Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кроваль Яна: " Избранница Принца Или Остаться В Девственницах " - читать онлайн

Сохранить .
Избранница принца, или Остаться в девственницах Яна Кроваль
        Ира стала претенденткой на руку и сердце принца из параллельного мира. И теперь, чтобы доказать свое право на трон, ей нужно вернуться в родной город и продержаться там ровно двенадцать дней, не лишившись ни девственности, ни работы.
        Казалось бы - нет ничего проще... Вот только у судьбы на этот счёт несколько иное мнение.
        ***
        Кроваль Яна
        Избранница принца, или Остаться в девственницах
        Пролог. Утро. Шок
        Вы когда-нибудь просыпались в чужой постели, не припоминая, как могли там очутиться? Я - никогда... До этого дня.
        В то утро меня разбудил не приевшийся треск настольного будильника и не надоевшая мелодия в телефоне, а мирный женский щебет... Что уже выглядело крайне подозрительно - жила-то я одна и гостей на выходные не приглашала! Более того - голоса в комнате были абсолютно незнакомыми, вызывая закономерные сомнения в собственной адекватности, а из явно открытого окна вместо привычного шума большого города доносилось беспечное пение какой-то пичужки... И это - в середине декабря!
        Однако для полноценной паники перечисленного оказалось недостаточно.
        Благополучно списав всё на бурные игры переутомлённого сознания, я перевернулась на другой бок, рассчитывая сладко подремать положенные до подъёма минуты... И окончательно проснулась, не почувствовав в родном матрасе, служившем мне верой и правдой больше семи лет - ещё со студенческого общежития - ни одной выпирающей пружины!
        Испугавшись, я резко подскочила - и узрела совершенно чужую комнату, обставленную в стиле благородных королевских опочивален. А вместе с ней - двух девушек в пышных платьях времён английской королевы Елизаветы-девственницы, торопливо присевших в реверансах...
        - Если это шутка в честь моего дня рождения, то вы опоздали на целую неделю! - прокричала, задрав голову к потолку.
        Чтобы затаившиеся подружки уж точно меня услышали.
        О том, что среди них нет ни одной любительницы кринолина, я старалась не думать... Как и о том, что они не поздравляли меня уже третий год - с момента окончания института.
        Мало ли. Вдруг опомнились... Всё-таки четверть века - красивая дата.
        - Госпожа, мы понимаем ваше удивление, - выпрямившись, поведала одна из «фрейлин». - И хотим сообщить, что происходящее - не сон, а самая настоящая действительность. Этой ночью вы перенеслись в параллельный мир.
        Более абсурдного объяснения я не слышала никогда в жизни!
        - Если желаете, можете в этом убедиться, - заметив недоверие на моём лице, снисходительно усмехнулась вторая.
        Словно знала больше, чем говорила... Но тратить время на пустые препирательства я не собиралась - молча встала и направилась к окну, готовясь увидеть там либо постановочный рыцарский турнир, либо банальную надпись, вытоптанную на заиневшем газоне... Однако реальность превзошла все мои ожидания.
        На улице оказалось пусто. Нет, имелись аккуратные гравийные дорожки, ухоженная лужайка, красивые клумбы, скамейки, беседки, а кое-где даже маячили какие-то кустики... Но людей не наблюдалось. Ни одного. Это во-первых. Во-вторых, было по-летнему тепло, если не сказать жарко. По крайней мере, о зиме точно ничего не напоминало… А в-третьих, вся зелень, начиная с травы и заканчивая листьями на деревьях вдоль горизонта, не была зелёной! Вместо этого внутренний дворик - а именно туда выходили окна выделенной мне комнаты - переливался всеми цветами радуги... Невообразимое зрелище! Я видела и пурпурные одуванчики, и синие вьюнки, и золотую сирень, и розовые клёны, и много-много других необычных и чудных представителей местной флоры... И всё - на фоне самого обыкновенного голубого неба! Вдобавок почти каждое растение цвело - красными, белыми, жёлтыми, фиолетовыми и даже чёрными цветками... Честно - от обилия оттенков просто рябило в глазах!
        - Завораживает, правда?.. - вдруг шепнула мне на ухо одна из девушек. Первая, вроде. - Дома такого пейзажа не найти...
        Не могла возразить. Как и оторваться от уникальной панорамы...
        - Хотите спуститься и потрогать? - спустя пару минут спросила вторая. - Для гарантии.
        - Не вижу смысла, - проследив, как бабочки весело порхают среди красочного разнообразия, то и дело присаживаясь на листья вместо лепестков, откликнулась я.
        Сомнительно, чтобы кто-то заморочился и ради меня подключил к суперсовременным компьютерным технологиям физические, звуковые, температурные и ароматические иллюзии. По-моему, это было сродни фантастике...
        - Но я бы хотела узнать, как, почему и зачем здесь очутилась, - добавила, сбросив оцепенение.
        Не ждать же, пока мне соизволят всё рассказать!
        - Для этого потребуется одеться и пройти в приёмный зал, - сказала первая фрейлина.
        - Секунду, я покажу ваш наряд, - тут же активизировалась её напарница.
        А я запоздало сообразила, что мне предстоит напялить нечто, похожее на их платья... Однако выбора, увы, не было.
        В другом мире другие правила... И вид за окном прекрасно это иллюстрировал.
        - Помочь вам одеться? - напомнив о себе, деликатно поинтересовалась фрейлина.
        Встрепенувшись, я сначала автоматом кивнула, потом посмотрела на собеседницу - и передумала мириться с неизбежным, неистово замотав головой... Потому что в руках девушка держала не жутко неудобный корсет и даже не пышные нижние юбки в пол, а лишь небольшое летнее платье из полупрозрачной невесомой ткани глубокого синего оттенка.
        - Нет, спасибо, - выдавила, обнаружив на кресле вполне современные трусики-шортики и классический бюстгальтер. - Пожалуй, с этим я справлюсь самостоятельно.
        И пускай увиденное совершенно не вязалось с уже сформировавшимся у меня представлением об ином мире, я благоразумно оставила подозрения при себе.
        В конце концов никто ведь не обещал, что местная мода обязательно будет относиться к нашим Средним векам. Может, всё совсем наоборот, и это мы для них - отсталые дикари, зацикленные на предрассудках...
        Лично мне такой быть не хотелось.
        - Хорошо, - переглянувшись, покладисто улыбнулись девушки. - Тогда мы подождём вас снаружи.
        После чего положили наряд на кровать, поклонились - и шустро ретировались, оставив меня в полном одиночестве... Если, конечно, не считать поющей под окном птички.
        Позволив себе несколько мгновений передышки, я мужественно прекратила любоваться природой, скинула ночную рубашку - между прочим, самую приличную из моего гардероба - и торопливо натянула нижнее бельё, не желая щеголять голышом ни единой лишней минуты.
        А то, не ровён час, войдёт кто - а я неглиже... Нехорошо.
        Затем пришёл черёд платья. И если влезть в него не составило особого труда, то застегнуть по целой сотне крючков с каждого бока оказалось нереально сложно! Мелкие петельки так и норовили выскочить из пальцев, а неудобное расположение застёжек вынуждало меня изгибаться под невообразимыми углами, до невозможности кося глазами... И всё же я не сдалась! Обплевалась, убила на это, наверное, с полчаса, прокляла всё на свете - но завершила дело и, довольная собой, вышла в коридор...
        - Я готова! - возвестила стоящим за дверью девушкам.
        Грудную клетку буквально распирало от гордости!
        - Не совсем, - вернув меня на землю, хитро возразила первая фрейлина.
        В то время как вторая демонстративно кивнула на тазик с водой, который держала в руках... И я тотчас почувствовала себя идиоткой.
        Надо же - забыла про умывание! Тоже мне, дочь техногенной цивилизации...
        - И волосы хорошо бы убрать, - помедлив, добавила та же фрейлина. - Чтобы в глаза не лезли.
        Естественно, в ответ я рефлекторно провела ладонью по голове и вынужденно согласилась - без щётки не обойтись. Пришлось вернуться обратно в комнату, наскоро умыться, обстоятельно причесаться - и только после, наконец, проследовать в обещанный приёмный зал... Одной.
        Честно, лучше бы я этого не делала.
        Пролог. День. Мышеловка
        К моменту моего появления в большом, явно бальном помещении уже собралось, наверное, с дюжину девушек. И все как на подбор - молодые, красивые, нарядные... Стройные. Хотя, к слову сказать, я тоже выглядела очень даже ничего. Достаточно было лишь взглянуть в огромное зеркало, расположенное напротив входа, чтобы в этом убедиться... Ведь предложенное мне синее платье, словно волшебное, не просто придало серым глазам голубоватый оттенок, скрасив отсутствие косметики, оно ещё и село великолепно, эффектно подчеркнув преимущества моей вполне ладной фигуры и ловко скрыв изъяны - вроде скромного размера груди или недостаточно широких бёдер. Я даже залюбовалась... Из-за чего чуть не пропустила ключевой момент дня.
        С натужным скрипом, вынудившим всех досадливо скривиться, а меня - отпрыгнуть на другой конец зала, развернувшись в воздухе, двери за моей спиной распахнулись вновь - и в комнату уверенным шагом влетел статный мужчина лет пятидесяти в сопровождении небольшой свиты. Ни в его облике, ни в одежде не было ничего особенного - сопровождающие и то богаче выглядели - но вот взгляд, которым он обвёл присутствующих... Взгляд в прямом смысле пригибал к земле горящей в глубине зрачков властью. Неудивительно, что все девушки, включая меня, тотчас изобразили некое подобие реверанса разной степени элегантности.
        Трудно, знаете ли, стоять ровно, когда перед носом самый настоящий король... Пускай и параллельного мира.
        - Вот, значит, кого он выбрал... - замерев посреди зала, громогласно протянул местный правитель. - Встаньте.
        И все как по команде (а, точнее, именно по команде) выпрямились.
        - Буду краток, - остановив взгляд на мне, заявил король. - Моему племяннику пришла пора жениться... Но по нашим законам он имеет право связать свою жизнь лишь с девушкой из другого мира. Вашего мира!
        Мы недоумённо переглянулись.
        Какие, однако, необычные критерии...
        - Я не собираюсь заваливать вас подробностями - это ни к чему, - прервав поток немых предположений, припечатал мужчина. - Скажу лишь, что выбор на вас пал неслучайно. Отбор шёл по многим параметрам, включая отношение к жизни, положение в обществе, отсутствие близких родственников, моральный облик, поведение, возраст и, конечно же, внешние данные.
        Пока он перечислял все необходимые условия, я внимательно следила за его губами - и внезапно обнаружила, что его рот открывался независимо от издаваемых звуков! Он говорил словно под фонограмму... Впрочем, всему наверняка имелось логичное объяснение. Например, языковой барьер, который преодолевался с помощью неизвестных мне технологий.
        - Остальное, включая страну происхождения, значения не имело! - повысил голос правитель.
        Да так строго на меня глянул, что я послушно прекратила отвлекаться, целиком сосредоточившись на теме обсуждения.
        Гневить короля как-то не хотелось.
        - Зато имели значение невинность будущей невесты и её способность выживать в экстремальных условиях, - уже спокойнее сообщил мужчина.
        Чем невольно напомнил мне о первых месяцах после окончания института - когда я перебивалась с хлеба на воду, не имея ни нормальной работы, ни стабильной зарплаты, ни жилья - как собственного, так съёмного... Ничего. И возвращаться было, как назло, некуда - особо ушлые родственники умудрились продать бабушкин домик в деревне - моё единственное наследство - сразу после её смерти, не выделив городской сиротке ни копейки. Решили, что я и так неплохо устроилась...
        Странные люди.
        - Однако и это ещё не всё! - закономерно объявил король. - Чтобы доказать своё право на руку наследника, вам предстоит пройти несколько испытаний...
        Иного и не ожидала.
        Как известно, бесплатный сыр бывает только в мышеловке.
        - Сейчас вы вернётесь по домам, и та из вас, кто сохранит невинность в течение следующих двенадцати суток, оставшись при этом в прежней должности на службе, станет женой моего племянника, - гордо озвучил задание правитель.
        И у меня самым натуральным образом отпала челюсть.
        Не может быть! Слишком просто... Слишком!
        - Если, разумеется, никто не откажется от участия в гонке, - выдержав небольшую паузу, обронил мужчина.
        Ответом ему стала гробовая тишина.
        Не знаю, как другие, но лично я была совсем не против рискнуть девственностью ради шанса сменить запрограммированное, расписанное до мелочей существование на новую жизнь, полную неизведанных тайн и открытий.
        - Тогда советую вам хорошенько выспаться, - удостоверившись в нашей твёрдости, вздохнул мужчина.
        Затем хлопнул в ладоши - и я полетела в темноту, подписавшись на самую непристойную авантюру в своей жизни.
        Вторник. Утро. Сон
        Впервые за последние несколько месяцев я проснулась счастливой и отдохнувшей. И непонятно, что стало виной такому состоянию - чудесный сон, который я категорически отказывалась принимать за реальность, или само ощущение безмятежности, которое сопровождает каждого выспавшегося человека... Хотя, какая разница? Подобный настрой в любом случае не мог продержаться долго.
        Сначала остатки тепла из-под тонкого осеннего пальто выдул по-зимнему морозный ветер, затем духота общественного транспорта безжалостно растоптала благодушие, а робкую улыбку, то и дело порывающуюся заползти на лицо, стёрли суровые взгляды помятых пассажиров. Финальным штрихом я замечталась - и чуть не врезалась в столб, незаметно выросший у меня на пути... Ну как тут было удержаться? Пришлось выкинуть иллюзии из головы и целиком сосредоточиться на дороге, забыв о призрачных надеждах на светлое будущее.
        Мало мне всякой чуши снилось, что ли?
        - Смотрите, явилась - не запылилась! - завидев меня в дверях, насмешливо протянула Светлана - наш лучший менеджер по продажам и, по совместительству, первая стерва офиса.
        Привычно проигнорировав её восклицание, я посмотрела на часы - и молча прошла к своему рабочему компьютеру.
        Главное, девяти ещё не было - значит, и опоздания тоже... Что же касается Светланы, то таким был стиль её жизни - третировать и унижать окружающих, особое внимание уделяя самым слабым сотрудникам. К которым, увы, относилась и я.
        - А у нас, между прочим, начальство вчера сменилось, - не желая отставать, ехидно вставила стервозина. Даже кресло за мной повернула. - Где ты пропадала?
        И у меня отчётливо засосало под ложечкой...
        Совпадение? Или разговор с королём параллельного мира всё-таки имел место?.. В таком случае его задание уже не казалось слишком простым...
        - Дома, - не торопясь принимать её слова за чистую монету, осторожно откликнулась я. - Отсыпалась.
        - Наташ! - тотчас радостно закричала Светлана. - Ты была права! Ирка продрыхла весь день - и даже ничего не поняла!
        - С тебя полтос! - басом отозвалась вторая лучшая работница месяца - азартная женщина необъятных размеров, простая, как три копейки.
        А меня вдруг прошиб ледяной пот.
        Нет-нет-нет! Только не это...
        Стремясь получить опровержение своей жуткой теории, я посмотрела вокруг - однако надежда на глупый розыгрыш со стороны нескольких сговорившихся между собой сотрудниц не оправдалась. Потому что за развитием событий следили абсолютно все, включая даже тех, кто всегда старался держаться подальше от скандалов...
        Похоже, я серьёзно влипла.
        - Если не ошибаюсь, пропажа всё-таки объявилась, - внезапно послышался незнакомый мужской голос.
        Сглотнув, я медленно обернулась - и похолодела от ужаса, обнаружив у кабинета руководителя - Станислава Михайловича - совершенно другого человека... Судя по всему - нашего нового начальника.
        - Ирина, верно? - глядя прямо на меня, уточнил мужчина. - Зайдите ко мне, пожалуйста.
        Сказал - и скрылся за матовой стеклянной дверью... А я обессиленно рухнула в своё потрёпанное кресло, попутно покосившись на загрузившийся монитор.
        Вторник. На экране и правда было написано «вторник»! Выходит, Светлана не обманывала - понедельник, первый день рабочей недели, я действительно пропустила. И неважно, проспала или потратила на путешествие между мирами - за прогул мне в любом случае грозило увольнение... Блин!
        - Ирина! - раздражённо донеслось из-за едва приоткрытой двери. - Долго вас ещё ждать?..
        Его тон не предвещал ничего хорошего - и всё же я обречённо поплелась на заклание, прекрасно понимая, что каждая секунда промедления будет стоить мне очень и очень дорого... Да и выбора-то не было. Сон ли, реальность ли, выдумки ли больного разума - терять работу я не планировала ни при каких условиях. Как и девственность.
        По крайней мере, не на виду у всех...
        Вторник. День. Допрос
        - Присаживайтесь, - не успела я закрыть дверь, обронил мужчина.
        Однако мне совершенно не хотелось выполнять его приказ - уж больно непривлекательно смотрелся одинокий металлический стул посреди довольно большого свободного пространства... Словно табурет в комнате для допросов.
        - Садитесь, говорю, - в лучших традициях жанра повторил руководитель, на секунду оторвавшись от компьютера. - Разговор нам предстоит долгий, а в ногах правды нет.
        Вздохнув, я неохотно повиновалась - и опустилась на самый краешек сиденья, чинно сложив руки на коленях.
        Для полного сходства с сериалами мне не хватало лишь наручников за спиной...
        - Как давно вы здесь работаете? - сухо осведомился мужчина.
        - Три года, - откашлявшись, коротко поведала я.
        От волнения меня даже слегка колотило... Благо, незаметно.
        - Немало, - кивнул собеседник. - Пришли сразу после ВУЗа?
        - Нет. Сначала я работала в фармацевтической компании, но там отказались повышать мне зарплату - и я пошла искать себя в сфере продаж.
        Иначе рисковала умереть с голоду - но начальство никогда не интересовали такие подробности.
        - Хорошо разбираетесь в медицинском оборудовании? - раздался новый вопрос.
        - Теперь да.
        - А тогда? - покосившись на меня, вскинул брови мужчина.
        И его откровенно насмешливый прищур едва не вогнал меня в краску... А, может, и вогнал. Зеркала-то не было, чтобы убедиться.
        - Тогда я больше имела дело с научной техникой, - не удержавшись, отвела взгляд. - Но термины понимала, что немало помогло мне в будущем.
        Последовала минута тишины.
        - Однако особых успехов вы всё же не добились, - вдруг припечатал руководитель. - Ваш уровень по-прежнему держится на нижней границе сделок, с трудом преодолевая планку увольнения... Как и три года назад.
        Началось... Помнится, Станислав Михайлович тоже любил устраивать мне разносы по этому поводу. И опыт подсказывал, что молчание в данной ситуации - лучший выход... По крайней мере, пока.
        - Знаю, у вас старая база, - не дождавшись никакой реакции, отмахнулся мужчина. - Но новые клиенты достаются только тем, кто этого заслуживает!
        Да-да. Политика фирмы.
        Наслышаны.
        - Вижу, переработок у вас тоже нет, - переключившись на экран, сообщил собеседник. - Вы ни разу не задерживались после работы, ни разу не выходили в выходные... А ведь многие наши партнёры находятся в другом часовом поясе, а некоторые вообще работают круглосуточно, все семь дней в неделю!
        Эта новость оказалась для меня неожиданностью... Однако выдавать свою неосведомлённость я благоразумно не стала. Как и утверждать, что в договоре прописан нормированный график и никто из моих коллег не имеет привычки проводить законные выходные на рабочем месте.
        Не то у меня положение, чтобы спорить.
        - Что же тогда вас так утомило, вынудив проспать больше суток?.. - вновь поднял глаза мужчина.
        Между прочим, сам он всё это время продолжал стоять, слегка опёршись локтем на стол.
        - Не знаю, - пожала плечами.
        Не говорить же про сон! Эдак и в психушку попасть недолго...
        - А чем вы занимаетесь в свободное от работы время? - продолжал допытываться начальник. Прямо как заправский следователь! - У вас есть хобби? Семья, муж, дети, парень, домашние животные?..
        - Нет... - ссутулилась, предчувствуя скорый конец карьеры.
        Без достойного оправдания меня в компании не оставят... Но умолять о снисхождении я не собиралась.
        Гордость и чувство собственного достоинства не позволяли так унижаться.
        - Отлично! - вдруг обрадовался мужчина. - Значит, вас никто не держит и вчерашний пропуск вы вполне сможете отработать в ближайшие выходные.
        Честно - я ушам своим не поверила, во все глаза уставившись на собеседника.
        - И нечего на меня так смотреть, - выпрямившись, скривился руководитель. - Надеюсь, подобного больше не повторится. Свободны.
        Не в силах выдавить ни звука, я вскочила на ноги, коротко поклонилась - и пулей помчалась к своему рабочему месту, опасаясь, как бы начальство не передумало и не решило меня всё-таки уволить...
        - Кстати, рабочий день начался десять минут назад, - полетело мне вслед, - советую учесть это вечером или сократить обед.
        Естественно, возмущаться я не посмела. Даже не остановилась, посчитав это достойной платой за чудо...
        Ничего. Ради престола можно и задержаться. Без проблем.
        Вторник. Ночь. Подвох
        А ночью мне приснилась тёмная чёрная комната. Да-да. Именно так. Небольшое мрачное помещение, целиком окрашенное в чёрный цвет, и тусклый свет из ниоткуда. Ни дверей, ни окон, ни лампочек. Лишь роскошная кровать в центре комнаты, свисающие с потолка цепи, плети на стенах, стол в углу, да канатные верёвки на нём... И полное одиночество.
        Помявшись с минуту, я огляделась ещё раз - однако ничего не изменилось. Лишь лёгкий ветерок коснулся распущенных перед сном волос...
        - Любуешься?.. - следом за сквозняком послышался насмешливый голос.
        Вздрогнув, я стремительно развернулась... И наткнулась на пустоту.
        - Кто вы? - спросила, задрав голову кверху. - Где я?
        - А ты не догадываешься? - мягко шепнули на ухо.
        В ответ по спине тотчас побежали мурашки. Потому что кое-какие предположения у меня, конечно, имелись... И они совершенно не радовали.
        - Ничего, - воспользовавшись ступором, невидимый незнакомец обхватил меня за талию - и властно притянул к себе. - Сейчас я всё объясню. И даже покажу. Наглядно... Обещаю, тебе понравится.
        В последнем я ничуть не сомневалась... Более того, мне уже безумно хотелось продолжения - и это пугало гораздо сильнее необычной обстановки помещения! От близости мужского тела, от его тёплого дыхания, от интимных намёков, сулящих райское блаженство, меня бросало то в жар, то в холод, а пульс ускорился настолько, что, казалось, сердце вот-вот пробьёт грудную клетку насквозь... Честное слово, я с трудом сдерживалась, чтобы не отдаться ему сию же секунду! И останавливал меня лишь один аспект - страх перед неприятными ощущениями от потери девственности. Пускай даже во сне.
        - Не бойся, - проведя рукой по моему животу, едва прикрытому тонкой тканью ночной рубашки, ласково протянул мужчина... Словно мысли читал! - Больно не будет. Я всё сделаю осторожно...
        После чего он легонько поцеловал меня в обнажённую шею - и колени предательски подкосились, вырвав из горла протяжный стон...
        Чёрт! Не ожидала, что меня будет так просто сломать...
        - А ты шустрая, - не позволив мне упасть, довольно усмехнулся чужак. - Люблю чувственных женщин. Жаль только, что это наслаждение продлится всего одну ночь... Но зато ты о ней никогда не забудешь.
        Каюсь, сначала его слова вызвали мощную волну возбуждения, прокатившуюся от промежности к лицу и обратно... И лишь после до меня дошёл горький смысл, который мужчина вложил в финальную фразу.
        Выходит, это, как и встреча с королём параллельного мира, всё-таки не являлось сном в полной мере! Либо моё воображение учитывало всё до мельчайших подробностей… Что в любом случае грозило вылетом из гонки за престол.
        - Зачем же тогда торопиться? - не до конца избавившись от коварного тумана в голове, выдохнула я. - Давайте отложим момент расставания. Растянем удовольствие...
        Увы, в тот миг отказаться более решительно было выше моих сил.
        - Нельзя, - с сочувствием сообщил мужчина, ловко запустив пальцы в вырез моей ночнушки. - Таковы условия соревнования. И не нам их менять... Но не волнуйся. До утра ещё достаточно времени...
        Тут он, наконец, добрался до торчком стоящих сосков - и меня словно током пронзило от невообразимо яркого приступа эйфории.
        - Нет! - воскликнула, чудом взяв себя в руки. - Не пойдёт. Так быстро я не сдамся...
        Шанс радикально изменить жизнь выпадает только раз в жизни. И упускать его я не имела права.
        - Быстро?.. - не торопясь меня отпускать, хмыкнул незнакомец. - Поверь, ты не первая сегодня выйдешь из игры... Передо мной не устояла ещё ни одна девушка.
        - И что, прямо-таки все отдавались вам без борьбы?.. - ухватившись за возможность отвлечься, спросила я.
        Впрочем, блуждающие по коже мужские ладони по-прежнему очень мешали сосредоточиться...
        - Нет, - продолжая методично сводить меня с ума, откликнулся чужак. - Но до конца срока не дотерпела ни одна. Да и до середины продержались от силы семеро...
        Миг промедления - и меня внезапно осенило.
        - Погодите! - извернувшись, я попыталась посмотреть собеседнику в глаза, однако он оказался проворнее, явив мне лишь край мускулистого плеча. - Выходит, это не первый отбор?..
        - Пятый, - горячее дыхание опалило второе ухо, вынудив меня задрожать от предвкушения. - Правда, многие девушки сошли с дистанции по иным причинам.
        Судя по всему, они потеряли работу... Но сложности - не повод отступать.
        - Лично я вообще не собираюсь проигрывать, - сообщила, окончательно придя в себя.
        Хотя внутри всё ещё горела от жгучего желания, требовательно рвущегося наружу.
        - Уверена?.. - сладко уточнил мужчина, вызвав новый приступ дичайше приятной дрожи.
        - Да! - выкрикнула.
        В то время как сама едва ли не плакала от обиды.
        - Как хочешь, - послушно отступил он, подсознательно разочаровав меня до глубины души. - Тогда до завтра. Но учти - в следующий раз так легко ты не отделаешься...
        И щёлкнул пальцами, вернув меня в родную постель.
        А я, глотая солёные слёзы, подумала, что конец и правда вышел слишком гладким...
        Нет. Здесь явно таился подвох… А какой именно - мне предстояло выяснить в ближайшее время.
        Среда. Утро. Западня
        Сколько я ни старалась, как ни пыталась унять разбуженное ночным незнакомцем желание - ничего не помогало... Ни привычные методы, ни холодный контрастный душ не сумели погасить нестерпимый жар навязанного возбуждения. Я лишь напрасно промучалась остаток ночи, гарантированно убедившись - естественными гормональными процессами тут даже не пахло... И пускай это прекрасно объясняло мою позорную слабость, оно же оставляло до обидного мало шансов на успех в основном предприятии. Особенно с учётом, что за удовлетворением своих низменных потребностей я пропустила будильник и слишком поздно вышла из дома, не успев ни умыться, ни позавтракать... Пальто - и то на улице застёгивала, рискуя слечь с воспалением лёгких!..
        Но шанс попасть в сказку того стоил.
        - Ирина! - не успела я перешагнуть порог офиса, раздался гневный окрик. - Немедленно зайдите в мой кабинет!
        Судя по всему, наш новый руководитель не просто тщательно следил за происходящим через камеры видеонаблюдения... Он караулил меня! Однако отступать было некуда.
        Раздевшись, я одёрнула блузку, разгладила юбку - и под насмешливыми взглядами коллег направилась к начальству...
        - Звали, Аркадий Валерьевич? - постучавшись, с опаской заглянула в двери.
        Специально вчера выясняла его имя. Почти весь обед на это угробила... Правда, не полагала, что оно пригодится мне так скоро.
        - А здесь есть другие Ирины? - раздражённо парировал мужчина, не отрываясь от монитора.
        Тоже верно. Остальные сотрудницы носили иные, порой более благородные имена... А противоположный пол вообще представлял только сам руководитель. Другие мужчины в нашем гадюшнике не задерживались, под напором Светланы и ей подобных моментально забывая о работе... И непонятно, то ли девушки так сильно хотели замуж, что были готовы переспать с новичками практически у всех на виду, то ли избавлялись от конкурентов столь своеобразным способом.
        Зная характер этих карьеристок, я бы поставила на второе... Хотя исключить простое желание получить удовольствие тоже не могла. Не после этой ночи...
        - Присаживайтесь, - коротко взглянув на меня, начальник повелительно махнул в сторону уже знакомого предмета обстановки - и уткнулся обратно в монитор.
        Мне не оставалось ничего иного, кроме как занять всё тот же жутко неудобный стул.
        - Вы опоздали, - тотчас припечатал Аркадий Валерьевич.
        Да так жёстко, что у меня аж кровь в жилах заледенела.
        Неужели уволит?..
        - Почему? - отложив дела, мужчина выжидающе уставился на меня. - Что вас задержало?
        - Я... - замялась, смутившись под столь пристальным вниманием. - Я проспала, - взяла себя в руки. - Кошмар приснился, задремать получилось только под утро. Вот будильник и не услышала...
        Разумеется, всё это было наглой ложью - и заалевшие кончики ушей наверняка выдавали меня с потрохами... Благо, под волосами их было не видно.
        Скривившись, Аркадий Валерьевич сложил руки на груди и расслабленно откинулся в кресле, всем своим видом показывая - плевать ему на мои оправдания. Особенно выдуманные.
        - Вы помните, о чём мы вчера говорили? - строго осведомился начальник.
        И у меня невольно задрожали коленки от страха.
        Лучше бы он обвинил меня во лжи...
        - Считаете, что если в прошлый раз обошлось без выговора - значит, и в этот пронесёт? - наседал Аркадий Валерьевич.
        Пронесёт - разве что в прямом смысле... От ужаса, как медведя. Или у кого там ещё похожая болезнь...
        - Простите, этого больше не повторится, - отбросив посторонние мысли, промямлила в ответ.
        - Не повторится?.. - задумчиво протянул руководитель. - Кажется, где-то я это уже слышал.
        И как бы мне ни хотелось сказать, что с моей стороны ничего подобного не звучало, да и речь шла несколько о другом - я не могла выдавить ни звука... Да и не помогло бы это. Слишком большой властью веяло от собеседника. Эдаким местным беззаконием...
        - Впрочем, возможно, я сам ввёл вас в заблуждение, напомнив о режиме работы наших уважаемых партнёров, - внезапно сменил гнев на милость мужчина. - Пожалуй, мне стоит отправить наверх предложение с небольшим смещением рабочего времени для сотрудников нашего отдела. Чтобы охватить и дальние регионы тоже...
        В тот миг я отчётливо почувствовала себя лишней, однако не сдвинулась с места.
        Улизнуть незаметно всё равно было нереально.
        - Свободны, - тряхнув головой, сообщил Аркадий Валерьевич. - Идите работать.
        - А выговор?.. - растерявшись, обронила я.
        За что тут же влепила себе мысленную затрещину.
        Дура! Нашла о чём спрашивать... Почти выкрутилась же!
        - Выговор?.. - рассеянно повторил мужчина. - Пока обойдёмся.
        Хорошо, что я сидела. Иначе непременно свалилась бы на пол от шока.
        В такую удачу просто не верилось!
        - Но при одном условии, - добавил собеседник, слегка охладив мой пыл.
        - Каком? - мигом напряглась я.
        Даже о слабости забыла.
        - Сходите со мной в ресторан после работы, - послышалось следом.
        И я досадливо прикрыла глаза.
        Сговорились они все, что ли?! А ведь всё так хорошо начиналось...
        Нет, как начальник Аркадий Валерьевич мне очень нравился. Да и как мужчина, признаться, тоже... Высокий широкоплечий блондин с глазами цвета лазурного неба, правильными чертами лица, опрятной рыжеватой бородкой и стильной короткой стрижкой. Под его рубашкой отчётливо просматривались мышцы, плоский живот предполагал наличие кубиков, а узкий таз так и просил обвить его ногами... У меня аж во рту пересохло от предвкушения! Но виной всему была лишь та проклятая ночь - и я прекрасно это осознавала.
        Сама идея спать с руководством ради работы всегда была мне противна. А уж после задания короля параллельного мира я и подавно не собиралась этого делать... Хотя воображение, конечно, разыгралось не на шутку.
        Не сломаюсь, пусть даже не мечтают. Выдержу!
        - Ну так что? - не дождавшись ответа, поинтересовался собеседник. - Вы принимаете приглашение?
        А я не знала, как отказать, чтобы не обидеть его и сохранить полученные привилегии... О том, чтобы наступить на горло своей гордости, воспользоваться предложением - и уйти домой, лишив мужчину негласно обещанного удовольствия, не шло и речи. Я слишком хорошо понимала, чем обернётся такой финт.
        Нет. Работу следовало сохранить как-то иначе. Честностью, например. Аккуратной...
        - Всего один ужин, - прервав мои размышления, сказал Аркадий Валерьевич.
        Словно догадывался об обуревающих меня сомнениях!
        - Ужин - и ничего больше, - продолжал уговаривать он. - Обещаю.
        И так убедительно это прозвучало, что я поверила. Не знаю почему - но поверила... Наверное потому, что вчера он неподдельно обрадовался отсутствию у меня личной жизни.
        - Хорошо, - выдохнула.
        Будь что будет!
        - Отлично! - довольно улыбнулся Аркадий Валерьевич. - Тогда увидимся в шесть.
        А я спешно прикусила язык, чуть не ляпнув, что наш рабочий день заканчивается несколько раньше...
        Ну, конечно. Романтика романтикой, а отработать получасовое опоздание всё-таки надо.
        Всё честно.
        Среда. Вечер. Ширма
        - Что будешь заказывать? - разместившись за крошечным столиком, доброжелательно поинтересовался мой спутник.
        А я лишь очумело хлопала ресницами, круглыми глазами уставившись на толстую книгу в кожаном переплёте. Чистую и аккуратную, без единого пятнышка жира!
        Вот уж не ожидала, что руководитель потащит меня в самый настоящий ресторан, располагающийся в соседнем от офиса здании - со швейцаром, дресс-кодом и женским меню без цен. Думала так, в кафе сводит, чаем напоит - и разойдёмся... Иначе ни за что не согласилась бы на эту авантюру!
        - Аркадий Валерьевич, - бегло оценив количество блюд, я отложила меню и посмотрела на собеседника. - Может...
        - Аркадий, - недослушав, поправил начальник. - И за мой кошелёк не волнуйся - не обеднею. Заказывай.
        А я, честно, о деньгах даже не думала!
        В конце концов, он взрослый состоятельный мужчина. Знакомый, не аферист какой-то... Ему решать, как распоряжаться собственными средствами.
        Лишь бы не потребовал невыполнимого в качестве благодарности...
        - И всё же я предлагаю сменить дислокацию, - натянуто улыбнулась.
        Уж больно неуютно мне было под презрительными взглядами, которыми посетители поливали меня со всех сторон... Даже аппетит пропал.
        - Что, ряженые курицы мешают?.. - понимающе усмехнулся Аркадий. - Не обращай на них внимания. Пускай кудахчут.
        Но у меня никак не получалось отрешиться от окружающих. Рядом с ними я чувствовала себя белой облезлой вороной, чудом затесавшейся в стаю гордых элегантных орлиц... Потому что понимала - мне, в застиранном офисном костюме с ближайшей распродажи, здесь не место. Как и в чём-то ином, более подходящем случаю.
        Отвратительное ощущение.
        - Ясно, - спустя минуту тишины вздохнул Аркадий.
        И повелительно щёлкнул пальцами, подозвав скучающего неподалёку паренька... А мне от вспыхнувших воспоминаний сразу стало нечем дышать.
        Блин! Для полного счастья только возбуждения не хватало...
        Похоже, я напрасно надеялась, что за время работы гормоны чуточку утихли... Нет. Судя по всему, они сладко выспались и теперь намеревались отыграться за все пропущенные часы... Ну что за невезуха!
        - Чем могу помочь? - поинтересовался услужливо подскочивший официант.
        - Ширму, чтобы мою даму не смущали косые взгляды, - попросил Аркадий.
        А я окончательно растаяла.
        Какой, однако, заботливый мужчина. Чуткий. Романтичный... Вон, даже цветы подарил. Роскошный букет... Сбегал, наверное, пока я отрабатывала опоздание. Или заказал прямо в офис...
        Вопрос только зачем?.. Не могла же я ему приглянуться! У нас в отделе девушки и поэффектнее имелись... И гораздо успешнее. Та же Светлана, например.
        Тем временем официант коротко поклонился - и скрылся, чтобы через минуту отгородить нас от общего зала благородной, чёрной тканью... Казалось бы - случайное совпадение, однако по телу тотчас прокатилась волна неосознанного желания, вызванная ночными ассоциациями.
        - Всё в порядке? - мигом насторожился Аркадий. - Ты побледнела.
        Вдох - и волна смятения пулей поспешила обратно, окрасив щёки в предательский красный цвет...
        Господи, как же идеально он себя вёл!..
        - Нет, всё нормально, - откликнулась хрипло. Прокашлялась и добавила: - Спасибо.
        Хорошо, что Аркадий не взял меня за руку. Тогда справиться с эмоциями было бы куда сложнее...
        - Уже выбрала что-нибудь? - оставив цвет моего лица в покое, мужчина переключился на давно забытое меню.
        Которое, между прочим, сам даже не открывал!
        - Нет, - слегка искривила губы в улыбке. - Слишком большое разнообразие. Не могу определиться.
        Хотя в действительности думала лишь о том, как бы поскорее выбраться на улицу…
        Свежий воздух был просто обязан вернуть меня в чувство!
        - Значит, будем выбирать вместе, - улыбнулся Аркадий. - Предпочтения в еде имеются?..
        - Да нет, - смущённо откликнулась я. - Разве что салатика хочется. Лёгкого.
        - Будет. Пить?
        - Чай, сок - неважно.
        - Вино? - предложил мужчина, заронив в моё сердце очередные подозрения.
        Неужели планирует напоить?.. Тогда понятно, почему его выбор пал именно на меня. Серую мышку проще очаровать... А потом уже можно приниматься и за остальных.
        От подобных мыслей желание близости немного спало.
        Что ж. Пускай помучается! Ведь я была совсем не так проста... И алкоголь на меня практически не действовал.
        Среда. Вечер. Свидание
        - Сухое, - сообщила холодно. - Белое.
        Конкретизировала чисто из вредности. Сама вино пила всего пару раз и особо не любила. Лишь слышала, что сухое полезнее сладкого.
        - Хорошо, - проигнорировав резкую смену настроения, улыбнулся Аркадий. - Устроим рыбный день.
        Стоило ему это сказать, как рядом тут же материализовался официант:
        - Готовы сделать заказ?
        - Да. Для начала - салат из морепродуктов и жареные креветки с овощами. Затем дорадо в кисло-сладком соусе и угорь, приготовленный на гриле.
        - Рыбу подать с рисом? - деликатно уточнил паренёк, черканув пару слов в своём блокноте.
        - Да, как всегда. И вино - Павийон Блан дю Шато Марго.
        - Бордо?
        - Разумеется.
        Ещё две чёрточки.
        - Десерт?
        - Позже, - отмахнулся Аркадий, одновременно отпуская официанта.
        А я вдруг догадалась - мой спутник частый гость этого ресторана... А то и вовсе постоянный клиент. Недаром, перечисляя эти бесконечные наименования, он даже не удосужился поинтересоваться их наличием!
        Проигнорировать данный факт было категорически невозможно... Однако начала я всё же издалека.
        - А вы не первый раз здесь ужинаете? - спросила, дождавшись исчезновения официанта.
        - Вы?.. - с нажимом протянул Аркадий. - У нас свидание или что?..
        В ответ я моментально покраснела.
        Действительно. Нехорошо получилось. Некрасиво, какие бы цели мой спутник ни преследовал.
        - Если тебе так сложно абстрагироваться от работы, давай на этом закончим, - поджав губы, добавил Аркадий. - Я не хочу мучить ни тебя, ни себя.
        Отповедь получилась справедливой и до жути обидной. Настолько, что я понуро опустила голову, не в силах посмотреть собеседнику в глаза...
        - Простите, - выдавила.
        - Что? - зло уточнил мужчина, явно рассчитывая услышать нечто другое.
        - Прости, - мигом поправилась я.
        Хотя, по-хорошему, мне следовало немедленно прекратить этот фарс - или навсегда отказаться от затеи попасть в другой мир... Но я не смогла. Нет, не из страха перед собеседником, который, конечно, немного присутствовал, а из банальной жадности. Ведь сохранить девственность, как выяснилось, нужно ещё суметь... Да и принца - своего будущего жениха - я совсем не знала. А Аркадий с каждой минутой нравился мне всё больше и больше...
        Впрочем, его благородство вполне могло оказаться обычной маской.
        - Отлично, - смягчился мужчина. - И давай договоримся - вне работы никакого официоза. Справишься?
        - Да, - обронила.
        И замолчала, по-прежнему ощущая себя предателем.
        Так, в тишине, прошло минут пять...
        - Ира, - не выдержав, позвал меня собеседник.
        А затем, не дожидаясь реакции, вдруг осторожно коснулся пальцами моего запястья - и я чуть не скончалась на месте. Замерев, сердце пустилось вскачь, радость хлынула через край, душа воспарила к потолку, а по коже поползли сладкие мурашки предвкушения… Совсем как ночью!
        Однако я сумела усидеть на месте. Не знаю, как - но сумела. Даже головы не подняла... В то время как внутри буквально разрывалась на части! И непонятно, чего в ту минуту мне хотелось сильнее - бежать, не оглядываясь, или наброситься на спутника и отдаться ему прямо на столе, заполнив страстными криками весь зал... Без всякого алкоголя.
        Нда. Никогда раньше не замечала за собой подобного безрассудства... И это пугало.
        - Ира... - снова повторил Аркадий.
        Вроде даже с придыханием... Или мне почудилось?
        - Извини, - послышалось следом. - Я не хотел давить на тебя и торопить события. Расстраивать - тем более... Посему предлагаю забыть этот неприятный инцидент. Обращайся ко мне, как тебе удобнее.
        Что на это сказать, я не имела ни малейшего понятия...
        - А по поводу твоего вопроса - да, - наконец-то убрал руку Аркадий. - Последние дни я тут частый гость. Почему? Ответ прост - я не умею готовить, в связи с чем предпочитаю питаться за пределами дома. Один.
        Своим уточнением он прямо намекал, что имеет на меня более чем серьёзные планы - и я сдалась.
        Увы, когда красивый, безумно обаятельный мужчина обращает на девушку внимание - ей уже хочется незамедлительно броситься ему в объятия. А если вдобавок выясняется, что он хорошо обеспечен и обладает качествами, присущими настоящему джентльмену - устоять становится практически нереально... Неудивительно, что меня проняло.
        Среда. Ночь. Наказание
        В общем, остаток вечера пролетел незаметно. Единственное, что слегка его омрачало - это отголоски прошлой ночи, то и дело выливающиеся в жгуче-постыдные желания, из-за которых мне было очень трудно поддерживать какую-либо беседу... Благо, вкусная еда и чудесное вино оставляли не так уж много времени на разговоры. По крайней мере Аркадий не жаловался - мило улыбался, показывал мне, как правильно употреблять то или блюдо и ничего не требовал. А в конце он вызвал для меня такси на своё имя, элегантно поцеловал мне руку, раз и навсегда покорив юное сердечко - и испарился в ночных сумерках.
        Дело близилось к полуночи.
        Кое-как добравшись до постели, я разделась и легла, мечтая как можно скорее провалиться в сон... А вместо этого снова очутилась в уже знакомой комнате. В качестве разнообразия - на кровати. И, разумеется, опять одна.
        Бархатный полумрак приятно обволакивал тело, мрачная обстановка вызывала определённые ассоциации, а темнота добавляла интимности, убежать от которой не было ни сил, ни возможности... И всё же я закрыла глаза, попытавшись отрешиться от окружающего и, чего греха таить, немного поспать, но сделала лишь хуже. В кромешной тьме мне начало казаться, что рядом кто-то есть, что он вот-вот дотронется до моего плеча - и по бёдрам стремительно пронеслась жаркая волна возбуждения, сконцентрировавшись точно на бусинке клитора.
        Почему-то стало стыдно.
        - Отдыхаешь? - выдернув меня из мира грёз, послышался довольный баритон.
        И перина за спиной ощутимо прогнулась под весом второго человека. Каюсь, во рту аж пересохло от предвкушения. Впрочем, это совсем не помешало мне обернуться на голос, в стремлении разоблачить неизвестного посетителя... Но там уже никого не было.
        - Прости, что заставил тебя ждать, - тем временем сообщили с другой стороны. - Отсеивал претенденток на трон.
        Судя по воркующим интонациям - процесс закончился более чем успешно... Что повышало мои шансы пережить эту ночь.
        - И много отсеялось? - всё-таки разлепила губы.
        Перекатываться обратно я даже не стала, прекрасно осознавая всю тщетность своих попыток.
        Пока не захочет - не покажется.
        - Одна, - коротко сообщил мужчина. - Ты сегодня вторая.
        - В планах, - возразила, старательно игнорируя требовательный зуд в области промежности.
        Живой не дамся!
        - А вот это мы ещё посмотрим... - усмехнулись сзади, ловко притянув меня к себе.
        И я прерывисто задышала, почувствовав всю силу его желания, упёршегося мне чуть пониже спины... Вроде даже ничем не прикрытого - но тут было легко и ошибиться.
        - Ещё ни одна не устояла перед моим обаянием, - добавил мужчина, по-хозяйски положив руку мне на живот.
        Если точнее - на нижнюю его часть.
        - Вы это уже говорили, - напрягшись, чтобы не изогнуться навстречу партнёру, откликнулась я. - Но это не значит, что мне непременно суждено стать следующей.
        - Согласен, - выдохнул собеседник, медленно опустив ладонь чуть ниже. - Не следующей - так через одну. Не сегодня - так завтра. У нас впереди ещё много времени...
        На этом он вдруг сжал пальцы - и я протяжно застонала, всё-таки прильнув к мужчине.
        Чёрт! Как же быстро развиваются события...
        - Хотя, как я вижу, ты и без меня не скучала... - протянул он, смачно лизнув меня в шею.
        И в голове тотчас возник притягательный образ Аркадия, в разы усилив возбуждение.
        Просто проклятие какое-то!
        - Конечно, - кивнула, не позволяя интимному дурману окончательно отрезать меня от реальности. - Не одному же вам развлекаться...
        - Мне по статусу положено, - хмыкнул собеседник. - А тебе, если ты собираешься стать принцессой, ничего подобного делать нельзя.
        - А ничего и не было, - с видом оскорблённой невинности возмутилась я.
        Пускай мне и очень хотелось...
        - Знаю, - на полном серьёзе сообщил мужчина. - Иначе сюда ты бы уже не попала.
        Тоже верно. Правда, мне было совершенно непонятно, как всё это действовало и контролировалось.
        Не магией же!
        - Однако наказать тебя всё же придётся... - вновь активизировался партнёр. - Чтобы впредь было неповадно смотреть на других.
        Сказал - и в одно движение избавил меня от ночной рубашки, без труда разорвав её пополам. Я только и успела, что удивиться - а он уже перевернул меня на живот, тяжело навалившись сверху... В подобной ситуации было трудно сопротивляться, но я упрямо задёргалась, не слушая жалобных криков измученного желанием тела.
        Потом спасибо скажет. Наверное...
        Скинуть мужчину минимум вдвое крупнее меня, конечно, не стоило и рассчитывать, а вот выползти - вполне... Если бы не одно маленькое «бы». Точнее, очень даже крупное. То самое, что недвусмысленно ткнулось в мою сочащуюся женским соком щель при первом же движении...
        - Следует ли понимать это как согласие?.. - приподнявшись на локтях, поинтересовался по-прежнему невидимый собеседник.
        - Нет! - выдавила, буквально сгорая заживо. - Никогда!
        - Сомневаюсь, что ты продержишься так долго, - фыркнули в ухо. - Но спорить сейчас не буду. Моего появления ждут другие девушки. До завтра...
        После чего небрежно поцеловал меня в щёку, щёлкнул пальцами - и всё исчезло, включая ошмётки моей несчастной ночнушки.
        Тяжело дыша, я повернула голову и посмотрела на часы. Родной циферблат показывал три пополуночи, что означало - до подъёма оставалось ещё часа четыре... Вот только спать как-то не хотелось... Хотелось любой ценой унять жар, прочно поселившийся между ног - и я подчинилась, принявшись остервенело мастурбировать.
        В этот раз всё было просто обязано получиться! Ведь до финала мне не хватало самой малости. Капельки. Пары прикосновений...
        Эх.
        Четверг. Утро. Будильник
        Я опаздывала. Катастрофически, безбожно опаздывала... А ведь обещала, что подобного никогда больше не повторится! И потому летела на всех парах, нагло подрезала прохожих, прыгала через небольшие газонные ограды, оставляя глубокие следы в тонком слое снега, и даже перебегала на красный свет под хоровой визг тормозов и возмущённые сигналы машин, рискуя оказаться размазанной по асфальту... В общем, спешила как могла - и всё равно не успевала.
        Пот лил ручьём, застилая глаза, причёска растрепалась, отдельные пряди волос хлестали по лицу, блузка выбилась из юбки, неаккуратно повиснув сверху, а за спиной серым парусом хлопало расстёгнутое пальто - однако меня эти мелочи в тот момент как-то не беспокоили. После прошлого вечера в голове вертелась лишь одна мысль - что скажет Аркадий? Как себя поведёт?.. Уволит или просто откажется встречаться с такой непунктуальной девушкой?
        Увы, выяснить это мне предстояло очень и очень скоро.
        - Опоздание - семнадцать минут! - перехватив меня в коридоре возле офиса, безапелляционно сообщил руководитель.
        - Простите... - промямлила, виновато опустив голову.
        Однако мои оправдания начальство не интересовали.
        - И что у вас за вид?! - недослушав, возмутился мужчина, вынудив меня стремительно покраснеть. - Вы на работу пришли или в бордель?
        В ответ из приоткрытой двери послышались ехидные смешки.
        Выходит, все сотрудницы с интересом прислушивались к скандалу... Засмеют, как пить дать. И ещё месяца три припоминать будут...
        Хреново.
        - Немедленно приведите себя в порядок! - выдержав осуждающую паузу, приказал Аркадий. - Жду вас в своём кабинете через пять минут. Живо!
        После чего развернулся, едва не задев меня плечом - и скрылся у себя... А я поплелась в уборную, чтобы без помех подготовиться к разговору с руководством. Точнее - без издевательских комментариев со стороны Светланы.
        Для полного счастья мне только их и не хватало!
        - И в чём же причина задержки на этот раз? - едва я проскочила в кабинет, недовольно осведомился Аркадий.
        Сесть в этот раз он мне даже предложил, но я всё равно плюхнулась на единственный стул.
        Ноги от усталости аж дрожали... Благо, хоть возбуждение отступило. А то ночью снять его так и не удалось.
        - Вы что, бежали?.. - смерив меня оценивающим взглядом, спросил мужчина.
        Мне ничего не оставалось, кроме как обречённо кивнуть.
        Раскрасневшееся лицо и стоящие дыбом волосы были красноречивее любых слов...
        - Опять проспали?
        - Будильник не услышала, - вздохнула.
        К чему скрывать очевидное?
        - Так завели бы несколько! - парировал Аркадий.
        - У меня их и так три стоит...
        Два из которых, правда, находились в телефоне - но не покупать же каждый раз настольные! Эдак и разориться недолго...
        - И что теперь? - выразительно вскинул брови начальник. - Не помогает три - заведите триста! Или вы предлагаете мне будить вас лично?
        Честно, ничего не имела против - по крайней мере, в этом предложении было гораздо больше логики, чем в бессмысленной установке сотен одинаковых будильников... Однако тон собеседника явно подразумевал отрицательный ответ - и я благоразумно промолчала.
        Не стоит смешивать работу и личную жизнь. Особенно на начальной стадии отношений.
        К тому же я всё равно думала увеличить число установок в телефоне - и задать им максимально противные мелодии... Для гарантии.
        - Значит так, - откинувшись в кресле, холодно резюмировал Аркадий. - За регулярные опоздания вы получаете выговор. Ещё два - и с работой можете попрощаться. Ясно?
        Сглотнув, я понуро потупилась.
        Куда уж яснее...
        - А планы на сегодняшний вечер я пересмотрю, - помедлив, обронил мужчина, буквально влепив мне пощёчину своими горькими словами.
        Тело пронзило током, обида смешалась со слезами, сердце болезненно взвыло - но я не проронила ни звука.
        Не дождётся! У меня тоже есть гордость.
        - Надеюсь, после длительной пешей прогулки вы уснёте быстрее, чем после сытного ужина, - невозмутимо закончил Аркадий Валерьевич. - Свободны.
        И я замерла, не веря собственным ушам...
        Неужели мои опасения оказались напрасны - и Аркадий решил дать мне ещё один шанс? Или это был намёк на необходимость подышать свежим воздухом в одиночестве?..
        - В чём дело? - вызывающе поинтересовался мужчина. - Вас что-то не устраивает?
        - Нет-нет! - неистово замотала головой. - Всё в порядке...
        Уточнять было как-то боязно.
        А вдруг ошиблась?
        - Тогда идите, - кивнул на выход Аркадий. - Работа ждёт. После обеда мне придётся уехать по делам, но к шести я за вами вернусь.
        Его слова развеяли последние сомнения - и я радостно вскочила на ноги, практически выпорхнув в общий зал…
        - Но чтобы больше никаких опозданий! - сурово донеслось из кабинета. - Это последнее предупреждение!
        А я, собственно, и не собиралась больше задерживаться... Впрочем, как и в прошлый раз. И в позапрошлый...
        Четверг. Вечер. Прошлое
        Стоило нам выйти из здания бизнес-центра, как Аркадия словно подменили! Его плечи обмякли, глаза подобрели, а на губах заиграла лёгкая улыбка...
        - А куда вы сегодня ездили? - спросила, поёжившись от холода.
        Который, впрочем, прекрасно помогал мне справиться с наплывами неконтролируемого возбуждения - и потому застёгиваться я не спешила.
        Успеется.
        - Мы?.. - удивлённо переспросил спутник.
        Даже притормозил слегка.
        - Ты! - смутившись, тотчас исправилась я. - Куда ты сегодня ездил...
        Вот уж не ожидала, что переключаться с официального общения на личное будет так сложно!
        - Никуда, - расслабившись, мужчина взял меня под руку, вызвав мощный выброс эстрадиола - гормона полового влечения, и повёл в неизвестном направлении. - Я не собираюсь обсуждать работу в свободное время.
        Логично. Иначе тоже путаться начнёт...
        - Расскажи лучше о себе! - внезапно предложил Аркадий.
        - Эээ... - замялась я. - А что именно?
        - Что угодно - мне же ничего о тебе неизвестно.
        Кроме, разумеется, крайне низких профессиональных качеств, нашедших отражение в личном деле - но о них, как и полагается джентльмену, собеседник деликатно умолчал.
        - Мой любимый цвет - жёлтый, - пытаясь избавиться от навязчивой идеи прижаться к спутнику, начала я. - В крайнем случае - зелёный. Ещё я очень люблю собак - в нашей деревне они в каждом дворе на цепи сидели. А вот кошек не очень, хотя по дому всегда гуляла какая-нибудь Мурка...
        - Значит, ты не местная? - тут же заинтересовался Аркадий.
        - Не, - хмыкнула. - Я учиться приехала - да так здесь и зацепилась...
        Неужели по мне было этого не видно?..
        - А по родным не скучаешь?
        Я вздохнула:
        - Скучаю. Очень... Да не осталось из них никого. Родители угорели, когда я ещё в школе училась - печь слишком рано закрыли, боялись замёрзнуть. Я внизу спала, меня Рыжик лаем разбудил, а они...
        И на глаза сами собой навернулись слёзы, затмив горькими эмоциями вездесущее сексуальное возбуждение.
        Казалось бы - столько лет прошло, а больно было, как в тот роковой день...
        - Прости, что напомнил, - притянув меня к себе, виновато пробормотал Аркадий.
        Из-за чего жар в нижней части живота начал разгораться вновь.
        - Ничего, - отстранившись, мужественно улыбнулась я. - После их смерти ответственность за моё воспитание целиком легло на бабушку - мамину маму - но и она не сумела дожить до получения мной диплома. Сердце не выдержало.
        В чём я упрямо винила безработного дядюшку по папиной линии с его многочисленным семейством. Наверняка это он довёл её до инфаркта, чтобы без помех продать домик с участком - и спустить всё на алкоголь... Однако доказать это не представлялось возможным.
        - Сочувствую, - горько вздохнул собеседник.
        Словно прекрасно понимал мои чувства!
        - А твои родители?.. - помедлив, всё-таки спросила я.
        Не столько из любопытства, сколько из стремления отвлечься разговором от манящей близости до безумия привлекательного мужчины...
        - Отец жив, а мать умерла двадцать лет назад, пытаясь родить мне сестрёнку, - поведал Аркадий. - Девочка не выжила.
        Жуть! Пожалуй, его история получилась не менее грустной, чем моя... Вот только он, в отличие от меня, явно происходил из обеспеченной семьи.
        - А больше из родных у тебя никого нет?.. - уточнила, взяв себя в руки.
        Негоже считать чужие деньги.
        - Нет, только отец... Кстати, это он устроил меня в ваш отдел, - неожиданно сменил тему собеседник.
        За что я была ему безмерно благодарна. А то желание обнять Аркадия (исключительно в целях поддержки!) стало совсем уж нестерпимым, грозя в любую секунду вылиться в нечто куда более неприличное.
        - А зачем? - тотчас встрепенулась я.
        Как раз хотела узнать, что же этот богач забыл среди простых смертных.
        - Чтобы убедиться в моей способности привести его компанию к успеху, - пожал плечами мужчина. - В противном случае отцу придётся плотно заняться поисками верных помощников, на которых он сможет спокойно переложить дело после своей смерти.
        Иными словами, папенька захотел проверить, достоин ли сынок наследовать фирму. Справится ли с управлением и организацией... Удержится ли на плаву.
        По-моему, очень ловкий и современный манёвр.
        - Выходит, я работаю в вашей компании? - посмотрела на спутника, не забыв отметить его прекрасный профиль...
        Блин! Проклятое возбуждение...
        Хотя выглядел Аркадий действительно роскошно.
        - Нет, - с усмешкой возразил руководитель. - Отец специально устроил меня к друзьям - решил посмотреть, как я справлюсь в стрессовой ситуации при радикальной смене рынка.
        Дальновидно, нечего сказать. Ведь в проблемах родной фирмы он наверняка варился с детства...
        - Ну что ж, - вдруг остановился Аркадий. - На этом предлагаю закончить нашу прогулку - а то скоро ты совсем околеешь...
        И я запоздала сообразила, что всё это время шла с наполовину расстёгнутым пальто, не замечая порывов промозглого ледяного ветра!
        Ничего себе... Это же насколько горячими должны быть мысли о сексе, чтобы разогнать такой холод?!
        - До завтра, - между тем обронил мужчина, слегка коснувшись губами тыльной стороны моей ладони. - И постарайся выспаться, пожалуйста. Мне больно смотреть на чёрные круги вокруг твоих очаровательных глаз...
        В ответ я с трудом удержалась от нервного смешка - и торопливо сделала вид, что крайне смущена прозвучавшим комплиментом.
        Увы, с новейшими тенденциями в области межпространственных перемещений о сне было нечего даже мечтать...
        Четверг. Ночь. Конкуренция
        - Ммм... - с предвкушением протянули сверху. - Какая милая сорочка... Для меня приготовила?
        И я с ужасом вспомнила, что, не обнаружив вечером под подушкой прежнюю ночнушку, забыла о постигшей её участи - и напялила свою любимую, с жёлтыми мультяшными цыплятами на фоне ядовито-зелёной травы...
        - Не надо! - взмолилась, в отчаянии прижав руки к груди. - Пожалуйста! Не рвите её...
        Даже о возбуждении забыла - так испугалась!
        - Но мы же договаривались, что отныне ты приходишь ко мне без одежды, - парировал знакомый голос.
        - Это вы так решили! - возразила, отступив к стене. - Я своего согласия не давала!
        Увы, далеко уйти не удалось...
        - А тебя и не спрашивали, - преградив путь, доверительно шепнули в ухо. - В этой комнате всё зависит только от меня... И решаю всё тоже исключительно я. Тебе стоит хорошенько это запомнить.
        А следом чужие пальцы неспешно потянули плечики ночной рубашки вниз, вынудив меня замереть то ли от страха, то ли от предвкушения, то ли от всего сразу...
        - Но я пощажу твою прелестную сорочку, если ты согласишься немедленно мне отдаться, - вкрадчиво добавил мужчина.
        Похоже, решил действовать радикально.
        - Нет! - гордо вскинула голову.
        Продать трон за какую-то тряпку? Да никогда!.. А если принцессой стать всё-таки не получится - просто куплю себе новую ночнушку, лучше прежней. Или три...
        - Жаль, - притворно расстроился собеседник.
        Затем рванул ткань в стороны - и рубашка опала к моим ногам двумя бесформенными лоскутами... От осознания произошедшего на глаза навернулись слёзы - однако я не позволила себе расплакаться из-за такой мелочи. Да и некогда было... Потому что в следующую секунду к спине прижалось разгорячённое мужское тело с недвусмысленно выпирающим колом - и мне стало как-то не до ночнушки.
        - Чую, ты опять пыталась мне изменить?.. - накрыв мои округлые холмики тёплыми ладонями, партнёр с шумом втянул носом воздух.
        А я аж задрожала от возбуждения, когда его руки коснулись сосков!
        - Мы всего лишь гуляли... - всё же попыталась оправдаться.
        Не могут же в параллельном мире быть настолько строгие законы! Приравнять лёгкий, почти невесомый и абсолютно невинный поцелуй к измене - нонсенс даже для нашего средневековья...
        - Но ты его хотела! - властно сжав мою грудь, припечатал мужчина. - Или я ошибаюсь?..
        И столько непоколебимой уверенности было в его голосе, что солгать не представлялось возможным. Да и сам захват как-то не располагал к обману...
        - Не ошибаетесь, - кивнула, от наслаждения на грани боли загоревшись ещё сильнее. - Однако виноваты в этом вы сами! - тут же перевела стрелки на собеседника.
        Как известно, лучшая защита - это нападение.
        - Не спорю, - ничуть не раскаялся партнёр. - Это я расчехлил твою женскую сущность. А тебя что-то не устраивает?
        - Да! - пошла на откровенность. - Из-за вас я круглые сутки схожу с ума от возбуждения!
        - Но ведь это легко исправить... - усмехнулся мужчина, опалив кожу своим жарким дыханием.
        В результате чего вдоль позвоночника побежали колючие и, одновременно, жутко приятные мурашки...
        - А если меня не устраивает ваш вариант? - осведомилась, кое-как подавив животный инстинкт размножения.
        Было нетрудно догадаться, куда с таким упорством клонит партнёр.
        - Тогда терпи - иного выхода нет, - с мнимым сочувствием поведал собеседник. - Это магическое воздействие, которое рассеется лишь при физическом проникновении с нарушением девственной плевы... Или по окончании испытания.
        Похоже, моя теория оказалась верна - естественными процессами тут даже не пахло.
        - Но это нечестно! - воскликнула обиженно.
        - А разве кто-то говорил о честности?.. - с ухмылкой уточнил мужчина.
        И, не дожидаясь ответа, принялся с энтузиазмом изголодавшегося каторжника покрывать поцелуями шею, плечи и верхнюю часть спины, не забывая при этом крепко удерживать меня в своих объятиях. Параллельно его пальцы то ослабляли, то усиливали нажим на молочные железы - и от этого двойного воздействия я в прямом смысле плавилась, запрокинув голову и изредка постанывая. Кажется, даже глаза прикрыла...
        Увы, в одном собеседник был совершенно прав - полными правилами участия в гонке никто из будущих невест действительно не заинтересовался... А зря.
        - Ну что, перейдём в горизонтальное положение? - прервавшись, спросил партнёр. - Боюсь, стоя тебе будет не очень комфортно...
        Естественно, первым порывом стало желание крикнуть уже привычное «нет»... Однако потом я вспомнила, чем грозит очередной отказ - и взвыла от досады!
        - Ну, как хочешь, - правильно понял реакцию мужчина. - К сожалению, сегодня у меня нет времени тебя уговаривать. Удивительно стойкий набор в этом году...
        После чего щёлкнул пальцами - и я снова очутилась в крохотной съёмной квартирке, пылая от невыносимого желания... Спасибо здоровой конкуренции.
        Пятница. Утро. Модернизация
        Примерно через час после начала рабочего дня Аркадий вышел в общий зал.
        - Девушки! - в приказном тоне обронил он. - Отвлекитесь-ка на минуту, есть важная информация.
        Естественно, все тотчас отложили свои дела и посмотрели на начальника. Последней, закончив разговор, положила трубку Светлана - и выкатилась на своём кресле чуть ли не в середину прохода, вызывающе закинув ногу на ногу... Из-за чего меня вдруг охватила дикая ревность! Хорошо, что сам объект её интереса не обратил никакого внимания на откровенную демонстрацию нательного трикотажа. Иначе я бы непременно вцепилась в лицо этой двуличной твари...
        - Итак, - окинув притихших подчинённых суровым взглядом, начал Аркадий. - Хочу сообщить, что руководство утвердило новый график работы нашего отдела. Со следующей недели начало трудового дня становится плавающим. Это не значит, что вы можете приходить, когда заблагорассудится, а уходить ровно в половину шестого! - повысил голос он. - Нет. Рабочий день по-прежнему останется восьмичасовым с перерывом на обед. Но теперь каждая из вас будет приходить в своё время, строго по графику, начиная с шести утра и заканчивая полуднем. По очереди!
        Судя по ошарашенному молчанию, с которым мои коллеги встретили эту новость, подобного поворота они не ожидали. Да я и сама, хоть и была в курсе идеи Аркадия, не предполагала, что новый начальник сумеет так быстро чего-то добиться... Видать, его отец действительно имел очень хорошие отношения с владельцами этой фирмы.
        - Надеюсь, обойдётся без опозданий, - выдержав небольшую паузу, добавил руководитель, выразительно покосившись в мою сторону.
        Однако я даже не вздрогнула, стойко встретив его прямой взгляд.
        В тот день Аркадию было не в чём меня упрекнуть - на работу я пришла вовремя. А чего мне это стоило, его не касалось. Скажу только, что первые пять будильников я тупо не услышала, проснувшись то ли под пронзительный крик шестого, то ли от оглушительного грохота седьмого... То ли от обоих сразу.
        - А меняться можно? - первой очнулась Наташа, крупная любительница заявиться пораньше.
        - Да, конечно, - кивнул мужчина. - Главное, чтобы в новые рабочие часы кто-то всегда был на месте. Ещё вопросы?
        - Как будет составляться график? - воспользовалась предложением Люба.
        Тоже из отстающих сотрудниц. Примерно третья с конца.
        - В случайном порядке, а дальше будет меняться по кругу, - переключился на неё Аркадий. - Сейчас в отделе работает девять человек, не считая меня, значит, времени хватит на всех. Даже с запасом. Трое будут приходить раньше обычного, трое - позже. Остальные в привычное время.
        - И что нам даст это нововведение? - презрительно скривилась Светлана, не скрывая своего истинного отношения к оглашённой идее.
        Похоже, она считала, что лидеру продаж опасаться нечего... И была по-своему права.
        Никто не режет курицу, несущую золотые яйца... В смысле, прибыль в компанию.
        - Что даст?.. - в мнимой растерянности переспросил Аркадий. - Привлечёт новых партнёров, повысит эффективность взаимодействия и расширит поле деятельности, конечно. В конце концов, многие наши партнёры, в том числе - потенциальные, находятся в других часовых поясах и не обязаны подстраиваться под чужой режим работы.
        - А как вы планируете распределять потенциальных клиентов? - сделав вид, что не услышала ничего нового, деловито осведомилась Светлана.
        Полагаю, именно это волновало её в первую очередь.
        - По времени, - припечатал Аркадий, вдребезги разбив её надежды заработать на новую машину.
        И лично я полностью поддерживала такое решение… Впрочем, зависть и желание подняться самой были тут совершенно ни при чём. Просто Светлана уже сейчас с трудом справлялась со своим объёмом работ, нередко перекладывая рутинные задачи на других сотрудниц, которые якобы «маются бездельем»… Куда ей больше-то?..
        - А можно конкретнее? - встряла Дарья - типичный ничем не примечательный офисный середнячок.
        - Утренние часы будут посвящены общению с клиентами нашей необъятной родины, - с готовностью откликнулся начальник. - А вечера - для обсуждения сроков реализации свежезаключённых договоров с заграничными поставщиками. В идеале надо будет закрывать заказы одним днём, оставляя время лишь на регулярный контроль поставок. Скажем, середину рабочего дня, когда в офисе больше всего менеджеров...
        - Постойте! - вновь активизировалась Светлана. - Это же получается, что нам придётся передавать клиентов друг другу!..
        - Верно, - холодно подтвердил Аркадий, явно недовольный её возмущением. - Теперь вы будете работать не каждый сам за себя, а в команде.
        К таким радикальным изменениям оказалась не готова даже я, с трудом сдержав удивлённый вздох.
        - А как же дух соперничества?.. - шокированно протянула Наташа.
        Её, как одну из ведущих сотрудниц, такое новшество задевало сильнее других.
        - Судя по моим наблюдениям, никакого соперничества среди вас нет и в помине, - отрезал руководитель. - Все давно заняли свои ниши и никуда не стремятся, полностью довольные своим положением. Но со следующей недели всё изменится.
        Ответом ему стало удручённое молчание... И если мне и другим отстающим терять было нечего, то остальным девочкам - совсем наоборот.
        - Раз вопросов больше нет - возвращайтесь к работе, - резюмировал Аркадий. - И помните - завтра, согласно производственному календарю, у нас рабочий день. Зато 31 декабря будем отдыхать.
        - Как завтра?.. - встрепенулась Галочка, самая рассеянная из моих коллег. - Но до Нового года ещё больше двух недель!
        Честно говоря, для меня плановый выход в субботу тоже стал неожиданностью. Ну, забыла я о нём, с кем не бывает... За бурными ночными приключениями это немудрено.
        - Все претензии к правительству, - небрежно отмахнулся начальник. - Работаем.
        И скрылся у себя в кабинете, оставив нас тихо предаваться унынию. Вот только я, в отличие от большинства сотрудниц, оплакивала не старый режим работы, а свои мечты хорошенько отоспаться, которые минуту назад накрылись медным тазом... А всё из-за прогула, вызванного спонтанными перемещениями между мирами, и необходимостью его отработки.
        Чёрт! Приспичило же принцу жениться именно сейчас, когда у нас и без того выходных мало... Не мог до праздников потерпеть, что ли?..
        Пятница. Вечер. СМС
        Рабочий день плавно подходил к концу. Давно стихли бурные обсуждения нововведений, чудом не завершившись скандалом, и девочки уже стали потихоньку собираться домой, привычно перекидываясь ничего незначащими фразами... А Аркадий так о себе и не напомнил - то ли решил дать мне выходной, то ли банально предпочёл оставить меня в покое. Увы, второе казалось более вероятным. Всё-таки, где он - а где я… Вот только легче от этого как-то не становилось.
        Похоже, за два дня наш новый руководитель умудрился глубоко запасть мне в душу... Прискорбно, но факт.
        Честно дотерпев до последних минут, я беззвучно вздохнула - и принялась неспешно сворачиваться, втайне надеясь, что Аркадий передумает и даст о себе знать... Однако время шло, а ничего не происходило. Наконец, когда тянуть стало совсем неуместно и некоторые коллеги начали недоумённо коситься в мою сторону, я встала, накинула пальто - и решительно направилась вслед за остальными.
        Не высплюсь, так хоть дома приберусь. Или в магазин схожу... Тоже полезно.
        Но стоило мне лишь добраться до лифта, как телефон в кармане коротко тренькнул - и я с удивлением прочитала смс с незнакомого номера.
        «Задержись на улице», - лаконично сообщало оно. - «Я догоню»
        Угадать личность отправителя было нетрудно - и сердце тотчас рвануло в пляс, пустив все практичные планы псу под хвост... Правда, после пяти минут на морозе мой энтузиазм несколько угас. Нет, я ни секунды не сомневалась, что смс прислал именно Аркадий - взять личный мобильный номер сотрудника из базы данных компании было вполне ему под силу... Просто с каждой минутой меня всё сильнее мучила совесть. Мало того, что неуставные отношения с начальством в принципе не могли привести ни к чему хорошему, так я ещё и нагло его обманывала, пытаясь попутно отвоевать себе место в параллельном мире... Нехорошо как-то. Неправильно... Другое дело, что сам Аркадий тоже вряд ли действовал бескорыстно - и это ставило нас примерно в равные условия.
        - Извини, - прервав мои размышления, послышался знакомый голос. - Телефонный разговор слегка затянулся.
        После чего плечи по-хозяйски обхватила мужская рука, на корню задушив робкие порывы поступить справедливо.
        Уж слишком бесцеремонным получился жест.
        - Ничего страшного, - стойко соврала я, с трудом двигая окоченевшей челюстью. - Куда идём?
        - Судя по всему - туда, где тепло, - бегло оценив моё состояние, сообщил Аркадий. - Скажи, у тебя что, нет одежды по сезону?
        - Есть, - стараясь дрожать не столь явно, откликнулась я.
        Почему-то в этот раз возбуждение не спешило мне на помощь... Хотя спутник по-прежнему прижимал меня к себе, словно пытаясь согреть... Неудобно, но приятно.
        - И где же она?.. - скептично осведомился Аркадий.
        - Д-д-д-дома... - всё-таки выдала себя.
        В ответ мужчина выразительно хмыкнул, не опускаясь до высказывания очевидного мнения о моих недалёких умственных способностях.
        - Обычно на улице я активно двигаюсь - и потому не мёрзну, - рискнула оправдаться. - А в зимнем пальто мне жарко.
        Вдобавок то старьё, что висело в самом дальнем углу гардероба, было очень стыдно надевать - но об этом я благополучно умолчала.
        Понадобилось бы - купила новое. Не разорилась бы.
        - Понятно, - помедлив, обронил Аркадий.
        Вроде бы вполне мирно - и я облегчённо расслабилась... Чтобы тут же напрячься, уже по другой причине.
        - Нет! - воскликнула, углядев вдалеке широкую фигуру швейцара под вывеской элитного ресторана. - Туда я не пойду!
        - Предпочитаешь окоченеть? - издевательски уточнил мой спутник, даже не подумав притормозить.
        - Да. Живой ты туда меня больше не затащишь!
        - Уверена?.. - остановившись, прищурился мужчина.
        Видимо, моё заявление прозвучало недостаточно убедительно.
        - Да! - повторила.
        - Но здесь поблизости только ночной клуб. А сегодня пятница...
        - Не страшно! - отмахнулась. - Идём!
        Ни алкоголь, ни громкая музыка меня как-то не смущали - это было в любом случае лучше тонны презрения со стороны богато разодетых посетителей. Лишь бы нас не завернули на входе... А то пальцы ног уже совсем заледенели.
        Пятница. Вечер. Клуб
        К счастью, очереди у дверей клуба не наблюдалось и охранник, скользнув по мне профессиональным взглядом, без лишних вопросов пропустил нас внутрь... Вот только свободных столиков там не нашлось.
        Дважды обойдя помещение по периметру, Аркадий оставил меня у одной из стен - отогреваться и напитываться атмосферой веселья - а сам исчез в толпе, осаждающей барную стойку... Однако радовалась я недолго.
        Вместе с чувствительностью ко мне вернулось и временно забытое желание физической близости, сопротивляться которому было нереально сложно. Отчасти оттого, что в тепле я разомлела и расслабилась, но больше, естественно, из-за общего антуража тёмного полуподвального клуба, вызывающего чёткие ассоциации с комнатой ночных пыток... К тому же многие посетители страстно целовались, не стесняясь множества зрителей, а некоторые даже ласкали друг друга сквозь одежду! И, признаться, я им безумно завидовала. Ведь они имели на это право, а я - нет... Неудивительно, что вернувшийся Аркадий застал меня понуро опустившей голову.
        - К сожалению, еды тут не подают! - прокричал он, склонившись к моему уху.
        И от его жаркого дыхания мне стало совсем невмоготу...
        - Но я взял нам выпить, - пробилось сквозь музыку следом.
        А затем у меня в руках очутился высокий бокал со светлой шипящей жидкостью.
        - Самое приличное из местного ассортимента, - доверительно поведал Аркадий, небрежно облокотившись на стену практически вплотную ко мне.
        Так близко, что у меня аж во рту пересохло!
        Вовремя он принёс шампанское. Очень вовремя...
        Миг - и я залпом осушила бокал, не почувствовав ни вкуса, ни аромата.
        - Согревайся - и пойдём, - тем временем обронил собеседник.
        Однако мне и без того было уже жарко. И алкоголь на голодный желудок ничуть не улучшил ситуацию...
        - А, может, потанцуем?.. - предложила, намереваясь хоть чуть-чуть выплеснуть энергию, разрывающую меня на части. - Чтобы не стоять без дела?
        В идеале, конечно, было бы немедленно отправиться по домам, но интуиция подсказывала, что Аркадий не поверит в столь быстрое исцеление...
        - Без проблем, - тотчас выпрямился мужчина.
        После чего поставил свой бокал прямо на пол, обнял меня за талию - и закружил, моментально утянув в центр зала.
        Такого поворота я не ожидала. В моём воображении мы должны были чинно отойти в сторонку и немного подёргаться в своё удовольствие, каждый сам по себе... А вместо этого неслись сквозь толпу в умопомрачительно сложных пируэтах, идеально вписывающихся в рваный ритм доносящейся из колонок мелодии!
        Прижавшись к партнёру, чтобы не упасть, я беспрекословно выполняла все его команды, подчинялась каждому движению... И сгорала от сексуального напряжения! Тонкий аромат его парфюма, перекатывающиеся под рубашкой мышцы, уверенность, с которой он управлял мной в непонятном танце - всё это буквально сводило меня с ума... В общем, в какой-то момент я не сдержалась - и, воспользовавшись краткой передышкой между композициями, со всей страстью впилась в манящие губы Аркадия.
        Мир замер. Исчез шум, растворились зрители, затихла музыка. Остались только мы - и темнота...
        Застыв, мужчина осторожно ответил на поцелуй, мягко перехватил инициативу, нежно прошёлся языком вдоль моих зубов - и решительно отстранился.
        - Идём! - потянул меня к выходу.
        Заворожённая, я молча позволила себя увести... Впрочем, на улице меня слегка отпустило - и в душе зародился страх перед закономерным продолжением вечера.
        Этого было категорически нельзя допустить!
        - А куда ты меня ведёшь?
        - К метро, - коротко сообщил Аркадий. - Надеюсь, ты сумеешь добраться до дома самостоятельно?
        Каюсь, в первую секунду я безумно обрадовалась... И лишь после до меня дошло - он недоволен моим поступком! Иначе никогда бы не отказался от интима...
        - Прости, я не хотела обижать тебя своим напором... - промямлила, чувствуя себя последней скотиной.
        И плевать, что современные мужчины уже давно не делают первые шаги в отношениях - то ли отчаянно трусят, то ли действительно отстаивают равенство полов... Неважно. Главное, что Аркадий оказался приятным исключением из правил... И теперь имел полное право меня бросить, сочтя за девушку лёгкого поведения, падкую на богатых начальников.
        - Ты чего?.. - заметив мою реакцию, встрепенулся собеседник. - Тебе не за что извиняться, я не обиделся. Наоборот, я рад, что вызываю такие стремления... Просто полагаю, что нам ещё рано переходить к чему-то большему. Но если ты настаиваешь...
        - Нет-нет! - подавив желание броситься ему на шею, замотала головой. - Я никуда не тороплюсь.
        И тут же представила, как обвиваю бёдра Аркадия в жарком экстазе... Стало стыдно - ведь основной причиной неадекватных желаний был не он, а магия! Впрочем, особого значения это не имело...
        Такому мужчине я отдалась бы и без воздействия извне. По собственной воле... Вот только не могла.
        Пятница. Ночь. Сказки
        Придя домой я, пусть и очень хотела спать, долго не могла уснуть. Каждый раз, как разум проваливался в пустоту, меня вдруг охватывал жуткий страх, помешанный на стремительно возрастающем возбуждении - и я тотчас испуганно подскакивала в кровати, чтобы убедиться - никакой чёрной комнатой тут не пахнет… Пока. И эта неизбежность давила похлеще неснимаемого сексуального желания.
        Промаявшись около получаса, я плюнула на все риски и пошла на крайние меры - достала из аптечки какое-то напрочь просроченное снотворное и проглотила сразу две таблетки… Однако надежды, что незнакомца из параллельного мира не заинтересует вялое безвольное тело, оказались напрасны.
        - Ммм… Какая ты непослушная девочка… - жарко прошептали в ухо, выдернув меня из долгожданных объятий Морфея.
        И я почувствовала чужую руку у себя в трусиках… Где, судя по реакции несчастного тела, находилась она уже давненько.
        - Нет, так, конечно, гораздо лучше… - не прекращая сладкие поглаживания, добавил мужчина. - Но договаривались мы несколько о другом.
        После чего вдруг грубо потянул в сторону - и я лишилась того единственного, что позволила себе надеть перед сном. Своей последней защиты!
        Дремоту как ветром сдуло.
        - Пустите! - задёргавшись, попыталась вырваться я.
        Но куда там! Невидимый собеседник не позволил мне сдвинуться ни на сантиметр…
        - Нет, - усмехнулся он. - Сегодня так быстро я не уйду...
        И принялся мягко пощипывать меня за шею, заставляя таять от нежных прикосновений тёплых, слегка влажных губ.
        - А может, сначала поговорим?.. - протянула, оставив бессмысленное сопротивление.
        Главное - не поддаться соблазну! А там пускай делает что хочет...
        - А почему бы и нет, - внезапно уступил партнёр. - Только давай без ваших дурацких сказок! Каждая вторая претендентка пытается примерить на себя роль Шехерезады… Слышать их уже не могу!
        Честно, у меня подобного даже в мыслях не было! Чай, не в книжке живём… Впрочем, конкретной темы для разговора я тоже ещё не сочинила. Не ожидала, что моё предложение примут…
        - И чего замолчала?.. - напомнил о себе мужчина. - Если передумала - так и скажи. Займёмся чем-нибудь более приятным…
        С этими словами он властно стиснул мою левую ягодицу - и я загорелась пуще прежнего…
        - А много девушек участвует в отборе?.. - спросила первое, пришедшее в голову.
        Что угодно - лишь бы не думать о требовательном зуде в промежности!
        - Традиционно - двенадцать, - с готовностью откликнулся собеседник, продолжая сосредоточенно мять мне попу. - По числу дней. Но в этот раз вас тринадцать. Из-за тебя.
        - Плохое число, - вырвалось у меня.
        Не то чтобы я была сильно суеверной, просто давно заметила - с чёртовой дюжиной мне лучше не сталкиваться.
        - Плохое?.. - удивлённо переспросил мужчина. - Почему?
        - Не знаю, - пожала плечами. - Считается невезучим.
        - Ну, это явно не про тебя! - фыркнул партнёр. - Из всех невест до сегодняшней ночи дотянули только двое - ты и ещё одна девушка, милая испаночка... Правда, если быть совсем уж откровенным, я не предполагал, что с тобой возникнут какие-то трудности. Потому и не уделял тебе особого внимания… Но теперь всё изменится. Поверь, ты обязательно сдашься...
        И мужчина вновь переключился на клитор, вынудив меня вцепиться в подушку зубами, лишь бы не застонать… Что доказывало - он был абсолютно прав. Я с трудом выдерживала несколько часов этой невозможной пытки удовольствием… Страшно представить, чем закончатся шесть! А то и целая ночь, если соперница сойдёт с дистанции раньше… Брр!
        - Ну что, поговорим о чём-нибудь ещё или перейдём к основному действу? - замерев за миг до моего оргазма, поинтересовался партнёр.
        - А как вас зовут?.. - выдохнула, кое-как переведя дух.
        Да, банально. Однако выбирать вопрос было, увы, некогда. Я так сильно хотела ощутить его пульсирующую плоть у себя между ног, что не могла тратить время на размышления.
        - Игдаэш, - переместив свободную руку с живота на грудь, сообщил мужчина. - Но ты можешь звать меня Игорем - у нас в ходу двойные имена. Считается, что ваш вариант приносит удачу... Кстати, после свадьбы ты станешь Ирнаиль. Хотя до этого вряд ли дойдёт, конечно...
        И столько уверенности было в его голосе, столько недоверия и презрения, что я испытала невероятный прилив сил.
        Рановато он списал меня со счетов!
        - Не дождётесь! - рванув на свободу, зло отрезала я.
        Такой ответ стал для собеседника сюрпризом. Заигравшись в непобедимого хищника, он слишком расслабился, замешкался - и не успел отреагировать. А я, выскользнув из его объятий, ловко спрыгнула на пол и обернулась… Однако на кровати уже никого не было.
        - Как пожелаешь, - эхом разнеслось по спальне. - Помучайся до завтра…
        Затем раздался щелчок пальцев - и я перенеслась в свою комнату, в прямом смысле истекая страстью.
        Суббота. Утро. Разговоры
        - Ирина! - примерно в половину десятого Аркадий выглянул в общий зал. - Зайдите-ка на минуту.
        После чего скрылся в кабинете так же неожиданно, как и появился, оставив нас с коллегами гадать, что ему понадобилось на этот раз. И если я могла не особо напрягаться - ведь причина всё равно выяснится в ближайшее время - то девочки развернулись на всю катушку…
        - Что, опять опоздала?.. - сочувственно вздохнула Настя, чей стол располагался ближе всего к моему.
        Собственно, с ней у меня были самые доверительные отношения.
        - Да нет вроде, - покосилась на матовую дверь. - Разве что на несколько секунд.
        И ситуация действительно обстояла именно так - я вошла в офис буквально за минуту до начала рабочего дня… По крайней мере, девяти на часах ещё не было.
        - Знаешь, Ирочка, - выглянув из-за шкафа, снисходительно заметила Светлана. - Тебе стоит подумать, чем ещё ты могла прогневить нашего уважаемого начальника. Может, не поняла каких-то требований. Или недостаточно хорошо выполнила какую-то просьбу…
        - Или наоборот, слишком хорошо! - громогласно парировала Наташа. - Вдруг ему так понравилось, что он жаждет повторения?..
        Увы, догадаться, что они имели в виду, было нетрудно… И, самое ужасное, я ничего не могла возразить! Во-первых, их предположения не очень далеко ушли от правды, а во-вторых, любая попытка оправдаться сделала бы только хуже…
        - Вряд ли, - тем временем отмахнулась Светлана. - Ты посмотри на неё. Видно же, что девочка ничего не умеет…
        - В тихом омуте черти водятся, - негромко вставила Катерина - третья в списке ведущих менеджеров.
        Вообще, она редко влезала в офисные разговоры, стараясь держаться отдельно от всех, и сейчас, наверное, больше имела в виду себя…
        - Ирина! - внезапно раздалось по громкой связи, заставив всех вздрогнуть. - Вы там застряли?
        И я, встрепенувшись, поспешила на зов Аркадия… А внизу живота медленно разгорался настоящий пожар, вызванный грязными намёками коллег.
        - Точно изнывает от желания! - со знанием дела прокомментировала Наташа. - Вон, даже выйти второй раз не смог.
        - Похоже на то, - задумчиво согласилась Светлана, проводив меня выразительным взглядом. - Ты уж там постарайся, не опозорь нас! - крикнула вслед.
        Но меня мало интересовали её наставления, причиной которых, вероятнее всего, была жгучая зависть. И без того хватало проблем.
        - В крайнем случае скажи, что Света с удовольствием тебя заменит! - добавила Наташа, невольно подтвердив мою теорию…
        Неудивительно, что в кабинет руководства я влетела красная как рак…
        - Вам никогда не говорили обращать меньше внимания на окружающих? - стоило мне закрыть дверь, презрительно осведомился Аркадий.
        А мне вдруг почудилось, что где-то на улице тихо мёрзнет его брат-близнец - уж больно по-разному он себя вёл. На работе - строго и неподкупно, а при личном общении - мягко и заботливо… Правда, потом до меня кое-что дошло - и все сомнения плавно отступили на второй план.
        - Вы всё слышали! - воскликнула в ужасе.
        Боже, какой позор…
        - Разумеется, - кивнул начальник. - Камеры в зале оборудованы микрофонами, и всё происходящее записывается. Включая разговоры.
        И я сделала себе мысленную пометку меньше трепаться на работе… Впрочем, последнее время мне было как-то не до болтовни.
        - Но вызвал я вас совсем не для этого, - несколько двусмысленно обронил Аркадий. - Присаживайтесь.
        Сглотнув, я подавила недостойные желания и осторожно примостилась на краешек пресловутого металлического стула.
        - Завтра вы отрабатываете прогул, - напомнил мужчина. - И никого, способного вас проконтролировать, здесь не будет.
        Кроме камер, естественно... Однако упоминать о них ещё раз Аркадий не стал.
        - Потому задание на воскресенье вы получите сейчас.
        - Задание?.. - удивлённо повторила я.
        - А вас что-то смущает? - вскинул брови руководитель.
        - Нет… - протянула. - Просто я думала, что день пройдёт как обычно…
        - А разве вы знаете, кто из наших партнёров работает в это время?
        Моё молчание было красноречивее любых слов.
        - Зато с понедельника об этом уже должны знать все! - не дождавшись ответа, заявил Аркадий. - И этим займётесь вы. Здесь. В этом кабинете.
        От подобных перспектив в промежности засвербело ещё сильнее. Я с трудом удерживала себя в руках, мысленно представляя, что сяду не в кресло прекрасного, сексуального блондина, а прямо на его колом стоящий член… И не завтра, я сию же минуту.
        Чёрт бы побрал эту Светлану!
        - Не беспокойтесь, компьютер я выключать не буду, - по-своему интерпретировал мой шок собеседник. - Зайдёте через мою учётную запись, объедините все базы, сделаете к ним общий доступ, затем проверите актуальность информации по каждому партнёру с использованием интернета, добавите часы работы и направление интересов. Образец на основе нескольких ваших клиентов я уже сделал. Работа ответственная, но, надеюсь, вы меня не подведёте.
        Честно говоря, его уверенности я не разделяла. Но пугал меня совсем не объём работ, а то, как может измениться мнение Аркадия после провала… Однако деваться было некуда.
        - Конечно! - улыбнулась, стиснув зубы. - Спасибо за доверие.
        И пулей выскочила из кабинета, сославшись на необходимость сделать несколько важных звонков.
        Главное теперь - не проспать!
        Суббота. Вечер. Кино
        - А что сегодня в планах? - выпорхнув из лифта, игриво поинтересовалась у спутника.
        Как ни странно, после долгого трудового дня и бессонной ночи я чувствовала себя до неприличия бодрой... И даже возбуждение не мешало, а придавало некую остроту ощущений.
        Похоже, организм наконец-то втянулся в новый ритм работы. Вон, даже переключиться на личное общение не составило никакого труда... Супер!
        - Знаешь, - взяв меня под руку, протянул Аркадий. - Я долго думал и решил сводить тебя в кино. Ты не против?
        Судя по всему, настроение у него тоже было преотличным.
        - Нет, - улыбнулась. - Сто лет в кино не ходила!
        - Почему-то я не удивлён... - усмехнулся мужчина. - Ты не из тех, кто любит развлечения просто ради развлечений.
        И был совершенно прав.
        Какой смысл в пустой забаве?
        - А на что мы пойдём? - спросила следом.
        - Тебе выбирать, - пожал плечами Аркадий. - Билеты я ещё не покупал.
        Вероятно, из-за моей привычки задерживаться...
        - Давай на что-нибудь приключенческое, - предложила, отбросив посторонние мысли.
        Нечего портить чудесный вечер.
        - Приключенческое? Кажется, я видел в афише что-то подходящее… Боевик вроде. Сойдёт?
        - Да, отлично!
        Лишь бы не драма с эротикой. Этого я бы точно не пережила. Не с ночными посиделками.
        - Тогда закажу билеты на ближайший сеанс, - удовлетворённо кивнул собеседник.
        После чего уткнулся в телефон - и пропал на добрые полчаса.
        Честно сказать, я даже немного растерялась - ну не вязалось подобное поведение с благородным образом Аркадия, и всё! И если первые десять минут прошли ещё относительно спокойно, то весь дальнейший путь я не находила места от волнения... Сначала в голову лезли всякие недостойные подозрения вроде нежелания спутника общаться или отсутствия общих тем для разговоров. Затем чувства перешли в наступление и стали убеждать меня, что всё нормально, достаточно лишь тоже достать свой телефон - и мы будем отлично смотреться вместе. А после у совести вдруг возникла идея оставить начальника в одиночестве - и смотаться, убив таким образом сразу двух зайцев... Вот только воспользоваться ей я не успела.
        - Прости, что так долго, - почти у самого кинотеатра очнулся Аркадий. - По работе написали.
        Такой повод покинуть спутницу показался мне довольно веским - и я временно передумала разрывать отношения.
        Успеется.
        - По какой работе? Нашей? - уточнила вместо этого.
        Чтобы при необходимости оказать спутнику моральную поддержку.
        Не всё же ему обо мне заботиться, верно?
        - Нет, другой, - отмахнулся мужчина. - Забудь.
        И меня благополучно отпустило.
        По вполне понятным и приземлённым причинам мне не хотелось лишаться нового руководителя так скоро.
        Пока я приходила в себя, Аркадий избавился от одежды, помог раздеться мне - и мы направились в сторону зрительского зала, у дверей которого уже собралась огромная толпа…
        - Не пускают ещё, что ли?.. - остановившись неподалёку, прокомментировал происходящее Аркадий.
        - Наверное, зал не успели убрать… - протянула я. - А когда сеанс?
        - Через пять минут.
        Плюс реклама… В общем, торопиться нам было некуда.
        - Кстати, можем взять что-нибудь пожевать, - явно прокрутив в голове то же самое, сказал мужчина. - Ты как?
        - Не откажусь, - согласилась, вспомнив о пропущенном обеде.
        Столько дел навалилось… Как-то не до еды было.
        Приняв информацию к сведению, Аркадий взял большой, просто гигантский стакан цветного попкорна, предусмотрительно дополнив его неизменной газировкой - и мы наконец-то проникли в зал. Забронированные места оказались не самыми удобными с точки зрения пришедших заранее - прямо в середине одного из последних рядов - зато очень удобными с точки зрения комфорта, как духовного, так и физического. Мягкая обивка, широкие сиденья, свободные подлокотники… Сказка! Для полного счастья не хватало лишь откидывающейся в горизонтальное положение спинки - однако придираться я не собиралась.
        За подобной роскошью ходят в специальные кинотеатры… Или устраивают их дома.
        Стоило нам усесться, как свет в зале погас, а на экране замелькали рекламные трейлеры, приглашающие посмотреть то или иное кино. Не скажу, что мне было это очень интересно, но я всё равно с удовольствием смотрела на чередующиеся кадры, попутно жуя сладкую воздушную кукурузу. Тело наслаждалось долгожданным покоем, в голове царила абсолютная пустота, а посторонний шум ничуть не мешал радоваться жизнью… До определённого момента.
        - Ира, - выдернул меня из забытья Аркадий. - Нам пора.
        Его раздражённый тон не предвещал ничего хорошего, и я, оглядевшись, с ужасом осознала - фильм кончился! Из зала уже выходили последние зрители, бодро обсуждая увиденную картину - а я не могла рассказать сюжет даже приблизительно, умудрившись заснуть ещё до первой сцены!
        Большего позора и представить было нельзя.
        - Идём, работники ждут только нас, - по-прежнему хмуро повторил мой спутник. - Иначе следующий сеанс тоже начнётся с задержкой.
        - Да, конечно, - тут же встрепенулась я.
        Вскочила на ноги, огляделась - и почувствовала, как щёки наливаются кровью. Потому что всё вокруг, включая меня, было обсыпано попкорном, словно конфетти… Нашим попкорном, который я держала в руке перед началом показа!
        Хорошо, хоть газировкой не облилась… Впрочем, её роль отлично сыграла слюна, намочившая мне всю блузку. Неудивительно, что Аркадий был недоволен! Я бы на его месте тоже не обрадовалась такому свиданию…
        - Прости… - промямлила, понуро опустив голову.
        - Ничего страшного, - холодно откликнулся мужчина, накинув мне на плечи пальто. - Я сам виноват. Знал, что ты не высыпаешься - и всё равно потащил тебя в кино… Но ничего. Так как завтра мне будет необходимо уехать по делам, я не смогу помешать тебе лечь пораньше. Надеюсь, ты не упустишь свой шанс поспать.
        С этими словами он легонько поцеловал меня в щёку - и испарился… А я представила, что попаду в распоряжение соблазнителя параллельного мира на несколько лишних часов - и между ног разгорелся адский пожар, привыкнуть к которому не стоило и мечтать…
        Нет уж. Так просто я не сдамся!
        Суббота. Ночь. Расплата
        Отдохнув в кинотеатре, я пришла домой с твёрдым намерением не ложиться - последнее время у меня всё равно не получалось выспаться… Вместо этого я приготовила лёгкий ужин, чуточку прибралась, скачала тот самый боевик, заботливо слитый «пиратами» в интернет, а затем уютно устроилась на диване с ноутбуком, рассчитывая нагнать упущенное… Правда, к тому моменту мне уже снова захотелось спать, но отсрочить неизбежные ночные пытки хотелось всё-таки сильнее. Ради победы я даже переодеваться не стала - чтобы уж точно продержаться до последнего… Как оказалось - напрасно.
        - Что это у тебя?.. - внезапно поинтересовались из-за плеча.
        Вздрогнув, я испуганно огляделась - однако ни постороннего присутствия, ни чёрной комнаты не обнаружила. Что, с одной стороны, позволяло списать всё произошедшее на недосып, связанный с постоянным нервным напряжением... А с другой - напомнило о существовании в параллельном мире некой магии, возможности которой были мне, увы, неизвестны.
        - Фильм, - взяв себя в руки, как можно нейтральнее произнесла я. - Не хотите присоединиться?
        Словно всё так и было запланировано.
        - Благодарю за предложение, - усмехнулись с потолка. - Но как-нибудь в другой раз. Сегодня у нас есть дела поважнее.
        Не могла возразить - в конце концов, для него соблазнение невинных девушек было просто работой… А так как время уже близилось к утру, я не стала противиться неизбежному и послушно закрыла ноутбук, переставив его на пол.
        - Да, конечно, простите, - откликнулась в мнимом смирении. - Засиделась. Минуту, я расстелю постель...
        - Не стоит себя утруждать, - прервал меня голос из ниоткуда. - Мы можем продолжить и здесь.
        С этими словами мою талию крепко обвила мужская рука - и я осознала, как сильно недооценила магические способности своего ночного мучителя… Потому что мысль о его переносе сюда даже не пришла мне в голову.
        - А переодеться?.. - спросила, боясь шевельнуться.
        Мало ли. Вдруг всё ещё обойдётся...
        - Нет! - жёстко отрезал мужчина.
        После чего безжалостно разорвал блузку в клочья, попутно прихватив и лифчик... Мой любимый лифчик, самый удобный из всех, что у меня были!
        Честно, я даже всхлипнула, едва грудь вывалилась наружу… Однако на этом мучитель не остановился, переключившись на нижнюю часть моего наряда - и горечь утраты отступила на второй план.
        - Пожалуйста, не надо!.. - сорвалось с языка.
        Не то чтобы мне было очень жалко юбку. Скорее, наоборот - я бы сама с удовольствием отнесла её на помойку… Но меня всегда останавливало понимание последствий несоблюдения дресс-кода. А другой офисной одежды в моём гардеробе, к сожалению, не хранилось...
        - На пощаду можешь даже не надеяться, - притормозив, сообщил мужчина. - И пускай это станет тебе уроком - на наши встречи опаздывать нельзя.
        Сказал - и вернулся к прерванному занятию.
        - Но я же не знала, во сколько они начинаются! - воскликнула, почувствовав, как плотная ткань поддаётся его усилиям.
        Времени на убеждение почти не осталось…
        - Это не имеет значения, - припечатал собеседник. - Ведь сегодня ты пыталась меня обмануть.
        И, не позволив мне открыть рот, с такой силой рванул юбку на себя, что она тотчас пала в неравной борьбе... А меня охватило отчаяние.
        Если до понедельника я не куплю замену, Аркадий непременно сделает мне выговор, что значительно уменьшит мои шансы заполучить трон… А я всерьёз рассчитывала на успех.
        - Запомни, - уверенным жестом запустив руку мне в трусики, шепнул партнёр. - С полуночи начинается моё время. И я достану тебя везде, где бы ты ни находилась. Найду даже в толпе, раздену, повалю наземь и буду ласкать до тех пор, пока ты не станешь молить о настоящем, полноценном сексе… И остановить меня ты не сможешь.
        От подобных перспектив у меня аж дыхание перехватило! Хотя раньше я как-то не замечала за собой любви к принуждению... Но чуткие пальцы на клиторе не оставляли сомнений - процесс будет незабываемо чудесен. А уж про финал и говорить нечего...
        - До полуночи ты можешь творить что угодно - я не собираюсь вмешиваться, - положив свободную ладонь на мою грудь, продолжал вещать мужчина. - Но после ты принадлежишь мне и только мне! Понятно?
        - А если вы задержитесь? - уточнила, пытаясь не потерять связи с действительностью. - Как сегодня?
        - Не задержусь, - хмыкнул собеседник. - Сегодня меня отвлекла испанка, но отныне нам никто не помешает.
        Из чего я сделала вывод, что моя последняя соперница благополучно сошла с дистанции...
        Это было плохо. Очень, крайне, просто чудовищно плохо! Настолько, что у меня даже возбуждение спало... Ненадолго, всего на долю секунды - однако этого оказалось достаточно, чтобы придумать новый план собственного спасения.
        Суббота. Ночь. Бог
        - Скажите, а почему вы всё время прячетесь у меня за спиной? - осведомилась, упрямо игнорируя старания собеседника. - Почему никогда не показываетесь мне на глаза?
        - А разве неизвестность тебя не возбуждает?.. - избавив меня от трусиков, с усмешкой парировал партнёр.
        - Нет! - гордо вскинула голову.
        Хотя прекрасно понимала, что это ложь. Воображение у меня всегда работало отлично. А так как в словах собеседника нередко проскальзывали знакомые интонации Аркадия, зачастую именно он представлялся мне в роли мучителя... Да и голоса у них были очень похожи.
        - Значит, ты хочешь меня увидеть? - между тем хитро уточнил мужчина. - Полагаешь, я страшный - и потому скрываюсь? Считаешь, что моя внешность поможет тебе бороться?
        Соглашаться было как-то невежливо, но, в принципе, именно об этом я и думала. Рассчитывала, что его типаж мне не подойдёт… Или, по крайней мере, поспособствует снижению дневного возбуждения за счёт разрыва ассоциативной связи между мужчинами из разных миров.
        - Так вот что я тебе скажу, - не получив ответа, партнёр настолько близко склонился к моему лицу, что его щетина слегка оцарапала мне кожу, - Ты ошибалась. Я не показываюсь только потому, что иначе игра станет совсем скучной… Но ты права. Пришла пора ходить с козырей.
        На этом мужчина стремительно развернул меня к себе - и я потеряла дар речи… Потому что он был прекраснее статуй древнегреческих богов. Тёмные карие глаза, высокий лоб, густые брови, узкая челюсть, острый нос, ямочки на щеках, лёгкая усмешка на тонких губах… И всё - в обрамлении длинных чёрных волос, небрежно заправленных за небольшие симметричные уши. Более аккуратной внешности я не видела никогда в жизни! Он словно сошёл с картины... А тело!.. Бронзовая от загара кожа, широкие мускулистые плечи, узкая талия и мышцы, мышцы, мышцы... Мышцы - и мощный член, направленный точно на меня.
        - Ну как?.. - отстранившись, улыбнулся Игдаэш. - Нравлюсь?
        А я не могла выдавить ни звука… Лишь сердце так и норовило выскочить из груди.
        - Тогда, пожалуй, продолжим... - правильно перевёл мою реакцию мужчина.
        И, подступив вплотную, принялся покрывать меня поцелуями, без зазрения совести упёршись своим достоинством точно в мой лобок...
        - А как же вы?.. - сглотнув, вяло поинтересовалась я.
        Потому что на физическое сопротивление не было ни сил, ни желания.
        - Что - я? - прервавшись, партнёр вопросительно вскинул брови, заставив меня смутиться.
        - Ну… - потупилась. - Вы же уже получили сегодня удовольствие…
        - Тоже мне, нашла о чём беспокоиться! - рассмеялся собеседник, чем ещё сильнее вогнал меня в краску. - Скажу по секрету - одного раза мне всегда недостаточно. Я люблю кончать три, а лучше четыре раза подряд… Но даже после этого у меня хватит умения довести до оргазма пару-тройку девушек. И ещё несколько - в перерывах... Помнится, однажды я разобрался сразу с шестью избранницами за ночь! О чём, правда, потом сильно сожалел - уж очень быстро сдулись остальные... Однако это к делу не относится. С тех пор я стал значительно умнее и теперь стараюсь делать всё постепенно…
        Он говорил таким тоном, словно все эти дни я продолжалась лишь благодаря его прихоти! Словно во всём этом не было ни капли моей заслуги... И в душе поселилась смертельная обида.
        - Кстати, о беременности можешь не беспокоиться, - неожиданно сменил тему мужчина. - Я не позволю моему семени попасть в твоё чрево…
        - А кто сказал, что я вообще позволю вам в меня войти?! - встрепенулась.
        Ишь, главный нашёлся!
        - Ты, - глядя мне прямо в глаза, обронил партнёр.
        Затем опустил голову чуть ниже, обхватил зубами один из моих сосков - и мягко оттянул его в сторону, почти сразу отпустив на свободу… А меня накрыло невообразимо сладкой волной всепоглощающей страсти. Впрочем, сдаваться я всё равно не собиралась.
        - Ты же хочешь меня, - коснувшись пальцами набухших половых губ, заявил мужчина. - Я вижу это. Чую. Чувствую…
        - Одно другому не мешает, - возразила, на всякий случай до предела сжав мышцы промежности. - Я много чего хочу. Но хотеть - вовсе не значит делать.
        - Хорошие слова, - одобрительно кивнул собеседник. - Слова, достойные будущей королевы… Но, увы, это всего лишь слова.
        - А желание - всего лишь физиология.
        - Тоже верно… И завтра мы непременно узнаем, кто имеет над тобой большую власть - тело или разум.
        Здесь Игдаэш издевательски поклонился, звонко щёлкнул пальцами - и растворился в воздухе, прихватив с собой мою испорченную одежду... А я обречённо рухнула на ковёр.
        Казалось бы - победа. Маленькая, но уверенная… Вот только никакого облегчения она мне не принесла.
        Воскресенье. Утро. Охрана
        Утро началось до банального глупо... Нет, я не опоздала, хотя поспать удалось меньше часа. Меня просто не пустили в бизнес-центр! И если охране я ещё могла как-то объяснить необходимость работы в законный выходной, то закрытым стеклянным дверям было плевать на мои оправдания... Как и руководству. А на домофон почему-то никто не отвечал.
        Провозившись с упрямым аппаратом около пяти минут, я забила на приличия и направилась вокруг здания - не столько в поисках запасного выхода, сколько желая хоть немного согреться. Мороз-то на улице стоял нехилый… По дороге мне встретились три двери, на одной из которых висел очередной безмолвный звонок, а на двух других - сканер пропусков… Однако мой там, естественно, не читался. Пришлось вернуться в исходную точку ни с чем... Впрочем, не совсем. Я очень надеялась, что охрана заинтересуется подозрительной личностью, шастающей под камерами - и выйдет меня встречать... Но, увы, все надежды оказались напрасны - у дверей по-прежнему было пусто. А мне уже позарез требовалось попасть внутрь - иначе Аркадий наверняка сочтёт это очередным опозданием, за который последует закономерный выговор...
        Воспоминания о блондине заставили меня сникнуть. Обманывать его доверие было особенно горько... И потому я решительно достала телефон, набрав недавно определившийся номер.
        Не разберусь, так хоть в известность начальство поставлю. Тоже дело.
        - Ирина?.. - донеслось сквозь шипение и треск.
        Судя по голосу, мужчина был не очень доволен моим звонком - то ли не проснулся ещё, то ли просто отвлёкся от какого-то занятия, неважно. Я в любом случае не собиралась его задерживать. Только обрисовать происходящее. Вкратце.
        - Аркадий Валерьевич, - обратилась, показывая, что звоню не сердечному другу, а своему непосредственному руководителю. - Боюсь, я сегодня опоздаю - не могу попасть в офис. Бизнес-центр закрыт и...
        - Это ваши трудности, которые не имеют ко мне никакого отношения! - недослушав, отрезал собеседник. - Я хочу, чтобы к завтрашнему утру база данных компании была обновлена. Как и когда вы это сделаете, мне безразлично.
        К столь жёсткой отповеди я оказалась не готова.
        - Но охрана не отзывается... - промямлила в шоке.
        - Не мои проблемы, - повторил Аркадий. - Я уже пошёл вам навстречу, позволив отработать прогул. Более того - дал простейшее задание... И если вы неспособны с ним справиться, в этой фирме вам делать нечего. Всего доброго.
        Сказал - и тотчас отключился, оставив меня растерянно хлопать ресницами.
        Нет, я, конечно, не рассчитывала, что он сорвётся с места и примчится ко мне по первому же зову - чёткое разграничение работы и личной жизни не подразумевало ничего подобного... Но такая реакция стала для меня полнейшей неожиданностью! Я думала, Аркадий, как и полагается хорошему руководителю, спокойно меня выслушает, а затем либо разрулит ситуацию дистанционно, либо подскажет, что с ней делать... А вместо этого он засыпал меня угрозами и разъединился! Неправильно это как-то. Обидно... Однако выбора не было.
        Вздохнув, я убрала телефон и оценивающе покосилась на ближайшее окно, за которым висели стандартные типовые жалюзи. По логике, оно выходило в холл... Вот только кричать в него было абсолютно бесполезно - ведь пост охраны находился на другом конце зала. Зато достучаться до них через одинарное стекло показалось мне более перспективным, чем колотить ногами в дверь, отделяющую предбанник от остального помещения - и я неохотно потянулась наверх, с трудом сложив замёрзшие пальцы в кулак...
        - Эй! - внезапно послышалось позади. - Ты чего творишь?! А ну пошла отсюда!
        Торопливо отпрянув от стены, я резко обернулась на голос - и обнаружила, что на меня, недвусмысленно размахивая руками, гигантскими прыжками несётся какой-то мужчина в чёрной одежде ЧОПовца...
        - Здравствуйте, - стараясь не показать страха, я криво улыбнулась. - А вы здесь работаете?
        - А тебе какое дело? - замерев в полуметре от меня, не очень дружелюбно осведомился мужчина. - Проваливай, покуда цела. Иначе полицию вызову.
        И я запоздало сообразила, как подозрительно выглядела несколько секунд назад - практически повиснув на оконной решётке...
        - Погодите! - воскликнула, принявшись судорожно обшаривать собственные карманы. - Я не замышляла ничего дурного, честное слово! Мне лишь нужно было как можно скорее попасть внутрь...
        - Зачем? - напряжённо наблюдая за моими поисками, уточнил собеседник.
        - На работу! Вот пропуск.
        Вовремя я его нащупала. Ещё чуть-чуть, и терпению охранника непременно пришёл бы конец. А вместе с ним - и мне...
        - А... - тщательно изучив пластиковую карточку с фотографией, протянул охранник. - Так бы сразу и сказали. А то у нас тут система безопасности сбойнула - ни камеры, ни сигнализация, ни ключи допуска не работают. Ну я и подумал, что кто-то воспользоваться решил... Извините, если напугал.
        Значит, вот, оказывается, в чём дело было... Знала бы - не нервничала.
        - Ничего страшного! - расслабившись, облегчённо выдохнула я. - Лучше перебдеть, чем недобдеть... Хорошо, что всё разрешилось благополучно.
        - Это верно! - кивнул мужчина. - Кстати, а чего вы в домофон-то не позвонили? Тогда бы и ждать не пришлось.
        - Я звонила, никто не ответил. Наверное, он тоже сломался...
        - Нет, - тотчас насторожился охранник. - Он к системе безопасности не относится... А вы когда звонили? Недавно? Может, я как раз на обход собирался...
        - Давно, примерно полчаса назад.
        - Полчаса?.. - переспросил мужчина. - Так это ж я на другом обходе был, предыдущем! Вам просто немного не повезло. Позвони вы ещё раз - застали бы меня на месте...
        И я с прискорбием резюмировала, что вынужденная бессонница не прошла даром - ведь мысль вернуться к домофону меня даже не посетила... Однако в тот миг это уже не имело значения. Главное, чтобы ночные приключения не сказались на моей работоспособности...
        Провала Аркадий мне точно не простит.
        Воскресенье. Вечер. Сделка
        Задание Аркадия и правда оказалось очень простым. Более того - оно было настолько рутинным и монотонным, что практически не помогало мне бороться со сном! Нет, сначала, когда я ещё только примерялась к работе и чужому компьютеру, спать как-то не хотелось, зато потом, когда действия перешли в режим автоматических, стало ясно - без подручных средств не обойтись... Однако ни кофе, ни крепкий зелёный чай, ни смена удобного кресла руководителя на колченогий металлический стул ничуть не улучшили моё состояние. Даже горькая, побелевшая от времени шоколадка, найденная мной в одном из многочисленных ящиков чайной комнаты - и та не спасла! Меня по-прежнему безумно клонило в сон... И как я ни старалась себя развлечь, как ни извращалась, меняя порядок работы с таблицей, в конце концов всё равно отрубилась, не дотянув до финиша какие-то жалкие несколько строчек.
        - А кто это тут спит на рабочем месте?.. - ехидно вопросили рядом.
        Очнувшись, я с трудом оторвала от стола тяжёлую чугунную голову - и застонала, обнаружив себя в пресловутой чёрной комнате.
        - Что, шея затекла?.. - тут же встрепенулся Игдаэш.
        И на плечи легли тёплые руки, принявшись заботливо разминать действительно окаменевшие мышцы... Хотя возмущалась я совершенно по другому поводу.
        - Не надо... - протянула, почувствовав, как бёдра медленно обволакивает приятный жар.
        Нет, всё-таки лаской подкупить меня оказалось проще, чем силой…
        - А нечего было спать где попало! - мягко, но непреклонно возразил партнёр, не прекращая воздействия на мою многострадальную спину.
        Может же быть нежным, когда захочет.
        - Но я же не специально! - парировала, даже не пытаясь вырваться из цепких пальцев. - Вы же совершенно не даёте мне выспаться!
        - И не дам, - отрезал мужчина. - Цель отбора - проверить стойкость будущей принцессы. Её работоспособность в стрессовых обстоятельствах. Хорошая королева обязана всегда держать лицо и трезво мыслить в любой ситуации. Ведь зачастую от её поведения зависит будущее всего королевства...
        Ответ Игдаэша сильно меня удивил.
        - А разве мужчины и женщины у вас правят наравне?
        Лично мне всё представлялось несколько иначе...
        - Конечно. Одному со всем не справиться, а доверять советникам слишком опасно. Король имеет право полагаться лишь на семью - близких родственников, напрямую заинтересованных в сохранении текущей власти и нынешнего порядка.
        - И чем же занимается королева?.. - неподдельно заинтересовалась я.
        В конце концов, это - моё возможное будущее. Грех не воспользоваться шансом разузнать о нём побольше.
        - Связями с общественностью, - с готовностью откликнулся Игдаэш. - Воспитанием детей. Порядком во дворце... Кстати, сейчас там полная разруха. Последняя королева умерла пять лет назад, и до этого она практически не уделяла времени дому. Предпочитала общаться с народом и внедрять новые идеи в массы...
        Честно говоря, меня тоже не очень прельщала перспектива уборки во дворце. И если справиться с пылью ещё не представляло проблемы, особенно чужими руками, то разобраться в змеиных хитросплетениях придворных нахлебников было мне явно не по зубам... Налаживать отношения с подданными как-то попроще будет. И гораздо интереснее... Но особо я не расстроилась. Раз прошлая королева успешно отлынивала от домашних обязанностей, значит, и мне удастся на кого-то переложить это грязное дело.
        - Но тебе вряд ли светит попасть во дворец, - вернул меня на землю партнёр.
        После чего без особых усилий закинул моё бренное тело на стол, продолжив массаж несколько ниже. Значительно ниже... Почти у самых ягодиц. При этом он действовал так ловко и уверенно, что я в прямом смысле начала растекаться по гладкой деревянной поверхности, наслаждаясь каждым мгновением... До тех пор, пока Игдаэш не вознамерился в своём излюбленном стиле избавить меня от блузки.
        - Нет! - воскликнула, тотчас рванув прочь.
        Точнее, попытавшись.
        - Мы договаривались - никакой одежды, - зажав в кулаке трещащую по швам ткань, напомнил мужчина. - Я своё слово держу.
        И ткнул меня в бок своим до предела разгорячённым достоинством.
        - Но мне же будет не в чём ходить! - заявила, не поддавшись на провокацию. - Совсем не в чём... А я на работе!
        После всех этих ночей голым членом меня было уже не испугать... В отличие от перспективы увольнения за непристойное поведение. Одна только реакция Аркадия вызывала желание бороться до последнего!
        - Знаю, что не в чём, - жарко усмехнулся партнёр, давая понять - жалостью его не проймёшь.
        А значит, для успеха операции требовалось срочно сменить тактику.
        - То есть вы готовы опозорить свою будущую королеву? - осведомилась с вызовом.
        Если Игдаэш хочет войну - он её получит. Здесь я не уступлю ему ни пяди.
        - Как я уже говорил - ты ей не станешь, - с придыханием сообщил мужчина. - Ни королевой, ни принцессой. Никем и никогда. Особенно - если заявишься обнажённой на работу.
        Собственно, именно потому я всеми силами и старалась этого избежать.
        - Но так нечестно!.. - протянула обиженно.
        - Напротив - честнее некуда. Если ты забыла, моя цель и заключается в создании максимально стрессовых условий для твоей проверки. А твоя задача - неизменно выбираться из них с честью. Справишься - получишь трон. Нет - значит, нет... Так что советую тебе расслабиться. Последняя ночь, как-никак... Последняя возможность получить удовольствие.
        С этими словами Игдаэш вновь переключился на блузку... Однако ткань оказалась крепче, чем он предполагал. И, подобно мне, не собиралась сдаваться без боя.
        - А если я всё-таки выиграю? - спросила, стараясь минимизировать сопротивление. - Вы понимаете, что произойдёт тогда?
        - Угрожаешь?.. - прекратив домогательства, мужчина развернул меня к себе лицом и хитро прищурился. - Хорошо. Мне нравится твоя настойчивость. Убедила. Давай заключим сделку. Я сохраняю тебе одежду - и творю с тобой что угодно до самого утра. Либо раздеваю - и на этом мы сегодня заканчиваем... У тебя три минуты. Выбирай.
        И комнату накрыло оглушающим тиканьем... Хотя, по-моему, выбирать тут было просто не из чего.
        Как бы мне ни хотелось отсрочить пытку возбуждением, рисковать работой я не имела права, а купить что-нибудь до утра не представлялось возможным... К тому же сама мысль шляться по магазинам в пальто на голое тело отбивала всякое желание выпендриваться. Уж лучше продержаться лишнюю ночь...
        Сломает - значит, так тому и быть, останусь с Аркадием. А нет - значит, у меня появится полное право занять трон... Вот только с блондином тогда придётся всё-таки порвать.
        Воскресенье. Ночь. Музыка
        Повторно взвесив все за и против, я выждала около минуты и придирчиво уточнила:
        - А в ваше «что угодно» входит лишение девственности без моего согласия?
        - Нет, - мотнул головой Игдаэш. - Это будет не по правилам.
        - Отлично! Тогда я остаюсь.
        Если и соблазнит, то хоть выясню пределы своих возможностей... Мало ли как сложится жизнь. Пригодится.
        - Правильное решение! - улыбнувшись, мужчина обнажил идеально ровные зубы, сверкающие белизной на фоне смуглой кожи. - Ты поступила, как истинная правительница. Не стала увиливать, а предпочла сохранить достоинство. Молодец.
        А мне вдруг стало стыдно... Ведь никакое достоинство в моих расчётах и близко не лежало.
        - Раздевайся, - тем временем приказал Игдаэш. - Только медленно... Нам торопиться некуда.
        И тиканье часов сменилось на какую-то ритмичную мелодию, окончательно вогнав меня в ступор.
        - Вы предлагаете мне танцевать стриптиз?.. - протянула, не скрывая своего удивления.
        - Именно так, - усевшись на стул, кивнул мужчина. - И волосы распусти - не на работе.
        А сам закинул ногу на ногу, выставив на обозрение свои мощные причиндалы.
        - Но я не умею! - воскликнула, не в силах отвести взгляд от его налитого кровью члена. Огромного и пульсирующего...
        - Это неважно. Полагаю, мне понравится.
        Судя по всему, ему уже нравилось... По крайней мере, в том смысле, который имелся в виду.
        - Я стесняюсь, - внезапно сорвалось с языка.
        Правда, резинку всё-таки сняла, повесив на запястье - пусть видит, что я действительно готова к компромиссам. Мне не жалко.
        - Надеюсь, не меня? - усмехнулся Игдаэш. - Поверь, ничего нового я там не увижу, а посторонние за нашими играми не наблюдают.
        Что несказанно радовало - не хотелось бы стать героиней какого-нибудь шоу отбора невест... Вот только деваться всё равно было некуда.
        Вздохнув, я неохотно поднялась на ноги, возвысившись над зрителем на добрый метр... И замерла, не зная, что делать.
        - Советую начать с туфель - уродливее обуви я ещё не встречал, - подсказал снизу мужчина, возмутив меня до глубины души.
        - Между прочим, они почти новые! - парировала с гордостью. - Из натуральной замши!
        На прошлой неделе купила - когда старая пара совсем развалилась... Ползарплаты отдала.
        - И что с того? - хмыкнул Игдаэш. - Мне в любом случае не нравится, как ты одеваешься. Обнажённой тебе гораздо лучше... К тому же принцесса должна обладать вкусом, а у тебя его нет.
        Тут он был прав - одежде я редко придавала серьёзное значение - и потому спорить не имело смысла.
        Ничего. В параллельном мире так или иначе другая мода. Да и следить за ней - не моя забота.
        - И учти - мы заключили сделку, - напомнил Игдаэш. - Если будешь плохо выполнять свои обязательства - проиграешь.
        - Сразу?.. - испуганно вскинула голову.
        Ещё не хватало потерять всё достигнутое по прихоти взбалмошного партнёра!
        - Нет, конечно, - успокоил меня мужчина. - Зачем же так радикально? Сначала я просто избавлю тебя от необходимости раздеваться, затем мы немного развлечёмся - и ты вернёшься в офис. Если повезёт, управимся до прихода первых коллег... В противном случае тебе будет что вспомнить в старости.
        От подобных перспектив сердце окутал липкий страх - однако показывать его я не собиралась... Как и нарушать условия договора. Моей основной задачей являлось максимально отсрочить момент физического взаимодействия - и лучшего способа для растягивания времени, чем стриптиз, было не придумать.
        - Ну что? - вновь подал голос Игдаэш. - Я выключаю музыку?
        - Нет!
        - Тогда приступай, - махнул рукой мужчина, попутно увеличив громкость.
        Иронично поклонившись, я неловко изогнулась, подцепила за каблук одну из туфель, выпрямилась и, отставив руку далеко в сторону, демонстративно уронила обувку на пол. Затем несколько раз крутанулась вокруг себя, присела снова, уже спиной, стянула другую - и, пошатнувшись, кинула её через плечо...
        - Неплохо для непрофессионала, - стоило мне обернуться, прокомментировал Игдаэш. - Только одежду не выбрасывай так бездарно, ладно?
        Воскресенье. Ночь. Стриптиз
        Посыл был предельно ясен - и блузку, после нескольких минут не самого эротического, но вполне достойного и плавного танца, я швырнула точно в зрителя. Улыбнувшись, мужчина поймал небрежно скомканную тряпку, встряхнул её и прижал к носу, с шумом втянув воздух... А у меня аж ноги свело от возбуждения - так много обещали его глаза, страстно смотрящие поверх белой ткани. И всё же я не позволила инстинктам взять верх, переключившись на потёртые джинсы. Лёгкое движение руки - и они вслед за молнией стремительно поползли вниз, не в силах удержаться на талии без застёжки... А Игдаэш тотчас отложил блузку, с интересом подавшись вперёд. Но вместо того, чтобы быстро отправить брюки по тому же адресу, я подхватила их у самой столешницы, стыдливо натянула обратно и уселась спиной к зрителю, не торопясь выставлять напоказ то, о чём он откровенно и не стесняясь мечтал... И неважно, что всё было чинно прикрыто. Время для взрослых игр ещё не пришло... Впрочем, это совершенно не мешало мне извращаться на пределе физических возможностей.
        Вспомнив школьные годы и ненавистные занятия физкультурой, я спустила штанины до щиколоток, встала в «берёзку», запрокинула ноги далеко за голову и практически надела джинсы на шею партнёра, чудом не сверзившись на пол. Судя по восхищённому взгляду, такого Игдаэш не ожидал... Хотя поймать меня всё равно приготовился. Благо, не понадобилось.
        Затем последовали несколько недошпагатов в том же перевёрнутом положении - два продольных и один поперечный, чуть не порвавший мне сухожилия - и кувырок вперёд, от которого у меня моментально заныл позвоночник.
        Нет, всё-таки творить подобное без разогрева мышц было чревато... Жаль, времени на подготовку мне никто не предоставил.
        Кое-как придя в себя, я встала на четвереньки, до хруста выгнула спину - не столько изображая кошачью грацию, сколько пытаясь вправить кости на место - и элегантно (с моей точки зрения) поползла обратно к зрителю.
        Как ни странно, с каждой минутой этого импровизированного танца мной всё сильнее овладевал азарт. И вот я уже не просто тянула время, а придумывала какие-то необычные элементы, стремясь свести Игдаэша с ума, чтобы он понял каково это - мучиться, не имея возможности получить удовольствие. Чтобы он страдал и молил о пощаде… И плевать, что ему не было необходимости сдерживаться. В тот миг это как-то отошло на второй план.
        Добравшись до края стола, я игриво погрозила мужчине языком и неуклюже плюхнулась на пятую точку, широко раздвинув ноги… Реакцию Игдаэша надо было видеть! Зрачки расширились до невозможности, рот приоткрылся, а член резко подскочил вверх… Хотя, казалось, дальше уже просто некуда.
        Опьянённая произведённым эффектом, я для устойчивости согнула ноги в коленях и потянулась к застёжке бюстгальтера. Щелчок - и чашечки повисли на тонких бретельках, наполовину обнажив груди. Мягкое касание промежности, рука проходит мимо пупка, по белой линии живота, через солнечное сплетение - и останавливается, зажав меж пальцев шёлковый кружевной бантик… А в следующую секунду мужчина сорвался с места, не забыв отправить жалобно зазвеневший металлический стул в дальний угол комнаты, и повалил меня на стол, без зазрения совести впившись губами в торчком стоящий сосок.
        Похоже, я настолько увлеклась игрой, что забыла о возможных опасностях - и они не заставили себя ждать.
        Стянув с меня лифчик, Игдаэш схватился за колготки, без раздумий превратил их в лоскуты и недвусмысленно потянулся к трусикам… А я наконец-то обрела дар речи, почувствовав, как его достоинство крепко упёрлось в промежность, грозя ворваться внутрь сразу, как с пути исчезнет последняя преграда...
        - Что вы делаете! - вскричала, пытаясь сдвинуться хоть на миллиметр. - Мы же договаривались!
        Но куда там! Я ни то что шевельнуться, я даже вдохнуть толком не могла…
        - Прости, - когда мной уже завладело отчаяние, вдруг отстранился партнёр. - Не удержался. Ты так притягательно выглядела… Обещаю, я непременно возмещу все расходы.
        - Сегодня?
        - Натурой, - подтвердил Игдаэш. И, не успела я возмутиться, добавил: - А в качестве компенсации за неудобство, мы досрочно прервём наше приключение. Ты вела себя безупречно, я же не сдержал своё обещание. Это исключительно моя вина - мне и ответ держать…
        С этими словами мужчина щёлкнул пальцами, а я запоздало сообразила - ему было ничуть не легче! Возможно, заклинание с постоянным желанием действовало на всех участников гонки, включая проверяющего…
        Ну и ладно. Его проблемы. В конце концов, за неделю отбора он получил удовольствие минимум двенадцать раз... В то время как я - ни разу!
        Понедельник. Утро. Ковёр
        Когда я вернулась в кабинет Аркадия, до рассвета оставалось чуть больше четырёх часов - достаточно, чтобы одеться и разобраться с базой данных... И если со вторым проблем не возникло (и не должно было), то свои вещи я собирала по всему помещению офиса, включая общий зал, наверное, около получаса. А потом ещё столько же приводила себя в порядок. Хорошо, что в сумочке нашлась и расчёска, и жвачка, и косметичка. В противном случае появление начальства застало бы меня не в самом благоприятном расположении духа...
        - Ирина? - открыв дверь, протянул Аркадий. - Не ожидал увидеть вас так рано... Надеюсь, вы выполнили моё задание?
        - Да, конечно! - вскочив, бодро отрапортовала я. - Можете проверить, там всё включено...
        - Непременно, - недослушав, кивнул руководитель.
        И скрылся у себя, оставив меня ошалело хлопать ресницами.
        Не то чтобы я рассчитывала на похвалу или более мягкую реакцию... Нет. Даже наедине Аркадий чётко придерживался установленных ранее правил - и это разделение меня вполне устраивало... Но неужели своим рвением я не заслужила хотя бы простой благодарности?! Как обычный рядовой менеджер, без дополнительных знаков внимания или особого расположения? Или, быть может, Аркадий хотел сначала убедиться, что всё в порядке - а уже после рассчитывал выписать мне какую-нибудь премию?.. Увы, выяснить это не представлялось возможным, а гадать я не хотела. К тому же вскоре в офис начали подтягиваться остальные сотрудницы - и предаваться унынию стало как-то некогда. Каждая вторая считала своим долгом беззлобно поинтересоваться, что я забыла у компьютера в столь раннее время... А Светлана ещё и прогул мне припомнила, наигранно удивившись моему присутствию на рабочем месте в понедельник! Благо, пришла она последней и почти сразу же уткнулась в экран.
        Помедлив, я последовала её примеру - исключительно чтобы не выделяться на фоне коллег - но не успела войти в систему, как включилась громкая связь...
        - Ирина! - раздражённо прошелестел динамик. - Ко мне! Живо!
        Причины такого резкого тона были мне категорически непонятны - и всё же я не стала испытывать терпение руководства, послушно отложила мышку и встала из-за стола.
        За мелкие недочёты в таблице Аркадий вряд ли решит меня уволить, а крупных я совершенно точно не допустила. Проверено. Дважды.
        - Похоже, в выходные кому-то не удалось снять напряжение... - не отрываясь от монитора, во всеуслышание заявила Светлана.
        - И утра им тоже не хватило, - добавила Наташа, вероятно, только сейчас узнав о присутствии в здании нашего непосредственного начальника.
        Иначе она непременно указала бы на это раньше, когда в офисе ещё не было никого, кроме нас троих... Впрочем, обвинять девочек в ограниченности я не собиралась - сама на их месте думала бы так же. Уж больно подозрительно выглядели эти регулярные вызовы «на ковёр»... Порой мне было даже жалко, что Аркадий не имел на меня никаких сексуальных планов. По крайней мере, в пределах бизнес-центра. Может, тогда издевательские замечания коллег воспринимались бы несколько по-другому...
        - Ирина, - едва за мной закрылась дверь, обронил руководитель, - скажите честно - вы ночевали в офисе?
        Вопрос прозвучал неожиданно мирно - и увиливать я не стала.
        - Да, - подтвердила, без указаний усевшись на печально знакомый стул.
        Хорошо, что он не сильно пострадал во время ночных приключений. И ещё лучше - что в параллельный мир я перенеслась именно на нём, а не в кресле Аркадия. Пластиковые крепления того удара точно бы не пережили... Зато железу было всё нипочём.
        - Зачем? - сложив пальцы «домиком», мужчина строго посмотрел на меня - и под его изучающим взглядом мне стало как-то не по себе...
        - Ну... - замялась, отбросив посторонние мысли. - Пришлось задержаться. Вы же просили модернизировать базу любой ценой, а я немного не успевала - вот и решила не тратить время на дорогу...
        Разумеется, правды в моих словах почти не было. Но и откровенной лжи - тоже.
        Я ведь действительно не пожелала мотаться домой. И действительно отставала от графика... А если вспомнить, что Аркадий настоятельно рекомендовал мне выспаться, то все сомнения отпадали сами собой.
        Остаться на ночь было самым логичным поступком.
        Понедельник. Утро. Камеры
        - Решили, значит?.. - в мнимой растерянности повторил собеседник. - А камеры показали несколько иную картину...
        Тут я почувствовала, как кровь стремительно приливает к щекам.
        - Простите, а вы до конца досмотрели?.. - спросила, боясь представить, как выглядело моё триумфальное возвращение в одних трусиках... Хотя исчезновение тоже наверняка было эффектным.
        - Нет, - отбросив притворство, начальник недовольно мотнул головой. - Не довелось. Около полуночи на систему безопасности была совершена хакерская атака. Её работоспособность восстановили около часа назад.
        И я облегчённо выдохнула.
        Повезло!.. Боже, как же мне повезло... Или случившееся не было случайностью? Игдаэш и не на такое способен…
        - Но увиденного хватило, чтобы сделать соответствующие выводы, - выдернув меня из задумчивости, внезапно отрезал мужчина. - Ведь вы заснули прямо здесь, на этом самом месте! И мне достаточно лишь взглянуть на ваш наряд, чтобы понять - ночёвка не была запланирована. Ни один сотрудник в здравом уме не посмеет заявиться на работу в таком виде! Рваные джинсы, красные чулки... Спасибо, хоть не в футболке! Что вы вообще о себе возомнили? Забыли о существовании дресс-кода?!
        - Да кому он нужен, этот дресс-код! - в сердцах выплюнула я.
        Тоже мне, нашёл за что распекать!.. К тому же изначально колготки у меня были классического телесного цвета - это всё Игдаэш напортачил... И своей вины я тут не видела.
        - Вам и нужен! - зло парировал Аркадий. - Дресс-код нужен в первую очередь именно вам! Чтобы вы смогли настроиться на рабочий лад. Чтобы чувствовали себя на работе, а не на отдыхе. Чтобы не отвлекались! Чтобы было легче разграничивать личное и рабочее пространство...
        - Как-то я не заметила, чтобы одежда вам в этом мешала! - не сдержавшись, всё-таки огрызнулась в ответ.
        И только потом сообразила, как двусмысленно прозвучало моё заявление...
        - Всё, - замерев, глухо обронил руководитель. - Вы перешли последнюю границу. Я объявляю вам выговор за неподобающий вид. Ещё одно замечание - и можете собирать вещи. Свободны.
        Сказал - и отвернулся, словно я в тот же миг перестала существовать... Что стало финальной каплей.
        Пылая праведным гневом, я гордо вскочила на ноги - и вылетела в общий зал. В тот миг мне было глубоко плевать, как воспримут моё появление коллеги. Я боролась с адским желанием написать «по собственному»... И останавливали меня лишь условия гонки за трон параллельного мира.
        - О, Ирочка! - стоило мне выйти из кабинета, рванула навстречу Светлана. - Дорогая моя... Давай поменяемся графиками, а? Мы же подруги...
        От подобного обращения у меня аж слёзы на глазах высохли.
        - Что?.. - протянула, непонимающе уставившись на собеседницу.
        Какая она мне подруга, стерва подколодная!
        - Давай, говорю, ты завтра за меня выйдешь, - мило улыбнувшись, пояснила Светлана. - А то начальство график в письме прислало, по которому мне в семь утра приходить... А тебе - в десять!
        - С Наташей меняйся, - разобравшись, в чём причина столь неожиданной смены поведения, я брезгливо отмахнулась от назойливой коллеги.
        В ту минуту мне было как-то не до её проблем. Свои бы разгрести...
        - Так у неё в шесть выход! - не отставала Светлана. - Как видно, Аркадий Валерьевич не стал заморачиваться и расставил нас тупо по алфавиту... Выручи, а?
        Здесь до меня наконец-то дошло, что так просто она не отстанет - и в голове возникла гениальная идея, как выслужиться перед начальством и, одновременно, на целый шаг приблизиться к победе... А заодно - избавиться от постоянных подколок нашего ведущего менеджера.
        - Хорошо, - усмехнувшись, я скосила глаза в сторону кабинета руководителя. - Выручу.
        И, с трудом увернувшись от объятий новоиспечённой подруги, степенно проследовала к своему месту.
        По-моему, лучшего способа сократить время вынужденных свиданий с Игдаэшем, чем необходимость идти на работу, было не придумать... Что же касается Аркадия - то с ним я и так намеревалась порвать.
        Хватит лицемерить. Пора уже сделать свой выбор.
        Понедельник. Вечер. Выбор
        Разумеется, после окончания рабочего дня никто не позволил мне пойти домой в одиночестве.
        - Ира! - поймав меня на пороге бизнес-центра, воскликнул Аркадий. - Куда это ты так торопишься?
        - В магазин, - не оборачиваясь, буркнула я. - Пока не закрылся.
        Увы, рынок, где мне обычно приходилось закупаться, зимой работал строго до восьми... А на часах было уже почти шесть - слишком много, чтобы без помех подобрать что-нибудь приличное с хорошей скидкой.
        - А меня почему не подождала? - укоризненно вопросил блондин. - Я бы с удовольствием проводил тебя до метро...
        - Спасибо, не стоит, - отказалась. - Сама справлюсь.
        И, не задерживаясь, быстренько выскользнула на улицу, прямо под мелкий колючий снег.
        Нечего тянуть кота за хвост. А то нагадит ещё...
        - Ира! - выскочив следом, Аркадий схватил меня за плечо и резко развернул к себе лицом. - Что случилось? Ты обиделась?
        Надо же, догадался! Я полагала, до него нескоро дойдёт... Впрочем, на моё решение расстаться это ничуть не влияло.
        - Аркадий, послушайте, - я высвободила руку и посмотрела прямо в маняще-синие глаза собеседника. - Мне кажется, нам нужно прекратить общение вне офиса.
        - Почему? - удивлённо вскинул брови блондин.
        Если он планировал таким образом сбить меня с толку, то напрасно. За день я успела продумать не один вариант развития событий и была готова ко всему, включая мольбы и угрозы... Хотя больше рассчитывала, конечно, на мирное согласие.
        Вряд ли Аркадий станет унижаться. Гордость не позволит... А жаль.
        - Потому что я занята, - сообщила строго. - И хочу остаться ему верной подругой.
        В ответ мужчина устало покачал головой.
        - Ты обиделась, - со вздохом повторил он.
        Уже без вопросительных интонаций.
        - Нет.
        - Да! - припечатал Аркадий. - И сейчас ты нагло меня обманываешь. Я ведь недаром расспрашивал тебя о личной жизни, прежде чем пригласил на ужин. Неделю назад у тебя никого не было - это факт. Ложь я бы почувствовал. Другое дело, что кто-то мог оказывать тебе знаки внимания, через интернет или по телефону... Однако завести полноценные отношения за это время вы бы не успели. Не с твоим напряжённым графиком.
        К загрузке которого в немалой степени приложил руку сам руководитель нашего отделения... Но это было единственное, что я могла возразить. Остальное блондин угадал верно.
        - Как итог - если кто-то и существует, в чём я сильно сомневаюсь, мы с ним в равном положении, - выждав несколько секунд, резюмировал Аркадий. - А значит, на твоё решение повлияли недавние события.
        Логично. Однако отступать я не собиралась.
        - Какая разница, что послужило причиной? - гордо вскинула голову. - Вам в любом случае не составит труда найти другую девушку для развлечений. Благо, вокруг их сотни...
        Сказала - а сама чуть не взвыла от внезапно нахлынувшего возбуждения, вызванного не совсем приличными ассоциациями со словом «развлечение»...
        Стану королевой - убью Игдаэша! И того, кто придумал эту идиотскую проверку... Или обоих вместе.
        - Разница огромна, - назидательно заметил блондин. - И основное различие в том, что я выбрал тебя из сотен девушек не для развлечения.
        Тут моё сердце непроизвольно ускорилось.
        Неужели он действительно воспринимал меня серьёзно?!
        - Я прекрасно понимаю твои чувства, - тем временем продолжал вещать Аркадий. - Поверь, мне самому очень неприятно тебя отчитывать. И всё же у нас есть обязанности, которые необходимо соблюдать. У нас обоих. От них никуда не деться. В данной ситуации проще всего придерживаться определённых границ и считать, что внутри каждого из нас существует два разных человека - один для работы, другой для всего остального... Нет, в рамках личных взаимоотношений я всегда тебя выслушаю и поддержу! Однако на работе нет места дружественным симпатиям и родственным связям. На них компанию к успеху не вывести, здесь гораздо важнее профессиональные качества... И если ты не разделяешь мою точку зрения - нам не по пути. В противном случае я советую не торопиться с выводами, а узнать друг друга получше. Но без встреч наедине сделать этого не удастся... Поэтому выбор за тобой.
        Понедельник. Вечер. Костюм
        Он говорил так складно, что я невольно начала сомневаться в своём решении. Вон, наличие соперника - основы моей моральной дилеммы - и то ничуть его не смущало.
        - Только учти, если ты всё-таки откажешь - второго шанса не будет, - как бы между делом заметил блондин. - Я не люблю просить трижды.
        Это немного портило общую картину - однако придумать новые аргументы для разрыва у меня всё равно не получалось. Ведь его мнение полностью соответствовало моим представлениям о справедливости...
        - Знаете, - протянула, покосившись на чёрное небо. - Настоящий руководитель, прежде чем назначать наказание, обычно входит в положение подчинённого. Иначе от него быстро разбегутся все достойные специалисты...
        - Согласен, - кивнул Аркадий. - И я тоже стараюсь рассматривать каждую конкретную ситуацию отдельно. Но ты отрабатывала прогул и не имела права приходить непонятно в чём. По-хорошему, мне следовало сделать тебе сразу два выговора...
        - По-хорошему, вам следовало сначала спросить, почему я пришла в таком виде, - несколько грубовато поправила собеседника. - И дождаться ответа.
        Собственно, это задело меня сильнее всего. Наорал - и выгнал, не удосужившись даже выслушать. Обидно.
        - Вообще, у тебя была возможность всё объяснить, - мягко парировал блондин. - Но ты предпочла перейти границы - а я не сдержался... Виноват. Признаю. В дальнейшем такого не повторится... Хотя я надеюсь, что и ты больше не будешь глупить.
        - Постараюсь, - вздохнула, сдаваясь.
        Устоять перед предельной честностью Аркадия было практически невозможно… По крайней мере, мне.
        - Вот и отлично! - неподдельно обрадовался блондин. - А раз уж мы разобрались - расскажи, что же заставило тебя так вырядиться?
        - Юбка порвалась, - как можно безразличнее пожала плечами. - Прямо в воскресенье утром.
        Словно Игдаэш каждый день рвёт на мне одежду... Впрочем, именно так оно и было.
        - И теперь ты направляешься в магазин, - с усмешкой заключил Аркадий.
        - А вы меня провожаете, - парировала с улыбкой.
        Какой он всё-таки очаровательный и предупредительный мужчина! Мне даже разжёвывать ничего не пришлось...
        - «Вы»?.. - поджав губы, растерянно повторил начальник.
        И до меня вдруг дошло, что я обратилась к нему официально! Не нарочно, а по инерции - но уже после того, как мы помирились... Чем, похоже, снова всё испортила.
        - Аркадий, я...
        - Понимаю, ты меня ещё не простила, - подняв ладонь в предупреждающем жесте, заявил блондин. - Что ж. Мы это исправим...
        К такому повороту я оказалась не готова, ошарашенно уставившись на собеседника... Но спорить, естественно, не рискнула, опасаясь нарушить и без того хлипкое перемирие.
        Ничего. Это тоже хорошее оправдание. Пускай будет.
        - Только поедем не на метро, ты уж извини, - уткнувшись в телефон, добавил мужчина. - В отличие от некоторых, я этой ночью глаз не сомкнул.
        Наверное, потому и был раздражён с самого утра.
        Всё-таки как ни крути, а жизнь вне офиса неизбежно влияет на работоспособность. И наоборот.
        - И куда вы собираетесь меня везти?.. - очнувшись, обречённо поинтересовалась я.
        Не на рынок же! Представить Аркадия, сосредоточенно роющегося в ворохе непонятных вещей, было сродни кощунству.
        - В одно ателье, - не отвлекаясь от экрана, рассеянно откликнулся блондин. - У них обычно есть несколько готовых моделей, которые они без проблем подгоняют по фигуре. Тебе понравится, гарантирую.
        Честно говоря, подобного шага со стороны собеседника я и боялась.
        - Может, не надо их беспокоить?.. - предложила осторожно. - Меня вполне устроит обычный недорогой магазин…
        Ещё не хватало, чтобы Аркадий потратил кучу денег на какую-то тряпку! Вовек не рассчитаюсь же... А если учесть, что в скором времени я планировала навсегда покинуть этот мир - долг становился совершенно неподъёмным!
        Никогда не любила долгосрочные обязательства.
        - Надо, - отрезал мужчина. - Должен же я как-то загладить свою вину.
        После чего нежно поцеловал меня в губы - и вернулся к вызову такси. А я понуро опустила голову, признавая за собеседником право извиняться так, как ему хочется…
        В конце концов, это его деньги. И в тот миг они волновали меня гораздо меньше жгучего сексуального желания, медленно разгорающегося внизу живота.
        Понедельник. Ночь. Принц
        Как и обещал Аркадий, покупка одежды прошла гладко. Меньше чем через час (без учёта времени поездки) я стала обладательницей чудесных свободных брюк с высоким поясом в виде шнурующегося корсета и декоративным ремнём, строгой юбки по колено в том же стиле и жакета-распашонки с укороченными в три четверти рукавами. Всё приятного крапчато-серого цвета из плотной шерстяной ткани - идеально, когда целый день сидишь прямо под кондиционером. Блондин как пришёл, так сразу на этот набор и указал, словно заранее знал, что он придётся мне по душе. Затем последовала примерка, небольшая корректировка под мои параметры - и вуаля! Из ателье я вышла абсолютно новым человеком... Правда, выяснить сумму долга перед Аркадием мне, к сожалению, так и не удалось - ценников на одежде не было, спрашивать у сотрудников я постеснялась, а беспокоить блондина не хотела... Но особого значения это уже не имело. Меня переполняло счастье, а улыбка и вовсе отказывалась сходить с моего лица! Даже приближение ночи со всеми её прелестями в виде настырного Игдаэша не могло испортить мне настроение - и за одно это я была готова
простить спутнику всё на свете, как бы низко подобный порыв ни выглядел... Благо, пользоваться моим податливым состоянием Аркадий не стал. Проводил меня до ближайшего метро, подарил долгий страстный поцелуй - и поехал отсыпаться. А я направилась в ад...
        - Скучала?.. - игриво полюбопытствовал до дрожи знакомый голос.
        Неохотно продрав глаза, я обнаружила себя в кровати и, что странно, под одеялом. А рядом, небрежно прикрыв самое сокровенное, полулежал на локте Игдаэш, изучающе склонив голову набок.
        - Не очень, - откликнулась, перевернувшись на спину. - На работе не заскучаешь. А вы?
        - Тоже некогда было, - хмыкнул мужчина. - Во дворце всегда дел по горло.
        Здесь я немного удивилась.
        - А разве у вас есть другие занятия, кроме соблазнения невинных девушек?.. - покосилась на собеседника.
        Вот уж не ожидала...
        - Ну, положим, не такие уж вы и невинные - достаточно вспомнить, что ты вытворяла прошлой ночью, - с усмешкой парировал Игдаэш, вогнав меня в краску. - А вообще - конечно. Поддерживать мир в государстве нужно всегда, вне зависимости от занятости в личное время.
        После его слов в душе зародились смутные сомнения, которые я, за их полную нелепость, почти сразу же отмела.
        Ну не мог соблазнитель оказаться тем самым принцем! Никак не мог. Это было бы неправильно и крайне несправедливо. Ведь Игдаэшу ничего не стоит дать шанс одной из девушек! Той, что приглянется ему больше других - и сразу сделать её избранницей. А раз это был далеко не первый конкурс, значит, провокатор всегда играл свою роль честно и беспристрастно… Или выбор будущего короля, надежды и опоры всего государства, пал на меня?!
        Да нет. Чушь какая-то. Им же нужна настоящая принцесса… Или всё-таки?..
        - А вы что - принц? - поколебавшись, с сарказмом уточнила я.
        Чтобы, в случае ошибки, без проблем свести всё к шутке...
        - Именно так, - на полном серьёзе кивнул мужчина. - А ты разве об этом не догадывалась?
        В ответ меня чуть удар не хватил! Кровь хлынула к лицу, ноги похолодели, а волосы на затылке в прямом смысле встали дыбом...
        Нет! Только не это!..
        Испугавшись подобной реакции, Игдаэш немедленно бросился ко мне, рывком усадил меня на подушку и заботливо прижал к своей обнажённой груди, аккуратно уложив щекой на плечо...
        - Тише, тише... Успокойся, - торопливо забормотал он. - Всё хорошо, ничего страшного не случилось. Да, всё это время ты общалась не с простым смертным, а с человеком, обременённым властью и обязанностями - что такого-то?.. В будущем, если ты выдержишь испытание, мы станем мужем и женой - самыми близкими и родными людьми... Между нами не может произойти ничего предосудительного.
        Благодаря смене позы мне стало чуточку легче. Самую малость... Потому что остальное по-прежнему не укладывалось в голове! И никакая, даже самая изощрённая моральная поддержка не могла этого изменить.
        - Знаешь, - отстранившись, вдруг улыбнулся Игдаэш, - ты, по крайней мере, ведёшь себя вполне сдержанно и прилично. Не «тыкаешь», как некоторые. И в драку не лезешь. Не оскорбляешь и не пытаешься дать по яйцам, навеки отбив естественное желание хотеть женщину… Не говоря уже о возможности иметь потомство.
        Понедельник. Ночь. Магия
        - Я вам угрожала!.. - протянула, понуро опустив взгляд.
        За это было особенно стыдно. А ещё за мысли об убийстве, пускай и условном...
        - И что? - мирно осведомился принц. - Ты хотела отстоять своё - и достойно его отстояла, напомнив мне о непредсказуемости будущего. Ведь полностью исключить вероятность твоей победы я всё-таки не могу, а если ты меня возненавидишь - никакой семьи у нас точно не получится. И мне придётся начинать поиски сначала...
        Судя по отвращению, с которым он произнёс последнюю фразу, ночные испытания надоели ему до чёртиков - однако Игдаэш всё равно продолжал упорно над собой издеваться… Это вызывало и жалость, и уважение одновременно. И всё же кое-что хорошее из его речи я почерпнуть смогла - никто не заставит меня выходить замуж против воли. Даже в случае выигрыша... Вопрос только, позволят ли мне остаться в параллельном мире - или выкинут обратно за ненадобностью. Но задавать его я пока не смела.
        Успеется.
        - Зачем вы так себя мучаете? - спросила вместо этого. - Вам же тяжело...
        - Безумно тяжело, - не стал отпираться принц. - Но вес моего бремени мало кого интересует. Я родился, чтобы служить своему народу...
        - А почему вы не хотите назначить кого-нибудь проверяющим?
        - Нельзя.
        - Традиции?..
        - Магия.
        Тут я непонимающе нахмурилась.
        - Вот ты, наверное, гадаешь, зачем нам понадобилась девушка из параллельного мира, - внезапно предположил Игдаэш. - Своих не хватает, что ли?
        Проскакивали такие мысли, верно. Но вслух я их не озвучивала и не собиралась.
        Приспичит - сам расскажет. Нечего навязываться. А то ещё передумает и не возьмёт меня с собой... Обидно получится - столько стараний и все насмарку.
        - А всё просто. Только от союза партнёров разных миров может родиться маг. А без магии в нашем мире не выжить - он слишком враждебный, непригодный к размеренному существованию. Люди там явно пришлые существа и занимают всего один небольшой материк, на остальной же территории главенствуют кровожадные чудища. И наше единственное спасение - магия...
        - А откуда вы там взялись?.. - тотчас заинтересовалась я.
        - Непонятно, - пожал плечами принц. - Скорее всего, наша родина - Атлантида, которая на самом деле не утонула, а перенеслась в иное измерение. Но доподлинно это неизвестно.
        Звучало логично. И красиво.
        - Источник происхождения магии, кстати, тоже неизвестен, - продолжал методично вещать Игдаэш. - Но изначально сверхъестественными способностями были наделены практически все. И ничего необычного в этом не было... А потом одарённых стало рождаться всё меньше и меньше. Много лет учёные пытались сохранить столь необходимую магию, экспериментировали, собирали статистические данные, изучали друг друга... И выяснили, что кровь требуется разбавлять. Чем чаще, тем лучше. А иномирное происхождение одного из родителей гарантирует стопроцентное рождение магически одарённого первенца... Но возникла загвоздка - телепортироваться к вам могли лишь состоявшиеся маги, многие из которых к тому времени уже находили свою половинку. А перенести кого-либо постороннего без веского стимула вообще способен далеко не каждый! Иногда даже избранниц доставляют совместными усилиями... В общем, в конце концов на правящей династии осела новая обязанность, одним из элементов которой стала необходимость выбирать себе достойных невест в вашем мире.
        И я неожиданно осознала, что принц нагло лжёт.
        - Погодите! А как же тот первый перенос в ваш мир? Массовый. И сейчас - я же не в родном мире, верно?
        - Верно, - кивнул Игдаэш, никак не отметив мою внимательность. - Но и я тоже не дома. Мы находимся на так называемом распутье - в месте, созданном моими далёкими предками специально для подобных проверок. Ты же заметила, что время здесь течёт в несколько раз быстрее?
        Было дело… Но я списала его на искривлённое восприятие реальности во сне.
        - А встреча с королём? - прищурилась. - Она тоже происходила там?
        - Да. В точной копии дворца... Которую, между прочим, было очень трудно поддерживать с таким количеством людей.
        В этом я не сомневалась. Магия вообще никогда не казалась мне развлечением. Всегда полагала, что ей, как и любой профессии, тоже надо учиться... И, похоже, не ошиблась.
        Вторник. Утро. Душ
        - Ну что, ты успокоилась?.. - сменив тон, игриво осведомился мужчина.
        И как ни в чём не бывало положил руку мне на лобок, заставив кровь отхлынуть от головы и устремиться туда, где уже вовсю орудовали его ловкие пальцы…
        - А то время-то к утру близится, - добавил Игдаэш, звучно чмокнув меня в ухо. - А мы ещё даже не начинали…
        Не скажу, что почувствовала себя виноватой. Особенно при условии той стремительности, с которой нестерпимое желание овладевало моим телом…
        - Да, насчёт времени, - спохватилась, едва увернувшись от следующего поцелуя. - Хотела сообщить, что сегодня мне вставать на два часа раньше обычного…
        - Это твои проблемы, - недослушав, с привычной грубостью отрезал принц. - Наше время длится с полуночи до шести утра. Всё. Вчерашний день можешь считать исключением.
        Признаться, это несколько расстроило мои планы, но не настолько, чтобы я принялась возмущаться. Мне следовало догадаться, что раз существует начало ночных приключений, значит, имеется и окончание… А продержаться пару часов в безумном возбуждении я как-нибудь сумею. Не впервой. Более того - подъём в шесть утра меня даже обрадовал! Потому что будильник я могла и не услышать, а проспать перенос домой было практически нереально. По-настоящему огорчало лишь одно - из-за задержки на пятнадцать минут мне опять придётся обойтись без завтрака…
        - А у вас не найдётся чего-нибудь перекусить?.. - спросила, упрямо игнорируя старания партнёра.
        Хотя с каждой секундой это становилось всё сложнее.
        - Перекусить? - удивлённо повторил Игдаэш. - Мы сюда есть пришли или как?
        Увы, возразить было нечего.
        Как бы мне ни хотелось отложить ласки, признать это вслух значило отказаться от трона… А я слишком много выстрадала ради него.
        Приняв молчание за покладистость, принц усилил напор - и лежать неподвижно стало выше моих сил. Нет, я не молила его о пощаде и не просила продолжить любить меня изнутри. Даже не стонала! Я лишь прерывисто дышала да бездумно сминала простынь, бесконечно напоминая себе о текущем испытании и его поистине жестоких правилах...
        - Нравится? - прервавшись, вдруг спросил Игдаэш.
        - Очень, - выдохнула, чуть не взвыв от разочарования.
        - Но ты же понимаешь, что таким образом не получишь оргазма?
        - Понимаю...
        Однако это не мешало мне наслаждаться процессом. Впрочем, ещё немного - и удовольствие непременно бы перешло в раздражение.
        - А ты его вообще хочешь? - продолжал допрос принц.
        - Да...
        - Значит, перейдём к следующему этапу?
        - Нет!
        В ответ на моё эмоциональное восклицание Игдаэш уважительно хмыкнул - но, вопреки обыкновению, домогательств не прекратил. Вместо этого он принялся покрывать меня обжигающими поцелуями, медленно спускаясь всё ниже и ниже... Пока не замер, уютно расположившись между моих широко раздвинутых ног. А я тотчас покрылась холодным потом, вспомнив, что вечером не успела сходить в душ… Только зубы почистила.
        - Не надо… - пискнула, пытаясь отодвинуться. - Пожалуйста…
        - Не волнуйся, - с улыбкой откликнулся принц. - Тебе будет приятно.
        После чего преспокойно уткнулся обратно, самозабвенно отдавшись своему делу…
        Первые мгновения я ещё испытывала некую неловкость, но затем непередаваемо сладкие ощущения затмили стыд - и мне стало как-то безразлично, где находится его нос и что нюхает... Правда, ненадолго. В какой-то момент по внутренней стороне бедра потекло нечто вязкое - и дискомфорт снова напомнил о себе, плавно отодвинув возбуждение на второй план.
        Не ожидала, что это будет так мокро! Казалось, я просто лежу в луже слюны партнёра - и положительных ассоциаций данный факт не добавлял. Скорее, наоборот… Особенно если учесть, что его слюна смешивалась с моими естественными выделениями, которых наверняка было не меньше. Мерзкое сочетание… И всё же я терпела. Крепилась и терпела... Ради престола и шанса на светлое будущее.
        - Что-то ты притихла, - выдержав ещё пару минут, Игдаэш поднял голову и смерил меня задумчивым взглядом. - Всё в порядке?
        - Ну… - я замялась. - Если честно, не совсем.
        - Неужели всё настолько плохо?.. - с горькой самоиронией усмехнулся принц.
        И меня кольнула совесть.
        - Нет, что вы! - воскликнула торопливо. - Всё замечательно… Было. Просто последние несколько минут я ничего не чувствовала.
        - Странно, - выпрямившись, мужчина перебрался через мою ногу и рухнул на соседнюю подушку, не забыв властно притянуть меня к себе. - Обычно девушки остаются в восторге…
        С этими словами он тщательно вытер губы тыльной стороной ладони - и я непроизвольно скривилась… Благо, собеседник этого не заметил.
        Вот бы конфуз вышел...
        - Может, вы слишком усердствовали и я перегорела?.. - протянула с надеждой.
        А то нехорошо получилось. Он же старался…
        - С магической подпиткой невозможно перегореть, не то я бы давно стал импотентом, - небрежно отмахнулся Игдаэш. - Вероятно, это действительно не твоё - иначе не было бы такого эффекта… И потому я особенно благодарен тебе за откровенность. Немногие на твоём месте рискнули бы признаться.
        Похвала, хоть и незаслуженная, звучала чрезвычайно приятно… А последовавший за ней нежный поцелуй, полный тщательно сдерживаемой страсти, лишь подлил восторга в огонь моей бушующей души… И дело было совсем не в низменных физических влечениях, грубо прерванных звонким щелчком! Нет, они, конечно, тоже имели место - однако не являлись первоочерёдными… Потому что ту секунду я вдруг с полной ясностью осознала, как сильно ошибалась не только в личности, но и в характере соблазнителя!
        Для ситуации, в которой нам довелось очутиться, принц вёл себя предельно корректно, порядочно и благородно. Он всегда старался исправить собственные ошибки и достойно оценивал мои порывы соответствовать статусу принцессы. Да, Игдаэш меня провоцировал, сводил с ума, пугал и путал - но ведь именно в проверке стойкости избранницы и заключалась его работа! Я не имела права на это обижаться… Не имела - и не собиралась. Ведь принцу было ничуть не легче.
        Вторник. Вечер. Руководитель
        В тот день Аркадий не стал ни выходить в общий зал, ни вызывать меня к себе. Все девять с лишним часов - а пришёл он, если верить Наташе, чуть позже шести утра - руководитель безвылазно просидел в кабинете, словно забыв о существовании подчинённых. Уже давно отчалила Наташа, да и мне было пора потихоньку собираться домой - а блондин по-прежнему не подавал признаков жизни... И я не имела ни малейшего понятия, как поступить в данной ситуации! То ли уйти, устроив нашим отношениям выходной, то ли дождаться сигнала от Аркадия, сделав вид, что работы по горло, то ли написать короткую смс - и получить очередной выговор о недопустимости смешивания деловых и личных взаимодействий... То ли просто зайти и договориться о свидании. Помнится, первую встречу блондин назначил мне именно так.
        Помаявшись минут десять, я выключила компьютер и решительно нацелилась на матовую стеклянную дверь.
        Если прогонит - буду знать, что инициативу проявлять не следует.
        - Аркадий Валерьевич?.. - постучав, с опаской заглянула в кабинет. - Можно?
        - Ирина? - вздрогнув, блондин устало повернулся на голос, сверкнув воспалёнными до красноты глазами. - Да, проходите. Что стряслось?
        При виде столь измученного начальства мне мигом расхотелось к нему лезть... Однако отступать было некуда.
        - Ничего, - обронила, осторожно прикрыв за собой дверь. - Просто хотела уточнить, могу ли я идти домой.
        - Да, конечно, - покосившись в правый нижний угол экрана, кивнул Аркадий. - Ваш рабочий день давно закончился.
        А конкретно - полчаса назад...
        - А ваш? - спросила, не торопясь покидать собеседника. - Вы же пришли раньше меня.
        Да и я не отпрашиваться заглянула…
        - По графику мой день закончится через полтора часа, - с горькой усмешкой откликнулся Аркадий.
        Посыл был предельно ясен - и я, понуро опустив голову, покорно направилась к выходу.
        - Впрочем, если хотите - можете меня подождать, - стоило мне коснуться дверной ручки, внезапно предложил блондин. - В холле. Я постараюсь освободиться побыстрее.
        Это несколько меняло дело - и сердце радостно пустилось в пляс.
        - Хорошо, - кивнула в ответ.
        И, изо всех сил сдерживая улыбку, поспешила покинуть офис.
        В холле, так в холле - я не против. Лишние подозрения нам ни к чему.
        А внизу, как всегда, царила суета. Сквозь рамки металлодетекторов сновали курьеры и офисные служащие, пищали пропуска, стучали каблуки и хлопали двери. Кто-то громко разговаривал по телефону, другие сухо обсуждали какие-то деловые вопросы, третьи спешили вернуться на рабочее место, распространяя вокруг себя препротивный запах табака (зачастую - с примесью не менее противных ароматизаторов!), а иные люди, наоборот, степенно вышагивали по залу в дымке дорогого парфюма. Проскользнув в арку мимо одной такой дамы, я расположилась в самом дальнем углу и принялась наблюдать за окружающими, изредка поглядывая в сторону лифтов... И всё равно умудрилась пропустить появление Аркадия!
        - Спасибо, что вытащила, - вынырнув из-за колонны, блондин беззастенчиво подарил мне лёгкий поцелуй. - Без тебя я бы, наверное, до ночи там просидел...
        - Много работы? - спросила, усилием воли подавив свежую волну возбуждения.
        Не время для интима. Не с ним, не здесь и не сейчас...
        - Много - не то слово! - эмоционально воскликнул Аркадий. - С введением новой системы вылезло столько документации, требующей срочной модернизации, что теперь я просто зашиваюсь! Даже пообедать забыл... Потому, хочешь ты того или нет, сегодня мы идём в ресторан.
        В предвкушении скорой трапезы лицо моего собеседника неуловимо посветлело - и возразить я не посмела... В том числе потому, что сама пропустила не только завтрак, но и обед. Второе - намеренно. Опасалась, как бы начальство ни выглянуло именно в эти ключевые полчаса... Дура, что сказать.
        - А разве вам не к кому обратиться за помощью?.. - протянула, без понуканий повернув к выходу. - Мне казалось, в компании есть специально обученные люди, которые занимаются исключительно актуализацией шаблонов...
        Помнится, Станислав Михайлович, наш предыдущий руководитель, постоянно на них жаловался, обзывая бездельниками и дармоедами, которые только и делают, что изображают бурную деятельность... Хотя сам был ничуть не лучше. Ну да ладно.
        - Существуют, - пристроившись рядом, блондин взял меня под руку. - Но я к ним не пойду. Во-первых, документов не так много, просто у меня мало времени - уже завтра они могут кому-нибудь понадобиться.
        Да и основную работу, наверное, никто не отменял...
        - А во-вторых, если отец узнает, что я не сумел справиться самостоятельно, все мои старания пойдут насмарку, - помедлив, добавил Аркадий.
        Без намёка на жалобу. Просто как констатацию факта... И мне вдруг подумалось, что мы не такие уж и разные. Ведь он, как и я, тоже проходил своего рода испытание на прочность... Только награда его ждала другая.
        - И что, с этим совсем ничего нельзя сделать? - с сочувствием уточнила я.
        Жалко же человека!
        - Почему же нельзя, - хмыкнул блондин. - Можно. Например, спихнуть всё на Светлану - и посмотреть, как она будет выкручиваться... Или на тебя. А лучше - на всех понемногу. Против грамотного привлечения подчинённых отец ничего не имеет.
        Логично. Руководитель должен руководить...
        - И всё же я так не поступлю, - внезапно отрезал Аркадий. - Сам заварил эту кашу, сам и расхлёбывать буду. Без участия посторонних. Вам и так из-за меня сейчас несладко приходится.
        Тоже верно. Непривычный регламент работы сильно сбивал с толку... И лишь истинный начальник, рождённый для высоких должностей, мог это понять и принять. За что я была ему безмерно благодарна.
        Вторник. Вечер. Ресторан
        Тем временем мы успешно добрались до ресторана с его идеально вышколенным швейцаром - и проблемы спутника в один миг потеряли для меня актуальность.
        - Расслабься, - негромко, но очень строго обронил Аркадий, забрав у меня потрёпанное пальто. - Местные клуши и мизинца твоего не стоят.
        В этом я ничуть не сомневалась. Особенно с точки зрения блондина... Однако легче от понимания своего превосходства почему-то не становилось. Достаточно было лишь взглянуть на элегантных светских львиц, сидящих за столиками в сопровождении не менее гордых львов - и вспомнить то презрение, которым они поливали меня в прошлый раз... И неважно, что в новом костюме я выглядела вполне презентабельно. Если меня узнают - непременно смешают с грязью. Тут и гадать нечего.
        - Хочешь совет?.. - внезапно предложил блондин.
        Словно чувствовал, что с каждой секундой мне становится всё хуже и хуже.
        - Представь себя королевой. Прекрати сутулиться и стесняться. Высоко подними подбородок и не смотри по сторонам. Запомни - ты лучше всех присутствующих. Лучше всех на свете. И чужое мнение не сможет этого изменить. Так зачем обращать на него внимание?
        Рекомендация пришлась как никогда кстати - ведь в ближайшее время я действительно собиралась стать королевой. А, как известно, чем выше поднимается человек, тем больше о нём говорят, и плохого, и хорошего… Пора привыкать.
        Потому я кое-как выпрямилась, стиснула зубы - и, широко виляя бёдрами, прошла вслед за подскочившим администратором куда-то вглубь зала. От волнения меня трясло и колотило, но я изо всех сил старалась этого не показывать… Вроде получалось.
        - Молодец, - усадив меня за столик, одобрительно прошептал Аркадий. - Продолжай вести себя естественно - и всё будет хорошо.
        После чего расположился напротив и жестом подозвал стоящего неподалёку паренька в униформе официанта:
        - Какие блюда сейчас в наличии?
        - Стейк из страуса с картошечкой по-деревенски и телячьи щёчки в имбирном соусе с рисом, - с готовностью откликнулся парень.
        - Прекрасно. Нам, пожалуйста, и того и другого. И красного вина. Сладкого. Только не мускат!
        - Ликёрный кагор подойдёт?
        - Да, вполне. И побыстрее, пожалуйста.
        - Минуту.
        И, поклонившись, официант шустро испарился, вновь оставив нас в одиночестве.
        - Ты куда-то торопишься? - проводив его взглядом, покосилась на собеседника.
        Сомнительно, чтобы Аркадий был настолько голоден! Даже я, не евшая почти сутки, без проблем потерпела бы лишние полчаса...
        - Конечно, - хмыкнул блондин. - После обеда мне будет необходимо вернуться в офис. Не забывай, мой рабочий день, в отличие от твоего, ещё не закончился. Да и документы не ждут.
        Ну вот. А я так рассчитывала, что мы немного погуляем... Или хотя бы просто посидим подольше. Эх...
        - А ты всегда много работаешь? - вздохнула, не скрывая грусти.
        К чему притворяться?.. Все же свои.
        - Последнее время - да, - с явной неохотой признался Аркадий. - Из-за требований отца иногда и поспать толком не удаётся... Радует одно - это ненадолго!
        Полностью разделяла его мнение. По поводу ночных бдений меня тешила та же мысль... Однако огласить её, увы, было нельзя - и я благоразумно промолчала. Хорошо, что именно в этот момент вернулся официант, невольно сгладив возникшую неловкость. Расставив блюда, он разлил вино и снова ушёл… А нам стало как-то не до разговоров.
        Отсалютовав мне бокалом, Аркадий одним глотком опустошил его более чем наполовину - и с жадностью накинулся на свою порцию. Естественно, я последовала его примеру - и пропала, напрочь забыв о существовании других гостей ресторана...
        Не знаю, по какому принципу распределялись тарелки, но передо мной оказались обещанные телячьи щёчки. Мягкие, нежные, они буквально таяли во рту, острый соус с лёгкой кислинкой придавал мясу особую пикантность, а пресный рис идеально дополнял блюдо, приятно оттеняя его насыщенный вкус... Это было чудесно! А в сочетании со сладким, немного терпким вином - и вовсе божественно... Неудивительно, что вскоре опустели не только наши тарелки, но и принесённая официантом бутылка вина.
        - Великолепный ужин! - отвалившись, довольно улыбнулась я.
        - Кому ужин, а кому и обед, - отразив улыбку, вернул меня на землю блондин.
        И настроение тотчас упало до критической отметки.
        - А тебе обязательно уходить?.. - протянула, не особо надеясь на отрицательный ответ.
        И правильно.
        - К сожалению, да, - поднявшись, подтвердил Аркадий. - Но не волнуйся, завтра мы непременно наверстаем упущенное...
        Утешение вышло довольно слабым. И даже глубокий, чувственный поцелуй с лёгким оттенком чего-то неземного не сумел подсластить горечь расставания. Наоборот, он лишь ухудшил сложившуюся ситуацию, напомнив мне о закономерном продолжении вечера, уже с другим мужчиной. Тем, который совсем недавно тоже меня целовал...
        Вторник. Ночь. Соперник
        Остаток дня я посвятила себе и своему бедному телу, измученному бесконечной бессонницей. Поплескалась в ванной с пеной практически до потолка, побрилась везде где могла, сделала масочку, обмазалась всевозможными кремами и маслами, а после - быстро легла в постель, рассчитывая хоть немного сбросить усталость... Даже волосы не высушила.
        - Подъём! - явившись из ниоткуда, Игдаэш нагло плюхнулся рядом со мной, в результате чего кровать заходила ходуном - и я испуганно подскочила на месте, не успев проснуться.
        - Ну, как прошло свидание? - встретив мой хмурый взгляд, ехидно вопросил принц. - Вкусно поужинала?
        И голову наводнили странные сомнения...
        - А откуда вы знаете, где я была и что делала? - прищурилась в ответ.
        Уж больно подозрительно выглядела его чрезмерная осведомлённость. Во всём... Нет, я никоим образом не считала, что Аркадий и Игдаэш - одно лицо! Несмотря на схожесть их голосов, близкие фигуры и примерно одинаковый рост, они всё равно были слишком разными. Как внешне, так и внутренне. И хотя внешность наверняка было нетрудно подделать с помощью магии, а притвориться другим человеком и вовсе плёвое дело, особенно для блондина, я предпочитала полагаться на собственное чутьё. А оно буквально кричало, что мне не лгут! Да, благородный Аркадий мог недоговаривать или увиливать - это я вполне допускала... Но не лгать. Только не он! Да и принц тоже не походил на рядового обманщика... Разве что на королевского, по уши заваленного государственными проблемами.
        - Откуда-откуда... - лениво повторил Игдаэш. - Слежу я за тобой, откуда ещё. За каждым твоим шагом.
        Ответ прозвучал так дико, что я аж онемела от неожиданности! А принц, словно ничего не произошло, продолжал лежать и любоваться моим вытянутым лицом...
        - Вы серьёзно?! - выдавила, едва вернув контроль над речью.
        Какая нелепость! Он что, и в туалет за мной ходил?..
        - Абсолютно серьёзно, - без намёка на улыбку подтвердил Игдаэш. - Должен же я знать, чем занимаются мои будущие невесты в свободное время. Как справляются с трудностями. Не порочат ли репутацию принцессы… Я, конечно, тщательно выбираю претенденток, наблюдая за заинтересовавшими меня девушками по нескольку месяцев, но иногда одна лишь перспектива неограниченной власти радикально меняет человека. Что уж говорить о чём-то более существенном…
        Не могла не согласиться. И подобных примеров было вокруг великое множество…
        - Кстати, - вдруг встрепенулся принц. - Мне очень любопытно. Ты для кого сегодня прихорашивалась - для меня или для Аркадия?
        Тут я почувствовала, как от стыда щёки наливаются кровью, а в сердце стремительно поднимается заслуженный гнев…
        - Для себя! - парировала зло. - Или, по-вашему, я не имею на это право?
        Каков наглец, а! Считает себя пупом вселенной… Пора вернуть его на землю!
        - Имеешь, почему нет, - уступив моему натиску, Игдаэш примирительно развёл руками.
        Однако меня было уже не остановить!
        - А вас что, так смущает наличие соперника? - перешла в наступление.
        Помнится, раньше его очень злил мой интерес к Аркадию.
        - А должно? - в тон мне откликнулся принц, вопросительно изогнув брови.
        И я тотчас растеряла всю браваду, которая по большей части была, конечно, напускной...
        Не стоит дёргать тигра за усы. А то ещё откажется от такой ветреной невесты - и не видать мне параллельного мира, как собственных ушей…
        - Впрочем, я не вижу ничего странного в том, что ваш новый руководитель пришёлся тебе по душе, - помедлив, обронил Игдаэш. - Ведь он - часть испытания…
        - В смысле?! - мигом насторожилась я.
        - В прямом. Ты же не думаешь, что его появление совпало с началом отбора случайно?
        Честно говоря, изначально именно так я и считала... И, похоже, сильно заблуждалась.
        - Получается, всё было подстроено?.. - протянула, не скрывая разочарования.
        А сама взмолилась, чтобы это оказалось шуткой. Жестокой шуткой оскорблённого мужчины, местью за раненую гордость, чем угодно, только не правдой! Пожалуйста...
        - Разумеется, - кивнул принц, вдребезги разбив мои отчаянные мечты. - Одним из критериев проверки избранниц является их осознанный выбор параллельного мира. А чтобы его сделать, девушки должны сначала понять, какие перспективы ждут их дома… Или могли бы ждать, сложись обстоятельства более удачно. Вот на эти-то обстоятельства я и влияю, создавая особые условия для возникновения притяжения между претенденткой на трон и каким-либо сотрудником, наиболее полно отвечающим её требованиям. Меркантильным в том числе… Так что соперник мне совершенно не мешает. Скорее, наоборот - он помогает тебя сломать.
        И внутри словно что-то оборвалось.
        Эх, Аркадий, Аркадий… Не зря я сомневалась в искренности его чувств. Надо было всё-таки с ним расстаться.
        - Что же касается моей ревности - то она не должна тебя тревожить, - продолжал вещать Игдаэш. - Я найду способ сдержаться. В конце концов, ты же терпела наличие соперниц… Но своей жене я не позволю даже косого взгляда в сторону! И сам постараюсь не смотреть по сторонам.
        Благородный порыв… Который, увы, не вызвал во мне никакого отклика. Было слишком больно…
        Вторник. Ночь. Страсть
        - Знаете, по-моему, это нечестно, - обронила, оставив сожаления. - Давать надежду - и сразу её отнимать. Вы ведь до последнего не раскрываете полные правила участия… Что, по-вашему, чувствуют проигравшие девушки, когда реальность возвращается на место и ещё вчера влюблённый человек вдруг становится абсолютно холоден к бывшей кандидатке?
        - А кто сказал, что всё вернётся обратно? - неожиданно хитро усмехнулся принц. - Я влияю на события раз и навсегда. Не подпитываю ничей интерес и не отменяю изменения по окончании отбора. Моя задача - дать толчок. А будущее зависит лишь от вас самих.
        Это радикально меняло дело - и на душе сразу полегчало.
        Значит, Аркадий никуда не исчезнет. И пускай он неспроста обратил на меня внимание, я действительно ему нравилась! Это радовало. Очень радовало… В отличие от всего остального. Потому что отдать предпочтение я могла только одному из двух мужчин - и прекрасно это понимала…
        - К слову сказать, за время отбора мне встретилась всего одна девушка, которой позарез приспичило остаться в родном мире, - с хитрой улыбкой добавил Игдаэш, без труда уловив перемену в моём настроении. - Она честно призналась в своих чувствах к коллеге - и переспала со мной в ту же ночь, прервав испытание досрочно… Не желаешь ли поступить так же?
        - Нет! - отшатнувшись, я отчаянно замотала головой.
        Во-первых, меня категорически не устраивал предложенный способ решения проблемы. А, во-вторых, раз уж мужчин не особо напрягало наличие конкурентов, торопиться с выбором я не собиралась... Это было слишком ответственным шагом для спонтанного решения.
        - Как хочешь, - покладисто согласился принц.
        И, нависнув сверху, властно поцеловал меня в губы. Затем в щёку. В подбородок. В шею. В ключицу. В грудь… Естественно, ещё на первом поцелуе опостылевшее возбуждение сразу дало о себе знать. И с каждым следующим прикосновением оно становилось всё ярче, постепенно затмевая собой робкие возражения рассудка… А когда Игдаэш добрался до сосков, я и вовсе чуть не потеряла контроль над разумом - уж очень активно он начал сводить меня с ума. Его язык так и мелькал во рту, намеренно грубо задевая торчком стоящую плоть… И всё же я, сжав кулаки до побелевших костяшек, не поддавалась на провокации и упрямо делала вид, что происходящее мне абсолютно безразлично. Правда, надолго меня не хватило. В какой-то момент воздействие партнёра стало совсем невыносимым - и я не выдержала, крепко вцепившись в длинные волосы принца. У меня было твёрдое намерение прекратить эти страдания, любой ценой, однако Игдаэш сумел опередить мои жалкие стремления. Прервавшись, он бережно отцепил мои пальцы, заботясь не столько обо мне, сколько о сохранности собственной шевелюры, соединил запястья и прижал их к подушке над моей головой.
А потом как ни в чём не бывало вернулся к своему занятию... И я сорвалась.
        - Хватит! - вскричала, чуть не плача. - Прошу, пожалуйста! Хватит…
        - Ты согласна пойти дальше? - замерев, осведомился принц.
        - Нет, - всхлипнула, уже догадываясь, что произойдёт после отказа.
        И не ошиблась. Более того - вновь завладев моим соском, Игдаэш положил свободную ладонь мне на лобок и принялся мягко двигать рукой по кругу, то и дело пробегаясь пальцами по чувствительному клитору. В ответ я пыталась вывернуться, извивалась, молила о пощаде… Всё было тщетно. Принц без труда повторял все мои кульбиты, ни на секунду не прекращая издевательств. А когда ему надоело за мной ползать, он просто приподнялся, зафиксировал меня в унизительно распятом положении, намертво подперев коленом промежность - и возобновил свои изощрённые пытки, не оставив мне ни единого шанса на спасение.
        Не знаю, сколько это продлилось - час, два или все десять. Я давно потеряла счёт времени, мужественно сдерживая напор стремительно растущего возбуждения… Которое не планировало ни уменьшаться, ни исчезать. Желание словно заполнило каждую клеточку моего тела, грозя прорвать старательно выстроенную плотину и хлынуть наружу при первой же возможности… Но я не давала ему ходу, невесть как балансируя на краю роковой пропасти. Твердила себе, что это временно. Заклинала потерпеть ещё минутку, секунду, мгновение… Выла, до крови закусив губу, стонала, билась в конвульсиях - однако продолжения не требовала, хотя ничто не мешало мне плюнуть на трон и сдаться.
        - Скажи «да» - и тебе станет хорошо, - жарко прошептал Игдаэш, когда я, обессилев, обмякла и уже не кричала, а лишь бессвязно хрипела, жадно хватая воздух пересохшим ртом.
        Как ни странно, его слова придали мне сил - и я неистово замотала головой. Что-то подсказывало - соблазнитель остановился неспроста. Где-то на задворках сознания маячила сладкая мысль, что раньше подобные вопросы он всегда задавал непосредственно перед уходом… И это обнадёживало.
        - Нет? - вкрадчиво уточнил принц. - Твоё право. Только учти - теперь мне известна твоя слабость. И поверь, завтра ты непременно проиграешь.
        Затем он привычно щёлкнул пальцами - и я очутилась в своей квартирке, в буквальном смысле сгорая от страсти. Щёки пылали, кожа зудела, соски чесались, клитор полыхал возбуждением, а во влагалище будто насыпали острого перца… От адского желания секса хотелось выть и кататься по полу, и я бы непременно так и поступила, если бы не необходимость собираться на работу.
        Часы показывали ровно шесть утра.
        Среда. День. Лифт
        Всё утро я чувствовала себя хуже выжатого лимона. Не усталой или невыспавшейся, нет! Именно разбитой и обессиленной... Ночные гонки за удовольствием словно высосали из меня все соки, оставив на всеобщее обозрение лишь блёклую смятую оболочку. И даже вкуснейший завтрак, который я не просто приготовила, но и кое-как в себя запихнула, не сумел ни избавить меня от щемящей неудовлетворённости, ни заполнить внутреннюю душевную пустоту... Естественно, в столь подавленном состоянии о полноценной работе не шло и речи. Как я ни старалась сосредоточиться на таблице, мои мысли то и дело возвращались к Аркадию с его обещанием устроить мне незабываемое свидание... Которое упорно представлялось в горизонтальном положении. Неудивительно, что к обеду я не осилила и четверти запланированного! Но не расстроилась. Ждать блондина в тепле и уюте, прикрываясь необходимостью, было гораздо комфортнее, чем торчать в шумном холле, рискуя нарваться на кого-нибудь из коллег. К тому же днём мне чуточку полегчало - и процесс пошёл куда веселее, вынудив меня в самом деле позабыть о времени...
        - Ирина?.. - выглянув из кабинета, изумлённо протянул руководитель. - Что вы здесь делаете? Если не ошибаюсь, ваш рабочий день закончился полтора часа назад...
        Признаться, его появление застало меня врасплох.
        - Ой, точно! - убедившись, что сроки действительно вышли, я притворилась озадаченной и растерянно всплеснула руками. - Заработалась... Спасибо за напоминание.
        - Не за что, - холодно откликнулся блондин. - Но на компенсацию рассчитывать не советую.
        После чего вмиг потерял ко мне интерес - и стремительно покинул офис. Однако принимать его реакцию за чистую монету явно не следовало. Вместо этого я сделала вид, что куда-то страшно опаздываю, вырубила компьютер, быстро переобулась, накинула пальто и выскользнула в коридор, стараясь не смотреть на ехидно ухмыляющуюся Светлану...
        Пускай выдумывает очередные сплетни. Мне не жалко. Главное, чтобы они были далеки от истинного положения дел, а я была недалеко от Аркадия... Который, кстати, терпеливо поджидал меня у лифта.
        - Ну наконец-то! - шагнув навстречу, облегчённо выдохнул блондин. Даже обнял - и тут же отстранился, пытливо заглянув мне в глаза: - А я уже начал волноваться! Боялся, что ты опять поймёшь меня буквально и обидишься...
        - Вот ещё! - несколько наигранно, но вполне искренне фыркнула я. Затем высвободилась и прошла в услужливо распахнувшиеся двери. - Не дождёшься! Теперь я воспринимаю наше вынужденное деловое общение исключительно как забавную игру…
        Без которой, увы, не обойтись.
        - Ты не представляешь, как я рад это слышать! - в тон мне сообщил Аркадий.
        С этими словами он обхватил меня чуть выше талии, прижал к стене и, воспользовавшись отсутствием в лифте посторонних, подарил бесконечно долгий поцелуй... И столько скрытых чувств таилось в этом властном жесте, что у меня едва ноги не отнялись! Впрочем, голова всё равно закружилась - и я повисла на спутнике, рефлекторно обвив руки вокруг его широкой шеи… Душа ликовала, сердце колотилось как бешеное, а тело охватило жуткое, по-настоящему крышесносное возбуждение! Меня буквально трясло от желания сорвать с Аркадия одежду - и немедленно перейти к удовлетворению низменного инстинкта размножения… Прямо здесь, в тесной движущейся кабинке!
        К сожалению, противиться этой безумной страсти оказалось выше моих сил - и я, невольно поддавшись соблазну, волчицей впилась в губы блондина, вложив в ответный поцелую всю пылкость сжигающего изнутри жара… В тот момент мне было абсолютно безразлично, как отреагирует Аркадий, что он подумает и во что всё это выльется. Я просто его хотела и соображала не больше, чем одноклеточная сине-зелёная водоросль, впервые появившаяся на свет… Благо, время играло на моей стороне - и через несколько секунд зев лифта снова отворился, не позволив нам совершить непоправимое.
        Разумеется, первым очнулся Аркадий, которого не снедало навязанное магией возбуждение. Прервавшись на самом интересном месте, он помог мне выйти на улицу, где свежий и весьма морозный воздух живо привёл меня в чувство. А следом разум накрыло осознание произошедшего - и кровь от промежности лавиной хлынула к щекам…
        - Аркадий… - жалобно протянула я, не смея взглянуть блондину в глаза.
        Вот уж опозорилась, так опозорилась. Хуже и быть не могло!
        - Тсс! - недослушав, мужчина выразительно прижал палец к моим губам. - Пойдём. Тут недалеко.
        И потащил меня куда-то вглубь зданий. Вздохнув, я покорно двинулась следом, не имея ни малейшего понятия о его дальнейших планах и, понятное дело, предполагая худшее… Худшее с точки зрения гонки за престол, но далеко не самое отвратительное со всех других сторон. По крайней мере, тело было совсем не против снять сексуальное напряжение… А моё мнение отныне не считалось - я уже показала больше, чем собиралась. Наобещала с три короба - не словами, а действиями, но всё же наобещала… И потому отступать была не вправе.
        Среда. День. Лимузин
        Так, в напряжённом молчании мы миновали несколько улочек - и очутились возле огромного серебристого лимузина с приятным матовым покрытием. Честно говоря, я впервые встретила подобный оттенок - и, не сдержавшись, легонько прикоснулась к этому гладкому бархатному чуду, манящему бесконечной глубиной и мнимой мягкостью… Однако стремительное течение жизни быстро вернуло меня в реальность.
        - Мисс, сэр, - выскочив с переднего сиденья, водитель услужливо распахнул дверцу в заднюю часть автомобиля. - Добро пожаловать.
        - Спасибо, Генри, - кивнув мужчине, Аркадий помог мне забраться внутрь и сел сам. - Поехали.
        - Есть, сэр! - послышался бодрый ответ.
        И вскоре машина резко тронулась, уронив меня в ближайшее кресло. Кстати, чёрное - как и салон в целом... Стоит ли говорить, что это совпадение вызывало до дрожи сладкие ассоциации?
        - Не обращай на него внимания, - расположившись на соседнем диванчике, устало обронил блондин - единственное светлое пятно в этом мрачном помещении. - Генрих любит подражать британцам, хотя английское в его жизни одно только имя. По-моему, он даже языка не знает, но утверждать не берусь.
        Аркадий говорил так, словно между нами не случилось ничего особенного, что радовало и огорчало одновременно… Сильнее, конечно, огорчало, однако возмущаться я не посмела. Выбор собеседника меня полностью устраивал… В отличие от желания, непреклонно поднимающегося откуда-то снизу.
        - Не хочешь пересесть поближе ко мне?.. - помедлив, Аркадий пригласительно похлопал по кожаной подушке рядом с собой.
        - Нет, спасибо, - намертво вцепившись ногтями в колени, хрипло выдавила я.
        В то время как сама с трудом заставила себя остаться на месте.
        - Тебе нехорошо? - тотчас встрепенулся блондин. - Укачивает? Простыла? Горло болит? Плохо себя чувствуешь? Хочешь поехать домой?
        Он засыпал меня вопросами, не оставляя времени на ответ, а я думала лишь о том, что мне действительно очень и очень плохо... Только не в том смысле, который имелся в виду.
        - Нет, всё в порядке, - откашлявшись, заверила уже нормальным голосом, чудом вписавшись в случайную паузу. И поспешила сменить тему: - А куда мы едем?
        - На фотовыставку «Бренность человеческой жизни», - расслабившись, сообщил Аркадий. - У меня приглашение на закрытый благотворительный показ.
        И сердце обречённо ухнуло в пятки.
        - А тебе обязательно туда идти?.. - протянула, представив себя в толпе до невозможности высокомерных мужчин и женщин.
        По спине аж мурашки от отвращения побежали!
        - Нет, - пожал плечами блондин. - Но пропустить его было бы неприлично. К тому же мы договаривались наверстать упущенное и, по-моему, это идеальный способ провести вечер. Заодно и узнаем друг друга...
        Возразить было нечего. Что, впрочем, не помешало мне поискать хоть один достойный аргумент против этой авантюры… Увы, безуспешно.
        Эх! Надо было всё-таки сказаться больной...
        - Ира, - почуяв мои сомнения, Аркадий придвинулся ближе и осторожно взял меня за руку. - Я догадываюсь, что тебя гложет… Но бояться нечего. Я буду с тобой… Меня же ты не боишься?
        - Нет…
        ...я боялась всего лишь сорваться. Снова. И опасная близость блондина только ухудшала ситуацию.
        - Обещаю, выставка тебе понравится, - продолжал уговаривать мужчина.
        Однако я его уверенности не разделяла. Во-первых, потому что не понимала ажиотажа вокруг самых обычных фотографий, не считая это таким уж великим искусством. А во-вторых, потому что не хотела вновь ощутить на себе липкие косые взгляды с толикой мерзкого презрения… Вот только отступать было некуда. Не просить же Аркадия отвести меня домой! Рисковать престолом пока не хотелось… Как и страдать в одиночестве.
        - Хорошо, - гордо вскинула голову.
        Умирать, так с музыкой! В конце концов, кто здесь будущая королева?..
        Среда. Вечер. Выставка
        Остаток пути я держалась молодцом - не буянила, целоваться не лезла, раздеваться тоже не спешила... Правда, моих заслуг здесь практически не было. Стоило мне сдаться, как Аркадий тотчас ушёл в себя - и игнорировать адское желание, толкающее меня на безрассудство, стало значительно проще. Впрочем, отодвинуться блондин даже не подумал, продолжая механически поглаживать тыльную сторону моей ладони... Однако мне это ничуть не мешало. Я упивалась нашей невинной близостью, за последние дни успев отвыкнуть от спокойствия... Но, к сожалению, всё хорошее имеет свойство заканчиваться - закончилась и наша поездка.
        Вынырнув из задумчивости, Аркадий помог мне вылезти из машины и повёл в странное здание, больше похожее на заброшенный завод, чем на выставочную студию... Там, в полумраке холла, какие-то молчаливые люди забрали у нас одежду, не выдав взамен никакого номерка, а затем препроводили в небольшую комнатку, откуда мы попали в огромный просторный зал с высоченными потолками, исчезающими в темноте, и убогой галереей из ржавой арматуры по периметру помещения. На фоне такой обстановки сама выставка в первый момент показалась мне блёклой и незначительной, абсолютно не вписывающейся в местный антураж… Хотя вид ей постарались придать более чем достойный - аккуратные тёмные стенды на довольно большом расстоянии друг от друга, мягкое освещение, направленное точно на фотографии, приятная ненавязчивая музыка. И всё бы ничего, если бы не степенно прохаживающиеся по залу гости, от одного взгляда на которых меня прошибал ледяной пот. Женщины в великолепных вечерних туалетах, мужчины в наряде от кутюр… И я - в красивом, но типично офисном костюме без единого украшения. Не белая ворона, а прямо какой-то синий воробей!
Вот только бежать было уже поздно…
        - Кстати, сегодня ты выглядишь просто потрясающе, - внезапно шепнул Аркадий, склонившись к моему уху.
        И сделал это очень вовремя - я как раз собиралась развернуться и малодушно отступить… Пришлось изменить планы.
        Уж если элегантные леди не сумели затмить мой образ в глазах блондина, то опасаться мне действительно было нечего. А сплетни как-нибудь переживу. Не впервой.
        - Честно?.. - смутившись, посмотрела на собеседника.
        Не то чтобы я не верила… Просто хотела услышать это снова. Убедиться, что бесконечная любовь во взгляде Аркадия мне всё-таки не снится…
        - Абсолютно, - кивнул мужчина, неумолимо двигаясь в сторону стендов. - Ты прекрасна как никогда... Ни одна женщина мира не сравнится с тобой, ни в уме, ни в красоте...
        Пожалуй, если бы не последняя фраза, сказанная с невероятной проникновенностью, я бы решила, что спутник банально пытается меня отвлечь, выбрав для этого самый действенный способ… Но нет. Судя по всему, Аркадий действительно был предельно честен - и щёки непроизвольно загорелись лёгким румянцем… А я сделала себе мысленную зарубку почаще пользоваться тональником.
        Тем временем мы успешно добрались до начала экспозиции - и блондин прекратил осыпать меня комплиментами. Вместо этого он замер примерно в двух метрах от первого стенда и принялся с интересом рассматривать представленные фотографии, забавно склонив голову набок… А я всё никак не могла им налюбоваться, наслаждаясь призрачным мигом женского счастья. И хотя сосредоточен Аркадий в тот момент был совсем не на мне, я не чувствовала себя брошенной или уязвлённой. Ведь помимо физического контакта, в котором он крепко прижимал меня к себе, отныне между нами существовала некая невидимая связь, заставляющая мою душу парить в небесах… И потому взять себя в руки я сумела только минут через десять. Кое-как справившись с внутренними переживаниями, решительно оторвала взгляд от спутника и переключилась на стенд… Чтобы навсегда раствориться в экспозиции, открыв для себя совершенно новую концепцию современного искусства. И это притом, что ничем особым фотографии не выделялись! Да и по отдельности не представляли собой ничего особенного... Но вместе, пускай и хаотично разбросанные по залу, они создавали цельную
картину жизни. Эдакую историю в кадрах, где чёрно-белые фотографии перемежались цветными, яркие - блёклыми, горькие - радостными, а естественные - откровенно постановочными... Было даже несколько намеренно состаренных фото, одна - обгоревшая по краям и парочка - с инвертированными цветами, однако все они идеально дополняли выставку, помогая зрителю ещё глубже погрузиться в этот иллюзорный мир, который каждый трактовал по-своему!
        Поистине уникальное зрелище. Признаться, такого эффекта от благотворительного показа я не ожидала. Полагала, будет что-то до боли скучное… И уж точно не рассчитывала на полноценную экспозицию с тщательно подобранными фото, выставленными в определённом порядке! Пожалуй, она полностью оправдывала своё название.
        «Бренность человеческой жизни»… Да. Лучше и не скажешь…
        Среда. Вечер. Шампанское
        Единственное, что немного портило впечатление - это присутствие других зрителей, с которыми волей-неволей приходилось взаимодействовать. Не словами, нет - поделиться своим мнением о выставке я была пока не готова даже с Аркадием - но и невербального общения оказалось более чем достаточно. Ближе к ночи число гостей сильно увеличилось и на втором заходе мне уже приходилось постоянно контролировать обстановку, чтобы ненароком ни с кем не столкнуться. Вдобавок я то и дело замечала на себе недоуменные взгляды, а один раз даже услышала в свой адрес крайне неприятный комментарий, от которого едва не провалилась сквозь землю…
        - Прекрати оглядываться и сжиматься, - тут же одёрнул меня Аркадий, от которого, естественно, не ускользнула эта мелочь. - Так ты лишь привлекаешь ещё больше внимания.
        Звучало логично. Вот только я ничего не могла с собой поделать! Совсем ничего… С каждой секундой мне становилось всё труднее здесь находиться - и мой верный спутник прекрасно это понимал.
        - Ира… - остановившись, мужчина взял меня за подбородок и резко развернул к себе лицом, вынудив заглянуть прямо в ярко-голубые глаза, лучащиеся добротой и поддержкой. - Ты помнишь, о чём мы говорили в ресторане?
        Конечно, я помнила. Подобные уроки не забываются... Однако притворяться нищей королевой, для которой не нашлось подходящего наряда, казалось мне глупым. Ведь одно дело - гордо пройти мимо клеток с волками и сесть за столик, сразу выкинув опасных соседей из головы, и совсем другое - петухом ходить среди лисиц, по-свойски раскланиваясь с каждой!
        - Забудь про них, - мягко посоветовал блондин. - Представь, что мы одни…
        - Как?! - не в силах молчать, воскликнула я.
        Негромко, но возмущённо.
        - Меня же обсуждают. Вслух!
        - И что? - выразительно усмехнулся Аркадий. - Они и меня обсуждают - мы же всё-таки вместе пришли. Кого это волнует?
        - Меня! - вырвалось откуда-то из груди.
        Хотя вопрос явно был риторическим...
        - Как я уже говорил - ты принимаешь чужое мнение слишком близко к сердцу, - с тяжёлым вздохом обронил блондин. - От этой деревенской привычки необходимо избавляться… И я знаю, что поможет тебе расслабиться. Шампанское!
        - Шампанское?.. - не веря собственным ушам, переспросила я.
        Уж больно заурядным вышел поворот. Заезженным каким-то. Обычным… Совершенно не в стиле Аркадия.
        - Именно так, - с достоинством подтвердил мужчина.
        Однако происходящее по-прежнему казалось мне нелепой шуткой.
        - Не понимаю… - протянула, нахмурившись. - Ты хочешь меня споить?
        - Да. А что в этом плохого?
        - Ну… - я замялась. - В принципе - ничего…
        В конце концов, мы же взрослые совершеннолетние люди. А алкоголь в большинстве случаев и правда способствует раскрепощению…
        - Не беспокойся, до дома довезу в целости и сохранности, - по-своему понял меня блондин. - Обещаю.
        Иного и не предполагала.
        - В общем, стой тут, - оглядевшись, решительно заявил Аркадий. - Я быстро.
        И, подарив мне лёгкий поцелуй, ловко скрылся в толпе… А я, оставшись без поддержки спутника, моментально почувствовала себя не в своей тарелке. Вернее - в стане врага, которого боялась до дрожи в коленях… Вот только страшило меня совсем не презрение расфуфыренных гостей! Я безумно боялась, что кто-нибудь из них сочтёт моё присутствие неуместным - и тотчас потребует выставить оборванку вон…
        - Любуешься? - грубо прервав горькие размышления, раздался насмешливый голос.
        Подпрыгнув от неожиданности, я стремительно развернулась к собеседнику - и похолодела… Потому что за спиной стоял Игдаэш, от одного вида которого меня тут же скрутило возбуждение!
        Чёрт! Только этого мне не хватало...
        - Что вы здесь делаете?! - напрягшись, шипящим шёпотом осведомилась я.
        Исключительно чтобы не сорваться… И неважно, что с убранными в высокий хвост волосами принц параллельного мира смотрелся вполне прилично. Даже одежда не могла скрыть его выпирающий член, с трудом помещающийся в штанах! Огромный пульсирующий член. Волшебный жезл, открывающий все двери...
        Ей-богу, лучше бы меня выгнали!
        - Пришёл посмотреть выставку, - проследив за направлением моих глаз, нагло усмехнулся Игдаэш. - А что? Мне нельзя интересоваться вашим современным искусством?
        - А приглашение у вас есть? - парировала, пропустив вторую часть ответа мимо ушей.
        Если и нельзя - кто посмеет ему запретить? Уж точно не я.
        - Приглашение?.. А зачем оно мне? - вполне натурально удивился принц.
        Тоже верно.
        - Кстати, скоро полночь… - помедлив, добавил он. - Ты уходить не собираешься?..
        И возбуждение как рукой сняло!
        - Как полночь? - встрепенувшись, испуганно заозиралась я. - Уже?!
        Блин! Совсем забыла о времени...
        - Через сорок минут, - услужливо подсказал Игдаэш, продемонстрировав мне запястье с часами Rolex. - Так что советую тебе поторопиться, если не хочешь заняться сексом прямо тут, на виду у всех.
        От подобных перспектив я чуть сознания не лишилась! Но не от предвкушения, а от ужаса… Одна лишь мысль, что Аркадий может стать свидетелем предстоящего разврата, убивала меня вернее пули в сердце! Вероятность прочесть осуждение в его глазах в прямом смысле разрывала душу на части, превращая вечер в нечто поистине отвратительное… Но я не собиралась этого допускать.
        - А вы?.. - спросила, упрямо поджав губы. - Почему вы до сих пор не ушли?
        - А куда мне торопиться?.. - хмыкнул принц. - Перенестись я всегда успею… Кстати, могу захватить тебя с собой. И даже позволю раздеться перед началом...
        Предложение показалось мне очень заманчивым. Особенно его вторая часть... Однако бросать блондина без предупреждения тоже было нехорошо.
        - Нет, спасибо. Я доберусь сама.
        - Уверена, что успеешь? - заботливо уточнил Игдаэш.
        - Да.
        - Как хочешь, - покладисто отступил принц. - Но учти - где бы ты ни находилась, начнём ровно в двенадцать… И одежду я щадить не буду.
        С этими словами он элегантно поклонился - и ушёл к следующему стенду... А надо мной нависла угроза лишиться не только девственности и работы, но и нового костюма вместе с уважением Аркадия.
        Кажется, серьёзней за время испытания я ещё не влипала…
        Среда. Ночь. Такси
        Кое-как дождавшись возвращения Аркадия, я торопливо объяснила ему необходимость срочно покинуть выставку, деликатно списав всё на внезапно накатившую усталость - и поспешила к выходу. Разумеется, блондин тотчас направился следом, изъявив готовность предоставить себя с лимузином в моё полное распоряжение... Что, по понятным причинам, меня категорически не устраивало. Пришлось тратить драгоценное время на уговоры, особенно напирая на важность отдыха для каждого из нас. По отдельности. Это сработало - и мужчина согласился вызвать такси, чему, в отличие от первого предложения, я только обрадовалась.
        Увы, за столь короткий срок добраться домой на метро не стоило и мечтать… К тому же до станции ещё требовалось дойти, а машина прибыла уже минуты через три, о чём мне незамедлительно сообщил Аркадий. Наверное, зря.
        Не успел он договорить, как я стремглав помчалась на улицу, не услышав ни номера автомобиля, ни его марки, ни цвета… Впрочем, запутаться было в любом случае нереально - перед входом в выставочный зал стояла лишь одна машина с «шашечками». Правда, она опять оказалась представительского класса, но это не помешало мне юркнуть внутрь, расслабленно растёкшись по заднему сиденью.
        До полуночи оставалось чуть меньше получаса - более чем достаточно, чтобы успеть… По крайней мере, я на это надеялась.
        - Как быстро мелькают фонари, - выдернув меня из блаженной дремоты, лениво протянул Игдаэш. - Забавно...
        Испугавшись, я подпрыгнула на месте и во все глаза уставилась на принца, как ни в чём не бывало расположившегося по соседству. Одетого - но сути это не меняло. Находиться рядом с ним было для меня настоящей пыткой. Как моральной, так и физической.
        - Что вы тут делаете?!.. - прошипела, покосившись на водителя.
        Однако мужчина активно делал вид, что не замечает ничего странного.
        - Не волнуйся, он нас не слышит, - задумчиво глядя в окно, обронил Игдаэш.
        Словно мысли читал!..
        - Что. Вы. Тут. Делаете, - практически по буквам повторила я. - До полуночи же ещё целых семь минут!
        Хотя особого доверия цифрам на приборной панели у меня не было... И правильно.
        - Девять, - скупо поправил принц, не обратив никакого внимания на мой грубый тон. - У водителя часы спешат.
        И я едва не задохнулась от возмущения!
        Нет, каков наглец, а! Знал, что ещё слишком рано - и всё равно припёрся, грубо нарушив собственные правила… Скотина!
        - Неважно! - воскликнула, с трудом сдерживая гнев. - Главное, что сейчас вам в любом случае нечего здесь делать!
        - Нечего, - согласился собеседник. - Но я никогда не ездил на автомобиле, а тут выдалась чудесная возможность прокатиться… Ты имеешь что-то против?
        О, да! Я имела… Ещё как имела! Вот только огласить не могла... Не оскорблять же наследника престола?
        - Скажи, разве ты не рада провести со мной несколько лишних минут?.. - наконец оторвавшись от дороги, посмотрел на меня Игдаэш. - Всё-таки нам, в случае твоей победы, предстоит общаться. Много общаться… Так почему бы не начать сейчас?
        В его словах отчётливо слышалась издёвка - но смутить меня было не так-то просто!
        - Одно дело - общаться, а другое - ежесекундно ждать подвоха, - парировала, гордо вскинув подбородок. - Пока мне приходится терпеть ваши приставания, я буду напряжена и недружелюбна. А потом посмотрим... Вы уж извините, - добавила, слегка сбавив обороты.
        На всякий случай. Для перестраховки.
        - Ничего, я понимаю, - снисходительно улыбнулся принц. - И рад, что у тебя ко мне именно такое отношение. Надеюсь, после испытания мы подружимся… Если, конечно, ты не проиграешь сегодня.
        На иной ответ я и не рассчитывала. Чтобы Игдаэш не ввернул какое-нибудь оскорбление? Нонсенс! Однако промолчать всё равно оказалось выше моих сил.
        - Значит, вы пришли меня провоцировать?.. - осведомилась, подавив вновь всколыхнувшееся желание. - Это нечестно. Ваше время ещё не пришло.
        - Я же сказал - мне просто захотелось покататься, - вновь отвернулся к окну принц. - В моём мире нет машин. Нам они не нужны… А жаль. Такой скорости от лошади не добиться.
        - Вы пытаетесь убедить меня, что за годы отборов вам ни разу не выпала возможность посидеть в автомобиле? - с презрением уточнила я.
        Как-то не верилось!
        - Ни разу, - горько вздохнул Игдаэш, не торопясь натягивать маску соблазнителя. - Повода не подворачивалось. А без него преодолеть материальный барьер в ваш мир не так просто. Честно говоря, я и на выставках-то вживую никогда раньше не был. Только наблюдал через экран, не покидая пределов дворца… И потому огромное тебе спасибо. Это было незабываемо…
        На последнем откровении у меня банально отвисла челюсть.
        По всему выходило, что ему удалось попасть туда исключительно благодаря мне! И о причинах подобного поступка я боялась даже гадать…
        - А сюда вы тоже за мной перенеслись?.. - уточнила с опаской.
        Уж больно страшно было услышать правду… Особенно ту, на которую я не могла ответить взаимностью.
        - Да, - незатейливо кивнул принц. - Мне показалось, вы с Аркадием не очень хорошо расстались, и я боялся, как бы ты ни совершила чего-нибудь непоправимого. Сначала следил за тобой, а затем решил совместить приятное с полезным - и проконтролировать путешествие лично… Заодно и на машине покатался. А то неизвестно, доведётся ли. С твоей-то стойкостью...
        Его пространные пояснения и радовали, и пугали одновременно. Радовало, что Игдаэш практически открыто заявил о своём поражении, а пугало, что прозвучало это подобно признанию в любви… И пускай напрямую не было произнесено ни слова, факт оставался фактом - он беспокоился обо мне! Вероятно, испытывал некие чувства, далёкие от дружеских… И грустил, не видя с моей стороны никакого положительно отклика.
        - Ладно, пойду я, - вдруг заявил принц, нарушив образовавшуюся неловкость. - Не хочу мешать. А то не сдержусь ещё… В общем, увидимся.
        И исчез, громко хлопнув в ладоши. Как раз когда такси остановилось у нужного подъезда.
        Среда. Ночь. Невинность
        Поблагодарив водителя за быструю поездку, я выскочила из машины и пулей взлетела на пятый этаж, намеренно проигнорировав существование лифта. В ту минуту мне была дорога каждая секунда и тратить время на ожидание я не имела права. Правда, в тамбуре случилась небольшая загвоздка - своенравный ключ категорически отказывался вставляться в замочную скважину - но мы справились, и меньше чем через минуту я уже стояла в прихожей. Бросив сумку прямо на пол, ловко скинула сапоги - и принялась судорожно стаскивать брюки, неуклюже прыгая в сторону спальни. Следом полетела блузка, затем настал черёд колготок… А после привычная обстановка квартиры вдруг резко сменилась на пресловутую комнату в мрачных тонах - и помещение заполнил громогласный смех, застав меня в полусогнутом положении с призывно оттопыренной попой.
        - Ой, не могу... - раздался протяжный стон. - Уморила... Неужели тебе так дорог этот наряд?..
        Своим невинным вопросом Игдаэш попал точно в яблочко... Однако признаваться и давать собеседнику повод для ревности я пока не собиралась.
        - Вообще-то мне больше ходить на работу не в чем! - заметила, оставив в покое одежду. - А сохранение должности, если вы не забыли - одно из условий вашего конкурса.
        - Я ничего не забываю, - вмиг успокоился принц. - И помню абсолютно всё...
        С этими словами он взял меня на руки и бережно перенёс на постель. И столько нежности было вложено в это простое действие, что я почувствовала себя драгоценной хрустальной вазой... Очень необычное ощущение, между прочим. И крайне приятное. У меня аж дух от восторга захватило! Однако на этом соблазнитель не остановился. Выразительно глядя мне в глаза, он медленно опустил руку вниз - и замер, задумчиво поглаживая мою наполовину обнажённую коленку... А меня тут же охватило сладкое предвкушение, противиться которому оказалось выше моих сил.
        - Я помню, как ты переживала из-за ночной сорочки, - не прекращая воздействия, принялся мягко перечислять принц. - Помню, что не хотел тебя позорить и потому предложил перенестись сюда вместе. Помню, как обещал не трогать твою одежду... И помню, что ты отказалась.
        На последней фразе я подсознательно заподозрила неладное… Но было уже слишком поздно. Рывок - и трусики с треском превратились в жалкую тряпку, а мужчина переключился на лифчик, недвусмысленно потянувшись к бретелькам. Естественно, я попыталась отстраниться, однако из этого ничего не вышло - стреноженные колготками голени лишили меня манёвренности, а с ней и всякого шанса на спасение… В результате чего лифчик благополучно отправился вслед за трусиками. Мне оставалось только порадоваться, что утром я надела далеко не самое лучшее бельё…
        - А ещё я помню, отчего ты сходишь с ума, - властно накрыв ладонью грудь, добавил Игдаэш.
        И, словно в подтверждение, по коже тут же побежали мелкие мурашки, сгустившись точно в области клитора… Там, куда секундой позже опустились пальцы партнёра. Честно говоря, именно этого я и боялась. Страшилась, что его прикосновение безжалостно сотрёт хлипкие границы моего жалкого самообладания - и весь тщательно выстраиваемый контроль с грохотом рухнет в пропасть, выпустив на свободу возбуждение, которое я сдерживала целый день… Так и случилось. Нет, понимание последствий никуда не делось и уступать партнёру у меня по-прежнему не было ни малейшего желания… Но мне вдруг стало совершенно неважно, получу я удовольствие или нет. Ведь сам процесс тоже приносил своего рода наслаждение… И был вполне достоин внимания.
        - Тебе нравится?.. - заметив отсутствие сопротивления, вкрадчиво поинтересовался принц.
        - Да, - блаженно прикрыв глаза, откликнулась я. - Очень...
        - Тогда перейдём к следующему этапу?
        - Нет.
        - Почему?.. - то ли удивлённо, то ли уважительно протянул Игдаэш. - Почему ты упорствуешь, если тебе и правда это нравится? Неужели из-за теоретической возможности получить неограниченную власть в параллельном мире?
        Судя по всему, этот вопрос давно не давал принцу покоя. Иначе он бы ни за что не позволил мне отдохнуть от своих ласк…
        - Нет, власть меня не особо привлекает, - покосившись на собеседника, ответила я.
        Мне просто хотелось радикально изменить свою никчёмную жизнь. Начать всё с нуля - и добиться успеха… Что, как известно, легче всего сделать на новом месте.
        - Тогда что тебя останавливает? Принципы?
        Почему-то о чувствах он даже не подумал.
        - Да, - подтвердила, не вдаваясь в подробности. - И они в том числе.
        - Но это же нелепо! - в сердцах воскликнул Игдаэш, вызвав у меня снисходительную усмешку.
        Уж очень по-детски выглядела его реакция.
        - Вы хотите сказать, что основной критерий отбора не имеет смысла? - скептически уточнила я.
        Вот что действительно было нелепо!
        - Я хочу сказать, что в вашем мире уже никто не смотрит на невинность невесты, - с жаром возразил принц. - И хранить себя для мужа - полнейшая глупость... Если хочется - отдайся инстинктам. Тебе никто не мешает. Поверь, со мной всё пройдёт быстро и безболезненно. Гораздо лучше, чем с кем бы то ни было другим. Обещаю, ничто не омрачит твою первую ночь! Она навсегда останется в воспоминаниях и будет там самым светлым пятном за всю историю… Клянусь.
        Звучало весьма заманчиво… И всё же упрямство не позволило Игдаэшу меня уговорить.
        - Если вы видите, что мне этого хочется - почему не берёте? - спросила, смело посмотрев партнёру в глаза.
        - Не могу, - коротко сообщил принц. - Я не имею права основываться только на твоём внутреннем желании. Для продолжения мне необходимо чёткое согласие. Словесное… И сегодня я непременно его добьюсь!
        На этом лирическая часть ночи благополучно завершилась - и собеседник вновь взялся за соблазнение… Вот только удовольствия я больше не получала. Смекнув, что к чему, он сменил тактику и теперь прерывался каждые несколько минут, заставляя меня страдать от ярких приступов неудовлетворённости! И если вначале я ещё как-то терпела эти издевательства, то ближе к концу пытка стала совсем уж невыносимой… Каждый раз, как Игдаэш убирал руки, душу охватывало жуткое чувство одиночества, вынуждающее меня бессознательно тянуться к партнёру, искать глазами его пальцы, натыкаться на стоящее колом достоинство - и жарко мечтать о продолжении… Любом, каком угодно - лишь бы прекратить эти мучения!
        - Всё, - когда я уже приготовилась сдаться, внезапно обронил принц. - На сегодня хватит.
        Затем щёлкнул пальцами - и вернул меня в родной мир. Без нижнего белья, зато в спущенных колготах и с острым ощущением поражения.
        Похоже, следующую ночь мне не поможет выдержать даже чудо…
        Четверг. День. Побег
        Новый день не задался с самого утра. Во-первых, этой ночью мне впервые за время испытания не удалось ни на минуту сомкнуть глаз. И пускай возможность наверстать упущенное у меня имелась, воспользоваться ей я не рискнула, резонно опасаясь не услышать будильник... Уж больно страшными казались последствия.
        Во-вторых, уже перед самым выходом обнаружилась пропажа моего любимого пальто. Судя по тому, что дома его найти так и не удалось, оно бесследно сгинуло в гардеробе выставки... Пришлось лезть за старым пуховиком, облачиться в который не посмел бы и самый непритязательный бомж. Естественно, из-за этого я чуть не опоздала.
        В-третьих, мой крайне непривлекательный внешний вид не ускользнул от бдительного ока коллег, вызвав тучу насмешек... Хорошо, что Аркадия в зале не было. Подобного позора я бы не вынесла.
        И, наконец, с самой работой тоже что-то не заладилось. Сначала меня отвлекала злость на девочек пополам с обидой на несправедливое устройство обоих миров, а после сытного обеда эмоции отступили - и я совсем размякла, принявшись банально клевать носом. В ход снова пошёл кофе, затем зелёный чай с просроченной шоколадкой и упражнения во время похода в уборную... Всё впустую. Хронический недосып с недавней бессонницей прекрасно сыграли свою роль - и бороться с дремотой стало практически невозможно... Единственное, что отделяло меня от закономерного выговора с последующим увольнением - это участие Насти, которая с завидной регулярностью напоминала мне о необходимости бодрствования. Порой в довольно грубой форме - но это, в отличие от едких замечаний Светланы, меня не задевало. Ведь соседка действовала мне во благо...
        В общем, было совершенно неудивительно, что вечером я опять приняла решение задержаться. Мне очень хотелось дождаться Аркадия и немного развеяться. А заодно - доделать хоть что-нибудь, благо Насте предстояло куковать в офисе до самой ночи… Правда, особо это не помогло. Стоило всем сотрудникам, включая мою соседку, разойтись по домам, оставив меня без присмотра, как я тут же отрубилась...
        - Ира, - некто осторожно потряс меня за плечо. - Ирочка...
        Кое-как разлепив веки, я обвела зал мутным взором и наткнулась на Аркадия, заботливо склонившегося над моим креслом... Хотя, признаться, уже приготовилась увидеть своего ночного мучителя.
        - Ты вчера пальто на фотовыставке забыла, - выпрямившись, отстранённо сообщил блондин.
        И на стол передо мной, чудом не зацепив клавиатуру, плавно опустился плотно сложенный свёрток жутко знакомой расцветки.
        - Спасибо... - только и смогла выдавить я.
        Впрочем, этого стоило ожидать.
        - Не за что, - всё тем же пустым голосом откликнулся руководитель.
        После чего отстранился и отступил, словно намереваясь уйти... Вот только мне категорически не хотелось с ним расставаться!
        - Аркадий! - поднявшись, я подалась вперёд. - У тебя всё в порядке?..
        - Да, благодарю.
        Звучало фальшиво. Да и ответить на это мне было нечего... Разве что завести новую тему, благо предположения касательно подобной холодности у меня имелись.
        - Знаешь, я хотела бы извиниться за вчерашний побег... - протянула, понуро опустив голову. - Это было некрасиво. Прости.
        - Ничего, я понимаю, - с прежней грустью вздохнул Аркадий. - Сам виноват.
        Сказать, что я удивилась - значит, не сказать ничего!
        - Ты серьёзно?.. - уточнила, осторожно покосившись на собеседника.
        Может, всё-таки издевается?..
        - Конечно, серьёзно, - кивнул блондин. - Я действительно не вижу ничего странного в твоём побеге... Слишком двусмысленно выглядели мои попытки отвлечь тебя от обстановки. Поцелуи. Лимузин. Шампанское для расслабления... К тому же я практически открыто признался в своём желании тебя споить. Неудивительно, что ты испугалась продолжения.
        В подобном свете ситуацию я как-то не рассматривала…
        - Правда, мне было не очень приятно осознавать, что ты обо мне такого низкого мнения - но всё объяснимо.
        Здесь я окончательно запуталась.
        - В смысле?.. - нахмурилась.
        - Ну, ты же девственница, не так ли?
        И всё встало на свои места.
        - Да, но… - я замялась.
        - Что? - тотчас насторожился Аркадий.
        А я понятия не имела, как продолжить. Лгать не хотелось, а правда была слишком ужасной, чтобы о ней говорить… Пришлось соглашаться. Ведь молчание - это не ложь в полной мере, верно?
        - Так что? - выждав несколько секунд, повторил свой вопрос блондин.
        - Об этом не принято говорить, - парировала, вновь отведя взгляд.
        Уж лучше так, чем прослыть сумасшедшей.
        - Да, конечно, - тотчас расслабился Аркадий, ласково притянув меня к себе. - Прости. Я не хотел тебя обидеть. Просто имей в виду - никто никуда не торопится. Ладно?
        - Ладно, - улыбнулась, сгорая от восторга.
        Боже, мне достался самый великолепный мужчина на свете… Настоящий идеал! Прильнув к его груди, я таяла, словно мороженое в микроволновке и не понимала, за что мне такое счастье… Чем я его заслужила?..
        - Мне пора, - обломав весь кайф, внезапно обронил Аркадий. - Сегодня у меня много дел. А тебе стоит пойти домой и поскорее лечь в кровать.
        - Но…
        - Никаких «но»! - строго отрезал блондин. - Я целый день наблюдал по камерам, как ты засыпаешь! Хватит. И чтобы завтра всё было нормально. Иначе, как бы неприятно мне ни было, ты получишь последний выговор.
        После этих грубых слов мужчина коротко поцеловал меня в губы, извинился - и ушёл. А я подумала, что мне действительно не помешает провести несколько лишних часов в постели. Без Игдаэша и его приставаний. И без Аркадия. Одной…
        Не высплюсь, так хоть подремлю. Всяко лучше, чем встретить очередной рассвет с красными воспалёнными глазами.
        Четверг. Ночь. Бабочка
        Очнулась я от лёгкой, но вполне ощутимой пощёчины наподобие тех, которыми возвращают к жизни обморочных дам. За первой последовала вторая, затем третья... А от четвёртой я попыталась увернуться. Не то чтобы успешно, однако избиение тотчас прекратилось, позволив мне вновь погрузиться в сладкие объятия Морфея...
        - Эй! - грубо нарушив моё уединение, ворвался в мозг голос Игдаэша. - Кончай дрыхнуть! Я и так тебя еле добудился!
        - Лучше бы вы меня вообще не трогали, - пробормотала, собираясь перекатиться со спины на бок и ещё немного поспать...
        Но не тут-то было! Я не смогла не то что перевернуться, даже с места сдвинуться, распятая на кровати, словно цыплёнок табака... Честно, сон как рукой сняло.
        - Что происходит?! - воскликнула, резко распахнув глаза.
        - Ничего особенного, - довольно оскалился принц. - Просто я устал за тобой ползать и решил тебя привязать.
        В первую секунду его ответ поверг меня в шок. А в следующую я озадаченно посмотрела наверх и убедилась - ни о каких шутках не шло и речи! Мои руки и ноги действительно обхватывали жёсткие кожаные браслеты, поверх которых болтались самые настоящие железные наручники… И плевать, что эта сложная система защищала меня от неизбежных синяков и ссадин! Главное, что дискомфорт мне не чудился… А значит, на покорность Игдаэшу не стоило и надеяться.
        - Что вы себе позволяете! - забилась, как бабочка на булавках. - Немедленно отпустите меня!
        - Даже не подумаю, - мотнул головой мужчина. - Время игр закончилось. Пора решать, на чьей ты стороне...
        С этими словами он медленно опустился рядом и без зазрения совести положил ладонь мне на грудь.
        Разумеется, я знала, что произойдёт дальше. Чувствовала и, что скрывать, с нетерпением ждала продолжения… Однако принц и тут умудрился меня удивить. Вместо закономерного развития событий он вдруг принялся задумчиво водить пальцем вокруг моего соска, с каждым движением всё глубже и глубже погружая меня в мир нестерпимого желания. А я абсолютно ничего не могла ему противопоставить! Ни отодвинуться, ни увернуться, ни даже просто шевельнуться. Разве что сделать вид, что происходящее мне глубоко по барабану... Но, увы, это было не так. Я опять плавилась в умелых руках, сгорая заживо уже не от предвкушения, а от банальной беспомощности…
        - Прошу, хватит… - пробормотала, отчётливо слыша звон натянутых до предела нервов. - Пожалуйста, прекратите… Я больше не могу. Мне плохо… Умоляю!
        - Ты знаешь, что единственный способ это остановить - лишиться девственности, - заботливо напомнил Игдаэш. - Тебе надо только сказать «да».
        - Не могу… - всхлипнула.
        И ни капли не лукавила. Не могла - и всё тут. Просто не могла. Слишком ярко осознавала, как буду корить себя за минутную слабость...
        - Можешь. И скажешь. Все говорят. Рано или поздно - но все…
        Логично. Иначе меня бы здесь не было... И всё же облегчать задачу принцу я не собиралась.
        Ничего. От возбуждения вроде ещё никто не умирал.
        Тем временем партнёр осознал, что разговорами меня не пронять - и приступил к соблазнению всерьёз… Но опять не так, как мне хотелось! Вместо того чтобы завладеть моим клитором или хотя бы грудью, он сначала нежно поцеловал меня в ключицу, а после с наслаждением провёл языком по шее до самого уха, обдав волной обжигающе горячего воздуха… И на эти простые ласки моё тело тут же отозвалось дрожью, сдержать которую я оказалась не в состоянии.
        - Не советую молчать, - тихонечко шепнул мужчина. - Иначе я приму твою покладистость за согласие…
        - Какая покладистость, если вы меня связали?.. - парировала, из последних сил цепляясь за ускользающий рассудок.
        Он же просил не молчать? Пожалуйста. Получите и распишитесь.
        - Верно… - издевательски протянул Игдаэш. - Связал. Но так же лучше, правда?
        - Нет!.. - воскликнула в отчаянии.
        Увы, это был единственный способ выразить протест… К которому, понятное дело, никто не прислушался.
        - Ты такая забавная в своём стремлении сохранить невинность… - отстранившись, негромко рассмеялся принц.
        - А вы нелепы в своём стремлении меня совратить! - выплюнула в его завораживающе прекрасные карие глаза.
        Да. Я намеренно культивировала в себе злость, потому что лишь она была ещё способна поддерживать меня в сознании. Давала мне шанс отсрочить неизбежное хотя бы на несколько секунд…
        - А по-моему, всё происходящее совершенно естественно… - мягко усмехнулся Игдаэш.
        После чего, прикусив зубами мочку моего уха, на грани боли оттянул её в сторону... И новая волна неконтролируемого желания окатила меня с головой.
        - А по-моему, было бы куда естественнее, если бы вы заранее выбрали себе невесту и позволили ей выиграть! - сообщила, собравшись с силами.
        В тот момент мне было уже безразлично, что говорить. Только бы отвлечься самой и, по возможности, отвлечь партнёра. Только бы урвать пару минут этой бесконечной ночи. Только бы протянуть ещё немного...
        - Я бы с удовольствием, но это против правил, - горько выдохнул принц.
        Кажется, даже без притворства.
        - Но вам же безумно надоело искать себе жену! - использовала последний аргумент.
        - Надоело, - не стал спорить Игдаэш. - И всё же в первую очередь я радею не за себя, а за свой народ… Для чего и научился наслаждаться каждым мигом. Кстати, советую тебе поступить так же.
        Четверг. Ночь. Вода
        Сказал - и наконец-то обхватил губами мой сосок, принявшись жадно теребить его языком. Попутно он не забывал властно сжимать вторую грудь, приводя меня в настоящий экстаз... Уже на третьей минуте я напрочь забыла об истинной цели принца и жалела лишь о том, что не могла зарыться пальцами в его волосы - настолько мне было хорошо. В какой-то момент мужчина поменял зоны воздействия, переключившись на другую грудь - и я совсем потеряла рассудок, бездумно заметавшись по простыне... Однако всё равно не произнесла ни звука, за последние дни привыкшая сдерживать свои низменные порывы.
        - Не сопротивляйся, - прервавшись на мгновение, ласково обронил мужчина. - Отдайся страсти. Поверь, она чудесна в своём безумии… Как и ты.
        От сладкого комплимента в сочетании с опытным воздействием на самые чувствительные точки моего слабого тела эффект получился просто ошеломительный. Дыхание перехватило, по спине побежали мурашки, а из горла вырвался сдавленный стон, полный горя и разочарования... И в ту же секунду Игдаэш очутился сверху, аккуратно уложив своё достоинство точно на мой лобок.
        Под тяжестью мужского тела я загорелась ещё сильнее, а когда партнёр начал ритмично двигать тазом, намеренно задевая клитор, у меня окончательно снесло крышу. Я стонала, что-то кричала, дёргалась и извивалась, не позволяя себе только заветного «да»...
        - Ну же! - не вытерпев, обронил принц. - Давай... Всего одно слово - и я буду внутри. Обещаю, ты ничего не почувствуешь... Ну!
        Его речь изобиловала паузами, была резкой и отрывистой, чем чётко давала понять - силы Игдаэша на исходе. Он буквально задыхался от прилагаемых усилий и с трудом сдерживался, чтобы не взять меня в принудительном порядке... И, самое ужасное, в глубине души я была не против такого исхода! Одна лишь мысль о горячем члене внутри вызывала дикое желание, наполняющее кровью зудящие половые губы! Но в подсознании словно стоял какой-то блок, не позволяющий мне совершить непоправимое. И потому, когда принц ускорился, попутно усилив нажим, я не уступила, а лишь провалилась в блаженную темноту...
        - Поднимайся! - буквально через мгновение раздалось рядом.
        Сразу после того, как на меня вылилась тонна поистине ледяной воды... Признаться, такого поворота я не ожидала. Подскочила на насквозь промокшей кровати и, хватая ртом воздух, осуждающе уставилась на Игдаэша... Даже не сразу сообразила, что совсем недавно мешавшие наручники благополучно куда-то испарились.
        - Мы закончили?.. - уточнила, придя в себя и зябко поёжившись.
        Из-за несанкционированного душа меня буквально колотило от холода! Неудивительно, что я безумно мечтала поскорее вернуться к себе и укутаться в тёплый плед с огромной кружкой обжигающе горячего чая… Уж очень болеть не хотелось. Особенно сейчас, когда до победы оставалось всего каких-то два жалких дня...
        - Да, закончили, - прервав мои размышления, довольно недружелюбно откликнулся принц. - Ещё не хватало, чтобы ты сдохла из-за своего упрямства... Но прежде чем я тебя отпущу, мы перестелем постель. Иначе продолжим прямо в этой луже. И поверь, она не станет для меня препятствием…
        В последнем я ни капли не сомневалась! Достаточно было лишь взглянуть на его мощный жезл, направленный в мою сторону. И потому, проигнорировав столь очевидную невежливость, я спешно спрыгнула на пол, готовая собственноручно поменять всё бельё в междумирье (а заодно - выстирать и просушить) - только бы вновь не очутиться в положении жертвы! Правда, осуществить задуманное не получилось. Стоило мне склониться над кроватью, слегка прогнувшись в пояснице, как Игдаэш судорожно вздохнул - и щёлкнул пальцами, пробормотав что-то про свою далеко не железную выдержку. А я и не расстроилась. Деловито огляделась и, не обнаружив посторонних, поспешила в ванную, рассчитывая немного понежиться в пене перед началом нового дня... И, заодно, смыть с себя липкий пот, напоминающий о недавнем сумасшествии.
        Тяжёлая выдалась ночка. Хорошо, что она миновала.
        Пятница. День. Стерва
        Через несколько часов выяснилось, что мне следовало ограничиться контрастным душем, а не лезть в горячую ванну. Согревшись, я окончательно расслабилась и задремала, по самый подбородок провалившись в ароматную воду... Хорошо, что у меня имелась отвратительная привычка повсюду таскать за собой телефон! Без неё я бы точно опоздала... А так лишь мячиком подскочила в воздух, услышав над ухом оглушительную трель - и закономерно плюхнулась обратно в воду, расплескав её по полу. Холодная реальность и осознание страшных последствий потопа помогли мне проснуться, однако выбраться из скользкой западни оказалось не так просто. От долгой неподвижности тело затекло и категорически отказывалось слушаться. Вдобавок я ужасно замёрзла и никак не могла справиться с колотившей меня дрожью... А про жуткий вид размякшей кожи и говорить нечего! И если с последним я ничего поделать не могла, то привести в порядок остальное была просто обязана! И привела. Даже накраситься умудрилась... Из-за чего, правда, едва не опоздала, чудом втиснувшись в отходящий автобус - но это мелочи. Главное, мой внешний вид не вызвал ни
ехидных вопросов коллег, ни неудовольствия Аркадия - и потому последний рабочий день перед новогодними праздниками прошёл более чем продуктивно. Я закрыла все зависшие заявки, написала необходимые отчёты и приняла от Наташи новый запрос на производство, договорившись о поставке сразу после выходных... А ровно в половину шестого, оторвав меня от компьютера, на столе коротко тренькнул телефон.
        «Надеюсь, сегодня ты не собираешься засиживаться?» - гласила присланная смс, сквозь текст которой неумолимо просвечивала усмешка.
        И на губы самовольно скользнула идиотская улыбка.
        «Нет», - быстренько набрала ответ. - «Как раз подумываю об уходе. А что?»
        Ведь, если честно, задерживалась я исключительно ради одного очаровательного блондина... И для него это не было секретом.
        «Тогда встретимся внизу через пятнадцать минут», - пришло новое сообщение.
        От радости у меня чуть сердце из груди не выскочило!
        «Договорились!» - торопливо отправила обратно.
        И тотчас бросилась сохранять и закрывать все окна, буквально приплясывая в кресле от нетерпения - уж больно трудно было усидеть на месте. Пожалуй, окажись у меня реальные планы на вечер или неотложные дела, требующие срочного вмешательства, после такого предложения я не раздумывая послала бы их к чёрту.
        - Ммм... - стоило мне выключить компьютер и подняться, с предвкушением протянула Светлана. - А ты, Ирочка, никак на свидание собралась?
        - А тебе завидно? - парировала, задетая очередной колкостью.
        Надоело строить из себя белую мышку. Между прочим, у милых пушистых зверьков тоже есть острые зубки. И немаленькие. Цапнут - шрамы на всю жизнь останутся!
        - Мне? - аж опешила от удивления Светлана. - Нет, конечно. Я этих мужчин как перчатки меняю!
        Звучало фальшиво. Хотя с учётом сногсшибательных внешних данных она могла позволить себе и не такое... Да и стабильные семейные отношения заботили её гораздо меньше карьеры.
        - Тогда в чём дело? - закрепив успех, я презрительно покосилась на собеседницу.
        Давно пора было поставить эту стерву на место!
        - Ни в чём, - опомнившись, Светлана безразлично пожала плечами. - Просто начальника нашего жалко. Аркадий Валерьевич столько старался, каждый день к себе приглашал... Охмурял. По-своему конечно, но всё же... А ты предпочла ему другого.
        И меня затопило возмущение.
        - Знаешь, если тебе нравятся отношения, где один партнёр всячески принижает другого - можешь смело занять моё место! - воскликнула в гневе. - Уверена, Аркадий будет в восторге!
        А затем, не дожидаясь, пока собеседница придёт в себя, пулей вылетела в коридор.
        Нет, какова нахалка, а! Думает, что раз язык подвешен хорошо, да зарплата повыше - значит, и позволено больше?!.. Фиг с два! После Нового года её будет ждать неприятный сюрприз... Надо только придумать, какой.
        С этими мрачными мыслями я шагнула в лифт и нажала на кнопку первого этажа... Но не успели двери закрыться, как в узкую щель ловко скользнула чья-то рука, вынудив меня согнать с лица кровожадное выражение.
        Ещё не хватало напугать какого-нибудь знакомого до полусмерти... Впрочем, при виде остановившего лифт человека плохое настроение мигом улетучилось в неизвестном направлении.
        Пятница. День. Контроль
        - А ты шустрая, - встав рядышком, шумно выдохнул блондин. - Я тебя еле догнал...
        - Да ладно тебе! - откликнулась, не в силах сдержать рвущееся наружу счастье. - К чему такая спешка?..
        Хотя в мыслях чётко представляла, какой гвалт стоит в офисе. Казалось, достаточно лишь прислушаться - и я даже смогу его услышать... Однако лифт тронулся, а в коридоре так и не появилось никого из моих любопытных коллег. На наше счастье.
        - Решил, что негоже заставлять тебя ждать, - тем временем повернулся ко мне Аркадий.
        Правда, вопреки логике и моему внутреннему желанию, приближаться не стал, непринуждённо облокотившись на стену... Внешне непринуждённо. На деле же я чувствовала его напряжение и видела единственное объяснение...
        - Ничего, - махнула рукой, рассчитывая снять с блондина ненужное чувство вины. - Надеюсь, никто не обратит внимание на это совпадение.
        Мало ли для чего начальнику срочно потребовалось уйти?..
        - После того как ты назвала меня по имени? - скептически уточнил собеседник. - Вряд ли.
        И я запоздало сообразила, что несколько минут назад первая посеяла почву для слухов! Аркадий же просто её полил...
        - Прости, - понуро опустила голову. - Я не подумала, что несу...
        - За что ты извиняешься? - в свою очередь осведомился блондин, жестом приглашая меня покинуть лифт.
        - За то, что раскрыла нас. Ты же вроде хотел сохранить наши отношения в тайне...
        - Мне безразлично, будут о нас знать посторонние или нет, - мягко усмехнулся Аркадий. - Я беспокоился лишь о тебе. Светлана не упустит шанса тебя подколоть, а ты слишком бурно реагируешь на её провокации...
        Верно. И недавние события доказывали это как нельзя лучше...
        - Она меня бесит, - призналась, пытаясь оправдаться.
        - И что? - резонно вопросил блондин. - Я уже говорил, не стоит принимать чужие слова близко к сердцу. Посмотри на других - они либо молчат, либо занимают позицию нападающих... И поверь, игнорировать в твоём случае - лучшее решение. Даже если умеешь хорошо огрызаться.
        И он снова был абсолютно прав.
        - Знаю, - вздохнула. - Но не всегда удаётся промолчать. Иногда чаша кипения переполняется - и тогда меня уже не остановить.
        - Отсутствие контроля - плохое качество, - строго заметил Аркадий. - С ним надо бороться.
        Не могла возразить. Несдержанность действительно отвратительная черта характера... Особенно для будущей королевы, шансов стать которой у меня с каждым днём становилось всё больше и больше. Вот только насколько мне на самом деле было это нужно?.. И речь шла совсем не о тяжёлом бремени власти - от него я всегда могла отказаться. Не насильно же меня под венец потащат, верно? Вопрос, зачем переноситься в другой мир, если начать всё сначала можно и здесь, рядом с красивым богатым блондином. Да, в его обществе тоже придётся подстраиваться под новые условия существования, радикально менять себя и свои привычки... Но и отступить, в случае чего, тоже будет легче. Сдаться... Расстаться. Вернуться к прежнему образу жизни, в конце концов! А из параллельного мира, приживусь я там или нет, деться мне будет уже некуда...
        - Не волнуйся, при должном желании и постоянной практике ты непременно научишься пропускать лишнее мимо ушей, - словно прочитав мои мысли, внезапно обронил Аркадий.
        А я подумала, что он, в отличие от Игдаэша, никогда не оставит меня бороться с внешними демонами в одиночестве. Да и с внутренними, наверное, тоже. Всегда поддержит и защитит, пусть даже не приняв мою сторону... От подобных мыслей на душе стало так легко и спокойно, что я наконец-то смогла оглядеться - и замерла, на мгновение разучившись дышать. Потому что именно в этот момент мрачные серые облака вдруг решили пролиться на землю мягким пушистым снегом! Огромные, буквально гигантские хлопья разом повалили с небес, в считаные секунды укутав асфальт белым искрящимся покрывалом... Естественно, сквозь них было невозможно что-либо разглядеть, но в ту минуту это не имело никакого значения. Я просто наслаждалась красотой настоящего предновогоднего вечера, впитывая его каждой клеточкой своего тела...
        Пятница. Вечер. Снежки
        - Кстати, хотел спросить, - свернув на бульвар, Аркадий нарушил установившуюся тишину. - Ты правда считаешь наши отношения такими, как описала Светлане?
        И я наконец-то догадалась, почему он торопился ко мне на самом деле.
        - Нет! Боже, конечно, нет! - воскликнула, испуганно уставившись на собеседника. - Я говорила только о том, что происходило за дверьми твоего кабинета!
        - А честно? - голубые глаза слегка прищурились. - Ведь она угадала верно - таким обращением руководство обычно выделяет из общей массы понравившуюся сотрудницу.
        - Но не ты.
        - Не вижу разницы. Светлана угадала мои намерения, а ты высказала ей то, что вертелось на языке и, по сути, отражало глубоко внутреннее состояние. И потому сейчас я очень хочу узнать, насколько близко к правде находился твой резкий ответ. Для меня это крайне важно.
        В последнем я ни секунды не сомневалась. Непривычно холодное поведение Аркадия на фоне по-прежнему заботливого тона говорило само за себя - мы отдалились друг от друга. По моей вине... И я не планировала усугублять ситуацию ложью.
        Уж лучше разобраться сейчас и спокойно отправиться в параллельный мир, чем мучиться всю оставшуюся жизнь, опасаясь, как бы истина не выплыла наружу и не разрушила всё, что мы построили на небольшом обмане.
        - Я действительно считаю наши отношения несколько однобокими, - сообщила, собравшись с силами. - Нет, ты не деспот! Совсем нет... И всё же в тебе есть что-то властное. Чувствуется, что по положению ты стоишь гораздо выше меня...
        - Это поправимо, - недослушав, обронил блондин.
        Было нетрудно догадаться, что имеется в виду - и щёки тут же опалило жаром смущения. Я до сих пор не могла поверить в серьёзность его намерений! Хотя факты с неизменным упорством указывали на то, что Аркадий искал себе спутницу жизни и по счастливой случайности (спасибо магии Игдаэша) его выбор пал на меня... Однако наше знакомство с блондином длилось ещё слишком мало, чтобы с уверенностью говорить о совместном будущем.
        - Не всё так просто исправить, - вздохнула, вернувшись к прерванному разговору. - Пойми, ты привык приказывать, в то время как мне привычнее подчиняться...
        - И что в этом плохого? - пожав плечами, снова влез Аркадий. - В паре обязательно должен быть ведущий, иначе наши пути очень быстро разойдутся. Но я никогда не буду ни к чему тебя принуждать и всегда с удовольствием прислушаюсь к твоему мнению.
        - За исключением случаев, когда отказ не принимается, - продолжила за собеседника.
        Исключительно из чувства справедливости. Потому что оспорить сказанное как-то иначе не представлялось возможным… Да и не хотелось.
        - Разумеется, - не показав недовольства, кивнул Аркадий.
        Словно именно такой реакции и ожидал. А, собственно, почему «словно»? За последние дни он явно хорошо меня изучил.
        - Это всё?.. - помедлив, уточнил мужчина. - Больше тебя ничего не смущает?
        - Ну... - я замялась, прикидывая, как бы прекратить этот допрос. - Ты слишком серьёзный. Такой строгий и отстранённый... Особенно сегодня. Это напрягает и накладывает определённые ограничения не поведение.
        - Серьёзный, говоришь?.. - задумчиво повторил Аркадий.
        Затем нагнулся, слепил небольшой снежок и ловко запустил им в меня, попав прямо в живот.
        - А так? - игриво поинтересовался он.
        - О, так гораздо лучше! - широко улыбнулась я.
        И тут же послала ответный снаряд по обратному адресу. Естественно, блондин увернулся, однако у меня наготове уже был следующий снежок... Потом, правда, пришлось отпрыгивать самой, но зато третий раз я его всё-таки достала, залепив огромным комом точно в затылок! Зарычав, блондин в притворном гневе бросился за мной вдогонку, вынудив ступить на припорошённый снегом газон, и легонько пнул коленом пониже спины, не забыв разбить о шапку заранее подготовленный снаряд. Стерпеть подобное обращение оказалось выше моих сил - и я тотчас ринулась за противником, рассчитывая не просто свалить его с ног, а оседлать и закопать в снег с головой... И если осуществить первые два пункта получилось довольно легко - достаточно было лишь вовремя подставить подножку и свалиться следом - то с последним вышла небольшая загвоздка. Очутившись сверху, я наткнулась на счастливую улыбку, почувствовала под руками тяжело вздымающуюся грудь с громко стучащим сердцем, а между ног нечто подозрительно твёрдое - и все свирепые планы моментально рассыпались в прах, уступив место жгучему сексуальному желанию... И виноват в этом был
только Игдаэш со своим отбором невест! Без его магического воздействия я бы никогда не променяла беззаботную детскую радость на эротические фантазии... Хотя Аркадий мне действительно сильно нравился. Очень сильно. Безумно... Признаться, я едва сдерживалась, чтобы не начать раздевать его прямо здесь, посреди людной улицы!.. Что, скорее всего, снова было побочным эффектом от навязанного влечения ко всему мужскому полу.
        Пятница. Вечер. Пальто
        - Тебе удобно? - выдернув меня из задумчивости, вкрадчиво поинтересовался блондин.
        Вздрогнув, я вновь сфокусировалась на собеседнике - и молниеносно покраснела... Потому что мои ладони продолжали бессовестно блуждать по его груди, так и норовя залезть под одежду!
        - Ой, прости, отвлеклась, - вскочив на ноги, пробормотала я.
        - Ничего страшного, - поднялся Аркадий. - Мне было приятно поваляться... Только спина подмерзать начала. Моё пальто тонковато для таких забав.
        После подобного откровения я, естественно, смутилась ещё сильнее...
        - Если ты замёрз, можем пойти куда-нибудь погреться, - предложила, потупившись.
        Вот ведь невнимательная какая! Забыла, что он тоже предпочитает одеваться полегче...
        - Пойдём, - покладисто согласился блондин. - Но разными дорогами.
        И внутри меня всё аж сжалось от кошмарного предположения!
        - В смысле?.. - протянула, жалобно покосившись на спутника.
        Неужели он бросит меня из-за того, что я случайно одержала верх во время игры?!
        - Сегодня я должен помочь отцу решить несколько важных вопросов, - виновато улыбнулся Аркадий, с лёгкостью развеяв мои ужасные подозрения. - Заодно постараюсь разгрести скопившиеся дела, чтобы завтра меня уже ничего не отвлекало. Погуляем, сходим куда-нибудь, посидим в ресторане... Если, конечно, у тебя нет других планов на выходные.
        - Нет! - выдохнула с облегчением. - Никаких. Я абсолютно свободна...
        Не считая ночных встреч с Игдаэшем, разумеется. Но так как их мне навязали, то и упоминать об этом не стоило...
        - Только давай обойдёмся без ресторанов, - добавила, помедлив.
        Без особой надежды на успех. Так. На всякий случай...
        - Хорошо, - неожиданно мирно пожал плечами блондин. - Но при одном условии - ты предлагаешь достойную замену.
        Честно, я ушам своим не поверила!
        - Легко! - встрепенулась, окрылённая непривычной уступчивостью собеседника. - Закажем что-нибудь по интернету. Пиццу, например. Обожаю пиццу!
        - И в чём прелесть? - скривился Аркадий. - В правильном кафе она будет гораздо вкуснее. И свежее.
        Тоже верно.
        - Тогда можем поужинать у меня, - внезапно мелькнула гениальная идея. - По-домашнему. Я приготовлю что-нибудь вкусненькое...
        Сказала - а сама подумала, что хуже идеи просто не придумать! Ну не согласится обеспеченный мужчина променять дорогой ресторан на съёмную захолустную квартирку. Что ему там делать? Да и готовить мне будет как-то некогда... На прогулке-то.
        - Договорились! - опять удивил меня блондин. - Значит, завтрашний вечер мы проведём у тебя, а послезавтра устроим культурную программу. Сегодня я в любом случае до ночи с делами провожусь... А, вернее, и вовсе до утра. Так хоть несколько часов сна урву.
        И всё встало на свои места.
        - Да, отлично! - болванчиком закивала я.
        Уж лучше немного подремать, чем весь день клевать носом, мечтая поскорее вернуться в постель. По себе знала.
        - Значит, до завтра, - расплылся в улыбке Аркадий. - Я позвоню.
        И, не дожидаясь ответа, подарил мне нежный, глубоко чувственный поцелуй, от которого у меня подкосились ноги и закружилась голова... Однако дальше этого дело не зашло. Стоило мне поддаться эмоциям и страстно впиться в мягкие губы партнёра, как блондин отстранился - и молнией испарился в белом вихре сгустившихся сумерек, оставив меня унимать бешено бьющееся сердце посреди вытоптанного газона.
        Удивительный мужчина! Другой на его месте давно бы воспользовался ситуацией - а этот упрямо избегал продолжения… Но я была не против.
        Всему своё время.
        Пятница. Ночь. Халат
        Придя домой, я с горечью резюмировала - пригласить Аркадия к себе было не просто плохой, а прямо-таки отвратительной идеей! Во-первых, с началом отбора мне стало как-то не до уборки и все поверхности квартиры, включая пол, постепенно покрылись тонким слоем пыли. Во-вторых, у меня практически не осталось чистой одежды, да и грязная валялась где попало. А в-третьих (и самых главных) - в холодильнике было совершенно нечего есть, не говоря уже о каких-то продуктах для готовки! Ни муки, ни масла, ни яиц... Даже бутерброды - и то было не из чего сделать! Хлеб заплесневел, колбаса протухла, сыр засох... Хорошо, что я не имела привычки ужинать - не то пришлось бы срочно бежать в магазин. А так мне хватило всего лишь огромной кружки зелёного чая, чтобы спокойно приступить к генеральной уборке... И прерваться ровно за десять минут до полуночи по звону уже опостылевшего будильника, который я намеренно завела пораньше - не столько опасаясь неожиданного появления Игдаэша, сколько рассчитывая чуточку подготовиться к переносу в междумирье.
        Стоило прозвучать печально знакомой трели, как пылесос тотчас оказался отложен в сторону, а я уже спешила к шкафу, в недрах которого прятался шёлковый полупрозрачный халатик нежно-розового цвета. Когда-то давно он приглянулся мне на уличной распродаже и шёл в комплекте с такого же цвета кружевной комбинацией... Однако в момент покупки я как-то не подумала, зачем и для кого это обычно одевается - уж больно привлекательно выглядел манекен - и потому комбинация довольно быстро переквалифицировалась в ночнушку, а халат остался ждать своего часа... И дождался!
        Выудив смятый шуршащий пакетик из самой глубины шкафа, я накинула невесомую ткань на плечи, легонько подпоясалась и замерла точно по центру комнаты, мысленно отсчитывая секунды до наступления нового дня...
        - Ого!.. - не успел диван смениться на печально знакомую постель, восхищённо выдохнул Игдаэш. - Это что-то новенькое... Ты забыла наш уговор?
        - Нет, - улыбнулась, разглядев лежащего в простынях мужчину. - Но немного одежды добавляет пикантности... Вы не находите?
        - Есть такое дело, - согласился принц, продолжая беззастенчиво меня разглядывать. - Всегда приятно помечтать о том, что спрятано под тканью... Даже если видишь её насквозь.
        Намёк получился прозрачнее некуда, однако смутить меня у Игдаэша не вышло. В этот раз я была готова практически ко всему, и ни жгучее желание, охватившее бёдра при виде соблазнительно обнажённого торса, ни страх перед вероятным провалом не могли меня остановить... Слишком многое было поставлено на карту.
        Эротично облизнув по-настоящему пересохшие губы, я принудительно расслабила тело и неспешно направилась к кровати, старательно покачивая тазом. Не слишком сильно, но ощутимо. В самый раз, чтобы свести возбуждённого наблюдателя с ума... А в том, что принц возбуждён у меня не было ни малейших сомнений - его призывно оттопыренный член не могло скрыть ни одно покрывало. Особенно тонкое... Да и лихорадочно блестящие глаза, жадно наблюдающие за моим приближением, говорили сами за себя - Игдаэш хотел меня. Безумно хотел... Вот только этого было мало. Мне требовалось, чтобы он потерял над собой контроль - и щёлкнул пальцами, досрочно прервав нашу очередную совместную ночь! Потому, достигнув кровати, я не остановилась, а забралась на мягкую поверхность, и выгнув спину, игриво поползла навстречу к цели... Которая, как ни странно, продолжала лежать без движения - однако я не жаловалась. Пока мне было это только на руку...
        Перекинув одну ногу через принца, я требовательно повернула его на спину и уютно расположилась сверху - совсем как недавно на блондине... Правда, тогда нас с Аркадием разделяло несколько слоёв одежды, тут же преграда была, скорее, условной. И от столь опасной близости вдоль позвоночника моментально побежали мелкие мурашки предвкушения, вынудив меня замереть, напрочь позабыв, зачем я вообще сюда заявилась... Единственное, на что хватило моего самообладания - это предусмотрительно зафиксировать запястья Игдаэша, чтобы он не сумел повернуть и без того шаткую ситуацию в свою пользу.
        Пятница. Ночь. Воля
        - Не знаю, что ты задумала, - выждав пару секунд, хрипло произнёс принц, - но одежда здесь явно лишняя...
        И, высвободившись, одним движением сорвал с меня последнюю защиту.
        Признаться, именно на такую реакцию я и рассчитывала. А так как одеяло осталось на месте - то и бояться мне было особо нечего...
        - Как скажете, - очнувшись, покладисто произнесла я.
        Впрочем, халатик всё же было немного жаль...
        - А ты не перестаёшь удивлять!.. - задумчиво хмыкнул Игдаэш. - И это настораживает... Ну да ладно.
        С последними словами он попытался меня скинуть, однако я не позволила ему перехватить инициативу - извернулась и коленями прижала широкие ладони к кровати. Для гарантии... Нет, при желании принц, конечно, мог с лёгкостью вырваться, но почему-то предпочёл уступить.
        - И что дальше?.. - обмякнув, с усмешкой осведомился он, на секунду вогнав меня в краску.
        Уж больно насмешливым вышел его взгляд. Игдаэш словно сомневался, что я осмелюсь осуществить задуманное... Но не в моих правилах было разворачиваться на полпути!
        Отразив усмешку, я молча оперлась на кровать и медленно склонилась к шее партнёра, старательно представляя на месте принца до черноты загоревшего Аркадия... Однако всё опять пошло не по плану! Я рассчитывала провести извилистую дорожку из сочных поцелуев от уха Игдаэша до его небольшого соска, не пропустив ни одного сантиметра гладкой мускулистой кожи - но уже после первого прикосновения мужчина глухо застонал, на втором выгнулся и запрокинул голову, а на третьем вновь попробовал лишить меня ведущей роли. В то время как я даже до ключицы добраться не успела!
        - Нет-нет-нет! - заявила, отстранившись. - Нет. Так не пойдёт.
        - А как ты хочешь?.. - тотчас откликнулся принц, глядя на меня затуманенными от страсти глазами.
        Такими же тёмными и завораживающими, как бесконечное звёздное небо...
        - Никак, - мотнула головой, отгоняя непрошеное наваждение. - Разве я давала своё согласие?
        Да, это был очень опасный шаг. В таком состоянии Игдаэш вполне мог сорваться и совершить непоправимое... Или, по крайней мере, попытаться. Но я очень надеялась на его многолетний опыт. В конце концов, раньше он всегда останавливался вовремя...
        - Значит, продолжения не будет?.. - поразмыслив, неожиданно спокойно резюмировал принц.
        Слишком спокойно. Я бы даже сказала, неестественно... Так, словно мой отказ ни капли его не расстроил! Признаться, это показалось мне довольно странным. Человека грубо обломали - а он как будто ничего не заметил! За какую-то жалкую минуту подавил раздирающее изнутри возбуждение - и перешёл к мирному разговору... Подозрительно как-то. Пугающе... Вот только отступать было уже некуда.
        - Нет, - подтвердила. - Не будет.
        А сама приготовилась к худшему... Ведь, как известно, больные животные - самые опасные. А в тот миг Игдаэш ассоциировался у меня именно со смертельно раненным животным, которому безразлично, что случится дальше. Лишь бы получить желаемое...
        - Тогда зачем ты всё это делаешь? - последовал очередной вопрос.
        И снова без ни малейшего намёка на секс! Что, понятное дело, напрягло меня ещё сильнее. Ведь между ног я по-прежнему чувствовала его налитое кровью достоинство. И уменьшаться оно явно не собиралось...
        - Зачем?.. - повторила, стараясь унять вновь охвативший меня жар. - Для равновесия. Мне надоело страдать от вашей магии в одиночестве.
        Что, в принципе, было чистейшей правдой. Неприятной, жестокой - но правдой... Точнее, её частью - но в данной ситуации особого значения это не имело. Не соврала - и отлично.
        - Вот оно как... - отрешённо протянул Игдаэш.
        Словно раздумывал - отомстить, набросившись на меня здесь и сейчас, или всё-таки не стоит...
        - Выходит, я совсем тебе не нравлюсь? - мужественно поборов недостойные стремления, вернулся к допросу принц.
        И из груди невольно вырвался вздох облегчения.
        Какая у него всё-таки сильная воля! Лично мне было страшно даже представить те адские муки, что он испытывал, сдерживая желание послать к чертям все ограничения и взять меня силой... Более того - я в упор не понимала, зачем Игдаэшу так над собой издеваться, когда у него имеется прекрасная возможность отправить меня домой одним щелчком пальцев! И тот факт, что он почему-то до сих пор ей не воспользовался, мне, по понятным причинам, категорически не нравился. Складывалось впечатление, будто в условиях проверки избранниц существовало ещё одно негласное правило, которое я по незнанию умудрилась нарушить...
        Плохо дело.
        - Чтобы ответить на этот вопрос, мне нужно узнать вас получше, - уклонилась от прямого ответа.
        Исключительно дабы не попасть в вероятную ловушку. Потому что моё истинное отношение к принцу было понятно без слов.
        Пятница. Ночь. Власть
        - Забавно... - хмыкнул Игдаэш, никак не отметив мою находчивость. - Что же тогда получается? Власть тебя не интересует, я тоже не привлекаю - и всё же ты упорно стремишься к победе... Зачем? Впрочем, можешь не отвечать, - не дожидаясь реакции, обронил принц. - Я и без тебя догадываюсь о причинах подобной стойкости. Ты далеко не первая девушка, мечтающая о новой жизни в другом мире. Но скажу по секрету - для этого совсем необязательно выигрывать. Попроси меня - и даже в случае проигрыша я без проблем перенесу тебя в Атлантиду...
        Здесь я на секунду замялась, вспомнив, как сильно мечтала об этом с начала отбора - и Игдаэш тотчас воспользовался моментом, в мгновение ока очутившись сверху.
        - Скажу больше - почти все проигравшие в данный момент служат во дворце, - распяв меня на постели, жарко прошептал он.
        И столько райского наслаждения таил его проникновенный баритон, что я аж задрожала от предвкушения! А от сопутствующей беспомощности меня охватила такая жуткая страсть, что всё остальное вмиг стало совершенно неважно... Хотя где-то на задворках сознания всё же промелькнула мысль, что те фрейлины в мнимом дворце неспроста показались мне подозрительными. Их понимающие фразы, выразительные взгляды, ехидные смешки и улыбки, из-за которых я довольно долго считала происходящее розыгрышем... Похоже, они действительно были моими соотечественницами. Жаль только, что правда открылась мне слишком поздно...
        - Ну что? Ты согласна сдаться, если я пообещаю взять тебя с собой? - нарушив тишину, вновь напомнил о себе принц.
        В сложившихся обстоятельствах новое предложение звучало крайне заманчиво и сулило так много удовольствия, что по ногам опять прокатилась обжигающая волна неконтролируемого желания, вынудив меня податься навстречу собеседнику. А точнее - к его высоко задранному члену... Потому что на сопротивление уже не осталось никаких сил! Исстрадавшееся тело было готово отдаться Игдаэшу без всякого параллельного мира - лишь бы прекратить эту бесконечную пытку сладким, но таким недостижимым возбуждением. А душа настолько измучилась неопределённостью, что при одной мысли о продолжении испытания начинала биться в истерике, раздирая меня изнутри не хуже неудовлетворённого желания... Одно только сердце твёрдо стояло на своём.
        - Нет, - решительно огласила его выбор.
        И почувствовала, как с внешнего уголка правого глаза сорвалась маленькая слезинка, молнией исчезнув в растрёпанных волосах. От осознания упускаемых возможностей и страха перед неизведанным будущим мне даже стало больно дышать! Ведь, по сути, я променяла уже ткнувшегося в руки журавля на парящую в солнечном небе синицу - и боялась, что сделала ошибку.
        А вдруг та яркая птичка окажется обыкновенным воробьём? Или вообще никогда не спустится на землю?..
        - Ты уверена?.. - глядя на мою реакцию, с нажимом повторил Игдаэш. - Мне нет смысла тебя обманывать. Что сказал - выполню. Даю тебе слово.
        Однако я, до скрежета стиснув зубы, упрямо покачала головой.
        - Точно? - вскинул брови принц. - Учти, второй раз предлагать не буду. Проиграешь - останешься в своём мире. Выиграешь - заберу, не слушая никаких возражений. Магов много не бывает. Авось и приглянешься какому-нибудь вельможе... Или слуге.
        А вот это обещание было уже куда страшнее. Но пугала меня вовсе не его последняя часть и не сама перспектива брака, а именно ультимативная форма подачи, не оставляющая права голоса. К тому же мне не очень верилось в серьёзный интерес кого бы то ни было, включая высокопоставленных лиц, к приблудным девицам, отвергнутым наследником престола. Иначе все прошлые избранницы давно бы покинули дворец... Но нет. Судя по всему, невинность невесты в другом мире всё-таки играла важную роль. И, основываясь на ней, принц явно рассчитывал выдать меня замуж насильно - что тоже не добавляло особой радости.
        Я не хотела быть чьей-то марионеткой. Я хотела сама управлять своей судьбой...
        - Итак, твоё решение? - угрожающе нависнув сверху, строго вопросил Игдаэш.
        - Нет, - сглотнув, я крепко зажмурилась, не в состоянии посмотреть в его бездонные чёрные глаза...
        - Смею напомнить, что сегодняшняя ночь пока не закончилась, а впереди ещё один полноценный день, - последовал новый аргумент. - И уступок не будет.
        - Знаю, - кивнула.
        И тотчас сжалась в ожидании мучительно-приятного продолжения... Однако ничего не произошло.
        - Что ж, - мягко отстранился принц. - Тогда желаю Аркадию удачи.
        Затем послышался звонкий щелчок - и я грузно плюхнулась на диван, чудом не сверзившись на пол... Но на фоне прощальной фразы Игдаэша столь неаккуратный перенос показался мне мелочью, не стоящей внимания. Потому что принц, несмотря на внешнюю недалёкость, на самом деле всё понял верно. Я действительно собиралась подарить свою девственность блондину... Жаль только времени для этого с каждым часом оставалось всё меньше и меньше.
        Суббота. Вечер. Зразы
        Благодаря не совсем успешной, но всё-таки провёрнутой афере, к шести часам вечера я успела не только выспаться, убраться и сбегать в магазин, но и приготовить свои любимые картофельные зразы с грибами по классическому бабушкиному рецепту... А Аркадий мне так и не позвонил. Сколько я ни гипнотизировала экран, молясь о долгожданном сеансе связи, сколько ни проверяла входящие, борясь с желанием позвонить первой, сколько ни открывала смски, рассчитывая увидеть ответ на отправленное ранее сообщение - всё было напрасно. Телефон молчал... И мной постепенно начало овладевать отчаяние. Я столько поставила на этот день, стольким рискнула, столько вытерпела - и для чего? Чтобы в последнюю ночь отдаться Игдаэшу, потому что с блондином ничего не вышло?.. Нет уж! Если Аркадий упустит свой шанс - второго не будет. Я ни за что не позволю принцу лишить меня невинности. И дело совсем не в упрямстве или чувстве справедливости. Я физически не могла позволить сделать это человеку, который абсолютно не привлекал меня как мужчина. Первый раз это будет или последний - неважно. Не могла - и всё тут. При всей его крайне
сексуальной внешности, при всём опыте и даже с учётом навязанного магией возбуждения, я смотрела на Игдаэша исключительно как на препятствие... Хотя вполне допускала, что в жизни он был не так плох и при других обстоятельствах мы могли бы подружиться. Однако судьба распорядилась иначе…
        А между тем время неумолимо приближалось к полуночи - и я, замаявшись ждать, всё-таки отбросила условности и позвонила Аркадию, рискуя прервать его сон или, что ещё хуже, отвлечь от работы... Но абонент оказался вне зоны доступа, что, в принципе, ничего не значило. Блондин мог как намеренно отключить телефон, так и просто не заметить его разрядки... И всё же первый вариант казался мне более вероятным. Аркадий не из тех, кто допускает случайности... А значит, приходить он не собирался.
        Естественно, сначала эта горькая мысль нехило меня подкосила. Я даже почти заплакала... Но быстро взяла себя в руки и девять вечера встретила с твёрдой решимостью держаться до последней капли крови, какие бы муки Игдаэш мне ни приготовил... А ровно в пятнадцать минут десятого тишину квартиры вдруг взорвал протяжный звонок, от которого у меня чуть не случился сердечный приступ.
        Не смея надеяться на лучшее, я первым делом проверила по-прежнему мёртвый телефон, а затем сорвалась с места и пулей метнулась в прихожую, буквально впечатавшись щекой в глазок... И не зря. Потому что за дверью действительно стоял Аркадий - в небрежно распахнутом пальто и с огромным букетом роз... Стоял и виновато улыбался, глядя мне прямо в душу.
        Ну как тут было удержаться?.. Понятное дело, я тотчас повернула ключ в замке - и впустила долгожданного гостя в дом...
        - Прости, что не позвонил, - не успев переступить порог, начал с извинений блондин. - Сегодня утром я так торопился, что оставил телефон у отца, а возвращаться за ним значило задержаться до поздней ночи... Прости.
        - Ничего, я понимаю! - отмахнулась, и правда не чувствуя злости. - В большой компании всегда найдётся какое-нибудь неотложное дело... Главное, что ты пришёл.
        Пускай и несколько поздно... Однако это не мешало нам испытать удачу, которую принц так неосмотрительно пожелал сопернику.
        Благодарно улыбнувшись, Аркадий всучил мне цветы - и принялся раздеваться, а я отправилась на кухню - искать подходящую ёмкость для букета. Впрочем, искать было особо нечего. У меня отродясь не водилось ваз таких гигантских размеров, и кувшин для питьевой воды был единственным предметом, куда могли поместиться все розы сразу... Вот только они категорически отказывались туда лезть!
        - Помочь?.. - неслышно подойдя сзади, поинтересовался блондин.
        И, не дожидаясь ответа, с силой сжал букет, ловко впихнув его в воду. Судя по тому, с какой лёгкостью он это проделал, шипы цветам кто-то предусмотрительно обрезал, что несказанно радовало. Только пораниться нам не хватало!
        - Спасибо, - выдохнула, не в силах пошевелиться.
        Уж очень близко стоял Аркадий. Я спиной ощущала исходящее от него тепло, чувствовала нежно обнимающие меня руки - и не могла избавиться от мысли, что там не блондин, а обнажённый и безумно соблазнительный принц, планирующий обманом завладеть моим телом! Неудивительно, что в какой-то момент я не выдержала и стремительно развернулась к мужчине, заглянув прямо в его яркие голубые глаза... Которые завораживали не хуже чёрных глаз Игдаэша.
        Суббота. Вечер. Ужин
        - Ты голоден?.. - спросила, с трудом отлепив язык от нёба.
        Чёрт! Как же он был прекрасен...
        - Очень, - жарко выдохнул Аркадий, почему-то не торопясь расцеплять пальцы. - Не успел позавтракать.
        А затем, словно имелось в виду совершенно иное, притянул меня к себе и мягко захватил губы в плен, подарив длинный и бесконечно сладостный поцелуй... От неожиданности я на мгновение окаменела, но шок быстро прошёл, уступив место жгучему, буквально раздирающему изнутри возбуждению. И никакой естественный страх перед болью первого раза не мог подавить желание немедленно накинуться на блондина... Однако торопиться Аркадий не стал.
        - Я скучал, - отстранившись, шёпотом сообщил он. - Весь день думал только о тебе... Даже поспать толком не удалось.
        Это признание вызвало во мне бурю эмоций! Всепоглощающая любовь бальзамом разлилась по телу, погрузив разум в настоящую эйфорию, счастье заполнило неистово бьющееся сердце, заставив кровь бежать по венам со скоростью ураганного ветра, а предчувствие сладкого наслаждения сосредоточилось где-то в промежности, превратив ноги в два ватных столба... Но больше всего меня порадовала явная готовность блондина идти до конца! Она доказывала - сегодня у нас будет жаркая ночь, после которой я уже никогда не увижу Игдаэша...
        - Пойдём! - не желая откладывать, потянула Аркадия в комнату.
        Ничего. Зразы никуда не убегут. Особенно холодные... А вот принц промедления не простит.
        Вытащив блондина в коридор, я потребовала новую порцию ласки - и, разумеется, тотчас её получила. Правда, в этот раз поцелуй вышел каким-то осторожным, без примеси привычной страсти. Аркадий словно берёг меня... Или не знал, как реагировать на мою настойчивость - однако в ту минуту меня это не беспокоило. Я плавилась без огня - и не собиралась останавливаться, старательно увлекая партнёра в пучину безумства...
        - Может, сначала всё-таки поедим?.. - внезапно предложил блондин, когда дело дошло до одежды и мои пальчики принялись неуклюже расстёгивать пуговицы его рубашки. - Я действительно очень голоден. А ты обещала приготовить что-нибудь вкусное...
        Напоминание сработало эффектнее ледяной воды, вылитой прямо на плечи. Сердце пропустило несколько ударов и зашлось в позорной истерике, руки безвольно опустились вниз, а щёки загорелись от стыда... Я чувствовала себя последней скотиной. Развратной эгоистичной шлюхой, думающей только о собственном удовольствии...
        - Да, конечно, - отступила, не смея взглянуть на собеседника. - Секунду.
        И стремглав вылетела из комнаты, мечтая хорошенько приложиться головой о кирпичную стену... Я боялась даже представить, что Аркадий теперь обо мне думает! Худшего поворота событий и вообразить было нельзя...
        - А у тебя тут мило, - вернувшись на кухню, как ни в чём не бывало протянул блондин.
        В ответ я горько ухмыльнулась, не торопясь принимать вежливость за чистую монету. Ясно же, что Аркадий пытается меня отвлечь. Нарушить ту неловкую тишину, что установилась по моей вине. Ведь он привык к совсем другим масштабам... Да и оформление квартиры нельзя было назвать идеальным.
        - Нет, я серьёзно, - почувствовав неладное, повторил мужчина. - Для съёмного помещения очень неплохо. Видно, что ты знаешь толк в уюте.
        Новое объяснение звучало куда искреннее - и меня благополучно отпустило.
        Похоже, произошедшее не повлияло на его отношение ко мне. Он действительно просто сильно проголодался...
        - Да ты садись куда-нибудь, не стой, - засуетилась, обнаружив Аркадия неловко замершим в дверях. - Тебе сколько зраз положить - две или три?
        - Давай три, - смерив объект обсуждения оценивающим взглядом, обронил блондин.
        И аккуратно опустился на ближайшую табуретку, невольно вызвав у меня снисходительную улыбку. Уж очень несуразно этот изысканный мужчина выглядел на самой обыкновенной кухне! Гораздо больше ему подошёл бы приёмный зал в королевском дворце... И трон. В общем, всё то, от чего я в ближайшее время планировала решительно отказаться.
        - А скоро будет готово?.. - прервав мои размышления, поинтересовался Аркадий.
        Вот ведь нетерпеливый какой!
        - Скоро - их надо только подогреть, - откликнулась, заглянув в сковородку.
        А сама подумала, что у нормальных людей для подобных случаев стоят микроволновки... Но в оригинальную обстановку квартиры она не входила, а покупать её ради редкого использования показалось мне нерационально.
        - Вообще, зразы и холодные вкусные, - добавила, помедлив. - Если хочешь, я положу тебе одну, пока остальные греются...
        - Не надо, спасибо. Я не тороплюсь.
        Зато я торопилась! И ещё как... Однако блондину об этом знать не следовало. Пять минут всё равно ничего не изменят...
        Суббота. Ночь. Курьер
        Вскоре выяснилось, что в гости Аркадий явился не только с цветами. Нет, с собой он больше ничего не взял, но когда я закончила подогревать ужин и, расставив тарелки, принялась разливать чай, в дверь неожиданно позвонили...
        - Это курьер, - невозмутимо прокомментировал блондин, взявшись за вилку. - Я заказал вино, когда подъезжал. И ещё кое-что... Надеюсь, тебе понравится.
        Судя по всему, принимать покупки предстояло мне - и я послушно поплелась в прихожую, старательно отгоняя мысли о маленьком золотом колечке с огромным бриллиантом.
        Рановато для столь серьёзного шага. И не вязался подобный поступок с неизменно взвешенными решениями Аркадия... А жаль. Но зато прояснилось, почему блондин не согласился на интим до ужина! Он просто не хотел прерываться…
        Достигнув двери, я чисто по привычке посмотрела в глазок - и испуганно отшатнулась при виде подозрительно знакомой тёмной макушки.
        Каким ветром сюда могло занести Игдаэша?!
        - Всё в порядке?.. - тотчас отреагировал на шум Аркадий.
        - Да, - уверенно соврала в ответ. - Я споткнулась, но всё хорошо.
        А сама пыталась убедить себя, что сходство мне лишь почудилось. Мало ли на свете длинноволосых курьеров? К тому же лица мужчины я не видела - он предусмотрительно повернулся спиной, а фигуру под толстой курткой и вовсе было не разглядеть... Да и до полуночи оставалось не меньше полутора часов. В общем, пришлось мне взять себя в руки и смело отворить дверь…
        - Здравствуйте! - стремительно развернулся на звук курьер.
        И у меня отлегло от сердца - потому что за дверью стоял не пугающе сексуальный принц, а лишь молодой тощий парень, ничуть не похожий на Игдаэша. Видать, студент на подработке...
        - Ваш заказ, - очнувшись, курьер протянул мне две термосумки - одну длинную, другую угловатую.
        А затем, не дожидаясь благодарности, ускакал по лестнице, на ходу выкрикнув какую-то невнятную прощальную фразу... Растерянно проводив его взглядом, я переключилась на пакеты и не смогла сдержать улыбку, обнаружив в одном две бутылки уже охлаждённого вина, а во втором - картонную упаковку со свежей, обжигающе горячей пиццей!..
        - Спасибо! - вернувшись к блондину, я звонко чмокнула его в щёку.
        Такой подарок стоил всех украшений на свете. Он доказывал, что мои предпочтения важны для Аркадия. Я важна! Ни трон, ни богатство, ни другой мир не могли подарить мне большего счастья! А значит, я сделала правильный выбор.
        Увы, ни одно вино к зразам не подошло - блондин явно не предполагал, что ужин будет без мяса... Но это не помешало нам выдуть целую бутылку, ведя неспешную беседу ни о чём.
        - Фуф... - после второй добавки отвалился Аркадий. - Кажется, я объелся. Ты очень вкусно готовишь.
        - Ты тоже неплохо! - стараясь скрыть смущение, я шутливо отсалютовала собеседнику стаканом, попутно указав на пустую упаковку.
        И да. Вкуснее пиццы мне ещё никогда не попадалось.
        - А у тебя стула со спинкой не найдётся?.. - помедлив, спросил блондин. - Или кресла? Расслабиться хочется...
        Естественно, я прекрасно понимала, куда он клонит. И, признаться, тоже очень сильно хотела «расслабиться». В том самом смысле...
        - Пойдём в комнату, - предложила, поднявшись на ноги. - Кресла не обещаю, но там есть вполне удобный диванчик...
        - Ммм... - преградив мне путь, мечтательно протянул мужчина. - Диванчик... То, что нужно!
        И, ловко подхватив меня на руки, жадно впился поцелуем в губы. Без лишних вопросов, властно и страстно, не оставляя иного выбора, кроме как подчиниться... Именно так, как хотело моё измученное отбором сердце. Отдавшись эмоциям, я растворилась в его напоре, с жаром отвечая на поцелуй - и не обращала внимания, как Аркадий слепым котёнком тычется в стены и двери, пытаясь найти вход в спальню... В тот момент мне было уже безразлично, где и как это произойдёт. Хоть на полу в коридоре - неважно! Я хотела почувствовать блондина внутри, ощутить всю силу его могучего желания, мечтала кричать и извиваться в его умелых руках - чтобы в конце получить долгожданное удовольствие, от которого меня отделяла лишь ограничительная магия Игдаэша. Без неё я бы, наверное, вообще испытала оргазм ещё до первого поцелуя - так что сомнений не было. Впереди ждала незабываемая ночь... Однако стоило Аркадию сгрузить меня на диван, как всё тут же прекратилось! Плюхнувшись рядом, мужчина вальяжно закинул руку мне на плечо, прижал к себе, блаженно прикрыл глаза и затих, не торопясь продолжать ласки... А я понятия не имела, что с
этим делать! Особенно при условии, что до полуночи оставалось меньше часа...
        Суббота. Ночь. Братья
        - Ты что, спать собрался?.. - спросила, пытаясь обратить всё в шутку.
        Не столько рассчитывая сберечь самолюбие блондина и свою репутацию, сколько сдерживая рвущуюся наружу ругань.
        Нет, это же надо - так обломать меня второй раз за день! Мстить он мне вздумал, что ли? Или банально решил немного помучить?..
        - Хватит! - внезапно раздался голос Игдаэша, заставив меня похолодеть от ужаса. - Я не могу больше смотреть на это представление!
        С этими словами принц материализовался в комнате, превратив пугающие игры моего воображения в реальность.
        - Заканчивай притворяться, - скользнув по мне беглым взглядом, он повернулся к Аркадию. - Я тоже давно нормально не спал - но при этом веду себя как подобает, не увиливая от возложенных на меня обязанностей.
        - Ты привычный, - выпрямившись, лениво отозвался блондин. - И тебя во время отбора никто не донимает, а меня отец, похоже, намерен в могилу загнать.
        - Если ты забыл, у меня и без того забот выше крыши, - гневно парировал принц. - Вставай давай. Хватит разлёживаться...
        И я наконец-то сообразила!
        - Вы знакомы! - воскликнула, удивлённо переводя взгляд с одного мужчины на другого.
        - Мы родственники, - сухо сообщил Аркадий.
        - Точнее - двоюродные братья, - с усмешкой добавил Игдаэш.
        - Больше, - поправил его блондин. - Наши прадедушки были кузенами. А дальше сам считай.
        - Мне лень. Проще называть тебя братом. А так как на родных мы не тянем, будешь двоюродным. Какая разница?
        - Большая...
        Они препирались, явно привычные к подобным перепалкам, а я всё никак не могла поверить услышанному.
        Ну не были они похожи! Ни капли!.. Разве что фигурами. Слегка...
        - ...но ты прав, - тем временем оборвал спор Аркадий. - Сейчас степень нашего родства не имеет значения. Пора прекращать этот балаган.
        И, поднявшись, он резко тряхнул головой, словно сбрасывая усталость... А следом по его телу прокатилась волна едва заметных изменений - удлинились волосы, упав на плечи белыми пушистыми кудряшками, исчезла аккуратная бородка, уменьшился нос, расширилось лицо, над губой появилась небольшая светлая родинка, а глаза увеличились и расползлись в сторону, сохранив свой глубокий лазурный оттенок. Волшебство не коснулось лишь фигуры - однако этого оказалось достаточно, чтобы я почувствовала себя обманутой.
        - Ух, хорошо-то как!.. - довольно улыбнулся этот новый мужчина, с наслаждением почесав подбородок. - Ты не представляешь, как меня достала эта щетина! Хотя носить короткие волосы мне понравилось...
        И сердце жалобно сжалось, будто получив пощёчину от того, кому безраздельно доверяло. А, собственно, почему «словно»? Всё именно так и было. Блондин не просто притворялся. Он взял чужую личину, рассказывал мне о своей жизни - и лгал, лгал, лгал... Как это подло.
        - Так постригись, - тем временем ехидно откликнулся Игдаэш. - Кто тебе мешает?
        - Я подумаю над твоим предложением, - великодушно кивнул Аркадий. - Но прежде разберёмся с насущными проблемами…
        И впервые за вечер посмотрел на меня. Да так строго, что я вмиг ощутила себя ничтожеством. Нет, взгляд блондина и раньше нехило угнетал своей тяжестью, но в прежнем исполнении он никогда не парализовал волю... В отличие от взгляда короля параллельного мира.
        - Значит, вы и есть настоящий принц?.. - подытожила, бесхитростно сложив два и два.
        С догадливостью я всегда не особо дружила, но здесь всё было слишком очевидно.
        - Нет, - поджав губы, мягко усмехнулся мужчина. - Я второй правящий наследник. Одним из правителей обязательно должен быть маг, а я невидимым искусством не владею.
        - Но ваш первенец гарантированно получит силу, избавив меня от необходимости искать невесту в другом мире! - радостно вставил Игдаэш.
        Впрочем, его пояснения меня не интересовали.
        - И как вас зовут? - вздохнула.
        Хотя, какая теперь разница?..
        - Аркаэль. Но мой брат вроде упоминал о наших традициях, так что можешь и дальше звать меня Аркадием.
        Он сказал это таким тоном, словно я давно просила его о подобном одолжении... И в душу ворвался праведный гнев, избавив меня от неуместной растерянности.
        Предательство - не повод для грусти! Это повод для злости!
        Суббота. Ночь. Обман
        - Спасибо за разрешение, - процедила сквозь зубы. - А вы не подскажете, куда делся наш настоящий руководитель отделения? Тот, кто на самом деле должен был ухаживать за мной в этом мире?
        Разбираться, так до конца!
        - Спит в собственной кровати, - как само собой разумеющееся поведал блондин.
        - ...и снится ему, что он пытается завоевать одну неприступную красавицу из подчинённых, - выразительно подмигнул мне Игдаэш.
        И я опять запуталась.
        - Получается, после Нового года он приступит к своим обязанностям вместо вас? - уточнила с подозрением.
        - Да, если родной отец не попросит его вернуться в семейный бизнес, - подтвердил Аркаэль. - Я занял его место лишь на 12 дней. И данный срок подходит к концу.
        Иного и не предполагала.
        - Но он в любом случае будет думать, что ты ему нравишься и отвечаешь взаимностью, - не дожидаясь следующего вопроса, снова влез Игдаэш. - Я обеспечу.
        Не скажу, что меня это успокоило. Строить отношения с незнакомым человеком в облике прежнего Аркадия казалось неправильным... Но и участвовать в отборе, добиваясь права на ненужный трон, тоже уже не хотелось. А мужчины явно собирались продолжить свои игры. И хорошо, если поодиночке...
        - Ладно, вам пора, - бросив взгляд на часы, обронил Игдаэш. - Время.
        И безумно эротичная картина с корпящими над моим телом обнажёнными принцами испарилась без следа.
        Что ж. С одним я как-нибудь справлюсь. Наверное... Вопрос, как именно мне следует поступить. Отдаться - и остаться, рискнув начать всё сначала, или устоять - и перенестись, простив мужчинам обман?.. Хотя, если честно, не хотелось ни того ни другого. Хотелось послать их на фиг - и навсегда выкинуть из памяти последние недели!
        - Погоди, - почуяв мои сомнения, одёрнул его Аркаэль. - Ещё пять минут. Дай Ире подумать.
        - Да чего тут думать-то? - нетерпеливо проворчал Игдаэш. - Всё же очевидно...
        Видать, бесконечные отборы действительно сильно его достали.
        - Тебе очевидно, а ей - нет, - припечатал блондин, закрывая тему.
        И в квартире установилась гнетущая тишина... Которая, увы, не могла сделать выбор за меня.
        - Если не хочешь - ничего не будет, - негромко произнёс Аркаэль, на миг воскресив образ заботливого Аркадия. - Я всё понимаю.
        - Ты что творишь!.. - в ответ на заявление родственника возмущённо зашипел Игдаэш. - С ума сошёл?! А как же наш уговор, что ты при любом раскладе заберёшь её с собой?..
        На этом я чуть воздухом не поперхнулась.
        Вот так аферисты! Всё продумали, ничего мне не оставили! Ни малейшего шанса... Уроды!
        - Заткнись, - зверем выплюнул блондин. - Я тебе сразу сказал - обманывать Иру не буду.
        - Ты уже её обманул! А заодно попытался нарушить многовековые традиции...
        - Как будто ты мне в этом не способствовал! - всё-таки взорвался Аркаэль. - Сам же хочешь поскорее жениться на Варваиль! Вот и довёл бы дело до конца.
        - Я бы с удовольствием, но нельзя, сам знаешь! Магия не простит нам столь открытого пренебрежения правилами. Вы должны провести вместе хотя бы одну ночь до свадьбы. В сознании, не позволяя чувствам затмить разум, иначе магически одарённого наследника может и не родиться... Или ты жаждешь повторения прошлого раза? Дворцовый переворот, смена династии, сорванные границы, лужи крови на улицах, монстры, жрущие детей на глазах их родителей?..
        От описанного зрелища мне стало как-то не по себе.
        Не ожидала, что глупый отбор столько значит для того мира. Думала, там всё мирно и спокойно... Наивная. Хорошо, что на моё решение это уже не влияло.
        - Я хочу остаться здесь, - объявила, гордо выпрямив спину.
        Ничего. Справятся как-нибудь без меня. В крайнем случае найдут другую дурочку - и провернут всё то же самое...
        «Дурочку»... Да, именно ей я себя и ощущала. От осознания собственной глупости было впору завыть - но я мужественно держалась, ожидая вердикта блондина. В этом союзе всю ответственность на себя явно брал он.
        - Хорошо, - помедлив, кивнул Аркаэль.
        Так, словно ему тяжело далось это согласие.
        - Мы уходим.
        Как ни странно, возражать Игдаэш не стал. Горько вздохнул - и щёлкнул пальцами, без лишних слов покинув квартиру… А я всё-таки дала волю эмоциям и зарыдала, уткнувшись лицом в колени.
        Настолько плохо от расставания с парнем мне ещё никогда не было...
        Воскресенье. День. Записка
        Всю ночь я либо плакала, либо бездумно глядела в потолок, не в силах смириться с реальностью... А утром, слегка придя в себя, обнаружила на столе белоснежную розу с ярко-красными листьями и записку, перевязанную шёлковой розовой лентой:
        «Дай знать, если передумаешь»
        Почерк был мне абсолютно незнаком, но в подсознании сразу возникла уверенность - послание написал Аркадий. Тот, с которым я гуляла по вечерам, тот, который дарил мне цветы, покупал одежду, водил в ресторан и на фотовыставку... Тот, который всё это время выдавал себя за другого.
        От горьких воспоминаний неприятно защипало в глазах - но слёзы не потекли. Они давно кончились и, похоже, возвращаться не собирались... А я не собиралась менять своё решение. Однако в голову всё равно упрямо лезла одна и та же мысль - что, если бы блондин не изменил внешность? Повлияло бы это на мою реакцию?.. Наверное, нет... И всё же тогда обман получился бы не столь грубым, а с ним и обида не так сильно ранила бы моё сердце. Ведь в человеке главное не смазливое лицо, а внутренняя красота. Не происхождение, а поступки. И хотя поведение Аркадия было далеко не идеальным, оно отдавало настоящим, искренним благородством. Как раз таким, как мне нравилось… Если, конечно, он не притворялся.
        Аркадий... Раньше при упоминании этого имени меня охватывала эйфория, а теперь душу скручивало жутким спазмом и буквально выворачивало наизнанку. Впрочем, один положительный момент в произошедшем всё-таки имелся - с наступлением утра всепоглощающее желание физической близости наконец-то исчезло, уступив место моим собственным эмоциям… И в первую очередь, разумеется, стыду. Я чувствовала себя падшей распутной женщиной, которая планировала не просто прыгнуть в постель к малознакомому мужчине, а практически заставить его сделать то, к чему он явно был не расположен… А для чего? Чтобы показать ему, как много он для меня значит? Ложь. Игдаэш говорил верно - в нашем мире девственность уже не имела никакого значения. Даже наоборот - во многих случаях она являлась препятствием для отношений, ограничивала возможность близости и требовала от влюблённых поистине невообразимого терпения и понимания… А ими, увы, обладали далеко не все. Тогда зачем я на самом деле так настойчиво пыталась избавиться от невинности? Хотела остаться в своём мире - и не нашла иного выхода? Тоже неправда. Мне были известны и другие
способы решения проблемы - начиная с вызова принца на откровенный разговор и заканчивая банальным согласием на продолжение… Ведь настоящий Аркадий, родившийся в моём мире, никогда не узнал бы о нашей связи - и я прекрасно это понимала. Так что нет. Истина крылась гораздо ближе и была куда непригляднее... Я сдалась. К чему себе врать? Я устала сражаться и прекратила сопротивление, чинно прикрывшись чувствами к блондину. И никакая магия не могла меня оправдать... Вот только сердце почему-то отказывалось соглашаться с разумом и упрямо сжималось от боли, словно действительно испытывало к Аркадию нечто большее, чем просто влечение или интерес. И от этого становилось лишь хуже.
        Воскресенье. День. Горе
        Не знаю, сколько я пролежала, отстранённо переваривая своё горе. Может час, а может - все пять... Не знаю. Но на улице уже давно рассвело, когда сквозь напрочь заложенный нос внезапно пробился тонкий аромат белой розы... Такой мягкий, свежий и по-летнему неземной, что горло опять сдавили беззвучные рыдания.
        Ну зачем, зачем блондин её прислал?! Зачем напомнил о том, что между нами было? Неужели я в самом деле ему понравилась?.. Смешно. Скорее, он просто помогал брату обрести счастье, пожертвовав собой во благо народа, как и подобает достойному правителю. А все наши свидания, всё общение и даже страстные поцелуи были необходимы только для того, чтобы увлечь меня. Чтобы я влюбилась - и без оглядки простила принцам обман...
        Чёрт!
        От накатившей злости хотелось рвать на себе волосы - и я с бессильным рычанием метнулась к окну, прижавшись лбом к холодному стеклу... Но вид новогоднего города лишь усилил моё отчаяние. Снег, белым покрывалом лежащий на газонах, цветные огоньки на столбах и деревьях, мило воркующие парочки, спешащие по своим делам, дети, весело играющие в снежки на площадке - всё это вновь возвращало меня к Аркадию, с которым мы каких-то два дня назад беспечно гонялись друг за другом на бульваре... И на душе стало совсем тоскливо.
        Тогда он вёл себя так свободно и естественно... У меня и в мыслях не было, что он притворяется! Впрочем, в общении с блондином я никогда не ощущала особой фальши... Разве только прошлым вечером, когда он был наиболее скован. Но значило ли это, что Аркадий не лицемерил? К сожалению, нет. Это говорило лишь о том, что он не хотел продолжения и всячески старался его оттянуть... А о причинах я могла гадать до самой смерти. Которая, кстати, грозила наступить в любую минуту - либо от голода, либо от жажды... Вот только в коридор меня как-то не тянуло. На душе было по-прежнему скверно, и я резонно опасалась расклеиться при виде какой-нибудь ничего незначащей мелочи... Однако идти на улицу мне хотелось ещё меньше - и потому я всё-таки рискнула заглянуть в кухню... Как оказалось, зря. Нетронутые стаканы с красными подтёками на дне, тарелки с остатками былой роскоши, пустая бутылка вина, коробка из-под пиццы и розы на подоконнике - всё это вызвало приступ настолько горькой ностальгии, что у меня опять запершило в горле.
        По сути, именно здесь вчера раскрылось реальное лицо Аркадия. Именно здесь он старательно оттягивал момент истины. Именно здесь притворялся сильнее всего... И это ранило в самое сердце.
        Нет, с выбором места я напортачила сама - тут претензий к блондину у меня не было... Хотя он мог бы и предусмотреть возможность неудачи, чтобы в случае отказа мне ничего о нём не напоминало - ну да ладно. Оставим. Но зачем понадобилось лгать?! Неужели нельзя было сказать правду? Необязательно сразу... Я ведь знала о существовании параллельного мира! Знала об их проблемах… Зачем же было обманывать? Может, Аркаэль боялся, что я, узнав о его царственном происхождении, начну подлизываться? Ради власти?.. Или наоборот, испугаюсь и сбегу? Помнится, Игдаэш тоже далеко не сразу мне открылся… Наверняка у них имелись причины для молчания.
        Да. Пожалуй, это было самым логичным объяснением... Однако я всё равно не могла на него положиться! А разобраться в ситуации хотелось. Не знаю почему, но хотелось... Уж слишком меня тяготила недосказанность. Зудела, свербела - и не давала покоя, грозя прогрызть мозг насквозь… И как я ни старалась отвлечься, что ни делала - мои мысли постоянно крутились вокруг принцев с их мерзкой интрижкой. Вот прямо-таки непрерывно. И пока я завтракала, давясь слезами пополам с холодными зразами, и пока мыла посуду, остервенело оттирая тарелки от засохшей картошки, и пока старательно перебирала букет, заботливо выискивая поникшие цветки… Всё время. Меня даже телевизор не смог отвлечь! Неудивительно, что к вечеру я снова сдалась - и потянулась к белой розе, планируя вызвать Аркаэля на приватный разговор. Без Игдаэша и прочих лишних ушей. Только мы - и никого больше…
        Воскресенье. Вечер. Шутка
        - Что, уже соскучилась?.. - не успела я взять цветок в руки, послышался ехидный вопрос.
        А следом на диване нагло развалился принц, вальяжно закинув ногу на ногу.
        - А вы не могли бы появляться менее неожиданно?.. - парировала, с трудом сдерживая досаду.
        Ну кто мне сказал, что записку оставил Аркаэль, а? С чего я вообще взяла, что моё согласие нужно именно ему, а не Игдаэшу?..
        - Да ладно тебе, - небрежно отмахнулся мужчина. - Привыкнешь. Давай лучше продолжим наши сладкие игры…
        И принц широко улыбнулся, сверкнув жемчужными зубами. Да так выразительно, что я инстинктивно отшатнулась, словно на месте собеседника внезапно вспыхнул костёр... Отшатнулась, неудачно зацепилась за подлокотник - и кубарем рухнула на пол, со всей дури приложившись затылком о ножку стоящего рядом стола.
        - Ай!.. - взвыла, вцепившись пальцами в волосы.
        Даже слёзы в глазах выступили! Видать, не все выплакала...
        - Ты в порядке?.. - испугавшись, тотчас рванул ко мне Игдаэш.
        Совсем как той ночью, когда от шока я чуть не потеряла сознание... И эта аналогия окончательно выбила меня из колеи.
        - Не прикасайтесь ко мне!.. - взвизгнула, чудом увернувшись от его загребущих рук.
        Воспоминания о сводящей с ума ловкости принца были ещё слишком свежи... Спасибо, хоть возбуждение пока не накатило! Для полного счастья мне только его и не хватало.
        - Хорошо, хорошо. Как скажешь, - послушно отодвинулся Игдаэш, демонстративно спрятав ладони за спину. - Неудачная шутка вышла... Прости.
        Тут я на мгновение потеряла дар речи.
        - «Шутка»?!.. - повторила, с трудом сдерживая гнев.
        Нет, меня в прямом смысле распирало от злости! Пожалуй, если бы не крайне плачевное состояние (в котором я, между прочим, находилась по вине принца), Игдаэш непременно заработал бы пару фингалов... За всё сразу. И плевать на его высочайшее происхождение! Заслужил.
        - Ну да, - не сильно смутился мужчина. - С бесконечными государственными делами развлекаться особо некогда, вот я и выискиваю любую возможность развеяться. Не всегда успешно, правда, но хоть как-то... Я же не Аркаэль, способный годами сохранять серьёзную мину!
        Настоящее имя блондина вкупе с очень чёткой характеристикой напомнило мне о недавних событиях - и желание накинуться на собеседника с кулаками исчезло без следа, оставив после себя лишь грусть и адскую головную боль...
        - Уверена, что тебе не нужна медицинская помощь?.. - заметив, как я скривилась, вкрадчиво поинтересовался принц. - Обещаю, что не замышляю ничего предосудительного...
        - А вы можете меня вылечить? - спросила, отбросив подозрения.
        Уж очень не хотелось встречать Новый год с сотрясением мозга…
        - Могу, - с готовностью откликнулся Игдаэш. - В крайнем случае - сниму боль, а закончим лечение потом, в более спокойной обстановке. Иначе сил на перенос может и не хватить...
        - Стоп! - вновь отпрянула я, не позволив принцу приступить к работе. - Погодите! Какой перенос? Куда?..
        - В мой мир, - удивлённо вскинул брови мужчина. - Ты же не просто так меня вызвала…
        И щёки почему-то опалило стыдом.
        - Вообще-то я никого не вызывала, - стушевалась. - Просто цветок понюхать хотела...
        Не признаваться же в желании снова увидеть одного роскошного блондина! Пускай и в ином обличье...
        - Вот только выдумывать не надо! - небрежно отмахнулся Игдаэш. - Если бы ты не хотела со мной связаться, я бы не почувствовал сигнала.
        Его заявление было не лишено логики - и мне пришлось уступить.
        - Честно говоря, я думала, что записку писал Аркаэль, - обронила с печальной усмешкой.
        После всего произошедшего мне оставалось только смеяться над собственной наивностью...
        - Писал он, - неожиданно мирно подтвердил принц. - Но маг-то я! А без магических способностей контакт с вашим миром не установить - вот брат и попросил помочь.
        И я почувствовала себя полной идиоткой... Надо же - забыть о таком важном аспекте!.. Судя по всему, глубоко в подсознании я до сих пор воспринимала Аркадия «своим». Эдаким всесильным богачом с Рублёвки... Хорошо, что собеседник не стал акцентировать на этом внимание.
        Воскресенье. Вечер. Долг
        - К сожалению, сам Аркаэль сейчас очень занят, - как ни в чём не бывало продолжил Игдаэш, - потому я и предпочёл прийти на зов вместо него... Кстати, а что ты хотела-то? - сверкнули надеждой глаза мужчины.
        - Поговорить, - вздохнула, отведя взгляд.
        Стыдно уже не было. Было грустно... До слёз.
        - А я не смогу ответить на твои вопросы?.. - ожидаемо подался вперёд принц.
        - Нет, - покачала головой.
        Не факт, что блондин справится с этой задачей - куда уж его дальнему родственнику!
        - Может, всё-таки простишь Аркаэля?.. - помедлив, спросил Игдаэш.
        С такой глубокой печалью в голосе, что на душе коротко ёкнуло...
        - А что вы за него просите? - перевела стрелки, не желая углубляться в дебри переживаний своего раненого сердца. - Лучше бы за себя попросили!
        - Я? А что я? - будто действительно не понимая, захлопал ресницами принц. - Если ты про соблазнение - то это неотъемлемая составляющая отбора...
        - Нет, я про одежду, - остановила поток слов. - Или скажете, рвать её тоже было обязательно?
        - Нет, - потупился мужчина. - С одеждой уже моя личная инициатива... Но, кажется, Аркаэль сполна компенсировал ущерб. Или я ошибаюсь?..
        - Ошибаетесь, - отрезала, намеренно культивируя в себе гнев.
        Увы, лишь так у меня получалось не расплакаться.
        - Поездкой в ателье он пытался загладить свою вину. А о вас даже речи не шло! - добавила, сглотнув слёзы.
        Хотя меньше всего в тот момент мне хотелось вытаскивать на свет некрасивые обстоятельства нашей ссоры с блондином... И без них тяжко было.
        - Если ты согласишься стать моей какой-то там юродной сестрой, я скуплю тебе все наряды обоих миров! - проигнорировав последнее замечание, с жаром воскликнул Игдаэш. - Какие захочешь! Обещаю!
        И так умоляюще на меня посмотрел, что мне стало его по-настоящему жаль...
        - А вы что, действительно сильно влюблены в ту девушку? - уточнила, ссутулившись. - Простите, не запомнила имя...
        Впрочем, ничто не мешало мне напрячь память - голова-то болеть уже перестала... Просто возвращаться в прошлое не хотелось. Понятно почему.
        - В Варваиль? - тут же засветился от счастья принц. - Да. Очень. И она отвечает мне взаимностью... Уже шестой год.
        Здесь я мысленно присвистнула, однако подавила низменное желание указать на несколько нюансов, касаемо происхождения собеседника и его будущего статуса.
        Немаленький. Сам разберётся. Мне же мужчины до последнего не раскрывались - значит, понимали все риски... Наверное.
        - А она знает о ваших... похождениях? - спросила вместо этого.
        - Знает... - горько вздохнул Игдаэш. - И даже близко к себе не подпускает во время отбора. Говорит, в наказание за неверность... А ведь без магического воздействия я на этих девушек и смотреть бы не стал! Да и сам отбор у меня уже в печёнках сидит!.. Ты представь - сначала мне приходится полгода следить за всей вашей огромной планетой, искать идеальные кандидатуры и выбирать из них наиболее достойных. Потом ещё полгода готовить условия, а затем соблазнять и терпеть все сумасшедшие выходки зачастую только внешне невинных девиц... Но ради Варваиль я готов мучиться вечность. Лишь бы она согласилась ждать...
        И мне подумалось, что принц и правда безумно любит свою девушку. Да и она, похоже, не очень-то меркантильна... Притворяться столько времени не каждой по силам.
        - Да ты не волнуйся - к тебе Варваиль ревновать не будет! - по-своему понял молчание Игдаэш. - Ты же спасёшь нас... Вот увидишь, вы станете лучшими подругами! А в моём лице ты получишь вечного должника... Только согласись. Пожалуйста...
        - Сначала мне нужно поговорить с Аркаэлем, - гордо выпрямившись, решительно заявила я.
        Нельзя отступать от своих принципов. Даже если очень хочется. Нельзя! Никогда нельзя. Ни при каких обстоятельствах. Своё будущее всегда должно быть дороже призрачного счастья незнакомых людей...
        - Ну а потом ты согласишься? - не желал отставать собеседник.
        - Не знаю, - мотнула головой. - Зависит от результата нашей встречи.
        Почему-то врать принцу не хотелось.
        - Понятно, - негромко обронил Игдаэш.
        И щёлкнул пальцами, так и не вернувшись к лечению... А я убедилась, что поступила правильно.
        Не стоит жертвовать собой ради человека, которому нет до меня дела.
        Понедельник. День. Забота
        К ночи усталость наконец-то взяла своё и я самым натуральным образом отрубилась, продрыхнув без задних ног до самого вечера. Правда, снилась мне какая-то муть - то за мной принцы голышом гонялись, а я всё никак не могла от них убежать, то Аркадий шептал мне на ухо нечто до крайности неприличное, а я краснела, не в силах разобрать ни слова, то Игдаэш пытался добиться очередного согласия, безжалостно стаскивая с меня одеяло - а я отбивалась, твёрдо рассчитывая отстоять свою честь… В общем, воображение отрывалось вовсю, сполна отыгравшись на мне за перенесённые страдания. Но последней каплей стала, конечно, сцена с изменением внешности блондина, которая в моём воспалённом мозгу приняла облик нашествия трёхглазых инопланетян с зелёными щупальцами. Настолько мерзких, что я с криком подскочила на кровати, не желая находиться рядом с ними ни единой лишней секунды...
        - Слышал, ты хотела меня видеть, - не позволив мне отдышаться, раздался в темноте до боли знакомый голос.
        Вздрогнув, я испуганно огляделась - и тотчас наткнулась на тёмный силуэт, уютно устроившийся на подоконнике. Увы, света уличных фонарей было недостаточно, чтобы разглядеть посетителя полностью, да и сидел он к окну спиной, однако смутная тень от пушистых волос, ореолом окружившая голову, не давала усомниться - меня почтил присутствием Аркаэль. Собственной персоной.
        - Не видеть, - сглотнув, поправила мужчину. - Поговорить.
        Уж что-то, а видеть его мне хотелось в последнюю очередь! Разве только глаза - но без угнетающего взгляда... И потому полумрак пришёлся как никогда кстати.
        - О чём? - мирно уточнил гость.
        Словно был готов к подобному развитию событий... А, собственно, почему «словно»? Игдаэш наверняка рассказал брату, как прошла наша случайная встреча, не забыв упомянуть и моё крайнее упрямство. Что, в принципе, было даже к лучшему - позволяло сразу приступить к допросу, не тратя время на пустые вступления и раскачивания... Вот только я всё равно не знала, с чего начать!
        - А тебе часто снятся кошмары?.. - когда молчание стало совсем уж невыносимым, нарушил тишину Аркаэль.
        И я облегчённо выдохнула, благодарная ему за этот скромный жест доброй воли. Без него мне не хватило бы смелости первой открыть рот.
        - Бывает иногда, - как можно безразличнее пожала плечами. - А вы давно за мной наблюдаете?
        - Сейчас?.. - понимающе усмехнулся мужчина. - Часа три.
        Из чего я благополучно сделала вывод, что сумбурные сновидения имели под собой вполне реальную основу. Судя по всему, Игдаэш настолько торопился нас помирить, что планировал лишить меня законного сна, а Аркаэль ему этого не позволил... И по душе растеклось блаженное тепло.
        Приятно, когда о тебе заботятся... И плевать, что это были лишь предположения! Я по-прежнему верила в искреннее благородство блондина.
        - А до отбора вы долго за мной следили? - вернулась к насущным проблемам.
        Не время поддаваться сиюсекундным порывам!
        - Месяца полтора-два. Не больше.
        - Так мало?! - непроизвольно вырвалось у меня.
        Помнится, принц называл совсем другие цифры. Впрочем, как выяснилось, они оба были принцами - наследниками общего престола, и называть так одного значило принижать другого... Но я ничего не могла с собой поделать.
        - Мне понятны твои сомнения. Обычно подготовительный этап действительно длится несколько дольше... - здесь Аркаэль замялся. - Это трудно объяснить.
        - Я никуда не тороплюсь, - нутром чуя подвох, сообщила собеседнику.
        Вот и настал ключевой момент дня. Тот, ради которого была затеяна вся эта встреча...
        - Тогда, наверное, мне тоже некуда спешить, - негромко хмыкнул блондин. - Разве что спать очень хочется - но полагаю, в твоём присутствии это не аргумент.
        И был абсолютно прав. После того, что они мне устроили, желание отдохнуть не считалось за вескую причину для ухода от важного разговора.
        Понедельник. День. Обязанности
        - Семь лет назад во время охоты погиб Никраэш, один из соправителей Атлантиды, - не дождавшись ответа, принялся вещать Аркаэль. - После его смерти бремя власти перешло к Игдаэшу - его старшему и единственному сыну. И если раньше мой драгоценный братец ещё мог не торопиться с созданием наследника, имея за спиной поддержку более мудрого и сильного мага, то, оставшись в одиночестве, был просто обязан привести во дворец если не жену, то хотя бы невесту... Однако первые годы всё его внимание оказалось сосредоточено на поддержании границ и прочих государственных проблемах, шедших в придачу к трону - и поиск претенденток отложился на неопределённый срок. А через два года тихо скончалась последняя королева - мать Игдаэша - и тянуть с поиском новой стало уже невозможно. Втроём мы едва справлялись с решением политических вопросов - и дворец, на который постоянно не хватало времени, окончательно пришёл в запустение.
        - А нанять каких-нибудь министров?.. - вставила, вклинившись в краткую паузу. - Секретарей, помощников, наместников?..
        - Управление государством - семейное дело, - назидательно заметил блондин. - Просить помощи у третьих лиц чревато неприятными последствиями.
        И я уязвлённо прикусила губу.
        Кажется, нечто похожее мне уже доводилось слышать... От другого принца.
        - Но тут возникла одна загвоздка, - вернулся к рассказу Аркаэль. - Пока Игдаэш разрывался между больной матерью и своими прямыми обязанностями, он умудрился сдружиться с одной милой фрейлиной, которая передавала ему информацию о состоянии здоровья вдовствующей королевы... И влюбился в эту девушку по уши. Сначала мы ещё пытались его образумить, отговаривали, даже нашли для Варваиль чудесную партию - но всё было тщетно. Фрейлина, зная об особенностях рождения магических одарённых наследников, всё равно решительно отвергла выгодное предложение, сулящее ей богатство, положение в обществе и некоторую власть.
        Ну вот. Как и предполагалось, без проверок не обошлось... Хоть в чём-то я не ошиблась.
        - Более того, Варваиль изъявила готовность терпеть притязания на любимого со стороны всех девушек параллельного мира и согласилась беспрекословно уйти в тень, если Игдаэш всё-таки выберет другую - неважно, в силу необходимости или по внутреннему убеждению - чем доказала верность короне в целом и новому королю в частности.
        Правда, судя по всему, это совершенно не мешало ей крутить женихом как вздумается - однако меня их взаимоотношения не касались.
        Свои бы наладить... Хоть какие-нибудь.
        - А зачем же тогда Игдаэш продолжил участвовать в отборах? - тряхнув волосами, подстегнула вновь замолчавшего гостя. - Скинул бы всё на вас, если с невестой так удачно сложилось... Какая разница, какой из наследников подарит миру одарённого отпрыска?
        - Никакого, - кивнул Аркаэль. - И наши предки не раз обновляли родство правителей, отправляя на покой тех, кто подобно Игдаэшу был готов отказаться от власти ради любви... Но, во-первых, без участия мага в данном вопросе не обойтись, а во-вторых - я отказался.
        И у меня банально отвисла челюсть.
        - Почему?! - воскликнула в шоке.
        По-моему, чтобы благородный блондин не захотел помочь брату обрести личное счастье, нужны были очень, просто невероятно веские причины!
        - Мне не нравится сама концепция отбора, - неохотно признался Аркаэль. - Соблазнять и мучить невинных девушек - занятие не для меня.
        Что было крайне приятно слышать... Но вслух я, разумеется, не произнесла ни звука.
        Меня-то он всё равно обманул. Чем не мучение?
        - К тому же отец был и остаётся против моего участия в затее Игдаэша, - помедлив, добавил мужчина. - Он считает, что каждый должен выполнять свои обязанности, а не перекладывать их на других... И потому единственное, в чём я пошёл на поводу у брата - это согласился участвовать в наблюдении за претендентками.
        Значит, желание организовать принцу семейное гнёздышко всё-таки присутствовало... Иначе бы Аркаэль в принципе держался вдали от нашего мира.
        - И что, ни одна девушка вас не зацепила?.. - поинтересовалась, склонив голову набок.
        - До тебя - нет, - предсказуемо откликнулся блондин.
        И губы сами собой искривились в улыбке.
        - Так получилось, что у нас с Игдаэшем абсолютно разные вкусы, - не дожидаясь нового вопроса, добавил Аркаэль. - И все его попытки увлечь меня кем-нибудь по своему разумению не увенчались успехом... Пока мы не начали следить за Светланой, покорившей Игдаэша своей модельной внешностью.
        - Светланой?! - эхом повторила я. - Она что, девственница?..
        А болтала-то, болтала! И, главное, так убедительно...
        - Да, - коротко кивнул мужчина. - К тому же она воспитывалась в детском доме - и потому идеально подходила нам по всем параметрам... Кроме характера. От властной и грубой королевы Атлантиде не будет проку.
        Здесь я не удержалась и коротко фыркнула.
        Как будто от мягкого короля, следующего исключительно своим желаниям, проку будет больше! Зато стало ясно, откуда взялась колкая агрессия Светланы. Без крепкой шкуры с ядовитыми железами в приюте наверняка было не выжить...
        Понедельник. Вечер. Признание
        - Что, Игдаэш не произвёл впечатления достойного правителя? - совершенно верно интерпретировал мою реакцию Аркаэль.
        - Честно говоря - не особо, - призналась, замявшись.
        Если я хотела откровенности, начать следовало в первую очередь с себя.
        - Понимаю, - снисходительно улыбнулся блондин, на мгновение повернувшись к свету. - Мой брат очень любит дурачиться... Но в вопросах благополучия подданных он всегда действует твёрдо и уверенно. И лично я ничуть не беспокоюсь за магическую зону ответственности Атлантиды. Поверь, при необходимости он сумеет отринуть чувства и без колебаний выберет себе идеальную невесту. Даже, возможно, найдёт девушку, которая будет не против любовницы... Но пока у него есть время, он будет его тянуть.
        - А какой в этом смысл, если вы не хотите ему помогать? - снова подала голос, вынудив собеседника принять прежнюю позу.
        Всё-таки без лиц разговор шёл куда легче.
        - Почему не хочу? - парировал Аркаэль. - Хочу. Просто мне категорически не нравится идея отбора. Собственно, по этой причине ты и стала тринадцатой. Я до последнего не говорил брату, что меня кто-то заинтересовал. Боялся давать ложную надежду... Однако чем больше я за тобой наблюдал, тем сильнее влюблялся.
        Тут сердце радостно ухнуло - и замерло, с трепетом обратившись в слух.
        - Ты покорила меня - такая упрямая, старательная и принципиальная, но одновременно невероятно гибкая и находчивая... - запрокинув голову, принялся перечислять блондин.
        И с каждым словом внутри меня всё ярче разгоралось настоящее, искреннее счастье, которому не мешала даже невероятная холодность до безумия сдержанного собеседника.
        - ...хозяйственная, добрая и отзывчивая, со стойкими представлениями о справедливости, но без малейшего желания мстить своим постоянным обидчикам... - соловьём заливался гость. - Красивая. Немного стеснительная и чересчур эмоциональная - однако в моих глазах это лишь делало тебя ещё привлекательнее. Не люблю раскованных нахалок, готовых ради собственной выгоды без вопросов прогнуться под любые условия - их в моём окружении и без того достаточно. А вот чистых, светлых и невинных девушек очень мало...
        На этом в глазах привычно защипало - и по щеке поползла маленькая слезинка.
        Если Аркаэль не врал и действительно воспринимал меня именно такой, пускай я сама никогда не считала себя идеалом - зачем же тогда он пошёл на обман?! Неужели исключительно в силу неведомых мне магических законов?..
        - В общем, когда выяснилось, что ты прекрасно вписываешься в критерии конкурса, выкидывать одну из отобранных претенденток было уже поздно, - выпрямившись, печально обронил мужчина. - Игдаэш потратил слишком много времени на организацию подходящих условий. Более того - он едва успел провернуть аферу с вашим руководителем...
        - ...что не помешало вам успешно занять его место, - недослушав, грубо закончила за гостя.
        Хватит пустопорожних разговоров! Пора переходить к делу.
        - Ира... - вздрогнув, блондин ловко спрыгнул с подоконника и сделал пару шагов в мою сторону, нерешительно остановившись на полпути. - Честное слово, я не собирался в этом участвовать! Я планировал наблюдать за вами со стороны и заявить о своём существовании только в конце отбора, выставив Игдаэша простым исполнителем.
        То есть мои изначальные умозаключения были не так уж и далеки от правды... Забавно. Пожалуй, при подобном раскладе я и в самом деле вряд ли бы стала посылать Аркаэля... Хотя настоящий Аркадий мог запросто испортить принцам игру.
        - И что же помешало вам исполнить задуманное? - осведомилась, не дождавшись продолжения.
        - Мой отец - второй действующий король Атлантиды, - отступив, тяжело вздохнул блондин. - Узнав о тебе, он потребовал включить меня в проверку, чтобы ты выбирала не только между мирами, а ещё и между людьми... В противном случае он пообещал вычеркнуть меня из списка наследования и посадить на трон своего ребёнка от второго брака.
        - За что же он с вами так?.. - аж отшатнулась я.
        Уж больно неожиданным вышел поворот.
        - Полагаю, за отказ жениться на той невесте, что он подобрал мне сразу после появления Варваиль в жизни Игдаэша, - пожал плечами Аркаэль. - Наверное, хотел убедить меня, что ни одна девушка не последует зову сердца, когда впереди маячит перспектива неограниченной власти... И я рад, что ты доказала обратное. Для меня это действительно важно...
        Последняя фраза прозвучала неожиданно нежно, невольно обнажив доселе тщательно скрываемые чувства - и я киселём растеклась по подушке, практически поверив в искренность собеседника… Однако расслабиться не рискнула, уцепившись за одну маленькую, но крайне важную деталь.
        Понедельник. Вечер. Брак
        - А почему вы отказались от брака? - спросила, усилием воли взяв себя в руки.
        Может, у него тоже есть любимая?..
        - Через неделю после заключения помолвки выяснилось, что сам по себе я не вызываю у невесты никаких тёплых чувств, - коротко сообщил блондин, развеяв мои очередные страхи. - Она всего лишь очень сильно хотела стать королевой. Настолько сильно, что выполнила обязательные условия брачного договора и разорвала все связи со своей семьёй ещё до свадьбы... Из-за чего та и не состоялась. Мне не нужна жена, которая без колебаний бросит меня на съедение монстрам ради личной выгоды... Да и Атлантиде ветреная королева вряд ли принесёт пользу.
        Логично.
        - А разве ваш отец не разделяет это мнение?.. - удивлённо вскинула брови.
        Подобное отношение как-то не вязалось с образом мудрого и справедливого правителя...
        - Думаю, разделяет, но в силу возраста не может признать ошибку. Боится потерять авторитет... И потому, чтобы я не рискнул отказаться, поставил мне дополнительное условие - сказал, что отречётся от власти в мою пользу, если за эти пресловутые двенадцать дней мне удастся с выгодой модернизировать вашу компанию, разобравшись в абсолютно новых и незнакомых хитросплетениях...
        И я подумала, что Аркаэль не очень-то и врал по поводу причин своего назначения на пост руководителя более чем скромного отдела продаж. Его и правда проверяли на способность соображать в стрессовых ситуациях... Вот только мне от этого было ничуть не легче.
        Эх! Ну что, что ему мешало раскрыться? Хотя бы во время ужина у меня дома?.. Тогда всё наверняка сложилось бы иначе... Впрочем, не факт. Ведь с внешностью принцы реально сильно перемудрили...
        - А зачем вы скопировали личину нашего настоящего начальника?.. - решившись, я задала последний, самый главный и животрепещущий вопрос, который не давал мне покоя больше всего.
        - Наверное, на фоне сегодняшних оправданий это прозвучит глупо и нелепо, - выдержав драматическую паузу, произнёс блондин, - и ты наверняка воспримешь это попыткой переложить вину на других - однако меня опять никто не спрашивал... Игдаэш сказал, что физически не сможет откорректировать воспоминания всех, с кем я столкнусь за время отбора - и мне пришлось уступить. Лишние проблемы нашим мирам не нужны.
        Тоже верно. Правда, они не учли один крошечный нюанс...
        - А как же имя? - напомнила с укоризной.
        Менять - так всё! К чему мелочиться?
        - Не поверишь - оно совпало! - с горьким смешком воскликнул Аркаэль. - Притом полностью. Правда, как таковых отчеств у нас нет - но на ваш манер моего отца в самом деле зовут Валерием.
        Вот уж действительно. В жизни бы не поверила...
        - А как будет звучать его официальное имя? - увлёкшись, заинтересованно подалась вперёд.
        - Король Валраэш Третий, - без запинки отрапортовал Аркаэль.
        И я окончательно убедилась - ложью здесь даже не пахло. Так ловко выкрутиться не сумел бы ни один мошенник, а заранее предугадать все мои каверзные вопросы и подготовить на них ответы у принцев банально не хватило бы времени... Однако тогда возникала новая загвоздка - с откровенностями собеседника полагалось непременно что-нибудь сделать, а я в упор не знала, как поступить... И потому комнату опять накрыла напряжённая тишина.
        - Признаться, это совпадение оказалось решающим, - выждав минуту, снова заговорил блондин. - Без него я бы никогда не ввязался в авантюру Игдаэша, хотя ты и правда очень глубоко запала мне в душу... И лишь благодаря этому знаку свыше я сейчас стою перед тобой и не могу придумать, как вымолить прощение за всё, что мы с братом наворотили. Разве что пасть на колени и униженно попросить тебя стать моей женой...
        С этими словами мужчина действительно приготовился опуститься на пол - и меня всё-таки прорвало. Вся тщательно сдерживаемая боль, всё облегчение, все надежды, мечты и разочарования разом хлынули наружу, вылившись в обыкновенную истерику - с соплями, всхлипами и завываниями... Я буквально разрывалась на части, не в силах свести воедино всё произошедшее за последние две недели.
        Холодность нового начальника. Трепетная забота Аркадия. Его терпение и снисходительность, то и дело выливающееся в раздражение, вечная серьёзность и крайне необычное разграничение работы и личной жизни... Всё это было ложью и правдой одновременно. А теперь, на основе крайне разрозненных данных, мне предстояло сделать выбор - готова ли я посвятить себя человеку, само существование которого завязано на бесконечных делах? Смогу ли подстроиться под него? Буду ли счастлива?.. Ответ очевиден - нет... Но с другой стороны, если мне найдётся достойное занятие, если Аркаэль действительно меня любит и никогда не откажет в поддержке, если мы сможем выкраивать друг на друга хотя бы несколько минут в день - то да. При таком раскладе времени на ссоры и недопонимание просто не будет - а значит, счастье неизбежно… Осталось только убедиться в искренности блондина.
        Эпилог. Ночь. Согласие
        Кое-как подавив истерику, я вернулась в реальность и обнаружила себя в крепких объятиях Аркаэля, который ласково поглаживал меня по спине… Это было настолько мило, что мне безумно захотелось прижаться губами к его рту. Почувствовать сжигающий жар нашей связи, вспомнить вкус его страстных поцелуев - и забыть обо всём на свете, включая непривычную внешность человека, в которого я беззаветно влюбилась практически с первой встречи...
        Эх. Будь что будет! Новогодняя ночь всё-таки. Время волшебства и необдуманных решений…
        - Я согласна, - выдохнула, испытующе заглянув мужчине в глаза.
        И с удовлетворением проследила, как зрачки Аркаэля стремительно расширились, моментально поглотив ярко-голубую радужку…
        Нет. Всё-таки обновлённый Аркадий был не менее прекрасен, чем его земной тёзка. Что же касается любви, то какие-то чувства он ко мне явно испытывал... А остальное значения уже не имело.
        - Уверена?.. - строго, совсем не в манере Игдаэша, уточнил блондин.
        Впрочем, сам он при этом буквально светился от счастья - и я подумала, что суровость второго принца нравится мне гораздо больше постоянных подколок со стороны венценосного мага.
        - Да, - кивнула, расплываясь в улыбке.
        - А ты понимаешь, что за этим последует? - не торопясь радоваться, осторожно поинтересовался Аркаэль. - Помнишь про условия, которые необходимо выполнить, чтобы обеспечить рождение магически одарённого наследника?
        - Помню, - вздохнула. - Но отступать от своих слов не собираюсь!
        Хотя невозможность слиться с любимым воедино здесь и сейчас расстраивала до глубины души.
        Ничего. Потом наверстаем.
        - Точно?.. - почуяв колебания, прищурился блондин.
        - А вы так хотите меня отговорить? - парировала, отстранившись.
        Не столько обиженная недоверием Аркаэля, сколько засомневавшись в собственных умозаключениях.
        А вдруг дела обстояли совсем не так радужно, как мне представлялось? Вдруг жена из другого мира была блондину совсем не нужна? Вдруг он просто пошёл навстречу брату, попутно воспользовавшись шансом сместить с престола своего властного отца?..
        - Я лишь хочу убедиться, что ты не передумаешь, - притянув меня обратно, негромко шепнул мужчина. - Ведь после этой ночи, чем бы она ни закончилась, я уже никуда тебя не отпущу...
        Последняя фраза получилась слишком многообещающей - и по коже ровным строем побежали сладкие мурашки, прочно укоренившись где-то в области сердца.
        Похоже, блондин не притворялся. Судя по всему, я действительно очень сильно ему нравилась. Настолько, что всё это время он старательно прятал свои чувства, опасаясь очередного отказа… А значит, моё решение остаться в родном мире ранило его гораздо глубже, чем казалось! И это срочно требовалось исправить.
        - И не надо, - изогнувшись, я высвободила правую руку и осторожно коснулась пальцами идеально выбритой щеки, недвусмысленно потянув Аркаэля на себя. - Наоборот. Не отпускай меня. Никогда.
        Не знаю, что в ту секунду испытал блондин, но его железный самоконтроль рухнул в мгновение ока. Словно сорвавшийся с цепи сторожевой пёс мужчина грубо опрокинул меня на кровать и пиявкой впился в мои губы, не забыв избавиться от футболки, которая использовалась мной вместо ночной рубашки… Шокированная подобным напором обычно флегматичного Аркаэля, я даже среагировать толком не сумела! Лишь подалась навстречу, повинуясь дикому зову природы - а мужчина уже переключился на шею, принявшись покрывать меня острыми, обжигающе-горячими поцелуями. Миллиметр за миллиметром, постепенно спускаясь всё ниже и ниже… Затаив дыхание, я с нетерпением ждала, когда он доберётся до соска, мысленно предвкушая неземное блаженство, однако партнёр меня разочаровал. Ловко обойдя грудь по внешней стороне рёбер, он скользнул вдоль пупка и склонился к маленькой бусинке удовольствия, требовательно пульсирующей на самом кончике тела… Испугавшись, я дёрнулась остановить Аркаэля - но первое же движение его языка заставило меня изменить своё решение, безвольно откинувшись на подушку. Потому что оральный секс с блондином не шёл ни
в какое сравнение с тем адом, что устроил мне Игдаэш! Нет, той давней ночью принц не был со мной груб, и всё же он действовал властно и напористо, явно считая себя хозяином положения... Аркаэль же никуда не торопился, точечно орудуя языком и не оставляя после себя мокрых потёков вязкой слюны. Впрочем, с Игдаэшем мне тоже сначала было совсем неплохо - и первые минут пять я напряжённо прислушивалась к своим ощущениям, невольно ожидая подвох... А потом всё-таки забылась и расслабилась, растворившись в стремительно нарастающем возбуждении.
        Эпилог. Ночь. Избранница
        - Только не останавливайся, - пробормотала, почувствовав сладкое приближение оргазма. - Умоляю...
        - Тебе нравится?.. - тотчас замер Аркаэль.
        Будто специально!
        - Очень!.. - выдавила, не скрывая раздражения.
        И попыталась силой вернуть партнёра на место… Однако блондин ловко высвободился из моего захвата и улёгся рядом, положив руку мне на живот.
        - Плохо, - помедлив, глухо резюмировал он, окончательно разрушив волшебную атмосферу абсолютного взаимопонимания.
        - В каком смысле?! - возмущённо повернулась к собеседнику.
        Даже про неудовлетворённость забыла!
        - В прямом, - устало откликнулся Аркаэль. - Действие ограничивающего заклинания закончилось ещё позапрошлой ночью - и сейчас ты вполне можешь завершить путь к наслаждению... А этого допускать категорически нельзя.
        И до меня наконец-то дошло...
        - Постой! Ты что, специально выбрал этот… - я замялась, - ...способ взаимодействия?..
        Увы, смелости назвать вещи своими именами мне почему-то не хватило.
        - Конечно, - сухо кивнул мужчина. - По правилам избранница не имеет права получать удовольствие с мужчинами в добрачные ночи. С самой собой, во сне, ещё как-то - пожалуйста. А в сознании, при помощи или хотя бы просто в присутствии посторонних - нет. По сути, это единственное и обязательное условие для зарождения внутри неё магически одарённого ребёнка. Проведённая вместе ночь нужна лишь для активации некоторых ключевых процессов...
        - А девственность?.. - недослушав, удивлённо вставила я.
        Помнится, Игдаэш утверждал, что важна только она...
        - Проверка на вшивость, - пожал плечами блондин. - Не будет же король серьёзно углубляться в прошлое каждой претендентки, верно? А сохранённая невинность гарантирует чистоту девушки в нужном нам понимании... Правда, не всегда. Например, в непорочности Светланы мы были не очень уверены - всё-таки детство у твоей коллеги прошло весьма бурно - и это стало ещё одной причиной для исключения её из списка избранниц.
        Впервые с начала отбора мне открыто объяснили все нюансы испытания... Все, кроме одного.
        - Как я понимаю, срок в двенадцать дней тоже условный? - покосилась на Аркаэля.
        - Не совсем, - мотнул головой мужчина. - Наши далёкие предки пришли к нему методом проб и ошибок. Как оказалось, не каждая девушка способна справиться с обязанностями королевы - и для проверки претендентки на стрессоустойчивость были придуманы дополнительные правила отбора, включая постоянное возбуждение и необходимость сохранения привычного уклада жизни. Но во время первых испытаний, которые длились почти месяц, многие избранницы сходили с ума или серьёзно заболевали, а когда срок сократили до недели, выяснилось, что победившие девушки не осознавали всю серьёзность своего будущего положения и в результате либо отказывались от власти, либо становились королю ненужной обузой... Тогда-то маги и обратились к символизму, остановившись на числе «двенадцать» - по одному дню на каждый месяц года.
        - Получается, отборы повторяются строго раз в год? - уточнила для гарантии.
        Хотя всё и так было предельно ясно.
        - Да, не чаще. И только при реальной необходимости - иначе в нашем мире начинаются проблемы со стабильностью.
        Разжёвывать не потребовалось. Красочно описанные Игдаэшем последствия этой самой «нестабильности» до сих пор стояли у меня перед глазами…
        - Значит, для обновления династии нам непременно нужно провести вместе целую ночь? - поразмыслив, вернулась к основной теме обсуждения.
        - Без полноценного удовольствия, но обязательно в ласках, - со вздохом подтвердил блондин.
        Словно его самого данный факт совершенно не радовал… А, собственно, так наверняка и было. Ведь он хотел меня. Безумно хотел. Я видела это. Знала. Чувствовала. В каждом его выверенном движении, в напускной холодности, в отстранённости - во всём… И меня посетила гениальная идея.
        Эпилог. Ночь. Королева
        - А чего мы тупим? - встрепенувшись, довольно посмотрела на собеседника. - Пускай Игдаэш наложит на нас нужное заклинание - и спокойно продолжим! Ты же можешь с ним связаться?
        - А чего со мной связываться-то! - тут же раздался с потолка до жути знакомый голос. - Я и так здесь.
        От неожиданности я аж воздухом поперхнулась.
        Выходит, всё это время за нами наблюдали?! Такой подставы мне даже в кошмарах привидеться не могло...
        - Вы что, следили за нами?! - вопросила пустоту, с трудом подавив эмоции.
        - Делать мне больше нечего! - ехидно фыркнул воздух. - Просто контролирую, чтобы вы не перешли границы дозволенного. Не могу же я оставить без присмотра свой единственный шанс на счастливую семейную жизнь!
        Стоило признать, его слова были не лишены логики... Хотя приятнее от этого ситуация не стала. Меня аж трясло от злости... И почему-то было очень стыдно.
        - А нельзя ли как-нибудь обойтись без вашего присутствия? - вкрадчиво поинтересовалась у по-прежнему невидимого собеседника.
        Естественно, я намекала на магию - и принц прекрасно меня понял.
        - Неа, - послышался ленивый ответ. - Аркаэль же всё объяснил - новый запрет на оргазмы может плохо на тебе отразиться. А на мужчинах его использовать и вовсе запрещено - могут начаться проблемы с потенцией. К тому же длиться он будет куда дольше нескольких часов... И потому единственное, чем я могу помочь - это перенести вас в призрачный замок, чтобы немного ускорить течение времени. Но оставаться там без моего контроля ещё опаснее.
        С этими словами Игдаэш материализовался в дверном проёме и зажёг в комнате свет, выдернув из темноты смятую кровать и растрёпанного блондина, ничуть не удивлённого происходящим... И я осознала одну ужасную вещь.
        - Ты знал!.. - воскликнула, повернувшись к любимому. - И тоже наблюдал за нами!..
        Это идеально объясняло его осведомлённость в том, что мне нравится в постели, а что нет... Боже! Большего позора и представить было нельзя! Я ведь чего только там не вытворяла... Один стриптиз чего стоил! И угрозы. А стоны?.. Чёрт, чёрт, чёрт!
        - Нет, - гневно сверкнув глазами в сторону родственника, отрезал Аркаэль. - Я ни за кем не наблюдал. Подобные развлечения меня не интересуют.
        И на сердце чуточку полегчало.
        Значит, Игдаэш просто рассказал ему о моих предпочтениях... Мерзко, но терпимо.
        - Что же касается зрителей - то о них я тоже не подозревал, - продолжал мрачно вещать блондин. - Хотя, зная характер своего дорогого братца, мог бы и догадаться, что полагаться на его честное слово не следует!
        На этом мужчина рванул в сторону незваного гостя с явным намерением уничтожить его на месте - но я, как и подобает мудрой королеве, успела вовремя его перехватить, не желая превращать невинную ссору в кровопролитную драку.
        - Не надо, - сказала, прижавшись к широкой спине. - Не трогай его. Пускай смотрит и завидует, мне не жалко.
        В конце концов, ну что Игдаэш там не видел, а? Зато реакция Аркаэля чётко показала - он любит меня и готов защищать от всех напастей... Мелочь, а приятно.
        - Поверь, ты ему и в подмётки не годишься, - добавила, помедлив.
        Достаточно громко, чтобы принц это услышал.
        - Правда? - забыв о брате, тотчас успокоился блондин.
        - Клянусь. С ним мне никогда не было так хорошо... А ведь тогда моё желание контролировалось магией.
        Возражений против столь железных аргументов у любимого не нашлось - и он молча привлёк меня к себе, властно захватив губы в страстный плен...
        - Может, вас всё-таки перенести, а?.. - жалобно протянул Игдаэш, не позволив поцелую перерасти в нечто большее. - Боюсь, как бы вы ни увлеклись...
        - Переноси, - не прерываясь, небрежно отмахнулся Аркаэль. - И мотай отсюда. Иначе первую брачную ночь вы с Варваиль проведёте на главной площади столицы...
        Похоже, угроза прозвучала весьма убедительно - и спальню огласил звонкий щелчок... Но чем он закончился, я так и не поняла. Потому что именно в этот момент Аркаэль всё-таки добрался до моих зудящих сосков - и все существующие миры вмиг сузились только до нас двоих... Впрочем, за своё счастье Игдаэш мог не волноваться.
        Я твёрдо знала, что выдержу любые испытания. Непременно выдержу… Хотя бы ради того, чтобы повторить это ещё раз, но уже без свидетелей.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к