.


        Через несколько секунд пришел ответ:
        Абсолютно уверена?


        Ответ Марии был кратким
        99,9 %.
        Больше Макс не написал. Маша спрятала телефон в карман и заторопилась. В коридоре послышался звук открывающейся двери. Затем — шаги по коридору. Кто-то пошел по лестнице. Маша приоткрыла дверь и осторожно выглянула. Незнакомка спускалась вниз. Девушка схватила с тумбочки ключ, закрыла номер и заспешила следом. На ходу она отправила SMS
        Вышли. Идем вниз.


        На площадке между лестничными пролетами женщина резко остановилась. Маше пришлось обогнать её, и спуститься первой. Девушка случайно задела её руку, держащую большую черную сумку, совершенно не гармонирующую с классическим зеленым брючным костюмом.
        — В сумке, вероятно, все и лежит. Значит, операция намечена на сегодня.  — Сердце заколотилось, а грудь от страха сдавило до боли.
        Девушка проследила направление взгляда незнакомки — внизу у большой нарядной елки весело играли мальчики-близняшки, догоняя какую-то девочку. Их сестра — Алиса, задорно смеялась, глядя на суматошную беготню малышей. Девочка заметила Машу и помахала ей рукой.
        — Лиза!?  — вот бы не подумала, что её можно уговорить стереть косметику, заплести косичку и надеть обычные потертые джинсы! Подруга превратилась в девочку-подростка лет пятнадцати.
        — Привет! Алиса. Познакомься, моя старшая сестра Маша.  — Лиза многозначительно посмотрела на подругу, но та все поняла и подыграла.
        — Привет. А я уже начала волноваться. Думаю, куда ты подевалась. Нашла себе подружку?  — Маша мило улыбнулась Алисе и получила в ответ такую же доброжелательную улыбку.
        — Она вполне ничего. Может просто общий язык с домашними найти не может. Или дефицит внимания,  — подумала Мария, оценивая девочку.
        Мимо медленно прошла незнакомка, искоса поглядывая на беседующих. По коже девушки пробежали мурашки.
        — Одно движение женщины, и все…  — но незнакомка прошла в бар.
        — Чем занимаетесь?  — Маша старалась казаться беззаботной.
        — Лиза развлекает моих медвежат,  — весело ответила Алиса.
        — Это твои братья? Какие миленькие!
        — Когда спят.  — Девочка намекнула на излишнюю подвижность ребят.
        — Ну что ты, они очаровательны! Вы здесь с бабушкой? Маша кивнула головой в сторону пожилой женщины, приехавшей с ними. Она сидела на скамье у стены и внимательно наблюдала за детьми и за разговором девушек.
        — Нет, это наша воспитательница. Маме тяжело управляться с двойняшками. У нее на руках ещё и Тедди.
        — Тедди?  — Мария искренне не поняла ответа.
        — Маленький братик. Полное имя — Эдуард. Эдик — Тедди.  — объяснения показались очень необычными. Маша невольно засмеялась.
        — Понятно. Ты любишь своих мальчишек.  — Маша не задавала вопроса. Просто высказала вслух свои наблюдения. Но Алиса задумалась.
        — Они лезут все время куда-то. Что-нибудь ломают, режут, рвут. Столько мороки!
        — Маленькие все такие. Знаешь, какая Лиза была непоседа?  — буду писать картинку с Ксюши,  — решила Мария, чтобы не запутаться.
        — Она однажды залезла в бабушкин комод с вязаньем. Бог мой, натворила такого! Размотала все клубки, обмоталась нитками, запуталась, упала. Столько крику было… А потом ещё бабушка кричала, ругалась. Лиза даже в углу стояла. Но, знаешь, Алиса, лучше её об этом не напоминать, чтобы не портить настроение.
        — Понятно,  — тихим шепотом хранительницы страшной тайны сказала девочка.
        — Хочешь, Лиза почитает мальчишкам сказку у нас в номере? Она обожает возиться с малышами,  — нужно убрать детей отсюда.
        — Спрошу у тети Вали.  — Алиса подбежала к воспитательнице и немного с ней поговорила. Маша видела, что та была не очень довольна. Но девочка старалась, уговаривала женщину, и, наконец, она согласно кивнула головой. Но, видимо, поставила какое-то условие. Лицо Алисы засияло.
        — Сейчас, я предупрежу маму, принесу книжки и пойдем,  — пока девочка бегала к себе, Маша решила поговорить с Лизой, весело играющей с детьми. Она чуть тронула девушку за руку, и та сразу же обернулась.
        — Как дела?
        — Выполняю поручение Игоря. Оказывается у него и Макса с их отцом какие-то дела.
        — Скоро Алиса придет. Вы с детьми пойдете к нам в комнату, и ты будешь их развлекать, читать сказки, показывать Алисе всю свою косметику. Делай, что хочешь, но задержи их до моего прихода.
        — Все поняла. Не волнуйся. Я — хорошая нянька.
        — Вот и отлично! Ключи у тебя есть.
        Маша отошла к окну, откуда могла видеть людей, сидящих в баре. Женщина, не отрываясь, смотрела на детей. Лиза и Алиса, вернувшаяся с кипой детских книжек, повели детей наверх. Незнакомка потеряла их из поля зрения и занервничала. Девушка написала Максу


        Дети в безопасности. Она нервничает. Торопитесь
        Ответ не заставил себя долго ждать


        На подходе


        Незнакомка теперь все внимание обратила на воспитательницу, по-прежнему сидящую на скамейке. Но пожилая женщина, решила немного отвлечься, пока дети заняты. Она смотрела фильм, идущий по телевизору.


        XI.
        Где-то слева, в глубине холла, хлопнула дверь и послышались негромкие веселые голоса.
        — Наконец-то, тепло! Бог мой, какой мороз на улице! Но прогулка удалась.
        — Отлично отдохнули!  — парни прошли через холл и шумно упали на свободную скамью. Маша смотрела на Макса и Игоря, удивляясь метаморфозам, произошедшим с ними. Теплые куртки и комбинезоны делали их похожими на друзей-горнолыжников, вернувшихся после прогулки. Все присутствующие невольно обратили внимание на мужчин. Но, как поняла Мария, этого они и добивались. Ребята обменивались короткими, ничего не значащими фразами, вспоминая прошедшую прогулку по зимнему лесу. Снимать верхнюю одежду они пока не собирались.
        — Фантазия у Игоря какая!  — похвалила Маша парня за находчивость. Никто, кроме неё не заметил серьезного взгляда Макса, брошенного в сторону ресторана. Мужчины не могли видеть женщину.
        — Незнакомка сидит в баре. Взяла с собой огромную сумку. Думаю, оружие в ней.  — Мария мысленно отчиталась перед Максом о проведенном наблюдении.  — Хорошо, что он читает мысли.  — Другой возможности пообщаться не было.
        Макс чуть заметно кивнул.  — Значит услышал.
        Дальнейшие события разворачивались столь стремительно, что Маша не успевала адекватно оценивать происходящее. Пожилая женщина встала со скамьи, огляделась и направилась к лестнице. Незнакомка в баре мгновенно отреагировала. Она молниеносно выскользнула из бара и оказалась в холле. Женщина не торопясь, поднималась по лестнице, незнакомка последовала за ней. Мужчины напряженно провожали их взглядом, готовые сорваться с места в любую секунду. Первая уже поднялась наверх, когда вторая, задержавшись на площадке между вторым и третьим этажами, окликнула её.
        — Прошу прощения, мне нужна ваша помощь.  — Женщина обернулась и спросила,
        — Что вы хотели, милочка?  — голос её был спокоен и доброжелателен.  — Незнакомка начала быстро подниматься по лестнице, на ходу открывая сумочку.
        — Хотела бы с вами посоветоваться по одному вопросу…
        Боковым зрением Маша заметила парней, подбежавших по лестнице наверх. Но незнакомка молниеносно достала из сумки небольшой баллончик, похожий на лак для волос и отбросила колпачок. Одно еле заметное движение рукой — и над пожилой дамой появилось синее мутное облако, быстро расползавшееся по воздуху. Из глубины коридора послышались шаги.
        — Охрана,  — подумала Мария. Видеть, что происходило дальше, она не могла.
        Макс и Игорь бежали наверх, на ходу доставая оружие. Игорь выбрал для себя пневматический бластер. Макс держал в руке электрошокер и на ходу надевал кислородную маску. Но они, к сожалению, опоздали. Террористка успела распылить едкий дым. Женщина негромко охнула и стала медленно сползать по стенке вниз, теряя сознание. Охранник, стоящий в коридоре, заметил происходящее, кинулся на врага. Но ещё одно нажатие клапана баллончика — и мужчина тоже потерял сознание.
        — Стоять,  — приказал Игорь, добежав до третьего этажа первым. Он запыхался, и первый же вдох, заставил его закашляться. Ядовитый дым обжег мужчине легкие.
        — Говорил же ему, возьми маску,  — Макс ругал себя, что не смог насильно вручить Игорю кислородную маску.
        — Что я впервые, что ли террористов задерживаю. Справлюсь…  — таков был ответ Игоря.
        Женщина обернулась. Появление посторонних в её спектакле не планировалось. Поворачиваясь к лестнице, и чуть не потеряла равновесие. От резкого движения газовый баллончик выскользнул из её ладони и полетел через перила вниз. С глухим ударом он упал на пол в фойе. Маша была далековато от места падения, но сердце сжалось от страха.
        — А если рванет?  — но прошла секунда-другая, ничего не случилось. Девушка открыла глаза и подбежала к баллончику.
        — Не волнуйтесь,  — она хотела успокоить присутствующих,  — не случилось ничего страшного,  — но шум, доносившийся сверху, говорил об обратном…
        Оказавшись безоружной, женщина на мгновение растерялась, чем Макс поспешил воспользоваться. Он мельком взглянул на друга, пытающегося унять безудержный кашель, и кинул ему запасную маску. Теперь уже Игорь не стал возражать и быстро её надел. Но этой секундной передышки оказалось достаточно для незнакомки, чтобы сориентироваться в ложившейся ситуации. Она наклонилась к охраннику, без сознания лежащему на полу, откинула полу пиджака и выхватила из кобуры пистолет.
        — Не подходите! Стоять на месте!  — мелодичный голос был полон ненависти.
        Женщина стала медленно отходить вглубь коридора. Макс сделал несколько шагов за ней.
        — Стоять,  — послышался щелчок предохранителя.
        — Мадам,  — голос Макса была спокойным и доброжелательным. Он поднял вверх руки, показывая, что не собирается нападать.  — Давайте поговорим. Прошу вас, не совершайте ошибку.
        Небольшая пауза позволила Игорю немного отдышаться. Макс услышал сзади его шаги и, уверенности в положительном исходе операции прибавилось.
        — К тому же, если женщина не выстрелила сразу, то есть надежда отговорить её вообще.  — У Макса был богатый опыт общения с террористами. Но незнакомка была настроена решительно.
        — Назад!  — резко крикнула она.
        В это время открылась ближайшая дверь, и из комнаты вышел ещё один парень службы охраны, оказавшись сразу перед дулом пистолета. Он на секунду оторопел, но быстро справился с собой и попытался отнять у женщины оружие. Но неудачно, женщина увернулась, отпрыгнула на несколько шагов и выстрелила в него. Мужчина отлетел к стене, скорчился от боли и медленно сполз по стене вниз.
        — Медлить нельзя,  — Макс услышал за спиной решительный голос Игоря. Тех долей секунды, которые женщина с ужасом смотрела на падающего мужчину, ребятам хватило, чтобы приступить к захвату. Он ринулись вперед. На ходу Макс с силой захлопнул дверь, которую кто-то попытался открыть.
        — Ещё одна жертва ни к чему.
        Игорь направил на незнакомку бластер и нажал на курок. Поток сжатого воздуха, обладающий огромной ударной силой, сбил женщину с ног. Макс успел подбежать ближе, протянул руку и нажал на кнопку электрошокера. Мощный электрический разряд пронзил пространство коридора и коснулся тела женщины. Макс часто прибегал к этому виду оружия, стараясь не убивать врагов без необходимости, а только на время выводить из строя. Но такой реакции на удар электрического тока он ещё не видел. Женщина не упала без чувств, парализованная током. Она, напротив, попыталась встать, но что-то вдруг изменилось — её фигуру заволокло темно-синим едким туманом, невыносимо разъедавшим глаза. Мужчины невольно зажмурились.
        — Хорошо, хоть дышать можно. А то лежали бы мы тут, как…  — подумал Игорь, сожалея, что среди многочисленного вооружения Макса не оказалось обычных противогазов. Но тут же навел себя на мысль,  — Даже и был бы, вряд ли бы я час назад поверил, что он действительно может пригодиться.
        Его размышления были прерваны легким ударом по ноге.  — Макс пытался привлечь внимание. Мужчина открыл глаза. Туман немного рассеялся. На том месте, где пару минут назад стояла женщина, друзья увидели только бесформенную кучу слизи, грязно- зеленого цвета с ужасным запахом. Движений не было. Макс немного заколебался, но все же подошел ближе. Он поднял одежду, лежащую здесь же и наклонился. Осмотрев место происшествия, юноша удовлетворенно кивнул сам себе и снял маску.
        — Она мертва,  — констатировал он уверенно,  — Это уже даже не тело, а полуразложившиеся месиво.
        — Это был не человек?  — Игорь только теперь до конца понял слова Макса, пытавшегося совсем недавно объяснить необычность ситуации.
        — О чем тебе говорили? Чужая!
        Дверь в коридор открылась, и в коридор вышел Константин с пистолетом в руках.
        — Что происходит?
        — Попытка теракта.  — Игорь обратил внимание на лежащего неподалеку парня, показалось, будто тот застонал.
        — Жив,  — облегченно произнес он, прослушав слабый пульс раненого,  — Молодец, выстрел в упор!
        — Они в бронежилетах,  — пояснил хозяин, помогая Игорю расстегнуть одежду.
        — Скорую, вызови,  — мужчина кинулся в номер за телефоном. В комнате раздался негромкий плач маленького ребенка и взволнованный голос женщины.
        — Дети, где дети, не видел?
        — Не выходи,  — строго приказал мужчина, набирая номер.
        Макс тихо шепнул Игорю
        — Скажи ему, что властей вызывать бесполезно. Убийцы нет. Объяснить ничего не возможно. Пусть договорится с врачами, как сможет. Ты расскажи, что посчитаешь нужным. А я удаляюсь.
        — Совсем не исчезай. Я все улажу.
        Макс захватил с собой дамскую суму, лежавшую тут же. Он не торопясь, спустился на второй этаж, и, не глядя вниз на испуганную толпу, прошел к себе в номер. Своей работой Макс был очень недоволен.
        — Слишком много пострадавших. Это не простительно для тебя. И шума многовато. Стоп, а ключ от комнаты?  — Макс вспомнил, что оставил Марию в номере, когда уходил.  — Где она? Все-таки придется спуститься вниз.  — Юноша снял куртку, пропахшую едким дымом, и бросил у дверей вместе с сумкой. Но спуститься он не успел. Девушка уже бежала наверх по лестнице. Она бросилась на шею Максу, тихо шепча
        — Живой, как я волновалась.  — Маша начала целовать юношу, чередуя поцелуи с быстрыми, плохо разбираемыми словами.
        — Стреляли…, Я боялась…. Нет, конечно, с тобой ничего не случится… Просто… Я такая дурочка…  — Она отстранилась от Макса и тревожно посмотрела ему в глаза
        — Ты не ранен?
        — Все хорошо,  — на самом деле мужчина чувствовал себя немного уставшим. Но это, вероятно, от неровного переутомления. Девушка облегченно вздохнула.
        — А Игорь?  — новая волна озабоченности нахлынула на нежное личико Маши.
        — И он в порядке. Просто ему предстоит объясняться с главой семейства. Кстати, где дети? В номере был только маленький.
        — Они должны быть у нас в комнате. Их всех Лиза пригласила в гости.
        — Это хорошо.
        — Пойдем,  — Маша вспомнила, что у Макса нет ключей от номера,  — тебе нужно переодеться и отдохнуть. А где вы взяли эти лыжные костюмы?
        — Рядом с гаражом склад, где храниться лыжное снаряжение.
        — Игорь может договориться, кажется со всеми,  — про себя Макс подумал,  — Отлично было бы нам в команду такого бойца. Хорошая подмога в минуты опасности.
        — Да, из вас получилась бы отличная команда,  — задумчиво сказала Мария, открывая дверь.
        — О чем ты?  — не понял молодой человек.
        — Ну, ты говоришь, что был бы не против работать с Игорем в одной команде,  — ответила Маша. Она посмотрела на удивленное лицо юноши и осторожно спросила.
        — Что-то не так?
        Какое-то время Макс молчал, собираясь с мыслями. Он поднял куртку, пропустил девушку в открытую дверь и вошел сам. Маша нервно поглядывала на него.
        — Знаешь,  — наконец, произнес Макс и улыбнулся.  — Я ничего не говорил про Игоря. Я про него только подумал.
        — И что?  — Маша была в недоумении.
        — Ты смогла прочитать мои мысли, детка!
        — Не смеши меня,  — Маша не поверила его словам.
        Макс нарочито равнодушно пожал плечами и пошел переодеваться. Маша осталась одна, обдумывая слова Макса.
        — Как я бы смогла прочитать его мысли? Глупости,  — по выражение лица молодого человека говорило об обратном. Маша взяла последнее пирожное, которое залежалось на тарелочке с ужина, и задумчиво откусила кусочек.
        — Подожду, пока переоденется, и потребую объяснений,  — решила девушка и запаслась терпением.


        XII.
        Через минуту Макс вышел из спальни. Он переоделся в легкую кремовую рубашку и светлые брюки в тон. Девушка полулежала на диване и наблюдала за юношей. Тот шагнул к дивану и присел рядом.
        — Дуешься, или размышляешь?  — улыбаясь, спросил он, нежно коснувшись рукой мягкой щеки девушки.
        — Жду объяснений.  — Макс откинулся на спинку дивана и рассмеялся.
        — Ты ждешь объяснений? Это я мог бы у тебя спросить — как тебе удалось добиться того, к чему я стремился годами? Чтобы научиться читать мысли окружающих, необходима многолетняя тренировка мышления и сознания. И кроме этого, я абсолютно уверен, что необычная природа Квадро способствует этому. Но ты? Откуда это?
        — Мне кажется, что ты все придумываешь.  — Мужчина стал серьезным и сосредоточенным.
        — Ещё в Нарексе иногда казалось, что ты угадываешь наши мысли. Заметь, не только мне, но и Линде. Тогда она приняла это за простые совпадения. Но сегодня — это были лишь мои мысли. Но более странно, что ты не уловила разницы.
        — Мне показалось, что я слышу твой голос.  — Маша почувствовала себя виноватой.
        — Ты необычная, чудесная, какая-то сказочная!  — Макс раскрыл объятья и девушка тотчас нырнула в них, прижавшись затылком к его крепкой груди.
        — Как хорошо и спокойно. Думаешь, все кончилось?
        — Придется подождать возвращения Игоря. Он расскажет всё, Стоп…
        Макс взглянул на наручные часы.
        — Я кое-что тебе обещал.
        — Да?  — Маша не могла припомнить, о чем разговор.
        — Маме позвони, пожалуйста.
        — Точно, обещал напомнить. И не забыл!  — девушка достала телефон и набрала знакомый номер.
        — Алло, мама, привет…
        — У нас все хорошо. Как вы?..
        — Мама, нет, все отлично…
        — Ничего не делаем, отдыхаем и отсыпаемся…
        — Да, познакомилась…  — Маша взглянула на Макса и покраснела.
        Юноша затаил дыхание, надеясь услышать несколько слов о себе.
        — Кто? Она очень милая девочка. Приехала отдыхать со своими родителями. У нее братья-близнецы — такие очаровашки! Лиза с ними очень подружилась. Сейчас все играют в нашей комнате…
        — Где я?  — Маша запнулась, придумывая пристойный ответ.
        — Вышла в коридор. Там слишком шумно…
        — Завтра хотели пойти погулять, если погода позволит.
        — Скажи ей, что обязательно сфотографирую…
        — Куплю, конечно. Мам, что ей купить?
        — И я не знаю…
        — Ладно, привет папе, Ксюше. Пока. Завтра обязательно позвоню. Целую…
        Девушка закрыла телефон и вздохнула.
        — Не люблю врать родителям.
        — Но ты же не соврала. Просто не сказала всей правды.
        — Все равно, как-то неприятно.
        — Значит, больше врать не будем.
        — Как?
        — Придумаем. А пока — не пойти нам посмотреть, чем заняты твои новые друзья. Тем более, что уже довольно поздно. Дети, наверное, хотят спать.
        — Как ты обо всем помнишь?!  — девушка очередной раз удивилась собранности Макса.
        Дверь номера девушек была не заперта. Изнутри доносились веселые детские голоса и громкий шум. Маша осторожно открыла дверь. В неё полетела диванная подушка, провожаемая звуковым сопровождением полета бомбардировщика. Девушка не увернулась и, попав под удар подушки, засмеялась.
        — Прямое попадание!  — Мальчик радостно завизжал и запрыгал на месте. Он схватил другую подушку, но следующим был Макс. Он ловко ухватил летящий снаряд.
        — Мазила!  — и запустил её в мальчика. Тот не выдержал удара и покатился по полу, закатываясь от смеха. Макс подскочил к ребенку, поднял его на руки и быстро закружил вокруг себя.
        — Полетели, полетели. Высоко, высоко.  — Мальчик затаил дыхание и зажмурил глаза от потока встречного воздуха. Парень сделал несколько кругов по комнате, остановился и осторожно спустил ребенка на пол, придерживая его отпадения. Голова закружилась у обоих.
        — Круто!  — восхищенно произнес малыш.  — Ты космонавт?
        — Нет, что ты. Космонавты далеко — вон там.  — Макс показал рукой в окно, где на чистом ночном небе мелькали миллионы звездочек. Малыш засмотрелся на небо, стараясь увидеть там космический корабль.
        — Где, где?
        — Очень далеко отсюда. Поэтому, они очень маленькие.  — Макс сменил тему
        — Как тебя зовут?
        — Леша.
        — Алексей?
        — Да.
        — Будем знакомы. А я — Макс.  — Новые знакомые серьезно пожали друг другу руки.
        — А это кто?  — интерес Макса был искренним. Мальчик забрался на кровать и с удовольствием представил
        — Это мой брат — Саша. Мы очень похожи. Но Алиса — он показал рукой на девочку,  — нас никогда не путает.
        — Она просто умница! Да вас и невозможно перепутать. А что читает Саша?
        Лиза рассматривала с Сашей, сидящим на руках и сестры, книжку с картинками. Не трудно было заметить, что характер у братьев совсем разный. Один — спокойный и серьезный. А другой — "шустрик и сорви голова".
        — Но спать пора обоим,  — подумал Макс.
        — А давай, тоже книжку почитаем. Ужасно люблю сказки!
        — Давай,  — Леша с радостью согласился. Он забрался к Максу на руки и притих, глядя широко раскрытыми глазами на Лизу. Девушка улыбнулась и стала читать громче. Маша постаралась не отвлекать веселую компанию и тихо собирала подушки, разбросанные по комнате. Не прошло и десяти минут, как малыши, уже умиротворенно сопели, убаюканные нежным голосом Лизы.
        — Заснули.  — Алиса осторожно переложила братишку на кровать, и помогла Максу положить Алешу.
        — Их бы нужно к нам отнести.
        — Схожу, узнаю.  — Маша побежала наверх, разведать обстановку. Но по пути встретила Игоря.
        — Не торопись,  — мужчина остановил её.
        — Я все уладил. Врачи уехали и пострадавших забрали. Порядок в коридоре наведен. А мамаша за детей волнуется.
        — Они у нас в комнате уже спят.
        Игорь вошел в номер и увидел очаровательную картину. Поперек кровати спали мальчики, безмятежно раскинув руки.
        — Как дела?  — Шепотом спросил Макс.
        — Ок,  — Игорь опасался разбудить детей.
        — Можно их отнести?
        — Да, все уже стихло.
        Макс осторожно взял Лешу на руки и понес на третий этаж. Игорь шел сзади с Сашей. Алиса побежала вперед, чтобы открыть мужчинам двери.
        — Мама, они уже спят,  — девочка заглянула в комнату матери, но распахнула двери следующего номера.
        — Их сюда.  — Мальчишек положили на широкую кровать. Никто из ребят даже не пошевелился.
        — Убегались,  — в голосе Алисы слышалась неподдельная забота. Макс чуть улыбнулся ей и тихо пожелал спокойной ночи. Они вышли в коридор.
        Их уже ожидал Константин. Он уже пришел в себя, и выглядел спокойным и уравновешенным.
        — Хотел бы выразить вам мою признательность. Ребята, вы сегодня спасли меня и всю мою семью. Игорь просил не сообщать в милицию. Не переживайте, проблем не будет. Об одном прошу, не только от своего имени. Моя супруга очень благодарит вас. Хотела бы в знак признательности пригласить вас завтра на ужин.
        Макс хотел было возразить, но Константин прервал его
        — Отказы не принимаются. В самом деле, парни. Небольшой семейный ужин в тесном кругу. Вы с вашими спутницами и наша семья. И не обижайте мою Анечку. Она очень обязана Вам, в самом деле.
        Молодые люди переглянулись и согласно кивнули.
        — Вот и отлично! Тогда завтра в половине восьмого у нас в номере. Ждем.
        — Непременно.  — Макс вежливо улыбнулся в ответ.
        Мужчины медленно спускались по лестнице, обдумывая предложение нового знакомого.
        — Кто будет сообщать девчонкам?  — с тревогой спросил Макс.
        — Думаешь, они будут против? Мне кажется, Лиза даже обрадуется. Их старшая дочь её очень понравилась. К тому же, небольшое развлечение никому не повредит.
        — Очень сомневаюсь, что и Мария будет так же рада.
        — Ерунда, договоримся.
        Он сделал шаг вперед и резко распахнул дверь комнаты девушек.
        — Девчонки! Угадайте, что делаем завтра! Идем на ужин! К кому, спросите вы?
        — К кому?  — Лиза непроизвольно приняла игру Игоря.
        — К нашим новым друзьям сверху!
        Минутная пауза показала, что это предложение для девушек стало ещё более неожиданным, чем для мужчин. Лиза застыла на месте, не зная, что ответить. А Мария вопросительно взглянула на Макса и мысленно спросила.
        — В самом деле нужно пойти или это шутка?  — Макс в ответ чуть кивнул и развел руками, показывая, что от него ничего не зависело.
        — Котенок, мой, ты не хочешь пойти со мной на ужин?  — Игорь наигранно надул губы, и Лиза растаяла.
        — Конечно, пойду!  — девушка бросилась на шею молодому человеку, не стесняясь присутствия посторонних.
        — А вы сомневались!  — Игорь был горд, что его маленькая психологическая атака на девушку удалась.
        — Пошли,  — Макс потянул Марию к выходу,  — Даем вам десять минут на нежности.


        XIII.
        Мужчина закрыл за собой дверь и оставил влюбленных наедине. Маша уже стояла у окна в конце коридора и смотрела на ночное небо. Макс подошел к ней сзади и обнял. Теплые нежные руки ласково прижали девушку к себе. Голову юноша положил Маше на плечо. Теперь он был совсем близко. Девушка чувствовала его теплое дыхание, которое щекотало кожу на шее.
        — Что-то не так?  — Маша почувствовала, какое-то смятение в душе Макса.
        — Скажи,  — медленно и тихо спросил он.  — Я кажусь тебе старомодным?
        — Нет. Почему ты спрашиваешь?
        — Как-то странно…  — юноша не договорил, но Маша догадалась сама.
        — Тебе было стыдно смотреть, как Лиза и Игорь целуются?
        — В общем-то, да. Или не стыдно я не знаю, как назвать это чувство по-русски.
        — Теперь ты понимаешь, почему я не хочу выставлять напоказ свои отношения с тобой. Это мое, личное. И никому до этого нет дела.
        — Да, теперь, наверное, начинаю понимать. Но ведь, знаешь, дома — Питер тоже иногда целует Линду при всех. Но это выглядит совсем не так.
        — Они — взрослые рассудительные люди. Их общение при посторонних — обычное проявление вежливости. К тому же, любовь — чувство глубокое и сильное. Оно очень отличается от влюбленности — неимоверной страсти, порой не поддающейся контролю.
        — Откуда у тебя такие познания в этой области?  — в голосе мужчины послышались нотки ревности и подозрения.
        — Много читаю о любви. Знаешь, есть такая категория — женские романы. Все подробности можно узнать и прочувствовать.
        — О! Вот откуда такой интерес к мужчинам.
        — К мужчине, если выразиться точнее.  — Марии доставляло удовольствие злить Макса. Похоже, он понял это.
        — Ладно, в будущем я займусь твоим образованием. Буду строго следить за тем, что ты читаешь в свободное время.
        — Как ты планируешь это сделать?
        — Это уже мои проблемы… А пока, тебе пора спать. Поздно уже.
        Юноша взял девушку за руку и торопливо повел к номеру.
        — С твоими фантазиями страшно даже на минутку тебя одну оставить. Кто знает, куда ты побежишь.
        — Глупенький!  — девушка остановила Макса и посмотрела ему в глаза.
        — Что происходит? Ты что, мне не доверяешь?
        Мужчина молча смотрел на Марию. Их взгляды встретились, и сомнения в душе молодого человека улетучились. Эти глаза — нежные и любимые, они не могли лгать. Но Маша уже разозлилась.
        — Макс, любимый, оставь свои сомнения. Я такая же не современная, как и ты. Эти нежности на глазах у всех мне нравятся не больше твоего. Но Лиза, она слишком увлекающаяся натура. Такие как она не могут и дня прожить без ощущения влюбленности. Говорят, это с возрастом проходит. Или тогда, когда придет настоящее чувство. Может Игорь, это её судьба.  — девушка несколько секунд молчала. Видно было, что её настроение совсем испортилось, на глазах навернулись слезы.
        — Очень жаль, что ты во мне сомневаешься.  — я не заслуживаю я этого, правда.  — она попыталась освободить руку, чтобы уйти. Но мужчина этого не позволил. Он еще сильнее сжал ладонь Марии в своей руке и быстро зашагал по коридору. Они прошли номер Марии и не остановились. Девушка перестала сопротивляться. Она молча плакала от обиды.
        — Какой же ты жестокий!  — Макс ненавидел себя в этот момент.
        — Довел девушку до истерики своими глупыми подозрениями. Ты должен быть намного добрее и сильнее, чтобы никогда не поддаваться на соблазны сравнения её с другими. Она особенная, таких больше нет и быть не может!
        Юноша готов был что угодно сделать, только бы девушка забыла все произошедшее за последние десять минут. Он резко остановился у своей двери и торопливо повернул ключ.
        — Заходи,  — глухо произнес мужчина, испугавшись собственного голоса. Маша молча повиновалась. Макс запер дверь и только теперь отпустил её руку. Через секунду хлопнула дверь ванной комнаты, и послышался шум воды. Только сейчас Маша подняла голову и повернула ручку входной двери
        — Заперта. Значит уйти я не могу. Что тогда? Почему Макс не дал мне уйти? Не хотел обидеть, а теперь раскаивается?
        У Маши была потрясающая способность, вряд ли присущая ещё какой-нибудь женщине. В любых конфликтных ситуациях она всегда оправдывала мужчин. Было не важно, фильм она смотрела, или книгу читала. По её мнению, всегда во всех возникающих проблемах была виновна женщина. Даже, когда её подруги ссорились с друзьями, обвиняя тех во всех смертных грехах, Мария пыталась объяснить девушкам, что ссора возникла лишь по недоразумению, либо по вине самих девушек. Кстати, чаще так оно и оказывалось. И что теперь — Маша сама оказалась в подобной ситуации.
        — Кто виноват в ссоре?  — мысли в голове девушки сменяли одна другую.
        — Я сама начала этот разговор, чтобы подразнить его. Не стоило так поступать. Он зол и обижен. Тогда, почему не отпустил меня к себе?  — Маша прошлась по комнате, стараясь всесторонне оценить ситуацию
        — Хочет поговорить со мной… Будет ругаться…  — Маша не хотела ссориться с Максом. За несколько минут, что он провел в ванной, она уже соскучилась по его доброму и нежному взгляду. Боль в груди нарастала, и на глаза опять стали наворачиваться слезы.
        — Нет, только не плакать — строго приказала себе девушка. Она не выдержала и подошла к двери ванной. Поднятая рука замерла. Девушка не успела постучать. Дверь распахнулась — на пороге стоял Макс. Его волосы были абсолютно мокрыми, с кончиков стекала вода, капая на лицо, плечи и расстегнутую рубашку. Они заговорили одновременно
        — Милая моя, прости, я не должен был вести себя так. Ты самая удивительная, добрая и нежная. Обещаю, никогда больше ты не будешь из-за меня плакать. Только прости меня, умоляю…
        Девушка не слушала его, торопливо прося прошения.
        — Макс, прости, прошу. Я такая глупая, говорю, сама не знаю, что. Я не хотела тебя обидеть. Забудь те глупости, что я наболтала. Поверь, мне никто кроме тебя не нужен. Только ты, ты один в моей жизни.
        Они продолжали что то ещё шептать, не пытаясь расслышать слова другого. Но, постепенно, их пыл спадал. Маша дотронулась до мокрых волос Макса, запустила в них пальцы и стала нежно их перебирать. Мужчина обнял Марию за плечи и привлек к себе. Теперь капли воды попадали на лицо девушки. Она облизывала их, не преставая извиняться. Он Макс не дал ей больше сказать ни слова, дотронувшись горячими губами до ее бархатистой щеки, нежных губ, шеи…. Дыхание девушки сбилось, мысли спутались…. Макс целовал девушку, прокручивая в голове варианты, которые могут возникнуть через минуту, две, если он не устоит перед нарастающим желанием…
        — Нет,  — сказал он сам себе и с сожалением оторвался от губ девушки.
        — Прости меня.  — произнес он, утопая в бездонных глазах Марии.  — Люблю, тебя, больше жизни. Буду вечно тебя любить. Только прости меня.
        — Последний разок,  — не смог удержаться мужчина, переводя взгляд на манящие полуоткрытые губы девушки. Маша поняла мысли Макса и закрыла глаза в ожидании поцелуя…
        — Нет, не дразни меня.  — Макс освободился из объятий девушки и отступил на несколько шагов.
        Девушка вспомнила недавний договор и все поняла. Она сдернула с крючка полотенце и бросилась к Максу,
        — Подожди, иди ко мне, я тебя оботру — Она накинула полотенце на юношу, пытаясь дотянуться до волос. Он помог девушке, встав на колени. Мария ловко орудовала пушистым мягким полотенцем в волосах Макса. Скоро процедура была закончена и девушка опустила руки.
        — Открывай глаза.  — на Марию смотрел удивительно очаровательный блондин с влажными, чуть вьющимися волосами и добродушной улыбкой
        — Таким я увидела его впервые в Нарексе.  — мечтательно подумала девушка, вешая полотенце на место.
        — Только тогда ты ещё на знала, каким злым я могу быть порой.  — голос Макса был полон ненависти к самому себе.
        — Это только моя вина.  — серьезно возразила девушка, возвращаясь к парню, до сих пор стоящему на коленях посередине комнаты.  — давай просто забудем, и не будем повторять этих ошибок. Мир?
        — Мир.  — Макс взял руку девушки и осторожно поцеловал каждый пальчик, шепча после каждого прикосновения — Прости…. Прости…
        Этого уже Маша выдержать не могла. Она рассмеялась и убрала руку.
        — Сам ты зачем меня дразнишь? Пошли, сухие веши искать. А то скажут, что я тебя утопить хотела.
        — Я отлично плаваю,  — не понял шутки юноша, но покорно пошел вслед за девушкой в спальню.
        — Можно я выберу?  — Маша открыла шкаф и остановила свой выбор на синем пуловере. Он был на Максе в день их прощания в Нарексе.
        — Этот.
        — Для тебя все, что хочешь.  — стеснительно отвернулся, снимая влажную рубашку с мускулистых плеч. Маша вышла из спальни, чтобы не смущать парня.
        Макс тихо подошел к девушке и остановился так близко, что Маша, казалось, услышала, как бьется его сердце.
        — Скажи,  — тихо спросила девушка,  — почему ты не отпустил меня….
        — Я бы с ума сошел за ночь, если так и расстался с тобой в том момент.  — чуть слышно ответил юноша. Маша секунду молчала, а потом призналась.
        — А я бы проплакала всю ночь, считая, что ты меня уже никогда не простишь.
        Мужчина обвил талию девушки своими руками и прижал её к себе.
        — Предлагаю, пусть эта ссора будет последней в нашей жизни.
        — Согласна.
        — Договорились. А теперь, тебе пора к себе. Кажется, отведенные нами десять минут уже давно прошли.
        — Поцелуй меня,  — умоляющим голосом попросила Мария. Макс нежно дотронулся губами до теплой Машиной щеки и немного задержался, вдыхая аромат тела девушки.
        — Бог мой, почему ты такая прекрасная и такая недоступная!  — Макс невольно высказал мысли вслух.  — Нет, не отвечай, это сказано не для тебя. Пойдем…
        — Ну, где вы ходите? Игорь ужин в номер заказал, я вас все нет!  — Лиза немного нервничала.
        — На самом деле это легкий ужин для девушек. Сок, фрукты, не более. А нам пора идти.  — Игорь весело подмигнул Максу.
        — Да, пора, спокойной ночи.
        — Пойдем?  — таинственно предложил Игорь, едва они оказались в коридоре.
        — Куда?  — Не совсем понял смысл предложения Макс.
        — Пропустим по стаканчику.
        — Пошли,
        — Почему бы не пообщаться с приятелем.  — аргументировал Макс свой поступок,  — тем более, что нужно узнать, чем закончился разговор с Константином и какие общие жертвы.
        Парни спустились в вниз. В ресторане было довольно многолюдно,
        — Пойдем в бар или сядем за столик?  — спросил Игорь, подыскивая свободное место.
        — Кажется, есть столик.
        — Он заказан.  — на свободном столике стояла табличка.
        — Для нас — свободен.
        — Отлично.  — Мужчины сели за столик. Молниеносно, к ним подошла официантка.
        — Что желаете?  — с вежливой улыбкой спросила она.
        — Пиво?  — Игорь взглянул на Макса.
        — Благодарю, мне чай, черный, без сахара. И парочку эклеров, пожалуйста.
        — А мне пива.  — мужчина подождал, пока девушка уйдет и с любопытством спросил
        — Что не употребляешь на ночь.
        — Вообще не пью,  — с улыбкой ответил Макс.
        — Здоровье бережешь?  — Юноша пожал плечами и ничего не ответил.
        — Если губить свой организм табаком и алкоголем, вряд ли можно достойно и без проблем со здоровьем, прожить триста лет.  — отрешенно подумал он.
        — Расскажи, лучше, как все прошло, после моего ухода.
        — Как прошло? Скорая приехала очень быстро. Парни в порядке, у одного отравление средней степени тяжести, а у другого — перелом пары ребер, сильный ушиб внутренних органов. Да, ещё сотрясение мозга. Сильно ударился о стену при падении. Отличные у них бронежилеты. В обычном магазине таких не купишь!
        Игорь с удовольствием отхлебнул большой глоток пива, облизывая с губ пену.
        — Вот с женщиной сложнее. Она в реанимации. Подключили к искусственной вентиляции легких. Но есть надежда, что выкарабкается.
        — Родственникам сообщили?  — Мужчина отрицательно замотал головой.
        — Она какая-то дальняя родственница Анны, супруги хозяина. Двоюродная тетушка, кажется. Больше родственников нет.
        — Как ты смог ему объяснить…
        — Он оказался на удивление понятливым мужиком.  — Сразу видно, уже попадал в жизни в разные переделки. Лишних вопросов задавать не стал. Сложнее было объяснить уборщице, откуда появилась целая куча грязи. Но пара сотен долларов охладила её любопытство.
        — Ого! Дорого же он ценит молчание.
        — Кажется, всему руководству за молчание будет заплачено. Как думаешь, нам что-нибудь перепадет?
        Макс пожал плечами.
        — Но тонкий намек был.
        — Значит, про тебя он тоже не забудет.
        — А про тебя?
        — Мне вознаграждение не нужно.
        Ответ привел собеседника в восторг.
        — Ты, парень, молодец! Спас всю семью и не нуждаешься в вознаграждении! Что, хорошо платят на службе?
        — Не жалуюсь.  — юноша опять улыбнулся.
        — Откуда ты, такой странный. Ах, да, не имеем права говорить. Не обижайся, больше не спрашиваю. Я когда-то сам был в такой ситуации.  — мужчина ненадолго задумался, вероятно, вспоминая годы службы. Потом вдруг, словно очнулся и заговорил на другую тему.
        — Макс, ты давно знаком с Машей?
        — Пару недель.
        — И как она?  — Макс вопросительно взглянул на мужчину.
        — Я хотел сказать,  — Игорь понял двусмысленность вопроса.  — они не похожи на легкомысленных девочек- бабочек, которые слетаются на сладкое.
        — Эти путевки им достались за отличную учебу.  — немного раздраженно напомнил Макс.
        — Прости, неправильно выразился.  — немного виновато, Игорь опустил взгляд, стараясь правильно сформулировать свои мысли.
        — Я видел разных девочек в своей жизни. Даже жениться успел. Ещё до армии. Два года мечтал о ней, по ночам снилась. И, вроде бы письма писала такие ласковые. А когда опять встретились — оказалось, ничего общего. Чужие люди. Забыла она меня. И ждать не хотела. Просто писала, от скуки, а сама….  — Игорь залпом допил оставшееся пиво и попросил ещё.
        — Может, хватит?
        — Ерунда…Я тогда, чтобы меньше переживать в армию вернулся. Вроде бы, руки, ноги делом заняты, а голова-то свободна — мыслям не прикажешь. Но ничего, со временем прошло, успокоилось. Вернулся на гражданку, уехал подальше от родных, чтобы сочувствующих взглядов не видеть. С женщинами встречался, но как-то все не то. И, вдруг вчера, её увидел… Такая жизнерадостная, веселая, эмоциональная… что-то в груди ёкнуло… понимаешь?
        Мак кивнул.
        — Я, словно голову потерял. Все бросил, с работы отпросился. Хорошо, что начальник молодец, без разговоров все понял. Еду сюда, а сам думаю, не зря ли?
        — И что, не зря?
        Игорь просиял.
        — Знаешь, кажется, я её нравлюсь. По глазам вижу. Правда, Лиза — ещё ребенок совсем. Такая светлая, чистая, как ангел.
        Мужчина наклонился ближе к Максу и шепотом сказал.
        — Попытался "руки распускать", так она меня сразу «отшила», представляешь.
        Последние слова Игоря очень обрадовали Макса, разбудив в душе чувство вины
        — Зря я о Лизе, так плохо подумал, хорошая девочка…., -А Игорь продолжал
        — Хотя я права на это не имел. Знаю девушку всего ничего. И повел себя так непристойно. Но я извинился.  — оправдывался мужчина.
        — Думаю, что она тебя простит. Может, пойдем? Поздно уже.
        — Пошли.  — Игорь достал бумажник, чтобы рассчитаться, но юноша остановил его.
        — Этот столик оплачен.
        — Кто ты?  — удивленно проговорил мужчина.
        — Пошли!  — Макс засмеялся и потянул хмельного друга за собой к выходу. Он проводил Игоря до номера, и только потом вернулся к себе.
        — Наконец-то можно расслабиться,  — Молодой человек блаженно растянулся на диване.
        — Тяжелый денек выдался. И он ещё не кончился.  — Макс взглянул на часы — половина двенадцатого.
        — Маша уже, наверное, спит,  — но рука самопроизвольно потянулась к телефону.


        СПОКОЙНОЙ НОЧИ, ЛЮБОВЬ МОЯ!
        Одно нажатие кнопки, и SMS отправлено.


        Мужчина улыбнулся, представляя счастливую улыбку Марии, читающей письмо.
        — Пора заняться делами.  — Макс открыл ноутбук и сел за написание отчета для Марка.
        Рассказ вышел совсем кратким, всего несколько предложений. Главное, что хотел сообщить Макс
        Жертв нет…
        Террористка погибла….


        В конце Макс взял на себя смелость и приписал
        Привет от Марии.


        — Думаю, она бы с удовольствием передала Марку привет.


        Все теперь спать. Только сейчас юноша почувствовал, как устал. Он кое-как добрался до кровати, и с наслаждением забрался под одеяло. Едва голова коснулась подушки, как глаза закрылись, и мужчина погрузился в глубокий безмятежный сон счастливого человека….


        …. Когда за парнями закрылась дверь, Лиза с любопытством посмотрела на подругу.
        — Вы почему так долго?  — Маша не выдержала и вспылила
        — Ругались.
        — Почему?  — недоумевая, проговорила девушка
        — Из-за тебя…
        — Я при чем?
        — Как ты можешь! Ты знаешь Игоря полдня. И бросаешься на шею, целуешься, как будто вечность с ним знакома. А потом я должна оправдываться, что это была чистая случайность, и мы не девицы легкого поведения!
        Маша сама не ожидала, что будет так яростно ругать подругу. Но, к её удивлению, Лиза была со всем согласна.
        — Ты, как всегда права, Машенька. Я и сама уже не рада была потом. Представляешь, вы ушли, а он приставать стал… Но я быстренько ему объяснила, что к чему.  — Лиза с гордостью закончила свой монолог.  — пусть знает, мы не как попало, а приличные девушки!
        Маша засмеялась, представляя подругу в бешенстве.
        — Да уж, досталось Игорю.
        — Ещё как. Прощения просил. Даже ужин заказал для нас с тобой в знак примирения.
        А вы?
        — Все хорошо.  — Маша не была склонна к разговорам о личных переживаниях.  — Давай тогда уже поедим.
        — Конечно.
        Девушки забрались на диван, включили телевизор и стали уплетать фрукты, под звуки популярных песен. Но Лиза долго молчать не смогла. Она убавила звук телевизора с спросила подругу.
        — Как тебе Игорь? Душка, правда?
        — Он очень общительный и веселый,  — согласилась Мария.
        — Ой, что ты, он вообще молодец. А столько всего интересного знает. Пока мы гуляли, он рассказывал о местах, где бывал. Так интересно!
        — Говорила тебе, читать надо больше. И тебе было бы, о чем поговорить.
        — Читать? Да, наверное. Но знаешь, я его готова слушать вечно. Он такой умный. Не то, что наши мальчишки.
        — Не забудь, он старше их лет на восемь. Взрослый мужчина. Да и жизнь повидал.
        — Старше?  — Лиза на секунду задумалась.  — восемь лет, совсем не много.  — она опять оживленно стала рассказывать.
        — Игорь предложил завтра поехать с его родственникам. Помнишь, он говорил, что кто-то здесь рядом живет.
        — Ты согласилась?
        — Конечно! Если хочет познакомить меня с родней, это не так просто.
        — Ты опять влюбилась,  — с легкой ноткой укоризны произнесла Маша.
        — Не опять, а наконец-то!
        — Бедная ты моя, сколько лет ждала!  — Мария наигранно пожалела подругу. Обе весело рассмеялись.
        — Тише, слышишь, телефон.  — Маша бросилась к мобильнику и нажала просмотр.
        — Кто так поздно?
        — Макс, спокойной ночи пожелал… Все, пора спать.
        — Хорошо. Уговорила.  — девочки выключили телевизор и улеглись по кроватям.
        — Как будем Новый год встречать?  — мысли не давали Лизе заснуть.
        — Не знаю ещё, спи. Я устала, правда…


        XIV.
        …. Юноша проснулся, и блаженно потянулся под одеялом. Перевернувшись на другой бок, решил досмотреть сон, прервавшийся на самом интересном месте. Снился теплый лазурный берег красного моря, горячий, желтый песок, мокрый от брызг воды. Даже сквозь сон Макс почувствовал тепло южного солнца.
        — Как хорошо было бы оказаться сейчас на тихом пляже!  — с некоторой ностальгической ноткой помечтал он. Сквозь полузакрытые шторы в лицо юноше светило солнце. Ресницы дрогнули, и Макс открыл глаза.
        — Светло?  — Молодой человек засомневался. Из вчерашнего опыта он уже знал, что солнце здесь встает очень поздно. А сейчас оно уже было высоко.
        — Который час?  — Макс протянул руку и нащупал часы, лежащие на прикроватной тумбочке.
        — Одиннадцать?!  — Ну ты и соня!  — он вскочил с кровати заторопился в ванную.
        — Немедленно принять прохладный душ, чтобы окончательно проснуться…
        Через двадцать минут Макс был уже бодр и собран.
        — Чем занимается Мария?  — Макс забеспокоился. Он подошел к номеру девушек и осторожно повернул дверную ручку.
        — Не заперто,  — Макс вошел.
        Мария полулежала на диване и читала книгу, держа в руке надкусанное яблоко.
        — Привет,  — тихо поздоровался Макс, приближаясь к девушке.
        Она подняла голову, и улыбнулась
        — Привет, солнце мое!
        Мужчина поцеловал девушку, а она на секунду замерла, любуясь им.
        — Что?
        Маша медленно и нежно дотронулась до влажных локонов.
        — Обожаю, когда у тебя мокрые волосы,
        — Я заметил,  — Макс машинально улыбнулся, поддавшись на ласки девушки.
        — Как дела?
        — Читаю.
        Девушка хотела убрать книгу, но Макс ловко выхватил её и прочел
        — Жорж Санд «Консуэлло». О любви?
        — Естественно.  — Мария все же забрала книгу и положила на полку.
        — Лиза где? Судя по тишине, её нет.
        — Они ещё утром уехали в гости. Игорь решил познакомить её с родственниками.
        — Даже так?! Молодец! Ты, наверное, меня потеряла?
        — Ну что ты. Я прекрасно понимаю, как тяжело привыкнуть к новому месту. Тем более — смена часовых поясов, длинная ночь, поздний восход.
        — Ты чудо! Готова найти оправдание любому моему поступку.
        — Выспался?  — в голосе послышалась неподдельная забота.
        — Да. Знаешь, мне приснилось море и лето.
        — Уже скучаешь по теплу.  — Макс пожал плечами, не находя объяснения ночным снам.
        — Ты завтракала?
        — Тебя ждала.
        — Тогда пошли,  — юноша предложил руку и помог девушке встать.
        Их столик был свободен.
        — Что заказать?
        — Бутерброды и сок.
        — Яблочный или….
        — Уговорил, давай апельсиновый!
        — Два апельсиновых сока, салат, рыбу в кляре и фрукты — распорядился Макс.
        — Зачем было меня спрашивать?  — ехидно высказалась девушка.
        — Из вежливости,  — отпарировал юноша.
        — Чем займемся после завтрака?  — поинтересовалась Маша, уплетая рыбу.
        — Что ты обещала маме? Пойдем гулять.
        — Холодно.
        Макс немного растерялся.
        — Сильно?  — Девушка засмеялась
        — Для кого как.
        Мужчина размышлял вслух.
        — Даже если я внешне кажусь вам, леди, изнеженным южанином, прогулка на свежем совершенно необходима для организма. И потом, вряд ли вы позволите мне замерзнуть в суровом сибирском климате.
        — Абсолютно справедливые доводы. Решено, идем гулять. Только оденься все же потеплее.
        — Будешь моим консультантом.
        — Договорились.
        — Пей сок, витамин С очень полезен для иммунитета.
        — Лекция по медицине?
        — Забота о родном человеке.
        — Спасибо,  — благодарность была искренней.
        — Ты для меня самый родной человек во всем мире!  — Макс подтвердил свои слова и поцеловал девушке руку.
        Скоро завтрак был закончен.
        — Все, пойдем одеваться и гулять…
        — Как приятно пройтись с Максом среди огромных елей, не задумываясь ни о чем!  — радостно размышляла девушка, запрокидывая голову, чтобы рассмотреть летящий в небе самолет.
        — Тебе холодно?  — поинтересовался юноша, глядя, как Маша поправляет шапку.
        — Нет, отличная погода!
        — Шестнадцать градусов мороза?  — Макс не поверил словам девушки.
        — Для зимы это совсем не холодно. Тем более, что солнце посмотри какое! Но гулять будем совсем недолго. Потому что я волнуюсь за твое здоровье,  — девушка заботливо застегнула молнию на куртке Макса повыше и поправила воротник.
        — Стыдно сказать, но мои представления о климате Сибири были очень скудны. До последнего времени — уточил юноша.
        — Да уж, теперь ты представляешь, в каких жутких условиях я живу.  — Маша сделала страшные глаза и съежилась, словно от холода.
        Макс подхватил девушку на руки и закружил, наслаждаясь её мелодичным смехом.
        — Все, прекрати. Я же не ребенок. Стыдно.
        — Опять,  — Макс опустил девушку на снег и серьезно прибавил.
        — Будем вести себя примерно, как подобает серьезным взрослым людям.
        — Не переиначивай,  — упрекнула девушка.
        — Не оглядывайся вокруг. Давай лучше, поговорим о нас,  — он многозначительно замолчал, ожидая вопроса, но Мария увильнула от этой темы.
        — Расскажи о себе. Ты уже знаешь про меня все, начиная с раннего детства, спасибо Лизочке. А о тебе я ничего не знаю.
        — Что ты хочешь узнать?
        — Все.
        Взгляд мужчины стал серьезным и задумчивым. Девушка уже пожалела, что позволила себе вторжение в его внутренний мир. Но он собрался с мыслями и начал рассказ.
        — Я родился в Лангедоке — одной из провинций Франции. Мои родители были не очень богатые, но все же состоятельные люди. Отец Жан Поль Лавьер де Дюран — единственный наследник богатых земель. Мама моя — красивая добрая женщина. Я помню её задорный смех, когда мы с ней играли. Вообще, все мои первые воспоминания о детстве какие-то светлые и радужные. Те годы и были самыми счастливыми и радостными в моей жизни.  — Макс замолчал и сильно помрачнел.
        — Моя мама умерла, когда мне было 12 лет при родах. Ребенок тоже погиб. Это было огромное горе для всей семьи. Отец очень переживал. Долго горевал. Забросил все дела. Моим воспитанием занималась кормилица — добрая умная женщина.
        — Терпи, сынок, говорила она мне очень часто. Будем надеяться, что тучи над нашим домом рассеются, с все образуется.
        — Я ждал, хотя страдал ужасно.  — Макс всплеснул руками и рванулся вперед, словно хотел убежать от нахлынувших переживаний. Через несколько шагов он повернулся и продолжал.
        — Когда мама была жива, мы много времени проводили все вместе. Родители занимались со мной музыкой, языками. Отец был человек очень образованный. Его многочисленные друзья часто и подолгу гостили у нас в поместье. Помню, как долгими вечерами мы слушали рассказы одного о Париже, о балах, статных кавалерах и прекрасных дамах. Или воспоминания другого о путешествиях и дальних странах — Индии, Китае. Очень часто, засыпая в своей кровати, я во снах переносился далеко от дома и оказывался в неведомых странах, участвовал в битвах, сражаясь за правое дело. Тогда я думал, что это происходит под влиянием рассказов гостей. Только спустя много лет, когда мои сны воплотились в реальность, порой страшную и жестокую… только тогда я понял, что моя жизнь была предрешена уже тогда…
        Несколько минут молодые люди молча шли по заснеженной дорожке, держась за руки. Макс угрюмо молчал, погруженный в свои воспоминания, а девушка не решалась их прервать.


        XV.
        — После смерти мамы все изменилось. Друзья отца очень сочувствовали его горю, но в сожалении он не нуждался. Он стал сторониться бывших друзей и знакомых. Часто бродил по лесу, чтобы остаться одному. А потом он исчез… Просто ушел и не вернулся. Мы с кормилицей сначала просто ждали его возвращения. Потом пробовали искать, но безуспешно. Дела в поместье совсем расстроились. Для управления я был ещё слишком мал. Помочь было не кому. Наши проблемы стали известны королю. Пришло известие, что меня хотят усыновить какие-то люди, прибрав к рукам и все земли. Кормилица плакала, но поделать, ничего мы были не в силах…
        — Макс, мне очень жаль,  — девушка искренне сожалела.  — Тебе тяжело вспоминать…
        Но мужчина остановил её.
        — Нет. Если сможешь — выслушай меня. Этого я никому никогда не рассказывал. Можешь представить, каково это — держать в себе эти воспоминания много лет. Сотни лет.  — Мария замолчала.
        — И в это время вернулся отец. Или тот, кто назвался его именем…  — юноша сверкнул глазами, и продолжил.
        — Внешне он был очень похож на отца. Но его внутренний мир? Он стал холодным и жестоким человеком. Меня он просто не замечал, словно собственный сын был не более чем бродячий котенок, вечно путавшийся под ногами. Он вернулся не один, а с молодой женой. Привел её в дом и приказал всем слушать её и беспрекословно подчиняться. Этот приказ относился и ко мне тоже.
        С первого взгляда эта женщина стала мне не приятна. Это была полная противоположность моей мамы. Даже сейчас, когда я вспоминаю её, ненависть сжимает мое сердце. Высокая дама неопределенного возраста, небрежно одетая, с распущенными волосами и грязными, неухоженными ногтями, подошла ко мне вплотную и сказала, взяв за подбородок.
        — Здравствуй, дружок. Я — Люсия. Теперь я буду твоей мамой. Ты должен меня любить.
        За этими словами последовал злобный раскатистый смех, которому вторили ещё несколько голосов. Она пришла не одна. Вместе с ней в нашем доме появилось ещё с дюжину таких же женщин с подозрительной внешностью и сомнительным поведением.
        Макс замолчал, чтобы глубоко вздохнуть, и опустошенно продолжил.
        — Вот так хозяйкой в нашем доме стала чужая женщина. Она не занималась домашними делами. Целыми днями она развлекалась со своими спутницами в большом зале. Я старался не попадаться им на глаза. Но пару раз Люсия, все же поймала меня и затащила в круг женщин. Они были такие жуткие. Громко кричали, смеялись, дергая меня за одежду. Тогда я посчитал, что они просто ненормальные. Не помню, как мне удалось вырваться из их рук, с тех пор я прятался о них старательнее.
        — Думаешь, это были лишь детские страхи?  — Маша смогла лишь пожать плечами.
        — Какое-то время я тоже так думал,  — молодой человек собирался с мыслями, пытаясь вспомнить все подробности. Маша как бы случайно, повернула в обратный путь, и Макс машинально пошел следом.
        — В доме я был никому не нужен. Все больше времени я старался проводить на улице, там было безопаснее. Скоро у хозяйского сына появилось много друзей из числа простых сельских ребятишек. Иногда меня даже кормили их матери, жалея сироту. Из разговоров я узнал, что в округе стало твориться что-то жуткое. Необычным образом пропадали люди, стал гибнуть скот. Много детей умирало, не прожив и нескольких дней. Их матери тяжело болели, и мало кому удавалось выжить после родов. Я стал сопоставлять факты из рассказов, и сплетен и пришел к страшным выводам.
        Макс сделал шаг вперед и повернулся к Марии, желая видеть её глаза.
        — Понимаешь, те несколько месяцев, которые прошли со дня смерти матери, полностью перевернули мою жизнь. Теперь я уже не был мечтательным и добродушным ребенком. Нет, я превратился в рассудительного и осторожного подростка, привыкшего осматриваться по сторонам ежесекундно, чтобы не попасть в передрягу. Я научился оценивать каждое слово, услышанное мною. Из всех сведений, полученных из вне, я привык делать выводы, а не просто слепо верить сказанному.
        — Да,  — только и смогла произнести девушка. Но этого оказалось достаточно.
        — Это хорошо, что ты меня понимаешь!
        — Моя мама была здоровой и совсем молодой женщиной. Её не минуло еще и тридцати лет. И вдруг она умирает при родах. А потом ещё иного женщин в округе. Нет, это была не случайность. Богатое воображение помогло мне домыслить, что кто-то пытается уничтожить жителей. Кто мог помочь в данной ситуации? Я отправился в ближайшую церковь к священнику. Отец Франсуа принял меня лучше, чем я мог даже предположить. Меня накормили и предоставили небольшую, но чистую комнату. На следующее утро он пришел со мной поговорить. Я все рассказал как можно подробнее, в душе очень переживая, что меня примут за сумасшедшего.
        Падре молча выслушал мой рассказ и надолго задумался. Он повел меня в огромную комнату с большими полками, полными книг. В те времена книги переписывались вручную. Каждая была на вес золота. Думаю, что такая богатая библиотека являлась для прихода большой гордостью. Отец Франсуа взял с полки несколько объемных книг и долго изучал их содержание. Выражение его лица становилось все более озабоченным.
        — Сын, мой,  — голос священника был полон горести,  — земля ваша занята страшными существами. Это не люди. Они пришли из сумрачной стороны. Духи темных сил, стремящиеся уничтожить все живое и светлое на этом свете. Финаксия — вот как называют место их обитания.
        В те времена церковь имела огромное влияние на представления людей об окружающем мире. Главным врагом всего живого на Земле считались ведьмы и колдуны. Ничего страшнее этого я себе представить не мог. Поэтому я и новую жену отца посчитал ведьмой — не более того. На самом деле все оказалось намного серьезнее.
        — А мой отец?  — в страхе спросил я.
        — Боюсь, что твой настоящий отец уже давно мертв. Это лишь внешнее сходство. Духи Финаксии прибегли к преображению, чтобы беспрепятственно внедриться в наш мир. Ваша семья стала просто лакомым куском для них. Ты сирота, сын мой. Мне очень жаль.
        — До вечера я горько плакал, запершись в своей маленькой келье. Хотя отец и показался мне очень странным после исчезновения, я все же надеялся, что пройдет время, и он придет в себя. Вспомнит, что когда-то любил меня, и все будет по-старому. А теперь все надежды рухнули. Будущее мое было таким неопределенным.
        Молодые люди остановились у крыльца пансионата.
        — Пойдем?  — Маша потянула Макса внутрь.
        — Замерзла?  — юноша очнулся от своих воспоминаний и потрогал руки девушки. Но они были теплые.
        — Это потому, что твои совсем холодные,  — без слов поняла мысли юноши Мария.
        — Пошли, не хватало ещё заболеть. Что обо мне подумает Линда. Непутевая подружка заморозила приятеля.
        — Я для тебя не приятель.  — Макс обиделся на слова девушки.
        — Конечно, нет. Ты, мой самый любимый человек!  — мужчина просиял, принимая поправку.
        — То-то же!  — он громко чмокнул девушку в щеку и помог подняться по ступенькам.
        — Чаю попьем?  — спросил он, придерживая входную дверь.
        — В ресторане?  — Маша сморщила очаровательный носик.  — Не хочу никого видеть.
        — Обед в номер вас утроит, леди?  — Макс мгновенно отреагировал на недовольство девушки.
        — Устроит,  — чопорно ответила Мария.
        — Поднимайся наверх, я сейчас.
        Макс в фойе свернул налево, в ресторан, чтобы сделать заказ. А Маша побежала в свою комнату, снять верхнюю одежду.
        Макс уже поджидал её в своем номере. Щеки его горели, отогреваясь в теплой комнате.
        — А кто-то говорил, что не замерз.  — Маша забралась на диван с ногами и принялась греть щеки мужчины своими теплыми руками.
        — Это просто с непривычки.
        — Я знаю, но все же волнуюсь за тебя.
        — Право, не стоит. Я же не ребенок,  — мужчина поймал руки девушки и стал целовать их, чуть прикасаясь губами.  — Это моя обязанность — заботиться о тебе.
        Стук в дверь сообщил о поданном обеде.
        — Ты все же решил меня откормить,  — упрекнула девушка Макса, глядя на количество еды.
        — Не надейся, я и сам проголодался. Помогу тебе. Без церемоний?  — лукаво посмотрел он на девушку.
        — По домашнему.  — Мария поняла юношу с полуслова. Она взяла в руки тарелку с салатом и забралась с ногами на диван. Только теперь девушка почувствовала, что ноги во время прогулки все же застыли, а теперь стали согреваться. Макс повторил её позу, заняв другой угол дивана с бутербродом в руках. Молодые люди встретились взглядами и одновременно засмеялись. Они, не торопясь, ели, не прекращая разговора.
        — Мама всегда меня ругает, что ем, как попало. Говорит, что могу испортить себе желудок.
        — И добавляет, что это неприлично?  — прочитал Макс несказанные слова Маши.
        — Вот именно.
        — Но, пока мы наедине, можем себе это позволить. Обещаю, что мама не узнает. Ешь. Что касается меня, то мы часто едим на ходу, и где придется. Те обеды, в которых тебе повезло принять участие, случаются в Нарексе совсем нечасто.
        — Это я уже заметила.
        Макс с аппетитом откусил бутерброд и предложил другой девушке.
        — Хочешь? Очень вкусно.
        Когда принесенная еда была полностью уничтожена, Маша удивленно сказала.
        — Надо же, как мы это все смогли съесть?
        — Аппетит нагуляли!  — весело произнес Макс.


        XVI.
        Макс поудобнее устроился на диване. Маша нырнула в его объятия и приготовилась слушать.
        — Тот священник, отец Франсуа был членом довольно многочисленного ордена. Позже я узнал о них подробнее. Орден носил немного чопорное название "Ради жизни на Земле". Эта организация боролась с разного рода иноземцами, колдунами и другими чудищами, стремящимися нанести вред жителям Земли или уничтожить жизнь на планете. Как члены ордена могли связываться друг с другом в те времена, для меня навеки останется тайной. Одно могу сказать наверняка — связь была очень скоростной и надежной. Той же ночью отец Франсуа разослал гонцов во все стороны с просьбой о помощи. Спустя несколько дней к приходу стали съезжаться люди. Я смотрел на их необычные одежды, разномастное вооружение и понимал, что, далеко не все они были французами.
        В общей сложности их прибыло около пятидесяти человек. К моему огромному удивлению среди них я заметил женщину, одетую в мужское платье.
        — Это была Линда?  — Маша догадалась об этом по теплой нотке в голосе Макса, с какой он вспоминал об этом.
        — Да,  — мужчина едва заметно улыбнулся и продолжал.
        — Несколько дней они совещались, вырабатывая план действий. Местные мальчишки по просьбе священника бегали на разведку, сообщая о происходящем в нашем поместье и вокруг него. Меня из стен прихода не выпускали, опасаясь за мою жизнь. От мальчишек я и узнал о смерти моей любимой кормилицы Лауры. Славная она была. Люсия, вероятно, что-то заподозрила, когда я исчез так надолго. Она стала расспрашивать кормилицу, но бедная женщина ничего не знала. Люсия пришла в бешенство и отдала её на растерзание толпы своих беснующихся подруг….  — Макс замолчал, Маша почувствовала, как его кулаки сжались от ненависти к давним врагам. Девушка сильнее прижалась к груди молодого человека и затаила дыхание.
        — Какой ужас,  — дрожащим голосом промолвила она.
        — Я остался совсем один. Пути назад к прежней жизни уже не было. Узнав об этом трагическом пришествии, я решил, что имею право участвовать в борьбе с врагами наравне с взрослыми. Помню, как я бежал по коридору, с мокрым от слез лицом, и разыскивал падре Франсуа, чтобы потребовать принять меня в члены ордена. Но я столкнулся с другим человеком, идущим по темному узкому коридору. Это был невысокий мужчина средних лет, с черными, начинающими седеть густыми волосами.
        — Марк?  — Макс не ответил, только кивнул головой.
        — Что с тобой случилось?  — заботливо спросил он. Я сбивчиво пытался ему объяснить свои чувства и переживания. Вряд ли мои слова были содержательными, но он понял все. Марк обнял меня и крепко прижал к своей груди.
        — Мальчик мой, представляю, что ты сейчас чувствуешь. Горе твое огромно. Но, прошу тебя, не стоит бросаться на врага с такими чувствами. Борьба за правое — дело сложное. Чтобы одержать победу, нужно иметь здравый рассудок и холодную голову. Иначе, ты погибнешь в первые же минуты боя. Пока ты ещё не готов взять в руки оружие.
        — Я хотел, было возразить, но он не дал мне сказать и слова, а продолжил дальше.
        — Но ты можешь помочь нам по-другому. Пойдем. Никто, лучше тебя не может знать местность и схему помещений вашего поместья. Сможешь нарисовать подробный план?
        — Такого мне ещё делать не приходилось. На минуту я замешкался с ответом и растерялся. Но мужчина подбодрил меня.
        — Я помогу, не бойся.
        — Мы с Марком пошли в библиотеку. Мужчина положил на стол огромным лист пергамента и взял в руки перо.
        — Ты подробно расскажи мне обо всех строениях в вашем поместье, а я переведу твои слова на бумагу.
        Очень долго мы с ним работами над планом местности. Конечным итогом этого стал чертеж, изображающий мой дом и близлежащую местность в виде странных значков и указателей. Но Марк был доволен изготовленным планом и улыбнулся мне, стараясь подбодрить.
        — Вот и отлично. Ты очень помог нам, мой мальчик…
        Макс замолчал, нервно постукивая пальцами по подлокотнику дивана. Воспоминания, навалившиеся на юношу, бередили душу и заставляли нервничать. Но он продолжил.
        — Я не видел самого сражения. Предусмотрительный Марк запер меня в келье, чтобы я не смог убежать, а значит погибнуть. Но мой приятель, Рауль — сын местного кузнеца, рассказывал мне позже о прошедшей битве.
        — Это было ужасающее зрелище!  — с широко раскрытыми глазами шептал мальчишка.
        — Люди, в вашей усадьбе, они оказались страшными монстрами! Когда пришли падре Франсуа и его помощники, что началось!  — Рауль, размахивая руками, пересказывал приятелю события прошлой ночи.
        — Эти чудовища летали по небу, размахивая руками, и жутко хохотали. А воины — они так героически сражались! У них мечи! Знаешь, какие у них были мечи! Представь Макси, они светятся в темноте! Одним ударом воины разрубали пополам страшилищ.
        — Где был ты, во время боя?  — с завистью поинтересовался я. Мальчик немного замялся, но потом все же ответил.
        — Я сидел на дереве. А когда все началось, я хотел сбежать, но запутался в ветвях дерева,  — парнишка сник, стыдясь своей трусости.  — а потом уже поздно было. Если бы я попытался спрыгнуть, оказался бы в центре битвы.
        — Долго они сражались?  — я завидовал Раулю. Мне он казался героем, не меньше, чем Линда, Марк и их друзья.
        — Бой продолжался до рассвета. Трое воинов погибли. Но чужих, уничтожили всех,  — мальчишка оглянулся по сторонам, и придвинулся поближе.
        — Представляешь, перед смертью чудища становились совсем не похожими на людей. Они превращались в огромных монстров, изрыгающих страшное пламя. Здоровые, почти как дом,  — Рауль развел руками, пытаясь показать размер страшилища.
        — Падре и его друзья боролись отважно, не думая о собственной безопасности…
        — Рауль ещё долго рассказывал о событиях прошлой ночи, красочно описывая все подробности боя, вероятно немного приукрашивая. Я слушал его, затаив дыхание. Мое воображение ребенка ясно рисовало события, описываемые другом.
        — Хотел бы я тоже быть рядом с тобой там вчера,  — признался я. Но Рауль думал немного иначе.
        — Можешь показать их?  — шепотом попросил мальчик.
        — Кого?  — не совсем понял я
        — Воинов, которые сражались вчера.
        Мы осторожно пробрались на территорию прихода и влезли в окно. Тихо, чтобы не привлекать внимание, я провел его по темному коридору к кельям, где отдыхали после битвы ребята. Рауль через небольшую щелку в двери с любопытством рассматривал спящих и их доспехи.
        — Крутые ребята!  — восхищению мальчика не было предела.
        Нас приняли в свою компанию. Я и Рауль проводили в обществе сильных и смелых мужчин долгие вечера, слушая старинные легенды и рассказы о подвигах великих воинов прошлого. Эти чудные истории сильно тронули мое сердце. Тогда я впервые думал, что посвятить свою жизнь борьбе с врагом — вот что нужно настоящему мужчине…
        Спустя несколько дней все разъехались, а я остался жить при приходе. Идти мне было не куда. Падре Франсуа занимался моим обучением. Я много читал, переписывал книги. Но душевная рана не утихала. По ночам мне часто снилась моя мама. Один и тот же сон. Она приходила, садилась рядом на кровать, и нежно гладила меня по голове. В этот момент все вокруг озарялось ярким свечением, в душе наступало благоденствие и покой. Я просыпался со светлыми чувствами и улыбкой на лице. Но, оглядываясь вокруг себя, я понимал, что сон закончился, и пришло утро, такое же, как и сотни других. И так было всегда. Волна горя и одиночества накатывала с новой силой. Через какое-то время, когда все немного утихло, и местные жители стали забывать о битве, я пробрался к развалинам поместья, чтобы проститься с детством и воспоминаниями о маме и папе. На руинах дома я нашел несколько вещей, напоминавших о прошлой жизни. Чудом сохранилась шкатулка с мамиными драгоценностями и несколько книг из библиотеки отца. Тайком, я перенес все это в свою комнату и спрятал. Иногда, когда тоска по родителям становилась невыносимой, я доставал
мамину шкатулку и перебирал её украшения, вспоминая её, молодую и красивую…
        — Ты плачешь?  — Юноша услышал негромкие всхлипывания, которые Маша пыталась сдержать, но безуспешно.
        — Боже мой, сколько горя тебе пришлось пережить,  — слезы покатились из глаз, и девушка уже не могла удержать своих эмоций. Молодой человек побежал в ванную за водой, ругая себя за слишком подробный и правдивый рассказ.
        Маша с трудом пила воду, принесенную Максом, держа стакан дрожащими руками.
        — Все,  — решительно сказал мужчина,  — Больше разговоров о моей жизни не будет.
        — Что ты! Нет, продолжай, прошу тебя.  — Маша секунду подбирала подходящие слова, чтобы уговорить юношу продолжить рассказ.  — К тому же, лучше я переплачу сейчас, чем плакать каждый раз, когда ты будешь об этом рассказывать.
        — Никогда не буду рассказывать.  — Макс был серьезен и решителен.
        — Макс, миленький. Тебе же тоже нужно выговориться. А я ведь не отстану, пока не расскажешь все.
        Глаза девушки были полны мольбы. Мужчина не выдержал. Он нервно заходил по комнате, борясь со своими чувствами. Мария терпеливо ждала, не отводя глаз от мужчины.
        — Ну, хорошо,  — наконец согласился он — Тем более, что самое грустное уже позади.
        — Иди сюда,  — девушка вернула Макс на диван, и уткнулась мокрыми от слез глазами в его плечо.
        Юноша погладил её по голове, стараясь успокоить. Он некоторое время молчал, прислушиваясь к прерывистому дыханию девушки.
        — Успокоилась?
        — Да. Больше не буду, обещаю. Продолжай.
        — Через пару месяцев в церковь неожиданно приехала Линда. Она долго говорила с отцом Франсуа. А затем пригласили меня.
        — Сын мой,  — заботливо заговорил священник,  — тебе знакома эта женщина? Дело в том, что Линда решила принять участие в твоей судьбе, и хотела бы пригласить тебя к себе жить. Если ты не протии, конечно. Я очень рад видеть тебя в стенах своего прихода. Но, ты ещё слишком молод. Для ребенка было бы лучше жить в семье, где бы его любили и оберегали от проблем и болезней…
        Он не был способен заставить меня уехать из прихода. Но Линда мне нравилась. Конечно, надеяться, что она сможет заменить мне мать, я не мог. Но мечта, жить в семье, вспыхнула вдруг с новой силой. Я смотрел на женщину. Лицо её было спокойным и доброжелательным. Глаза источали нежную любовь и радость… Я согласился. Сборы не заняли много времени. Мой скудный скарб поместился в одном мешке. Правда, книги, которые я мечтал взять с собой, были довольно объемными и тяжелыми. Пришлось открыть тайну своих сокровищ женщине. Но Линда была совсем не против такой драгоценной для меня поклажи.
        — В повозке хватит места для твоих вещей, мальчик мой. Можешь взять все, что пожелаешь.
        Она с интересом рассматривала книги и по достоинству оценила их ценность. Признаться, это было ещё одним плюсом, в моем отношении к Линде.
        Мы несколько дней ехали по сельской местности, сторонясь больших дорог. Линда не расспрашивала меня о своей семье, ни тогда, ни потом. За все годы нашей совместной жизни никто ни разу не задал мне вопроса о прошлой жизни. Думаю, не хотели бередить израненное сердце.
        — А я вот влезла в твои воспоминания,  — Маша почувствовала себя виноватой.
        — Нет, совсем другое дело. Кроме того, теперь я понимаю, что, рассказывая тебе о своей боли, я облегчаю себе душу. Тяжело было столько лет держать в себе свое горе.
        Мужчина поцеловал девушку в затылок и, прижавшись щекой к мягким волосам, продолжал
        — Тогда Линда ещё не была с Питером. Она была одинока. Нуждалась, как и я в близком человеке. Я был маленьким беспомощным ребенком, которому женщина хотела дать любовь и ласку, накопившуюся в её душе за много лет. Так что, можно сказать, мне сильно повезло.
        — Наконец, наше путешествие подошло к концу. Повозка остановилась в лесу, около большого старого дерева. Линда стала вытаскивать мои вещи из повозки, я помогал ей, не понимая, что происходит.
        — Я позже тебе все объясню — Линда весело мне подмигнула.  — А сейчас стоит поторопиться. Все вещи мы сложили на большом плоском камне у корней дерева.
        — Подожди меня несколько минут. Нужно вернуть повозку хозяевам. Только не уходи никуда, прошу тебя.  — Линда доверяла мне. Разве я мог её подвести. Она исчезла среди деревьев, а я прилег на траву и стал ждать. Прошло всего минут пятнадцать-двадцать, как женщина бесшумно появилась вновь.
        — Готов?  — бойко спросила она, придавая уверенности моим поступкам.
        Я серьезно кивнул головой, хотя немного трусил.
        — Пойдем,  — мы встали на свободную часть камня. Линда наклонилась и что-то нажала сбоку. Раздался негромкий щелчок
        — Закрой глаза,  — Женщина прижала меня к себе. Я непроизвольно обнял её, уткнулся головой её в грудь и сильно зажмурился…
        — Все в порядке, очнись, детка,  — ласковый женский голос привел меня в чувство. Мы также стояли на камне, но местность вокруг была совсем другая. Еще несколько минут назад вокруг себя я видел осенний лес, желтые листья, шуршащие под ногами при каждом шаге. А теперь на меня ласково светило яркое солнце, весело щебетали птицы, и воздух был свежим и прозрачным.
        — Где мы?  — удивленно спросил я.
        — Теперь это твой дом. Пойдем.
        — Так я оказался в Нарексе. Конечно, с теперешним домом это сравнить нельзя. Тогда я увидел небольшой деревенский домик, хотя отлично срубленный. По тем временам он был довольно просторным и основательным. Для меня была выделена отдельная кровать в одной комнате с Марком и еще тремя мужчинами. Линда была единственной женщиной в доме. Её приходилось вести все хозяйство, заниматься домашними делами. Должен сказать, что жизнь в те времена была несколько тяжелее, чем сейчас. Ручная работа была единственным средством выживания и добычи пропитания. Мужчины ходили на охоту и рыбалку. Очень быстро я освоился в лесу и бегал за грибами и ягодами, ставил силки на зайцев. Не помню, сколько времени прошло, когда я стал замечать, что весна, которая была в самом разгаре во время моего приезда, не сменилась жарким летом, а продолжалась и продолжалась. Неуверенно, я высказал свои сомнения Марку.
        — Это особое место. Здесь никогда не бывает зимы, лета, осени. Все время весна.
        — Вы волшебники?  — зачарованно спросил я. Мужчина засмеялся.
        — Конечно, нет. Просто нам повезло, и мы нашли это волшебное место. Здесь все необычное. Воздух удивительно чистый и целебный. Поверь, мальчик мой, раны затягиваются здесь намного быстрее. Райский уголок!  — мужчина засмеялся и обнял меня.


        Понемногу, но душевные раны стали затягиваться. Мне было легко жить в этой семье. Любовь близких людей, которой мне так не хватало, была заменена заботой и пониманием новых знакомый. Да и Линда никогда не теряла меня из поля своего внимания. При малейших признаках скуки или горя на моем лице, она тут же находила мне другое занятие. Кроме книг, привезенных мною, в доме ещё имелось несколько старинных книг, содержание которые очень меня интересовало. Но написаны они были на незнакомом мне языке. Кроме французского отец немного научил меня читать на латыни.
        — Это Италия,  — сказал однажды мне Марк, застав меня за разглядыванием рисунков в книгах,  — если хочешь, я научу тебя читать по-итальянски.
        — Конечно! Моя душа страстно желала чего-то нового, рвалась к познанию мира. И мужчина стал меня учить. Хотя я стремился к знаниям, все же терпения Марку потребовалось немало. Корме того, наши занятия часто прерывались. Мои новые друзья отлучались по делам. Иногда их не было неделями и мне приходилось оставаться одному в огромном лесу. Конечно, мне было страшно. Это потом, спустя много лет, я узнал, что кроме нас в Квадро никто не жил. А тогда я все время боялся, что на хижину нападут, а я в одиночку не смогу дать достойный отпор. Поэтому, однажды я попросил Лоренцо — ещё одного мужчину, жившего с нами, научить меня обращаться с оружием. Из всех моих новых друзей, он был самым рослым и коренастым. Я считал его эталоном боевой доблести и силы.
        — Не слишком ли ты молод, чтобы держать в руках оружие?  — заботливо спросил тот, чем очень задел мое самолюбие. Я рассердился и убежал далеко в лес. Долго я бродил среди деревьев, пытаясь найти верный довод, чтобы доказать воинам в необходимости моего обучения боевому искусству. Но все разрешилось само собой. Когда я вернулся домой, Линда сказала.
        — Лоренцо и Франко займутся твоим обучением. Не стоит ждать, когда ты повзрослеешь.
        — Разве я мог тогда знать, что годы в Квадро не прибавляют возраста моему организму, хотя и прибавляют мудрости моей душе. Они стали меня учить. Обучался я старательно и настойчиво. В те времена, когда мужчины не имели возможности упражняться со мной, я занимался самостоятельно, уходя далеко в лес. Через несколько лет, когда я стал неплохим воином, Линда посвятила меня во все тайны их жизни.
        — Пойдем, Максимилиан, мне нужно тебе многое рассказать…
        — Максимилиан?  — Маша впервые услышала это имя.
        — Это мое полное имя — Макс улыбнулся, глядя на удивленные глаза девушки. Оно немного длинное, для нынешнего времени. Поэтому, лет сто пятьдесят назад мы решили несколько изменить его для удобства. Тем более, что Макс — имя более интернациональное. Вот, даже Лиза переиначила его на русский манер — Максим.
        — Я заметила, что это тебе не очень понравилось — Мария вспомнила реакцию юноши, когда Лиза назвала его Максимом.
        — Просто не привычно.
        — Как тебя звала мама?
        — Она говорила: "Максимилиан, ангел мой!"
        — Очень красиво, и ласково… а меня мама зовет: "Машенька, солнышко!"
        — Машенька? Никогда не думал, что в имени Мария может быть что-то более красивое.
        — Это уменьшительно-ласкательное от имени Маша.
        — Как богат русский язык! Правы были ваши классики, когда говорили о многословности и широте русского языка. Я всегда тебя называл только Марией, почему ты меня никогда не поправила?
        — Называй меня, как хочешь!
        — Маша… Машенька…  — Макс медленно произнес имя, растягивая его и прислушиваясь к звучанию.  — Красиво!
        — Ты никогда не читал русские сказки?  — вдруг спросила девушка.
        — Нет,  — оторопел юноша, не понимая вопроса.
        — Главное действующее лицо большинства народных сказок — девочка Машенька,  — пояснила Маша.
        — Думаю, у меня будет случай познакомиться с русскими сказками,  — улыбаясь, произнес Макс,  — когда буду читать сказки нашим детям,  — закончил фразу он мысленно, но тут же испугался, что Маша может прочесть его мысли. Но нет, она думала сейчас совсем о другом.
        — И ты стал помогать друзьям в борьбе с врагами?  — Мария вернулась к рассказу и жизни юноши.
        — Не сразу. Первое время я выполнял роль разведчика. Переодевался в тряпье, соответствующее местности и времени и бродил несколько дней по округе, собирая сведения о происходящем. Затем все рассказывал, остальные уже делали выводы и принимали решения. Кроме нас, ещё были воины. Чаще всего наши просто шли на помощь, как это было в случае с моим поместьем. Но некоторые операции разрабатывались нашей группой. Шли годы, десятилетия. Я стал замечать, что не взрослею, как и не стареют мои друзья. Тогда Линда раскрыла мне последние секреты нашего пребывания в Нарексе. Должен сказать, это было сильнейшим ударом для меня. Остаться навсегда подростком, ребенком. Это было слишком. Я мечтал, что скоро смогу наравне с остальными бороться с врагами с оружием в руках. А, оказывается, моя доля — вечный мальчик на побегушках и не более того. Такого стресса я не ожидал. Не напрасно Линда беспокоилась и так долго не решалась открыть правду. Я начал протестовать. Была мысль даже, бросить Нарекс и вернуться в обычное измерение. Но в тот момент меня удержали мужчины. Марк сказал, что мой поступок разобьет сердце Линды,
которая привязалась ко мне всей душой. Как настоящий мужчина я не мог поступить таким образом. И потом, вернуться к обычным смертным я смогу в любое время.
        — Стоит посмотреть, как меняется мир. Прогресс не стоит на месте, все меняется, развивается.  — Лоренцо постарался воздействовать на мою сознательность.
        — Сколько тебе отведет жизнь простого смертного? Лет пятьдесят, или около того. Если бы Линда не забрала тебя тогда, то тело твое уже давно превратилось бы в прах. Время слишком быстротечно. А здесь мы можем жить долго, помогая людям. Это очень важно — поверь мне. Вернуться назад ты сможешь в любой момент. Только принять это решение необходимо взвешенно, оценив все за и против.
        — И я решил остаться. Пока. А потом в нашем доме появился Питер. После очередной битвы мужчины принесли его серьезно раненого. Его выздоровление было очень длительным. Линда не отходила от мужчины, переживая за его состояние. Я сразу заметил перемену, произошедшую с ней после появления Питера в доме. Несомненно, она была влюблена. Линда беспокоилась о моем мнении. Но ревности я не испытывал. Напротив, был бы очень рад, если бы у Линды появился спутник. К тому же Питер был моложе остальных мужчин, живущих Нарексе. Он стал моим настоящим другом, видя во мне не маленького мальчика, но серьезного подростка. Правда была одна большая проблема. Питер не обращал на Линду внимания, как на женщину. И она очень страдала.
        — Я знаю. Линда рассказывала мне об этом.
        — Правда? Тогда не буду задерживаться на этом. Шли годы. И когда влюбленные решили соединить свою судьбу, Питер захотел построить новый дом. Тем более что время шло и архитектурные фантазии не стояли на месте, а Питер был большим выдумщиком по этой части.
        Несколько десятилетий ушло на строительство. Но новый дом был прекрасным. В нем мы и сейчас живем. Только совсем немного перестроили в последнее время. Теперь у каждого была отдельная комната, большая, просторная библиотека, свободный и удобный холл. Словом — новый дом — это то о чем никто из нас не мог даже и мечтать. Питер был намного современнее нас. Он постарался внушить мне, что в прогрессе нет ничего страшного. Где бы мы не жили, нужно идти в ногу со временем. Тогда мы уже располагали достаточными средствами и могли позволить себе некоторые излишества. Много новых книг появилось, благодаря Питеру и по моим настоятельным просьбам. Я старался пополнять свой скудный запас знаний при помощи чтения. Постепенно Марк и Линда тоже занялись самообразованием. Они научили меня концентрировать внимание, чтобы читать мысли окружающих. Спустя несколько лет это стало получаться произвольно, без всяких усилий.
        А потом я узнал, что в крупнейших странах мира существуют университеты — где можно было получить достойное образование. Мне удалось добиться разрешения Линды и поступить в Оксфордский университет в Англии. Это было в 1816 году. Я так жаждал знаний, что через три года закончил его, получив одновременно дипломы по трем специальностям: общая медицина, иностранные языки и право.
        — Какой ты молодец!  — Маша была в восхищении. Но юноша только улыбнулся и ничего не ответил.
        — Стоит ли говорить, что за то время, пока я жил и учился в обычном измерении, я повзрослел. К моменту окончания университета мне было около 22 лет. По-видимому, и сейчас столько же?
        — Когда я увидела тебя в первый раз,  — Маша покраснела, вспоминая их первую встречу,  — то подумала, что тебе вероятно лет 20-25.
        — Будем считать, что так оно и есть. Теперь я уже мог принимать участие в военных вылазках, наравне со всеми. Пока я занимался своим образованием, в Нарексе случилась трагедия — погиб Франко. Они попали в засаду. Бой был неравный.  — Макс замолчал, поддавшись воспоминаниям.
        — Но жизнь продолжается. Шли годы. Скоро нам пришлось воевать уже не только в обычном временном пространстве, но и путешествовать в другие временные оболочки. Постепенно, разрозненные группы бойцов были собраны в одну организацию. Руководство над ней взяло на себя тайное правительство Мирового содружества. С тех пор мы считаемся состоящими на службе содружества и получаем достаточное вознаграждение за свою работу. В случае необходимости нам предоставляется самое современное оружие и техника, средства наблюдения и защиты. Более того, два последних столетия развитие науки и техники идет столь стремительно, что порой не успеваешь следить за всеми изменениями. Подумать только, еще сто лет назад я и подозревать не мог, что когда-то будет изобретен телефон. А теперь я свободно владею компьютером, могу управлять практически любым видом транспорта, кроме космического корабля, и имею в собственности автомобиль последней модели…


        XVII.
        Юноша резко сменил тему.
        — Все, рассказов на сегодня достаточно,  — категорично сказал он.
        — Поговорим о другом,  — хитро улыбнулся и прижал девушку к груди.
        — О чем?
        — Завтра Новый год. Ты говорила, что любишь этот праздник. Что ты хочешь получить в подарок?
        — Ты — мой самый лучший подарок. О большем чуде я и мечтать не могла.
        — Это не то. Я сам хотел провести с тобой хотя бы несколько дней.  — Макс сосредоточился, пытаясь объяснить.
        — Я хотел бы подарить тебе что-то памятное. Хочешь, поедем куда-нибудь?  — Мария задумалась, и покачала головой.
        — Куда бы не поехали, везде будут люди. А я хочу быть только с тобой.
        — Тогда я знаю, чего ты хочешь!
        — Чего?
        — Завтра…  — искорки в глазах Макса говорили, что ему нравится идея, возникшая в голове. Но на просьбы девушки раскрыть тайну он только отрицательно покачал головой и приложил ей палец к губам.
        — Тема закрыта, любовь моя. Пусть это будет сюрпризом. А сейчас,  — он посмотрел на часы.  — Нам пора. Помнишь, мы приглашены к ужину.
        — Бог мой!  — Маша совсем забыла о большом семейном ужине, который устраивали спасенные, в их честь.
        — Да, не пойти нельзя,  — что же мне надеть?  — задумалась девушка, с сожалением вспоминая огромный шкаф с одеждой, приготовленный для нее в Нарексе.
        — Нет проблем.  — Макс взял Машу за руку и повел в спальню.
        — Линда кое-что для тебя приготовила. Правда, может, придется гладить?
        Мужчина достал из шкафа огромный чемодан, бросил его на кровать и торжественно открыл. Маша ахнула от удивления. Чемодан был полон женских вещей.
        — Будем выбирать вместе или сама?  — юноша улыбался. Он был доволен реакцией Маши на подарок Линды.
        — Вместе.  — девушка доверяла мнению Макса.
        Мужчина доставал из чемодана вещи, просматривая их и комментируя.
        — В этом ты будешь слишком сексуальна, а это опасно…
        — Это платье слишком откровенное…
        — Бог мой, этот наряд совсем прозрачный! о чем думала Линда, собирая чемодан. Что же она тебе подарит, когда мы поедем в свадебное путешествие?
        — Что ты сказал?  — Последние слова Макса привели девушку в замешательство. Но молодой человек сделал вид, что не расслышал вопроса Марии, и продолжал оценивать вещи.
        — Вот это подойдет!  — он достал из отдельного пакета костюм-тройку. Строгие классические черные брюки с расшитым стразами низом, дополнялись удлиненным жилетом с замком-молнией и такими же стразами по всей длине. Полупрозрачная сиреневая блуза с широкими рукавами множеством пуговичек на запястьях очень понравилась Маше.
        — Мне подойдет?  — с сомнением спросила девушка.
        — Примерь, я выйду.  — Макс вышел и закрыл за собой дверь. Он сел на диван, стараясь не думать о девушке, переодевавшейся в соседней комнате. Но воображение предательски рисовало различные картинки, некоторые были до непристойности эротичны.
        — Нужно отвлечься. Позвоню пока Игорю, напомню об ужине.  — Макс набрал номер
        — Привет. Чем занимаешься? Помнишь, что мы приглашены на ужин?
        — Выключайте телевизор и собирайтесь. Опаздывать не принято. Мы будем минут через пятнадцать. Мужчина повертел телефон у руках, стараясь унять волнение. Хлопнула дверь спальни
        — Ну, как?  — Макс медленно оглянулся, сгорая от нетерпения.
        Маша была очаровательна. Тройка сидела на ней как влитая.
        — Кажется, что одежду шили для тебя на заказ.  — Мужчина не удержался и высказал свои мысли вслух.  — Отлично выглядишь! Прическу сделай в ванной. Там большое зеркало. Подожди, в чемодане есть ещё кое-что для тебя.
        Макс вынес две шкатулки. В одной — побольше, лежали различные заколочки для волос. А другая была совсем небольшая.
        — Кажется, я знаю, что там,  — Маша вспомнила, что такую же Линда вынимала из сейфа в ванной комнате в Нарексе.
        — Тогда протестовать не будешь?  — Макс уже надевал на шею девушке тонкую цепочку с миниатюрным кулоном, украшенным множеством бриллиантов.
        — Ещё есть серьги, кольцо и браслет.  — Макс молчал, но по его взгляду Маша поняла, что возражений быть не должно. Она тихо застонала, но согласилась надеть все.
        — Будем надеяться, что меня не ограбят.
        — Пусть только попробуют,  — мужчина был настроен решительно.
        — Знаю, знаю, ты меня спасешь.
        — Не сомневайся! Иди, прибери волосы.  — Макс подтолкнул девушку в ванную, а сам пошел переодеваться. Когда Мария вышла из ванной, он уже сидел на диване, с таким видом, словно ждал её минут тридцать. Черный смокинг отлично сидел на мускулистой фигуре
        — Красавец!  — девушка невольно залюбовалась привлекательностью Макса.
        — Не расслабляйся,  — Остановил ход мыслей девушки более предусмотрительный молодой человек.
        — Это не для тебя,  — решил он немного позлить свою очаровательную подругу. Маша поняла шутку, и наиграно надула губки.
        Макс поцеловал её и объяснил.
        — Нам нужно выглядеть на все сто. Тогда наши друзья поймут, что мы не ждем денежной благодарности за свою вчерашнюю работу.
        — У тебя все просчитано на два шага вперед.
        — Стараюсь, чтобы было просчитано на три. Но это в идеале. Пошли?
        Молодые люди вышли из номера. Макс быстро запер дверь и положил ключи в карман. Маша уже входила в свою комнату.
        Мужчина услышал восхищенные возгласы Лизы, когда та увидела свою подругу.
        — Я думала, что будет обычный ужин,  — растерянно произнесла девушка.
        — Обычный ужин бывает в ресторане,  — объяснил Макс.  — А нас принимают в своих апартаментах. Это немного другое.
        — Тогда придется подождать еще минутку.  — Девушка побежала переодеваться.
        — Подожди, я шпильки надену. Ты же меня в случае чего придержишь.
        — Планируешь напиться?  — пошутил юноша.
        — Я и так не очень твердо стою на ногах…
        — Ерунда, справишься.
        Ужин прошел легко и непринужденно. Хозяева оказались людьми простыми и гостеприимными. Анна — высокая статная дама с миловидным лицом и доброжелательным взглядом, радушно встретила гостей и умело поддерживала разговор в течение всего вечера. Правда говорили в основном Лиза и Игорь, отвечая на вопросы хозяев. Но Анна не упускала случая переброситься парой слов и с Марией.
        — Я очень рада, что Алиса познакомилась с вами,  — негромко сказала Анна,  — она очень переменилась за последние дни. Стала такая веселая, общительная. Сейчас, когда тетя Валя оказалась в больнице, и все заботы о детях свалились на меня, честно сказать, я и не думала, что она без возражений будет заниматься с мальчиками. Это редко бывает.
        — она у вас добрая девочка, и братьев очень любит. Правда, боится в этом признаться. Возможно, если вы не будете концентрировать свое внимание на её поведении, девочка перестанет комплексовать, и все образуется.
        — Ты такая рассудительная для своих лет,  — с удивлением произнесла Анна.
        — Я в твоем возрасте была совсем глупышка,  — женщина засмеялась, вспоминая свое детство.
        — вот мой брат — он с детства был серьезным. Они с костей постоянно какие-то карты изучали, клады собирались искать.
        Воспоминания женщины прервал громкий вопль, раздавшийся из дальнего угла комнаты. Алеша радостно визжал, взобравшись на спину Макса, стоящего на четвереньках, и изображал ковбоя. Саша смеялся, прыгая вокруг них, и хлопал в ладоши. Женщина засмеялась
        — Смотри, Маша, и маленькому туда же хочется.
        Тедди, веселый плотный восьмимесячный малыш, сидел на диване под присмотром Лизы и Алисы. Он с огромным любопытством смотрел на веселую игру старших братьев и громко кричал.
        — Макс,  — попросила Мария,  — покатай Тедди.
        Юноша осторожно развернулся, чтобы не уронить Алешу, и медленно двинулся к дивану, озвучивая каждый шаг
        — Лошадка топ, топ…
        Девочки посадили малыша на спину воображаемой лошадки. Тедди просто сиял от удовольствия. Все присутствующие наблюдали за игрой детей и смеялись.
        — Все, все, закричал Алеша, подбегая с Максу,  — Лошадка устала. Лошадке пора спать. И мальчик стал снимать малыша со спины Макса.
        — Ревнует!  — Анна удивленно всплеснула руками.  — Алеша, лошадка в самом деле устала. Позволь Максу немножечко отдохнуть.
        — Устал?  — заботливо спросил мальчик и погладил юношу по голове.
        — Очень,  — наигранно уставшим голосом прошептал Макс.
        — Ну, тогда, отдыхай,  — позволил Алеша и побежал играть дальше.
        А Макс присоединился к компании мужчин, ведущих оживленную, беседу о спорте.
        — Вы давно вместе?  — вопрос Анны застал Мария врасплох.
        — Нет, но, кажется, что я знаю его вечно.
        — Так бывает, когда люди подходят друг другу. А вы, очень гармоничная пара. К тому же Макс кажется довольно серьезным и надежным человеком. Удивительно собранным, для своего юного возраста. Полагаю ему лет двадцать?
        — Двадцать три,  — ответила Маша.
        — Уже? Очень молодо выглядит. И он влюблен в тебя по-настоящему.
        Маша покраснела и опустила голову.
        — Ну что ты, девочка, этого не нужно стыдиться. Такое счастье выпадет не каждому, поверь мне. Когда он смотрит на тебя, в глазах появляется такая нежность. Кажется, он готов с тебя пылинки сдувать. К тому же детей любит, а это немаловажно.
        Она взглянула на девушку, которая совсем засмущалась и улыбнулась.
        — Все, не буду больше заставлять тебя краснеть. Только прошу, помни мои слова. Первая любовь — это самое настоящее чувство, оно не проходит. Цени его. Жаль, что я поняла это слишком поздно.
        Больше Анна не стала говорить на эту тему.
        — Ты ведь в выпускном классе учишься? Куда хочешь поступать?
        — Думаю, на иностранные языки пойти.
        — Замечательно! И где будешь учиться? В Англии, Америке?
        — Что вы! Где-нибудь в России. Ещё не выбрала университет.
        — Обучение за границей намного лучше. К тому же и практика параллельно хорошая.
        — Сколько это будет стоить? Ого!
        — Если ты решишь поехать, я могу предоставить тебе стипендию от своей фирмы
        Маша промолчала, только пожала плечами.
        — Не буду настаивать. Ещё есть время. Думаю, что связь с вами мы будем поддерживать, ближе к лету вернемся к этому вопросу.
        — Договорились,  — облегченно вздохнула Мария.
        — А сейчас, думаю, нам пора. Макс сразу же отреагировал на её слова. Он встал и поблагодарил хозяев за гостеприимство.
        — Очень приятно было познакомиться. Мы отлично провели время.  — Макс поцеловал руку Анны, и обменялся дружеским рукопожатием с Константином.
        — Всего хорошего.  — Маша взяла Макса под руку и улыбнулась, соглашаясь с ним.
        — Все хорошо?  — спросил юноша, когда они оказались в коридоре.
        — Да,  — уверенно ответила девушка.
        — О чем вы разговаривали?
        — О погоде.
        — Не ври,  — девушка немного замялась
        — О тебе.
        — И что?  — Маша не ответила, но молодой человек продолжал.
        — Значит, она тоже думает, что я хорошая партия для тебя?
        — Ты не имеешь права читать мои мысли!  — раздраженно воскликнула девушка.
        — Это не твои мысли, а мысли Анны,  — спокойно возразил Макс.
        — Да! И что значит тоже? Кто ещё так считает?  — Маша резко повернулась, чтобы посмотреть мужчине в глаза.
        — Я.
        Простой ответ так огорошил девушку, что она не нашлась, что сказать. Она молча повернулась и пошла прочь, разговаривая сама с собой.
        — Он — хорошая партия, посмотрите на него. А я что?
        Макс, не торопясь, шел следом и улыбался.
        — А ты, прекрасная пара для меня,  — ответ юноши был уверенным и спокойным, это ещё больше разозлило Марию.
        — Что?! А меня никто спросить не догадался?
        — Для начала я должен поговорить с твоими родителями.
        Маша ошарашено посмотрела на молодого человека.
        — Когда?
        — Думаю, когда повезу тебя домой, после отдыха,  — подозревая, что грядет буря эмоций, Макс проскользнул мимо девушки и первым спустился вниз.
        — Подожди меня,  — Мария заторопилась следом, не удержалась на ступеньках и поскользнулась. Через секунду она уже была в крепких руках юноши.
        — Осторожно, любовь моя!  — заботливо, но вместе с тем иронично, произнес Макс. Он помог её преодолеть оставшиеся ступени. Сильная рука обвивала талию, а нежный голос успокаивающе шептал на ушко
        — Когда ты волнуешься, абсолютно теряешь чувство реальности и окружающего пространства.
        — Мне кажется, ты немного торопишь события.
        — Милая девочка, я готов ждать столько, сколько скажешь. Просто, я должен знать, что ты и твои родители не против…. Думаешь, это преждевременно?
        — Для кого?  — не поняла вопроса Маша.
        — Для тебя.
        Девушка задумалась, не зная, что ответить.
        — Не молчи. Все твои мысли я все равно узнаю,  — напомнил Макс.
        — Хорошо. Что касается моих чувств к тебе, это не поддается сомнению,  — начала сложный монолог девушка. Макс довольно улыбнулся и кивнул головой.
        — Просто я думаю, что сообщать сейчас моим родителям о твоем намерении рановато.
        — О нашем намерении — поправил Макс.
        — О нашем…  — согласилась девушка.
        — Так.  — Макс зашагал по комнате, нервно теребя волосы.
        — Что мне делать?  — юноша был одновременно растерян и недоволен. Маша решила успокоить его. Она подошла к мужчине и положила руки на плечи.
        — Давай сделаем так. Пока ты просто познакомишься с ними. Постепенно они привыкнут к тебе. Узнают, что хорошо к тебе отношусь…. А там видно будет.
        — Ты боишься, что они мне откажут?  — догадался Макс. Девушка молчала. Но юноша облегченно вздохнул.
        — А я то подумал, что это ты против.
        — Глупенький,  — задорно улыбнулась девушка.
        — Тогда решено. В этот раз я просто представлюсь твоим родителям.
        — Да.
        — Закрыли тему. Теперь поговорим о завтрашнем дне,  — он повернулся к Маше и распахнул объятья. Девушка не заставила себя долго ждать и прильнула к горячей груди мужчины.
        — Знаешь, куда поедем Новый год встречать?
        — Нет,  — девушка утонула в теплых руках Макса и отрешенно подумала.
        — Хоть куда, только бы вместе.
        — Конечно вместе. Поедем к нам,  — молодой человек замолчал и напрягся, ожидая реакции на его слова.
        — Ты повезешь меня в Квадро!?  — эмоциональный всплеск стал лучшим ответом.
        — И обещаю ужин при свечах, приготовленный своими руками.  — Макс таинственно улыбнулся и, опережая множество вопросов, возникший в голове девушки, приложил ей палец к губам.
        — Остальное узнаешь завтра. А сейчас — отдыхать. Завтра нам потребуется много сил. Дорога дальняя. Признаюсь, Линда только на днях объяснила, как происходит переход из одного пространства в другое. Я никогда не путешествовал по временным оболочкам на авто. Рискнешь?
        — С тобой не боюсь ничего.
        Макс слегка вздохнул, прижимая девушку к своей груди.
        — Если бы я мог быть таким же беспечным и уверенным,  — с некоторой ноткой тревоги подумал он.


        XVIII.
        — 31 декабря!  — впервые Маша так радовалась предновогоднему утру. Она лежала с закрытыми глазами и вспоминала ночное видение. Ей снился Макс. Во сне он был ещё прекраснее. Юноша нежно обнимал Машу, что-то шепча на ухо. Слов она не слышала, но блаженство, с каким кружилась голова, говорило о многом. Непонятные чувства, теснившие грудь, предвещали нечто новое и удивительное. Девушка неожиданно вспомнила о давней примете, так популярной среди суеверных людей, к каковым никогда себя не относила.
        — Говорят, как встретишь Новый года, так его и проведешь. Если я буду встречать его с Максом? Можно ли надеяться, что мы будем вместе?  — неуверенный внутренний голосок "девушки фантазерки" мечтательно задумался о будущем.
        — Как вы можете быть вместе, когда он живет не просто далеко, в другом измерении,  — "дама средних лет" умудрилась испортить настроение.
        Маша зарылась с головой в одеяло, отгоняя мрачные мысли. Но, через несколько минут, девушка откинула одеяло и села на кровати.
        — Нет, уж, сегодня мне никто не испортит настроение! Дудки!
        — Ты что-то сказала?  — сквозь сон спросила Лиза
        — Нет, это я сама с собой разговариваю.
        — А,  — девушка заснула опять.
        А Маше заснуть уже не удалось. Она поворочалась ещё немного, а потом решила, что сон, не лучший способ провести последний день уходящего года. Она быстренько умылась и оделась.
        — Сколько времени?  — только сейчас девушка взглянула на часы.
        — Восемь часов! Рановато. Макс, наверное, ещё спит. Ну и пускай.
        Девушка тихо вышла из номера и спустилась вниз. В столь ранний час в ресторане было всего несколько посетителей. Девушка присела на стул у барной стойки и попросила
        — Сок, пожалуйста, яблочный. И несколько бутербродов с колбасой.
        Тихая легкая музыка, звучавшая в зале, не раздражала слух. Девушка смотрела в окно, на снежные сугробы и огромные ели, засыпанные снегом. Утренний полумрак делал их похожими на чудищ из страшной сказки.
        — Наверное, очень тяжело приходится Максу. Шутка ли — попасть из вечного тепла в жуткий холод. Не зря же ему снится теплое южное море…
        Девушка не торопливо жевала бутерброд и мечтала о предстоящем вечере.
        — Интересно, как встречают Новый год они?  — заговорила в мыслях «девочка-фантазерка».  — Может Макс, тоже любит семейные праздники?
        — Зря мечтаешь. Скорее всего, он просто хочет удивить тебя,  — злая "дама средних лет" не желала молчать.
        — Вот черт!  — Мария разозлилась не на шутку.  — Что за ерунда, в самом деле, почему я должна оценивать каждое слово Макса. Вместо того, чтобы просто радоваться его поступкам?
        — А кто победил в споре?  — знакомый доброжелательный голос застал девушку врасплох. Она вздрогнула и обернулась. Позади стоял Макс. Он как всегда был очарователен.
        — В споре?  — переспросила Маша, отвечая на поцелуй молодого человека.
        — Привет.  — Макс улыбнулся и пояснил
        — Две половинки в твоей голове, которые постоянно спорят. Кого из них ты слушаешь сегодня?
        — Ты опять подслушиваешь?
        — Из трех клиентов ресторана только твои мысли заслуживают хоть какого-то внимания. Остальные думают о выпивке. Это с утра?  — решил отшутиться юноша и, взяв с тарелки бутерброд, с наслаждением его съел.
        — Ты не ответила?  — он пристально посмотрел на Машу.
        — Ты же знаешь!  — она была уверена, что последние мысли так же были ему известны.
        — Хочу слышать!  — хитрые искорки в голубых глазах весело заиграли.
        — Самовлюбленный эгоист! Ты же знаешь, что не все, о чем я думаю, можно позволить высказать вслух.
        — Во-первых, влюбленный, а не самовлюбленный. Во-вторых, последние твои мысли вполне приличны. Я же не прошу озвучить все твои фантазии….
        — Ты знаешь, что мне сниться?  — девушка покраснела, и готова была растерзать Макса.
        — Эти видения занимают большую часть твоего сознания. Прости,  — невинным голосом произнес мужчина.
        — Но, признаюсь, мне они нравятся…  — договорить он не успел. Зазвучала знакомая мелодия, и он протянул Маше телефон, который держал в руке.
        — Мама звонит, а телефон ты у меня забыла.
        — Ты взял трубку?  — с ужасом в голосе спросила девушка. Макс покачал головой.
        — Мама? Привет…
        — Все отлично!..
        — Я не слышала звонка, была в ванной…
        — Лиза еще спит….
        — Я уже завтракаю…
        — Нет. Пока не знаю.
        — Правда! А домой когда вернетесь?
        — А тебе?
        — Ну, давай.  — Маша сделала круглые глаза и покачала головой.
        — Привет, сестренка!
        — Ну не скучай. Отдохни от меня. Зато у бабушки ты сегодня будешь любимая внучка!
        — Нормально. Маме помогай.
        — Куплю. Все пока.
        Мария нажала кнопку и вздохнула.
        — Мы так и не выбрались с Лизой за подарком для Ксюши.
        — Разберемся,  — спокойно ответил Макс, словно для него это не представляло проблемы. Он торопливо пил чай, которым подали, пока Маша разговаривала по телефону.
        — Заканчивай завтрак и пора собираться. Дорога дальняя.
        — Значит едем?!  — Мария до сих пор сомневалась в достоверности предложения юноши.
        — Я же обещал! Пойдем.
        Молодые люди поднимались наверх.
        — Едем всего на пару дней. Много вещей не бери. Извини, звонят — Макс достал из кармана телефон,
        — Да, Марк, привет…  — выражение лица Макса мгновенно изменилось, и он показал жестом, что просит девушку войти в комнату, а сам поспешно пошел вперед.
        Когда Мария вошла в номер, мужчина уже сидел за компьютером и что-то искал. Разговор шел на английском языке. По интонации Мария поняла, что кое-то случилось.
        На экране монитора мелькали горы, снежные вершины и глубокие ущелья.
        — Съемка со спутника,  — подумала девушка.
        Макс закончил разговор и задумался.
        — Прости, детка — произнес он, наконец, убитым голосом.
        — Проблемы?
        — Я должен уехать.
        — Когда?  — внутри у девушки все оборвалось.
        — Когда?  — Макс вдруг повеселел.  — Сейчас посмотрим.
        Его пальцы опять забегали по клавиатуре. На экране открылось какое-то расписание.
        — Вылетаем из Парижа… Минутку… билеты заказаны на утро второго января!  — Он облегченно вздохнул и повернулся к девушке.
        — У нас с тобой ещё целых 24 часа. Я мечтал о более длинном свидании, но что поделаешь, служба.
        Юноша встал со стула и торопливо пошел в спальню.
        — Я сюда уже не вернусь, так, что собираю все чемоданы, а тебя я завтра привезу обратно.
        — Я здесь без тебя не останусь,  — отрешенным голосом произнесла Маша. Девушка была очень расстроена, отъездом любимого человека.
        — Одной мне здесь нечего делать,  — ещё более уверенно повторила она.
        — Отвезти тебя завтра домой?
        — Лучше домой….
        — Договорились. Беги, собирайся. Времени совсем мало. Подожди, а Лизу как ты одну оставишь?
        — Кажется, до меня ей теперь дела нет. Они с Игорем встречают Новый год у родственников. Моя подружка в восторге от новых знакомых. Но все-таки сообщить об отъезде ей нужно.
        — Ну да,  — согласился Макс.


        XIX.
        Через полчаса они уже ехали по заснеженной трассе, с каждой минутой удаляясь от пансионата.
        — Мы ехали по другой дороге,  — заметила Мария.
        — Нужно купить продукты — пояснил мужчина.
        Машина остановилась около небольшого магазина в ближайшем городке.
        — Я скоро,  — кратко бросил Макс, выходя из авто. Через десять минут он уже загружал сумки с продуктами в багажник.
        — Это для тебя!  — юноша положил на колени девушке букет роз.
        — Живые цветы, зимой! Ты с ума сошел! Спасибо огромное!  — Маша поцеловала юношу. Он в ответ улыбнулся и тихо произнес.
        — Когда-нибудь у тебя в комнате каждый день будут стоять живые цветы, поверь мне…
        Машина резко рванула с места и помчалась вперед. Маша очень хотела потребовать объяснений на последнюю фразу мужчины. Он тот был сосредоточен на дороге, и девушка не стала отвлекать. Она любовалась букетом и мечтательно вспоминала корзину шикарных цветов, которую ей подарил Макс в Нарексе.
        — Какие цветы ты любишь?  — в голосе Макса прозвучало любопытство.
        — Я не избалована цветами, и потом, если посмотреть на них, они все до того совершенны и прекрасны!
        — Фантазерка!  — засмеялся юноша.
        — Куда ты должен уехать?  — осторожно спросила Мария, сомневаясь, что получит правдивый ответ. Но Макс уверенно произнес.
        — В Гималаях семейство Йети находится в большой опасности. Браконьеры решили заработать и готовят ловушки. Нам необходимо предотвратить это нападение.
        — Йети? Снежный человек? Они что, существуют?  — Маша была удивлена объяснением молодого человека.
        — Конечно!  — засмеялся Макс,  — я с ними хорошо знаком.
        — Что значит, знаком?  — не совсем поняла Мария.
        — Семья, которая живет в пещерах Гималаев — их я знаю около восьмидесяти лет. Глава — рослый и сильный Леонардо, его спутница — красавица Аделаида и десять отпрысков разных возрастов. Так было, во всяком случае, во время последней нашей встречи. Теперь их может быть и больше. Аделаида любит детей.
        — Я не верю!
        Макс слегка покачал головой и постарался объяснить.
        — Знаешь, сколько в мире необычного и невероятного, во что с трудом верится! А Йети на самом деле существуют. Они очень мирные существа. Стараются не попадаться на глаза людям. Правда, это не всегда удается. В начале двадцатого века была открыта настоящая охота на снежного человека. Несколько экспедиций предпринимали попытки найти их места обитания. Тогда-то мы и помогали Леонардо.
        — Они говорят?
        — Мы с ними общаемся на мыслительном уровне.
        — Читаете мысли друг друга?
        — Да.
        — Как странно.  — Маша задумалась, пытаясь представить снежного человека.
        — Когда вернешься, расскажешь?
        — Обещаю,  — Макс улыбнулся.  — Страшные сказки тебе ещё не надоели?
        — Нет,  — девушка смутилась.  — Я что, похожа на вредного ребенка?
        — Совсем чуть-чуть,  — нежно произнес Макс,  — хотя у меня маловато опыта общения с детьми. Поспи немного, дорога дальняя. Ещё часа три. Он включил тихую музыку и переложил цветы на заднее сиденье.
        — Чтобы не укололась,  — назидательно произнес он.
        Девушка устроилась поудобней на сиденье, которое мужчина немного откинул назад, и закрыла глаза.
        — Не смотри на меня спящую,  — строго предупредила она.
        — Почему? Ты очень привлекательная во сне.
        — Откуда знаешь?
        — Была возможность понаблюдать,  — уклончиво ответил Макс, но Маша и сама уже вспомнила, что именно он перенес её на диван в первый день их знакомства.
        — И вообще, ты почти никогда не закрываешь дверь на ночь.  — С легким упреком напомнил мужчина.
        — Прекрати,  — девушка замолчала и попыталась заснуть. Юноша взял её ладонь в свою теплую руку. Маша почувствовала спокойствие, исходившее от молодого человека. Сонное забытье, навалившееся на неё, было спокойным и безмятежным.
        Маша проснулась от легкого хлопка. Автомобиль не двигался. Макса в кабине не было. Девушка испуганно огляделась, но быстро успокоилась. Машина стояла на поляне, окруженной со всех сторон лесом. А впереди девушка увидела знакомый особняк.
        — Приехали!  — девушка вышла из машины и радостно потянулась, чтобы размяться.
        — Макс, ты где?  — позвала она юношу.
        — Минутку,  — приглушенный голос раздался из-за угла.
        Макс вернулся очень быстро.
        — Включал главный генератор,  — объяснил он девушке свое отсутствие,  — и отключил сигнализацию. Пойдем.
        Они поднялись на крыльцо. Дверь бесшумно открылась и Макс с Машей вошли внутрь. Макс блаженно снял тяжеловатую куртку и спросил.
        — Устала?
        — Я проспала всю дорогу.
        Мужчина чмокнул Марию в щечку и улыбнулся.
        — Хорошо дома, правда?
        — Мне очень спокойно у вас,  — согласилась Маша.
        — Поможешь с сумками,  — Макс двинулся к выходу,
        — Я подъеду к задней двери,  — пояснил он
        Маша помогала заносить продукты и удивлялась,  — зачем столько? Мы же на один день.
        Вопрос остался без ответа.
        — А это что?  — Макс занес огромную коробку розового цвета, и поставил её стены.
        — Подарок для твоей сестры.
        — Точно. Я совсем забыла. Она бы на меня очень обиделась.
        — Кажется, Ксюша будет рада,  — юноша повернул коробку. Через прозрачный верх на девушку смотрели умные глаза огромного белого медведя.
        — Он с неё ростом! Чудо просто. Как ты догадался, его купить,  — восхищению девушки не было предела.
        — Удивил?
        — Еще как!
        — Значит и она удивится,  — удовлетворенно произнес мужчина. Он занес свои вещи.
        — Твои чемоданы трогать не будем. Все, что может потребоваться у тебя в комнате,  — это прозвучало не как вопрос, а как констатация факта. Маша поразмыслила и согласилась.
        — Цветы?!  — девушка побежала за розами. Скоро букет уже стоял в холле, распространяя вокруг себя дурманящий аромат.
        — Все,  — Макс спустился вниз и удовлетворенно развалился на диване.  — Если честно, не очень люблю поездки и путешествия. Утомительно.
        — Может, есть хочешь?  — спросила Маша. Юноша отрицательно покачал головой,  — чай приготовишь?
        — Сейчас,  — девушка поспешила на кухню, и включила чайник.
        — Пока греется вода, разберу сумки,  — решила она и зашуршала пакетами.
        — Столько всего. Это очень предусмотрительно, иметь два огромных холодильника.
        Когда девушка вернулась в холл, Макс лежал на диване и смотрел телевизор.
        — Осторожно, горячий,  — предупредила Маша,  — и печенье.
        — Спасибо, радость моя.  — Макс благодарно улыбнулся и закрыл глаза, вдыхая аромат чая.
        — Маша,  — попросил он, отставляя, пустую чашку,  — свой телефон дай мне, пожалуйста. Нужно настройки изменить, а то ты до дома не сможешь дозвониться.
        Несколько минут юноша нажимал кнопки, потом разговаривал с оператором.
        — Ну вот, теперь можешь поговорить, поздравить с Новым годом. Кстати, время у нас немножко отличается от вашего.
        — Не замечала,  — девушка взглянула на дисплей телефона и на настенные часы.
        — В самом деле,  — разница один час сорок минут.
        Маша унесла посуду на кухню и вернулась. Юноша вновь прилег.
        — Давай немножко отдохнем,  — предложил Макс,  — А потом я буду готовить для тебя праздничный ужин.
        — Я помогу,
        — Ни за что. Я сам. Как ты относишься — он начал загибать пальцы, перечисляя запланированное меню,  — будет фруктовый салат, утка в ананасах, и мороженое… хочешь шампанское? В подвале у Марка большой запас вин.
        — Нет, шампанского не нужно. Все остальное, с огромным удовольствием.
        — Договорились.
        Девушка присела на диван рядом с Максом. Он нежно целовал её руку, поглядывая на девушку спокойными, немного уставшими глазами. Мария взяла на себя смелость и дотронулась до волос. Мягкие локоны хаотично рассыпались по диванной подушке. Девушка не торопясь, перебирала их, наслаждаясь ароматом туалетной воды Макса. Он закрыл глаза и мечтательно произнес.
        — Мама любила расчесывать мои волосы. Наверное, она мечтала о девочке, которую можно было бы залетать, наряжать, любить…
        — Твоя мама очень любила тебя. Тебя не возможно не любить.
        Не открывая глаз, юноша поднес руку Марии к своим губам и горячо поцеловал каждый пальчик.
        — Спасибо, что ты появилась в моей жизни.
        Через минуту Макс уже крепко спал, безмятежно посапывая и улыбаясь во сне. Маша осторожно встала с дивана, чтобы не разбудить спящего.
        — Пускай поспит. Пойду, приберу на кухне. Если судить по рассказам Макса, в доме никого нет уже около недели. Нужно навести порядок, пыль протереть.
        Под лестницей в небольшой кладовке девушка нашла все необходимое. Она набрала ведро воды и принялась за уборку. Время прошло незаметно.
        Через три часа, когда Макс проснулся и тревожно окликнул девушку, та отозвалась из коридора второго этажа.
        — Я пол решила помыть,  — сообщила девушка, выглянув через перила вниз.
        Юноша вошел на кухню.
        — Да уж, сразу видно, женщина в доме.
        Уезжая одновременно, все четверо оставили в доме небольшой беспорядок. А теперь все было убрано и помыто. Макс выглянул из кухни. Мария уже протирала ступеньки нижнего пролета лестницы.
        — Хозяйка,  — невольно вырвалось у него, но юноша тут же спрятался за дверью, чтобы не попасть под горячую руку девушки,  — Тихо.
        — Ладно, а я займусь ужином.
        Макс любил готовить. В эти минуты он острее чувствовал себя частью семьи, для которой старался сделать что-то приятное и полезное. А сейчас он готовил для самого дорогого человека на свете. Осознание этого добавляло полета и без того буйной фантазии мужчины. Сильные руки ловко разобрались с тушкой утки,
        — Пусть маринуется,  — решил Макс, положив мясо в соус и щедро посыпая его пряностями.
        — А я пока займусь начинкой. Парочки ананасов должно хватить.
        Скоро фрукты были почищены и порезаны на кусочки. Юноша разложил мясо и фрукты в горшочки и поставил их в духовку. Выставил программу и нажал кнопку.
        — Все. Через пару часов ужин будет готов,  — довольно сообщим он вошедшей девушке, споласкивая грязную посуду.
        — Отлично,  — Маша удивилась скорости приготовления утки.
        — Ты в каждом уголке навела чистоту?  — поинтересовался Макс.
        — Только там, где было открыто,  — ответила девушка, но сразу же поправилась.
        — В твою комнату не заходила.  — Макс почувствовал себя неловко.
        — Я не об этом. Просто подумал, убрать весь дом, огромный труд. Линда для этого всех подключает. Целый день порядок наводим.
        — Как она смогла вас заставить? У вас никогда не было прислуги?
        Маша была немного удивлена, что Макс замялся с ответом на простой вопрос.
        — Несколько раз предпринимались попытки нанять прислугу. Всякий раз это заканчивалось плачевно.
        — Почему?
        — Потом как-нибудь расскажу, не сейчас. Хорошо?
        — Ладно,  — Маша не стала настаивать.
        — Пойду, переоденусь. И душ приму.
        — Сначала проверь, есть ли горячая вода. Электричества в доме неделю не было,  — крикнул ей вслед Макс.
        Девушка вошла в свою комнату. Все, как и было. Какое-то невероятное спокойствие исходило от каждого предмета, находившегося здесь. Проверила воду — горячая…
        Прошло не меньше часа, прежде чем девушка спустилась вниз. Мария надела скромное, но очень эффектное платье для вечера. Голубой цвет гармонировал с цветом глаз, а глубокое декольте девушка прикрыла газовым шарфом.
        — Ты очаровательна!  — восхищенно промолвил юноша, занимавшийся сервировкой стола в холле. Он уже переоделся, только пиджак не надел. Полупрозрачная белая рубашка очерчивала стройный силуэт парня. Ароматические свечи, расположенные по периметру комнаты слабо горели, наполняя помещение дурманящим запахом.
        — Присаживайся.  — Макс пригласил девушку и строго заметил.
        — Этот праздник для тебя, отдыхай. Я все сделаю сам.
        Он исчез в кухне, а Мария откинулась на спинку дивана и замечталась, утопая в звуках таинственной мелодии, наполнявшей комнату.
        Макс появился так же внезапно, как и исчез. Огромное блюдо с фруктами заняло свое место на столе.
        — Пока ты ничем не занята, милая, может, позвонишь родителям.
        — Ой, ты вечно будешь напоминать мне об этом!  — девушка огляделась в поисках телефона.
        — А ещё я его для тебя вечно искать буду,  — Макс засмеялся и подал девушке мобильник. Девушка набрала номер.
        — Никто не берет трубку,  — встревожилась Маша.  — Наверное, мама забыла дома телефон. Попробую позвонить папе… Папа? Привет, вы где?..
        — Отлично! Кого еще бабушка пригласила?
        — У меня все хорошо, мы идем в гости к соседям…  — девушка сморщилась, не желая лгать отцу. Макс с укоризной покачал головой. Девушка только раздраженно махнула рукой и отвернулась.
        — Папа, я хочу вас поздравить с наступающим Новым годом. Позже будет не дозвониться, привет всем передавай. Поцелуй всех за меня…
        — Да, обязательно передам. Пока.
        — Что?
        — Папа передал всем присутствующим привет и поздравления.
        — Спасибо,  — напыщенно ответил юноша и не торопясь, удалился на кухню.
        — Гордец!  — прокричала ему вслед девушка и услышала громкий веселый смех.
        — Ничего, завтра я познакомлюсь с твоими родителями,  — успокоил девушку Макс, когда вновь вернулся в холл,  — и тебе больше не придется им лгать.
        — Чувствуешь, какой запах?  — торжественно спросил он.
        — Да уж, аромат притягательный.
        — Через полчасика будет готово. Как будем встречать по-нашему времени, или, по-вашему?
        — По-вашему, это раньше.
        Макс взглянул на часы.
        — Тогда, кажется, пора,  — юноша торжественно взглянул на девушку и промолвил
        — Машенька, милая, у меня для тебя кое-что есть,  — из ближайшего шкафа он вынул небольшую бархатную коробочку.
        — Год, который подарил мне тебя, заканчивается. Я верю, что и в следующем мы с тобой будем вместе. К сожалению, постоянно быть рядом я пока не могу. Это выше моих возможностей. Поэтому, прими от меня вот это…
        Одно ловкое движение — и коробочка распахнулась, открывая взору девушки то, что находилось внутри. Мария увидела две золотых цепочки с кулонами-медальонами. Макс взял одну и открыл медальон. Внутри находилось две фотографии.
        — Смотри, вот эта женщина — моя мама. Этот кулон я хранил много лет. Он находился в шкатулке с мамиными драгоценностями. А рядом — твоя фотография. Теперь ты всегда будешь со мной.
        Мужчина надел на шею цепочку на себя и поправил медальон на груди.
        — А вот этот — точная копия. Я заказал его для тебя.  — Макс открыл медальон. Внутри девушка увидела фотографию юноши, веселого и улыбающегося. Юноша снял шарф с девушки и помог надеть цепочку.
        — Теперь я тоже всегда буду с тобой. Когда заскучаешь, открой медальон, и я тебе улыбнусь.
        — Спасибо,  — от волнения у девушки сбилось дыхание, и слезы выступили на глаза.
        — Мне нечего тебе подарить,  — с сожалением произнесла она.
        — Ты, мой самый главный подарок. Большего я у судьбы и просить не мог,  — молодой человек осторожно прикоснулся к губам Марии, ощущая нежность и тепло её дыхания.
        — Это ещё не все,  — из кармана Макс достал ещё одну коробочку, медленно открыл её, глядя в глаза девушке.
        — Это кольцо. Я его купил для тебя. Что касается меня, я хотел бы надеть его тебе уже сейчас. Но я просто задаю вопрос, Мария, согласна ли ты быть моей девушкой, моей невестой или как это правильно сказать по-русски?
        — Макс,  — Маша растерялась, не зная, что ответить. А юноша продолжал.
        — Прежде, чем говорить с твоими родителями, я хочу слышать ответ от тебя,  — мужчина ждал ответа.
        — Любовь моя.  — Маша замялась с ответом,  — мне только семнадцать…
        — Это не важно для меня. Я буду ждать, сколько скажешь.
        — Тогда я отвечаю, да, я согласна быть твоей… девушкой.  — Макс молниеносно отреагировал и страстно обнял Марию.
        — Люблю тебя! Счастье мое!  — долгий поцелуй вывел девушку из состояния равновесия. Мысли смешались, и она прильнула к телу мужчины, пытаясь обнять его за талию.
        — Стоп,  — резко отреагировал Макс.  — для помолвки нежного поцелуя достаточно. Пока.
        — Я еще не все тебе сказала,  — Маша боялась расстроить юношу.
        — Что?
        — Пускай пока кольцо побудет у тебя. Я не могу его носить. Понимаешь?  — виноватый взгляд сказал мужчине намного больше, чем слова.
        — Хорошо,  — он хотел захлопнуть коробочку, но девушка остановила.
        — Подожди. Можно мне примерить?
        — Конечно,  — Макс был счастлив. Он опустился на одно колено и торжественно надел кольцо на палец Маше. Небольшое колечко, с маленьким блестящим камешком было очень красивым. Мария засмотрелась на таинственный блеск.
        — Это бриллианты?
        — Всего один и совсем дешевенький,  — с напускным безразличием ответил Макс.
        — Врешь,  — девушка нехотя сняла колечко и положила назад в коробочку.
        — Я отдаю тебе СВОЕ кольцо на хранение. Понятно?
        — Конечно, леди,  — через секунду коробочка исчезла.
        Мужчина взглянул на часы.
        — Сейчас будет горячее.
        Маша чиркнула спичкой и зажгла свечи, на столе. Вошел Макс, неся блюдо с горшочками, от которых исходил притягательный аромат.
        — Все готово. Что будем пить? Сок? Я даже согласен на яблочный.
        Мужчина быстро наполнил бокалы и протянул один Марии.
        — Через минуту пробьют часы. С новым годом любимая!  — звон хрусталя добавил мгновению торжественности и сказочности.
        — С новым годом! С новым счастьем!  — пожелала девушка и пригубила сок.
        — За счастье стоит выпить до дна!  — Макс одним залпом опустошил свой бокал и взглянул на Марию.
        — Вообще не любишь яблочный сок?  — полюбопытствовала девушка.
        — Яблоки не ем в принципе.
        — Это поступок!  — оценила подвиг юноши Маша и весело засмеялась.
        Макс положил перед девушкой салфетку и вежливо предложил.
        — Что желает леди?
        — Милый. Прошу тебя, давай по-простому.
        — Согласен. Только одно условие — оцени мои кулинарные способности правдиво.
        — Обязательно!  — девушка взяла в руки вилку и принялась за утку….


        — ….уже половина второго ночи,  — как бы между прочим произнес Макс, поглядывая на часы.
        — Ну и что?  — Мария танцевала с Максом под медленную музыку, положив голову на плечо мужчины.
        — Кажется, тебе пора отдыхать.
        — Не хочу с тобой расставаться. Страшно подумать, что завтра ты опять исчезнешь.
        — Совсем ненадолго. Пойдем, солнышко, я тебя провожу.
        Они поднялись наверх и вошли в комнату девушки.
        — Иди умойся и переоденься. Пижама в ванной.
        Едва передвигая ноги, Маша вошла в ванную. Когда спустя пять минут, она не вернулась, Макс постучал в дверь — тишина. Он приоткрыл дверь и увидел Машу, мирно спящую на стуле.
        — Ребенок!  — мужчина вздохнул и перенес девушку на кровать. Он осторожно накрыл её одеялом и поцеловал на прощание.
        — Макс,  — сквозь сон прошептала девушка.  — Не уходи.
        — Хорошо,  — юноша присел рядом и погладил девушку по голове.
        — Я не сплю,  — медленно проговорила Маша,  — просто устала очень. Не уходи. Уже скучаю по тебе.
        — Я здесь, спи.
        Через мгновение Маша заснула глубоким и спокойным сном ребенка. Мужчина с сожалением покинул комнату девушки.
        — Мне тоже нужно выспаться. Завтрашний день будет очень тяжелым.
        Комната Макса была рядом. Он машинально снял одежду и нырнул под одеяло.
        — Как хорошо, уснуть, наконец, в своей постели!
        — Спокойной ночи, детка!  — Макс взглянул на портрет девушки, стоящий на тумбочке у кровати…


        XX.
        Когда Мария спустилась вниз, юноша укладывал вещи.
        — Привет.  — Маша поцеловала Макса.  — Чем занимаешься?
        — Теплые вещи собираю для всех. В Гималаях, знаешь ли, холодно. И снаряжение альпинистское. В общем, много чего.
        — Завтракать сейчас будем?
        — Через десять минут. Разогреешь?
        Девушка заторопилась на кухню. Макс уже навел порядок после вчерашнего ужина.
        — Какой молодец!  — девушка разогрела бутерброды и приготовила чай.
        — Мороженое ещё осталось!  — Маша достала для себя порцию.
        Завтрак был очень непродолжительным. Макс был поглощен собственными мыслями, и говорил мало.
        — Ты чем-то расстроен?  — осмелилась спросить девушка.
        — Нет,  — Мужчина взял Машину руку и нежно сжал.  — Просто чувство какое-то необъяснимое. Грустно.
        — Мы совсем ненадолго расстаемся.
        — Да, конечно,  — юноша улыбнулся уголками губ и тяжело вздохнул.
        — Все, пора. Ты готова?
        — Да.
        — Ну тогда, в путь!  — Макс торопливо встал и направился к дверям.
        — Я пока машину выгоню из гаража, а ты собирайся.
        Девушка помыла после завтрака посуду и оглянулась ещё разок в дверях кухни.
        — Все убрано. Следующий раз здесь появятся люди не скоро.
        Куртка со вчерашнего дна ждала её на комоде под лестницей. Маша надела её и обхватила руками огромную коробку с подарком для сестры.
        — Главное не забудь!  — засмеялся Макс, встретив её у задней двери,  — подожди, медведя мы положил на заднее сиденье, а в багажник — наши вещи.
        Девушка помогала грузить тяжелые сумки и удивлялась.
        — Тебя пропустят в самолет с таким багажом?
        — В аэропорт к самолету приедут все наши. Так что эти вещи разделим на четверых.


        Макс отключил генератор и в доме погас свет. Одно нажатие кнопки на пульте, и дверь гаража бесшумно закрылась.
        — Ну, вот и все,  — тихо произнес юноша.
        — Давай посидим на дорожку.
        Они присели на ближайшей скамейке и минутку помолчали.
        — Пора,  — Макс подал девушке руку и помог подняться.
        — Давно хотела тебя спросить,  — первой нарушила молчание Мария, когда машина мягко вырулила на трассу.
        — Откуда ты так хорошо знаешь русский язык? Обычаи, приметы…
        Юноша задумался, будто вспоминал что-то.
        — Какое-то время назад с нами работал один русский… Алексей — так его звали. Он был в составе группы французов. Отличный парень! Ребята рассказывали, что нашли его умирающего в центре Сахары. Насколько помню, он был членом российской экспедиции, разыскивавшей следы потерянных городов древнего Мира. Все погибли один за другим от какой-то болезни. Он тоже был при смерти, но крепкий организм боролся. Ребята случайно наткнулись на его бездыханное тело. После выздоровления Алексей решил какое-то время пожить во Франции, чтобы получше узнать обычаи. Постепенно присоединился к деятельности нашего ордена.  — На лице юноши появилось непонятное выражение нежности.
        — Знаешь, милая, он почему-то мне нравился. Такой был веселый и жизнерадостный. Алексей неплохо говорил по-французски, но русские выражения, которые он часто при разговоре, казались мне тогда такими необычными и красивыми… В общем, я попросил его научить меня.
        — Трудно было?  — поинтересовалась девушка.
        — Первое время — довольно сложно. Но потом понемногу втянулся. Он учил меня разговорным выражениям, это не так сложно, как грамматика в русском языке. В общем, через пару лет я уже довольно сносно говорил по-русски и даже читал Пушкина в подлиннике.
        — Пушкина?
        — Не только. Толстого, Лермонтова. А Гоголь вообще меня, как это сказать по-русски — прикалывает.  — Макс засмеялся и шутливо подмигнул девушке.
        — А почему ты говоришь о нем в прошедшем времени? Что случилось с Алексеем?
        — Он пропал — немного растерянно произнес мужчина. Маша молчала. Ожидая продолжения. Макс занервничал и прибавил скорость. Деревья за окном замелькали, убегая вдаль все быстрее и быстрее.
        — Милый, успокойся, пожалуйста,  — горячая ладонь девушки опустилась на руку юноши, и он отвлекся от мрачных мыслей.
        — Ждешь продолжения?
        — Если пожелаешь рассказывать,  — девушка не хотела настаивать.
        — Алексей исчез во время одной операции. Мы перемещались в третий временной слой, чтобы спасти местных жителей от тяжелой эпидемии. Питер смог вывести вакцину и создал лекарство. Мы некоторое время прожили там. Казалось, все в порядке, но неожиданно произошло землетрясение. Жутко вспоминать. Нет, местные успели переместиться в безопасное место. Они были легкокрылыми существами. А вот наши жизни оказались под угрозой. Вход в пещеру, где находился портал, оказался почти заваленным камнями. Мы долго разбирали завал… Пошли на перемещение… А когда возвратились назад, оказалось, что Алексей пропал.
        — Что могло произойти?
        — Никто так и не понял. Питер возвращался назад, искал. Никто его там не видел. Возможно, он ошибся в выборе шифра и потерялся в пространстве… Страшно, да?
        — Жутко…
        — Это было почти восемьдесят лет назад,  — грустно закончил Макс. Маша молчала.
        — А потом я стал заниматься русским языком самостоятельно. Это оказалось соблазнительно. Подключились все мои друзья. А что из этого получилось, тебе судить.  — Мужчина взглянул на девушку, ожидая ответа.
        — Вы прекрасно говорите по-русски!  — Восхищенно ответила Мария.
        — Стоп, подожди минутку,  — Макс обратил внимание девушки на зеленую кнопку, которая загорелась на панели.
        — Пора.  — Над панелью появился сенсорный экран с множеством надписей. Макс выбрал нужную и коснулся рукой.
        — На всякий случай, закрой глаза,  — попросил он. Маша зажмурилась.
        — Открывай!  — вокруг было белым-бело от снега.
        — Опять дома,  — печально констатировала девушка.
        — Дома будешь через полчаса. Ещё есть время. Расскажи мне о своих родителях.
        — Волнуешься?
        — Это для меня впервые,  — напомнил юноша.
        — Мой папа, приятный добродушный мужчина. Он — владелец небольшой ремонтной мастерской. Автомобили ремонтирует.
        — Сам?
        — Несколько лет назад один работал. Теперь у него трое помощников. Но все равно на работе все дни напролет пропадает. Трудяга.
        — А мама?
        — Мама — это особая история. У неё маленькое кафе и кондитерский цех. Просто бредит изобретением новых рецептов пирожных и сладостей. А все вначале пытается проверить на домашних. Так что, сладостями мы не обделены.
        — Так ты в неё такая хозяйственная?!  — улыбнулся юноша.
        — Прекрати!  — девушка немного надула губы, но быстро передумала.
        — Моя сестра — любимица всей семьи. Когда познакомится с тобой поближе, постарается заставить выполнять её желания, будь осторожен.
        — Ты обожаешь свою сестру,  — добродушно констатировал Макс.
        — Она у меня одна.
        — Тебе очень повезло.
        — Брось, теперь ты тоже член нашей семьи.
        — Почти. Они об этом пока даже не подозревают. Кстати, они уже вернулись домой?
        Девушка посмотрела на дисплей телефона.
        — Папа, скорее всего уже на работе. А мама позволяет себе иногда выходные.
        — Значит, познакомимся с мамой. Говори, куда ехать.
        — Поверни налево перед городом.
        — Ты за городом живешь?  — Макс был немного удивлен.
        — В пригороде, если выразиться точнее. Наш дом очень старый. Его еще мой дедушка строил. Говорят, что он был первоклассным плотником.
        — Не понял?
        — Профессия такая, специалист по дереву. Он дом своими руками строил. Позже немного обновляли, но основа осталась прежней. Он умер несколько лет назад.  — Мария помрачнела, вспоминая дедушку, и задумчиво сказала.
        — Он всегда говорил, что я очень похожа на его маму — мою прабабушку.
        — Значит, она была красавица!
        — Не отвлекайся, почти подъехали. Поворачивай к дому.


        XXI.
        Автомобиль остановился около большого дома, обнесенного невысоким забором. Миниатюрная калитка была открыта.
        — Пойдем,  — поддержала Мария оробевшего юношу.  — Не волнуйся, я сама боюсь.
        — Успокоила,  — ехидно ответил юноша.  — Ладно, пойдем.
        Девушка уверенно шла по дорожке к дому, не выпуская руки юноши из своей.
        Дверь в дом была не заперта.
        — Это у вас семейное,  — заметил Макс. Девушка только строго глянула на него и ничего не сказала.
        — Мама, я дома!  — громко сказала Маша, снимая куртку и сапоги.
        — Пошли,  — она помогла юноше раздеться и поддержала его улыбкой.
        — Мама!  — повторила она.
        Послышались шаги, и в коридор вышла стройная молодая женщина с белокурыми локонами, небрежно собранными сзади на голове.
        — Машенька, ты уже вернулась?  — женщина увидела незнакомого юношу и замялась.
        — Мамочка, привет!  — девушка подбежала к женщине и поцеловала её в щеку.
        — Что-то случилось?  — мама немного нервничала.
        — Все в порядке, просто я решила, что хочу домой. Извини, мамочка, познакомься,  — она повернулась к молодому человеку.
        — Это Макс.
        — Добрый день, мадам,  — голос Макса был вежливым, хотя Мария уловила волнение.
        — Здравствуйте,  — вежливо, но сдержанно ответила женщина.
        — Моя мама, Людмила Евгеньевна,  — представила девушка.
        — Очень приятно.
        — Макс подвез меня домой.
        — Очень любезно с его стороны,  — женщина обратила внимание на отношение дочери к молодому человеку и решила немного смягчить интонацию.
        — Макс, проходите в комнату, чувствуйте себя, как дома. Располагайтесь. Сейчас будем чай пить,  — она ласково улыбнулась молодым людям и исчезла в кухне.
        — Пошли,  — прошептала девушка Максу,  — все отлично!
        — Думаешь?
        — Я точно знаю,  — Мария поднялась на носочки, чтобы поцеловать его в щеку,  — не нервничай!
        Они вошли в большую просторную комнату, увешанную картинами. ***** Маша присела на диван и потянула Макса за руку.
        — Иди сюда. Наш дом конечно совсем не то, к чему ты привык. Но, вот так мы и живем,  — интонация голоса показалась Максу немного виноватой.
        — Не придумывай для себя комплексы. Лучше скажи, папы точно нет дома?
        — Похоже, что нет. Это хорошо, или плохо?
        — Сам не знаю…
        — Маша — Макс услышал голос мамы и вздрогнул.
        — Подожди,  — Маша взъерошила юноше волосы и побежала на кухню.
        — Детка, может, вы есть хотите?  — заботливо спросила мама.
        — Думаю, что Макс откажется. А что есть?
        — Отбивные с картошкой.
        — Сейчас,  — девушка вернулась к юноше.
        — Есть будешь?
        — Не знаю…
        — Значит будешь. Мама, мы будем обедать,  — громко крикнула девушка, возвращаясь на кухню
        — Помочь?
        — Я сама справлюсь, не оставляй гостя одного.
        — Мам,  — тихо произнесла девушка.  — Как он тебе?
        Женщина улыбнулась
        — Очень симпатичный, и скромный. Иди,  — она буквально вытолкнула дочь.
        — Все хорошо?
        Макс был занят разглядыванием картин.
        — Моя бабушка по линии матери закончила в свое время Суриковское.
        — Что?
        — Мечтала рисовать. Подавала большие надежды. Могла стать хорошим художником. Но все бросила и уехала за мужем в Сибирь. Любовь!
        — Хорошие картины!  — похвалил юноша.
        Мама позвала к столу и удалилась. Решила не мешать молодежи обедать. Но её намерению не суждено было сбыться. Где-то хлопнула дверь и на кухню вбежала девочка.
        — Маша?  — воскликнула Ксения, но, увидела незнакомца и остановилась.
        — Привет, познакомься, это моя сестра.
        — Привет, много слышал о тебе.  — Макс хотел быть предельно вежливым, но на девочку это не произвело большого впечатления.
        — Здравствуйте,  — быстро ответила она и повернулась к сестре.
        — Уже приехала?  — голос Ксении был недовольным.
        — Конечно, ты мне не рада,  — сделала выводы Мария. Девочке стало немного стыдно.
        — Нет,  — она опустила взгляд и виновато улыбнулась.
        — Просто я думала, что ты приедешь дня через два…
        — Что ты натворила?  — сердито спросила Маша. Сестра молчала.
        — Говори.
        Ксения косо взглянула на юношу и приблизилась к сестре. Несколько фраз были сказаны сестре на ушко.
        — И только то! Глупышка!  — девушка обняла сестру и засмеялась.
        — Нет, я не буду против.  — Мария объяснила Максу, которым медленно жевал, не понимая сути происходящего
        — Бабушка каждому из внуков готовит подарки к празднику. Какие-нибудь сувениры и сладости. Так вот моя любимая сестра успела съесть свои сладости и уплела то, что предназначалось для меня.
        Ксения стояла тут же, виновато глядя в пол.
        — Маме не говори,  — попросила девочка сестру.
        — Ни слова,  — пообещала Маша.
        — Кстати, у нас для тебя есть подарок. Он в машине.
        Девочка бросилась к окну и восхищенно воскликнула.
        — Крутая машина!
        — Пойдем за подарком?  — предложил Макс.
        Девочка переглянулась с сестрой и та утвердительно кивнула.
        — Пойдем,  — она бросилась одеваться и торопливо натягивала на голову шапку.
        — Куртку надень,  — заботливо посоветовала юноше девушка,  — мороз.
        — Помню.
        Когда хлопнула входная дверь, мама вышла из своей комнаты.
        — Мама, смотри,  — девушка стояла у окна и наблюдала за происходящим на улице. Пока Макс доставал из машины коробку с игрушкой, Ксения с любопытством пыталась заглянуть ему через плечо. Но, увидев огромного медведя, она восхищенно захлопала в ладоши и запрыгала вокруг юноши.
        — Удивила?  — спросила Маша маму, стоящую рядом.
        — Сама видишь. Сколько он стоит?
        — Не знаю, и ты не спрашивай. У Макса нет ответов на эти вопросы.
        — Тебе не кажется это подозрительным?  — встревожено спросила мама.
        — Когда ты познакомишься с ним поближе, перестанешь сомневаться.
        — Что же, если ты настолько в нем уверена…  — мама прекратила расспросы.
        Девочка вбежала в дом, радостно крича.
        — Мама, смотри, какой медведь. Помоги,  — вдвоем они вытащили игрушку из коробки. Медведь расположился на диване, весело поглядывая на присутствующих.
        — Как мне его назвать?  — Ксюша оглянулась и посмотрела на Макса, который внес в дом вещи Марии.
        — Назови его Тедди,  — не задумываясь, ответил он.
        — Отлично, Тедди! Пошли в комнату, Тедди.  — девочка торжественно понесла медведя к себе. Уже в дверях она обернулась.
        — Спасибо вам!
        Макс взглянул на часы и прошептал девушке.
        — Мне пора.
        — Уже?  — с ужасом переспросила Мария.
        — До Парижа далеко,  — напомнил юноша о своей поездке.
        — Да, конечно,  — слезы навернулись на глаза, и пришлось глубоко вздохнуть, чтобы успокоиться.
        — Не плачь, Помни, я всегда с тобой.  — Макс коснулся кулона, висящего на груди девушки.
        — Да. Не буду плакать,  — только, чтобы не расстраивать Макса,  — подумала девушка.
        — Хотя бы для этого,  — поддержал юноша, прочитав её мысли. Девушка не стала возражать.
        — Мама, Максу пора уезжать.
        — Очень жаль. Детка, пойди, приготовь молодому человеку в дорогу небольшой гостинец.
        — Не отказывайся,  — прошептала девушка и удалилась.
        — На самом деле, мне очень жаль, что вам нужно уже уезжать,  — мама хотела показать, что это не простые слова вежливости,  — После долгой дороги просто необходим отдых.
        — Спасибо, мадам, но мне пора. Завтра мне необходимо быть в другом месте. Билет на самолет уже куплен. Дела не ждут.
        — Я понимаю.
        — Но прежде, я хотел бы с вами поговорить,  — юноша немного замялся, подыскивая слова для начала разговора. Женщина ждала, спокойно глядя на молодого человека.
        — Уважаемая Людмила Евгеньевна. С вашей дочерью, Марией, я знаком совсем недавно. Но успел заметить, что она очень хорошая девушка… хотел бы просить у Вас, позволения… Не будете ли вы против, если я иногда буду навещать вашу дочь?
        Макс нервничал, стараясь быть предельно вежливым и кратким. Но женщина все поняла.
        — Не часто встретишь сегодня молодого человека, который бы просил у родителей разрешения встречаться с девушкой. Приятно слышать, что я ещё могу сказать. Я не против ваших визитов. Естественно, пока моя дочь будет желать этого.
        — Очень благодарен вам, мадам,  — Макс вежливо поклонился и поцеловал маме руку. Изумлению женщины не было предела, но она смогла сдержаться.
        — Рада с вами познакомиться.  — С нежной улыбкой сказала женщина. В комнату вошла Маша. В руках у неё был довольно увесистый сверток.
        — Это для тебя, угостишь друзей,  — многозначительно сказала девушка.
        — Обязательно,  — утвердительно ответил мужчина.  — Большое спасибо.
        Макс надел куртку и попрощался с новыми знакомыми.
        — Провожу тебя,  — девушка вышла вслед за юношей. Она положила сверток со сладостями на сиденье
        — Мамина выпечка на самом деле просто объеденье. Это русский обычай — давать с собой гостинцы. Не обижайся.
        — О чем ты, спасибо огромное. Твоя мама такая красавица! И милая очень! Мне пора.
        Прости.
        — Пока,  — девушка хотела поцеловать Макса, но тот строго предупредил.
        — За нами наблюдают через окно.
        — Мама?
        — И сестра тоже. Ладно, целую тебя, люблю, больше жизни.
        — Уже скучаю. Звони мне, когда сможешь. Когда вернешься?
        — Не знаю. Может недели через две.
        — Так долго?  — девушка была расстроена.
        — Помни, у нас с тобой ещё вся жизнь впереди.
        — Буду помнить. Пока. Поезжай, а то опоздаешь.
        Машина мягко вырулила на дорогу и, негромко посигналив, тронулась с места.
        Девушка помахала Максу рукой, стараясь сдержать навернувшиеся слезы. Через минуту автомобиль совсем скрылся из вида, и Мария вернулась в дом.
        — Когда он приедет снова?  — с интересом спросила Ксения, встретив сестру у дверей.
        — Он уезжает в командировку, далеко и надолго,  — грустно ответила Маша.
        — Как только Макс сможет, он обязательно приедет,  — не совсем было понятно, для кого из дочерей мама это сказала. Он её слова не оставили равнодушной обеих.
        — Это хорошо,  — спокойно ответила младшая и побежала к себе в комнату.
        — Почему ты так думаешь?  — спросила Маша.
        — Он просил у меня разрешения на посещение нашего дома,  — торжественно ответила мама.  — Удивительный молодой человек. Сразу видно, что родители воспитали его достойным человеком.
        — Мама, его родители давно умерли.
        — Какое горе!  — мама расстроилась не на шутку,  — бедный мальчик!
        — У него хорошие приемные родители. Макс много рассказывал о них.  — Маша подумала, что стоит немного рассказать о молодом человеке. Мама не будет так переживать о его надежности.
        — Он мне понравился,  — мама обняла девушку и поцеловала в лоб.  — Все будет хорошо, не расстраивайся. Время летит очень быстро.
        — Справлюсь,  — Маша решила не выставлять на показ свои переживания, а держаться стойко.  — Мама, я немного устала, пойду, отдохну.
        Девушка вошла в свою комнату и стала разбирать вещи. На дне чемодана лежал драгоценный плеер. Девушка дотронулась до медальона на груди и прошептала.
        — Будь острожен, любимый. Я всегда помню о тебе. Возвращайся поскорее.
        Мелодия на телефоне сообщила о входящем сообщении.


        Люблю! Не скучай, счастье мое, Машенька!
        Твой навеки!…


        Макс ехал по холодной безжизненной трассе, не замечая, что набирает скорость. Боль в груди нарастала. Он не хотел расставаться с Машей даже на минуту. Но долг заставлял его уезжать — уезжать на другой конец света.
        — На какое время придется там задержаться?  — спросил сам себя юноша. Он ответа не мог дать никто. Тоска по любимому лицу Марии вновь напомнила о себе. Макс немного притормозил и достал телефон. На маленьком экране высветился знакомый образ — фото девушки, сделанное в день их знакомства. Макс смотрел на неё несколько секунд, а затем стал быстро нажимать кнопки телефона, шевеля губами. Он писал Маше CМС. Мелодичный сигнал сообщил, что послание дошло до адресата. Молодой человек убрал телефон в карман и продолжил путь. На лице замерла таинственная улыбка.
        Негромкий сигнал и зеленая лампочка сообщили, что автомобиль приближается к точке перемещения. Макс нажал несколько кнопок на появившейся панели и замер. Через мгновение он оказался на дороге, ведущей к дому в Квадро.
        — Первая часть удалась,  — облегченно вздохнул он.  — Теперь осталось совсем немного. Проехав по знакомой территории около полукилометра, мужчина развернул автомобиль.
        — Так,  — настраивал он себя,  — Теперь в Париж. Легкое нажатие на педаль, и «Вольво» сорвался с места и устремился вперед, набирая обороты. Вот и точка отсчета. Опять загорелась зеленая кнопка. Юноша нажал необходимую кодовую комбинацию.
        — Франция!  — восхищенно сказал он через миг, оглядывая окрестности.  — Здравствуй, Родина моя! Знакомый французский говор!
        Макс, прожил уже много лет в Квадро. Он привык к тем местам, климату и природе. Но тоска по родной земле иногда все же давала о себе знать. Особенно в такие моменты, как этот.
        Дорога заняла не больше часа. Скоро впереди показался небольшой городок, пригород Парижа. Юноша уверенно вырулил на узенькую улочку и остановился около небольшого, но красивого особняка. В окнах первого этажа горел свет.
        — Уже здесь!  — улыбнулся Макс, сворачивая с проезжей части к воротам. Кованые решетки автоматически открылись и автомобиль, мягко шурша шинами по гравию, подъехал к гаражу. Автоматика на гаражных воротах сработала так же безотказно и бесшумно. Через минуту «Вольво» уже стоял в просторном боксе, рядом со знакомым «Мерседесом» Марка. Макс захватил с собой сверток со сладостями — гостинец от Машиной мамы, и вышел через боковую дверь. Он оказался в темном, узком коридоре. Дверь была заперта.
        — Сюрприза не выйдет, с сожалением подумал юноша, набирая телефон Марка.
        — Добрый день, мальчик мой,  — мягкий голос друга приветствовал юношу.  — Где ты?
        — Пытаюсь попасть в собственный дом. Заднюю дверь открой, пожалуйста.
        — Ох, прости, сейчас…
        Через несколько секунд щелкнул замок и дверь распахнулась.
        — Машинально закрыл, извини…, - мужчины дружески обнялись, тепло приветствуя друг друга.
        — Как добрался? Устал?
        — Все нормально. Немного устал.
        — Я кое-что купил по пути. Приготовил легкий ужин, и даже десерт. Пойдем, перекусим.  — Марк не очень любил готовить. Делал это крайне редко и сейчас хотел, чтобы его труд был оценен.
        — Только десерт и чай, если ты не против,  — попросил молодой человек.
        — Ты не голоден?  — удивился Марк. Макс немного помедлил с ответом. Он опустил голову, и смущенно ответил.
        — Я обедал у Марии. Решил познакомиться с родителями.
        — Молодец!  — Марк дружески похлопал собеседника по плечу,  — мужской поступок. И как тебя встретили?  — вопрос не был простым любопытством. Молодой человек услышал в голосе неподдельную заботу. Но в тот же момент Марк извинился.
        — Прости, я не имел права вторгаться в твою личную жизнь.
        Макс стеснительно улыбнулся
        — Ну что ты, мне обязательно нужно с кем-то поговорить. Ты взрослый опытный мужчина…
        — Проблемы?  — Марк прервал философские рассуждения Макса.
        — Ничуть, все хорошо. Даже слишком. У Маши очень хорошая семья. Мама — очень приятная и умная женщина,  — юноша задумался Он медленно пил принесенный чай, вспоминая недавние события
        — У Маши есть младшая сестра — очаровательная девочка.
        — Ты ей понравился?  — Макс только кивнул в ответ.
        — А мама как к тебе отнеслась?
        — Довольно спокойно, даже покормили,  — похвастался молодой человек.
        — Это хороший знак.
        — Я попросил у мамы разрешения на посещение их дома…  — медленно произнес Макс,  — как думаешь, правильно поступил?
        — Что тебе ответили?  — с тревогой в голосе спросил Марк. Макс слабо улыбнулся и успокоил друга.
        — Мама не против.  — Марк облегченно перевел дыхание.
        — Сынок, ты меня до стресса доведешь,  — юноша весело засмеялся, откинувшись на спинку стула.
        — Прекрати, где наша не пропадала. Все будет нормально.  — Он строго посмотрел на приятеля.  — Ешь, ужин остывает.
        Марк замолчал и стал ловко орудовать вилкой в тарелке. А Макс взял кусок яблочного пирога и от души похвалил повара.
        — Шарлотка — просто объедение. У тебя талант, друг мой,  — мужчина довольно улыбнулся, прожевывая котлету, и замахал головой.
        — Ты вгоняешь меня в краску. На самом деле я просто немного соскучился по вас. Решил отметить встречу. Жаль, что Линда с Питером приезжают только завтра.
        — Кстати, как ты отдохнул?  — Юноша оживился, предугадывая живописный рассказ. Так и случилось. Марк округлил глаза и восторженно всплеснул руками.
        — Отдых был отличным. Яркое солнце, чистый воздух, горячее синее море… и масса красивых девушек! Что ещё нужно для счастья! Я провел на воде большую часть времени. Блаженство!
        — Ты загорел,  — подтвердил слова собеседника юноша.
        — Заметно?  — Макс кивнул в ответ.
        — Зря ты со мной не поехал.
        — Я не жалею, что вместо солнечного берега моря оказался в снежной и морозной Сибири.
        — Ах, да, прости. Я не привык ещё, что теперь только я остаюсь одиноким странником.
        — Марк, что ты хочешь от меня?  — молодой человек почувствовал, что начинает раздражаться.
        — Прости, я нисколько тебя не упрекаю. Это была неудачная шутка, не более того. На самом деле я очень рад за тебя. Мария, очень хорошая девушка.  — Макс немного успокоился.
        — Знаешь, как её зовут домашние?  — поинтересовался он у Марка, предугадывая отрицательный ответ.
        — Как?  — в голосе послышалось неподдельное любопытство.
        — Машенька!  — Макс немного растягивал гласные, придавая имени певучесть.
        — Красиво!  — Марк задумчиво откинулся назад, повторяя.  — Машенька.  — Знаешь, все-таки русский язык очень образный и красивый.
        — Согласен.
        Ужин был закончен. Макс быстро собрал посуду и помыл её.
        — Забыл спросить,  — окликнул он Марка, разместившегося на удобном диване в гостиной.  — ключи ты взял у соседки?
        — Да, услышав твое имя, женщина передала ключи без лишних вопросов.  — мужчина усмехнулся.  — умная у тебя соседка.
        — Просто четко следует инструкциям,  — отпарировал юноша.
        Он навел порядок на кухне и вышел, щелкнув выключателем. Марк смотрел телевизор, найдя спортивный канал.
        — Пойдешь отдыхать?  — поинтересовался он, глядя на уставшего юношу.
        — Да, поднимусь наверх.
        — Я занял комнату для гостей справа, ты не против?
        — Конечно, ради бога. Спокойной ночи.
        Макс не спеша, поднимался по лестнице, оглядываясь вокруг. Он купил этот особняк совсем недавно, лет пятнадцать назад. Это произошло спонтанно, под влиянием очередного приступа ностальгии. Тогда он рассчитывал, что будет чаще приезжать во Францию, имея собственный дом. Но дела не позволяли желаниям исполняться. Хотя несколько раз в год Макс все же выбирался сюда на отдых. Иногда дом просто служил "перевалочной базой" для их команды при переездах. Мужчина нанимал кого-нибудь, чтобы присматривать за домом. Так он был спокоен за сохранность и целостность особняка. Последние пять лет этим занималась мадам Клинсе — женщина, живущая по соседству. Она присматривала за домом и изредка прибиралась. Оплата счетов осуществлялась ежемесячно со счета в банке. Поэтому дом всегда был в идеальном порядке, а у местных властей не возникало проблем с постоянно отсутствующими хозяевами.
        Юноша прошел по длинному коридору и открыл дверь спальни. Это была просторная и уютная комната, отделанная в сине-голубых тонах, которые успокаивали Макса. На ходу мужчина снял толстый свитер, и пошел в ванную. Горячий душ позволил расслабиться и успокоиться. Казалось, он смыл ненужные мысли и воспоминания о произошедшем в последние дни. Только сейчас Макс почувствовал, насколько вымотался за это время.
        — Такие частые переезды забирают слишком много энергии. Но на восстановление пока нет времени. Значит, нужны положительные эмоции.  — решил для себя юноша. Он выключил воду, накинул на себя огромное полотенце. Подойдя к окну, он невольно вспомнил красоту зимней сибирской ночи, которую ему посчастливилось увидеть.
        — Белые равнины спят во мгле ночной****
        Огромная кровать, стоящая посередине спальни, манила к себе. Юноша быстро надел пижаму и забрался под одеяло. Глаза немедленно закрылись, унося Макса за многие километры в знакомый дом, где ему были бы рады всегда. Маша, которая приснилась ему, весело улыбалась и бежала на встречу по большой зеленой поляне. Солнце, ярко светившее вокруг, путалось в её волосах. Странно, но она казалась немного старше, чем семнадцатилетняя девушка. Но Макс не принял этого во внимание, он просто был счастлив видеть любимое лицо, пусть хотя бы во сне. Мария, приблизилась настолько, что её образ растворился в тумане и исчез. Остаток ночи юноша спал без сновидений.
        .


        **** ехал по широкой, ровной магистрали, ведущей к Парижскому аэропорту. Мужчины оставили машину на стоянке. Макс оплатил место за три недели.
        — Должны управиться,  — предположил он, оценивая планы на будущее время. Носильщик помог выгрузить огромные сумки со снаряжением и покатил тележку к входу.
        Юноша позвонил друзьям.
        — Привет, Питер.
        — Привет, приятель! Как дела?
        — Нормально. Мы в аэропорту. Вы когда приедете?
        — Через сорок минут. Пообедайте пока. До самолета ещё час, мы успеваем.
        — До встречи.
        Макс, не торопясь, шел по огромным залам, обдумывая свою жизнь.
        — Ещё вчера в это время разговаривал с любимой девушкой, находясь на другом конце материка. А теперь, собираюсь, бог знает куда, чтобы спасать снежного человека. Расскажи кому, сочтут за ненормального!  — мужчина улыбнулся своим мыслям.
        — Максимилиан!  — мальчик, мой!  — Марк уже изучил данные на табло и вернулся к своему спутнику.
        — Наш самолет вылетает по расписанию. Времени достаточно. Чайку попьем?
        — Пошли,  — мужчины отправились в кафе. ****


        Спустя два часа юноша спокойно дремал, находясь на высоте в несколько километров. Путь был длинным, и он решил посвятить это время отдыху. Тем более, что в противном случае, ему пришлось бы пересказывать Линде историю посещения Машиной семьи. Это было бы уж слишком для его и без того тоскующего сердца.
        Макса разбудил голос, звучащий из динамика.
        — Уважаемые пассажиры, наш самолет готовиться совершить посадку в аэропорту Дели, просим пристегнуться….
        — Проснулся?  — Линда обернулась к юноше.
        — Кажется,  — неопределенно ответил он. Он монотонного гула самолета немного побаливала голова.
        — Выглядишь озабоченным,  — сказала женщина,  — ничего не ответив, он лишь пожал плечами.
        — Мы надолго?
        — Пока не знаю. На месте сориентируемся. А сегодня Георг обещал встретить и разъяснить обстановку.
        — Понятно,  — разговаривать не хотелось. *****


        К полуночи команда разместилась в номерах отеля. Макс, перебивший сон во время полета, слонялся по комнате, не в силах заснуть.
        — Нервничаешь?  — сквозь сон спросил Марк.
        — Нет, все нормально, спи.  — юноша вернулся к кровати, и чтобы не мешать другу, прилег. На столике лежала стопка материалов, принесенных Георгом. Макс включил лампу и повернулся к свету, чтобы почитать.****


        Снежные просторы приводили в восторг. До самого горизонта, сколько хватало глаз, простиралась ослепительно белая пустыня. Кое-где проглядывали серые углы скал, укрытых снежными шапками.
        — Где они?  — негромко спросил Питер. Макс сосредоточился, стараясь услышать мысли главы семейства Йети. Через несколько минут он почувствовал смутное колебание мыслей к западу от ближайшей горы.
        — Леонардо, это Макс, Помнишь меня?  — юноша старался, чтобы мысли были простыми и понятными. Скоро он услышал ответ.
        — Рад слышать тебя, Макс. Идем.
        — Они идут. Скоро будут здесь,  — молодой человек сообщил спутникам об удавшемся сеансе связи.
        — Сколько их?  — поинтересовался Георг. Макс пожал плечами.
        — Скоро узнаем. Ждать пришлось совсем недолго. Минут черед десять на горизонте показались несколько маленьких точек, стремительно приближающихся к людям.
        — Я не один.  — Макс мысленно предупредил Леонардо.  — это друзья.
        — Они не берут на вылазки малышей.  — Линда рассматривала подходивших Йети в бинокль.
        — Это очень предусмотрительно.  — Молодой человек очень переживал за группу жителей вечных снегов.
        Метрах в двадцати от прибывших Йети остановились. Их было пятеро. Глава семейства — Леонардо выступил вперед. Он был крупным самцом ростом около двух с половиной метров. Его тело было полностью покрыто длинной густой шерстью темно-серого цвета. На лице сквозь шерсть проглядывали ясные, немного любопытные глаза, широкие ноздри и крупные черные губы. Он сделал несколько шагов вперед и тоже остановился. Взгляд Леонардо был устремлен на Макса. Мужчина улыбнулся доброй открытой улыбкой и мысленно приветствовал старого знакомого.
        — Давно не виделись, друг!
        — Друг!  — Йети нравилось это обращение, и Макс знал об этом. Нельзя похвастаться большим количеством друзей, живя в безлюдной снежной пустыне.
        — Как дела?  — снежный человек негромко застонал и закрыл лицо огромными волосатыми руками.
        — Мы пришли, чтобы помочь.  — Макс сделал несколько шагов к Йети и дотронулся рукой до его лохматого плеча. Леонардо немного оживился. Он притих и, как ребенок, взглянул на Макса сквозь растопыренные пальцы. Во взгляде почувствовалось любопытство.
        — Знаешь, как помочь?  — услышал юноша мысли зверя.
        — Нам нужно знать, что происходит.  — ответил он. Леонардо с готовностью закивал огромной лохматой головой и улыбнулся, обнажив два ряда белоснежных зубов.
        — Поговорим?  — Йети был согласен, рассказать о проблемах семьи.
        — Пойдем,  — Макс помахал великану, предлагая следовать за ним. Леонардо на какое-то мгновение замялся, поглядывая на группу незнакомых людей.
        — Они наши друзья,  — медленно и уверенно повторил Макс. Самец решился. Он что-то сказал своим спутникам, стоящим поодаль, и двинулся следом за юношей. Команда вступила в переговоры. Макс мысленно задавал Леонардо вопросы, интересующие вновь прибывших, и озвучивал ответы.
        Тем временем Линда рассматривала остальных Йети, стоящих в сторонке и с опаской переговаривающихся. Это были существа разного роста, а значит и возраста. Даже на первый взгляд они сильно различались по цвету шерсти. Двое из них имели такой же окрас, как и Леонардо. Но ещё одна пара Йети, державшихся вместе, была намного светлее спутников. Их шерсть казалась скорее голубой с небольшим пепельным налетом. Они вели себя намного скромнее, чем остальные. Выглядели даже немного напуганными.
        — Это женщины, наверное, младшее поколение,  — пришла к выводу Линда.  — Довольно симпатичные. Она уже встречалась несколько раз с членами семьи Йети. Первое впечатление было схожим с приступом страха. Но, постепенно, познакомившись с Леонардо, понаблюдав за другими, Линда изменила свое мнение об этих существах. При их огромном росте они оказались довольно миролюбивыми, добродушными и любознательными. Жена Леонардо — Аделаида, даже подружилась с Линдой во время прошлой их встречи. Но сейчас в группе пришедших её не оказалось.
        Негромкие гортанные звуки, издаваемые членами семьи, были не понятны женщине. После недолгого наблюдения, Линда заметила, что речь их вполне связная. Она решила рискнуть и сделала несколько шагов по направлению к группе.
        — Привет,  — сказала она, громко и четко. Йети замолчали и настороженно посмотрели на женщину. Линда достала из кармана толстой меховой куртки несколько маленьких конфеток и предложила им. Реакции не последовало. Женщина развернула обертку у одной и медленно положила себе в рот.
        — Вкусно,  — женщина широко улыбнулась, изображая удовольствие.
        — Хочешь?  — предложение было адресовано самому крупному самцу. Он слегка замялся, поглядывая на отца, беседующего чуть поодаль с мужчинами. Линда насмелилась. Она развернула обертку и, положила конфету на обертке в свою ладонь. Протянутая рука была очень мала, по сравнению с лапами Йети. Но он сумел ухватить маленькую конфетку, не затронув руки Линды, и быстро засунул себе в рот. Остальные со страхом и любопытством наблюдали за происходящим. Вкус сладости понравился. Он довольно чмокнул и что-то быстро сказал спутникам. Те наперебой загалдели, если хриплые рыки можно было назвать таким словом, и двинулись вперед. Линда почувствовала некоторую робость. При желании, она растопчут её, как щепку. Но Йети оказались довольно вежливыми. Первыми подошли «дамы». Линда быстро развернула конфеты и повторила те же движения, что и в первый раз. Ловкие пальцы Йети быстро подняли конфету с ладони и сунули в рот. Следующий раз повторилось то же самое. Через две минуты все четверо с наслаждением посасывали сладкие леденцы, благодарно глядя на женщину. Кажется, контакт начинал налаживаться. Линда сделала второй
шаг. Она показала на себя пальцем и громко произнесла несколько раз.
        — Я, Линда,  — затем она подошла к самому смелому самцу и ещё раз сказала
        — Я, Линда, а ты?  — она указала рукой на него. Тот был крайне удивлен, но вероятно, понял вопрос. Хриплым, гортанным голосом он произнес несколько непонятных звуков. Линда задумалась, мысленно преобразовала услышанное на свой лад, и произнесла
        — Альберт,  — это немного походило на те звуки, что произнес самец. Имя понравилось молодому Йети. Он довольно закивал головой, давая согласие. Возможно, он хотел сказать что-то ещё женщине, но, бросив короткий взгляд на разговаривающих мужчин, отступил. Линда оглянулась, компания приближалась.
        — Альберт либо боится отца, либо уважает,  — подумала женщина, оценивая реакцию недавнего собеседника.
        — Все плохо,  — озабоченно сказал Макс.  — Браконьеры похитили двоих детей. А самое страшное — они похитили и Аделаиду с трехлетним малышом на руках. Одного малыша буквально вырвали из-под носа у бандитов. Но он был под действием снотворного. Теперь Леонардо жалуется, что ребенок болен. Питер согласился его посмотреть.
        — Но он же не ветеринар!  — Линда забеспокоилась за мужа.
        — Он справится. Тем более, что мы поедем все. Ты с нами?
        — Конечно.
        Мужчины вытащили из вертолета два снегохода и прицепили сзади санные тележки.
        — Йети почти не выходят из пещеры, опасаются. Мы решили отвезти им продовольствие,  — объяснил Питер свои действия женщине. Макс опять общался с Леонардо.
        — Он опасается, остальных членов семьи напугает их приближение. Он решил пойти вперед и предупредить. Нас проводит сын Леонардо.  — юноша проследил за взглядом главы семьи. Он указал на недавнего собеседника Линды.
        — Альберт,  — представила женщина молодого Йети.
        — Вы нашли общий язык?  — удивился Макс.
        — Только представились друг другу.  — успокоила его Линда. Питер прервал их диалог.
        — Нужно торопиться. Путь не близкий. А проблема, судя по всему, серьезная.
        Пока мужчины перетаскивали из вертолета мешки с продуктами и укладывали их в сани, Линда провожала взглядом группу удаляющихся Йети. Они стремительно, но одновременно с этим легко передвигались по безжизненной пустыне, совершая огромные прыжки через снежные сугробы так легко, как будто преодолевали едва заметные неровности.
        — Очень сильные существа,  — подумала о них женщина.  — Только огромное великодушие и миролюбие могли сыграть над ними такую злую шутку, как та ситуация, в которой они оказались сейчас.
        Линда помогала укладывать вещи, продолжая размышления о жизни Йети.
        — Наверное, только такое добродушие позволило этому виду до сих пор выжить в огромном и жестоком мире. Они не вторгаются в жизнь людей, и не хотят ответного вторжения. Только и всего.
        Все время, которое было затрачено на сборы, Альберт стоял чуть поодаль, и с любопытством наблюдал за людьми. Макс невольно услышал его мысли, которые заинтересовали юношу. Он подошел чуть ближе и мысленно спросил.
        — Альберт, ты знаешь, кто виноват в ваших бедах?  — Йети занервничал и оглянулся вслед ушедшей семье.
        — Тебя никто не обидит. Мы хотим вам помочь,  — молодой человек постарался успокоить.  — расскажи, что ты знаешь.
        Мысли молодого Йети были сбивчивыми и немногосложными.
        — Виноват «чужой». Жили спокойно, пока он не пришел. Все думают, что он хороший, но Альберт знает, все беды от «чужого».
        — Кто такой чужой. Он с вами живет?  — Макс заинтересовался новыми подробностями. Леонардо о «чужом» не говорил.
        — В пещере с нами живет.  — Альберт нетерпеливо всплеснул руками и покачал головой.  — Джулия его выбрала.
        — Джулия, твоя сестра?  — Йети закивал головой. Он был намного удивлен, что Макс так хорошо знаком с его семьей.
        — У них маленький Пипо.  — Макс улыбнулся.
        — Показывай дорогу, на месте разберемся,  — юноша дружески похлопал собеседника по огромному волосатому плечу, но тут же отстранился. Если бы Альберт захотел повторить его действия, то Максу пришлось бы плохо. Но Йети был так смущен вниманием к нему, что спокойно отреагировал на жест мужчины.
        Члены команды заняли места на снегоходах, и Альберт не спеша, двинулся вперед, показывая дорогу.
        — Узнал что-то новое?  — спросил Марк, сидящий позади Макса.
        — У них в семье появился новичок. Леонардо не говорил об этом. Джулия, сестра Альберта, выбрала его в мужья. И парень, кажется, просто ревнует. На месте разберемся. В путь!  — Макс повернул рычаг газа, и снегоход стремительно сорвался с места, оставляя после себя огромное облако снежной пыли.
        Благодаря Альберту путь оказался совсем не опасным. Они удачно миновали самые большие заносы и разломы. Через сорок минут показались небольшие горы, которые были знакомы Максу. У подножия горы был вход в большую пещеру. Леонардо встречал гостей у входа. Вокруг беззаботно сновали семь малышей разных возрастов. Хозяин пригласил их войти. Питер захватил чемодан с медикаментами и настороженно ступил в полумрак пещеры. Но внутри оказалось не так холодно, как на улице. Пещера была довольно просторная, как бы разделенная на несколько небольших комнат. Обстановка была небогатая. Только своеобразные топчаны, на которых вероятно спали члены семьи. В глубине на большой шкуре лежал маленький Йети. Около больного сидел взрослый самец, который сильно отличался от остальных. Окрас его меха был темно-синим. Длина шерсти, как показалась Максу, была намного короче, чем у остальных Йети. Даже черты лица отличались от грубоватых лиц Йети. Взгляд был намного разумнее и рассудительнее. При виде людей вошедших в пещеру, он очень встревожился и постарался прикрыть своим телом больного.
        — Это он?  — мысленно просил Макс стоящего рядом Альберта. Тот кивнул. Леонардо провел Питера к ребенку, а Макс смело подошел к незнакомцу и дотронулся до его руки.
        — Хочу поговорить. Как тебя зовут?  — юноша сосредоточился, стараясь поникнуть в мысли «чужого». Но он на удивление быстро отреагировал на попытку.
        — Если смогу помочь. Меня зовут Нико.
        Уровень развития мышления у Нико находился на более высоком уровне, чем у остальных Йети. Он мыслил образными фразами, а не односложно, как Леонардо.
        — С ним будет намного легче общаться,  — пришел к выводу юноша и стал задавать вопросы. Беседа продолжалась почти час. За это время Питер успел обследовать больного.
        Линда, находившаяся рядом, обеспокоено следила за мужчиной.
        — Что-то серьезное?
        — В общем-то, да. Доза снотворного оказалась слишком большой для детского организма. В итоге — отравление. Нужно бы проколоть витамины. Но,  — он вопросительно посмотрел на Леонардо.  — не знаю, смогу ли это сделать.
        — Позову Макса.  — Линда окликнула юношу.  — Поговори с Леонардо. Ребенку необходимо сделать укол. Истощенному организму нужны витамины.
        Макс смог договориться с отцом. Нико и Леонардо чуть придержали малыша, пока Питер делал укол. Ребенок оказался стойким и терпеливым. Он закусил черную губу и зажмурился, но кричать не стал.
        — Вот и все.  — Питер ласково заговорил с больным,  — скоро тебе станет лучше. Мы привезли много вкусностей. Будешь есть фрукты и сгущенку, скоро поправишься.
        — Как они смогут открыть сгущенку?  — женщина недоумевала.
        — Я объясню Нико, а Питер пусть показывает.  — Макс решил, что «чужой» справится с этим лучше кого бы то ни было. И в самом деле, Нико повторяя движения Питера, ловкими пальцами потянул за кольцо. Металлическая крышка мягко открылась, распространяя по пещере ароматный запах. В глазах больного ребенка промелькнуло любопытство.
        — Хочешь?  — Питер взял в руки ложку и дал ребенку попробовать. Малыш далеко высунул длинный розовый язык, слизывая вкусную густую массу. Его мордочка изобразила неподдельное удовольствие.
        — Вкусно, да? Будешь кушать это каждый день и скоро поправишься. Пойдешь гулять, будешь играть с другими.  — Питеру доставляло удовольствие говорить с ребенком.
        Малыш не понимал значения слов, но доброта, исходившая от мужчины, понравилась ему. Он добродушно улыбнулся, дотронувшись лохматой ручонкой до лица Питера.
        — Ты ему понравился,  — улыбнулась Линда.
        — Это хорошо. Они должны доверять нам.  — Питер собрал в чемодан приборы и инструменты.  — Марк закончил разгрузку провианта? Нам пора возвращаться, скоро стемнеет.
        Люди пообещали возвратиться на следующий день.
        — Постараемся разработать план действий,  — сказал на прощание Макс. Друзья заторопились назад к вертолету. Альберт проводил их в обратный путь. Линда помахала Йети на прощание, залезая в вертолет. Он стоял, с ужасом глядя на взлетающую машину. Но не посмел показать свой страх людям и убежать прочь…
        — Итак,  — спросил Георг, когда вся команда собралась за столом ресторана, чтобы поужинать.  — рассказывайте, что узнали, как будем действовать?
        — Самый проинформированный среди нас Макс,  — Линда перевела взгляд на юношу.
        — Так. Поужинать вы мне не дадите?  — с некоторой иронией спросил тот.
        — Договорились, перенесем разговор.  — Георг был очень любопытен от природы. И подождать ещё полчаса для него стало настоящей пыткой.
        Ужин закончился. Кофе и фрукты было решено заказать в номер. И вся компания скоренько перебралась в комнату Марка и Макса.
        — Заседание объявляется открытым,  — с легкой иронией сказал Марк, усаживаясь в кресло.  — рассказывай, Макс. Юноша, не торопясь, чистил мандарин, разжигая любопытство присутствующих.
        — Начнем с самого начала. Дней семь назад на семью Леонардо было совершено первое нападение. Браконьеры, имеющие в своем распоряжении вертолет и современное оружие, стреляют в детенышей Йети снотворным. А потом, обездвиженных, их подбирают и увозят. Так им удалось захватить двоих. Попытка захвата третьего была пресечена Леонардо. Он рискнул жизнью, чтобы спасти ребенка. Как его состояние, Питер расскажет лучше.
        Взоры устремились к Питеру. Тот был очень немногословен.
        — Жить будет. Плохо только, что нападение браконьеров стало для ребенка большим стрессом. Потребуется время, чтобы он все забыл и успокоился.
        Макс продолжал.
        — Плохо то, что кроме малышей браконьерам удалось украсть Аделаиду. Она не могла быстро бежать с малышом на руках. Таким образом, за несколько дней в руках бандитов оказалось уже четверо Йети. Нужно торопиться, вряд ли браконьеры остановятся на достигнутом.
        — Это одна сторона проблемы,  — подвел итог Марк.  — А что там говорил Альберт про какого-то «чужого»?
        — Видели молодого Йети, сидящего рядом с больным малышом?  — Макс на секунду замолчал, интригуя собеседников,  — он мне кое-что поведал… Словом, это отдельная история, не имеющая к нашему происшествию никакого отношения. Хотя?..
        — Зовут его Нико. Он не местный. Детство его прошло далеко. Как он рассказывает, в стране, где он родился, вечное лето. Огромные деревья, достающие макушками до неба, чистейшие полноводные реки, изобилующие рыбой и другой живностью. Словом, райский уголок! Их племя было довольно многочисленным. Жизнь была спокойной и размеренной. Но, однажды к ним пришли люди. Первое время они притворялись друзьями. Говорили, что изучают жизнь племени Тети. Осматривали каждого, в том числе и Нико. Но, постепенно, среди народа стали происходить странные вещи. Исчезали дети, маленькие Тети.  — Макс замолчал, переводя дух. Он задумчиво положил в рот несколько долек мандарина. Друзья терпеливо ждали продолжения.
        — Нико был единственным детенышем в семействе. Его мать была ещё молода, и Нико был её первенцем. Но в других семьях детей было помногу. Нико очень дружил с Паско — ровесником и соседствующего клана. Однажды и в семью Паско пришла беда. Пропала его сестра — малышка Нино. Все очень переживали, долго искали её в лесу, окрестностях. Но все было бесполезно. Люди очень сочувствовали горю Тети. Предлагали свои усилия в поисках детей. Тогда-то друзья — Нико и Паско договорились между собой, что всегда будут рядом, чтобы обезопасить друг друга в случае чего. Какое-то время несчастья обходили их стороной. Но однажды утром…. Нико бежал к своему другу, когда услышал в лесу негромкие голоса людей. Он затаился и решил понаблюдать. Сквозь листву деревьев он увидел огромную машину с большими палками сверху.
        — Вертолет,  — догадался Питер.
        — Я тоже так решил,  — согласился Макс и продолжал — двое несли на руках недвижимого Паско. Первое, о чем подумал Нико, что его друг погиб. Но люди несли его так осторожно, что малыш засомневался. Он проник на борт вертолета следом за похитителями, и спрятался за ящиками. Скоро послышался громкий нарастающий шум, сильная вибрация, и они оказались в воздухе. Нико сильно напугался и не знал, что делать. Неожиданно вертолет сильно тряхнуло, малыш упал, сильно ударился и потерял сознание. Когда он пришел в себя и осмелился выглянуть в окно, то увидел нечто для него необычное. Внизу все было белое. Нико совсем растерялся, и изо всех сил вцепился руками в ручку двери. Раздался щелчок, и дверь открылась. Он повис в воздухе, держась за ручку. Он страх взял верх, силы внезапно кончились, и он упал. Нико не помнил, как долго он падал вниз. Если судить по его объяснениям — это продолжалось целую вечность. Может, от страха он потерял сознание….  — Макс съел ещё несколько долек мандарина.
        — Он пришел в себя только в пещере Леонардо. Наши знакомые подобрали его, бесчувственного среди вечных снегов и принесли к себе.
        — Нико просто повезло!  — с чувством произнес Георг.  — Даже в такой меховой шубе, как у них, замерзнуть на снегу очень даже просто.
        — Ты не видел Нико,  — возразил Питер.  — Он совсем не такой, как Йети. Шерсть у него гораздо короче, темно-синего цвета и, как мне показалось, не имеет пухового подшерстка.
        — Значит он на самом деле из теплых стран,  — сделал выводы Марк.  — Только где живут такие существа?
        — Я думал об этом все время, пока мы летели до деревушки.  — Макс задумчиво водил пальцами по подлокотнику кресла.  — У меня есть только одно объяснение — другие временные оболочки или параллельные миры,  — юноша развел руками, давая понять, что других вариантов у него нет. Марк согласился с другом.
        — Созвонюсь с Морганом. У него самая подробная картотека всех известных временных оболочек. Возможно, узнаем, откуда этот парень.
        — Что ещё можешь рассказать?  — Линда проявила нетерпение.
        — Йети отнеслись к найденышу очень тепло. Долго выхаживали пострадавшего. Аделаида — добрая женщина. Она приняла Нико, как родного. Он долго поправлялся, сильно тосковал по родителям. Но привыкаешь ко всему. И Нико привык к жизни в вечных снегах. Только замерзал он быстрее, чем его новые родственники. Шли годы, он повзрослел. Его вчерашняя подружка, милашка Джулия, теперь стала для Нико единственной в мире. Не так давно у них родился первенец — красавчик Пипо. Вроде бы все было хорошо, но и в эту пещеру пришла беда. Пропал десятилетний сын Леонардо и Аделаиды. Через день исчез ещё один ребенок. Эти события заставили Нико вспомнить беды своей родной семьи. Он рассказал всем об этом. Но вышло только хуже. Альберт тут же обвинил, что Нико привел к ним врагов. После исчезновения Аделаиды на парня косо смотрят уже почти все члены клана. Кажется, и ему угрожает опасность.
        Рассказ был окончен. Наступила долгая тишина. Каждый, сидящий в комнате, оценивал услышанное, делал выводы, обдумывал планы действий. Макс почистил и съел ещё парочку мандаринов, прежде чем, решился нарушить тишину.
        — С чего будем начинать. Георг, что тебе удалось узнать о браконьерах?
        ***** мужчина, немного смущаясь, начал рассказ. Вертолет базируется в соседней деревушке. Там у одного обеспеченного *** своя вертолетная база с большими ангарами. Трое ребят арендовали вертолет на две недели. Иногда улетают, не возвращаясь на ночевку. Но платят по-царски, и хозяин доволен.
        — Куда летают, не разузнал?  — мужчина растерянно развел руками.
        — Нам бы узнать, для чего они воруют малышей.  — Питер волновался за них.  — если они нужны для перепродажи в зоопарки, то есть надежда, что дети ещё живы. Если же, ради меха…. - он не смог закончить фразу.
        — Предлагаю,  — Макс решил высказать свои планы.  — Завтра Питер и Георг летят к Йети. Нужно проведать ребенка и уточнить обстановку. Марк свяжется с Морганом. А я попытаюсь пробраться в деревушку. Как её название?
        - ****, - подсказал Георг.
        — Вот. Я разведаю, что там к чему. После первых итогов обсудим дальнейшие действия. У кого другое мнение?  — все молчали.
        — Вот и договорились.
        — Решено, остановимся на плане Макса,  — Питер посмотрел на часы.  — Теперь всем отдыхать. Спокойной ночи.
        Через несколько минут комната опустела. Марк, пожелав приятелю сладких снов, мирно засопел. Макс расположился на своей кровати, закрыл глаза. Сон не приходил. Он ещё разок решил прокрутить в голове прошедший день. Может, удастся вспомнить что-то полезное.
        — Кажется, Нико прав. Что-то похожее есть в похищении детей несколько лет назад в далекой и неизвестной нам стране, и в сегодняшних происшествиях в семье Йети.  — озадаченно думал юноша,  — в обоих случаях жертвами становились дети. Ведь, воспользоваться снотворным можно и для захвата взрослых особей. Разницы абсолютно никакой. Но им нужны именно дети. Почему?
        Пока ответа на этот вопрос не было.
        — Может быть завтра, после посещения деревни что-то прояснится.  — Макс закрыл для себя эту тему, и задумался о другом.
        — Нико поведал, что их местность — вечнозеленый райский уголок. Когда он пробрался в вертолет, то, по словам Йети, они за несколько секунд оказались в долине вечных снегов. Этому есть только одно объяснение — вертолет переместился по временным оболочкам. Но такое оборудование было разработано специально для наших ребят в экспериментальной лаборатории профессора Моргана. Как они смогли получить подобную установку для своих вертолетов? Он продал патент на изобретение?  — Макс засомневался. Молодой человек был знаком с профессором около двухсот лет. Мистер Морган был из рода «бессмертных». К сожалению, по ряду причин из него не получился воин. Но, тем не менее, жизнь свою он посвятил святому делу борьбы со злом. Он много лет снабжал членов ордена оружием, которое изобретал, применяя новейшие достижения науки и техники. С течением времени и прогрессом в технике, усовершенствовались и изобретения профессора. Его мобильный портал для перемещений очень помогал в работе. И вот теперь оказывается, что он помогает не только ордену?….
        — Нельзя делать столь скоропалительные выводы. Необходимо разобраться с этим вопросом серьезно и не торопясь. Сейчас для нас самое главное — спасение Йети.
        Макс прислушался к монотонному дыханию Марка.
        — Нужно отдохнуть. Завтра — тяжелый день. И потом, эти снега, они давят на меня угнетающе. Он повернулся к стене и поуютней закутался в одеяло.
        — Спокойной ночи, милая,  — прошептал юноша, хотя совсем не был уверен, что в этот момент в Сибири вечер. Но так он мог пофантазировать, что, хотя бы мысленно, но общается с Марией. Он дотронулся рукой до кулона, висевшего на груди.
        — Люблю тебя. Счастье мое. И очень скучаю.  — он так и заснул, зажав в руке драгоценный кулон.
        Утро наступило неожиданно. Юноша заснул уже перед рассветом. Поэтому, первые солнечные лучи застали его крепко спящим. Но будильник на наручных часах, как обычно, дал о себе знать. Привычным движением, отточенным годами, он на ощупь нажал на кнопку, отключая монотонный звук, действующий на нервы.
        — Ещё пять минут,  — мысленно позволил себе Макс, переворачиваясь на другой бок. Но ровно через пять минут он откинул одеяло и резко и уверенно встал.
        — Прохладный душ, крепкий кофе,  — сегодня это было просто необходимо молодому человеку. Марк, спящий на соседней кровати, не отреагировал на передвижения юноши по комнате. У него был свой распорядок на день. ****
        Через час Максу уже заводил снегоход, собираясь на разведку в незнакомую деревушку. Георг вышел проводить парня. Вместе они подробно изучили карту местности, определяя кратчайшее расстояние до намеченной цели.
        — Много туристов здесь бывает?  — поинтересовался Макс.
        — Не часто, но заезжают.
        — Значит, мое появление не привлечет внимания?
        — Нет, местные жители привыкли к иностранцам. Тем более, что ты одет, как типичный американец, желающий отдохнуть в горах.
        На самом деле Макс надел теплый горнолыжный комбинезон, меховые сапоги и шапку-ушанку. За спиной у него висел небольшой яркий рюкзак — небольшой запас питания и необходимое снаряжение. На груди у мужчины висел мощный бинокль.
        — Отлично, хотя бы не придется прятаться от местных жителей. Ладно. В путь. Если все сложится, как планирую, к вечеру вернусь. Счастливо вам слетать в горы.
        — Все будет нормально.  — заверил юношу Георг.
        — Не подлетай близко к пещере. Напугаешь Йети.
        — Понимаю.  — Короткое рукопожатие на прощанье. Макс уверенно сел на сиденье снегохода и нажал кнопку. Он ехал по огромной снежной пустыне, время, от времени поглядывая на компас, чтобы не сбиться с пути. Неожиданно на память пришли слова, которые он обронил в разговоре с Машей.
        — Я спокойно управляюсь с любым видом транспорта, кроме космического корабля.  — Тогда это могло показаться чем-то вроде юношеской бравады. Но Макс не лгал.
        — Снегоход, не самое сложное средство передвижения. Зачем так заострять на этом внимание.  — думал он. Мысли, появляющиеся в голове, помогали скоротать время пути.
        — Нужно будет подарить Маше автомобиль. Что-нибудь такое дамское! Небольшую двухместную машинку, яркого цвета! Ах, да! В России водительские права выдают после восемнадцати лет,  — последнее воспоминание немного испортило настроение. Но Макс тут же решил рассмотреть эту проблему с другой стороны.
        — Сейчас Марии семнадцать лет, Значит, в наступившем 2010 году ей исполнится уже восемнадцать. Кстати, когда у неё день рождения?  — молодой человек стал быстро прокручивать в памяти все, что было ему известно о девушке.
        — Данные, которые я скидывал на диск, для оформления заграничного паспорта! Там же была дата рождения.  — пришлось напрячь память. Перед глазами всплыли строки, биографии девушки.


        12 апреля 1992 года.


        — Она родилась в апреле!  — Макс немного обрадовался.  — Пара месяцев, и любимая девушка станет совершеннолетней. Тогда я смогу говорить с её родителями серьезно. Немножко можно подождать.
        Впереди показались крыши домов деревушки. Юноша нехотя отбросил приятные мысли и сосредоточился на задании. Он снизил скорость, и подъехал к первым постройкам очень медленно. Справа к поселению была проложена неширокая, но хорошо накатанная дорога.
        — Жизнь деревни нельзя назвать размеренной.  — сделал первые выводы Макс.  — медленно, он двинулся дальше. Чтобы найти нужное строение, пришлось проехать через всю деревушку. Краем глаза мужчина осматривал населенный пункт. На его снегоход никто не обращал внимания. Таких же проезжающих на пути встретилось ещё четверо. Все дружески приветствовали Макса, словно были с ним знакомы.
        — Вежливость, свойственная только деревенским жителям,  — подумал юноша, отвечая на приветствия.
        Наконец-то впереди показался большой дом. Единственное трехэтажное здание в деревне. За домом виднелся большой гараж, с очищенной площадкой для взлетов. Макс уверенно подъехал к дому. Он стал медленно прогуливаться вокруг высокого забора, которым была обнесена жилая территория. За забором залаяли собаки. По звуку голосов не трудно было предположить, что размеры собак были не маленькие. Негромко скрипнула, открывающаяся дверь, и за воротами показался мужчина лет сорока, одетый в теплый спортивный костюм.
        — Вы что-то хотели?  — немножко недовольно спросил он.
        — Американец,  — Макс оценил чистоту английского языка.  — лучше прикинуться глуповатым туристом.  — молниеносно принял решение юноша.
        — Добрый день,  — голос молодого человека был немного смущенным, но доброжелательным,  — может, поможете мне, вижу, вы человек образованный и великодушный.  — Несколько лестных слов, произнесенных с простодушным выражением лица, сделали свое дело.
        — Кажется, это ходячий мешок с деньгами,  — с ноткой злорадства подумал хозяин дома, оглядывая приезжего.  — Предложу свою помощь, а там посмотрим…. Он не мог знать, что каждая мысль, возникшая в его голове, становилась, известна собеседнику.
        — О, я с радостью помогу вам, друг мой. В этой глуши услышать английскую речь — такое счастье для меня!  — мужчина натянуто улыбнулся, изображая радость от встречи.
        — О, я так рад!  — Макс бросился на встречу к хозяину,  — и с наигранной радостью пожал ему руку.  — очень признателен буду вам. Мне сказали, что у вас есть летательные средства?  — юноша доверчиво посмотрел мужчине в глаза, не отводя взгляда.
        — Летательные средства, он точно ненормальный,  — мысли хозяина читались так легко, что Макс даже невольно улыбнулся.
        — О, молодой человек, у меня есть все, что вам необходимо. Пройдемте в ангар, сами все увидите.
        Мужчина дружески похлопал Макса по спине, и чуть подтолкнул к входным воротам.
        — Вы мой спаситель! Моя сестра, понимаете, у неё жесточайшая депрессия.  — Юноша доверительно принялся пересказывать хозяину "историю семейной трагедии".
        — У нашей семьи такое горе. Пропала любимая болонка Джуди. Джуди — это моя сестра. Её собачка — красавица Джульетта, она исчезла уже десять дней назад. Мы искали её повсюду. Даже объявление в газету давали. И ничего…  — Макс сделал вид, что прослезился.  — Ну и чушь я несу,  — ругал он себя.
        Но мужчина, шедший рядом, думал совсем по-другому.  — Вот уж поистине, у богатых свои причуды.
        — Какое горе для вашей семьи,  — с сочувствием в голосе сказал он.  — и что же?
        — Джуди впала в депрессию. Она так страдает. Доктор посоветовал ей кардинально сменить обстановку. Понимаете, мы живем в Калифорнии. Поэтому и приехали сюда, где вокруг снег.
        — А мой транспорт вам зачем?  — мужчина уже ничего не понимал.
        — Ну, как же!  — Макс воскликнул так громко, что все собаки на хозяйском участке залаяли.  — четыре собаки в разных углах,  — сделал полезные выводы юноша, не изменяя глуповатого выражения лица.
        — Джуди хочет немного развеяться, мечтает полетать. Сможете помочь.
        — О, конечно!  — мысленно хозяин уже подсчитывал деньги, которые он сможет взять с этих клиентов.
        Они остановились у небольшой боковой двери в ангар. Мужчина быстро набрал кодовую комбинацию, потайной замок щелкнул, и дверь тихо отворилась.
        — Прошу, вы сможете выбрать то, что желаете.  — в гараже стояло три вертолета и пара снегоходов, последней модели. Но первый ряд пустовал.
        — Место для отсутствующего вертолета.  — в этом Макс не сомневался. Он стал не торопливо обходить помещение, надеясь заметить что-нибудь подозрительное. Он задавал хозяину глуповатые вопросы, на которые тот терпеливо отвечал, улыбаясь потенциальному клиенту во весь рот. Ответы юноша не слушал, вглядываясь в предметы, находившиеся в ангаре. О дальнем углу он заметил что-то, смутно напоминавшее клетки для животных. Рядом стоял снегоход.
        — Какая красивая у вас машина!  — восхищенно произнес молодой человек, устремившись туда. Он добрался до клеток раньше хозяина. Оглядывая снегоход, Макс, как бы ненароком, зацепил одну из клеток и уронил её.
        — Ой, простите великодушно. Я такой неловкий,  — он помог хозяину поставить клетку на место, собрав при этом шерсть, зацепившуюся за прутья. Незаметным движением он положил добытые пробы в карман.
        — Кое-что есть,  — удовлетворенно подумал он.  — ещё бы камеру где-нибудь прицепить.
        Сделать это удалось без особых усилий.
        — Жаль, что область просмотра не очень большая,  — раздраженно заметил юноша.  — Но другого варианта нет.
        — А самолеты у вас где?  — наивно спросил Макс, обойдя все ангар на два раза.
        — Самолеты?  — хозяин оторопел.
        — Джуди хотела полетать на самолете.
        — А вертолет не подходит?  — мужчина начинал раздражаться.
        — Нет, её не переубедить.  — он направился к выходу, оставив недовольного хозяина наедине со своими мыслями. Но, уже в дверях Макс остановился и попросил прощения,  — мне так жаль, что отнял у вас время. Простите.  — молодой человек засунул в ручку двери свернутую купюру в сто долларов, и не торопливо удалился. А хозяин жадно схватил деньги, и насмешливо ухмыльнулся.
        — Такие легкие деньги мне давно в руки не попадали! Идиот!
        Макс прошел по дорожке, ведущей к воротам. Собаки молчали.
        — Может, запомнили,  — с некоторой надеждой подумал он.  — Хорошо, если так, может пригодиться.
        На обратном пути юноша заехал в местный магазинчик, чтобы поболтать с продавцами. Он купил немного еды, и поинтересовался, где можно перекусить.
        — За углом, есть небольшое кафе,  — вежливо ответила молоденькая продавщица, игриво улыбаясь Максу.  — может тебя проводить, красавчик?
        — Спасибо огромное, но для посещения кафе, к сожалению, нет времени. Но предложение остается в силе, что если завтра?  — Девушка расплылась в довольной улыбке. А Макс решил не тратить времени даром, и постараться разузнать подробности деревенской жизни.
        — Давно живешь здесь?  — спросил он у девушки. Она раздраженно отмахнулась и с горечью в голосе ответила.
        — Целую вечность, с самого рождения.  — Юноша улыбнулся, оценивая слово «Вечность» по-своему.
        — И сколько же тебе лет?
        — Шестнадцать. Как твое имя?  — девушка решилась на ответный вопрос.
        — Генри.
        — Американец?
        — Угадала.
        — А я — Сара.
        — Миленькое имя.  — заметил Макс, доставляя девушке удовольствие пустыми комплиментами.  — Ты, наверное, всех здесь знаешь?
        — Местных жителей знаю всех.  — с гордостью ответила Сара.
        — Хозяин дома на краю деревни? Он показался мне немного странным….
        — Мистер Сандерс? Он большой скряга. Каждую копейку считает. А особняк — иногда сдает комнаты туристам. Но вообще-то, ничего: не скандальный. Хотя…. - девушка задумалась.  — В последние годы стал каким-то таинственным. Люди чужие у него часто появляются. Но не туристы.  — Макс засмеялся, невольно удивляясь наблюдательности девушки.
        — Как ты определяешь, кто турист, а кто нет?
        — Они местность не осматривают. С жителями не заговаривают. Всегда серьезные, даже злые. И мистер Сандерс, когда с ними, ведет себя так же.  — Сара наморщила носик, давая понять, что такие мужчины её не по вкусу.
        — Он всегда был странным.  — разговор молодых людей был прерван пожилым мужчиной, вышедшим из подсобного помещения.
        — Папа?  — девушка немного смутилась, заметив отца. Но мужчина повел себя достаточно спокойно.
        — Добрый день.  — вежливо приветствовал его Макс.
        — Здравствуй, сынок. Тебя обидел этот мешок с деньгами?
        — Я хотел арендовать вертолет,  — моментально придумал Макс.  — Но тот заломил такие деньги!  — он присвистнул, чтобы увеличить эффект.
        — Да уж, деньги он любит. Но только у него во всей округе есть вертолеты. Если кому нужно лететь — платят любые деньги.
        — А в прошлом месяце, когда малышка Долли заболела, он не согласился слетать за врачом в город,  — с упреком и раздражением воскликнула Сара.
        — У родителей девочки не было денег, чтобы оплатить поездку.  — пояснил приезжему мужчина.
        — Это ужасно,  — искренне посочувствовал Макс.  — и как состояние девочки.
        — Осложнение после гриппа вызвало воспаление легких,  — неподдельная грусть в голосе Сары говорила о её доброй душе.  — она почти не встает,  — добавила она тихо и безнадежно. Макс решился помочь, заранее зная, что не имеет на это права.
        — Мы с ребятами готовим материал о климате гор. Один из моих друзей — неплохой врач. Я поговорю с ним. Возможно, что он сможет помочь.
        — Это было бы чудесно!  — воскликнула Сара, оглядываясь на отца. Он тоже благодушно улыбнулся.
        Но, случайно, Макс уловил мысли девушки,  — Какой милый парень, заботливый, добрый…. Он не стал больше вторгаться во внутренний мир Сары, почувствовав неловкость и стыд. Юноше не хотелось, чтобы эта очаровательная девушка питала какие-то надежды, связанные с ним. Разговор пришлось резко прекратить.
        — Я попытаюсь поговорить с Питером.  — повторил мужчина и быстро вышел из магазинчика. На душе осталось непонятное чувство вины, за невольно оказанное внимание девушке.
        — Пора возвращаться.  — Макс огляделся вокруг. День уже был на исходе. Солнце стремительно падало за горы, видневшиеся на линии горизонта.  — совсем скоро стемнеет. Ловкие пальцы быстро нащупали в кармане защитные очки. Через пару минут Макс уже уверенно ехал по неширокой дороге, ведущей к выезду из населенного пункта. След от его снегохода, оставленный утром, был виден достаточно отчетливо. Он свернул на него и нажал на газ, и, оставляя позади большое облако снежной пыли, помчался прочь.
        Уже совсем стемнело, когда он добрался, наконец, до гостиницы. К счастью, гараж, где Мака оставил свое средство передвижения, находился в двух минутах ходьбы. Сильно продрогший, с заиндевелым от дыхания капюшоном, он ввалился в свой номер.
        — Наконец-то!  — воскликнул взволнованный Марк.  — мы уже тебя заждались!
        — Чего волноваться,  — как можно спокойнее ответил юноша, стягивая с себя теплые вещи. Он с наслаждением потянулся, освободившись от лишней одежды, и потёр друг о друга чуть застывшие ладошки.
        — Как тепло! Я целый день провел на свежем воздухе.  — Макс чуть передернул плечами, вспоминая мороз, пронявший его до самых костей.
        — Не простудился?  — заботливо спросил Марк.
        — Вроде бы нет.  — тот неопределенно пожал плечами.  — но от хорошего ужина и горячего чая не откажусь. Ты ел?
        — Все тебя ждали. Пойдем вниз. За одно и расскажешь, как поездка. Что-нибудь разузнал?
        — Ничего важного.  — Макс надел теплый свитер, и небрежно поправил спутавшиеся волосы, взглянув на себя в зеркало. Случайно он поймал на себе взгляд Марка, наблюдавшего за его действиями, стоя позади.
        — Что?  — резковато спросил юноша, заметив ироничную улыбку, застывшую на губах друга.
        — Ты стал каким-то другим,  — неопределенно ответил Марк.
        — Не понял?  — мужчина немного помедлил с ответом. Но юноша настойчиво смотрел на него, не отводя глаз.
        — Буквально месяц назад ты был парнем, единственным смыслом жизни которого была борьба с врагом. Как часто ты раньше смотрелся в зеркало?
        — Каждый день, когда бреюсь,  — ответил Макс, не понимая вопроса.
        — Вот! А сейчас ты смотришь на себя оценивающе. Хочешь выглядеть лучше. Для Марии? И нежность, появившаяся во взгляде… Нет,  — торопливо добавил он.  — Ты всегда был добрым и внимательным. Но теперь, после встречи с Марией… что-то изменилось в тебе, мальчик мой….  — Марк на секунду задумался, глядя в сторону, слово пытался сформулировать свои объяснения. Макс молча ждал продолжения.
        — В тебя во взгляде появилась мечтательность, задумчивость….Все!  — резко оборвал Марк,  — не допытывайся до меня!
        — Нет,  — Макс не мог оставить монолог друга без внимания.  — Ты говоришь, я стал другим. Скажи только — лучше или хуже?  — Марк снисходительно улыбнулся.
        — Сынок, любовь всегда делает человека лучше. Тем более, любовь взаимная.  — Парень сильно смутился и покраснел.
        — Сильно заметно со стороны?
        — Не переживай. Мы так давно друг друга знаем, что любое изменение в каждом из нас сразу же становится известным остальным. Но для человека постороннего… Ты в норме, друг мой,  — Марк не сдержался, чтобы ни обнять юношу, по-отечески тепло и нежно.
        — Ты тяжело переживаешь разлуку с любимой девушкой. Это накладывает свой след. Искорки печали в глазах, вспыхивающие время от времени.  — Мужчина повернулся спиной к Максу, уходя от его пытливого взгляда.
        — Можешь мне не верить, но я тоже когда-то был молод. Мне было знакомо волшебное чувство влюбленности, которое дает человеку крылья, придает смысл жизни и позволяет видеть мир в других, более ярких красках. Я помню ту дикую тоску, которую испытывал, когда приходилось расставаться с любимой женщиной.
        — Твоя жена?  — осмелился спросить Макс. Друг только кивнул в ответ. Его глаза потускнели от печальных воспоминаний, нахлынувших на израненное сердце.
        — Я рад за тебя, за Марию. От всей души желаю, чтобы вас никто никогда не разлучил.  — Макс бросился в объятья старшего друга, не стараясь сдерживать эмоции.
        — Прости, Марк. Я не должен был вторгаться в твои воспоминания.  — Мужчина только улыбнулся в ответ.
        — Я гораздо чаще пристаю к тебе с расспросами, сынок. И знай, если когда-нибудь тебе потребуется собеседник, или слушатель — рассчитывай на меня.
        — Договорились. А теперь пойдем вниз.
        — Да, думаю, нас уже заждались.
        — Стоп, чуть не забыл,  — Макс бросился к куртке. Он достал из маленького бокового кармашка едва заметные шерстинки.
        — Пакет целлофановый у нас есть?  — спросил он, не сводя глаз с руки, держащей ценную улику. Марк молниеносно подал пакет.
        — Вот так!  — юноша разжал ладонь, и её содержимое медленно упало в прозрачный пакетик.  — отдам Линде, пусть поработает над материалом.
        Мужчины спустились вниз и вошли в ресторан, где их уже поджидали друзья.
        — Сколько можно вас ждать!  — нервно воскликнула Линда.  — Я с голода умираю.
        Питер подозвал официанта, и попросил принести заранее заказанный ужин. Несколько минут молчали, пока рядом находились посторонние.
        — Итак,  — нетерпеливо начала женщина, как только официант отошел на приличное расстояние.  — Что смог узнать?
        — Совсем немного,  — Макс с аппетитом поглядывал на ужин, остывающий на столе.  — Хозяин ангара — человек подозрительный. Однако, ужасно жадный. Ничего выведать у него не удалось.  — юноша взял веточку петрушки и начал её жевать.
        — Я поставил в ангаре скрытую камеру. Остается настроить изображение и дождаться появления браконьеров.  — голод не давал юноше покоя. Он нетерпеливо взял бутерброд и откусил кусочек.
        — Для тебя, Линда привез работу,  — Макс подал женщине пакет.  — Проанализируй, поподробней. Возможно, что-нибудь, да прояснится.
        — Где обнаружил?  — Линда внимательно разглядывала содержимое пакета.
        — Клетки в хозяйском гараже. Штук пять. Мы есть сегодня будем!  — я даже не позавтракал, а уже ночь!  — юноша отбросил формальности и бесцеремонно взял в руки вилку.
        — Приятного аппетита!  — произнесено это было каким-то детским раздражением. Питер не сдержался и захохотал.
        — Совсем заморили мальчика голодом! Кушай, детка, кушай.
        Макс не обращал внимания на дружный смех, раздавшийся за столом. Он спокойно ел жареное мясо с рисом, с трудом сдерживаю лукавую улыбку. Спустя пару минут смех сменился небольшой паузой, потому что вся компания приступила к трапезе.
        — У меня есть небольшая просьба,  — Макс осторожно начал разговор с Питером.
        — Какие-то проблемы?
        — Не у меня.  — вопросительный взгляд Питера заставил юношу все объяснить окружающим.
        — В соседней деревушке я познакомился в магазине с одной девушкой.
        — Ещё одна?  — недоверчиво поинтересовалась Линда.
        — Это не то, что вы подумали!  — Макс готов был психануть и прекратить разговор. Но желание помочь больной девочке пересилило чувство гордости, и он продолжал.
        — А как, по-вашему, я должен был добыть информацию?  — Линда немного остыла.  — девушка рассказа о своей соседке. Её дочь Долли больна. Кажется пневмония. Ребенок уже не встает с постели. Будь добр, посмотри девочку?  — последняя фраза была произнесена таким умоляющим тоном, что Питер растаял.
        — О чем разговор. Завтра утром и поедем.
        — Но мы должны быть осторожны,  — настороженно напомнил Марк.
        — Я ей сказал, что мы — ученые. Собираем материал для диссертации о климате в горах.
        — Какая фантазия!  — удивилась Линда.  — Откуда?
        — Несколько дней назад познакомился с отличным парнем. Он помог разрулить проблему в пансионате.  — уклончиво ответил Макс.  — Решил последовать его примеру. Оказалось, действует. И к тому же довольно забавно.
        — Врать?  — недоумевала женщина.
        — Это не вранье. Вымышленная легенда, необходимая для успешного выполнения задания.  — раздраженно возразил юноша.
        — Он прав, Линда, прекрати воспитательную лекцию. Поздновато уже.  — Питер решил остановить спор.  — Ребенка нужно посмотреть. В конце концов — в первую очередь я врач.
        На несколько минут за столом воцарилось гнетущее молчание. Нарушить его решился Марк.
        — Разговаривал сегодня с профессором Морганом. Он обещал порыться в картотеке. Возможно, что-нибудь раскопает.
        — Кстати, о профессоре Моргане,  — Макс вспомнил о своих ночных размышлениях.  — Что, если серьезно воспринимать рассказ Нико о вертолете. Я говорю о том, как он мгновенно переместился из вечнозеленой Родины Тети в белоснежные снега Гималаев. Это никому из вас не напоминает мобильный портал в наших автомобилях?
        — Очень похоже…  — Питер задумался над словами Макса и взгляд его стал озабоченным.  — Только откуда у браконьеров изобретение Моргана?
        — Он не мог его продать — В этом Марк был абсолютно уверенно.
        — Я тоже так думаю,  — успокоил его юноша.  — А вот, что вы думаете о похищении разработок или чертежей. Ведь это произошло не вчера. Сколько лет прошло с того момента, как Нико попал в семью Леонардо?
        — Об этом никто не знает,  — Георг впервые вступил в разговор.  — мы наблюдаем за Йети с приличного расстояния, стараясь не вторгаться в их внутренний мир.
        — Ну не год и не два, это уж точно!  — Линда подвела итог бесполезной дискуссии.  — нам нужно осторожно узнать у профессора, не было ли случая пропажи каких-нибудь бумаг. Марк, разведай потихоньку, чтобы он не заподозрил.
        — Попытаюсь,  — обреченно произнес мужчина. Не очень то хотелось ему следить за давним другом.
        — Как ваши дела?  — Макс немного повеселел, утолив голод. Его вопрос был адресован Питеру и Линде. Женщина не пожелала поддерживать разговор. Но Питер с энтузиазмом принялся за рассказ.
        — В горах нас встретили очень гостеприимно. Больной малыш сегодня выглядел гораздо лучше и веселее.
        — Да уж!  — не удержалась от веселой усмешки Линда,  — Сгущенное молоко банками, хоть кого поднимет на ноги! Дружный смех охватил всех присутствующих.
        — Сколько он съел?  — удивленно вскликнул Макс.
        — Шесть баночек.  — сквозь смех произнесла женщина, и тут же добавила.  — ровно столько, сколько мы им вчера оставили! Теперь и Макс не удержался, чтобы не захохотать.
        — Ну и малыш! Жуткий сладкоежка!  — Георг был очень удивлен этим сообщением.
        — Зато это точно пошло на пользу ребенку,  — немного успокоившись, проговорил Питер. Я вколол ему ещё дозу витаминов. Через пару дней нужно будет навестить их, проверить состояние. Но, думаю. Теперь его жизнь вне опасности. Кстати, Линде удалось пообщаться с Нико.  — мужчина многозначительно посмотрел на свою спутницу, приглашая её к разговору.
        — Что он тебе поведал?  — любопытные и искренние глаза Макса, открыто смотрящие на женщину, расшевелили её. Линда улыбнулась юноше.
        — Нико интересовался, почему нет тебя. Я объяснила, что есть более важные дела. он не обиделся.  — Женщина на миг погрустнела, выдавая какое-то волнение, скопившееся в душе.  — Он и в самом деле считает себя причастным к появлению браконьеров. Очень страдает из-за этого.
        — Разберемся.  — Питер заботливо дотронулся до руки Линды, стараясь поддержать её.
        Немного затянувшийся ужин. А вместе с ним и импровизированное заседание штаба были закончены. День выдался сложным. И было решено — всем отдыхать.
        — Линда,  — Макс окликнул женщину уже на выходе из ресторана.  — Поговорим. Она остановилась, хотя не скрывала своего недовольства.
        — Макс, ты достаточно взрослый человек. Что я могу тебе сказать…  — Юноша перебил её.
        — Прекрати. Ты забыла, что я знаю все о чем ты сейчас думаешь. Я все понимаю. Женская солидарность. Но это совсем несвоевременно. Твои сомнения напрасны. Мои чувства к Марии ничто никогда не изменит.  — Линда вздохнула с некоторым облегчением. Хотя и постаралась скрыть это.
        — Я хочу тебе что-то показать.  — в голосе Макса промелькнуло что-то похожее на детскую хвастливость. Так ребенок хвастается друзьям новой игрушкой. Только нежности и таинственности в голосе было намного больше.
        Юноша взял Линду за руку и отвел в укромный уголок к маленькому окну в конце коридора.
        — Смотри!  — он быстро засунул руку по свитер и бережно достал оттуда золотой медальон на тоненькой цепочке. Затаив дыхание, Макс нажал на невидимый замочек, и медальон раскрылся.
        Линда видела этот медальон раньше. Он был среди того немногого, что Макс смог сохранить со времен своего тяжелого детства. Внутри был миниатюрный портрет его матери, красивой молодой женщины, так трагически погибшей в самом расцвете лет. В первые годы жизни в Нарексе, Макс часто брал медальон и прятался куда-нибудь в укромное место, чтобы поплакать, гладя на родное лицо мамы. Линда знала о переживаниях ребенка. Но не в её правилах было вторгаться в личную жизнь. Она просто прижимала мальчика к груди, давая ему возможность выплакаться и прийти в себя. Но сейчас, рядом с изображением матери, на другой стороне украшения, Линда увидела фотографию Марии.
        — Это самые дорогие для меня женщины,  — взволнованным шепотом произнес Макс, но тут же, словно оправдываясь, поспешно добавил.  — Не считая тебя, конечно же.  — он нежно поцеловал Линду в щеку, и уткнулся головой ей в грудь.
        — Макс!  — засмеялась она.  — Ты выше меня на целую голову!
        Но нежность, стремительно нахлынувшая из ниоткуда, взяла верх. Женщина обняла юношу, как ребенка. И ласково погладила по голове, приглаживая непослушные локоны.
        — Прости меня, мальчик мой, я не имела права думать о тебе плохо,  — он не ответил, только крепче прижался к ней.
        — Ну вот, ещё только слез не хватало!  — Питер, какое-то время молча издалека наблюдавший за разговором, подошел ближе.
        — Любовь моя, ты сама разнервничалась из-за пустяков, и других доводишь.
        — Все нормально.  — Макс отступил от женщины и дружески похлопал Питера по плечу.
        — Имею же я право посекретничать с приемной матерью?
        — Конечно! Я нисколько не возражаю.  — Мужчина добродушно заглянул в глаза Линды.  — ты в порядке?
        — Уже все хорошо. Спокойной ночи, Макс.  — в ответ юноша молча поцеловал женщине руку. Резко повернувшись, он стремительно поднялся по лестнице на второй этаж и исчез.
        Питер вопросительно посмотрел на Линду.
        — Все хорошо,  — немного оправдываясь, объяснила она.  — Я слишком предвзято отнеслась к Максу, только и всего. На самом деле он намного серьезней и ответственней.
        — Он всегда был молодцом!  — согласился с ней Питер.  — Пойдем, поздно уже.
        Макс ворвался в свою комнату. Разговор с Линдой вывел его из состояния равновесия. Разве мог своими поступками вызвать у неё недоверие? Он стал нервно ходить по комнате, оценивая произошедшее.
        — Не переживай — прервал его раздумья Марк, сидевший за клавиатурой.  — Линда успокоится и все придет в норму.
        — Я уже поговорил с ней,  — отозвался Макс.
        — Тогда в чем проблема?  — юноша неопределенно пожал плачами.  — как она вообще могла так обо мне подумать?
        — Ты очень изменился в последнее время.  — Повторил свои недавние слова Марк. Разговор прервался. Макс не стал больше загружать друга своими проблемами, решив подумать об этом позднее.
        — Чем занят?  — он приблизился в столу.
        — Пытаюсь камеру настроить. Но в темноте изображение будет некачественным.
        — Там отличное освещение.  — успокоил марка молодой человек. Главное, чтобы они попадали в зону захвата изображения.
        — Если нет, тогда будем использовать камеру, как обычный магнитофон. Ну вот, кажется, настроил. На экране монитора появилось изображение. Четко виден был угол, заставленный пустыми клетками. Часть ангара не попадала в область съемки.
        — Тихо.  — разочарованно произнес Марк.
        — Ночь. Будем ждать. Запись ведь сохраниться?
        — Конечно.  — Марк встал из-за стола, оставив ноутбук включенным.  — Спать?
        — Да, я немного устал.
        — Выглядишь расстроенным. Скучаешь,  — Макс ничего не ответил, только ниже опустил голову.
        — Плохо, что связи здесь нет. Подожди!  — на лице Марка появилось радостное выражение.  — а электронная почта у неё есть?
        Макс опешил. Он ни разу не вспомнил, что кроме телефона с Машей можно было бы связаться и при помощи Всемирной паутины.
        — Я не знаю,  — раздосадовано ответил он.
        — Не знаешь её адрес в сети?!  — Марк расстроился. Он вернулся за клавиатуру. Коротенькие пальцы быстро забегали по кнопкам.
        — Россия,  — говорил он сам себе, открывая какие-то сайты.  — адрес школы, номер, что-нибудь ты о ней знаешь?
        Макс назвал адрес школы.
        — Минуточку,  — мужчина с азартом принялся разыскивать из списка нужную школу.
        — Год рождения? Фамилия?  — Макс быстро отвечал на вопросы, словно сдавал экзамен. Через пять минут мужчина обернулся и торжественно произнес.
        — Держи адрес своей милой! Должен будешь!  — на экране монитора Макс увидел фотографию Маши, в обществе нескольких девушек.
        — Как ты смог найти?!  — молодой человек был крайне удивлен результатами поисков.
        — В России есть популярный сайт «Одноклассники». Там можно найти практически каждого.
        — А адрес?
        — Над фотографиями полная анкета. Можешь даже узнать о вкусах и привычках своей избранницы. Там же и адрес. Только, когда будешь писать, не забудь, что это уже международная переписка. Не раскрывай наше место пребывания. Садись.  — Марк уступил место нетерпеливому юноше.  — А я — спать.
        Макс сел за ноутбук, и, затаив дыхание, стал читать анкету Маши. Но ничего секретного он не обнаружил. Ответы на стандартные тестовые вопросы. Причем, как он заметил, Мария отвечала чаще так, чтобы не выдать ответом искренних мыслей и чувств.
        — Осторожничает, не желает, чтобы кто-то проникал в её личную жизнь.  — Макс и сам не любил выставлять свои чувства напоказ. Исключение составляли его друзья. Но для Маши, вероятно, исключений не существовало. Вдруг юноше стало стыдно. Даже, когда он смотрел на спящую девушку в Квадро, он не чувствовал такой неловкости, как сейчас. Макс быстро записал на листок адрес электронной почты девушки и закрыл её страничку.
        — Прости, милая,  — прошептал он, словно Маша могла бы его услышать. Юноша зашел на свою почту и щелкнул на значок "Написать письмо". Он набрал несложный адрес, перевел клавиатуру на русский язык и задумался.
        — Что написать?  — мысли неожиданно рассыпались в разные стороны. Макс не мог вспомнить ни одного слова. Он достал телефон и включил подсветку. На экране появилось милое лицо Маши.
        — Привет, счастье мое!  — быстро набрал он, глядя на фото.  — Я так рад, что Марк помог мне найти твой адрес.  — дальше слова потекли рекой, будто он разговаривал с девушкой, а не писал ей, спящей сейчас за тысячи километров в своей уютной постели.
        — Позвонить тебе я, к сожалению, не могу. А написать сам не догадался, спасибо Марку. Он молодец! Как твои дела? Чем занимаешься? Новогодние каникулы, которые я тебе так некстати испортил, теперь, наверное, покажутся скучными и длинными. Прости меня за это. Как только вернемся, я сразу позвоню. Ты напиши мне, как дела дома. Привет передавай сестренке, родителям. Кстати, очень интересно, что мама твоя сказала о моем визите? Я волнуюсь.
        Машенька, солнышко мое!
        Скучаю очень. Люблю тебя больше жизни.
        Каждую минуту помню о тебе!
        Целую, нежно-нежно…
        Макс нажал кнопку «Отправить» и через мгновение его послание полетело через горы и реки к Машеньке.
        "Ваше письмо отправлено" появилось на экране монитора.
        — Спасибо,  — машинально ответил юноша. Он ещё разок взглянул на фото Марии и закрыл телефон. Он взглянул на часы.
        — О, дружок, уже глубокая ночь. Пора спать.  — Марк давно уже размеренно посапывал, чему-то улыбаясь во сне. Юноша тихонько разделся и лег. Сон навалился на уставшее тело сразу же, как только он позволил организму расслабиться.


        — Где живет больная девочка?  — спросил Питер, оглядываясь к Максу.
        — Я не знаю. Заедем в магазин, тут недалеко. Девушка покажет.  — Питер повернул в узкий переулок, руководствуясь жестом Макса. Мужчины пересекли небольшую деревушку за десять минут. Снегоход резко притормозил и небольшого магазинчика, уже знакомого Максу.
        — Подожди секундочку.  — юноша торопливо вошел в здание.
        — Доброе утро,  — вежливо поздоровался он. На лице Сары отобразилась счастливая улыбка при виде молодого человека. Но он был сегодня более сдержанным.
        — Мы приехали, чтобы посмотреть девочку, вашу соседку.
        — Правда!  — Сара очень обрадовалась.  — Папа, ты слышишь?
        — Да, слышу,  — мужчина стоял неподалеку.
        — Кто-нибудь покажет нам дорогу?  — Макс специально обратился к мужчине. Он понял все правильно.
        — Я отправлю с вами сынишку. Рики!  — крикнул он, обернувшись к подсобному помещению. Иди сюда.  — Из дверей выскочил мальчишка лет восьми. Это был смугленький курносый сорванец. По выражению его лица Макс сразу понял, что на месте он не сидит и минуты.
        — Доктор приехал, твою подружку хочет посмотреть.  — с легкой иронией сказал отец.  — покажи им дорогу.
        — Конечно!  — Рики был рад.  — Вы вылечите её?  — с надеждой в голосе спросил он.
        — Я не врач.  — Макс не мог лгать.  — Мой друг посмотрит девочку. Пойдем?
        Мальчик быстро оделся и выбежал, на ходу застегивая куртку.
        — Это совсем недалеко. Я побегу вперед, а вы поезжайте следом.  — и мальчик побежал по улице, быстро перебирая маленькими ножками. Питер завел снегоход, и мужчины двинулись следом.
        — Вот их дом,  — мальчик остановился у небольшого дома.  — Входите. Сара вчера говорила, что вы должны приехать. Долли вас ждет.  — на глазах ребенка навернулись слезы., но он сдержался. Невольно Макс вспомнил себя в детстве и загрустил.
        — Пошли,  — Питер не дал парню расслабиться. Он передал ему тяжелый чемодан с медикаментами. Сам взял большую сумку, в которой находились портативные медицинские приборы. Питер очень гордился своим оборудованием. То, что взял сегодня с собой все, говорило само за себя. Мужчина не меньше Макса сочувствовал девочке и надеялся её спасти.
        Они вошли в небольшую гостиную. Молодая женщина, мать девочки, была очень взволнована. Она плохо говорила по-английски. Рики быстро переводил ей вопросы Питера о состоянии Долли.
        Макс остался в гостиной. А Питер снял верхнюю одежду, тщательно помыл руки и прошел в детскую. Около часа он обследовал девочку. Юноша уже начал волноваться.
        — Неужели все так плохо?  — со страхом в душе подумал он, но тут же отогнал от себя плохие мысли.
        Наконец-то на лестнице послышались шаги. Питер шел первым. Но по выражению лица женщины, торопливо идущей следом, Макс понял, что не все так плохо.
        — Ну, как?  — Питер молча взглянул на друга и спокойно кивнул. Для парня этого было достаточно.
        — Поручаю тебе лечение твоей подруги,  — строго сказал Питер мальчику, который выбежал, чтобы проводить доктора,  — объясни маме, что микстуру принимать обязательно через каждые три часа. Не пропускать. Температуру измерять регулярно. Записывать показания. Завтра я обязательно приеду, посмотрю, каковы результаты.  — Он дружески пожал мальчику руку и добавил.  — не волнуйся. Она скоро поправится. Пошли.  — последние слова были адресованы Максу. Питер выглядел немного уставшим и Макс предложил повести самому. Друг был не против. Он удовлетворенно разместился позади юноши и надел защитные очки. Снегоход заревел, готовый сорваться с места. Мальчик, стоящий у дома, зажмурился. Но не отошел.
        — Вот сорванец!  — весело произнес Питер и помахал ему на прощание рукой. Макс нажал на газ, и мальчик исчез за стеной снега.
        Обратный путь ехали молча. Питер о чем-то думал, крепко держась за парня, когда снегоход преодолевал снежные барханы. Макс попытался проникнуть в мысли друга. То что увидел, расстроило его. Мысли Питер были где-то в небольшом городке. Среди множества лиц, возникавших в памяти мужчины, чаще других появлялся образ маленькой девочки. Вот мелькнуло её лицо, веселое и смеющееся, с множеством белесых кудряшек, обрамляющих ангельское личико. Но уже через миг Питер вспомнил её заплаканную, бегущую по улице и пронзительно кричащую что-то. Макс не стал больше вторгаться во внутренний мир напарника. Они ехали молча до самой гостиницы.
        — Ты чем-то расстроен?  — нарушил затянувшееся молчание Макс, когда друзья закрывали снегоход палаткой.
        — Ерунда,  — Питер нехотя отмахнулся и опять замолчал.
        — Эта девочка?  — не унимался юноша,  — она похожа на твою дочь?  — Питер вопросительно взглянул на Макса.
        — Прости,  — только и смог сказал тот. Но мужчина все понял. Юноша просто волновался за своего друга. Питер долго молчал.
        — Она не то, чтобы похожа. Но знаешь, взглянул на Долли, и сразу перед глазами возникла моя малышка Луиза.  — голос Питер задрожал, он стремительно отвернулся от собеседника, и глубоко вздохнул, чтобы успокоиться.
        — Столько лет прошло. Иногда вспоминаю их, но такого…. Я обязательно её спасу.  — Питер обернулся.  — Должен спасти, ради памяти к моей девочке.
        — Болезнь тяжелая?  — Макс не видел Долли и судить о её состоянии не мог. Питер неопределенно покачал головой.
        — В деревеньке нет никакого врача. Болезнь очень запущена. Организм ослаблен продолжительным недомоганием. Несколько дней нужно будет поколоть ей сильные антибиотики. Завтра посмотрю, как изменилось состояние за сутки. Тогда уже можно будет говорить о времени, необходимом для полного выздоровления.  — Мужчина был не просто серьезен, но и расстроен.  — Но пока никаких гарантий нет,  — он безвольно развел руками.
        — Будем ждать.  — Макс поддержал Питер, как мог.  — Пойдем, я уже замерз.
        — Да, уж. Холодно, пошли.
        Макс вошел в свой номер и увидел Линду и Марка, сидящих около монитора.
        — Что-то интересное?  — Макс на ходу снял куртку и присоединился к друзьям. Марк, не отрывая взгляда от изображения, объяснил.
        — Пару часов назад в ангар вернулся вертолет. На борту двое мужчин. Но разглядеть их мы пока не можем. Не попадают в область захвата объектива.
        — Но разговор их слышали?
        — И довольно интересный.  — Линда уступила место юноше.  — Питер к себе пошел?  — Тот кивнул в ответ.
        — Промерзли до костей.  — Женщина направилась к выходу, но Макс окликнул её.  — Подожди минутку, пожалуйста.  — Он вышел с неё в коридор.
        — Линда, я хочу тебе кое-что сказать, но одно условие — Питеру ни слова.  — Женщина заволновалась.  — Что-то случилось?
        — Девочка, к которой мы ездили.  — Макс не знал, как объяснить, но постарался.  — Она разбудила в памяти Питера давно забытые воспоминания о дочери. Он очень расстроен.
        Макс в бессилье всплеснул руками, и нервно заходил по коридору.
        — Я волнуюсь за него. Таким я Питера ещё не видел,  — он обернулся к женщине.  — Помоги ему. Ты же сможешь?
        — Постараюсь. Спасибо, мальчик мой, что сказал. Сам Питер вряд ли поделится со мной своими переживаниями.  — Линда расстроилась. Она заторопилась к себе в номер. Макс проводил её усталым взглядом и вернулся в комнату. Марк по-прежнему сидел за компьютером. Он мельком взглянул на парня и спросил.
        — Как ваши дела?
        — Более или менее,  — неопределенно ответил Макс.
        — Пойдешь ужинать?
        — Нет, пожалуй, закажу в номер.
        — Устал?  — Макс кивнул. Марк не стал настаивать.  — Что тебе заказать?  — спросил он, подойдя к двери.
        — Отбивные, сок апельсиновый и что-нибудь на десерт,  — машинально ответил юноша, снимая с себя надоевшие теплые вещи.
        — Будет сделано,  — дверь за другом бесшумно закрылась, оставив Макса наедине со своими мыслями.
        Мужчина подошел к окну и остановился, глядя во мрак ночи. Состояние Питера невольно передалось и Максу. Он очень сожалел о потерях друга. Странно, но теперь кроме обычной солидарной скорби и его душе возникло какое-то новое чувство. Никогда ранее он не думал, что может обрести настоящую семью. Но с появлением в его непростой жизни Марии, Макс стал все чаще задумываться и нормальном человеческом счастье. Маша стала той тонкой ниточкой, которая разбудила в нем желания иметь семью и детей. Поэтому воспоминания о горе Питера задели и юношу за живое. Даже события десятилетней давности, когда их команда боролась за жизнь совсем ещё юной тогда Марии, неожиданно всплыли в памяти, обретя совсем иные очертания, нежели ранее.
        — Боже мой!  — мысленно запаниковал Макс.  — Моя Машенька! А ведь мы могли потерять её тогда….
        Внутри что-то сжалось и тупо заныло. Если тогда они бы опоздали. Девушки сейчас не было бы на свете. Его единственной и самой чудесной, нежной и прекрасной!…****


        — Стоит взглянуть на данные съемки.  — Макс занял привычное место у монитора и нажал на воспроизведение. На экране появилось уже знакомое изображение. Но никаких передвижений не было. Юноша несколько раз перематывал запись, пока не слышал звуки. Несколько мужских голосов негромко разговаривали, передвигаясь по пространству ангара.
        — Почему так долго?  — этот голос показался Максу знакомым.
        — Хозяин,  — догадался он.
        — Тебе платят за круглосуточную аренду,  — злобно ответил ему грубый голос с сильным акцентом.
        — За ту цену, что мы тебе даем,  — дополнил третий,  — можно считать твой транспорт уже выкупленным.
        — Нет, ребята,  — хозяин заволновался,  — мы так не договаривались. К тому же, то что вы оставляете в моем ангаре, не в любой гараж можно поставить.  — Последняя фраза была произнесена уже более уверенно и даже угрожающе.
        — Так, так,  — заинтересовался Макс,  — отсюда поподробней.  — Он увеличил громкость.
        — О, не стоит так распаляться.  — третий успокоил хозяина.  — Твоя сговорчивость будет с лихвой оплачена. Дай только время.
        — Не злись, дружище!  — грубый голос захохотал,  — по звукам юноша понял, что один из приезжих, обнял и похлопал хозяина по спине.  — Ничего не случится с твои вертолетом. Просто наш путь очень далек, чтобы каждый день возвращаться обратно.
        — Но поездка не была напрасной?  — в голосе хозяина проскользнуло нездоровое любопытство.
        — Жажда наживы — с ненавистью подумал Макс. Его вчерашнее знакомство с хозяином ангара оставило в душе юноши нехорошие воспоминания. И ***
        — Пока ничего,  — недовольно ответил грубый голос.  — Этот мерзкий лохматый медвежонок не выходит из пещеры уже несколько дней. А без его маячка нам не найти их клан.
        — Нужно ждать,  — другой браконьер был видимо более сдержанным.  — Рано или поздно он все же выберется наружу.
        — И тогда мы переловим всех!
        — Мой процент остался прежним?  — Хозяин не преминул напомнить о себе.
        — Иди, заправь вертолет,  — приказал грубый голос.  — Приготовь его к завтрашнему рейсу.
        Послышался звук удаляющихся шагов. Оставшиеся мужчины продолжили разговор. Но слова, произнесенные ими, Макс разобрать не мог.
        — Что это за язык?  — недоумевал молодой человек.  — Очень похоже на испанский. Но понимаю только отдельные слова.
        Макс остановил воспроизведение. Он взял бумагу, карандаш и стал записывать знакомые слова, оставляя пропуски на месте неизвестных. Дело шло медленно. Юноша мимоходом поблагодарил официанта за принесенный ужин, наколол на вилку принесенное мясо и стал торопливо жевать, не отрывая взгляд от записей. Он прослушивал запись дальше, запоминая услышанное, и вновь наносил на бумагу знакомые слова.
        — Сколько времени требуется для такой скрупулезной работы?  — недовольно подумал Макс и сделал большой глоток сока, чтобы немного отвлечься.  — Марию бы сюда. Только она со своим ангельским терпением способна расшифровать эти головоломки.
        Но Мария была далеко, и выполнять всю работу предстояло самому. Через сорок минут, когда последний кусочек разговора был записан на бумаге, Макс стал перечитывать записи, подставляя по смыслу недостающие слова. Марк вернулся в номер и заинтересованно стал наблюдать за работой юноши.
        — Что-то сочиняешь?  — с иронией спросил он.
        — Ага, сказки на ночь,  — в тон ему ответил Макс.
        — И каковы результаты? Смог перевести разговор браконьеров?
        — Далеко не все. Это какая-то производная от испанского. Ещё несколько минут терпения и я закончу.
        Марк не стал спорить. Он прилег на диван и стал ждать.
        — Готово!  — Макс торжественно повернулся к другу, помахивая листом бумаги.
        — Ну-ка!  — Марк стремительно встал с дивана и с интересом посмотрел на друга.
        — Во-первых, это не просто браконьеры — они контрабандисты. Они куда-то переправляют захваченных Йети, получая за это баснословные деньги. То, с какой уверенностью они говорили о клиенте, заказавшем животных, приводит в ужас. Они готовы уничтожить всех ради наживы.
        — А планы на будущее у них какие?  — Макс покачал головой.
        — Завтра собираются лететь куда-то далеко. Так и сказали «Туда». Кстати, за добычей.
        — Куда?
        — Кроме здешних мест, куда они ещё летают?  — Макс пожал плечами — Не знаю.
        — Одни вопросы.  — Подытожил Марк.  — Да,  — неожиданно вспомнил он.  — Линда проанализировала тот материал, который ты привез вчера.
        — И что?  — Марк удивленно поднял брови и торжественно произнес.
        — Шерстинки, собранные тобой в ангаре, принадлежат трем различным животным. Один — взрослое Йети.
        — Аделаида,  — догадался Макс. Марк утвердительно кивнул головой
        — Другой материал принадлежит молодому животному. По срокам давности он более ранний. Наверное, шерсть первого малыша, украденного из племени Леонардо.  — Марк минутку помолчал,  — А вот третье животное….
        — Что-то не так?
        — Все не так. Шерсть третьего животного отличается от предыдущих материалов кардинально.
        — То есть.
        — Это был не Йети.  — Макс вопросительно посмотрел на друга,  — хотя некоторые пары ДНК совпадают.
        — Ничего не понимаю.
        — Объясню проще.  — Марк прошелся по комнате.  — Шерстинки третьего животного были темно-синего цвета…
        — Как у Нико?
        — Вот! Линда, когда летали вчера в горы, взяла несколько проб у животных. Просто для сравнения. А потом оказалось, что шерсть «чужого» совпадает с твоим материалом из ангара по ДНК более чем на 60 %.
        На несколько минут в комнате установилось молчание. Макс обдумывал новости. А Марк не хотел ему мешать.
        — Какова давность пробы?  — спросил, наконец, Макс.
        — Не более недели.  — Юноша повернулся к Марку
        — Выходит, они по-прежнему летают на родину Нико и воруют детей.
        — Других выводов нет.
        — Да. Чем дальше, тем веселее.  — Макс взял со стола стакан с соком и порожное. Он задумчиво прошелся по комнате и сел на диван рядом с партнером.
        — Одно теперь ясно. Между похищениями Йети и детенышей Тети в далекой неизвестной нам стране есть связь. Одни и те же похитители, снующие по миру, куда захотят.  — Макс сменил тему, неожиданно вспомнив о вчерашнем задании для Марка.  — Что сказал Морган на наши подозрения насчет прибора для перемещений?
        Марк какое-то время молчал.
        — Я осторожно поговорил с профессором. Первая реакция на мои слова была неадекватной.
        — Он разозлился?
        — Был просто взбешен! Но потом, порывшись в памяти, он вспомнил, что лет двадцать назад, когда он ещё только работал над созданием машины для перемещений, в лаборатории кое-что произошло.
        — Что?
        — Пропал пробный экземпляр. Он был ещё не совсем готов. Однажды утром Морган просто не нашел его на столе.
        — И куда он делся?
        — Помощник объяснил, что разбил его, уронив на пол. А потом, испугавшись наказания, выбросил.
        — Как все просто!  — Макс был удивлен.
        — Профессор сказал, что мальчик очень переживал, раскаивался.
        — И Морган простил его?
        — Он воссоздал опытный образец и просто забыл о происшествии. Дела шли хорошо. Морган был полностью поглощен работой. А помощник уволился через пару месяцев.
        — Натворил дел и сбежал. А фото у Моргана не осталось?
        — Не спрашивал. Узнать?
        — Спроси. Вдруг пригодится,  — второе пирожное доставило Максу небольшое удовольствие. Только теперь он почувствовал вкус начинки.
        — О, вишневый джем очень вкусный!
        — Сладкоежка!  — Марк засмеялся, глядя на юношу.  — Как ребенок, успеваешь радоваться небольшим приятным мелочам!  — Макс не ответил, только улыбнулся.
        — Марк, ты помнишь, о чем говорили мужчины в ангаре?
        — Да.
        — Мне показалось интересным их высказывание насчет маячка на каком-то медвежонке. Что ты об этом думаешь?
        — Правду сказать, ничего не понимаю. Если посчитать, что они гоняются только за Йети, то значит — медвежонок — один из них. Или как?
        — Нужно будет обследовать всех наших знакомых. Завтра же. И в первую очередь Нико. Что-то говорит мне, что именно о нем говорили контрабандисты.
        — Займемся этим завтра утром. А сегодня,  — Марк посмотрел на часы.  — Пора спать.
        — Ложись. А я ещё немного поработаю.
        Макс придвинул стул ближе к столу и мельком взглянул на приятеля. Тот спокойно укладывался спать, делая вид, что не догадывается о том, зачем юноше компьютер. На самом деле тайные мысли влюбленного юноши стали известны Марку сразу же, как только он решил проверить почту. Верхний свет был потушен. Маленькая настольная лампа бросала на угол стола мягкий свет. Молодой человек затаил дыхание. Дрожащие пальцы нервно бегали по клавиатуре, вводя адрес. Через мгновение он вошел в свой почтовый ящик.
        "Входящая почта"  — 1 непрочитанное,


        Макс глубоко вздохнул и дрожащими руками нажал на ссылку….


        ****
        Мария лежала на кровати и слушала музыку. Уже хорошо знакомая мелодия, наполнявшая душу радостью и надеждой, обволакивала мысли, приятными и несбыточными фантазиями.
        Даже с надетыми наушниками, она почувствовала, что хлопнула входная дверь.
        — Папа пришел.  — подумала девушка и стянула наушники. Мужчина заметил куртку дочери в шкафу.
        — Люда, что Машенька уже вернулась?  — Маша насторожилась, ожидая ответа мамы.
        — Приехала недавно.  — Мама вышла в коридор, чтобы встретить мужа.
        — Не понравилось, или что-то случилось?  — в голосе папы почувствовалась тревога и озабоченность.
        — Нет,  — мама поцеловала мужчину, чтобы успокоить,  — просто она у нас слишком уж домашняя.
        — Как она добралась?
        — Её привезли.
        — Так,  — подумала Маша.  — Мама решила взять на себя рассказ о Максе. Как я ей благодарна!  — она пошире открыла дверь в коридор, чтобы слышал разговор родителей.
        — С кем она приехала?  — папа сполоснул руки и сел за обеденный стол.
        — Её привел один молодой человек. Очень приятный и хорошо воспитанный.  — Мама замолчала, ожидая реакции мужа, но он тоже молчал.
        — Парня зовут Макс. Они познакомились в пансионате,  — молчание со стороны отца не нарушилось. Мама вздохнула и продолжала.
        — Ксюше привезли в подарок огромного медведя. Она довольна.
        — Он разговаривал с тобой?  — голос отца не был злым, скорее озабоченным.
        — Да.  — мама немного оживилась. Первая реакция мужа была не такой уж и плохой.  — Он пообедал у нас. Немного торопился.
        — Или не хотел встречаться со мной?  — Сердце Марии затрепетало. Отец был раздражен. Но мама держалась очень стойко.
        — Максу нужно было ехать. Срочная командировка.
        — Он сам тебе об этом сказал?  — нотки недоверия по отношению к Максу расстраивали девушку все больше.
        — Да, сам сказал. И ещё…  — мама секунду молчала, прикидывая, стоит ли продолжать разговор на эту тему.  — Молодой человек просил разрешения навещать Машу.
        Мария услышала кашель, отец от неожиданности поперхнулся. Мама засуетилась вокруг него.
        — Воды, попей водички, Миша.
        — Спасибо, милая,  — сдавленно ответил отец. Мама воспользовалась моментом, чтобы продолжить «обработку» папиных нервов.
        — Миша, дорогой. Вспомни себя, когда ты впервые оказался в нашем доме. На мою маму ты произвел ужасное впечатление. А то нахальство, с каким ты говорил с отцом! Это было что-то!
        — Я любил тебя.  — Невозмутимо возразил папа.  — Маша улыбнулась. Такие подробности до этой минуты не были ей известны.
        — Боюсь, что мои родители в тот миг не знали об этом. Они видели только нагловатого юнца, бесцеремонно ввалившегося в дом.
        — Ты сгущаешь краски, милая.  — Отец немного задумался, вспоминая дела давно минувших дней.
        — Тогда зачем ты так переживаешь по поводу Макса.
        — Он привез мою девочку. Позволил себе ввалиться в наш дом….
        Мама не дала договорить.
        — Это серьезный и хорошо воспитанный юноша. Он вел себя очень вежливо и деликатно. И прошу тебя, не стоит раздражаться только из-за того, что тебя не было дома в этот момент. Ты что, просто мне завидуешь?  — ирония в голосе мамы сбила отца с толку. Он не мог признаться, что женщина оказалась права.
        — Он намного старше?  — чуть сконфуженно, но строго спросил он.
        — Вовсе нет. Думаю, что юноше около двадцати лет.
        — И уже своя машина?
        — Его приемные родители вероятно состоятельные люди. И сам он работает.
        — Ладно,  — отец сдался. Он не мог найти больше никаких аргументов против нового знакомого дочери.  — Только одно условие. Когда он приедет в следующий раз, я хочу на него посмотреть.
        — Обязательно, дорогой. Мне показалось, что он и сам был бы не против представиться тебе.
        — Это очень странно, для современной молодежи.
        — Он не совсем обычный,  — таинственно сказала мама.  — Ещё компот будешь? Дальнейший разговор пошел в другое русло. Мама поинтересовалась делами на работе. Отец с большим энтузиазмом стал рассказывать о сегодняшних клиентах.
        — Ничего интересного.  — Маша не стала больше прислушиваться к разговору родителей. Она была довольна итогом разговора. Девушка раскрыла медальон, висевший на груди.
        — Ну что, милый,  — произнесла девушка, глядя на изображение улыбающегося Макса.  — Кажется, все обошлось. Ещё немного времени — и тебя примут в семью. Она аккуратно захлопнула драгоценную крышечку и спрятала кулон под блузку.
        — Пусть это пока будет для всех маленькой тайной.
        Папа оказался понятливым. Несколько раз за вечер он напряженно поглядывал на дочь, но вопросов о Максе не задавал.
        — Как вас встретили в пансионате?  — только и поинтересовался он.
        — Все было просто отлично!  — девушка немножко рассказала о доме отдыха, чтобы утолить любопытство семьи.
        — Лиза осталась одна?  — мама неожиданно вспомнила о подруге.
        — Она нашла себе отличную подружку. Помнишь, мама, я говорила по телефону про Алису?
        — Вы не поссорились?  — Мама встревожилась. Но удивленный смех Маши успокоил её.
        — Ну что ты! Все отлично! Кстати, нужно ей позвонить,  — девушка вернулась в свою комнату и набрала номер подруги.
        — Привет, Лиза! Как дела?
        — Я рада, что у тебя все хорошо. Я дома.
        — Нет, все в порядке. Макс уже уехал по делам.
        — Нет. Не жалею. А ты развлекайся. Пока.
        — Спасибо. Привет Игорю передавай.
        — Отлично. Пока.
        Выходить в гостиную не хотелось. Девушка чувствовала себя не очень хорошо. Возможно от усталости. Она переоделась и легла. Но заснуть не удавалось. Мария закрыла глаза, вспоминая образ Макса и прошедший новогодний вечер. Юноша смог устроить для неё сказку, о которой и мечтать было бы странно. Невольная улыбка появилась на её губах.
        — Спасибо тебе, милый,  — нежно прошептала Мария, касаясь медальона на груди.
        Мечтания девушки были прерваны негромким стуком.
        — Машенька, ты не спишь?  — папа чуть приоткрыл дверь.
        — Нет, входи.  — Маша села на кровати и поправила немного растрепанные волосы.
        Мужчина нес в руках небольшую коробку.
        — Детка, тебе посылка пришла. Да я забыл сразу об этом сказать. Только сейчас, когда в коридоре на неё наткнулся, вспомнил.
        — Это, наверное, учебники.  — Маша спрыгнула с кровати и стала торопливо распаковывать коробку. Папа помогал дочери.
        — Какие учебники?
        — Я выписала пособия по изучению английского и французского языков.  — Девушка осторожно посмотрела на отца. Он не разделял её взгляды насчет иностранных языков, считая это пустой тратой времени. Но сегодня он был на удивление доброжелателен.
        — Не слишком ли тяжело будет? Машенька, тебе ещё и к выпускным экзаменам готовиться,  — забота в голосе была неподдельной.
        — Папа! Я справлюсь, не переживай. Давая лучше посмотрим, что прислали.  — вдвоем они раскрыли коробку. Девушка достала четыре книги и несколько дисков с практическими занятиями.
        — Смотри!  — Маша радостно показывала папе книги. Это — самоучители для обучения иностранным языкам в домашних условиях. И практикум.  — Диски произвели на мужчину странное впечатление.
        — Ой, детка, не знаю, как можно изучить чужой язык, да ещё самостоятельно.
        — Папа! Огромные массы людей сейчас так изучают языки. Представь, занимаешься в удобное время, никто не отвлекает.  — отец не стал спорить.
        — Если у тебя есть желание, значит, учись.  — Он немного помолчал, нежно поглаживая дочь по голове.  — Большая ты уже совсем. Сама все решаешь…
        — Сейчас начнется!  — Маша приготовилась выслушивать нравоучения, но ошиблась. Папа аккуратно сложил книги на столе и немного строго сказал.
        — Давай договоримся. Сегодня ты заниматься не будешь. Отдохни. Дорога всегда так выматывает. Устала?
        — Что-то все же придется рассказать о Максе.  — Маше стало стыдно за свое молчание. Отец переживает за меня.
        — Нет, папа,  — спокойным голосом возразила она.  — У Макса отличная машина. Мы доехали очень быстро. Чуть больше трех часов.
        — Он хорошо водит машину?
        — Он был очень осторожен. Папа, со мной все хорошо,  — она уткнулась отцу в плечо.  — Когда ты с ним познакомишься, сам увидишь, насколько он серьезный и рассудительный.
        — Хорошо,  — папа начинал раздражаться.  — Что-то очень уж он у вас хороший.
        Маша не выдержала и рассмеялась.
        — Папа, ты преувеличиваешь!  — мужчине стало неловко.
        — Ладно, ладно,  — он поцеловал дочь в лоб, и заторопился к двери.  — Давай не будем спорить. Отдыхай.
        Когда за отцом закрылась дверь, Маша решила подробнее посмотреть содержимое посылки. Она взяла книги и забралась под одеяло. Девушка устроилась поудобнее и включила лампу.
        — С завтрашнего дня начну заниматься. Макс так просто говорит на нескольких языках. И я смогу,  — уверенно сказала себе девушка, листая книги.
        Последующие несколько дней Мария целиком посвятила ознакомлению с присланными пособиями. Первое впечатление было удручающим. Для девушки показалось невероятным, что можно запомнить все нюансы разговорной речи англичан. Но, постепенно, когда Маша стала запоминать слова, отдельные фразы, дело пошло быстрее. Иногда к ней в комнату врывалась Ксения, и с мольбой просила сестру погулять с ней. Тогда Мария закрывала книги, и шла подышать свежим воздухом, наблюдая, как младшая сестренка радостно барахтается в сугробах, вместе с соседским мальчишкой Димкой. Дети дружили с раннего детства. Мальчика считали своим у них в доме. Когда дети играли вдвоем, можно было не волноваться за сестру. Димка никогда не дал бы её в обиду. Но погода была хорошая. Солнце ярко светило, заставляя сугробы, примостившиеся вокруг забора, переливаться радужными красками. Девушка глубоко вдохнула свежий морозный воздух.
        — Хорошо то как! Стоит немного погулять, развеяться.  — Маша не спеша, прошлась по тропинке, ведущей от их дома вдоль по улице. После вчерашней оттепели, деревья стояли покрытые инеем, слово усыпанные серебром. Эта красота казалась удивительным преображением давно знакомого уголка природы в сказочный лес.
        — Если бы Макс мог видеть эту красоту!  — с сожалением подумала Мария.  — Ему бы понравились чудесные краски сибирской природы.
        Воспоминания о юноше пробудили в душе дремавшее чувство тоски. Что-то внутри больно сжалось и защемило.
        — Где он сейчас, милый мой Максимилиан.  — девушка невольно улыбнулась столь необычному для их местности имени.  — Все, прогулка окончена,  — строго распорядилась Мария.  — Пора вновь заняться изучением языков.
        Девушка вернулась к своему дому и окликнула сестру.
        — Ксюша, я пойду домой. Ты остаешься?  — девочка выглянула из снежного дома, выкопанного в сугробе, и весело отмахнулась.
        — Иди. Мы поиграем.
        — Долго на снегу не валяйся! Заходите домой погреться!
        Маша вернулась в дом. Она быстро сняла холодную куртку и вошла на кухню. Ароматный запах выпечки, круглосуточно витавший по квартире, разбудил дремавший аппетит. Но Мария не села за стол. Она на ходу взяла яблоко и, надкусив его, пошла к себе в комнату. Машинально взгляд её упал на компьютер, стоящий на краешке стола. Уже больше недели Маша не подходила к нему. Чувство вины, по отношению к "доброму друг", заставило девушку нажать на кнопку системного блока. Она села за стол и бережно провела тонкими пальцами по клавишам.
        — Посмотрим, как поживают мои друзья.  — Она вошла на свою страничку. Несколько непрочитанных писем тоскливо лежали в почтовом ящике.
        — Посмотрим!  — с любопытством девушка нажала мышкой на значок. На экране появились список авторов писем. Среди знакомых было одно, адресат, которого был девушке неизвестен. Обычно в подобных ситуациях она просто удаляла письма, не открывая их. Маша всегда опасалась за работоспособность системы и не хотела "нахватать вирусов". И теперь она решила сделать то же. Но когда она навела мышку на подозрительное письмо, что-то в душе девушки екнуло.
        — Посмотрю.  — Моментально решила она и открыла письмо.
        Первые же строки заставили сердце девушки бешено забиться.
        — Привет, счастье мое!  — прочитала она приветствие.
        — Привет!  — ответила она шепотом, будто Макс мог её услышать. Глаза быстро забегали по строкам такого дорогого для неё послания. Счастливая улыбка, появилась на лице


        Девушка писала ответное письмо Максу. Она так много хотела бы сказать юноше. Но письменное общение сдерживало её эмоции.


        Здравствуй, милый мой, Макс. Если бы ты только знал, как я была рада получить твое письмо. В самом деле, я даже не догадалась оставить тебе свой Е-mail. Глупо, правда? Но хорошо, что хотя бы Марк способен рассуждать здраво. Передавай ему огромную благодарность за находчивость.
        Как ваши дела? Надеюсь, что все нормально. Очень хотела бы спросить, когда возвращаетесь. Но знаю, что это зависит не от тебя.
        Теперь отвечаю на твой вопрос. Мама очень хорошо отнеслась к твоему визиту. Папе про тебя рассказала она, освободив меня от страшной участи — выслушивать нотации. Но постепенно и он успокоился, жаждет с тобой познакомиться. Не волнуйся и не обижайся на него. Он очень любит меня и беспокоится. Сестра просто очарована тобой (ты пользуешься популярностью у женского пола!?). Одно плохо — я очень скучаю. Знаешь, после нашего знакомства в Квадро я часто о тебе думала. Потом — эти дни, проведенные с тобой в пансионате. С одной стороны — ты почти постоянно был со мной, а с другой — я все больше нуждаюсь в тебе, в твоем обществе, в твоем взгляде… Стоило твоей машине скрыться из вида, как я уже почувствовала, что страшно скучаю. Что это? Любовь? Я уверена, что люблю тебя. Но ведь расставание время от времени неизбежно. Неужели я буду каждый раз так страдать?… Макс, ты не думай, я не плачу. Отлично держусь. Знаешь, чем занимаюсь? Никогда не угадаешь — изучаю английский язык. А французский — на очереди. Так что скоро сможешь практиковать меня.
        Хватит, не буду больше о себе. Как ты? Когда будет время, напиши мне, пожалуйста. Как бы я хотела быть рядом с вами. Но знаю, что от меня нет никакой помощи. Что поделаешь.
        Ладно. Больше не буду отвлекать тебя своими глупостями. Помни, думаю о тебе каждую минутку. Люблю. (знаю, что приличной девушке в этом признаваться нельзя, но, что делать?) Пока.
        Твоя Мария.


        Девушка решила перечитать написанное, но каждое слово казалось ей глупым и неважным.
        — Нет, пусть будет, как есть,  — твердо решила она и щелкнула на кнопку «Отправить».
        — Ну вот,  — подытожила Маша свои действия.  — Теперь остается только ждать ответа.
        Она встала из-за стола и прошлась. Очень хотелось представить, чем может заниматься Макс там, далеко, на другом конце света. Но размышления были прерваны шумом в коридоре. Мария выглянула из комнаты. Перед её глазами предстала странная картина. Её сестра — растрепанная, но довольная, старалась снять с себя усыпанную снегом одежду. Но это плохо удавалось, так как замерзшие пальцы не слушались, и девочка не могла расстегнуть молнию на куртке.
        — Бог, мой,  — девушка поспешила на помощь сестре.  — Ты совсем замерзла!
        Через мгновение вещи были стянуты с худенького гибкого тела, и Ксюша побежала к себе, чтобы переодеться.
        — А Димка где?  — поинтересовалась Маша, стряхивая с промерзших вещей таявший снег.
        — Его домой загнали,  — услышала она немного грустный ответ.
        — Вот как! Я если бы не его родители, вы бы и сейчас ещё сидели в сугробе, пока не окоченели совсем!
        — Я не замерзла!  — недовольно воскликнула девочка, появляясь в коридоре в теплом домашнем костюме.
        — А почему же щеки так горят? Ладно, пошли, чаю попьешь. Может, немного согреешься. А то мама скоро приедет. Если увидит тебя в таком виде, не выпустит больше на улицу.
        Доводы показались Ксюше правильными. Она молча села за обеденный стол и ждала чай. Мария, глядя на виноватый вид девочки, оттаяла.
        — Ох, и хитрюга!  — подумала она.  — Знает, что виноватое выражение на её личике приводит меня в замешательство.
        — Ладно, я маме не скажу. А ты в следующий раз сама думай. Заболеешь, мама будет переживать. Пожалей её.
        — Я больше не буду.  — Голосок был тихим и виноватым. Маша не выдержала и засмеялась.
        — Пей чай! Не будет она! Ты сама-то себе веришь?  — ответа не было. Девочка была полностью поглощена едой. Она с наслаждением ела печенье с джемом, делая вид, что не слышит слов сестры. Маша не стала больше ругать Ксюшу.
        — Я и сама была такой же — подумала она, но тут же осеклась,  — рассуждаю, будто старуха древняя. Лет пять назад я тоже бегала по сугробам и возвращалась домой в таком же виде. Она решила сменить тему разговора.
        — Как тебе подарок?  — с любопытством спросила девушка, присев на стул, напротив Ксюши.
        — Медведь!  — в глазах девочки вспыхнули искорки восхищения.  — Он такой огромный! Конечно, нравится! Ты придумала?  — Ксюша наклонила голову на бок и с любопытством посмотрела на сестру. Та решила сказать правду.
        — Макс сам купил. Просто я ему рассказала, что ты просила в подарок что-нибудь необычное.
        — Молодец он!  — Сестренка мечтательно откусила печенье и спросила.  — Где ты его откопала?  — Этого Маша не могла просто так оставить.
        — Ах, ты нахалка!  — она хотела поймать девочку,  — сейчас я тебе задам!
        Но Ксюша, убегая от сестры, прокричала
        — Прости, прости! Больше не буду! Он хороший, хороший!  — девочка успела укрыться за дверью своей комнаты. Наступило секундное перемирие.
        — Маша,  — тихий голосок, девочки остудил пыл сестры.
        — Что?
        — Я больше не буду.
        — Ладно, выходи.
        Ручка в двери повернулась, и девочка бросилась к Марии.
        — Ну что ты?
        — Маме не говори, что тебя дразнила.
        — Ах, вон что! Ты просто маму боишься. А почему хочешь казаться паинькой?  — Маша знала, что такой виноватой Ксюша просто так себя не чувствует. Девочка на секунду замялась, но потом все же открыла секрет.
        — Папа обещал меня к бабушке отвезти.
        — Когда?
        — Сегодня вечером, после работы.  — Ксения повеселела и дополнила.  — До конца каникул!
        — Договорились. Привет от меня бабушке передашь.
        — Обязательно.
        Сестры не спеша вернулись на кухню. Чаепитие продолжилось.
        — Кстати, Макс тебе тоже привет передает.
        — Звонил?  — девочка замерла, ожидая ответа.
        — Письмо прислал на Е-mail.
        — Ух, ты!  — Ксюша замолчала, думая о чем-то. Она с наслаждением пила горячий чай, зажмуриваясь от удовольствия.


        Погода выдалась ненастной. Сильная буря, разразившаяся ещё до рассвета, не унималась. Мело так, что видимость была практически нулевая. Макс стоял у окна, вглядываясь в непроглядную пургу.
        — Бесполезное занятие.  — произнес Марк, читающий журнал лежа на диване.
        Макс вопросительно взглянул на друга.
        — Ты ничего не сможешь разглядеть.
        — Я знаю,  — согласился с ним юноша.  — Но болтаться без дела просто невыносимо.
        — Отдыхай.
        Макс отошел вглубь комнаты. Сделал круг и вновь вернулся к окну.
        — Сколько времени может продолжаться непогода?
        Марк только покачал головой.
        — По прогнозам два-три дня, не более. А как на самом деле? Одному богу известно.
        — Кошмар!
        Макс шумно улегся на свою кровать, скрестил руки на груди и закрыл глаза. Минутное молчание показалось юноше нестерпимо долгим.
        — Морган фото помощника прислал?  — поинтересовался он, не открывая глаз.
        — Да, я скинул его в мою папку. Можешь посмотреть.  — ответил Марк не отрываясь от чтения.
        Макс не пошевелился. Марк решил, что юноша внял его советам и решил отдохнуть. На самом деле молодой человек размышлял. Он пытался собрать воедино все имеющиеся данные и составить дельнейший план действий.
        — Что мы имеем?
        1. Группа контрабандистов, которые хотят поймать Йети, не только малышей, но и взрослых.
        2. Цель похищения — нажива.
        3. Выслеживают животных при помощи маячка.
        4. На ком именно маячок пока не известно. Но, скорее всего это Нико.
        5. Кроме Гималаев, контрабандисты летают ещё и в другое пространство, где похищают малышей Тети.
        6. Перемещаются с помощи прибора, украденного у Моргана двадцать лет назад.
        Как использовать эти сведения? На ум ничего не приходило. Максу вообще тяжело приходилось в последнее время. Он не мог сосредоточиться, чувствовал себя некомфортно. Очень страдал без привычного солнечного климата и зеленой природы.
        Картинка, возникшая в памяти, расстроила его ещё больше.
        — Хочу домой!  — подумал он и невольно застонал.
        Марк прислушался, приподнявшись на локте.
        — Макс…. - тихо позвал он юношу.
        — Что?
        — Не спишь? Я думал, может тебе плохо….
        — Мне очень плохо. В голове пустота. Нет ни одного более — менее весомого плана.
        — То же самое.  — Согласился Марк.  — Ума не приложу, с чего начать.
        — Что Питер говорит?
        — Питер что-то приболел.
        — Ах, да!  — вспомнил Макс.  — Линда утром говорила.
        Юноша догадывался об истинной причине недомогания Питера. Он очень беспокоился о психологическом состоянии друга.
        — А тут ещё и метель.  — подумал он, глядя на непроглядную белую мглу за окном.  — Он не сможет попасть в деревню больной девочке.
        — Как будем действовать?  — прервал размышления юноши Марк.
        — Если бы знать?! Кто бы подсказал, было бы чудесно.
        — Советник нужен.  — Согласился Марк.
        — Какой?
        Марк пожал плечами и ничего не ответил. Он надеялся, что юноша заинтересуется его словами настолько, что заглянет в мысли друга. Но Макс по-прежнему лежал с закрытыми глазами. Не услышав ответа он сел на кровати.
        — Какой?  — повторил он свой вопрос.
        — Тот, кто рассуждает несколько иначе.
        — Мария?!  — воскликнул юноша, ошарашенный неожиданной догадкой.
        В глазах Марка появилась искорка надежды.
        — Ты же общаешься с ней!  — объяснил он свою идею.  — Вкратце передашь ей суть дела и спросишь совета. Она девочка здравомыслящая. Оценит обстановку и бог даст, нам что-нибудь подскажет.
        Макс уже сидел за компьютером. Он быстро набирал текст письма, старясь не отвлекаться на лирические отступления.
        Получаса Максу хватило, чтобы описать события последних дней, произошедшие в бескрайней ледяной пустыне.


        ….. Сегодня у нас погода ужасная. Вся наша команда сидит без дела. Пытаемся оставить план дальнейших действий, но это плохо получается. Поэтому ты, любовь моя, наша последняя надежда. Оцени данные и подумай, с чего нам начать….


        В заключение юноша, чувствуя неловкость из-за того, что приходится вновь втягивать девушку в свои проблемы, постарался извиниться.


        Не переживай, если ничего не выйдет. Тогда будем действовать по обстановке.


        Макс ещё разок перечитал послание. На этом официальная часть была окончена.
        Он немного отступил вниз и сделал приписку.


        Как твои дела, девочка моя? Как проводишь каникулы? Прошу тебя, не переусердствуй с занятиями, побольше отдыхай. Я вернусь и сам позанимаюсь с тобой.
        Передавай привет родителям и сестренке.
        Нежно целую. Очень скучаю.
        Макс.


        — Описал все.  — Макс отодвинул ноутбук.  — будем ждать ответа.
        — Будем ждать.  — Марк вновь занял привычную позу и раскрыл журнал.
        Максу больше ничего не оставалось, как лечь спать. Сон его был беспокойным и нервным. Юноше снился зимний безжизненный лес. Среди деревьев показался силуэт человека. Он приближался к Максу быстро и уверенно. Скоро юноша уже мог разглядеть его лицо.
        — Это хозяин ангара!  — во сне удивился молодой человек.  — Но как он здесь оказался?!
        Мистер Сандерс прошел мимо Макса, нагловато ухмыляясь ему прямо в лицо. Мужчина не задержался ни на минуту. Он, видимо, очень спешил. Макс оглянулся, провожая его взглядом. Тот уже был далеко. Юноша напряг зрение и заметил вдалеке вертолет. Двигатели зашумели, лопасти медленно закрутились и стали быстро набирать обороты.
        — Улетят!  — с ужасом подумал Макс, стараясь добежать до вертолета. Он быстро мчался между деревьями, но все было напрасно. Машина удалялась от него все дальше, а среди шума он услышал злобный смех мистера Сандерса.
        Макс вздрогнул во сне и очнулся. Недолгое забытье оставило в душе тяжелое чувство. Юноша резко поднялся с кровати.
        — Нет, так нельзя. Я скоро с ума сойду от бездействия!  — он злобно бросил подушку на кровать.  — Пошли, перекусим.
        — Пойдем,  — согласился Марк и бросил журнал на стол.
        Обед затянулся. Мужчины не торопились. Спустя два часа они, наконец, вернулись в номер. Макс немного повеселел.
        — Говорят, погода скоро восстановится?  — юноша опять устремил свой взгляд в снежное месиво за окном.
        — Так, во всяком случае, считают местные жители,  — подтвердил Марк. Он обратил внимание на экран монитора.
        — Кажется, вам письмо, молодой человек!
        Макс метнулся к столу. Марк не стал мешать ему.
        — Маша ответ прислала!  — воскликнул юноша, пробегая глазами по строкам письма.
        — Что-нибудь придумала?
        — Минуточку…  — молодой человек внимательно изучал содержание послания.
        Марк не в силах больше ждать, принялся рассуждать вслух.
        — Шустрая девочка, наша Мария. Быстро разобралась с твоим письмом. Да и ответила сразу.
        Макс ничего не ответил. Только густая краска, залила его щеки. Марк снисходительно улыбнулся и слегка потрепал друга по плечу, проходя мимо. Тот отмахнулся и смущенно опустил голову.


        Раздался чуть слышный стук в дверь. Линда открыла. Послышался тихий голос Марка.
        — Хорошо,  — кивнула головой Линда,  — дай нам полчаса.
        Женщина подошла к Питеру, неподвижно лежащему на диване.
        — Милый, наши друзья пораскинули мозгами и разработали какой-то план. Собирают совет. Ты пойдешь, или я сама?
        — Как погода?  — сдавленным голосом произнес мужчина.
        — Метет.
        Он тяжело вздохнул и произнес.
        — Идем….
        — Итак,  — торжественно объявил Макс, когда все собрались.  — Мы с Марком рискнули и без договоренности с вами написали Марии письмо. Вот что она нам предлагает.
        — Ну, ну — неожиданно оживился Питер.  — Что нам советует твоя Машенька?
        Макс немного смутился, но продолжал.
        — Мы хотели лететь к Йети и осмотреть всех. Маша советует, когда найдем маячок, с его помощью устроить ловлю на живца. Попытаться поймать контрабандистов с помощью подложного животного.
        — Неплохо,  — удивленно произнесла Линда.  — Что ещё?
        — В общем, если все приборы для перемещений сделаны по одному принципу, то они могут быть обнаружены как-то одним способом. Что-то вроде пеленгации. Нужно обнаружить местонахождение вертолета контрабандистов и попытаться вычислить код того уровня, куда перемещаются эти двое. Как думаете, это возможно?
        — Разузнаю у Моргана,  — взял на себя этот вопрос Марк.
        — Сможем засечь вертолет, узнаем, куда они переправляют похищенных животных.
        Юноша закончил. Остальные молчали.
        — Все!  — немного неуверенно произнес он.  — Что-то не так?
        — Идеи-то отличные!  — задумчиво произнес Питер.  — Только я, кажется, что-то пропустил. О каком маячке идет речь?
        Марк вкратце пересказал коллеге итоги их слежки за контрабандистами. Линда тоже слушала с большим интересом. Она вчера была слишком поглощена депрессией Питера и позабыла о работе. Когда рассказ был закончен, Питер поинтересовался.
        — Вы думаете, носителем маячка является кто-то из семейства Йети?
        — Скорее всего, он не из местных.  — Озвучил свои догадки Макс.
        — Нико?!  — одновременно воскликнули Линда и Питер.
        — Вот именно!  — Макс нервно заерзал на диване.  — Вспомните, я рассказывал о его детских воспоминаниях. Их осматривали чужаки. Какова на самом деле была цель осмотра, Нико, будучи в те времена маленьким, вряд ли мог знать. Контрабандисты запросто могли нацепить на животных маячки, чтобы без проблем определять их местонахождение.
        — Очень дальновидно.  — Грустно заметил Марк.
        — Это, по-моему, самое вероятное предположение.  — Согласилась с юношей Линда.  — К тому же, наши знакомые никого к себе и близко не подпускали. А это значит, что контактов с Йети у чужаков не было.
        — Решено,  — подытожил Питер, как только погода восстановится. Мы отправимся в горы и осмотрим Нико. Если повезет, маячок будет извлечен.
        — Георг не сообщал о прогнозах на ближайшие дни?  — Макс вновь остановился у окна, всматриваясь в непроглядную тьму.
        — Пока никаких новостей.  — Ответила Линда и тут же сменила тему.  — Ты сумел связаться с Марией?! Как у неё дела? Чем занимается?
        Макс зарделся и опустил голову. Но наступившая тишина не позволила ему увильнуть от ответа.
        — У них каникулы.
        — Отдыхает?!  — Питер довольно потянулся на диване и улыбнулся.  — Вот уж кому повезло!
        — Привет вам всем передавала.
        — Умница! Не забыла о своих добрых старых друзьях.
        — Н не такие уж мы и старые,  — возразила Линда, радуясь, что настроение Питера наконец-то улучшилось.
        — Особенно, если не забывать, что воспоминания из прежних жизней к ней не вернулись.  — Задумчиво произнес Марк.
        — Ты ничего её не рассказывал?  — поинтересовался Питер.
        — Нет.
        — Почему?
        Макс задумался.
        — Она не спрашивала. Марию больше интересовала моя жизнь,  — растерянно и чуть виновато произнес он.
        — И что?  — с некоторой предосторожностью спросила Линда. Она лучше остальных была осведомлена о детских горестях Макса. Много лет женщина не упоминала об этом, беспокоясь за душевное состояние юноши.
        — Я рассказал ей, как оказался в Квадро.
        Наступило продолжительное молчание. Друзья вопросительно смотрели на Макса, ожидая продолжения, но, не решаясь надавить на парня.
        — Ну что вы на меня так смотрите!  — не выдержал он.  — Маша, большая умница. Правда, впечатлительная очень, но не трусиха.
        — Что, секретов больше нет?
        Макс засмеялся.
        — Питер, как ты себе представляешь пересказ трехсотлетней жизни, скомканный в одну историю. Всего за пару дней!
        — Не приставай к нему,  — строго остановила мужчину Линда.  — он не обязан пересказывать нам каждую встречу с девушкой. Не маленький мальчик. Сам в состоянии решить, о чем говорить, а о чем промолчать.
        — Да уж!  — засмеялся Питер,  — Совершеннолетний!
        Этого Макс выдержать уже не мог. Он с беззлобной усмешкой бросился на друга и мгновенно примял его под себя.
        — Прекрати воспитывать меня, папочка!
        — Сдаюсь, сынуля,  — мужчина еле сдерживал смех, отбиваясь диванной подушкой.  — Мамочка, спаси меня от этого нахала.
        — Прекратите!  — воскликнула Линда. Но разнимать борющихся не спешила. Они потузили друг друга ещё пару минут и немного успокоились. Макс встал на ноги, стараясь отдышаться. А Питер все так же лежал на диване.
        — Силен, черт!  — довольно подытожил он, глядя на юношу.
        — Мужчина в самом расцвете сил.  — С гордостью заявила Линда и нежно поцеловала парня в лоб.
        — Спасибо!  — поблагодарил её Макс. И тут же вновь вспылил.  — Что, больше заняться нечем, как косточки мне перемывать!
        — Молчим!  — пообещал Питер, краешком глаз проследив за Марком.
        Тот не обращал внимания на происходящее за его спиной. Он негромко переговаривался кем-то по телефону. Питер прислушался. Разговор шел по-немецки.
        — Моргану звонит.  — догадался мужчина.


        Мужчина внимательно вглядывался в изображение на экране монитора.  — Что-то новенькое?
        — Кажется да.


        В самом деле, если обнаружим маячок, о котором говорили


        К утру, погода и в самом деле улучшилась. Метель почти прекратилась. Несильный ветер напоминал о вчерашней непогоде лишь легкой поземкой по бескрайней пустыне. Солнечный свет, преломляясь на белом снегу, казался таким ярким, что с трудом воспринимался человеческим глазом.
        Макс прищурился и посмотрел в окно.
        — Вот и отлично! Сможем лететь в горы.
        Марк не спешил радоваться.
        — И наши «подопечные» тоже, вероятно, решат полетать.
        — Марк,  — обернулся к нему юноша,  — тебе лучше будет остаться в гостинице. Понаблюдаешь за их передвижениями. Да и от профессора возможно новости будут.
        — И я так же думаю.
        На самом деле Макс знал, что его друг не любит снег и мороз. Он тяжело переносит такие поездки, при малейшей возможности стараясь «увильнуть» от подобной вылазки.
        — Пусть займется нашими техническими проблемами.  — подумал юноша, облачаясь в теплый меховой комбинезон.  — Как я понимаю Марка!  — с недовольством подумал он.  — Мне эта тяжелая неудобная одежда уже тоже порядком надоела.
        Мелодия телефона прервала размышления Макса. Линда просила зайти к ним. Питер тоже был в полной боевой готовности. Он стоял перед зеркалом, поправляя ворот толстого свитера, надетого под комбинезоном. Но, по расстроенному лицу женщины, Макс понял, что-то не так.
        — Привет,  — молодой человек сделал вид, что ничего не заметил.  — Погода шепчет! В путь!
        — Я не полечу с вами в горы.  — Холодно сообщил Питер, не поворачиваясь к вошедшему.
        — Поедешь в деревню?  — догадался Макс.
        — Конечно.
        — Правильно,  — поддержал его друг, зная, что его слова не понравятся Линде.  — Мы справимся и без тебя.
        Он бросил мимолетный взгляд на женщину. Та недовольно отвернулась от них, собирая волосы в пучок.
        — Привет от меня передавая ребятам.  — Макс похлопал друга по плечу, давая знать, что он считает поступок Питера правильным.  — Надеюсь, девочка скоро поправится.
        Затем он обратился к Линде.
        — Георг уже звонил?
        — Да, ждет нас у вертолета через полчаса.  — ледяным голосом ответила она, не оборачиваясь.
        Юноша вышел из комнаты, чувствуя себя неловко. Линда ожидала, что он поддержит её. Но Макс не мог лгать. Он тоже переживал за здоровье девочки. И решение Питера — самое верное, что можно сделать в подобной ситуации.
        — Скоро она успокоится и все поймет.  — думал он, спускаясь вниз, чтобы позавтракать.
        Громкий шум двигателей не позволил Максу поговорить с женщиной во время полета. Она всю дорогу смотрела в иллюминатор на безжизненную снежную пустыню, думая о чем-то своем. Вертолет приземлился недалеко от пещеры. Георг помог выгрузить провизию и закрепить мешки на прицепных санях. Макс проверил, удобно ли Линде позади него, и завел двигатель снегохода. Добрались быстро. Из пещеры показался Леонардо, с опаской поглядывая на приезжих. Но, узнав старых знакомых, тут же повеселел. Несколько коротких фраз, брошенных другим жителям пещеры, и на снег высыпало все семейство.
        Макс широко улыбнулся, давая понять, что опасаться нечего.
        — Смотри,  — негромко привлек он внимание Линды.  — Тот малыш слева, это и есть наш недавний больной.
        — Поправился?!  — обрадовалась женщина.  — Отлично! Но, как ты их различаешь?
        — Они все разные.  — Засмеялся юноша. Просто ты мало с ними общаешься.
        — А ну-ка, ребятки, налетайте на гостинцы,  — громко сказала она, доставая из мешков с продуктами банку сгущенки. Знакомый вид лакомства заставил маленького Йети потерять бдительность и броситься к приезжим. Он подбежал к Линде и ловко схватил маленькими пухлыми пальцами баночку. Не раздумывая ни секунды, он бросился к Нико, стоящему чуть поодаль от остальных. Тот откупорил банку и вернул её ребенку. Наслаждению не было предела. Остальные малыши с завистью смотрели на него, но не решались повторить его действия. Они с опаской поглядывали на отца. Макс мысленно обратился к Леонардо, прося разрешения угостить детей. Тот был не очень доволен, но все же согласился.
        Через десять минут все мешки были распакованы, а каждому члену семьи досталось по порции. Пока Линда умилялась, глядя на пиршество Йети, Макс заносил остальные продукты в пещеру.
        — Леонардо, здесь хватит пропитания ещё на несколько дней.  — «заговорил» он.  — Прошу вас пока оставаться в пещере. Мы напали на след обидчиков. Скоро ваши близкие будут дома, обещаю.
        Глава семейства согласно кивнул.
        — Я хочу поговорить с Нико.
        Чужак, внимательно следивший за их разговором, тут же подошел ближе.
        — Не против пройти с нами до вертолета?  — с опаской попросил Макс. Нико взволнованно оглянулся на Джулию с ребенком на руках.
        — Совсем ненадолго,  — уточнил юноша.  — Скоро ты вернешься.
        Тети кивнул лохматой головой и пошел следом за человеком.
        — Хочешь отвести его к вертолету?  — тихо спросила Макса женщина, едва они оказались за пределами пещеры.
        — Не нужно, чтобы остальные видели. Это лишь усилит разногласия.
        — Да, ты прав.
        Линда села за руль снегохода и, резко надавив на газ, быстро скрылась из вида, оставляя после себя плотное облако снежной пыли.
        — Нам туда.  — юноша показал на видневшийся вдали вертолет. Нико вновь засомневался, но собрался с силами и сделал несколько шагов по следу, только что оставленному снегоходом. Макс решил немного пообщаться по пути, чтобы отвлечь Тети от мрачных мыслей. Молодой человек ясно прочел, сколько волнений и страха было в голове Нико.
        — Можешь вспомнить подробнее, как вас осматривали люди, там, на Родине?  — поинтересовался он.
        Нико немного помолчал, словно вспоминал. А затем начал рассказ, стараясь не пропустить ни одной детали.
        — Нас по одному вели к большой пещере. Мне расчесывали шерсть, искали что-то,  — Нико показывал жестами движения людей во время осмотра.  — Долго рассматривали уши. Потом чем-то укололи палец.
        Тети поднял руку и растопырил маленькие пальцы, изобразив на мордочке гримасу.
        — Больно было?
        — Очень!  — вздохнул Нико.
        — И все?
        — Укололи здесь,  — Тети указал рукой куда-то за ухом и недовольно замотал головой.
        — Прости, больше никаких расспросов.  — успокоил его Макс. Но, кажется, узнал все, что требовалось.  — Вот и наш вертолет, Уже пришли.
        Линда уже приготовила аппаратуру. В руках у женщины был маленький, похожий на мобильный телефон, прибор с парой антенн. Длинный провод вел к аппарату с датчиками и дисплеем. Нико в нерешительности остановился в нескольких шагах.
        — Больно не будет.  — Поддержал его Макс и потрепал по плечу.  — Давай, Линда, только осторожнее. Я за тебя волнуюсь.
        Женщина стала медленно водить пеленгатором вдоль тела Нико, прислушиваясь к попискиванию датчиков на аппарате.
        — Попробуй сзади, на голове.  — посоветовал юноша.
        Громкий звук, неожиданно раздавшийся в тишине, напугал Нико. Он вздрогнул и обернулся.
        — Есть!  — торжественно объявила Линда, глядя на показания прибора.  — Очень мощный «ЧИП». Он, скорее всего, и является тем «маячком» на который ориентируются контрабандисты.
        — Большой?
        — Несколько миллиметров в диаметре.
        Макс набрал в легкие воздуха, обдумывая начало разговора с Тети.
        — Нико, я должен тебе кое-что сообщить. Давно, еще на родине, тебе в организм люди поместили маленький прибор. Он помогает им узнать твое местонахождение.
        Нико неожиданно стал растерянным и беззащитным.
        — Значит это, правда, что все беды племени из-за меня?
        — Ты в этом не виноват,  — возразил Макс.
        — Нет, это я виноват!
        — Мы хотим извлечь это из твоего организма. Тогда никто не сможет за тобой наблюдать. И никто больше не пострадает.
        Радостная улыбка и взгляд, полный надежды, стали лучшим ответом.
        — Придется немного потерпеть.  — предостерег его юноша. Нико согласно кивнул и закрыл глаза, приготовившись к боли. Линда распылила обезболивающее на кожу за ухом.
        — Хорошо, что шерсть выстригать не пришлось,  — прошептала она Максу и сделала на мягкой, темно-синей коже небольшой надрез. Нико чуть заметно дрогнул, но терпел. Ловкие женские пальцы запустили в образовавшуюся ранку пинцет и через секунду вынули маленький, едва заметный предмет.
        — Вот и все!  — успокоил Нико юноша.
        — Зашивать?  — поинтересовалась Линда.
        — Не смеши! Смажь обеззараживающим средством. Совсем ничего не заметно.
        Нико тем временем уже повернулся и с любопытством разглядывал предмет, извлеченный из-под его кожи.
        — Смотри!  — сказала Линда и поднесла ЧИП к пеленгатору. Раздался знакомый уже громкий звук. У Нико расширились от удивления глаза. Машинально он провел пальцами по тому месту, где еще пару минут назад был маячок.
        — Все закончилось,  — объяснил Макс.  — Теперь вы в безопасности. Но придется еще несколько дней поосторожничать. Пока мы не поймаем врагов. А ты можешь возвращаться домой.
        Нико сделал шаг в сторону пещеры, но остановился и обернулся к Максу.
        — Да, лучше никому не говорить,  — согласился юноша, прочитав мысли Тети. Тот успокоенный быстро побежал прочь, ловко перепрыгивая через большие сугробы. Не прошло и пяти минут, как он уже совсем скрылся из вида.
        — Просил, чтобы я не говорил семейству Леонардо, что у него был маячок.  — Сказал Макс Линде, задумчиво глядя вслед животному.
        — Да уж, это бы очень осложнило ему жизнь.  — согласилась женщина.
        — Домой?!  — поинтересовался Георг, прерывая их размышления.
        — Домой!  — Линда неожиданно заторопилась. Макс набрался смелости и остановил её.
        — Минутку… Линда, скажи, почему у вас с Питером нет детей.
        — Ты не должен был читать мои мысли.
        — Мне достаточно было заметить, как ты смотрела на Джулию с ребенком на руках.
        Линда смутилась и опустила взгляд.
        — Прости.
        — Ты не ответила…  — настаивал юноша.
        — Питер никогда не говорил об этом. И потом, ты же знаешь, что в Квадро не взрослеют. Что было бы с ребенком?
        — Ты никогда не думала сменить место жительства?
        — Ради детей?
        — Хотя бы…
        Линда задумалась.
        — А ты готов?
        — Если Мария примет такое решения, я соглашусь с ней.
        — А мне, наверное, уже поздно.  — прерывистый вздох женщины выдал её нервозность.  — Поехали!
        Обратный путь показался ещё более длительным. Настроение Линды, немного повеселевшей за последние часы, опять испортилось. Макс винил себя за то, что начал этот разговор. Но те переживания Питера, свидетелем которых ему пришлось стать несколько дней назад, невольно натолкнули его на такую мысль. А сегодняшние наблюдения за поведением женщины только подтвердили догадки. Его друзья безумно страдали, желая заботиться о ком-либо. Им нужен ребенок, маленькое, беспомощное существо, которое бы нуждалось в постоянной заботе и внимании. Поэтому Линда была так зла утром, когда Питер предпочел её обществу встречу с ребенком. Пусть чужим, больным, но РЕБЕНКОМ…
        Питер поджидал их у ворот ангара. Он, видимо, только что вернулся из деревни. Мужчина подбежал к вертолету, едва тот заглушил двигатели.
        — Как дела?  — искренне поинтересовался он, помогая Линде выбраться.  — Привет.  — виновато произнес он, заглядывая в глаза женщины. Она, та, которая минуту назад думала, что уже забыта и брошена всеми, «расцвела» от одного взгляда любимого человека и улыбнулась.
        — Поездка оказалась плодотворной.  — похвалилась она.  — Мы обнаружили маячок.
        — Нико?
        — Да. И мы его изъяли.
        — Как?!  — Питер вопросительно посмотрел на Макса, который не хотел перебивать Линду и молча вытаскивал из кабины вещи.
        — Линда сделала операцию.  — спокойно ответил тот.
        — Зверь согласился?
        — Макс договорился.  — пояснила Линда.
        — Ну, вы и дипломаты!  — воскликнул Питер.  — Ладно, пойдемте в гостиницу. У меня тоже для вас новости есть.
        — Из деревни новости привез?  — полюбопытствовала Линда.
        Но мужчина молча обнял её, приложил палец к губам и торжественно зашагал к зданию гостиницы.
        — Да,  — вспомнил он,  — Как там больной малыш?
        — Он уже в порядке. Однако запал на сгущенку.  — пошутил Макс.
        — Сладкоежка!
        — Предлагаю перекусить.  — Линда вспомнила, что сегодня даже не завтракала. Но теперь, когда размолвка с Питером была позади, она почувствовала резкий приступ голода.
        — Тогда я сделаю заказ, а вы — переодеваться.  — Питер свернул к ресторану, а Макс побежал наверх.
        Марк был занят. Он что-то искал на компьютере.
        — Уже вернулись?!  — спросил он, не отрываясь от экрана.
        — Обедать идем. Закругляйся.
        Макс быстро скинул с себя тяжелые вещи.
        — Я быстренько умоюсь и пойдем.
        — Минутку, мне нужно настроить передачу данных через спутник.
        — Морган устроил!
        — Ну не сам же я до такого додумался!
        — Ладно, не буду мешать.  — Макс переоделся и стал терпеливо ждать.
        — Есть новости.  — поинтересовался Марк.
        — Да, денек выдался неплохой. И Питер что-то хотел нам рассказать. Так что пошли. Не стоит заставлять друзей ждать.
        — Пойдем.  — Марк нехотя оторвал взгляд от экрана монитора и встал из-за стола.
        Питер с Линдой уже поджидали их в ресторане.
        — Где вас носит!  — воскликнула Линда.  — Я уже с голода умираю!
        — Простите нас, двух неорганизованных холостяков,  — иронично высказался Макс.
        — На самом деле это я виноват,  — признался Марк,  — хотелось закончить настройку спутниковой связи.
        — Ого!  — удивился Питер.  — Похоже, день сегодня прошел не зря. Ладно, вначале обед, а после — разговоры.
        Друзьям удалось целых полчаса не говорить о делах. Они беседовали о погоде, обслуживающем персонале гостиницы, качестве приготовленных блюд….
        Только когда подали чай, Макс не выдержал.
        — Кто первым начнет?  — партнеры переглянулись.
        — Предоставим слово женщине.
        Линда обрадовалась и торжественно произнесла.
        — Мы с Максом обнаружили маячок. Он и в самом деле был у Нико под кожей. Удалось извлечь его. Теперь в наших руках главный козырь — ЧИП, с помощью которого мы можем поймать контрабандистов.
        — Я видел их в деревенском магазинчике.  — Продолжил Питер.  — Такая странная парочка. Нагловатые мужики, сдвинутые на деньгах.
        — Как ты узнал, что это они?  — поинтересовался Макс.
        — Твоя знакомая продавщица рассказала, что это чужие. Она ведь всех знает. Так я решил за ними проследить. Они в магазине продукты купили и поехали к дому хозяина ангара. Тот их прямо у ворот поджидал. В любезностях рассыпался. А потом они во двор вошли, а я домой поехал.
        — Запись камеры в ангаре посмотрим и узнаем, то они планируют делать.  — закончил Макс.
        — Теперь твои новости, Марк.  — Линда повернулась в сторону друга.
        — Я еще вчера созвонился с Морганом и пересказал ему наши планы. Он ухватился за идею выслеживания вертолета с краденым прибором для перемещения.
        — Ещё бы!  — воскликнул Питер.  — Здесь затронуто его профессиональное самолюбие.
        — За ночь он перенастроил наш спутник, и теперь мы сможем видеть вертолет контрабандистов на экране, как только они вылетят из ангара.
        Обед закончился на приподнятой ноте. Веселая компания поднялась в номер мужчин. Марк вновь сел за компьютер. Остальные расположились позади, внимательно следя за движениями друга.
        — Сначала посмотрим, что происходит в ангаре….Питер, когда, примерно, ты видел этих парней в деревне?
        — Часа три назад.
        Марк настроил время и включил воспроизведение. На этот раз удалось не только прослушать запись разговора, но и увидеть контрабандистов на экране. Они грузили в кабину вертолета клетки для животных, изредка перебрасываясь между собой короткими фразами.
        — Сокрушаются, что недавняя непогода нарушила их планы.  — пересказал их разговор Макс.  — Собираются одной вылазкой убить сразу двух «зайцев». Сначала они летят за товаром. А затем, сразу же, хотят полететь к заказчикам. Вернутся только через пару дней. Поэтому хозяин заправляет баки горючим до отказа.
        — А вот и он!
        Где-то за экраном послышался шум. Хлопнула входная дверь и глухой металлический звук. Поведение контрабандистов сразу же изменилось. Выражение лиц стало добродушным и простоватым.
        — О!  — воскликнул один из них.  — вы как раз вовремя. Все необходимое мы уже уложили. Осталось дело только за вами.
        — Горючее доставлено Пара минут и я заправлю баки.
        — Поскорее, приятель, мы и так потеряли массу времени…
        — Сейчас, наверное, вертолет уже вылетел.  — вмешался Питер.  — нужно посмотреть данные, передаваемые спутником.
        Пальцы Марка забегали по кнопкам клавиатуры.
        — Вот, смотрите.
        На экране появилось схематическое изображение земной поверхности. Ежесекундно изображение менялось, поворачиваясь и увеличиваясь. Вот уже ясно стали видны горы.
        — Где-то здесь.  — туманно произнес Марк,  — Смотрите!
        Он навел стрелку мыши на едва заметное зеленое пятно, которое быстро увеличивалось в размерах.
        — Они уже вылетели,  — с сожалением заметила Линда.
        — И быстро движутся по направлению к южному склону горного хребта.
        — Где они?!
        Неожиданно маячок исчез с экрана. В нижнем углу появились какие-то цифры.
        — А вот это код для перемещений!  — Марк указал на набор цифр.  — Минуточку. Пальцы вновь забегали по клавишам.
        — В справочнике Моргана собраны все известные временные оболочки. Проверим, может и этот код нам известен.******


        — А что толку,  — безнадежно прошептала Линда.  — прибора для перемещений у нас ведь нет.
        — Это как сказать,  — Марк взглянул на часы.  — Через три часа в аэропорту Дели приземлится частный самолет Моргана. Для нас посылочка. Где ваш хваленый пилот.
        — Звоню Георгу.  — Питер выхватил из кармана телефон и отошел к окну, чтобы не мешали разговору. Через пару минут он вернулся.
        — Все в порядке. Я полечу с ним.
        — Удачи.  — пожелала ему Линда, отвечая на нежный поцелуй мужа.
        Макс проводил Питера взглядом.
        — Марк, ты сможешь установить прибор на вертолет Георга?
        — Уже получил подробные инструкции от конструктора. Справимся.
        — Отлично! Теперь поговорим о следующем этапе.  — Макс взял из вазы мандарин и сел на диван.  — Нам нужно как-то обмануть контрабандистов и заманить их с помощью мнимого Йети. Как только это сделать?
        — Купить в магазине большую игрушку?  — высказала мысли вслух Линда.
        — Два метра ростом?!  — недоверчиво отозвался Марк.
        — Да уж, глупая мысль,  — согласилась женщина.
        — А что, есть другой вариант?  — поинтересовался Макс. Он вспомнил того медвежонка, что подарил Ксении.  — Пусть игрушка будет меньше Йети. С воздуха они вряд ли будут сопоставлять размеры. А для нас главное, чтобы они приземлились.
        — А уж мы постараемся испортить им дальнейший полет!  — с азартом продолжил Марк.
        — Позвоню Питеру.  — Линда набрала номер.
        — Привет, милый, у меня к тебе просьба. Зайти в магазин детских товаров и купи, пожалуйста, самую большую мягкую игрушку, какую найдешь….
        — Лучше синюю…
        — Спасибо, целую!
        Линда отключила телефон и засмеялась.
        — Кажется, он не понял, зачем нам игрушка. Но обещал найти.
        Друзья вернулись уже в сумерках. Георг сразу же отправился домой. А Питер, нагруженный сумками с аппаратурой и огромной коробкой с мягкой игрушкой, еле протиснулся в комнату.
        — Заждались?!  — он шумно свалил свою ношу на пол и облегченно вздохнул.  — Передачку от профессора получил в целости и сохранности. А вот это для тебя!  — он торжественно преподнес женщине игрушку.
        — Благодарю! Вы очень любезны!  — Линда засмеялась и стремительно разорвала коробку.
        — Не медведь, конечно, но тоже подойдет.  — В руках она держала огромного голубого зайца, весело подмигивающего окружающим.
        — Медведей не было.  — растерянно развел руками мужчина.  — но, если бы я знал, что ты хочешь именно медведя….
        — Не расстраивайся,  — успокоил его Макс, стараясь сдержать улыбку.  — все женщины такие непостоянные. Привези ты медведя, а она бы передумала!
        Дружный смех, огласивший всю комнату, вызвал у Питера массу подозрений.
        — Что-то не так?
        — Милый,  — Линда сквозь смех постаралась все объяснит.  — с помощью этого зайца мы будем приманивать контрабандистов.
        Теперь настал через Питера разразиться безудержным смехом.
        — Вот в чем дело! А я то всю дорогу думал, что случилось с моей женой, если она решила в игрушки поиграть.
        — Мы зарядим маячок в тушку этого кролика, и будем ловить их на «живца».  — Марк с азартом заправского рыбака потирал руки в предвкушении скорой удачи.  — Послушайте, что я предлагаю,  — мужчина размеренно ходил по комнате, собираясь с мыслями.
        — Предположим, что нам повезло — эти плохие парни клюнули и приземлились рядом с наживкой. Они выходят из вертолета и приближаются лежащему на снегу зайцу. Что дальше?
        — Они покинут кабину оба.  — продолжили размышления Линда.  — Так как Йети — животные огромных размеров. Справиться с ним в одиночку человек не сможет.
        — Стоп!  — остановил рассуждения друзей Макс.  — первое, что сделают контрабандисты, когда заметят мнимого Нико, это выстрелят в него снотворным.
        — Это в том случае, если они решат захватить его.  — возразил Питер.  — А если они используют его в качестве маячка, чтобы выследить остальных, и не более? Что мы будем делать тогда?
        Члены команды задумались. Такой вариант был бы самым худшим в их планах.
        — Давайте решим, на что мы надеемся, подкладывая "наживку"?  — Питер решил начать рассуждения с начала.  — Нам нужно захватить этих парней. Как?
        — Послушайте меня,  — занервничал Марк.  — если они посадят вертолет и заглушат двигатели, я, находясь на небольшом расстоянии, смогу блокировать механизмы. Тогда вновь двигатели не запустятся.
        — Отлично!  — оживился Питер.  — Предположим — ребята покинули кабину вертолета и приблизились к игрушке. Тем временем Марк блокирует двигатели. Контрабандисты обнаруживают подлог и возвращаются к машине. Взлететь невозможно. Дальше?
        — Уничтожить их?  — рискнула предположить Линда.
        — Мы не убийцы.  — возразил Питер.  — К тому же их убийство не даст ответов на наши многочисленные вопросы. Другой вариант есть?
        — А если мы сами их усыпим?
        — Точно!  — воскликнул Марк.  — В любом случае, нам нужно будет их обезвредить. Значит, действуем так. Для операции выберем место, рядом с небольшой скалой. Они высаживаются из вертолета и приближаются к маячку.
        — Да,  — согласился Питер.  — Даже, если они не планируют усыпить Нико, их заинтересует его неподвижное тело, лежащее среди снежной пустыни. И они захотят проверить.
        — Вот!  — продолжал Марк.  — Мы из укрытия их обезвреживаем. Затем загружаем в вертолет и везем. Куда?
        — В гараже у Георга есть небольшая подсобка.  — вспомнил Макс.  — Там довольно тепло и нет лишних глаз. На несколько дней это будет приличной тюрьмой для плохих парней. А после — вызовем самолет.
        — Все сказанное выглядит довольно правдоподобно и вполне выполнимо.  — Линда все время молчала, оценивая план друзей со стороны.  — Остается несколько вопросов. Как ты, Марк, блокируешь двигатели? Где нам достать снотворное, для контрабандистов?
        — Снотворное я могу изготовить за пару часов.  — решил один вопрос Питер.
        — С двигателем проблем не будет. Это уж моя забота.  — утвердительно ответил Марк.
        — Тогда все отлично. Остается договориться с Георгом насчет временной тюрьмы.
        — Это я возьму на себя.  — ответил Питер.
        — Тогда эта часть плана подготовлена полностью.  — серьезно подытожила женщина.  — Больше мы к ней не возвращаемся. Для начала нужно дождаться, когда контрабандисты вновь появятся в деревне.
        — Я наблюдаю за ними.  — Марк вновь обратил внимание на экран компьютера. Схематическая карта местности была пустынной.  — Пока ничего.  — констатировал он.
        — Ладно,  — сделала выводы Линда.  — На сегодня планов достаточно. Пора отдыхать. Завтрашний день может быть тяжелым.
        Макс проводил друзей до двери и попрощался.
        — Доброй ночи, Макс — Линда добродушно улыбнулась на прощание.
        — Спать будешь?  — поинтересовался Марк.
        — Чуть позже.  — Макс принял душ, легко вытер волосы полотенцем и прилег.  — Нужно подумать.
        Макс устроился поудобней и стал наблюдать за Марком. Тот что-то искал, быстро пролистывая многочисленные файлы. Выражение лица мужчины показывало, что пока ничего не найдено.
        — Завтра Марк установит прибор для перемещений на вертолет Георга и мы сможем проникнуть в восьмую временную оболочку. Что дальше? Местным жителям, которые, вероятно уже порядком напуганы присутствием людей, наше появление вряд ли придется по душе.  — размышления Макса не привели к каким-либо весомым результатам. Он повернулся на другой бок и сменил направление мысли.
        — Маша написала, что, запеленговав вертолет, мы сможем выследить место, куда контрабандисты сбывают добытый товар. Вот что для нас важнее всего. Нам необходимо отыскать похищенных животных и вернуть тех, кто ещё жив.
        — Макс, не спишь?  — встревоженный голос Марка нарушил размышления.
        — Нет,  — мгновенно обернулся юноша.
        — Я накопал кое-что любопытное.
        — На тему?
        — Восьмая временная оболочка.  — объяснил Марк.  — Рассказать?
        — Валяй.  — Молодой человек закинул руки за голову и приготовился слушать.
        — Довольно густонаселенный временной слой. Основные жители — млекопитающие и пресмыкающиеся. Климат удивительно благоприятствует их обитанию и размножению. Природная зона похожа на наши субтропики и умеренный пояс лиственных лесов.
        — Маленький рай.  — уточнил Макс.
        — Что-то вроде того!
        — А наши как там оказались.
        — Совершенно случайно. При попытке перемещения в совершенно другие оболочки по неосторожности несколько раз члены ордена оказывались там.
        — Несколько раз по неосторожности?! Тебе не кажется это странным.
        — Что-то непонятное в этом есть.  — согласился Марк, но продолжал.  — Эта местность…
        — Назови её страной Тети для простоты пересказа.  — Предложил Макс.
        — У меня пока нет уверенности, что это и есть родина Нико.
        — Прости, продолжай.
        — Так вот. Эта местность обладает повышенным уровнем магнетизма.
        — Чересчур намагничена?!
        — Да.
        — Может в этом и содержится отгадка сбоя в программировании кодов доступа к временным оболочкам?
        — Об этом я не подумал.  — немного растерянно отозвался Марк.  — Меня взволновало нечто другое.
        — Почему именно туда попали контрабандисты?
        — Ну, мы же можем с полной уверенностью утверждать, что это единственный слой, куда они "мотаются за товаром".
        — В этом ты прав.  — Марк совсем сник от такой догадки.  — Позвоню Моргану, пусть пришлет нам все, что сможет накопать об этой восьмой временной оболочке.


        Макс предпринял небольшую утреннюю пробежку вокруг здания гостиницы, чтобы немного развеяться и потренироваться. Долгое сидение в четырех стенах приводило его в состояние апатии. Он облачился в легкий спортивный костюм, теплые кроссовки и тихо вышел из комнаты, стараясь не потревожить спящего друга. Марк работал до рассвета и теперь крепко спал, нервно вздрагивая во сне.
        Несколько кругов вокруг гостиницы и небольшая десятиминутная гимнастика на заднем дворе сделали свое дело. Макс почувствовал, как по телу прокатилась нарастающая волна энергии. Настроение улучшилось. Юноша, легко шагая по узкой тропинке, весело насвистывал французскую детскую песенку. Дверь в гараж Георга была приоткрыта и Макс направился туда. Питер вел с мужчиной переговоры насчет временной тюрьмы для контрабандистов. Георг вначале воспротивился предложению Питера, но пара минут объяснений и обещание крупного вознаграждения в качестве компенсации, сделали свое дело. Пилот дал согласие.
        — Вот и отлично! Питер обрадовано пожал Георгу руку.  — А завтра Марк установит на вертолет оборудование.
        — Ну ребята, боюсь, вы разнесете мою машину по частям.  — засмеялся мужчина. Но тревога, проскользнувшая в голосе пилота, не ускользнула от внимательного Макса. Он прислушался к мыслям мужчины.
        — Похоже Георг начинает сомневаться в законности наших поступков.  — встревожился Макс.
        — Для нас важно, чтобы больше никто не пострадал.  — вмешался юноша в разговор мужчин.  — после окончания операции мы переправим этих парней в Германию. Там их будут судить по местным законам за браконьерство и торговлю животными.
        Слова Макса произвели на пилота сильное впечатление. Искра уважения тотчас появилась во взгляде Георга.
        — Брось, Макс, я без претензий,  — чуть виновато отшутился он.
        — Правительство компенсирует тебе все расходы и полученные неудобства.  — Серьезно добавил Макс и заглянул в бытовку.  — Замок на двери крепкий. На пару дней хватит. А большего времени, надеюсь, не потребуется.
        — В случае чего, я за ними присмотрю.  — пообещал Георг.
        — Мы их ещё не поймали.  — напомнил Питер.  — пойдемте завтракать.
        — Только душ приму,  — Макс побежал в гостиницу.
        Марк ещё спал, когда юноша ворвался в номер. Светящийся экран монитора привлек внимание молодого человека.
        — Марк, просыпайся.  — Макс с сожалением разбудил друга.  — Посмотри. Кажется, есть новости.
        Мужчина тут же сел за компьютер, на ходу потирая заспанные глаза. Монотонно застучали клавиши.
        — Наши парни вновь возвращаются домой. Но код оболочки иной, нежели вчера.
        — То есть?
        — Они, вероятно, из восьмого временного слоя, загрузившись товаром, сразу же отправились к заказчику. А уже оттуда вернулись домой.
        — Поищи в справочнике этот код.
        — Минутку.  — Марк вновь занялся поисками.
        — Завтрак заказать?
        — Только кофе.  — Марк не отрывал взгляда от экрана, быстро набирая адреса файлов.  — А ты иди, поешь. Растущему организму необходимы витамины.
        — Благодарю. Стаканчик сока мне и в самом деле не помешает.
        Макс спустился вниз, заказал для Марка в номер кофе и бутерброды.
        — Привет,  — Линда, помахала юноше рукой, приглашая за столик.  — Я уже заказала для тебя завтрак.
        На столе стоял бокал апельсинового сока и тарелка с пирожными.
        — Спасибо, мамочка,  — благодарно улыбнулся Макс. Подобное обращение к женщине привело Георга в недоумение. Макс решил объяснить мужчине кое-что.
        — Линда и Питер мои приемные родители. Они воспитали меня.
        — Понятно!  — Георг смущенно опустил взгляд. Но мысли свои он спрятать не мог.
        — Странная компания.  — подумал пилот.  — Но то, что их занятие — дело семейное, немного успокаивает. Не станут же здравомыслящие люди подвергать сына, пусть и приемного, опасности.
        — Где Марк?  — Питер с аппетитом доедал третий бутерброд.
        — Появились новости. И он сейчас занят. Пытается разгадать код. Кажется, просил помощи у Моргана. А наши клиенты вернулись домой.
        — Так что же мы сидим?!  — заторопилась Линда.
        — Думаю, что сегодня они больше никуда не полетят.  — высказал Макс свое мнение.  — Вертолету необходима дозаправка, да и осмотреть его необходимо. Пусть они и бандиты, но не захотят упасть и разбиться где-нибудь среди диких лесов. Да и этим двоим тоже отдых нужен.
        — Но все равно, медлить не стоит,  — подвел итог Питер, торопливо допивая кофе.  — Простите, я покину вас.
        Он быстро вышел из зала ресторана и побежал вверх по лестнице. Макс решил не торопиться и составить друзьям компанию. По крайней мере, не стоило заставлять Линду прерывать завтрак.
        — Кажется, сегодня будет неплохой денек!  — юноша взглянул в окно.
        — К сожалению, во второй половине дня опять будет метель.  — расстроил собеседников Георг.  — Утром я сводку читал. А вот завтра погода полностью восстановится.
        — Жаль.  — сник Макс, не желающий больше валяться на кровати, ожидая, когда всемогущая погода наконец-то позволит им заняться делом.
        — Ты уже выходил на улицу?  — поинтересовалась Линда.
        — Пробежался немного.  — кивнул Макс.  — Знаешь, как-то засиделся за последние дни. Нужно было поразмяться.
        — Боишься потерять форму?
        — Думаешь, мне это грозит?
        — Ну что ты, мальчик мой, ты прекрасно выглядишь.
        — Спасибо.
        Георг молча наблюдал за разговором друзей, не решаясь прервать их задушевную беседу. Телефон в кармане Макса завибрировал. Он взглянул на дисплей.
        — Питер, привет!
        — Да, я все понял…  — он положил телефон в карман.  — Линда, тебя в номере ожидает какой-то сюрприз.
        — Что?  — не поняла женщина.
        — Понятия не имею, Питер сказал, что для тебя кое-что прислали.
        Линда недоуменно пожала плечами и заторопилась наверх.
        Мужчины не спеша закончили завтрак и разошлись. На прощание Макс сказал
        — Если погода не летная, то тебе, наверное, можно отдохнуть. А то, домашние, скоро забудут, как папа выглядит?
        Георг смущенно засмеялся и ответил.
        — Если я понадоблюсь, Питер знает, как меня найти.
        — Договорились.  — Макс дружески пожал руку пилота и улыбнулся.
        Марк все так же сидел, уставившись в монитор. Чашка недопитого кофе стояла на краешке стола. Макс машинально убрал её, чтобы не упала.
        — Что не так?  — поинтересовался он, глядя, как Марк нервно постукивает пальцами по столу.
        — Черт бы побрал эту всемирную сеть! Она всегда отказывается работать именно в самый неподходящий момент.
        — Наверное, это из-за погоды. Георг говорил, что во второй половине дня вновь обещают метель.
        — Тогда и надеяться не на что! А я уже битый час сижу, пытаюсь ответа от Моргана дождаться!
        Дверь открылась и в номер вошла Линда. Вид у неё был ни то озабоченный, ни то задумчивый. В реках женщина держала большой и довольно увесистый пакет.
        — Вот вам для веселого времяпрепровождения.  — Она бросила пакет на журнальный столик.
        Марк вопросительно переводил взгляд от женщины на принесенные ею бумаги.
        — Профессор Морган передал материалы с курьерской почтой.
        — Быстрая доставка?  — удивился Макс.  — Почему с курьером? К таким действиям Морган давно не прибегал.
        — Что-то со связью.  — развела руками Линда.  — Я взглянула мельком. Но там столько всего читать!  — она недовольно покачала головой и сделала огромные глаза.  — Это не для моего терпения. Когда прочитаете, нам перескажете.  — она едва заметно улыбнулась и выскользнула за дверь.
        Макс взял в руки пакет и достал содержимое. Это были две пачки бумаг.
        — Что там?  — поинтересовался Марк.
        — Какие-то материалы,  — Макс мельком прочел по несколько фраз из каждой.  — Похоже, Морган собрал для нас все, что смог найти об интересующих нас временных оболочках. Где нам предстоит побывать.
        — А-А-А,  — многозначительно произнес Марк и сразу же потерял к этому всякий интерес.  — Ну, почитай, дружок. Потом кратко перескажешь.
        — Умные все, какие!
        Макс недовольно упал на диван. Минут двадцать он внимательно читал, стараясь вникнуть с суть написанного. Но, скоро терпение закончилось. Он закрыл глаза и бессильно уронил бумаги на грудь.
        — Как только у Маши хватало терпения несколько дней напролет изучать массу занудных статей!  — с тоской подумал он.
        — Да, ты прав.  — Отозвался Марк.  — Сейчас Марии нам очень недостает.
        Макс молниеносно вскочил с дивана.
        — Будешь лезть ко мне в голову, придется читать самому!  — он предупредительно помахал в воздухе бумагами.
        — Прости, молчу.  — Марк тут же закрыл рот и жестом показал, будто бы застегивает на губах «молнию».
        — Так-то!  — юноша остался доволен поведением друга и вновь улегся на диван, поправив подушку.
        Прошло два часа полного молчания. Марк дремал, изредка приоткрывая глаза, чтобы понаблюдать за действиями юноши. Тот по-прежнему читал, время от времени перелистывая страницы назад, чтобы что-то уточнить. Мужчина удовлетворенно улыбался и вновь закрывал глаза.
        — Марк!  — услышал он скоро громкий голос Макса.  — Открывай глаза, хватит притворяться. Я знаю, что ты не спишь!
        Мужчина приподнялся на локте и с любопытством посмотрел на друга.
        — Что смотришь!?  — засмеялся Макс.  — Слушай, пересказывать буду, пока не забыл. А то в голове такая каша!
        Через мгновение Марк уже сидел на диване рядом с другом и был полон внимания.
        — Итак.  — Многозначительно начал юноша — Брин — родина Нико. Код оболочки — 39608. Ты уже кое-что знаешь об этом пространстве.
        Марк едва заметно кивнул.
        — Это неважно. Рассказывай все.
        — Не очень широкий временной слой. Климат — вполне пригоден для жизни. Умеренные субтропики по-моему, гораздо лучше, чем вечные снега.  — При этих словах Макс кивнул головой в сторону окна, за которым на сколько хватало взора простиралась бескрайняя снежная пустыня. Усиливавшийся ветер жестко был по стенам гостиницы, оставляя после каждого удара холодок в душе Макса.
        — Мальчик устал уже от снега и холода,  — с легкой ноткой сожаления, подумал о юноше Марк.
        — Не то слово.  — Согласился с мыслями друга тот. Он тяжело вздохнул, мысленно представляя себе дом в Квадро, со всех сторон окруженный огромными вековыми деревьями. Однако, через мгновение, юноша очнулся от своих видений и продолжал.
        — В Брине круглый год лето. Мощные вечнозеленые леса изредка перемежаются с обширными нежными лугами. Растительность пышная и многоликая. То же можно сказать и о животном мире. Там обитает множество различных видов млекопитающих и пресмыкающихся. Класс пернатых представлен более, чем сотней различных видов.
        — Ничего себе!  — удивленно присвистнул Марк.
        — Одним словом — своеобразный райский уголок для всего живого. Даже хищники во множестве обитающие здесь, не создают проблем в численности животных. Гармоничное равновесие.  — закончил Макс.
        — Людей нет?
        — Нет. Но…  — уточнил юноша,  — по данным археологических раскопок, человеческие останки были найдены в южной части оболочки и в большой количестве. Значит, когда-то эта местность была густо населена людьми.
        — Да? И как они выглядели?
        В ответ Макс только пожал плечами. Марк понимающе кивнул.
        — А какова причина вымирания людей?
        — Нет сведений. Да и потом, как мне кажется, для нас это не столь важно. Нам туда нужно будет переправить Тети, если удастся спасти, и все.
        — Да.  — Марк согласился.  — А другая оболочка?
        — О-О-О!  — Макс потянулся и откинулся на спинку дивана.  — Там все гораздо сложнее и интереснее. Код- 59163. Оболочка носит название — Лисарда. Этот временной слой довольно обширный. Простирается на несколько климатических зон от лесостепи до субтропиков. На территории обнаружено несколько массивных горных хребтов, разделяющих пространство на три части. Юго-восток почти полностью занимают горы. Там практически нет растительности. Очень скуден животный мир. Несколько видов пресмыкающихся.  — Макс пренебрежительно покачал головой и сморщил нос.  — ящерицы какие-то — большие и маленькие. Да ещё хищные птицы, гнездящиеся высоко в горах. там же. В горах берут начало две реки, текущие по всей территории Лисарды. Одна из них — Лиса, стекая с гор, превращается в широкую и полноводную реку. Она пересекает всю страну и впадает в огромное озеро. В её водах обитает множество рыбы и других существ.
        — Что значит, существ?  — поинтересовался Марк.
        Юноша улыбнулся.
        — Если верить старинным легендам, добытым нашими археологами, то в реке живут странные и удивительные существа, по описаниям похожие на наших сказочных русалок.
        — Вот оно что!  — разочарованно произнес мужчина.
        — А ты все мечтаешь Лохнесское чудовище увидеть?  — засмеялся Макс. ответа не последовало, и молодой человек не стал больше дразнить друга.
        — Другая — небольшая речушка Вета. Она так и остается и остается горной, быстрой и шумной. Вета теряется в лесах, растущих у подножия основного горного хребта Лисарды.
        — Ладно.  — прервал рассказчика Марк.  — Географию оболочки ты мне пересказал во всех подробностях. А как насчет населения страны?
        — Не перебивай,  — с притворным спокойствием возразил Макс. В душе он смеялся над другом, стараясь отомстить ему за свое многочасовое чтение. Марк тут же уловил ироничные мысли юноши и немного «остыл».
        — Молчу,  — поднял он вверх руки и откинулся на спинку дивана.
        Макс встал и прошелся по комнате. На ходу он взял из вазы мандарин, почистил и разломил его на дольки.
        — Знаешь,  — сказал он, не спеша, отправляя в рот маленькие сочные кусочки.  — Это и в самом деле не просто, выбрать из большого текста самую суть, то основное, что может пригодиться.
        — Я абсолютно согласен с тобой. Но это поддается объяснению. У нас с тобой иной склад ума. Мы практики- воины. А для этого — он указал на бумаги, лежащие на столе,  — нужен ум теоретика, аналитика.
        Мужчина почувствовал нарастающее недовольство Макса.
        — Нет, приятель. Я нисколько не умоляю великолепные способности Марии. Она удивительная! Будь она сейчас здесь, мы бы получили все необходимые сведения, не вникая в несущественный «мусор».
        Макс «остыл». Он доел фрукт и ловко, изящно бросил кожуру в пустую вазу.
        — Ладно, слушай дальше.  — Макс в задумчивости остановился у окна, скрестив руки на груди. Он не отрываясь смотрел на снежный вихрь, бьющийся в стекло.
        — Морган сообщает о трех крупных племенах, населяющих Лисарду. Одно — самое многочисленное. Профессор дал им название — Неанцы. Обитают они в лесах Центральной части страны. Близость реки и мягкий климат делают места их обитания довольно удобными для проживания. Насколько я понял, их общество находится на первобытном уровне развития. Живут в небольших поселениях. Питаются, чем бог пошлет. Охота, рыбалка и все такое…
        Макс отступил от окна и прошелся по комнате.
        — Характер у Неанцев, похоже, крутоват. При столкновениях с представителями соседних кланов одно племени, неизбежно возникают конфликты. Причем, довольно жестокие.
        — Вспыльчивые ребята.  — пришел к выводу Марк. Макс согласился.
        — Другие — Крисальцы.  — улыбнулся он.  — Что-то вроде Амазонок. Численное превосходство женщин в их племени очевидно. Как и то, что их жизнь более совершенна, в отличие от Неанцев. Им досталась не самая плодородная часть земель. Но они удобрили поля, прорыли каналы для орошения. На территории государства ярким пятном выделяется крупный город Крисал, скорее всего столица, и ещё несколько мелких населенных пунктов. Основа государства — феодальный строй. Во главе стоит Сицилия — что-то вроде королевы. Управлять страной помогают ещё несколько женщин, приближенных к высокопоставленной особе. Мужчины исполняют роль рабочей силы. И ещё — существуют, как необходимый фактор для рождения детей.
        — И в самом деле, Амазонки!  — воскликнул Марк.  — А откуда такие подробности?
        — Свяжись с Морганом и поинтересуйся.  — съязвил Макс и продолжал.
        — Хотя их хозяйство тоже главным образом натуральное, они активно торгуют со своими северными соседями. Это горные люди — Даранцы. Крисалки обменивают у них провизию на оружие и драгоценности.
        — Рынок!  — бросил реплику Марк.
        — Горные люди, видимо, умелые ремесленники. Они с удовольствием торгуют с соседями. Кстати,  — улыбнулся Макс.  — есть данные, что большинство детей из племени Крисальцев, рожденных светловолосыми и голубоглазыми женщинами, похожи на смуглых, кареглазых и коренастых Даранцев.
        — Похоже, племена тесно общаются между собой.  — заметил Марк.  — а с Неанцами они общаются?
        — Никаких сведений об этом нет.  — развел руками юноша.
        — Это все?
        — В общих чертах…
        — Как думаешь, кто из них может заинтересоваться животными?
        — Ума не приложу…
        — Давай рассуждать,  — оживился Марк.  — Крисалки живут более насыщенной и разнообразной жизнью, чем остальные племена. Их может заинтересовать такое предложение — получить Йети, как животных для развлечений.
        — И им есть, чем рассчитаться с контрабандистами.  — дополнил Макс, золота и драгоценностей у них достаточно.
        — Думаешь, наши доводы убедительны?  — с сомнением спросил Марк.
        — Очень даже!  — поддержал дуга Макс.
        — Тогда нужно поделиться новостями с Линдой и Питером.
        — Тем более, что давно пора ужинать.  — оживился Макс.  — пошли, заодно и поговорим.
        Макс не стал повторять только что рассказанную историю во второй раз. Эту важную работу взвалил на себя Марк. Он, не спеша, поглощал лазанью и пересказывал жизнь далеких племен. Линда внимательно слушала приятеля, стараясь как можно подробнее узнать все. Питер, напротив, почти не вникал в рассказ, оживленно переговариваясь с Максом. Он чувствовал, что у Макса плохое настроение и старался как-то развлечь его.
        — Мелодия хорошая, как считаешь.  — Обратил он внимание на музыканта, играющего в ресторане каждый вечер.
        — Да, не плохая.  — согласился Макс.  — И, как мне показалось, это его собственное произведение.
        — Да, не классика. Я такого не припомню.
        — Может и мне поразвлечься!  — Макс таинственно улыбнулся. В глазах засветились интригующие искорки. Он встал из-за стола и подошел к роялю. Пара слов, негромко сказанная музыканту, щедро сдобренная денежной купюрой, и путь свободен. Юноша сел за инструмент и на секунду задумался. Но вот он осторожно положил руки на инструмент и медленно зашевелил пальцами. Зал наполнила негромкая, таинственная мелодия. Макс играл, отрешенно улыбаясь. Казалось, будто бы он мечтает о чем-то далеком и неведомом, полностью погрузившись в волшебные звуки музыки. Марк закончил рассказ и вплотную занялся едой.
        — Не желает ли кто-нибудь потанцевать. Наш друг прекрасно играет. Поддержите его.
        — Неплохая идея!  — Питер улыбнулся и протянул Линде руку.  — Любовь моя, доставь мне удовольствие…
        — Я одета бог знает как…  — растерялась женщина.
        — Ты прекрасна в любом наряде.
        Мужчина потянул её к центру зала. Линда не стала больше сопротивляться. Они танцевали, сопровождаемые добрыми взглядами друзей. Макс был рад, что его игра не осталась без внимания.
        — Чудесная мелодия!  — похвалила Линда, когда он вернулся к столику.  — Неужели твоя?!
        — Не спрашивай.  — смущенно ответил он.
        — Молодец! За душу трогает.  — Вздохнула она.  — При возможности сыграй её для Марии.
        — Уже.  — Ответил за Макса Питер, прочтя его мысли.
        — Милые родители!  — чуть раздраженно начал Макс.  — Не стоит ли вам прекратить влезать в мою личную жизнь!
        — То ли ещё будет.  — ответил за них Марк.
        — Кошмар!  — воскликнул юноша.  — Спокойной ночи.
        Он встал, поцеловал Линду и, помахав на прощание, мужчинам, удалился в номер.
        Усталость навалилась внезапно, едва Макс переступил порог комнаты, как почувствовал, что засыпает. Он, собрав последние силы, почистил зубы и умылся.
        — Когда только все закончится, и я окажусь дома…  — мечтательно подумал Макс, забираясь по одеяло. Через минуту он уже спал спокойным безмятежным сном. Этой ночью его не беспокоили кошмары и жуткие видения.
        Марк заправлял свою кровать, когда юноша пошевелился и открыл глаза.
        — Привет, дружок.  — весело поприветствовал его мужчина.  — ну ты и засоня!
        — Мы уже опаздываем?  — поинтересовался Макс, сладко потягиваясь на кровати.  — Через пару минут буду готов.
        Он встал и пошел в ванную. Прохладный душ быстро привел его в чувство. Макс вернулся в комнату. Теперь он был взбудораженным и розовощеким.
        — Ну, вот теперь ты похож на себя!  — засмеялся Марк.  — А то, я думал, что ты уже в спячку впал, как медведи.
        Макс засмеялся в ответ и невольно вспомнил, что такие же слова говорила Маша про свое состояние в ****** " ****


        Урчание в животе напомнило о том, что пора завтракать. Макс на ходу поправил взъерошенные волосы и заторопился вниз.
        — Ты идешь?
        — Кофе я уже пил. Есть пока не хочу. Немного задержусь. Нужно подготовить прибор для установки на вертолет. Но Георг пускай меня непременно подождет.
        — Будет сделано, командир!  — бойко отозвался Макс и хлопнул дверью. Он весело спустился по лестнице, что-то напевая себе под нос.
        — Доброе утро!  — приветствовал он друзей, сидящих за столиком.
        — Проснулся, наконец!  — Линда не сдержалась, чтобы не высказаться.  — Уже половина десятого, а ты все спишь.
        — Уж простите меня,  — с притворным чувством вины ответил Макс, склонил голову женщине на грудь и закрыл глаза.
        — Мальчик мой!  — засмеялась она и ласково погладила его по непослушным вихрам.
        — Ладно, прекратите нежности. На вас люди смотрят.
        Питер пододвинул юноше тарелку с салатом и сок.
        — Ешь.
        — Мерси.  — Макс накинулся на еду, будто не ел три дня.
        Георг, не принимавший участия в разговоре, с любопытством посматривал на юношу. Всякий раз, когда он оказывался свидетелем столь сердечных разговоров между Максом и его приемными родителями, возникало странное чувство восторга. Он не мог предположить, что для кого-то не родные дети могут быть столь любимыми. И в свою очередь, нежное отношение юноши к Линде…..
        Питер искоса посмотрел на Макса. Тот едва заметно кивнул, давая понять, что мысли Георга не является ни для кого тайной.
        — Вот так!  — негромко произнес Питер.
        — Да уж!  — в тон ему ответил Макс.
        — Мальчики,  — остановила их игру Линда.
        — Георг,  — вслух произнес Макс.  — Марк просит тебя задержаться после завтрака. Он скоро спустится, чтобы установить оборудование.
        — Все понял,  — как можно бодрее ответил Георг.
        Марк не заставил себя долго ждать. Через пять минут послышались тяжелые шаги по лестнице. Марк, нагруженный сумками, спустился вниз.
        — Готов?
        — Да!
        Когда мужчины удалились, Линда вопросительно посмотрела на юношу.
        — Ты подозреваешь Георга?
        — Нет. Но мне не нравятся его душевные сомнения.
        — Не волнуйся. Он — отличный парень. Просто не вояка.
        — Ты давно знакома с ним?
        — Лично всего пару лет. Но знаю о нем много.
        — Поделишься?
        — Георг выходец из Венгрии или Югославии, точно не знаю. Он учился в Великобритании. Специализация — естествознание. Для защиты кандидатской проводил исследования где-то в этих местах. Заметил, какой он дотошный?
        — Этого у Георга не отнять.  — согласился Макс.
        — Вот, во время каких- то исследований случайно набрел на пещеру Леонардо. После встречи с Йети чудом остался жив.
        — Повезло.
        — Примчался в штаты и стал всем рассказывать о своей находке. Написал пару статей в крупнейшие журналы, издаваемые «Зелеными». Вот тут-то члены ордена и напали на его след. Пришлось повозиться. Но в конечном итоге, настоятельные убеждения в том, что его статьи уничтожат и без того малочисленных Йети взяли верх. Он согласился оставить свои открытия втайне. А, взамен — был взят в штат сотрудников ордена. Несколько лет занимается наблюдениями за племенами Йети, обитающими в Гималаях и в предгорьях Алтая.
        — А как же известность и желание прославиться?
        — Думаю, человеческий долг спасения животных встал выше этого.  — Линда сделала глоток остывшего кофе и продолжала.  — Пару месяцев назад стал замечать каких-то людей, настойчиво кружащих над территорией Йети. Это показалось подозрительным. Он поинтересовался у членов штаба: не снаряжали ли каких-либо экспедиций для исследований жизни Йети. Но ответ был отрицательным. Тогда-то и было решено командировать нас. Остальное ты знаешь.
        — Да уж, неожиданная история.  — Макс призадумался, но ненадолго.  — Нам пора.
        Друзья поднялись в номер и застали Питера, наблюдающего за происходящим на экране.
        — Наши «приятели» вновь готовятся к путешествию.  — Обернулся он на звук открываемой двери, но тут же вновь углубился в просмотр.
        Мужчины на экране весело смеялись.
        — Видимо, это доставляет им удовольствие?  — недовольно произнес Макс.
        — Похоже, что так. Они планируют во второй половине дня облететь местность в поисках Йети. Торопятся.
        — Времени нет.  — Макс взял в руки огромного зайца, мирно дремлющего на кресле.  — Линда, где маячок?
        Женщина тотчас вышла и вернулась через минуту с маленькой коробочкой в руках.
        — Принеси ножницы, и иголку.  — скомандовала она. Макс нашел маленькие маникюрные в ванной комнате.
        — Подойдут?
        — Справлюсь.  — Женщина аккуратно распорола боковой шов в голове и положила в образовавшееся отверстие миниатюрный ЧИП.  — Иголку.  — Протянула она руку, требуя инструмент, словно заправский хирург. Предусмотрительный юноша уже держал иглу наготове.
        — Держи.
        Пяти минут Линде хватило, чтобы привести игрушку в первоначальный вид.
        — Красавец!  — восхищенно произнесла она, рассматривая зайца.  — Если останется цел, заберу его себе.
        — Если нет, подарю тебе другого.  — Пообещал Питер.
        — Этого хочу,  — закапризничала Линда. Питер непонимающе взглянул на Макса.
        — Женщины!  — юноша только развел руками. И обратился к приемной матери.  — Проверь работоспособность маячка.
        Линда достала из кармана спортивного костюма пеленгатор и нажала кнопку. Негромкий тревожный сигнал мгновенно указал на присутствие объекта поисков.
        — Работает!
        — Тогда одеваемся и вперед. Марк должен скоро закончить.
        Питер заторопился к себе в комнату.
        — Я ещё оружие не зарядил!  — вспомнил он.
        — Долго?
        — Минут десять.
        Компаньоны вышли из номера, и Макс остался в одиночестве.
        — Итак,  — сказал он себе.  — Начинается серьезная игра.
        Юноша подошел к зеркалу и подмигнул своему отражению.
        — Будь молодцом, приятель, не подведи!
        Он надел надоевший уже утепленный комбинезон. Проверил замки на куртке и карманы. В критический момент ничего не должно отвлекать. Маленькая черная шапочка скрыла пышную шевелюру Макса. Он уже зашнуровал ботинки, когда Линда приоткрыла дверь.
        — Готов? Пора.
        — Идем.
        Макс закрыл ноутбук, и положил его в сумку. Перекинул сумку через плечо. Взял в руки бесценную игрушку, на которую члены команды возлагали большие надежды. Машинально щелкнул выключателем и захлопнул за собой входную дверь.
        Они спокойно спустились вниз, ведя, как могло показаться посторонним, непринужденную беседу. Питер вышел из здания чуть раньше. В руках он нес небольшую, но тяжелую сумку.
        Марк и Георг уже поджидали остальных в гараже. Они уже нервничали.
        — Поторопитесь, нам ещё нужно место дислокации выбрать.
        Вертолет привычно затрясся, пока двигатели набирали обороты. Шум лопастей винтов не позволял разговаривать. Но друзья привыкли общаться жестами. И сейчас они, рассматривая местность, советовались между собой, где лучше было бы остановиться. Наконец выбор был сделан. Питер указал Георгу на место приземления. Вертолет снизился до минимальной высоты, и члены команды спустились один за другим по веревочной лестнице. Предосторожности не могли быть излишними. Если следов человека на твердом снегу не было видно, то след от лыж вертолета оставался ясным и четким.
        — Лучше не рисковать.  — Подумал Макс, спускаясь вниз первым. Он принял от Питера сумку с оружием. Поймал, брошенного зайца и помог спуститься остальным. Макс помахал пилоту рукой и вертолет тут же полетел обратно.
        — Только бы не попался на глаза неприятелю.  — разволновался Марк.
        — Пошли,  — поторопил его Макс.
        Линда уже подыскала место для мнимого Нико. Она уложила его в небольшую ложбинку среди сугробов. С воздуха сложно было заметить отсутствие, какого либо сходства между Тети и меховым зайцем. В двадцати метрах от «живца» начинался пологий склон горного хребта. Небольшой завал из камней мужчины преобразовали в своеобразную пещерку.
        — Удачное место для засады.  — оглядел Питер камни.  — И наблюдать удобно. Марк, для твоих приборов расстояние не велико?
        Марк снял сумку, висевшую на груди, и достал небольшую плоскую коробочку.
        — Переносной блокиратор электронных приборов управления.  — объяснил он присутствующим.  — действует на расстоянии до двух километров. Так. что все зависит от того, как далеко приземлится вертолет. Нам бы узнать, когда они вылетят.
        — Так давайте посмотрим.  — Макс достал из сумки ноутбук.
        — Захватил!  — обрадовался Марк.  — Молодец! Он раскрыл портативный компьютер и включил запись изображения в режиме реального времени.
        — Они пока ещё в ангаре,  — почему-то шепотом произнес Марк.  — Но уже готовятся к вылету.
        Разговор на экране велся на незнакомом языке. Макс прислушался и перевел.
        — Уже поздравляют друг друга с победой. Говорят, что после многодневной бури животные оголодали. Теперь выбрались на охоту и попадутся на мушку без проблем.
        — Только бы Леонардо выполнил свое обещание и не вышел из пещеры.  — забеспокоился Макс.
        — Теперь остается только надеяться на лучшее.  — произнесла Линда, выглядывая из засады.
        — Все,  — решительно прервал их разговор Марк.  — Они вылетели. Операция началась.
        Мужчина закрыл ноутбук и вернул его максу. Тот сразу же положил его в сумку.
        — Итак. Марк отключает систему движения вертолета. Мы с Максом стреляем в "плохих парней". Линда наблюдает и докладывает.
        — Есть.  — В один голос отозвались члены команды. Наступили длительные минуты ожидания. Наконец вдалеке раздался шум. Вертолет сделал круг над скалами и стал удаляться прочь.
        — Неужели не работает?  — пришла в ужас Линда.
        — Будем ждать.  — ответил Питер.
        Ждать пришлось недолго. Шум вновь стал приближаться и скоро вертолет приземлился по другую сторону скал.
        — Начинаем.  — одними губами проговорил Питер. Макс затаил дыхание и крепче сжал в руках пневматический пистолет.
        — Идут.  — прошептала Линда, рискнув выглянуть из-за камня. На горизонте показались двое мужчин. Они осторожно переступали по снегу, боязливо приближаясь к лежащему на снегу Тети.
        — Уверен, что это он?  — спросил один. Другой, держащий в руках какой-то прибор, ответил.
        — Я же слышу сигнал. Он нарастет по мере того, как мы приближаемся к нему.
        — Все сделано!  — Марк несколько минут назад исчезнувший из пещерки, вернулся с радостным видом.
        — Приготовься! Стреляем на три!  — скомандовал Питер и прицелился.  — Я беру на себя того, что справа. А левый — твой.
        — Ясно!  — Макс вскинул пистолет и взял клиента на мушку.
        — Раз, два, три!
        Мужчины одновременно нажали на курок. Оба контрабандиста неожиданно дернулись и посмотрели друг на друга. Но вопросов не последовало. Правый упал первым. Левый немного задержался на ногах, исступленно глядя на лежащего, на снегу спутника. Но через мгновение он тоже стал медленно опускаться на снег, выронив при этом из рук пеленгатор.
        — Вот и все.  — Питер легко перепрыгнул через камень и побежал к контрабандистам.
        Он поднял правую руку ближайшего. Та безжизненно повисла в воздухе.
        — Марк,  — окликнул он друга.  — Вызывай Георга. Они скоро очнутся. Пока Макс добирался до Питера, тот уже успел надеть на одного контрабандиста наручники.
        — Помоги мне.  — Ловкое движение Макса, и замок наручников щелкнул второй раз.
        Когда бандиты начали приходить в себя, они уже были в подсобке Георга. Нервные ребята стали браниться, требовали тотчас освободить их.
        — На это даже не надейтесь.  — Ззаверил их Питер.  — Вам придется ответить за все свои поступки. А вот если вы согласитесь помочь нам, это зачтется.
        — На что ты надеешься, придурок?!  — рассмеялся ему в лицо бандит.  — Вы ничего не докажете.
        — Тут ты сильно ошибаешься.  — Питер старался быть более сдержанным, но это плохо удавалось.
        — Думаю, что вам здесь придется посидеть ещё немного.  — Он молча вышел, оставив заключенных в одиночестве.
        — Кто это?  — услышал Георг разговор бандитов.
        — Первый раз вижу. И вообще, я даже не представляю, где мы.
        — Отлично, мы в полной лаже. И боюсь, выхода нет….

* * *

        — Чего мы добились, схватив этих подонков?  — задумчиво произнес Питер.
        — Прекратили похищения животных.
        — Это плюс! И не маленький!  — сделал вывод Марк.  — Каковы наши дальнейшие действия?
        — Полетим на разведку. Разузнаем, что там, в неизвестности. Нам нужно выяснить, живы ли ещё похищенные животные.
        — Но сначала, нам нужно вызвать самолет и отправить арестованных в штаб ордена.  — предложил Макс.  — Держать их здесь бесполезно и небезопасно для нас.
        — Это правильно.  — поддержал его Марк.  — А заодно и на подмогу парочку ребят позвать.
        — И это не помешает.  — согласился Питер.  — Марк, созвонись с руководством. А тебе, милая придется составить подробный отчет с описанием всех "геройских подвигов" наших подопечных.
        — Все будет сделано к утру.  — Тут же отозвалась женщина.
        — Завтра на рассвете предпримем небольшую вылазку. Код перемещений нам ведь известен?
        — Только мы плохо представляем, куда попадем?
        — Нам не впервой.  — грустно произнес Макс и устало вздохнул.
        Линда ушла писать отчет, а мужчины остаток дня занимались подготовкой к предстоящему полету.


        Ранее утро встретило воинов ярким солнцем. Было решено, что Георг, Питер и Макс едут на разведвылазку, а Марк будет ждать прибытия самолета, и организует отправку арестованных.
        — Код запомни,  — настойчиво уже в который раз инструктировал Марк Питера.  — Набирай внимательно. Не приведи господь, чтобы вы оказались затерянными в пространстве!
        — Прекрати страсти раздувать! Я буду осторожен. Ждите нас к вечеру.
        — С богом!  — Мужчина захлопнул дверцу кабины пилотов и отбежал на приличное расстояние. Воздушный вихрь, поднимаемый лопастями вертолета, едва не сбивал Марка с ног. Но он не уходил, а все так же стоял, провожая друзей.
        Георг с самого утра чувствовал себя неважно и позволил Питеру сесть за штурвал. Мужчина уверенно поднял машину в воздух.
        — Давно не сидел за штурвалом!  — с азартом прокричал он Максу. Тот едва заметно улыбнулся и кивнул головой.
        — Куда?  — спросил он. Питер пожал плечами и помахал рукой в сторону запада. Десяти минут полета оказалось достаточно, чтобы добраться до границы вечных снегов. Полностью необитаемой местности, где после вчерашнего захвата контрабандистов остался вертолет. Мужчины проводили взглядом проплывающую внизу машину. Питер решился. Он раскрыл дисплей прибора для перемещений и вопросительно взглянул на спутника. Макс утвердительно кивнул. Минуты не потребовалось для того, чтобы набрать короткий пятизначный код неизвестной временной оболочки, куда предстояло прорваться мужчинам.
        — Что нас там ждет?  — с волнением подумал Макс и вспомнил короткую молитву, которую мама часто произносила над его головой перед сном…..
        Вертолет резко тряхнуло. Было похоже, будто бы они попали в огромную воздушную яму. Макс ухватился за поручни и приготовился к следующему толчку. Но ничего не произошло. Только солнце внезапно исчезло. Вокруг было сумрачно, словно поздним вечером. Вертолет размеренно двигался вперед, задевая лыжами верхушки огромных деревьев.
        — Нужно приземлиться.  — высказался Питер. Макс подержал его. Но подыскать площадку для посадки оказалось не так то просто. Густой лес простирался далеко вокруг, уходя за линию горизонта. Питер заметил небольшую возвышенность среди мрачного леса и направил машину туда. Вертолет, управляемый профессиональным пилотом, мягко приземлился на песчаную площадку.
        — Выходим?  — Макс снял наушники и огляделся.
        — Держаться вместе.  — Скомандовал Питер. Он не только считал себя опытнее в военных делах, но и чувствовал ответственность за молодого человека.
        — Есть, Сэр!  — отозвался юноша с видом заправского солдата.
        — Без шуток. Мы находимся на территории врага, о котором не знаем ровным счетом ничего.
        — Не наводи на меня панику!  — посоветовал Макс.  — Будем действовать по обстановке.
        Мужчины быстро покинули кабину вертолета, оставив Георга для охраны техники. Они стали быстро передвигаться по направлению к краю леса. Питер во время полета заметил, что немного левее от их посадочной площадки протекает небольшая речушка.
        — Как думаешь, мы, на чьей территории?  — поинтересовался Питер, внимательно вглядываясь вперед.
        — Мы с Марком решили, что скорее всего животных похищали по заказу правительниц Лисарды.
        — Тогда приготовимся к встрече с дамами- Амазонками,  — угрюмо пошутил мужчина.  — Пойдем в этом направлении. Как правило, у реки всегда сосредотачиваются населенные пункты.
        — По правилам земных цивилизаций.  — уточнил Макс.
        Однако, множество насекомых, атаковавших разведчиков в лесу, подтвердили, что жизнь на этой территории не сильно отличается от их временного слоя.
        — Одна разница! Огромные очень!  — Питер ожесточенно отмахивался от нападающих кровососов.
        Шли по лесу уже более часа. Деревья, окружавшие их со всех сторон, напоминали стебли бамбука, если не учитывать колоссальных размеров ствола в обхвате и огромной высоты дерева. Их макушки уходили далеко в небо, исчезая из вида среди пышных крон. Из-за этого в нижнем ярусе леса, куда не попадали солнечные лучи, было довольно мрачно.
        — Если, конечно, солнце вообще появляется в этом странном месте.  — чуть раздраженно думал Макс, размеренно шагая вслед за другом по лесной чаще. Тяжелый спертый воздух и большая влажность тропического леса затрудняла дыхание. Нервозности добавляла неизвестность.
        — Хорошо бы точно знать направление.  — заметил про себя юноша. Питер тут же ответил на его мысли.
        — Река уже близко. Не чувствуешь, воздух стал более свежим.
        Макс глубоко вздохнул…
        — Что-то не особо ощущается.
        Но до воды они так и не добрались. Неожиданно Макс заметил чуть в стороне узкую тропку, удаляющуюся от путников в противоположном направлении.
        — Питер,  — остановил он мужчину.  — Может нам туда?
        — Куда?
        Питер обследовал тропку и сменил направление движения.
        — Пойдем по тропе. Ей, наверное, пользуются местные жители, когда пополняют запасы воды.
        — А если звери?  — Макс покорно шел следом. Но мертвая тишина уже раздражала, и разговор был бы не лишним.
        — Сколько идем, я не видел даже намеков на присутствие, каких либо животных. Правда это кажется весьма странным….
        Лес кончился внезапно. Питер резко остановился у крайнего дерева и предостерегающе поднял руку. Макс осторожно выглянул из-за плеча мужчины. Он увидел перед собой странную картину. Прямо посреди леса довольно внушительная площадка было расчищена от деревьев. В центре площадки возвышалось строение причудливой формы. На первый взгляд его можно было бы принять за природное нагромождение камней. Но при более внимательном рассмотрении Макс пришел к выводу, что видит перед собой какое-то подобие замка, огражденного вокруг каменной стеной. Правда стена более походила на самопроизвольное нагромождение камней с огромными прорехами по периметру.
        — Страна-то обитаемая.  — прошептал Питер, настраивая окуляры бинокля. Макс последовал его примеру. Разведчики заняли позицию, укрывшись от посторонних глаз, за стволом поваленного дерева и стали наблюдать. Какое-то время никого вокруг не было. Только из-за стены слышались громкие гортанные звуки и какой-то шум. Но вот сквозь одно из многочисленных отверстий вышли местные жители.
        — Обезьяны!  — удивленно воскликнул Питер.
        Это были волосатые, идущие на двух ногах существа. Но внешность их очень отличалась от человеческой.
        — Да нет,  — возразил Макс, внимательно разглядывая их в бинокль.  — Скорее — промежуточный вариант между обезьяной и человеком.
        — Напоминает неандертальцев.  — согласился с ним Питер.
        Группа жителей остановилась у огромного плоского камня. Один из них, вероятно главный, ловко вскарабкался на камень и сел, свесив ноги вниз. В руках он держал недлинную, то толстую палку, которая служила как опорой, так и средством устрашения. Он громко закричал, размахивая палкой в воздухе. Один из его спутников тут же метнулся обратно в крепость. Через пару минут из другого отверстия в стене выбросили какое-то животное. Питер перевел взгляд туда и присвистнул. На земле лежал средних размеров дракон. Примерно такими изображали этих мифических персонажей в детских сказках.
        — Что за зверь?  — удивился Макс.
        — Дракон! Не веришь?
        — Или какой-нибудь подвид ящера.
        — Все возможно.
        Мужчины вновь замолчали и продолжали наблюдение. Животное тем временем встало на коротенькие, но крепкие лапы и отряхнулось от пыли. Дракон расправил большие перепончатые крылья и вытянул шею. Маленькая голова, похожая на змеиную, была несоизмерима с общими размерами тела животного. Но это не мешало ему проворно двигаться по песчаной площадке, изредка помахивая крыльями.
        Пока разведчики рассматривали удивительное животное, из-за стены выбросили второго. Это был тоже дракон, очень похожий на первого. Однако, более внушительные размеры и окраска отличали его от предыдущего. Этот был ярко зеленого цвета с желтоватыми полупрозрачными крыльями, когда как первый — иссиня черный.
        — Чем они занимаются?  — в недоумении подумал Макс. Питер не ответил на мысленный вопрос друга, только пожал плечами, не отрываясь от бинокля.
        Но уже через минуту мужчинам стали ясны планы неандертальцев. Они дразнили драконов, легонько поколачивая их палками. Животные злились, желая отомстить обидчикам. Но их движения были ограничены длиной веревки, на которой каждый из них были привязан. Вся злость выливалась на ближайшего. Драконы стали драться между собой. Они громко кричали, изгибая спины и похлестывая по земле длинными хвостами. Зеленый набросился первым. Он ловко подпрыгнул и сбил противника с ног. Синий покатился по земле, стараясь не подставиться врагу брюхом, где кожа была самой нежной. Но зеленый не нападал, а спокойно поджидал, пока противник встанет на ноги.
        — Какие великодушные!  — удивился Питер.
        — Чего не скажешь об их хозяевах.
        Это было правдой. Зрителям не нравилось поведение драконов. Они громко кричали, призывая животных к бою. Несколько ударов плетью вновь разозлили зверей. Бой разгорелся с новой силой. Но особого азарта в бою драконы не проявляли. Силы дерущихся были равны. Около получаса бой драконов ограничивался мелкими перепалками. Они не причинили друг другу большого вреда. Терпение зрителей закончилось. Главный из неандертальцев пришел в ярость и что-то закричал. Тотчас один из драконов был загнан обратно за стену. А взамен вытащили следующую жертву. Зрители радостно загалдели в предвкушении острой борьбы. А у Макса сжалось сердце, когда он увидел следующего соперника зеленого дракона. На середине площадки стоял снежный человек.
        — Йети?!  — с ужасом в голосе прошептал юноша.
        — Скорее Тети.  — Приглядевшись уточнил Питер.
        Это был уже не малыш, но ещё и не взрослое животное. Что-то вроде подростка по человеческим меркам. Внешний вид животного был довольно жалким. Его когда-то блестящая синяя шерсть, теперь была грязной и свалявшейся. Он недовольно мотал головой, стараясь избавиться от толстой веревки, привязанной к шее, но безуспешно. Дракон тем временем не медлил. Он злобно закричал, замахал крыльями и набросился на животного. Но Тети смог увернуться и отбежал в сторону. Дракона разозлил промах. Он нервно забил раздвоенным хвостом по земле и предостерегающе зашипел. Но Тети был зол не менее. Его громкий рык разнесся далеко по лесу. Это привело зрителей в восторг. Неандертальцы весело загалдели и замахали палками, требуя продолжения. Дракон повторил попытку свалить противника с ног.
        — Рассчитывает затоптать его.  — догадался Питер.
        — Неравный бой.
        — Да уж, хорошего мало.  — вздохнул мужчина.
        Бой тем временем шел уже не на жизнь, а насмерть. Дракон пришел в бешенство и нападал все ожесточеннее. Один раз ему удалось ужалить Тети, коснувшись его длинным раздвоенным языком.
        Тети взвыл от боли и ухватился рукой за место укуса.
        — Дракон-то ядовитый!  — удивился Макс.
        Нога животного онемела. Движения его стали неловкими и медлительными. Дракон тут же воспользовался этим. Он пару раз взмахнул крыльями и мгновенно оказался над головой животного. Цепкие лапы впились в шею животного. Он несколько раз дернулся и обессилено затих. Победитель тут же потерял всяческий интерес к жертве. Он приземлился в нескольких метрах от провала в стене и принялся равнодушно чистить когтями перепончатые крылья. А зрители тем временем ликовали, радуясь уничтожению ни в чем не повинного животного.
        — Бессердечные твари!  — еле сдерживая гнев, вскликнул Питер. Макс промолчал. Он внимательно рассматривал группу зрителей у плоского камня.
        — Кажется я знаю, чем они смогли заинтересовать контрабандистов.  — мысленно сказал он Питеру. Мужчина тут же обернулся.
        — Видишь,  — юноша кивнул в сторону неандертальцев.  — Украшения у них на теле.
        На каждом из присутствующих было не менее дюжины различного размера и длины жемчужных нитей. Жемчуг опоясывал их обнаженные торсы, висел на шеях, на руках, в качестве браслетов. Даже на щиколотках у каждого было по три-четыре нити жемчуга.
        — Обмен животных на украшения. Выгодно!
        — Обоюдная выгода!  — согласился с другом Питер.  — выменивают животных, а после представления с убийствами для собственного удовольствия устраивают.  — злобно высказался он.
        — Смотри!  — Макс вновь прильнул к биноклю.
        Безжизненное тело Тети уже унесли. А на площадке уже разворачивался следующий эпизод представления. Одновременно вывели троих малышей. Это была пара Тети и один — чуть постарше Йети. Надсмотрщик стал поочередно стегать их плеткой. Животные уворачивались от ударов, быстро бегая по площадке. Это действо крайне рассмешило зрителей на плоском камне. Они громко улюлюкали, подпрыгивая и постукивая палками по камню. Малыши скоро совсем выбились из сил. Они стали спотыкаться и падать на землю. Удары плетей становились все более жестокими и частыми.
        — Они совсем замучают их!  — Макс готов был уже сорваться с места. Но Питер остановил его.
        — У нас даже оружия нет! Только себя погубишь.  — юноша застыл на месте, злобно сжав кулаки.
        Тем временем уставших и замученных животных прекратили избивать. Малыши тут же убежали к стене и неловко перебрались через огромные угловатые камни.
        — Похоже, животные хорошо знают, где можно укрыться от ударов плети.  — задумчиво сказал Питер.
        — Да, видимо эти издевательства им приходится выносить частенько.  — согласился с ним Макс.
        Жестокий «дрессировщик» вышел на середину площадки и произнес несколько фраз резким грубым голосом. Остальные присутствующие пришли в настоящий восторг от объявления.
        — Следующий номер.  — догадался Макс.
        Из дыры в стене на теплый желтый песок двое рослых неандертальцев вывели огромного Тети. Животное сопротивлялось изо всех сил. Веревки, туго стянувшие его конечности и шею, заставляли подчиняться воле жесткости.
        — Это Аделаида!  — присмотревшись, Макс узнал в злобном грязном Йети хорошо знакомую самку.
        — Неужели?!  — Питер присмотрелся и медленно кивнул головой.  — Бедняжка! Чего же ей пришлось натерпеться.
        — Главное, что она жива!
        — Но надолго ли?
        Надсмотрщик принялся жестоко избивать Аделаиду. Она отвечала на каждый удар плети громким рыком. Животное рвалось из крепкого веревочного плена, стараясь добраться до обидчика. Но все было безуспешно. Над самкой издевались около получаса. Макс совсем извелся, наблюдая за происходящим. Он нервно рвал траву вокруг себя, чтобы хоть как-то выплеснуть ярость, наполнявшую сердце.
        Наконец, страшные пытки закончились. Аделаиду, чуть живую, потащили обратно за стену. А жестокие зрители, получившие наслаждение от увиденного, стали неторопливо расходиться. Они, как дети после интересного сеанса в кино, пересказывали друг другу увиденное, увлеченно размахивая руками.
        — Ни капли жалости.  — С ужасом прошептал Питер, глядя вслед удаляющимся.  — Что теперь? Обратно?
        — Я должен поговорить с ней.  — решительно сказал Макс. Он нетерпеливо ждал, когда зрители исчезнут за стеной замка и приготовился к вылазке.
        — Заметят!  — запротестовал Питер. Но Макс только отрицательно замотал головой. Он не собирался менять своего решения. Как только площадь полностью опустела, юноша приготовился к вылазке.
        — Прикрой меня,  — быстро сказал он.  — В случае чего, предупреди по рации.
        Он стремглав бросился вперед, стараясь как можно быстрее пересечь открытую территорию. Питер наблюдал за ним, затаив дыхание.
        Юноша остановился у стены. С минутку он стоял, не шевелясь.
        — Старается отдышаться,  — объяснил для себя поведение Макса юноша. Тот мельком взглянул в сторону, где за поваленным деревом прятался Питер и проник через дыру в стене на территорию замка. Питер потерял друга из вида.
        Макс медленно переступил через полуразваленную стану и остановился. Нужно было оглядеться. Картина, открывшаяся перед ним, была очень жалкой. По всей территории двора, на сколько хватало глаз, были хаотично расставлены клетки с животными. Некоторые из них имели крышу. Другие же полностью состояли из редких, но крепких прутьев. В клетках сидело множество различных животных. Кроме знакомых уже драконов Тети и Йети, Макс увидел ещё клетки с хищными животными, отдаленно напоминающими волков. Они кругами ходили по небольшим клеткам, злобно поглядывая на юношу. Но все они не интересовали Макса. Он искал глазами Аделаиду. Её клетка находилась в дальнем углу, у стены замка. Макс огляделся по сторонам. Никого не было видно. Он быстро, маленькими перебежками, стал пробираться к клетке Аделаиды. Она сидела в углу, понуро опустив голову.
        — Аделаида.  — Мысленно окликнул её юноша.  — Самка чуть подняла голову, но тут же, разочарованно засопев, вновь притихла.
        — Аделаида,  — повторил Макс, стараясь получше сосредоточиться.  — Помнишь Макса. Я твой друг. Мы пришли спасти вас.
        Животное вновь пошевелилось. В том, что она услышала его, молодой человек не сомневался. Он боялся одного, что ненависть к людям, так жестоко пленившим её, пересилит воспоминания о прежних знакомых. Но Аделаида медленно поднялась с земли и обернулась. Её черные глаза, были полны грусти и надежды. Самка со стоном сделала несколько шагов и ухватилась за прутья клетки. Макс не удержался и дотронулся рукой до больших пухлых пальцев Йети.
        — Помнишь меня?  — мысленно повторил он.
        Аделаида ответила на его мысли. Ответ был сбивчивым и чуть слышным.
        — Спаси.
        — Мы спасем вас.  — пообещал Макс.
        — Мой малыш.  — мысли были наполнены горем.
        Юноша невольно вспомнил
        — Леонардо говорил, что Аделаида была похищена с малышом на руках.
        — Где ребенок?  — спросил Макс.
        Самка горестно заурчала и обернулась к противоположному углу клетки. Там, в самом темном уголке лежало бездыханное тельце малыша Йети.
        — Он погиб?
        Ответом на вопрос стали крупные слезинки, выкатившиеся из огромных грустных глаз Аделаиды.
        — Мы их уничтожим. Подожди немного.  — попросил юноша, поглаживая горячие пальцы Йети.  — Завтра мы придем и освободим вас всех.  — Самка немного разочарованно заурчала.
        — Сейчас.  — услышал он
        — Сейчас у нас мало сил. Но я обязательно вернусь. Верь мне.  — попросил Макс.
        Где-то слева послышались негромкие шаркающие шаги.
        — Пора уходить,  — решил разведчик и побежал обратно. Он остановился только у стены. Аделаида все ещё смотрела на него грустными глазами.
        — Я вернусь.  — ещё раз пообещал ей Макс и выбрался наружу.
        Питер уже начинал волноваться. Секунды ожидания казались неимоверно длинными. Он уже несколько раз смотрел на часы. Но с момента исчезновения Макса не прошло ещё и двадцати минут.
        — Все равно, слишком долго,  — мысленно упрекнул друга мужчина.
        Наконец он заметил Макса. Юноша быстро, не оглядываясь, перебегал открытое пространство. К счастью, никто его не заметил. Макс перепрыгнул через дерево и упал на плотную подушку из сухой травы. Он тяжело дышал, запыхавшись от быстрого бега.
        — Ну, как?  — нетерпеливо спросил его Питер.  — Видел её?
        Молодой человек молча кивнул, все ещё безуспешно пытаясь восстановить дыхание.
        — Удалось поговорить?
        — Да. Я пообещал, что мы вернемся.
        — Так и будет.  — подтвердил его слова друг.
        Макс поднялся с травы.
        — Идем. Нам пора.
        Мужчины молча пошли назад, с трудом ориентируясь среди огромных деревьев. Чуть заметная тропинка временами совсем терялась из вида. Макс, идущий первым, иногда останавливался, чтобы внимательнее осмотреть местность.
        — Не хватало нам ещё заблудиться.  — чуть слышно бормотал себе под нос Питер, пробираясь по лесу. Макс и Питер не прошли и пары километров, как юноша встревожено остановился и прислушался.
        — Кто-то идет!  — он рванулся в глубь чащи и потянул друга за собой. Мужчины притаились среди бурелома и вглядывались в полумрак. По тропинке, громко переговариваясь, прошли несколько женщин. Они были чуть ниже ростом, своих соплеменников-мужчин и гораздо изящнее сложены. Длинные черные волосы каждой из женщин, собранные высоко на голове, были густо переплетены жемчужными нитями. **** шли попарно, неся огромные кувшины. Разведчики, молча проводили их взглядом.
        — Наверное, за водой ходили.  — высказал свои предположения Макс. Питер кивнул в знак согласия.
        — Интересно, у них что жемчуг, как песок?
        — Река рядом,  — пояснил Макс,  — речной жемчуг ценится не меньше морского.
        Мужчины перелезли через поваленные деревья и вновь выбрались на тропинку.
        Нужно спешить.  — Питер взглянул на часы.  — Скоро совсем стемнеет.
        Георг, поджидавший их, уже нервничал. Целый день он провел в незнакомом месте, не зная, смогут ли его друзья вернуться. Он хотел уже отправиться на поиски ушедших. Но приказ Питера — охранять технику, пилот нарушить не мог. Ужас одиночества и страх потери друзей, рисовал в воображении различные картины, одна другой страшнее. В тот момент, когда мужчины вышли из леса, Георг был уже на взводе. Он не знал, как отреагировать на появление мужчин. То ли следует броситься на встречу, то ли упрекнуть за столь долгое отсутствие. Но Питер заговорил первым.
        — Что приятель, ты, наверное, уже потерял нас?  — добродушно спросил он, приближаясь к вертолету.
        — Да уж, заставили вы меня поволноваться.  — ответил тот.
        — Заводи.  — Георг тут же запрыгнул в кабину. Макс с Питером забрались в салон.
        — Не грусти,  — кратко бросил Питер, захлопывая дверь.  — Если повезет, то завтра в это время, они уже будут на свободе.
        Макс промолчал. Он вдруг почувствовал, насколько сильно устал от пережитого нервного потрясения. Силы внезапно покинули его. Нестерпимо захотелось спать. Юноша тяжело вздохнул. Питер дружески похлопал друга по плечу, стараясь подбодрить.
        Больше разговаривать было некогда. Питер ****. На появившейся голографической панели он осторожно выбирал необходимые цифры кода, стараясь не ошибиться.
        — Будь осторожен!  — предостерег он Макса и нажал большую зеленую кнопку. Слабый толчок не потревожил юношу. Он с некоторой опаской посмотрел вниз.
        — Снег.  — подумал он.
        — Вернулись.  — услышал он мысленный ответ Питера….
        У ангара Георга было шумно. Пилот заволновался, издалека заметив распахнутые двери.
        — Ребята прилетели.  — Успокоил его Питер. Шумной толпой веселые парни высыпали наружу, как только услышали шум вертолета. Теплая встреча друзей, радостно обнимающих друг друга, со стороны могла показаться чуть наигранной. Но на самом деле их поведение было искренним. Трудности, неоднократно пережитые вместе, сблизили мужчин. Для каждого из них друзья были самыми близкими людьми. Очень часто они заменяли родственников. Георг был мало знаком с теми членами ордена, которым приходилось выполнять самую сложную и опасную работу. Военная миссия не входила в круг обязанностей ученого. Возможно, поэтому у Георга не было среди коллег близких друзей. Он с некоторой ноткой удивления наблюдал за поведением взрослых мужчин, которые радовались встрече, как дети. Когда объятья и восклицания радости, наконец, закончились, Питер спросил
        — Давно вы здесь?
        — Пару часов,  — ответил за всех высокий блондин, взглянув на Георга.  — Просим прощения за самовольное проникновение в гараж. А — Чарли.  — Юноша уверенно протянул новому знакомому руку.
        — Георг.  — Тот ответила на дружеское рукопожатие.
        — Мартин
        — Ганс.
        Все трое прибывших были крепкими спортивными парнями, лет около тридцати. Они доброжелательно смотрели на нового знакомого. Георг быстро освоился в обществе новых знакомых. Он не принимал участия в разговоре, но с любопытством прислушивался к их беседе.
        — По-видимому, эти ребята давно знакомы?  — пришел он к выводу.
        Около десяти минут мужчины просто обменивались новостями. Питер, наконец, заговорил о делах.
        — Удалось отправить пленных?
        — Двух чудиков, которые сидели под замком?  — засмеялся Мартин.
        — Хороши чудики,  — возмутился Питер.  — Жестокие контрабандисты. Мы специально вызывали самолет, чтобы переправить их в штаб.
        — Они приняли нас за представителей местных властей. Пытались подкупить нас, чтобы выбраться на свободу.
        — Вот это да!
        — Но мы были невозмутимы,  — иронично высказался Ганс.  — Теперь они уже на месте.
        — Ник отзвонился.  — пояснил Мартин.  — К нашему возвращению команда следователей соберет достаточно материала для суда.
        — Где они смогут добыть материал?  — невольно высказался Георг.
        — Они уже прилично накопали.  — возразил Ганс.
        — Откуда!?  — удивился Питер. Парни молча переглянулись и засмеялись.
        — Ну, не томите!  — настаивал мужчина.  — рассказывайте!
        Мартин заговорил первым.
        — Профессор Морган нашел кое-какие данные об этих контрабандистах. Один из них много лет назад работал у него в лаборатории. Звали его Тим Скилтон.
        — Так я и думал!  — воскликнул Питер.
        — Англичанин?  — поинтересовался Макс.
        — Да. В те времена он был ещё совсем молодым парнем, только окончившим Гарвард. Мечтал об ученой степени, увлекался научными новинками.
        Макс понимающе закивал головой.
        — Но с годами пришел к выводу, что одной наукой "сыт не будешь". Решил подзаработать самостоятельно.
        — Вот именно.  — Согласился Мартин.  — Где и когда он познакомился со своим подельником, пока неизвестно. Но думаю, к нашему возвращению эти небольшие пробелы в их биографии будут ликвидированы. Это не столь важно сейчас. Главное, что они все обдумали и решили похитить у профессора только что изобретенный прибор для перемещения.
        — Скилтону удалось убедить профессора в том, что прибор был безнадежно испорчен. Моргану было жаль своих трудов, но, он имел в наличии несколько вариантов изобретения. Он тут же забыл о неудачной попытке, углубившись в конструирование следующего. Тим только этого и ждал. Для отвода глаз он поработал в лаборатории ещё какое-то время и неожиданно для профессора исчез. Оказавшись без помощника, Морган горевал о его уходе. Он видел в этом чудаковатом и немного нескладном парне будущего великого ученого.
        — А этот парень променял доброе мнение о себе на зеленые хрустящие бумажки.  — подтвердил Ганс.
        — Каждому свое.  — Мартин перевел дух и продолжал.  — Разведка ордена уже несколько раз сталкивалась с непонятными блуждающими пиратами. Сведения о них впервые пришли из седьмой оболочки — Тилаприны. Там после появления людей из местного дворца исчезли старинные реликвии, принадлежащие к святыням. Тилапринцы очень почитали их, считая реликвии чем-то вроде нашего ангела-хранителя. Они твердо верили, что были защищены от всяческих болезней и несчастий, пока драгоценные реликвии находились в собственности племени.
        — Когда это случилось?  — поинтересовался Макс.
        — Лет восемь назад. Тогда нашей команде едва удалось убедить Тилапринцев, что наша миссия носит исключительно наблюдательный характер. Мы не желали вторгаться в их мир и тем более забирать ценные для населения реликвии.
        — Бывали и другие случаи?
        — Нам известно пять- шесть. Он, как мне кажется, после беседы с пленными, этот список значительно увеличится.
        — Думаешь, они станут говорить?
        — У них есть выбор? И к тому же, они довольно трусливы, эти "межвременные пираты".
        — Громкое ты им дал имя!
        — Зато точное.  — закончил свой рассказ Мартин.
        Из гаража вышел Марк. Он имел довольный вид.
        — Добрый вечер!  — весело приветствовал он друзей.  — Видели, какую технику я на время конфисковал?
        Георг рванулся внутрь ангара.
        — Вертолет мистера Сандерса?!
        — Решил, что нам он завтра пригодится больше, чем нашему знакомому.
        — Я думаю, может стоило и его отправить к нашим,  — высказался Макс.  — он виновен ничуть не меньше, чем те двое.
        — Сандерс от нас никуда не денется.  — согласился с приятелем Мартин. Юноша непроизвольно поежился от надвигающегося ночного холода.
        — Кажется нам пора в гостиницу.  — решил за всех Марк.  — Пошли. Линда, наверное, уже ужин заказала. Нас поджидает.
        — Пойдем, Георг,  — обернулся на пилота Питер.  — Сегодня ты тоже ночуешь в гостинице. Нет времени на поездку домой и обратно.
        Георг был не очень доволен, что придется расстраивать жену. Но прекрасно понимал, что завтрашний день будет насыщен событиями. И не хотел подводить коллег своим случайным опозданием.


        ******


        После ужина собрались в номере Марка на совет. Питер кратко пересказал последние новости.
        — Результаты разведки неутешительны. Радует одно. Мы нашли место, где держат животных. Остается решить, как мы будем их освобождать.  — Питер тяжело вздохнул и продолжил.  — Скажу сразу — мирным путем не получится. Местные жители не отличаются смирным нравом. Они крайне вспыльчивы и злобны. Издеваются над беззащитными животными и получают от этого удовольствие.
        — Не зря считается, что степень жестокости находится в обратной пропорциональности от уровня нравственного развития личности.  — подытожил слова друга Марк.
        — Остальное пусть Макс расскажет.  — закончил Питер.
        Присутствующие обратили взоры на юношу, ожидая продолжения.
        — Их держат в клетках. Толстые деревянные прутья Йети переломить не в силах. Кроме наших знакомцев там находятся еще драконы, дикие собаки и другие животные. Откуда они родом не известно. Нас интересуют только Йети и Тети.
        — Тети!?  — удивленно переспросил Ганс.
        — Подвид снежного человека, обитающий в 8 временном слое.  — объяснил Питер.  — Случайно один из них оказался в семействе Леонардо. Мы не можем, оставить животных, на верную гибель.
        Макс тем временем нарисовал подробный план строения, как он смог его разглядеть.
        — Я пробрался сквозь вон ту дыру,  — показал юноша на провал в стене.  — Всю правую часть двора занимают беспорядочно стоящие клетки с животными. Все наши подопечные томятся в одном углу, только клетка Аделаиды — в глубине двора у стены замка.
        — Сколько их всего?
        — Этого наверняка я сказать не могу. Отсюда было похищено четверо, но один, к сожалению, погиб. Маленький ребенок Аделаиды,  — грустно добавил Макс.
        Послышался ошеломленный возглас Линды. Она очень привязалась к Йети за последнее время, поэтому искренне сожалела об утрате.
        — Живы ли все остальные — мы не знаем.
        — Один Тети погиб прямо у нас на глазах.  — добавил Питер.  — Местные жители ради забавы натравили на него злобного дракона. Уцелеть было невозможно.
        — Ладно! Хватит сантиментов!  — резко прервал их Марк.  — поговорим о деле. Предлагаю, мы нападаем на их убежище неожиданно и одновременно со всех сторон. Если дают отпор — стреляем на поражение. Есть и другой вариант. Это парализующий газ. Время действия — около двух часов. Этого нам вполне хватит, чтобы освободить животных.
        Мартин, молчавший весь вечер, высказал свое мнение.
        — Кое-что остается для меня до сих пор не понятным. Сможем ли мы убедить плененных животных, следовать за нами. Вряд ли они станут нам доверять после всех бед, которые им принесли люди.
        — Я думал об этом,  — вмешался в разговор Макс.  — Что, если нам попросить Нико.
        — Кто это?!  — поинтересовался Мартин.
        — Тот самый Тети, несколько лет назад волею судьбы попавший сюда. Во-первых, он знаком с местными. Во-вторых, сможет пообщаться и с Тети. Объяснит, что от них требуется.
        — А мы ему как объясним?
        — Мы с ним прекрасно общаемся путем передачи мыслей.
        Питеру не очень понравился такой вариант.
        — Думаешь, он пойдет?
        — Нико не из робких. К тому же, чувствует свою вину за похищение Аделаиды и малышей. Мне кажется, он согласится.
        — Если твой вариант не сработает,  — добавил Ганс,  — можно просто «успокоить» животных помощью все того же паралитического газа.
        — Это двухметровые звери. Сильные и дикие.  — засомневался Питер.  — Вес у них — о-го-го! Как мы загрузим их в вертолет?
        — Будем надеяться на Нико.  — прекратила дебаты Линда. В противном случае сообща как-нибудьЈ да загрузим.
        На этом совет закончился. Мужчины приготовили снаряжение для завтрашней вылазки и решили немного поспать.
        — Выступаем завтра на рассвете.  — сказал на прощание Питер.****
        Для Макс утро началось ещё раньше. Они с Мартином и Георгом летели к пещере Тети, чтобы просить Нико о помощи. Тот на удивление быстро согласился. Особенно, когда узнал, что в беду попали не только члены его новой семьи, но и прежние соплеменники.
        Несколько коротких фраз, брошенных Джулии и Леонардо, остались без ответа. Но он и не ожидал от них поддержки и понимания. Нико большими прыжками легко добрался до вертолета. И только здесь застыл в нерешительности. Он осторожно касался пухлыми черными пальцами холодного металлического корпуса вертолета, не решаясь двинуться дальше.
        — Не бойся,  — Макс первым забрался в салон и жестом предложил Нико последовать за ним. Тети сосредоточился и запрыгнул внутрь вертолета. От резкого прыжка машина накренилась. Нико быстро прошел в дальний угол и сел на пол, прижавшись спиной к задней стенке.
        — Все нормально?
        Тети кивнул и сосредоточенно притих. Мартин захлопнул дверь. Вертолет поднялся в воздух. Скоро Нико освоился и стал даже искоса поглядывать из иллюминатора на проплывающие внизу заснеженные горные вершины.
        Впереди показался другой вертолет. Он летел к горным вершинам.
        — Следуем за ними.  — указал Макс Георгу направление полета. Сам юноша поправил наушники и настроился на прием. Через пару минут послышался знакомый голос.
        — Внимание!  — произнес Питер,  — Набираю код…
        Макс сделал то же, что и Питер, с опаской поглядывая на Нико. Тот сидел на полу, крепко прижав обе ладони к металлическому дну салона. Небольшая встряска не потревожила его.
        Георг посадил вертолет на знакомую уже площадку. Из машины Сандерса, приземлившейся неподалеку, легко выпрыгивали молодые, хорошо экипированные парни. Они с любопытством оглядывались по сторонам. Только Питер и Макс не проявляли интереса к окружающему пространству.
        — Вот мы и вернулись!  — реплика, брошенная Питером, была адресована, как понял Макс, пленным животным, ожидающим спасения.  — Огляделись?  — окликнул он друзей.  — Тогда — вперед!
        Ребята вереницей неслышно скользили между деревьями. Каждый из бойцов был одет в черный комбинезон и мягкие спортивные ботинки. Неясными черными точками мелькали они среди сумрачного леса. День только начинался и первые солнечные лучи, осветившие уже макушки высоких деревьев, не успели еще приникнуть вглубь и рассеять ночной полумрак.
        Макс ни на миг не терял из поля зрения Нико. Но Тети и сам не желал отставать от отряда. Он легко перемещался по лесу, большими шагами, неслышно ступая толстому слою опавших прошлогодних листьев. Несколько раз он касался ветвей деревьев, с наслаждением вдыхая аромат зелени.
        Питер, идущий первым, предостерегающе поднял руку. Группа тотчас остановилась.
        — Добрались.  — тихо произнес мужчина, указывая впереди себя.


        В крепости ещё спали. Солнечные лучи, падающие на неровные каменные стены, скользили по песчаной площадке перед замком. Члены отряда прислушались. Вокруг было тихо. Из-за крепости не доносилось никаких звуков. Питер жестом показал:
        — Будем начинать?
        Марк и Мартин утвердительно кивнули. Отряд тотчас разделился на три части.
        Мартин и Ганс небольшими перебежками двинулись к левому провалу в стене. Линда и Питер побежали к центральному входу. Марк с Чарли пошли к той части стены, где вчера сумел проникнуть в крепость Макс. Мужчины остановились у провала и огляделись. Марк перелез через груду камней и исчез из вида. Чарли проводил его взглядом, предостерегающе подняв руку вверх. Уже через пару минут он оглянулся на лес и махнул.
        Макс, внимательно следивший за каждым жестом напарника, заторопился.
        — Нам пора!  — «сказал» он Нико.
        Тети все время с любопытством рассматривал окружающие его деревья, стараясь все попробовать на зуб. Но едва он услышал обращение Макса, как тут же оставил свое занятие и двинулся следом за парнем. Юноша бежал к стене и был уже на середине открытой площадки, когда Нико, наконец-то решился выйти из леса, скрывающего его огромное тело от посторонних глаз. Но животному хватило нескольких прыжков, чтобы догнать человека. Он резко затормозил, обдав Макса песчаной пылью, и громко чихнул.
        — Тише!  — Макс машинально приложил палец к губам. Нико все понял и кивнул головой в ответ. Дальше шли вместе. Чарли нетерпеливо поджидал их у провала в стене. Животные за стеной заволновались.
        — Запах Нико почуяли — догадался Макс. Он забеспокоился, что может подняться ненужный шум.
        — Успокой своих соплеменников.  — Попросил Макс Нико. Тети легко перепрыгнул через кучу камней и исчез за стеной.
        — Я, за ним!  — прошептал он Чарли,  — А ты — здесь.
        Нико уже стоял у клетки Аделаиды. Они негромко о чем-то переговаривались.
        — Мы вас выпустим и переправим домой.
        Макс вытащил из кармана небольшую складную пилку и быстро перепилил толстые прутья решетки. Аделаида оказалась на свободе.
        Нико помог обессилевшей самке перебраться через стену.
        — Будь здесь — сказал он ей и вновь исчез. Чарли, немного испуганно отпрянул от животного. Но и Аделаида с опаской поглядывала на человека. Она сидела на песке у стены и тяжело дышала.
        Нико быстро бегал между клетками, стараясь каждому объяснить суть происходящего. Йети, хорошо знавшие его, спокойно реагировали на его появление. Тети, относились к незнакомцу с некоторой опаской. Но желание оказаться, наконец, на свободе, было сильнее страха. Звери нетерпеливо ожидали момента освобождения. Едва решетка, перепиленная Максом, падала на землю, как животное мгновенно выбегало прочь. Нико провожал следующего освобожденного за стену и возвращался назад.
        Все шло хорошо. Макс уже пилил прутья последней клетки. Молодой Тети, нервно переминался с ноги на ногу, ожидая освобождения. Все испортил знакомый уже Максу зеленоватый дракон. Он внимательно наблюдал за происходящим из своей клетки. Неизвестно, что именно разозлило зверя. То ли он позавидовал близкой свободе животных. То ли ему самому тоже захотелось выбраться на волю. Но он закричал, сильно ударив Макса по ноге длинным раздвоенным хвостом. Громкий, пронзительный вопль, далеко разнесся по округе. В то же мгновение ему вторили другие драконы, ещё секунду назад дремлющие в своих клетках. Макс почувствовал резкую боль в ноге и отпрыгнул в сторону
        — Ах, ты, мерзкая тварь!  — злобно крикнул на дракон юноша, потирая ушибленное место.  — И без тебя проблем хватало!
        Марк, занявший позицию прикрытия всего в нескольких метрах от клеток, испуганно вздрогнул и выругался по-итальянски.
        — Вот черт, зеленый!  — произнес он, передергивая затвором автомата.  — А все шло так хорошо. Похоже, придется задержаться.
        — У нас гости!  — послышался голос Питера. Макс поправил наушники и повернул ближе микрофон.
        — Сколько их?
        — Пока десять. Но подтягиваются ещё!
        — Действуйте! Мы уже всех освободили.  — Макс провожал взглядом юного Тети, быстро перелезающего через камни. Нико беспокойно поглядывал на Макса.
        — Пробирайтесь к вертолетам. Мы задержим их.
        — Берегите себя.
        Ответа не последовало. Питер отключился, не имея времени на разговоры. Марк подбадривающе подмигнул Максу и бросился вперед на подмогу к соратникам. Юноша проводил друга взглядом, сожалея, что не может остаться и отбиваться от нападения вместе с остальными. Но его основной задачей было сейчас спасение животных.
        Марк быстро перебежал через большой открытый двор, стараясь держаться в тени. Он ещё не мог видеть самого боя, но частые короткие очереди, тревожили его.
        — Нужно торопиться,  — Марк передернул затвором автомата и нащупал на поясе бластер с парализующим газом.
        Позади него продолжали громко кричать звери, оставшиеся в заключении.
        — Обычная завись.  — догадался мужчина о причине столь неожиданного шума со стороны дракона.  — Им тоже захотелось на свободу.
        Уже через секунду Марк потерял ход мыслей. Неожиданно прямо перед ним возник странный человек. Это был не очень высокий, похожий на обезьяну мужчина. Его чересчур волосатое тело кое-где прикрывала плотная серая ткань.
        — Подобие туники — мелькнуло в мыслях Марка.  — Это и есть местные жители — неандертальцы.
        Нападающий неожиданно громко закричал, обнажив кривые, неухоженные зубы. От такой картины у Марка, всегда относившегося с особым трепетом к своему здоровью, в частности к состоянию зубов, возникло сильное чувство брезгливости. Он машинально отпрянул назад, чем привел врага в замешательство. Неандерталец на секунду замешкался, но тотчас же принял поведение мужчины за страх и заликовал. Он издал резкий громкий звук, похожий на что-то вроде победного клича обезьян. Неандерталец поднял руку с недлинной толстой палкой и сделал шаг по направлению к Марку.
        — Рано радуешься,  — шепотом произнес тот и нащупал рукоять бластера. Привычное движение не заняло и сотой доли секунды. Раздался резкий негромкий хлопок. Вокруг нападающего стало разрастаться мутное облако со специфическим едким запахом.
        — Маска!  — неожиданно вспомнил Марк, задержав дыхание, и сунул руку в карман.  — Здесь!
        Он быстро надел на себя маску и только теперь глубоко и свободно вздохнул. Враг уже потерял контроль над своим телом. Он пытался сделать шаг вперед, но безуспешно. Парализующий газ "сделал свое дело". Не прошло и минуты, а обездвиженный получеловек уже лежал на земле. Теперь он казался слабым и беззащитным.
        — Никакой жалости!  — брезгливо сказал себе Марк и побежал дальше. Он слышал частую перестрелку у ворот.
        — Попали ребята в переделку,  — озабоченно подумал он, ускоряя шаг.  — Бой, видимо идет жаркий. Ребята яростно отстреливаются от нападающих. Значит, численное преимущество хозяев огромно.
        Неожиданно стрельба прекратилась. Мужчина тоже остановился.
        — Что там происходит?  — удивленно подумал Марк, прислушиваясь к непонятному шуму за стеной. По разработанному ранее плану где-то здесь должны были держать оборону Мартин и Ганс. Но парней нигде не было видно.
        — Наверное, оборона прорвана!  — забеспокоился мужчина и побежал в провалу в стене. Картина, представшая перед его глазами, была устрашающей. Воины прятались за большими плоскими камнями, грудой лежавшими чуть в стороне от ворот. Они отстреливались от нападавших. При виде чудовищ, рвущихся вперед, у Марка волосы на голове зашевелились. Это были огромные, более двух метров высотой, звери, отдаленно напоминающие собак. Густая черная шерсть отливала синевой. Это придавало животным сходство с мифическими псами ада.*****
        — Странное сравнение!  — удивился Марк собственным мыслям.
        Видимо, звери, ещё совсем недавно находились на привязи. При начавшейся панике они так ожесточенно врались с цепи, что смогли вырвать крепление, и побежали по территории двора, волоча за собой огромный кусок камня на длинных, стальных цепях. При попытке перебраться через завал, камень с вбитым в него крюком, застрял, не позволяя животным продолжить свой путь. Звери рвались изо всех сил. Они злобно рычали и царапали землю когтистыми лапами. Но все было безрезультатно. Камень не поддавался.
        — Только это и спасло ребят.  — мелькнуло в голове у Марка.
        Он прильнул к стене, стараясь наладить связь с Мартином…
        — Пятый, слышишь меня? Мартин, как вы?
        Послышался легкий треск в наушниках, быстро сменившийся звуком сбивчивого дыхания юноши.
        — Марк, мы в беде!
        — Я за воротами. Вижу ваших обидчиков. Попробую ликвидировать.
        — Не спеши.  — остановил его Мартин.  — Мы весь боезапас потратили, а эти чудища только злее становятся. Их толстенную шкуру пуля не пробивает.
        — Ничего себе! И что делать?
        — Гранаты есть?
        — Парочка. Рвануть?
        — Если получится…
        Марк немного помолчал, оценивая обстановку и просчитывая возможности.
        — Есть кое-какие мыслишки.  — сообщил он друзьям.  — Не высовывайтесь. Привлеку внимание на себя.
        — Будь осторожен. Если они смогут вырваться, "пиши пропало"!
        — Догадался!  — Марк отключил связь и приступил к осуществлению своего плана. Он хотел подобраться к животным поближе. Разозлить их и бросить гранаты прямо в пасть.
        — Жаль, что на всех гранат не хватает,  — подумал он, делая первый неуверенный шаг.  — Ну, да ладно, если удачно рванет, то и третьему не поздоровится!
        Едва Марк пересек линию ворот, как его тут же заметили. Один из монстров насторожился и прислушался. Он перестал рычать и медленно повернул голову назад. Неожиданно для себя Марк встретился взглядом со злобным зверем. Мужчине показалось, будто его насквозь пронзил огонь, исходящий от огромных красных глаз. Он хотел, но не мог оторваться от этого испепеляющего взгляда, притягивающего к себе. Зверь повернулся к мужчине всем телом. От движения громыхнула стальная цепь. Посторонний шум неожиданно вывел Марка из оцепенения.
        — Господи, спаси!  — по-итальянски прошептал он.
        Марк молниеносно отбежал в сторону и оказался вне зоны доступа монстра. А тот ужасно разозлился, поняв, что упустил жертву и злобно бросился вдогонку. Но его бросок ограничился длиной цепи. Неожиданная остановка привела зверя в бешенство. Он громко зарычал, царапая землю.
        — Одного движения громадной когтистой лапы было бы достаточно, чтобы разорвать тело человека на части.  — неожиданно пришло в голову Марку.
        Но такая перспектива совсем не прельщала опытного воина. Кроме того, шум привлек внимание остальных собак. Теперь уже все трое злобно бросались на него. Стараясь хотя бы на миллиметр, сдвинуть удерживающий их камень и приблизиться к объекту охоты.
        — У этих зверюг столько силы, что медлить не стоит — решился Марк.
        Он снял с пояса гранаты и тотчас же бросил их в разинутые пасти двоих животных. От неожиданности звери захрипели и замотали головой, стараясь избавиться от инородного предмета. Марк же бросился назад и спрятался за каменной стеной, мысленно отсчитывая секунды до взрыва
        — Три,
        — Две,
        — Одна….
        Мужчина буквально вжался в стену, зажмурился и замер в ожидании. Один за другим, сотрясая воздух, прогремели два взрыва. До укрытия воина добрались лишь несильные отголоски взрывной волны. Марк ожидал большего. Он выждал ещё несколько секунд и рискнул выглянуть за ворота. Картина, которую он увидел, была для Марка более или менее привычной. Он, много лет проведя в жесточайших сражениях, прекрасно знал, каковы бывают последствия подобных взрывов — окровавленные останки жертв, куски тел, на несколько метров разлетевшиеся вокруг. Так было и на этот раз. Но не совсем. Первое, что удивило мужчину — брызги на каменных стенах крепости были не кроваво красными, а черными.
        — У них в венах, что не кровь текла, а нефть?  — удивленно воскликнул воин, стараясь сквозь густой едкий черный дым хоть что-нибудь разглядеть. Вокруг был огонь. Останки тел монстров, которые разбросало взрывом далеко вокруг, полыхали. Каждая частичка, даже самая мизерная, горела ярким синим пламенем. от этого площадка напоминала теперь поминальную поляну с множеством свечей. Огонь быстро уничтожил останки злобных тварей, оставив после них только черный пепел.
        Мартин выглянул из-за камня и окликнул удивленно стоящего друга.
        — Вот это ты задал им жару, приятель!
        — Что здесь произошло?  — поинтересовался Марк.  — Вы же наверняка видели все?
        — Они вспыхнули, как спички!  — воскликнул Ганс, перепрыгивая через камни.
        Марк принюхался.
        — Какой-то запах странноватый? Вам не кажется?
        — Такое впечатление, будто бы шерсть у этих тварей была пропитана каким-то горючим. От взрыва их не только разорвало. Каждый клочок запылал ярким пламенем и сгорел за считанные секунды.
        — Чудные дела творятся здесь, ребята!  — недовольно произнес Марк.  — Звери все какие-то невиданные. А жители — воплощение жестокости. Видел я тут одного, отвращение одно осталось — да и только. Кстати, нужно спешить. Я его только усыпил. На свежем воздухе он скоро очнется и вновь кинется в драку. Надеюсь. Что того времени, пока мы здесь с тварями развлекаемся, Максу будет достаточно, чтобы переправить Тети на Родину.
        — Пошли, посмотрим, как дела у Питера.  — Мартин раскидал ботинком кучку пепла, все, что осталось от их недавних нападающих, и легко побежал в сторону строений внутри крепости.
        — Что там все стихло?  — забеспокоился Ганс и бросился догонять приятеля.
        Марк не торопился. он ещё разок огляделся вокруг, чтобы убедиться в отсутствии живых свидетелей взрыва — привычный жест, отработанный годами.
        — Никого!  — решил он и пошел вслед за друзьями.


        Питер оказался первым, кто принял на себя удар обозленных хозяев. Для своего укрытия он выбрал небольшую деревянную бочку, наплоенную водой. Она напоминала обычную кадку, что широко используются для розлива вина. Размены её значительно превосходили рост самого мужчины. Поэтому он укрылся за бочкой и наблюдал за входом в замок, оставаясь никем не замеченный. Линда решила спрятаться от посторонних глаз в небольшом строении.
        — Что-то, похожее на летнюю беседку.  — подумал он, уценивая степень защищенности строения от посторонних глаз. Внутри находился довольно массивный стол, который Линда и решила использовать под основное укрытие. Стены беседки были сплетены из тонких прутьев. Сквозь большие щели она могла отлично видеть все происходящее в этой части двора, оставаясь невидимой. Однако засада их не продлилась долго. Питер мысленно представлял себе каждый шаг основного звена,
        — Теперь, наверное, Макс и Нико добрались до клеток с животными и пытаются освободить.  — думал он, нервно теребя рукоятку полуавтомата, висевшего на груди.  — Сколько времени может понадобиться ребятам, чтобы вывести всех на безопасное расстояние?
        Он взглянул на небо.
        — Солнце уже довольно высоко. Удивительно, что жители этого так называемого замка все ещё спят!  — он улыбнулся от собственной идеи назвать находящееся перед ним строение «Замком». Но другого варианта не было.
        — Вот бы удалось провернуть операцию бесшумно, без единого выстрела!
        Кто-то будто бы услышал его слова и решил сделать по-другому. Изнутри замка послышался шум. Открылась небольшая, кособокая дверь. Во двор вышла пожилая, но довольно стройная женщина. Одежда её не отличалась особой роскошью. Но все же Питер заметил, что недлинное платье, скорее похожее на греческую тунику, пошито было не из дешевой холщовой ткани, что была на женщинах вчера в лесу. Это был плотный, похожий на бархат материал, темно-зеленого цвета. По низу платья шла широкая полоса вышивки.
        — И здесь жемчуг,  — заметил мужчина.  — Видимо, здешние места и впрямь богаты этими дарами природы.  — вспомнил он слова Макса.
        Женщина тем временней не спеша прошлась вдоль стены строения, наслаждаясь солнечным светом.
        — Вчера было пасмурно,  — объяснил сам себе Питер её поведение.  — радуется сегодняшнему погожему деньку.
        Женщина свернула за угол и подошла к большому кострищу, умело оборудованному различными приспособлениями для приготовления еды. Что именно она сделала, Питеру разглядеть не удалось. Но через пару секунд он почуял запах дума от костра.
        — Огонь разжигает,  — подумал он.  — собирается завтрак готовить.
        Питер пришел в ужас от посетивших его мыслей.
        — Это плохо. Значит, скоро здесь соберутся все члены семейства. Похоже, нам не выбраться незамеченными.
        Женщина тем временем подбросила в костер ещё хвороста и вернулась в дом.
        — Уходим.  — тихо произнес он в микрофон.
        Линда тотчас выбралась из беседки, неслышно ступая по песчаной дорожке. Питер жестом указал ей направление движения к выходу и ещё разок оглядел двор, чтобы в случае чего прикрыть отход спутницы.
        — Тихо.  — с некоторым облегчением подумал он. Но, сегодня, по всей вероятности был не его день. Тотчас, как бы в противоречие его мыслям где-то из-за угла раздался громкий пронзительный крик животного. ему вторили ещё несколько голосов. звери кричали так громко, что Питер инстинктивно зажал уши руками. Мгновенно все изменилось вокруг. Двери резко распахнулись и во двор выбежали один за другим несколько человек. Питер, ещё вчера рассмотревший своих врагов, сегодня не был удивлен их злобным лицам. он обеспокоенно оглянулся в ту сторону, куда должна была уйти Линда. как он и предполагал, она была здесь же, прижалась с выступу в стене и держала наготове автомат.
        — Я сказал, уходи!  — резковато произнес в микрофон Питер. Женщина серьезно посмотрела на него и медленно покачала головой.
        — Прости,  — спокойнее сказал он.  — Береги себя, любимая.
        Линда улыбнулась, чуть заметно шевельнув губами. мгновение спустя она уже серьезно рассматривала приближающихся врагов. оценивая создавшуюся ситуацию.
        Неандертальцы сразу бросились было врассыпную, но быстро сориентировались. они устремили взгляды в сторону, где за углом, находились клетки с животными.
        — Успел ли Макс?  — с тревогой подумал Питер. Он нажал кнопку микрофона и произнес
        — У нас гости.
        Макс отозвался тотчас же. Он сообщил, что первая часть операции выполнена удачно. Все животные свободны.
        — Уводи их. Мы справимся.  — как можно увереннее сказал Питер и отключился.
        Во время разговора он продолжал наблюдать за действиями хозяев. За считанные секунды те успели вооружиться длинными толстыми палками, отдаленно напоминающими биты. Теперь, беспорядочной толпой, они продвигались вглубь двора, туда, где, притаилась Линда.
        — Стреляем на счет три,  — приказал женщине Питер.
        — Маску надень.  — Неожиданно вспомнил он.
        Линда мгновенно исполнила приказ. Мужчина также последовал её примеру.
        — Один, два, три!
        Одновременно они выпустили на толпу неандертальцев полные заряды парализующего газа. В воздухе закружилось мутноватое облако желтого дыма, медленно опускающееся на землю. Неандертальцы, обескуражено остановились, переглянулись и стали медленно падать один за другим на землю.
        — Удачный ход!  — похвалил Питер себя и свою спутницу. Однако, Линда, не отреагировала на похвалу мужа. Она беспокойно смотрела поверх его головы, на замок. Питер хотел оглянуться, но не успел. Линда выстрелила из автомата раньше. Позади раздался болезненный стон и глухой удар тяжелого предмета о землю.
        Мужчина оглянулся. В метре от него лежал, широко раскинув руки, мертвый неандерталец. В руке он держал большой плоский камень.
        — Замахивался, чтобы ударить,  — тут же пришел к выводу Питер, глядя на врага.
        — Спасибо.  — прошептал он. Линда кивнула головой. Кособокая дверь чуть приоткрылась, и появилось испуганное женское лицо. Молоденькая девушка боязливо оглядела территорию двора, заметила Питера, пристально наблюдающего за каждым её движением, и резко вскрикнув, исчезла вновь.
        — Лучшее я их на время изолирую.  — решил воин. Он подбежал к двери, чтобы подпереть её снаружи. Но хозяева оказались проворнее. Мужчина был всего в метре от намеченной цели, когда из-за угла выскочило пятеро мужчин. Они быстро окружили его со всех сторон, не оставив пути к отступлению.
        Питер прижался спиной к каменной стене строения и напрягся, прислушиваясь к перестрелке в противоположной части двора.
        — Мартин отбивается,  — подумал он.  — Похоже, у них тоже выдался жаркий денек! Он внимательно оглядывал нападающих, стараясь предугадать их следующий шаг. Странно, но хоть каких-нибудь связных мыслей в их мозгу он прочесть не смог. Ими овладела ненависть к нападающим, которая, вероятно, мешала неандертальцам рассуждать здраво.
        — Хороши дела, нечего сказать,  — мелькнуло в голове у Питера.  — Погибнуть от руки первобытного человека, который даже не может полностью осознать своих поступков?!
        Мужчина решил немного позабавиться, чтобы разрядить обстановку.
        — Кто знает, может быть смогу прорваться, если отвлеку их внимание.  — с надеждой подумал он.
        — Привет, ребята!  — произнес он как можно громче, не снимая с лица маску.
        "Собеседники" оторопели от неожиданности и с любопытством смотрели на Питера, как на невиданного ранее зверя. Однако один из них, самый неуравновешенный, все же швырнул в воина свою тяжелую дубинку. Шансов увернуться не было никаких. Питер получил достаточно сильный удар по правой руке. Он слегка вскрикнул, чем привел своих врагов в настоящий восторг.
        — Еще секунда,  — подумал Питер,  — и они забросают меня, как кеглю ****.
        — Линда!  — крикнул он.  — Ещё газу мне и моим новым друзьям!
        — Как скажешь, любимый!  — женщина была уже за спинами неандертальцев. Они обернулись на голос, но Линда оказалась проворнее. Облако желтого едкого дыма мгновенно заволокло пространство. Слышен был только глухой сдавленный кашель, да звук падающих тел.
        Переполох в дальней части двора возобновился. На этот раз шум кардинально отличался от громких криков, услышанных ранее. Линде показалось, что начинается землетрясение.
        — Стены рушатся!  — прокричала она, помогая Питеру пробраться между лежащими телами неандертальцев.
        — С чего бы это?  — засомневался он, почесывая ушибленную ногу.
        Однако облако пыли, поднимающееся над замком, свидетельствовало, что разрушения и в самом деле сильные.
        — Что происходит?
        — Наши воюют.  — Питер не оставил своих планов насчет двери. Он подхватил дубину, брошенную в него, и присвистнул.
        — Ничего себе! Увесистая!
        Мужчина подпер ею входную дверь, отрезав всем, прятавшимся внутри, путь на свободу.
        — Жертв, мне кажется, на сегодня достаточно.  — Произнес он, оглядывая поле боя.
        — Нужно спешить. Скоро они придут в себя. Тогда нам не поздоровится.
        — Сначала ребятам поможем.
        Громкие взрывы, раздавшиеся совсем рядом, заставили Линду упасть на землю. Она закрыла голову руками и замерла. Питер бросился к ней.
        — Ранена?
        — Нет,  — глухо произнесла она, отряхивая с себя насыпавшийся песок.  — Кажется, что-то горит?  — принюхалась женщина.
        — Идем.  — Питер помог Линде, снять маску, бережно обняв её за талию.
        — Ну и денек?!  — улыбнулась она, вытирая с его лица следы пыли.
        — Как обычно.  — ответил мужчина.  — пора бы уже привыкнуть.
        — Привыкнуть к войне?!  — Линда на ходу поправила ремень автомата.  — К этому нельзя привыкнуть. Да и не нужно привыкать.
        — Что за мысли, боец!  — с наигранной строгостью воскликнул Питер.  — Вы желаете выйти в отставку?
        — А существует такой вариант?  — засмеялась женщина.  — Пошли, командир!
        сворачивая за угол строения, они чуть было не столкнулись со спешащими к ним на помощь Мартином и Гансом.
        — Живы?!  — запыхавшись, произнес Ганс.  — А мы к вам на выручку!
        — Мы справились.  — остановил их Питер.
        — Ранен?  — заволновался Мартин, глядя на прихрамывающего друга.
        — Бандитская пуля!  — пошутил Питер, но тут же пояснил.  — удар палкой, не более.
        — Пора уходить, ребята.  — Линда торопилась.  — Не хочется долго задерживаться в этом негостеприимном месте.
        — Идем.  — решительно произнес Питер и двинулся к воротам. Марк издали заметил друзей и остановился.
        — Домой?
        — Конечно! Здесь нам больше делать нечего. Нужно успеть, пока они не очнулись.  — Питер жестом показал на одного из лежащих на земле неандертальцев.
        — Хватило ли Максу времени?  — подумал вслух Мартин.  — Как все прошло, Марк?
        Мужчина пожал плечами.
        — Если бы не гадкий дракон, закричавший во все горло, все было бы отлично. а ребята благополучно выбрались из крепости.  — он взглянул на наручные часы.  — Теперь, наверное, они уже далеко.
        — Уходим!  — Питер, слегка прихрамывая, первым вышел из ворот крепости. остальные быстро шли следом. Никто из воинов даже не оглянулся на оставшееся в гуще леса строение.


        …Макс перебрался через стену и оглядел отряд спасенных животных. Пятеро Тети сидели чуть поодаль. Они с опаской поглядывали на людей. Макс понял их мысли. Каждый был готов броситься на человека, и отомстить за все перенесенные несчастья. Но Нико держал их под присмотром. К тому же, Йети вели себя спокойнее. Они доверяли Максу, потому что Аделаида, мать семейства, пользующаяся уважением, была с ним знакома.
        — Нико!
        Тети мгновенно повернулся к Максу.
        — Поднимай их. Нам пора уходить отсюда. У ребят не так много сил.
        Чарли бежал первым. Нико следовал за ним. Он изредка оглядывался, поддерживая собратьев короткими фразами.
        Макс замыкал процессию. Нога все ещё побаливала. Не очень сильная тупая боль пронзала все тело, действуя на нервы. Юноша старался не думать об этом. Он внимательно следил за тем, чтобы никто из спасенных животных не отстал и не потерялся в сумраке густого леса. Наконец, вдалеке показался вертолет. Георг стоял у машины. Он нетерпеливо вглядывался в лесную чащу, поджидая друзей. До вертолета ещё было более пятисот метров, а Чарли уже замахал пилоту.
        — Давай! Давай, заводи!
        Георг тут же прыгнул в кабину. Лопасти медленно зашевелились, быстро набирая обороты. Животные боязливо сгрудились рядом с Нико, не решаясь двинуться дальше.
        Макс остановился, стараясь как можно быстрее восстановить дыхание.
        — Ух! Запыхался!  — взглянул он на Чарли.  — Ну и погонял же ты нас!
        — А наши знакомые, похоже, в порядке!  — Чарли кивнул головой в сторону животных. Они выглядели так, будто и не пробежали только что пяти километров по густому непроходимому лесу.
        — Да, по выносливости нам с ними не сравниться.  — согласился Макс.  — Правда для самки это пробежка, видимо, далась в огромным трудом.
        Юноша озабоченно взглянул на Аделаиду. Она не отставала от группы в процессе передвижения по лесу. Но теперь, когда появилась возможность расслабиться, она сразу же тяжело опустилась на землю. Она низко опустила голову и замерла в таком положении, изредка тяжело вздыхая.
        — Кажется, она переживает потерю ребенка,  — высказал свои предположения Макс.
        Нико, внимательно следивший за разговором людей, часто закивал.
        — Я прав?  — Макс обернулся к Тети. Тот вновь кивнул и печально опустил глаза.
        — Она страдает, как любая мать,  — согласился Чарли.  — Каковы наши дальнейшие действия?
        — Я предлагаю вот что. Мы загружаем Тети и отправляем их домой. А ты остаешься охранять Йети. Они полетят на другом вертолете.
        — Думаешь, они будут спокойно ждать, пока ребята вернутся?
        — Мы с Нико попробуем их убедить.  — уверенно ответил юноша.  — Аделаида нас знает и доверяет нам. Во всяком случае,  — добавил он.  — Так было раньше…
        Молодой человек повторил свой план Нико и тот радостно закивал головой.
        — Хочешь домой?  — догадался Макс.
        Нико утвердительно кивнул. Юноша улыбнулся.
        — Удивительно,  — подумал он.  — как похожи наши эмоциональные реакции!
        Макс и Нико проводили Йети до второго вертолета. Их усадили в салон и убедительно просили немного подождать.
        — Чарли вас не даст в обиду.  — Макс указал на своего друга, стоящего чуть поодаль.  — Больше вам никто и ничто не угрожает. Скоро мы вернемся и полетим домой.
        Аделаида согласно кивнула. Она очень боялась, но не подавала вида. Чарли захлопнул дверь салона и остался стоять на страже. Нико тем временем уже зазвал своих соплеменников в вертолет. Они расположились на полу салона, тесно прижавшись, друг к другу. Макс закрыл дверь и занял место рядом с Георгом.
        — Вперед!  — скомандовал он, доставая из кармана записную книжку. Он быстро перелистывал страницы, разыскивая запись с кодом планеты Тети.
        — Когда наберем предельную высоту, скажешь?
        Не прошло и пяти минут, как Георг произнес.
        — Можно!
        Макс вывел на экран код оболочки и нажал большую зеленую кнопку….
        — Тот же лес!  — неуверенно сказал Георг, оглядываясь по сторонам.
        — Да нет, совсем другой!  — Макс оглянулся на пассажиров. Нико, как самый опытный из них, вел себя более уверенно. Во время полета он тайком поглядывал вниз на проплывающие под ними деревья. Теперь он заволновался и часто задышал, прильнув мордой к стеклу.
        — Нико узнал родной лес! Значит, мы попали по адресу.
        Вертолет приземлился. Не успел Макс открыть дверь салона, как Нико стремглав метнулся прочь. Он радостно бегал вокруг машины, высоко подпрыгивая и визжа от восторга. Остальные животные, воспользовавшись тем, что люди внимательно наблюдали за поведением Нико, осторожно выбрались из салона и тотчас бросились врассыпную.
        — Вот проказники!  — засмеялся Георг, глядя вслед убегающим животным.  — Рады, что вернулись в родную обитель!
        — Им повезло. Для них принудительное путешествие закончилось благополучно. Думаю, скоро они позабудут о тех невзгодах, что пришлось пережить в чужом краю.
        — И будут наслаждаться жизнью в этом райском уголке,  — закончил Георг.
        — Теперь они в безопасности. А нам пора.  — Макс повернулся к Нико, который весело кувыркался на густой зеленой траве.  — Ты остаешься здесь или полетишь с нами назад?
        Нико замер на месте и задумался. Он вдруг погрустнел. Большие пухлые ладони нежно погладили мягкий травяной ковер. Он тяжело вздохнул и поднялся.
        — Джулия, Пипо — одной фразы было достаточно, чтобы Макс понял все.
        — Возьми что-нибудь на память.
        Нико бросился к деревьям и быстро наломал огромную охапку зеленых веток.
        — Пошли.
        Тети влез в салон и аккуратно положил на пол последний дар родной земли.
        Он грустил всю дорогу. Теперь ему уже было не интересно смотреть на проплывающую мимо растительность. Он думал о чем-то, тупо глядя в пол. Он не пошевелился даже когда машина, немного резко дернувшись от удара, приземлилась на песчаную площадку.
        Их уже поджидали. Ребята, сидели на траве в тени деревьев. Они беззаботно беседовали между собой, словно не сражались пару часов назад с первобытными злыми неандертальцами. Солнце сегодня не было скрыто серыми тяжелыми тучами, поэтому палило нежадно. Чарли раскрыл все двери вертолета, чтобы животным не было так жарко. Питер встал на встречу, едва Георг заглушил двигатели.
        — Как все прошло?  — спросил Макс, выпрыгивая из салона. Питер отмахнулся от вопроса, как от чего-то несущественного.
        — Среди наших потерь нет. Пара мелких царапин, не больше. А с хозяевами мы разобрались. А что у вас?
        — Все нормально. Тети уже дома. Только Нико очень страдает.
        — Хотел остаться?  — тихо спросил Питер. Макс кивнул, но произнес.
        — Он выбрал новую семью….
        Из-за деревьев появились Линда и Мартин. Они несли в руках фляги.
        — Мы до реки добрались!  — весело крикнул Мартин.  — Там такая красота! И вода — чистейшая. Эх, было бы время, вот бы искупаться!
        — А ты уверен, что в реке нет хищных рыб?  — засмеялась Линда.
        — Или крокодилов!  — вторил ей Питер.
        Молодой человек недоуменно замолчал, а остальные дружно засмеялись, представляя Мартина, захваченного врасплох нападением хищников. Остроты посыпались одна за другой. Каждый из ребят, красочно обрисовал другу ситуацию, которая могла бы с ним случиться, окажись он в воде незнакомой реки.
        — А может быть там ещё и русалки живут?!  — воскликнул Чарли, громко хохоча над собственной фразой.  — Вдруг одна их них решила бы утащить тебя в свое царство?
        — Ты же у нас завидный жених!  — поддержал его Марк.
        — А русалки ездят верхом на крокодилах.  — дополнил реплики друзей Ганс. Новый всплеск задорного смеха вновь наполнил пространство.
        Мартин немного смутился, но не обиделся. На несколько шуток, брошенных в его адрес, он беззаботно ответил. Но это быстро ему надоело.
        — Ладно, прекратите.  — С наигранной злостью, зашумел юноша.  — Будете мне весь день косточки перемывать. Лучше Линде помогите животных напоить.
        Парни тотчас бросились на помощь к женщине. Йети с наслаждением пили прохладную воду, неуверенно держа фляги громадными пухлыми руками.
        — Похоже, вам туго пришлось в плену у этих дикарей?!  — с сожалением говорила Линда, поглядывая на животных. Она достала из сумки приготовленные для себя бутерброды и раздала их животным. Аделаида что-то сказала молодым Йети, сидящим рядом. Они взяли предложенную еду и стали торопливо и жадно есть.
        — Для таких громадных животных это, что крупинка,  — расстроилась женщина.
       &nbs