Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Стилет Дарья Алексеевна Лев
        Когда-то ее создатель дал ей новой имя - Стилет - объяснив это тем, что она и внешне, и внутренне напоминает ему этот кинжал итальянского происхождения: миниатюрная, изящная, порой совсем неприметная, но от этого ничуть не менее опасная и смертоносная. С тех пор прошли века, место запуганной девчонки заняла сильная немертвая, и сделала клановое прозвище своим именем. Но возможно ли, что в душе трехсотлетнего чудовища все еще осталось нечто, присущее людям?
        ЛЕВ ДАРЬЯ
        СТИЛЕТ
        ГЛАВА 1
        В свои сорок с лишним лет Ирвин Мак выглядел довольно молодо. Зачастую ему не давали и тридцати пяти. На страже прекрасной формы мужчины стоял целый штат косметологов и врачей, что обычно вызывало здравое недоумение окружающих. Сам Мак столь рьяную заботу о своей внешности объяснял стремлением выглядеть столь же презентабельно, что и его заведения. Истинную причину фанатичного увлечения предпринимателя омолаживающими процедурами знал лишь его личный помощник. Ирвин Мак рассчитывал однажды все же заслужить от своих покровителей обращение в вампира, а выглядеть в посмертии пожилым ему не хотелось. Как говорится, у всех свои тараканы в голове.
        Внимательно изучив напоследок отражение в высоком зеркале и поправив пижонский шейный платок, мужчина покинул свой рабочий кабинет в ресторане "Серебряная полночь", намереваясь лично проинспектировать работу персонала. Сегодня здесь ожидали особых гостей с весьма специфическими гастрономическими пристрастиями, поэтому Мак ощутимо волновался, что что-то может пойти не так. А подводить покровителей - себе дороже.
        Потратив полтора часа на раздачу ценных указаний, тщательный осмотр всего помещения и посуды, предприниматель удостоверился в готовности ресторана к встрече гостей. Еще раз уточнив, в полном ли объеме был доставлен его заказ на несколько десятков литров крови, и поместили ли его в специальную камеру, он распорядился приготовить для него ужин и покинул кухню.
        Со второго этажа ресторана открывался отличный вид на дальнюю часть нижнего этажа, где вовсю сновали официанты, заканчивая сервировку. Расположившись за небольшим столиком на балкончике, Мак самодовольно разглядывал интерьер своего лучшего заведения, выполненный в классическом стиле: чернильно-синие стены, украшенные белой лепниной и серебренными светильниками, безукоризненно чистые накрахмаленные скатерти и салфетки, сверкающая столовые приборы из серебра и хрустальные бокалы. Определенно, "Серебряная полночь", по мнению мужчины, заслуживала звания лучшего ресторана города.
        - Господин Мак, прошу прощения за беспокойство, - раздался над его ухом негромкий женский голос. - Вас просят подойти к черному ходу.
        - Кто это просит? - недовольно нахмурился Ирвин, обернувшись и увидев перед собой одну из официанток. Девушка явно нервничала.
        - Какой-то мужчина. Он не представился, сказал лишь, что вы с ним давно знакомы и будете рады встретиться.
        - У черного входа? - саркастически осведомился предприниматель. - Раз мы знакомы, так почему бы этому не представившемуся господину не войти, как полагается?
        - Я предложила проводить его к вам, но он отказался, - развела руками официантка. - Сказал, что не хотел бы светиться лишний раз. Знаете, он... - девушка замялась, комкая край юбки, и нервно сглотнула, подавив страх, - мне показалось, что он такой же, как сегодняшние гости...
        - Вампир? - удивленно вскинул брови мужчина, пытаясь сообразить, кто бы это мог быть. Потом сурово воззрился на официантку: - Надеюсь, в присутствии гостей ты не собираешься так же трястись от страха?! Поверь, меньше всего тебе стоит бояться их, потому что если ты допустишь какую-то промашку - я стану куда опаснее любого вампира. Это ясно?
        Не дожидаясь ответа девушки, Мак поспешил к черному входу. Вообще-то, ему крайне не понравилось, что приходится куда-то бежать, вместо того, чтобы принять загадочного посетителя в кабинете, как полагается, но выбирать особо не приходилось. Мало ли, кто это заявился? Может кто-то из покровителей решил снова об услуге попросить?
        Выйдя в темный переулок, Ирвин огляделся в поисках таинственного гостя, но никого не обнаружил. Предприниматель хмуро скрестил руки на груди, как вдруг краем глаза заметил, что от стены отделилась высокая мужская фигура и развернулась к нему, заставив Мака испуганно дернуться.
        - Господи, это ты, - облегченно выдохнул Ирвин, когда незнакомец приблизился настолько, что его лицо попало в тусклый свет лампочки над черным входом. - Знаешь, сейчас ты тут совсем некстати, с минуты на минуту прибудут...
        Мужчина осекся, с ужасом глядя на меч в руках позднего визитера, и попятился:
        - Не надо, ради всего святого, - забормотал он, продолжая отступать. - Я вам ничего плохого не сделал, меня...
        Блеснула металлическая вспышка, и лезвие со свистом рассекло воздух.
        *****
        Компания из пяти молодых людей и рыжеволосой девушки с короткой стрижкой собралась перед огромным телевизором, занимающим половину стены в большой гостиной. Выражение их лиц нельзя было назвать скорбным или расстроенным, но и особой жизнерадостностью оно не отличалось: с экрана миловидная репортерша рассказывала об очередном их провале. На заднем плане можно было разглядеть труп, прикрытый темной тканью, и десятка два хмурых людей в форме. Несколько блюстителей закона деловито сновало по территории места преступления, огороженной желтой лентой, постоянно переговариваясь друг с другом и делая какие-то записи. Оставшаяся часть бдительно следила, чтобы никто из зевак или журналистов не подходил слишком близко и не мешал работе экспертов. Впрочем, со своей задачей они справлялись не особенно хорошо, потому что бойкая девица с микрофоном маячила совсем рядом с местом преступления, а оператор время от времени показывал довольно крупный план трупа. Настолько крупный, что можно было весьма подробно изучить черты лица покойника, голова которого лежала отдельно от тела.
        - Нынешней ночью город потрясло новое громкое убийство, - репортерша выглядела весьма оживленной. - На этот раз жертвой стал Ирвин Мак, известный предприниматель, владелец сети элитных ресторанов и ночных клубов. Обезглавленное тело бизнесмена было обнаружено около черного входа "Серебряной полночи" за полчаса до открытия. В данный момент полиция продолжает работать на месте преступления и опрашивать свидетелей. Комментариев для средств массовой информации пока не последовало, однако невольно создается такое ощущение, что это происходит лишь потому, что доблестные стражи порядка просто не в состоянии сказать что-либо вразумительное, - в голосе журналистки проскользнула нотка сарказма. - И это не удивительно, ведь город уже на протяжении трех недель терроризирует серийный убийца, вооруженный топором, а полиция не в состоянии ответить даже на вопрос о том, что общего есть между жертвами.
        - Оно и ясно, что не в состоянии, - пробурчала девушка, выключая телевизор и бросая пульт на диван. - И не топором он вооружен, а мечом.
        Разумеется, в репортаже не было ни единого слова на счет того, что смерть Ирвина Мака - косяк команды, но охотники и сами это прекрасно понимали. О том, что предпринимателю, возможно, угрожает опасность, он узнали несколько дней назад, но все никак не решались взять его под наблюдение. И вот итог: отрубленная голова мужчины на грязном тротуаре.
        - Начальство будет в бешенстве, - покачала головой охотница. - У нас был вполне реальный шанс поймать кровососа, а теперь все сорвалось.
        - Беата, не нагнетай, - поморщился русоволосый молодой человек. - Для этого у нас Хью есть. Да, сейчас мы допустили ошибку, но в будущем постараемся этого избежать.
        - Ничего я не нагнетаю, Эрик, - хмыкнула девушка. - А по поводу будущего... Слишком уж ты оптимистичен. Во-первых, Ирвин был нашей единственной зацепкой. Во-вторых, где гарантии, что он не был последней жертвой?
        - Что-то я не уверен, что огорчусь в случае твоей правоты, - подал голос еще один охотник, Александр. - Мы уже успели убедиться, что нынешний наш клиент сильнее прочих. Откровенно говоря, если после убийства Мака этот вампир свалит из города, я только вздохну с облегчением.
        - Классная позиция, - едко прокомментировала Беата. - Достойно охотника.
        - Достойно охотника, который трезво оценивает свои силы, - парировал Алекс. - В самом деле, Беа, тебе на свою жизнь плевать?
        Девушка неопределенно фыркнула и перевела взгляд на молодого человека, стоящего около дверного проема. Тот, казалось, пропустил весь разговор мимо ушей, отрешенно уставившись в никуда, но охотница прекрасно знала, что это не так. Уж кто-кто, а их вампир никогда не терял бдительности.
        - Джейс, а ты что скажешь? - окликнула его Беата. - Думаешь, этот кровопийца действительно так опасен?
        - Определенно, - кивнул тот, стряхнув с себя оцепенение, присущее немертвым. - Три недели, больше двух десятков убийств, а мы его даже не видели. И почуять его я никак не могу. Единственное, в чем точно уверен - он довольно стар и весьма силен. Поверьте, эта уверенность радости не добавляет.
        - Слушай-ка, - прищурился Александр, - а ведь это именно ты как-то вышел на Мака. Не хочешь объяснить, как узнал, что он в списке жертв?
        - Честно сказать, я вообще не был уверен, что он в списке, - поморщился вампир, не особо довольный перспективой признаваться, что вариант действий группе наугад предлагал. - Просто среди последних убитых было несколько человек, которые совершенно точно вели некие дела с вампирами. Точнее, именно с Алым Домом. Вот я и подумал, что это и есть та самая нить, что связывает жертв.
        - А Мак тут каким боком?
        - Да он последние лет двадцать перед немертвыми стелется. То есть, стелился. Моя создательница его не жаловала, всегда говорила, что мечтает увидеть рожу Ирвина в тот момент, когда он поймет, что никто и никогда обращать его не планировал и не планирует.
        - Ну, теперь-то он об этом уже не узнает, - угрюмо хмыкнул Алекс.
        - Погоди, но раз ты смог догадаться о Маке, так почему бы тебе просто не припомнить, кто еще пашет на кровососов Алого Дома? - вклинился в разговор Эрик. - Понятно, что всех мы отследить не сможем, но хотя бы попытаемся выбрать из них наиболее вероятных жертв.
        - Бесполезно, - помотал головой Джейс. - Таких людей сотни, и полные списки есть лишь у правящего клана. А я не то что к нему не отношусь, вообще ни в один клан не вхожу. Не говоря уж о таких тонкостях, как моя работа на охотников и самовольный уход от создательницы. В Алом Доме со мной говорить никто не станет. Да если бы и стали... Из сотен просто нереально вычислить следующую жертву.
        - Получается, со смертью Ирвина Мака мы действительно упустили единственный шанс выследить убийцу, - мрачно вздохнула Беата.
        - Вообще-то, есть у меня одна мысль...
        Слова Джейса прервал звонок мобильника Эрика. Поговорив с кем-то меньше минуты, охотник коротко ругнулся и поднялся с дивана:
        - Звонил Хьюго. Еще один труп, на этот раз совсем свежий. И вампирий. Нам дали пятнадцать минут на дорогу.
        *****
        Беата успокаивающе поглаживала по спине рыдающую девушку, но по лицу охотницы было видно: еще пара минут - и она влепит истерящей свидетельнице убийства подзатыльник. Желая избежать этого, Джейс хотел было поменяться с коллегой местами, все-таки, это именно у него есть некие способности к гипнозу, но Эрик с этим категорически не согласился, предпочитая поручить вампиру осмотр трупа.
        Впрочем, это не заняло у Джейса много времени. Ничего нового, все так же, как и во всех предыдущий случаях: лужа крови, отдельно лежащая голова, идеально ровные края среза. Вампир задействовал все доступные ему чувства, но след убийцы уловить не мог. И это в очередной раз наводило его на крайне неприятные мысли о возрасте и силе преступника. Раньше подобные проблемы с чутьем возникали у Джейса только в отношении его создательницы. Она всегда оставалась для него незаметной до тех пор, пока сама не давала знать о своем присутствии. Разумеется, вампир не считал ее причастной к этим убийствам, но, проведя некую параллель, смело предполагал, что вооруженный мечом кровосос его создательнице по силе не уступает. Подобный вывод Джейса не радовал, потому он означал одно: с вампиром отряду не справиться.
        - Слушай, допроси ее уже, а? - подошедшая Беата мотнула головой в сторону свидетельницы. - Иначе нервы мои не выдержат. Откуда у нее только силы на это нытье берутся?..
        Джейс усмехнулся и направился к девушке. При приближении вампира та на мгновение утихла, задумчиво разглядывая его и словно бы прикидывая, стоит продолжить истерику или нет. Подумала, заметила сверкнувшие кошачьим блеском глаза парня, нервно икнула и снова скривилась, собираясь разразиться очередной порцией слез и причитаний.
        - Тихо, - предупреждающе вскинул руки вампир. - Не надо рыдать! Я ничего дурного тебе не сделаю...
        - Чудовище! - громогласно возвестила девица, обличительно ткнув пальцем в Джейса, а затем в обезглавленный труп. - Ты такой же, как он!
        - Детка, он пришел в компании охотников, как думаешь, он реально такой же? - едко осведомилась Беата, получила хмурый взгляд Эрика и отошла в сторону, демонстративно фыркнув.
        - Говорю, такой же! - упорствовала девушка. - У него глаза светятся похоже!
        - Глаза у меня светятся, потому что я тоже вампир, - тихо заговорил Джейс, неотрывно смотря на свидетельницу убийства. Лицо ее постепенно становилось все более отрешенным, по мере того как действовал гипноз. - Но я нападать на тебя не буду, и больно не сделаю. Понимаешь?
        Девица закивала, тыльной стороной ладони растерев по щекам темные от туши и подводки слезы. По мере исчезновения боевого раскраса, становилось понятно, что она на самом деле еще моложе, чем выглядит. Хорошо, если ей вообще восемнадцать есть.
        - Вот и чудно, - заключил Джейс, убедившись, что девушка успокоилась, и ободряюще ей улыбнулся: - Как тебя зовут?
        - Тея.
        - Красивое имя. Тея, ты мне не расскажешь, что с тобой произошло? Понимаю, вспоминать это неприятно, но иначе я не сумею тебе помочь. Как ты тут оказалась?
        - Мы с подругой пошли в клуб, - заговорила девчонка, все еще всхлипывая время от времени. - Знаете, недавно открылся, "Изумруд" называется.
        - Еще один гадюшник, - скривился Эрик. В городе было уже три заведения, носящих названия драгоценных камней: "Рубин", "Сапфир" и "Алмаз". У охотников их существование вызывало глухое раздражение, поскольку они давно догадывалась, что с этими клубами не все так чисто, и исчезновения в них людей - не случайности. Вот только доказать причастность вампиров к этим увеселительным заведениям было невозможно. - Интересно, сколько еще столовок понаоткрывают себе кровососы?..
        - А что было дальше? - Джейс шикнул на коллегу и продолжил расспрашивать девушку. - Как ты попала сюда? И где твоя подруга?
        - Я не знаю, где Нэтали, - Тея наморщила лоб, будто вспоминая что-то. - Кажется, последний раз я видела ее возле бара, а потом она ушла с каким-то парнем.
        - Покойся с миром, Нэтали, - с мрачным скептицизмом проворчала Беата, и Джейс раздраженно показал ей удлинившиеся клыки. Его коллеги вообще способны просто помолчать несколько минут?! Знают ведь, что молодому вампиру внушение дается непросто, и малейшие помехи способны свести на нет все усилия.
        Тея, заметив стоматологический дефект парня перед собой, снова скривила губы, собираясь заплакать, но вампир вовремя усилил свое воздействие, мысленно убеждая девушку, что она в безопасности:
        - Хорошо, твоя подруга нашла себя пару и ушла, но ты-то сюда как попала? - терпеливо задал вопрос Джейс.
        - Я уже собралась уходить, когда ко мне вдруг подошел мужчина и предложил проводить, - девчонка почесала переносицу. - Сказал, что его зовут Марусом. Сначала я отказалась, мало ли придурков на свете, но он был так мил и вежлив. Совсем не такой, как парни из клуба. Грязных намеков не делал, не пытался споить или облапать. С ним так спокойно и комфортно было. Поэтому я и согласилась пройтись. Мы шли по улице, потом я случайно заметила, что у Маруса глаза как-то странно светятся. Это меня испугало, я попыталась уйти, но он вцепился в меня и попытался воткнуть зубы в шею. А потом я увидела, как голова Маруса внезапно упала и покатилась по дороге. И человек с мечом... За его спиной стоял какой-то человек с мечом. Я испугалась, что он и меня убьет, но этот мужчина просто исчез, как будто растворился в воздухе... Он, наверное, захочет избавиться от меня?
        - Все в порядке, Тея, этот человек совершенно точно тебя не потревожит, - сдержанно улыбнулся вампир, крепко взял девушку за подбородок что и немигающе уставился ей в глаза. Зрачки ее расширились настолько, что почти заполнили собой радужки. - Слушай меня внимательно и запоминай: ты не видела никаких странных глаз, клыков, никто не рубил никому голову у тебя на глазах. И никто не расспрашивал тебя ни о чем подобном. Когда ты возвращалась из клуба, на тебя напал грабитель, но вот тот любезный юноша, - Джейс указал на Александра, сидевшего на бордюре в отдалении, - пришел тебе на помощь. Сейчас он проводит тебя домой, уложит спать, а утром ты будешь помнить только то, как весело провела время в клубе и как чудом избежала ограбления. Поняла?
        Девчонка машинально кивнула, зрачки ее вернулись к нормальному состоянию. Алекс, не особо обрадованный перспективой тащиться куда-либо в компании Теи, нехотя приблизился к девушке и подал ей руку, помогая подняться на ноги. Заметив, что она вздрагивает от холода, парень джентельменски накинул ей на плечи свою куртку. Он почти уже увел девушку прочь, когда Беата неожиданно подскочила к ним и развернула девчонку лицом к себе. Охотница ухватила кулончик, болтающийся на шее Теи: маленький кристаллик зеленого цвета на длинной золотистой цепочке. При ближайшем рассмотрении Беата удивленно заметила, что и изумруд, и цепочка, похоже, бижутерией не являются:
        - Скажи-ка, Тея, а откуда у тебя эта штучка? - прищурилась охотница.
        - Кулон-то? - недоуменно переспросила девушка. - Так такие на входе в "Изумруд" выдают. Ну, в каких-то клубах печати на руку ставят или браслеты надевают, а у них - кулон. При следующем посещении с ним проще внутрь попасть, даже если фейсконтроль не пройдешь - с побрякушкой пропустят.
        - А можно позаимствовать его ненадолго? - заискивающе улыбнулась Беата. - Я потом верну, обещаю.
        - Конечно, - Тея пожала плечами, сняла цепочку с шеи и вложила изумрудный кристаллик в ладошку охотницы. - Оставь его себе, я другой получу, если понадобится.
        Эрик дождался, пока Александр уведет девушку, а потом вопросительно воззрился на коллегу:
        - Беа, ты, никак, решила посетить новый клуб? Зачем тебе кулон?
        - Рик, меня только сейчас озарило: я уже видела подобные, и не раз. На других жертвах. Только там они были синие и красные, то есть, скорее всего, из "Сапфира" и "Рубина". Вполне возможно, что такие кулоны были вообще у всех жертв, просто те не носили их повседневно и в момент убийства это штуковина на шее у них не болталась.
        - В этом есть смысл, - поддержал Беату Джейс. - Возможно, именно посещение этой сети клубов и есть та самая ниточка, что связывает всех жертв.
        - Расскажем об этом Хьюго, - констатировал Эрик. - Без его совета в "Изумруд" ни ногой, ясно? И вообще, нам надо бы труп убрать...
        - Ни в коем случае, - перебил его Джейс. - Марус из клановых, а у них есть своя особая церемония погребения. Уничтожение его трупа нам дорого обойдется.
        - И что предлагаешь? Послать его клану с траурной лентой и открыткой с соболезнованиями? - всплеснул руками охотник.
        - Вообще-то, есть у меня на такой случай один номерок, - почесал макушку вампир. - Никогда им не пользовался, но хранил, как будто знал, что однажды пригодится.
        Джейс шустро отыскал в списке контактов нужный номер и нажал кнопку вызова. Трубку сняли почти сразу:
        - Эээм... Это зачистка? Я хочу сообщить об обнаружении трупа.
        - Жертва вампира? - меланхолично полюбопытствовал мужской голос на том конце провода.
        - Нет, вампир. Алый Дом, клановик.
        - Будьте добры, адрес и ваше имя, - диспетчер вампирской службы зачистки умело подавил изумление и включил профессиональную вежливость.
        *****
        После той ночи, когда жертвами убийцы стали сразу и Ирвин Мак, и Марус, два дня прошло абсолютно спокойно. Ни в средствах массовой информации, ни среди осведомителей охотников из числа полицейских служащих, ни в подпольных источниках не появлялось известий о новых преступлениях. Впрочем, это никак не влияло на бдительность отряда и полиции: до этого у убийцы случались и более длительные перерывы между преступлениями. Сомнительное же спокойствие двух дней напоминало затишье перед бурей.
        И буря грянула на третий день. То, что это именно буря, Джейс понял не сразу, а лишь прибыв вместе с товарищами на место обнаружения очередного тела.
        - Поправьте меня, если я ошибаюсь, но... Кажется, здесь что-то не так? - выгнул бровь Эрик, разглядывая тело.
        - Ну, раньше наш кровосос головы рубил, - дернула плечом Беата и брезгливо поморщилась, посмотрев на нечто, раньше бывшее изящной девичьей шеей. Склонившись чуть ниже, охотница рассмотрела среди ошметков плоти влажно поблескивающий обрывок позвоночника. - Теперь он их отрывает.
        - Как-то это странно, - нахмурился Джейс. - С чего вдруг он поменял способ убийства?
        - Может, вышел прогуляться без меча, а тут, совершенно случайно, под руку попала эта девица? - предположил Александр. - Он и не стал упускать возможность...
        - И так же вполне может быть, что это вообще не его рук дело, - парировал Эрик. - Вдруг это кто-то другой под шумок решил разобраться с неугодной девушкой?
        - Неугодной вампиршей, - поправил его Джейс, поднявшись на ноги и отойдя от головы на пару шагов. - Она из Алого Дома, из того же клана, что Марус.
        - Это ты с чего взял?
        - Я пару раз мельком пересекался с ней, когда она навещала мою создательницу. Знаю только, что зовут, вернее, звали Кристобель, и что в клане она занимала высокое положение.
        - А еще она явно была посетительницей печально известных клубов, - хмыкнула Беата, ткнув пальцем в цепочку с четырьмя кристаллами: прозрачным, синим, красным и зеленым. - Причем, всех этих клубов. Вампирша-тусовщица, впервые на такое натыкаюсь...
        - Лучше подумай о том, что ей было около четырех сотен лет, - Джейс невозмутимо снял цепочку и затолкал ее в карман, решив, что она вполне может еще пригодиться. - Как думаешь, просто оторвать голову настолько старому вампиру?
        Охотники замолчали, прекрасно поняв намек в голосе товарища. Затянувшуюся паузу прервал звонок мобильного телефона Эрика. Молодой человек отошел ненадолго в сторону их фургончика, а потом вернулся в компании еще двух внешне схожих парней, один из которых нес черный мешок. Джейс удивленно вскинул брови:
        - Ты что, собираешься забрать с собой тело? Забыл, что она - клановик?
        - Звонил мой знакомый из полиции, предупредил, что сюда уже отправили группу, и они прибудут меньше, чем через десять минут. Сомневаюсь, что за это время мы успеем звякнуть тому загадочному типу, что подбирает вампирские трупы. Так что мы сейчас прихватим ее с собой, потом выложим в каком-нибудь укромном месте, а там уже сообщишь, кому надо.
        - Погоди, а полиция то будет делать? - Беата развела руками. - Приедет на место убийства и обнаружит лишь лужу крови?
        - Мне фиолетово, что будет делать полиция, - отрезал Эрик. - Я знаю лишь, что подобный труп мы им не оставим. Обычно там, где появляются стражи порядка, мгновенно вылезают и журналюги. Хочешь, чтобы уже сегодня по всем каналам трубили не только о психе с мечом, но и об убийце, способном оторвать башку в прямом смысле этого слова? Вот уж дудки. Мартин, Тим, пакуйте красотку. Нечего стоять столбом!
        Охотники, приходящиеся друг другу родными братьями послушно направились к телу вампирши, но не успели даже дойти до него.
        Джейс слишком поздно почуял приближение старшего вампира. В тот момент, когда он только собирался предупредить всех об опасности, смазанная и невидимая человеческому взгляду тень уже раскидала Мартина и Тима в разные стороны. Вампир буквально слышал, как ломаются кости его товарищей, крепко приложившихся о стены домов, а спустя секунду обоняние уловило аромат свежей крови.
        А уже следующая атака пришлась на него. Человеку удар такой силы, несомненно, проломил бы череп, но Джейса он только оглушил. Пока он тряс головой, пытаясь прийти в себя, нападавший наотмашь полоснул его когтями, глубоко вспоров горло. Зажимая ладонями глубокий порез и стремительно теряя драгоценные капли крови, вампир тяжело рухнул на подогнувшиеся колени, а потом и вовсе распластался на земле. Последним, что Джейс успел увидеть прежде, чем отключиться, была Беата, без сознания сползающая по стене.
        Похоже, тот, кого они столь рьяно искали в последние недели, нашел их сам.
        ГЛАВА 2
        
        - Ты серьезно? - мужчина лет сорока с лишним сердито сдвинул густые темные брови и прошелся по комнате, чуть прихрамывая на левую ногу. На подчиненного он смотрел с плохо скрываемым бешенством. - Полагаешь, я отпущу тебя на рандеву к этой твари?!
        - Не горячись, дай мне сначала все объяснить, - примиряюще вскинул руки Джейс, но его спокойствие снесло напрочь ревом начальства.
        - Даже не думай об этом! - глава охотников обличительно ткнул пальцем в грудь вампира. - Хватит и того, что я позволил тебе оставить эту мразь в живых!
        - Этой, как ты выразился, мрази, обязан жизнью не только я, - холодно отозвался Джейс. - Если бы она не обратила меня несколько лет назад, посчитай, скольких твоих людей здесь бы уже не было.
        - Может, мне стоит еще и букет ей послать с благодарностями?! - взревел Хьюго, наотрез отказывающийся признавать правоту парня. Четыре года назад, когда он разрывался между желанием заполучить в подчинение настоящего, пусть и новообращенного вампира, и своей лютой ненавистью к кровопийцам, Хьюго все же выбрал шанс усовершенствовать свою команду. Первым делом он потребовал у Джейса выдать им своего создателя, чтобы тем самым доказать свою преданность. Парень отказался наотрез, сказав, что охотникам проще сразу пригласить эту вампиршу на торжественный обед и собственноручно вскрыть глотки, нежели попробовать упокоить ее окончательно. Хью бушевал, с пеной у рта доказывая, что упрямство Джейса позволит этой гадине и дальше безнаказанно убивать, но тот оказался непреклонен: создательницу свою беспокоить не даст и даже имя называть не станет. Главе охотников ничего не оставалось, как скрежетнуть зубами не хуже заправского вампира и принять условия свежеиспеченного члена команды. Целый год Джейса пасли круглыми сутками, опасаясь предательства, однако со временем стало ясно, что он целиком и полностью
предан выбранному делу, а якшаться с себе подобными не намерен. Впрочем, все это не мешало Хьюго время от времени полоскать Джейсу мозги относительно его создательницы и пытаться выяснить, кто она.
        - Встречаться со своей прародительницей, - мужчина буквально выплюнул это слово, прожигая вампира злым взглядом, - ты не будешь. Справимся своими силами.
        - А если нет? - Эрик, до этого молчаливо сидевший в углу комнаты, поднялся со стула и подошел ближе. - Мы уже месяц этого кровососа гоняем, а толку - ноль, только гора трупов за ним растет.
        - Толк есть, - возразил Хьюго. - Три дня назад вы его засекли и даже в схватку ступили...
        - Сам себя слышишь? - грубо перебил его Эрик, наплевав на субординацию. - Вступили в схватку?! Да мы его даже разглядеть не сумели, прежде чем разлетелись в стороны, как котята! Мартин лежит с проломленной черепушкой, брат его вообще на грани жизни и смерти... После этой стычки даже Джейс не сразу оклемался, а мы чудом увернулись от неудобных разговоров с полицией! Заметь, исключительно благодаря ему. Господи, Хью, кончай херней страдать, а?! Ты уже позволил одному кровососу работать на тебя, так в чем проблема, если ты попросишь помощи еще у одной?!
        - В том, что Джейс еще всего несколько лет назад был человеком и помнит, что это такое! - рявкнул глава охотников. - А эта припадочная сука, что его обратила, давным-давно все человеческое утратила! Помощь чудовища мне не нужна.
        - Стилет порой бывает весьма эксцентрична, но припадочной сукой точно не является, - Джейс чуть заметно продемонстрировал начальству удлинившиеся клыки, дав понять, что подобные нелестные отзывы о своей создательнице терпеть не собирается. - И поверь, без нее можешь забыть о поимке этого вампира. Он нам не по зубам.
        - Стилет, значит... - протянул Хьюго, мгновенно забыв про свою злость, и ухмыльнулся: - Конечно, кличка, но все же...
        - Если собираешься разыскать ее, пользуясь только этим - флаг в руки, - ухмыльнулся Джейс. - Только лучше не трать свое время и силы попусту. Дай мне добро на встречу с ней на твоих условиях, или я сделаю это у тебя за спиной.
        - Хорошо, ты можешь спросить совета у своей создательницы, - наконец, кивнул глава охотников. - Но не наедине. С тобой пойдут Эрик и Александр. Само собой, они должны вернуться сюда целыми и невредимыми. Это ясно?
        - Предельно, - кивнул вампир, покривив душой. Откровенно говоря, пока что он не был уверен даже в том, что сам уйдет от Стилет в добром здравии.
        *****
        Отправив подчиненных готовиться к визиту в логово вампирши, Хьюго торопливо покинул первый этаж их коттеджа и направился к скрытому входу в подвал, ключ от которого знал только он. Набрав заветную комбинацию цифр, мужчина нетерпеливо переступил с ноги на ногу, ожидая, пока тяжелая железобетонная дверь отползет в сторону.
        Оказавшись в длинном коридоре, где по обе стороны располагались двери камер, по прочности ничуть не уступающие входной, глава охотников ненадолго остановился, задумчиво побарабанив пальцами по бедру. Насколько он знал, обращать в себе подобных могли только довольно сильные и старые вампиры, чей возраст обычно насчитывал не менее сотни лет. Следовательно, Стилет с вероятностью в девяносто процентов отпраздновала как минимум вековой юбилей со дня смерти. Любопытно, насколько она известна среди своих сородичей? Есть ли вероятность, что хоть один из пленников сможет поведать ему хоть что-то интересное об этой особе?
        Хьюго извлек из холодильника у самого входа пакет с весьма характерной жидкостью красного цвета и направился к одной из первых камер. Стоило ему приоткрыть узкое окошко и помахать перед ним пакетом, как с той стороны по двери словно тараном ударили. Запертый в камере вампир взвыл, пытаясь безуспешно протянуть руку сквозь маленькую щелку и вцепиться в столь желанный пакет.
        - Стилет, вампирша старше сотни, - проигнорировал мучения существа мужчина. - Знаешь о ней что-то?
        - Не знаю такой, - глухо прошипел оголодавший кровопийца, в окошке показались его полубезумные глаза. - Отдай пакет!
        - Не сегодня, - оскалился в ответ Хью, заперев окошко и поморщившись от скрежета, с которым измученное существо принялось скрестить в дверь.
        Глава охотников продолжил ходить от камеры к камере, задавая пленникам один и тот же вопрос: известно ли им что-то о Стилет. Пакет крови должен был послужить благодарностью за информацию.
        Ему повезло лишь на шестой попытке. Запертый за этой дверью вампир, в отличие от своих сородичей, истерике не предавался. В ответ на вопрос Хьюго он расхохотался каркающим, хриплым голосом:
        - Стилет? - переспросил он, продолжая усмехаться, чем невероятно бесил охотника. - О, конечно же, я о ней знаю! Ты просчитался, недоумок, Маркизе моего клана не около сотни лет, ей перевалило за триста.
        - Маркизе? - удивленно хмыкнул мужчина. - Она что, аристократка?
        - Среди вампиров - бесспорно, да, - несколько туманно отозвался пленник. - В нашем обществе титулы лишь звучат так же, как у людей, значения у них совершенно другие. Ты дерьмовый охотник, если до сих пор не знаешь этого...
        - Ты жрать хочешь, кровосос? - рыкнул Хьюго, перебивая вампира. - Если да - выкладывай все об этой твари и держись повежливее. Как ее зовут, где найти, какие у нее слабые места... В самом деле, я же не буду из тебя все по одному слову выуживать?!
        - Настоящее имя лично мне неизвестно, я никогда не слышал, чтобы к ней обращались как-то иначе, кроме как Стилет. В иерархии клана стоит в шаге от высшего титула. Слабых мест не имеет, по крайней мере, за многие десятилетия никто таковых найти не смог. Найти ее у тебя самостоятельно никогда не выйдет, разве что кто-то из ее "птенцов", если таковые вообще есть, приведет тебя к ней. И да, - пленник, несмотря на свое положение, гнусно хихикнул, - земля тебе пухом. Чтобы убить миледи надо, по меньшей мере, быть хотя бы самым простым вампиром. У человека шансов нет.
        - Посмотрим, что ты скажешь, когда эта мразь окажется в соседней камере, - самодовольно усмехнулся Хьюго, уже торжествуя в душе. Все складывается как нельзя удачнее: у него в подчинении как раз имеется "птенец" вампирши, способный вывести на нее и, главное, уже готовый сделать это. Пусть и сам того не зная: - Последний вопрос... Из какого, говоришь, ты клана?
        - Серебряная Пыль, - в окошко охотник увидела самодовольную усмешку вампира. - Если тебе это о чем-то говорит, разумеется.
        Пропустив реплику пленника мимо ушей, Хьюго с издевкой вытащил из кармана складной нож и проколол пакет, позволив крови хлынуть на пол. Только когда в пакете осталась всего пара капель, он протолкнул его в узкое окошко камеры:
        - Приятного аппетита, ошибка природы.
        - Ничего другого от лживого ублюдка, вроде тебя, я и не ждал, - нарочито спокойно прокомментировал это действо вампир. А потом стремительно метнулся вперед и оказался у самой двери раньше, чем охотник успел моргнуть хоть раз. - Знаешь, почему я рассказал тебе о Стилет? Потому что отныне я буду мечтать о том дне, когда ты разыщешь миледи. Пить тебя она побрезгует, но точно не откажет себе в удовольствии вволю поглумиться над тобой перед смертью. Говорю же, земля пухом, урод.
        Хьюго промолчал, но окошко закрыл с таким остервенением, что звон металла ненадолго повис в воздухе. Слова пленника его ничуть не напугали, напротив, убедили в том, что создательница Джейса заслуживает уничтожения. Главное, чтобы сам вампир не заподозрил раньше времени, какая роль в поимке Стилет ему уготована.
        *****
        Джейс неуверенно рассматривал старинный особняк за высокой вычурной оградой. Разросшийся сад скрывал большую часть здания, оставляя на виду лишь крышу, навевавшую мысль о готическом соборе: высокие шпили, украшенные ажурным каменным кружевом, фигурки горгулий. Чутье привело вампира к тому самому логову, в котором он обитал после обращения, но это вызывало у него недоумение. Насколько Джейс помнил, Стилет после его побега покинула прежнее место обитания. Быть может, он просто ошибся и почуял не тот след?..
        Вампир настороженно оглянулся на своих сопровождающих. Вместо Александра Хьюго послал с ним и Эриком двух других парней, которых Джейс до этого дня даже не знал. Впрочем, судя по недоумению Рика, ему эти типы тоже знакомы не были. Говорить о себе новоявленные члены охотничьего отряда не посчитали нужным, назвав только имена, а Хьюго, в ответ на удивленные вопросы Джейса и Эрика, только развел руками и сказал, что раз приглашенные им для подстраховки товарищи желают скрыть свои личности - это их дело. Рика такое объяснения, казалось, вполне устраивало. Вампир же нутром чуял подвох. Хотя, скорее не нутром, а носом: от обоих парней буквально разило ядреной смесью свежего сладковато-пряного аромата аниса и терпкого слегка древесного запаха можжевельника. Оба растения, как известно, напрочь отбивают нюх у вампиров, что невероятно злило Джейса и мешало ему. Во-первых, ища логово Стилет он время от времени пытался прибегнуть не только к вампирской интуиции, но и воспользоваться обонянием, но каждый раз в ноздри набивался отвратный древесно-травяной аромат, сводя на нет все усилия. Во-вторых, Джейс
всерьез опасался, что его создательница придет в ярость, учуяв ненавистный ей запашок, не дающий уловить и запомнить след посетителей. Остается надеяться, что он успеет объяснить ей все прежде, чем Стилет свернет его сопровождающим шеи.
        - Ну, мы идем или как? - с раздражением окликнул Джейса Дэн, брюнет со шрамом во всю левую скулу. По взгляду его было понятно, что необходимость слушать указания вампира - худший кошмар всей его жизни. - Это хоть тот дом?
        - Если бы кое-кто не злоупотреблял туалетной водой с травками и кустарниками, я мог бы ответить с большей уверенностью, - огрызнулся вампир, против воли позволив клыкам заостриться. - А так... Вполне вероятно, что она здесь. И так же вероятно, что я ошибаюсь. В любом случае, дом мы проверим, и советую всем быть на чеку. Осмелюсь предположить, что ни с кем опаснее Стилет вы пока не сталкивались.
        Сопровождающие Джейса парни ехидно усмехнулись. За исключением, Эрика. Он-то по опыту знал, что его коллега не склонен к преувеличению.
        Чем дальше охотники проходили через сад, тем более внушительным казался особняк. Здание из темного, практически черного камня имело форму полукруга, центральная часть которого была массивной и лишенной особого изящества, единственные украшения ее сводились к высоким и узким сводчатым окнам с ромбовидным переплетом на стеклах. Зато левое и правое крыло особняка представляли собой круглые трехэтажные башенки, уравновешивающие монолитность центра своей легкостью: украшенные замысловатыми барельефами, со стремящимися ввысь шпилями и колонами по обе стороны каждого окна, витражными розами под самой крышей, они казались совсем тонкими и воздушными. Все здание было увито плющом, который сейчас уже пожелтел и пожух.
        - Миленький домик, - поежился Эрик, разглядывая огромные статуи горгулий, сидящих около тяжелой входной двери.
        - Не то слово, - поддержал приятель Дэна, Уилл. - Хоть табличку с предупреждением об опасности вешай...
        - Ты недооцениваешь Стилет, - ухмыльнулся Джейс и ткнул пальцем в сторону.
        Слева от ступеней ко входу действительно обнаружилась деревянная табличка с полустертыми светлыми буквами: "Осторожно! При незаконном пребывании на территории есть вероятность быть съеденным злыми вампирами. Приятного вечера".
        В последний раз попросив сопровождающих не провоцировать его создательницу на конфликт, вампир первым прошел в особняк.
        Дом казался совершенно пустым и давно заброшенным. Проходя по комнатам первого этажа, охотники рассматривали роскошную обстановку, дорогую мебель и стены, от пола до середины закрытые темными деревянными панелями, а выше обитые тканью на несколько тонов светлее. Все это великолепие было покрыто толстым слоем пыли, словно никто не убирался здесь годами.
        - Сдается мне, что время мы тратим впустую, - заметил Эрик, отряхивая испачканную брючину. - Тут сто лет никого не было.
        - Не факт, - помотал головой Джейс. - Стилет - вампирша, ее мало заботят вещи вроде домашних хлопот или наведения порядка. Она вполне способна год-другой наплевательски относиться к дому, а потом звякнуть в клининговую компанию.
        - Вампирскую? - хмыкнул Рик.
        - Почему? Обыкновенную, людскую. В вампирскую она звонит только тогда, когда эмм... ужинала дома.
        - Ясно, когда трупаки убрать надо, - брезгливо скривился Уилл.
        Джейс неприязненного покосился на него, но промолчал и поднялся на второй этаж, собираясь осмотреться там.
        В спальне Стилет оказалось на порядок чище и уютнее, правда, нотку беспорядка вносили смятые простыни, скомканное одеяло на углу кровати и разбросанные по полу вещи. Да уж, особой аккуратностью в повседневной жизни Стил никогда не славилась... Впрочем, о присутствии вампирши в доме говорило совсем другое: вода в ванной была настолько горячей, что над ней поднимался пар, а рядом все еще были видны мокрые отпечатки ступней. А вот их обладательницы поблизости не наблюдалось...
        Джейс тут же рванул обратно в гостиную и успел спуститься по лестнице как раз к тому моменту, когда словно из ниоткуда к одному из людей Хьюго метнулась смазанная тень. Дэн пушинкой отлетел к стене раньше, чем успел сообразить, что происходит, а тень устремилась к его товарищу, которого незамедлительно постигла та же участь.
        - Стилет, не надо! - Джейс успел выкрикнуть это раньше, чем его создательница (а нападала именно она), коснулась Эрика. - Они не хотят тебе вредить.
        - Надо же, - спину Рика обдало ледяным дыханием, не по-женски сильная узкая ладошка скользнула ему на шею. - А у меня другое мнение на этот счет.
        - Стил, - взгляд вампира метался с мертвенно-бледного перепуганного лица Эрика на девичью руку, все сильнее сдавливающую шею парня. - Прошу тебя, отпусти его. Мы пришли поговорить.
        - Охотники пришли поговорить к вампиру? - переспросила Стилет и расхохоталась. Если бы Рик не ощущал силу, с которой вампирша в него вцепилась, он бы счел этот смех чарующим. - Что ж, я люблю развлечения, а светская беседа с охотниками-камикадзе, несомненно, скрасит этот вечер...
        *****
        Глядя на Стилет, с ангельским видом сидящую в кресле, ни у кого из охотников язык не поворачивался назвать ее трехсотлетним монстром, способным играючи справиться с тремя здоровыми мужиками. Миниатюрная, ростом явно меньше метра семидесяти, изящная, с узкой талией и тонкими руками, она являла собой воплощение хрупкости. Правда, боль, которую до сих пор испытывали охотники, успевшие ощутить на себе удар Стил, весьма четко напоминала им об обманчивости внешности вампирши. Впрочем, чем дольше они на нее смотрели, тем больше понимали, что от небесного создания у нее лишь кукольная фигурка. Для ангела Стилет выглядела чересчур соблазнительно в нескромном шелковом халате, наброшенном на мокрое тело. Когда она села, длинные полы распахнулись, демонстрируя ноги вампирши до середины бедер. Поймав заинтересованные взгляды, Стил неторопливо закинула ногу на ногу, от чего бедра обнажились еще выше, но в пределах разумного.
        - Джейс, стесняюсь спросить, это лучшие из твоего отряда? - саркастически фыркнула Стилет, даже не пытаясь погасить в темно-зеленых глазах бесовские искры.
        - В общем-то, да.
        - Поменяй отряд, - от души посоветовала вампирша, стерев с бескровных губ усмешку. - Они на ляжки-то мои пялятся так, что никакой гипноз не нужен, а что будет, если я разденусь? Да их слепой безногий и однорукий калека перебьет, пока они опомнятся.
        Она поправила халат, закрыв ноги, и выжидательно побарабанила пальцами по подлокотнику. Теперь, когда отвлекающих моментов не было, сопровождающие Джейса окончательно могли убедиться, как мало в Стил человеческого. Маркиза клана Серебряная Пыль не утруждала себя даже подражанием человеку. Стилет не изображала дыхание, моргала раз в несколько минут и не пыталась скрыть звериную грацию движений. Единственным проявлением хоть каких-то эмоций ее на скульптурном лице была вопросительно приподнятая темная бровь. Джейс знал, что Стилет не меняется уже сотни лет, но ему все равно показалось, что за время, пока он ее не видел, его создательница похорошела еще больше, хотя он и так всегда считал ее прелестной.
        - Итак, - вампирше надоело повисшее в воздухе молчание. - Я, конечно, располагаю гигантским запасом времени, но сидеть здесь долго не намерена. Джейс, ты сказал, что вы пришли поговорить. О чем бы это?
        - Ты слышала о том, что происходит в городе? - спросил тот. - Я имею в виду то, что происходит среди немертвых.
        - Ты о вампире, что направо и налево убивает людей и своих сородичей? Само собой, что слышала. Дальше что?
        - Нам нужна твоя помощь, чтобы найти его и уничтожить, - выпалил Джейс, заранее приготовившись к вспышке гнева своей создательницы.
        Однако та, вопреки его опасениям, расхохоталась, да так, что заколка, удерживающая ее волосы в высоком пучке, выпала, и водопад темно-шоколадных густых кудрей рассыпался по плечам вампирши, опускаясь до самой талии. Стилет продолжала смеяться, в уголках ее глаз на мгновение даже мелькнули алые слезы. Вытерев их, она посмотрела прямо на своего "птенца":
        - Признаюсь, этот разговор действительно скрасил мне вечер. Давно я так не веселилась... Милый мой, ты всерьез полагаешь, что я убью себе подобного по просьбе охотников? Ты пал до этого, но меня с собой не равняй.
        - Я свое занятие падением не считаю, - недовольно парировал Джейс. - Быть вампиром - вовсе не значит убийство ради кормежки. Наш отряд уничтожает только тех, кто не считает необходимым следовать этому правилу...
        - И кто же назвал это правилом, хотелось бы знать? - прищурилась вампирша. - Не припоминаю что-то ничего подобного, а ведь законы нашего племени знаю в совершенстве. И кстати, я, например, убивала свой поздний ужин, убиваю и планирую делать это еще сотни лет. Что, уничтожишь меня?
        - Сейчас не об этом...
        - Нет уж, Джейс, об этом! Люди порой убивают друг друга из-за пустяков, но я что-то не замечала, чтобы каждый убийца подвергался смертной казни за свое преступление, не говоря уж о том, что некоторым оно вообще сходит с рук. Мы же лишаем жизни только ради того, что жить самим, не больше и не меньше. Заметь, часть вампиров предпочитает охотиться на преступников, многие действительно не убивают своих жертв. Наши сородичи, убивающие просто ради удовольствия - редкость, и если таковые появляются, мы сами же их незамедлительно истребляем. Мне подобные, кто по-прежнему пьет за раз из одного горлышка, а не цедит из нескольких, в последнее время тоже встречаются нечасто. Так у меня возникает вопрос: ты можешь поручиться, что все уничтоженные вашим отважным отрядом вампиры были безжалостными убийцами?
        - Вампиры ими априори являются, - огрызнулся тот самый Дэн. - Любой из вас рано или поздно срывается и превращается в животное!
        - Рот захлопни, тушка анисовая, - из-под верхней губы Стилет показались острые кончики клыков. - Меня один твой запашок раздражает безмерно, а если ты еще чушь пороть будешь - так я прямо сейчас и поем.
        - Попробуй только, - самоуверенно оскалился парень. - Это твоим последним ужином станет.
        Джейс с досадой закатил глаза. Его создательница и так добротой не страдает, а если ее еще и намеренно вызлить...
        - Стил, этот урод ведь не только людей убивает, - он перевел внимание на себя. - В списке его жертв немало вампиров, причем, довольно сильных.
        - Мало ли у кого какие разборки друг с другом возникли, - пожала плечами вампирша. - Мне это по боку.
        - А если я скажу, что было убито двое из твоего клана? - использовал последний козырь Джейс. Если она и после этого откажется помочь - дело труба.
        - Кто именно? - нахмурилась Стилет.
        - Марус и Кристобель.
        - Какая жалость, что эти двое ну никак не попадают в круг тех, чья жизнь меня волнует, - Стил с фальшивым сожалением прижала ладонь к груди. - Марус и так прожил на удивление долго для труса и слабака. А Крис была столь редкостной сукой, что не подохни она сейчас, я бы и сама не прочь была ее убить. Так что извини, Джейс, но я скорее помогу этого загадочному убийце, в благодарность за упокоение Кристобель, нежели вам.
        Едва она договорила, как удивленно опустила глаза на свою грудную клетку, из которой торчал вонзившийся в тело по самую рукоять кинжал. Дэн ухмылялся, явно ожидая, что мерзкое чудовище сейчас завопит и сдохнет, оставив его героем, сумевшим изничтожить Маркизу клана Серебряная Пыль. Джейс грязно выругался и отошел в сторону, поманив за собой Эрика и второго парня. Рик, доверяя коллеге, незамедлительно последовал за ним, Уилл продолжал сидеть на своем месте, не понимая, в чем дело. Стилет же неспешно вытащила кинжал из груди, задумчиво рассмотрела его...
        - Серьезно? - промурлыкала она, небрежно отбрасывая клинок в сторону.
        Радужки Стил посветлели настолько, что теперь практически сливались с белками, в глубине зрачков вспыхнули чарующие золотые искры. В одно мгновение вампирша скользнула к брюнету, не дав ему подняться на ноги, и улыбнулась. Влажно блеснувшие клыки, выпущенные на полную длину, не предвещали ничего хорошего. В этот момент опомнился Уилл и вскочил, выхватывая из ножен кинжал, но из горла Стилет вырвалось настолько проникновенное шипение, что парень вздрогнул и выронил нож. Вампирша глянула на него, хищно рявкнула, и молодой человек тут же убрался подальше, встав за спину Эрика. Своя жизнь оказалась куда дороже жизни товарища.
        - Обещай, что остальных не тронешь, - Джейс держался на стороже на тот случай, если его создательница решит напасть на стоящих рядом людей. В том, что песенка Дэна спета, он не сомневался, но вывести живыми Рика и Уилла вполне мог попробовать. - Они тебе вреда не причинили.
        - Проваливайте, мне и так есть, кем заняться, - великодушно махнула рукой Стилет и легонько царапнула клыками кожу на шее охотника перед собой. Вампирша провела языком по выступившим капелькам крови. О лишних свидетелях она и думать забыла. - Не считая отвратного запаха аниса и можжевельника, ты просто вкусняшка...
        Джейс стремительно вытолкал из особняка своих спутников, небезосновательно полагая, что Стил может передумать. И едва успел перехватить товарища брюнета, попытавшегося рвануть обратно в дом.
        - Из ума выжил?! - встряхнул он парня.
        - Пусти! - рванулся тот, но стальную хватку вампира одолеть не сумел. - Мы не можем так просто оставить Дэна!
        - Еще как можем, - заверил его Джейс. - Твой друг допустил фатальную ошибку, продырявив Стилет, она подобного не прощает. Так что теперь ему никто не поможет. Скажи спасибо, что тебе удалось живым уйти.
        - Пока эта тварь будет пить кровь, она уязвима, - продолжал вырываться Уилл.
        - Кто угодно, но только не Стил, - покачал головой вампир. - Она приступит к еде только тогда, когда вволю наиграется с Дэном, а во время приема пищи бдительность не теряет.
        Словно в подтверждение слов Джейса из открытой двери до охотников донесся заливистый смех вампирши и громкий голос:
        - Раз, два, три, четыре, пять. Я иду искать... Радость моя, надеюсь, у тебя еще остались ножи при себе?
        - Мразь! - взвыл Уилл. - Я все равно тебя убью, кровожадная тварь!
        Устав удерживать парня от верного самоубийства, Джейс саданул его кулаком по голове и взвалил себе на плечо бездыханное тело. Все проще, чем тащить сопротивляющегося упрямца. Вампир направился прочь от особняка, Эрик молча последовал за ним, хотя оставлять парня в руках вампирши и ему казалось неправильным. С другой стороны, брюнет свою судьбу сам решил.
        *****
        Хьюго рвал и метал, от гнева напрочь забыв, что перед ним не молоденький парнишка, а вампир, пребывающий в не самом лучшем расположении духа. Понять бешенство мужчины было можно: вернувшись от Стилет, Джейс без особого сожаления в голосе сообщил, что Дэн достался его создательнице в качестве ужина.
        - Ты хоть понимаешь, какой это удар по репутации нашей группы?! - сквозь зубы процедил глава охотников. - Мало того, что командиры других отрядов и так косо смотрят на меня, зная о твоем существовании, теперь еще и слухи пойдут, что сотрудничество с нами чревато смертью от вампирьих клыков! И заметь, отнюдь не во время операции по упокоению кровососа!
        - Этот придурок сам виноват, - отозвался Эрик вместо своего товарища. - Джейс несколько раз убедительно просил нас держать руки при себе и не провоцировать вампиршу на нападение. Дэну хватило мозгов сначала позубоскалить, а потом еще и кинжал в нее швырнуть.
        - Он охотник! - отрезал Хьюго. - Для охотника желание уничтожить опасную тварь вполне естественно...
        - А для Стилет так же естественно избавиться от того, кто попытался причинить ей вред! - огрызнулся Джейс, устав слушать бредовые речи начальства. - Дэн получил то, на что напрашивался с самого начала.
        - Оправдываешь свою создательницу? - с подозрением хмыкнул мужчина. - Быть может, ты вообще решил вернуться к ней, а один из лучших охотников на моей памяти просто послужил неким подарком по случаю примирения?..
        - Чушь собачья, - закатил глаза Эрик. - Хью, ты не веришь Джейсу, потому что он вампир. Но мои-то слова не вызывают у тебя сомнений? Уж не знаю, насколько хорош был в нашем деле Дэн, но погиб этот тип по собственной дурости. Кстати, не хочешь рассказать, откуда они с товарищем вообще взялись? И почему ты отправил с нами именно их, а не Александра?
        - Дэн и Уилл из команды кочующих охотников, - под испытующими взглядами своей команды нехотя ответил Хьюго. - Я с ними давно знаком, эти ребята справлялись с такими вампирами, что нам и не снились. Несколько дней назад они по старой памяти разыскали меня, расспрашивали о тот самом немертвом, который уже месяц в городе куролесит. Мы поговорили, поняли, что пришли к одним и тем же выводам. Когда Джейс решил навестить свою создательницу, я перестраховался, заменив Алекса на более опытных и сильных охотников. На всякий случай.
        - Уж не в надежде ли, что кто-нибудь из них грохнет Стилет? - ядовито поинтересовался Джейс.
        - Исключительно безопасности ради. Слишком сильно переживал за вашу с Эриком сохранность. Все-таки, вампирша старая, сильная, да еще и из клана...
        - Откуда ты это знаешь? До вчерашнего вечера тебе даже прозвище ее не было известно, а сейчас ты и о положении среди немертвых знаешь, и о силе. Откуда?
        - Да не знаю я ничего, просто предполагаю, - Хьюго досадливо поморщился, понимая, что едва не проболтался о своих секретах. - О том, что она сильна и достаточно стара, говорит хотя бы то, что эта тварь способна обращать в себе подобных, а про клан тоже несложно догадаться. За все годы, что я охочусь на кровососов, я встречал лишь нескольких, что скрывали имена и пользовались кличками, и все они относились к какому-либо клану. Еще вопросы?
        Джейс отрицательно качнул головой, хотя ответ главы охотников ему не нравился. Все вполне просто и логично, но отчего же тогда вампирье чутье нашептывает о недосказанности? Да и запах Хьюго изменился, стал куда сильнее, будто кровообращение мужчины ускорилось, и произошло это сразу же после того, как Джейс заинтересовался источниками осведомленности начальства о Стилет. Создавалось весьма любопытное впечатление, будто на этих вопросах глава отряда испытал некий стресс, отразившийся на работе организма...
        О своих наблюдениях вампир промолчал, решив не делать скоропалительных выводов об обмане начальства. Тем более, что Хьюго сейчас сел на своего любимого конька, намереваясь вволю почитать отряду нотации, а это значит, что пытаться вставить хоть слово - бесполезно. С трудом подавив зевок, Джейс поудобнее развалился на стуле, внимая речам главы охотников о том, как важно поддерживать свою репутацию на должном уровне и сохранять хорошие отношения с другими отрядами. Всем было ясно, что суть монолога далеко не в этом, но перебивать мужчину и просить его сразу же перейти к делу никто не решался.
        ГЛАВА 3
        
        Вампирша стояла на площадке пожарной лестницы, метрах в трех над землей, притаившись в тени кирпичной стены. Фигура ее была совершенно неподвижна, казалось, что даже выпавшие из хвоста пряди не шевелятся на ветру. Глаза, на кошачий манер отсвечивающие в полумраке зеркальным блеском, неотрывно наблюдали за молодым человеком, неспешно бредущим по переулку. Время от времени его пошатывало из стороны в сторону, но он каждый раз невероятным образом умудрялся удержаться на ногах и продолжал путь.
        Стилет хищно раздула тонкие ноздри и мгновенно скривилась от тяжелого удушающего запаха перегара. Просто прекрасно, припозднившийся пьяница в качестве добычи... Не хватало еще, чтобы его, например, сейчас стошнило. Представив себе подобную картинку, вампирша брезгливо передернулась и незамедлительно поднялась на металлический бортик, ограждающий площадку, собираясь прыгнуть вниз. Лучше перестраховаться и поесть сегодня без лишних церемоний, пока ужин сам себя не испортил. В принципе, можно было оставить этого алконавта в покое и поискать кого-нибудь трезвого, но сегодня Стилет отчего-то не располагала к долгим прогулкам. С самого порога дома она буквально кожей чувствовала слежку за собой. Несмотря на то, что ощущения опасности у нее не было, вампирша решила не играть в русскую рулетку и отменить в этот раз ночные кошки-мышки. Откровенно говоря, крови крепкого и здорового брюнета, имевшего несчастье подпортить ей любимый халат, Стилет должно было хватить дней на десять, поэтому она спокойно могла развернуться и скрыться в доме в тот самый момент, как только поняла, что за ней увязался хвост. Но
изображать трусливое бегство Маркиза клана не собиралась, а потому все же отправилась на быстрый перекус.
        Она практически сделала шаг вниз, как вдруг застыла от неясного чувства тревоги. Причина этой тревоги открылась буквально через секунду: совершенное обоняние вампирши уловило аромат свежей крови, терпкий, пряный. Так пахла вовсе не человеческая кровь, а вампирская. Стилет вдыхала воздух мелкими порциями, пытаясь понять, откуда идет запах, но ядреное алкогольное амбре существенно этому мешало. Чертыхнувшись, она задрала голову, подумывая о том, что с крыши дома направление определить будет куда проще.
        - Повезло алкашу, ничего не скажешь, - пробурчала вампирша, примериваясь к схожей площадке тремя метрами выше. Стилет легко оттолкнулась ногами от бортика, на котором стояла, и без особых усилий взмыла к следующему.
        Парень, в сотый раз победив в непростом сражении с собственным вестибулярным аппаратом, услышал металлический звон над головой и недоуменно уставился вверх. Увидев темную фигуру, с нечеловеческой грацией и ловкостью перескакивающую с одной лестничной площадки на другую, он ошарашенно потряс головой и зажмурился. А когда снова уставился на пожарную лестницу - там уже никого не было. Решив, что с выпивкой пора завязывать, молодой человек продолжил свой нелегкий путь домой, не имея ни малейшего понятия, насколько ему повезло.
        С крыши поймать след действительно было легче. Запах крови вел Стилет за собой от дома к дому, пока, наконец, она не отыскала его источник. Сиганув вниз с жилой пятиэтажки, Маркиза клана беззвучно приземлилась около трупа. Тело застыло в нелепой позе, раскидав руки, вывернутые под невероятным углом. Голова небрежно валялась чуть поодаль. Стилет подошла к ней и присела на корточки, отведя с лица спутанные волосы. Глаза вампирши тут же озлобленно посветлели: убитая была ей знакома и очень хорошо.
        - Рокси, как тебя только угораздило... - досадливо поморщилась Стил.
        Еще раз внимательно осмотрев тело, Маркиза клана обострила все чувства до болезненного предела. Роксана определенно не была жертвой охотников: вряд ли кому-то из людей хватило бы умения подкрасться незаметно к вампиру такого уровня, да еще и преспокойненько отрубить голову, а ведь следов ожесточенной борьбы Стилет не обнаружила. Сделать подобное мог только немертвый. И не факт, что сейчас его нет где-то поблизости. Рокси была куда старше Стилет и поймать ее врасплох было сложно до невозможности. Раз убийце удалось это сделать, со Стил он справится еще быстрее.
        Вампирша вслушивалась в какофонию звуков, что при обостренном слухе оглушающе била по барабанным перепонкам, но ничего подозрительного не обнаружила. Обоняние также ничем не помогло, зрение - тем более. Видимо, убийца Роксаны все же смылся куда подальше. Не сказать, чтобы Стилет была этим безмерно разочарованна.
        Она задумчиво глянула в остекленевшие глаза теперь уже бывшей подруги. Рокси была из одного клана с ней, носила титул Баронессы и входила в круг тех, чья жизнь Стил была небезразлична. И теперь вампирша не могла определиться, что тревожит ее в первую очередь: тот факт, что Роксана стала третьей жертвой из клана Серебряная Пыль или то, что месть за нее может стать большой проблемой. Впрочем, благополучие клана никогда Стилет не заботило, так что размышляла она скорее о том, как найти убийцу и отплатить ему за смерть Рокси. Особенно если учесть, насколько он силен.
        В ноздри вампирши ударил запах можжевельника, усиливающийся с каждой секундой. Охотники, как пить дать. В последний раз посмотрев на тело Роксаны, Стилет тенью метнулась за угол, растворяясь в темноте узкого переулка. Кажется, она поторопилась, сказав Джейсу, что вампирские разборки в городе ей не интересны.
        *****
        Убийство Роксаны не выходило у нее из головы. Что-то с ним было не так. С одной стороны, оно вероятнее всего было совершено тем же вампиром, что и все предыдущие. С другой - чем вдруг ему Рокси не угодила? Само собой, Стилет не была в курсе мотивов убийцы, поскольку деятельностью его до этой минуты не интересовалась, и могла лишь догадываться, по какому принципу он выбирает жертв. Но одно знала точно: вампир не убивает сородича без весомого повода. Значит, либо Роксана все же перешла дорожку этому загадочному типу, либо случайно попала под руку. Впрочем, она в любом случае заслуживает того, чтобы за нее отомстили.
        Вышагивая по гостиной из стороны в сторону, Стилет время от времени бросала неуверенные взгляды на небольшой шкафчик в углу. За запыленным стеклом можно было разглядеть скрещенные парные саи на специальной подставке, чуть выше стояла прямоугольная бархатная коробочка. Неотъемлемые атрибуты Маркизы клана Серебряная Пыль, по которым прежде ее узнавали еще до того, как она успевала представиться. Насколько Стилет помнила, где-то в ящике того же шкафа должны были валяться и старые кожаные ножны, если, конечно, за прошедшие годы их не сожрали мыши.
        Она задумчиво накрутила локон на палец. Занять свое место в клане спустя почти три десятилетия тотального игнорирования всех событий мира немертвых? Скажи кто-то еще вчера, что она всерьез будет подумывать об этом - Стилет бы покрутила пальцем у виска. Откровенно говоря, она и сейчас считала эту затею малопривлекательной. Но Роксана... Столетиями именно она поддерживала Стил и не давала ей опустить руки на пути к своей цели, не раз выручала, спасала от верной гибели. Вампирша считала, что не имеет права оставить убийцу подруги безнаказанным. А связываться с ним в одиночку рискованно.
        Стилет прикрыла глаза, детально вспоминая место убийства Рокси и свои ощущения. Сердцебиение людей в близлежащих домах, их разговоры, звуки проезжающих мимо автомобилей, пустынная темная улица перед глазами, липкий запах крови Роксаны, что привел ее к телу... Вдруг вампирша поняла, что не давало ей покоя: в запахе была едва уловимая свежая нотка вербены. Казалось бы, ерунда, но для их клана это скромное растение - яд в чистом виде. Не убивает, но скорость и силу снижает существенно, практически до человеческого уровня, а обоняние притупляет. И что особенно примечательно, мало кто знает о подобном воздействии вербены на вампиров клана Серебряная Пыль.
        Вампирша решительно направилась к шкафчику. Похоже, придется все же напомнить обществу немертвых о своем существовании.
        Она достала саи, придирчиво осмотрела оба клинка и поняла, что придется навестить Майкла, озадачив его приведением оружия в порядок. То-то же он удивится ее явлению. Маркиза клана ухмыльнулась, представляя себе ошарашенное лицо давнего знакомого, и сняла с верхней полочки коробку.
        Больше трех веков назад, буквально сразу же после обращения, Николас поставил ее перед выбором, предложив самой определить свое место в клане. Правда, вариантов было всего два: либо стать его спутницей, либо занять вакантное место палача. Не испытывая к Нику добрых чувств, вампирша предпочла второй вариант, чем изрядно его позабавила. Герцог клана заявил, что ни секунды не сомневался в ее выборе, а потому давно уже все подготовил. Палачам строго запрещалось пользоваться своим настоящим именем, и Николас предложил вампирше новое имя - Стилет. С усмешкой объяснив это тем, что она и внешне, и внутренне напоминает ему этот кинжал итальянского происхождения: миниатюрная, изящная, порой совсем неприметная, но от этого ничуть не менее опасная и смертоносная. Несмотря на жгучую ненависть вампирши к своему создателю, сравнение ей польстило, и имя она взяла. А чуть позже приняла из его рук два символичных подарка: парные саи, изготовленные по заказу Ника, и золотой кулон в форме стилета: три перекладины образовывают прямую крестовину, украшенную изумрудами, а у нижней вертикальной кончик заострен.
Впоследствии эти предметы стали чем-то вроде ее регалий.
        Стилет вытащила из коробочки кулон, осмотрела длинную цепочку и, убедившись, что она по-прежнему цела, с некоторой заминкой надела его на шею.
        "С возвращением, дорогуша..."
        Аромат вербены достиг носа вампирши в тот самый момент, когда арбалетный болт со звоном пробил стекло гостиной и с неприятным всхлипом вонзился ей в спину. Сердце он и близко не затронул, но рану жгло просто адской болью, от чего Стилет по-звериному зарычала, мгновенно развернувшись лицом к окну. Стрелка, чтоб он сдох в луже собственной крови, вампирша не увидела, но местоположение его определила без особых затруднений: кустарниковые заросли в саду загадочно шелестели вопреки отсутствию ощутимого ветра. Заведя руку за спину, Стилет изловчилась уцепиться за болт и выдернуть его из своего тела. Ладонь тут же обожгло болью, будто она сунула ее в огонь. Рассмотрев пыточное орудие, вампирша передернулась: древко из рябины, а наконечник явно побывал в настойке из вербены.
        - И вампиров еще называют изобретательными на пытки, - пробурчала Стилет, прислушиваясь к собственным ощущениям. Вроде сильно болт не повредил, рана уже затягивалась, а количество ядовитой настойки, попавшей в организм, для Маркизы клана было явно недостаточным. Отшвырнув мерзкую штуковину на пол, вампирша потянулась за саями, но вдруг вскрикнула и в одну секунду превратилась в сотни тысяч песчинок серебристого цвета, медленно оседающих на паркет. Кулон, утративший опору, звякнул о доски и откатился под тумбу, а сверху с шорохом осела шелковая ткань халата.
        Прошло не меньше десяти минут прежде, чем охотники решились войти в дом. Осторожно, крадучись, держа оружие наготове и справедливо опасаясь, что помимо обратившейся в подобие праха твари здесь могли быть и другие кровососы. Четверо мужчин, среди которых был один уже знакомый Стилет: именно этот шатен приходил вместе с Джейсом и пытался помешать вампирше заполучить своего товарища. Мельком полюбовавшись на горстку серебряной пыли, трое охотников отправились обследовать дом, а шатен остался в гостиной. Осмотревшись, он заметил блеск металла на полу и, наклонившись, подобрал золотой кулон.
        - Занятная вещичка, - усмехнулся парень, подкидывая украшение на ладони и пряча его в карман. - Интересно, а еще что-нибудь подобное есть?..
        Уилл увлекся изучением содержимого шкафов в гостиной вампирши, периодически запихивая что-нибудь приглянувшееся в карман. Достав из очередного ящика небольшой мешочек, парень вытряхнул содержимое на ладонь и присвистнул: небольшие золотые серьги с изумрудами в форме капелек. Особенно примечательными были сами камни, внутри которых при определенном наклоне становились видны шестиконечные яркие звездочки. Охотник только собрался сунуть и этот трофей в карман, как услышал насмешливое цоканье за спиной и резво обернулся:
        - Ай-яй-яй, воровать не хорошо, - погрозила ему пальчиком Стилет, выглядящая до безобразия целой и невредимой. Она подобрала с пола халат и накинула на плечи. - Я-то подумала, ты за товарища мстить пришел, а оно вон как все на самом деле...
        - Тварь! - опомнившись, взревел Уилл и бросился на вампиршу, выхватив заточенный кол. Но не успел даже сообразить, что происходит, как получил в скулу удар жуткой силы и грохнулся на пол, потеряв сознание.
        - Полежи, милый, пока я с товарищами твоими разберусь, - Стилет снисходительно похлопала его по щеке и скользящей беззвучной походкой направилась к лестнице. Учитывая ярость вампирши, крайне недовольной, что на нее напали в собственном доме, да еще и так подло, со спины, шансов выжить у охотников не было.
        Сполоснув перепачканные руки в холодной воде, Стил направилась в гостиную, равнодушно переступая через лужи крови и трупы незваных гостей. Отыскав старую записную книжку, вампирша полулежа развалилась на кушетке и набрала нужный телефонный номер.
        - Колин? - проворковала она, когда на том конце раздалось бодрое "слушаю". - Как поживаешь в посмертии?
        - Стилет, сколько зим, - хмыкнул в трубку мужской голос. - Просто так звонишь, или тебе бригаду прислать?
        - Бригаду, - вампирша вздохнула с притворным огорчением. - Представляешь, охотники настолько обнаглели, что нападают прямо в доме.
        - Ужас! Просто вопиющая бестактность, - посмеялся вампир на том конце провода, прекрасно зная, что опасность его знакомой точно не грозила. - Что в списке дел?
        - Надо вывезти три трупа, убрать следы крови, - Стилет сообщила это таким тоном, будто речь шла о банальной помывке пола. - Ах да, еще надо стекло заменить в гостиной. Разумеется так, чтобы оно не выделялось среди прочих.
        - С окном посложнее будет, они ведь у тебя непростые. Придется изготовить на заказ, это лишнее время, деньги...
        - Как скажешь, - оборвала его вампирша. - С оплатой проблем не будет, а скорость исполнения меня интересует меньше, чем качество. Все равно я некоторое время буду отсутствовать дома.
        - Окей, все сделаем. Счет оплатишь после выполнения работы, как обычно.
        - Ваша фирма делает мое посмертие просто великолепным, - мурлыкнула напоследок Стилет и отсоединилась.
        Теперь спокойно можно было заняться другими вопросами.
        *****
        В скромном двухэтажном коттедже, где располагалась штаб-квартира охотников, царила потрясающая тишина. Поскольку для его товарищей это было несвойственно, Джейс, едва войдя, мгновенно насторожился. Вампир хорошенько прислушался, различил сердцебиение нескольких человек на втором этаже, где-то в районе импровизированного зала совещаний. Чужих запахов в доме не ощущалось, значит, это могут быть только его коллеги. Но странно, что они так притихли...
        Беата, Эрик и Александр сидели за длинным письменным столом, время от времени настороженно переглядываясь. Напряжение буквально витало в воздухе, а его причина беззаботно выстукивала ноготками затейливую мелодию, неуловимо напоминающую какую-то ирландскую песенку. При этом на охотников Стилет даже не смотрела, всецело поглощенная разглядыванием своих сапог. Тем более, что с нахально заброшенными на стол ногами это совсем не мешало ей краем глаза уловить малейшее движение хоть кого-то из отряда.
        - Ну наконец-то! - вампирша довольно сверкнула зелеными глазищами при виде своего птенца. - Я уже устала торчать тут.
        Она плавным движением поднялась на ноги и прошлась вдоль кабинета. Откуда-то из-под стола раздался глухой стон, Стилет раздраженно обернулась на него и, судя по звуку, смачно припечатала кого-то каблуком.
        - Не ной, сказала же, - хмыкнула вампирша. - Сам в своих бедах виноват.
        Заглянув под столешницу, Джейс с неким удивлением обнаружил там Уилла, свернувшегося в позе зародыша и баюкающего покалеченную руку. На его создательницу молодой человек смотрел с ненавистью, но язык благоразумно держал за зубами.
        - Что это? - вампир кивком указал на лежащего на полу охотника и вопросительно уставился на Стилет.
        - Мне самой интересно, - недобро прищурилась она. - Видишь ли, Джейс, я вернулась домой с вечернего перекуса, бродила по собственной гостиной, размышляя о своем, девичьем и вечном, даже не думая о том, что кто-то подло притаился под моим окном. И о присутствии этой сволочи меня оповестил арбалетный болт из рябины, воткнувшийся в спину! - вампирша зло повысила голос. - От души пропитанный вербеновой настойкой!
        - И это, очевидно, не сработало, - в полголоса пробурчала Беата.
        - О, нет, дорогуша, еще как сработало, - оскалилась Стилет. - Только не так, как вам бы хотелось. Если еще вчера мне было плевать на охотников, то сейчас я жажду крови. И не ради пропитания, а ради морального удовлетворения. Я в бешенстве не столько от того, что на меня нападают в собственном доме, сколько от того, что мое место обитания впервые за три века стало известно кому-то вопреки моему желанию. Скажи-ка, Джейс, как ты объяснишь, что вчера утром приходил ко мне в компании этого засранца-клептомана, - вампирша отвесила Уиллу еще один пинок, - а уже ночью того же дня он привел с собой тройку первоклассно натасканных на убийство товарищей? Что особенно примечательно - они знали, из какого я клана и насколько стара...
        - Это прозвучит неправдоподобно, но я не имею никакого отношения к этому нападению, - Джейс нахмурился, встревоженный словами своей создательницы. В конце концов, это ведь действительно именно он показал Уиллу дом Маркизы клана. - И уверен, что Эрик тоже.
        - Я это и без твоих заверений знаю, - отмахнулась вампирша. - Мне просто любопытно, откуда ты выцепил этого гаденыша, - она ткнула пальцем в сторону молодого человека на полу, - и его товарища. Для меня еще вчера утром было очевидно, что они играют за другую команду. За столетия жизни я неплохо научилась разбираться в охотниках. Ваш отряд неплох, но подготовлен слабовато. А вот их... Пожалуй, им вполне по силам было окончательно упокоить меня. Было.
        - Они... мертвы? - вытаращилась на нее Беата.
        - Те, кто явился за моей головой - да.
        - Хладнокровная тварь! - самоотверженно подал голос Уилл. И за смелость был вознагражден еще одним пинком.
        - Хладнокровная - это ты здорово сказал. Утихни, недоразумение, иначе я устрою себе перекус!
        - Погоди, но если ты пришла не ради того, чтобы обвинить нас в причастности к этому нападению, то зачем? - развел руками вампир.
        - Во-первых, хочу знать все об отряде, который бессовестно подпортил мне спину, - Стилет растянула губы в зловещей улыбке. - Во-вторых, готова предложить свою помощь в поимке чокнутого сородича.
        - Почему ты вдруг передумала? - усмехнулся Джейс.
        - Врать, что меня внезапно посетило чувство беспокойства о всеобщем благе, не буду, - Стилет снова уселась за стол и закинула ногу на ногу. - Просто с некоторых пор у меня с ним личные счеты.
        - Роксана, - понимающе протянул ее птенец. - Хьюго говорил мне, что одна из охотничьих команд нашла тело убитой вампирши, потом я на фото ее узнал.
        - Я многим обязана, и традиции нашего клана не позволяют мне закрыть глаза на это убийство, - Стилет неотрывно смотрела в глаза Джейса, утратив на мгновение малейшие признаки улыбки. - К тому же, Роксана была одной из самых сильных вампирш на моей памяти. В общем, я пока не вижу необходимости выкладывать все свои соображения на счет вооруженного мечом кровопийцы, могу сказать лишь, что намерена во что бы то ни стало отыскать его, но не настолько глупа, чтобы делать это в одиночку. А просить помощи у клана не хочу по хорошо известным тебе причинам. Полагаю, дальнейший ход моих мыслей пояснять не надо?..
        - Правильно полагаешь, - кивнул вампир. - Вот только я тебя знаю. Наверняка помощь предлагаешь на своих условиях. И условия эти весьма сомнительны.
        - Условия мои предельно просты и лично для вас ничем не обременительны: в качестве платы я получаю всю необходимую информацию об отряде охотников, что напали на мой дом, и право собственноручно упокоить сбрендившего сородича.
        - Хьюго не согласится, - помрачнел Джейс. - Я имею в виду охотников. Он до сих пор зол, что я позволил тебе убить Дэна...
        - Позволил? - ехидным смешком перебила его Стилет. - Да можно подумать, что, вздумай ты мне противостоять, у тебя бы что-то вышло.
        - Тем не менее, Хью мое бездействие очень не понравилось. Идея же сдать тебе каких-то его знакомых... Он будет в бешенстве от одной только мысли об этом.
        - Перебесится, - махнула рукой вампирша. - Я ему сама растолкую все плюсы столь трудного, но мудрого решения. Можешь предупредить вашего начальника, что завтра ночью я нанесу еще один визит сюда. А пока мне пора, до рассвета всего пара часов.
        - С ним-то что делать? - Джейс недоуменно глянул вслед своей создательнице и показал на Уилла. Тот замер в нервном ожидании.
        - Ах ты ж черт, совсем забыла, - Стилет картинно хлопнула себя по лбу. Потом вернулась к парню, ухватила того за шиворот и с легкостью поволокла по полу за собой. - Попрощайся с ребятами, сладкий, мы уходим...
        Обернувшись около самого порога комнаты, вампирша показала клыкастый оскал и невероятно светлые глаза с искорками в зрачках.
        Броситься ей вдогонку в попытке помочь Уиллу не решился никто, даже Джейс.
        ГЛАВА 4
        
        Стилет постучала в дверь коттеджа охотников с наступлением сумерек следующего дня. В принципе, она могла бы и не тратить время на соблюдение приличий, но начинать деловой разговор с незаконного и тайного проникновения в обитель товарищей Джейса не хотела. Хотя бы из уважения к собственному "птенцу", которому такое ее поведение точно не пришлось бы по душе.
        Дверь наконец-то распахнулась, явив вампирше Беату. Охотница досадливо поморщилась, на лице ее мелькнуло такое выражение, будто она раздумывала, стоит ли впускать гостью. Заметила клыкастую усмешку вампирши и поспешно отошла в сторону. Все-таки инстинкт самосохранения был у Беаты гораздо сильнее неприязни к создательнице товарища.
        - Погоди, - девушка окликнула Стилет на полпути к лестнице. - Скажи, а что стало с Уиллом?
        - Действительно хочешь знать? - вскинула бровь та. - В подробностях или в общих чертах?
        - В общих.
        - Он покойник, - сахарно улыбнулась вампирша.
        - Как я и думала, - вздохнула Беата. Потом серьезно посмотрела на создательницу Джейса. - Дело в том, что я хочу кое-что сказать тебе прежде, чем ты попробуешь выбить информацию из Хьюго. Да, Уилл и Дэн были его знакомыми, и именно он попросил их сопровождать моих товарищей во время визита к тебе. Но к нападению наш отряд непричастен. Никто из нас даже не догадывался, что эти двое могут выкинуть. В том числе и Хьюго.
        - Какая безоговорочная вера в честность начальства... - ехидно промурлыкала Стилет. В глубине ее зрачков невольно вспыхнули золотистые искорки. - Напомни-ка мне, когда это я успела обвинить ваш отряд в нападении на мой дом? Кажется, ты присутствовала при вчерашнем разговоре, так что должна была слышать, что конкретно к вам у меня претензий нет. Разве что Джейсу я могу высказать свое недовольство тем, что он бездумно выдал мое место пребывания. На всякий случай повторю еще раз, специально для тебя: никого из твоих товарищей я в причастности к покушению не подозреваю.
        - Это хорошо, - облегченно выдохнула охотница.
        - Кроме Хьюго, - со злорадной усмешкой добавила вампирша. - Ну вот не вызывает у меня доверия ваш руководитель, и все тут. Уж больно странно, что водя знакомство со столь опытными и обученными охотниками, он не стремится вывести вас на тот же уровень.
        Беата недоуменно нахмурилась, явно не понимая ход мыслей Стилет.
        - Не напрягайся, - снисходительно махнула рукой та, поднимаясь по лестнице. - Все равно это далеко не главная причина относиться к вашему Хьюго с подозрением...
        Встреча с создательницей Джейса явно не была пределом мечтаний главы охотников. Точнее, Хьюго совершенно точно не мечтал о деловой встрече с вампиршей. При ее появлении на лице мужчины отразилась сложная гамма чувств от удивления до ненависти. Хорошенькая миниатюрная девушка с открытой сияющей улыбкой никоим образом не была похожа на могущественную и опасную хищницу, чем изрядно возмутила главу охотников. Лишь когда Стилет приблизилась, Хьюго различил острые клыки и нечеловеческие глаза гостьи. Джейс, маячивший за плечом начальства, приветственно кивнул и отошел подальше, предпочитая не вмешиваться в действия своей создательницы.
        - Не вижу особого гостеприимства, - вампирша, не дожидаясь приглашения, уселась за стол и привычно закинула на него ноги. - Где же заверения в том, что вы рады знакомству со мной? Где предложение выпить чего-нибудь?
        - А я сильно сомневаюсь, что наше знакомство можно счесть приятным, - мужчина остался стоять, недовольно скрестив руки на груди. - И, уж простите, здесь вам пить нечего. Крови, увы, не держим.
        - Уверены? - насмешливый взгляд Стилет был до дрожи красноречивым.
        Глава охотников припомнил холодильную камеру в подвале, прикинул, могла ли вампирша учуять те тайные запасы, и сам себя мысленно заверил, что это чушь собачья.
        - Разумеется, - чересчур вежливо оскалился он. И тут же спешно перевел тему: - Так в чем цель вашего визита?
        - Брось придуриваться, - поморщилась Стилет, без церемоний переходя на "ты". - Джейс ведь наверняка тебе все рассказал еще вчера.
        - Допустим, - Хьюго все же сел напротив вампирши. - Вот только с прискорбием хочу сообщить, что помощь твоя нам на хрен не сдалась. По крайней мере, за ту цену, что ты озвучила.
        - Ага, то есть команда твоя с бесчинствующем в городе кровойпицей справиться может и сама, но за каким-то чертом ты все же решил попросить меня посодействовать, а теперь передумал? - прищурилась Стилет.
        - Идея обратиться к тебе принадлежала Джейсу, - парировал мужчина. - Я с самого начала был против.
        - Но, тем не менее, все же дал добро на встречу и даже подстраховал своих подчиненных парочкой охотников рангом повыше, - тон вампирши становился все более зловещим. - Кстати, относительно этих ребят у меня к тебе отдельный разговор с глазу на глаз, но пока давай все же проясним момент с моим великодушием. Помощь вам нужна, можешь это не отрицать, я все равно сразу же раскушу ложь. Условия ее получения я озвучила. Между прочим, ничего сверхъестественного от тебя не требуется, всего-навсего...
        - Всего-навсего сдать тебе своих товарищей, зная, что обрекаю их этим на верную смерть! - не сдержавшись, рявкнул Хьюго и грохнул кулаком по столу. - Ты просишь меня совершить предательство!
        - С учетом того, что я собираюсь сделать, плата вполне справедливая, - невозмутимо дернула плечом Стилет. - Я ведь вам помогу своего сородича грохнуть, а это своего рода тоже предательство. С точки зрения вампирской морали я отвратительно поступаю...
        - Нет у вас морали! И вообще, кончай дурака валять, изображая здесь вежливую добродетельницу!
        - Ну что ж, если такая манера общения тебе не нравится... - вампирша вздохнула с мнимым сожалением. - Джейс, будь добр, свали ненадолго.
        - По-моему, лучше не стоит, - выразил сомнение тот.
        - Я не спрашиваю твоего мнения, а прошу тебя покинуть эту комнату до тех пор, пока я не разрешу вернуться.
        - Стил...
        - Джейс, выйди вон! - отчеканила его создательница, для пущей убедительности зло сверкнув глазами. - Обещаю, что ничего с этим уродом не сделаю.
        Вампир чуть заметно склонил голову в знак согласия и испарился, словно его здесь и не было.
        - Да что ты себе позволяешь?! - вскипел Хьюго, намекая на не самый лестный эпитет в своей адрес. Но пикнуть не успел, как Стилет оказалась на ногах и одним незаметным человеческому глазу движением скользнула к нему. Ухватив мужчину за грудки, вампирша сдернула его со стула и спиной швырнула на стол, нависнув над ним:
        - Нет, паршивец, это ты себе слишком много позволяешь, - прошипела она. - Испытывать мое терпение - слишком дорогое удовольствие. Особенно, когда я голодна.
        - И что же будешь делать? - прохрипел глава охотников. - Убьешь меня на месте?
        - Невыгодно, - с искренней досадой цыкнула Стилет. - Мой "птенец" ведь поведал тебе, что у меня с терроризирующим город сородичем личные счеты?
        - Да. Еще он рассказал, что к клану ты обратиться с просьбой не можешь.
        - Не хочу, - поправила его вампирша. - И твои ребята отлично могут заменить мне клан. К тому же, цель у нас совпадает.
        - Они вещь что ли, чтобы их использовать?! - возмутился Хьюго. Правда, в позе "морской звезды" возмущение это выглядело малоубедительно.
        - Ой ладно, а то ты их не используешь, - фыркнула Стилет. - Так вот, предлагаю два варианта на выбор: либо ты соглашаешься на мои условия, и наше дальнейшее сотрудничество выглядит так, будто это я временно нахожусь под твоим руководством, либо ты благородно прикрываешь задницы своих загадочных коллег, но я при этом уничтожу на корню твою репутацию в глазах твоего же отряда и все равно использую их в своих целях. Спорим, если я поведаю коллегам моего "птенца" о вампирах, которых ты держишь где-то здесь, они сильно удивятся и не одобрят твое поведение?
        - Откуда ты узнала? - с ненавистью сузил глаза мужчина.
        - Весь коттедж насквозь провонял вампирьим духом и смертью, - спокойно пояснила Стилет. - Да и запашок крови, вопреки твоим заверениям, что вы ее тут не держите, слишком явный. Благодари судьбу, что Джейс в своем посмертии еще совсем младенец, вот и не способен ничего учуять. Итак, какой вариант выбираешь?
        - Первый. Но с парой оговорок.
        - Внимательно слушаю.
        - Во-первых, ты сделаешь так, что никто и никогда не узнает, откуда тебе стало известно о местонахождении одного из лучших охотничьих отрядов.
        - Не вопрос, - пожала плечами вампирша. - Еще что?
        - На то время, пока не будет пойман кровосос, рядом с тобой постоянно будет находиться двое из моих ребят. И мне так спокойнее будет, и твое подчинение моим решениям выглядеть будет куда правдоподобнее.
        - Мне плевать, пусть таскаются по пятам, - уголки губ Стилет дрогнули в насмешливой полуулыбке. - Глядишь чему полезному и научатся, а то руководитель их что-то не сильно озабочен повышением уровня профессиональной подготовки... В общем, мы договорились.
        Вампирша поставила Хьюго на ноги, стряхнула с его плеча невидимую пылинку и ангельски улыбнулась, словно это не она сейчас здорового мужика по столу разложила.
        - Ну иди, обрадуй подчиненных нашей договоренностью, - царственно указала на дверь Стилет. - А я пока тут подожду. Надо будет обговорить еще кое-какие вопросы.
        *****
        - Поверить не могу, что Хьюго на это согласился, - покачал головой Александр, бодро вышагивая следом за вампиршей. После недолгих переговоров было решено, что именно он и Эрик должны будут сегодня повсюду сопровождать новоявленную коллегу. - Я думал, что он скорее удавится, чем позволит нам сотрудничать с кровопийцей.
        - На будущее - я вампир, а не кровосос и кровопийца, - заметила Стилет, не оборачиваясь. - И не очень люблю, когда ко мне пытаются употреблять подобные обращения. Намек понял?
        - Ага, - поспешно кивнул молодой человек. - Так все-таки, может, раз уж ты теперь с нами работаешь, поделишься секретом, как уговорила Хью?
        - А ваш руководитель настолько глуп и недальновиден, что его нужно убеждать в преимуществах сотрудничества со мной? - хмыкнула вампирша, сворачивая в переулок. - Он ведь наверняка прекрасно понимает, что мой спятивший сородич вам не по зубам, зато вы ему - вполне. Так почему ты считаешь, что мне пришлось уговаривать его принять помощь?
        - Просто я знаю Хьюго, - вздохнул Алекс. - И его отношение к тебе подобным. Он Джейсу-то до сих пор не совсем доверяет, а тут ты, куда более старая и сильная.
        - Не сказала бы, что сочту твои слова за комплемент. Неприлично говорить молоденькой девушке, что она старая. Что же касается вашего главы... Ты прав, он не был склонен заключать со мной какие-либо договоры. Но я обладаю неплохим даром убеждения.
        Стилет замолчала, продолжая уверенным шагом преодолевать квартал за кварталом. Такое ее поведение заставляло охотников усомниться в цели поздней прогулки. Они предполагали, что вампирша собирается перекусить, но вряд ли она обычно охотится с такой целеустремленностью, будто точно знает, в кого и где должна вонзить клыки ровно в полночь.
        - Куда мы идем? - наконец, поинтересовался Эрик, ускоряя шаг, чтобы поравняться со Стилет.
        - Повидаться с одним моим старым знакомым, - отозвалась создательница Джейса. - Хочу попросить его об одной услуге, заодно расспросить о последних новостях среди немертвых. Вдруг какие-нибудь сплетни окажутся полезными...
        Вампирша вышла из узкого переулка на улицу, свернула направо и через несколько метров остановилась, задумчиво разглядывая небольшую церковь. Охотники удивленно переглянулись.
        - Нам сюда? - оторопело полюбопытствовал Алекс.
        - Именно, - кивнула Стилет. - Мы с Майклом из одной вампирской ветви, я его нутром чую. И он определенно тут.
        - В церкви? Вампир? - скептически уточнил Эрик.
        - Почему бы и нет, - пожала плечами их спутница и насмешливо посмотрела на охотников. - Вы же, надеюсь, не полагаете, что религиозная атрибутика как-то нас пугает?
        - Спасибо, мы в курсе, что это суеверный бред. Но все же...
        - Никаких "все же", - оборвала его речь вампирша. - Пошли.
        В столь поздний час церковь, как ни странно, не пустовала. Не считая священника, там присутствовало пара-тройка прихожан, отчего-то решивших, что ставить свечи и молиться лучше именно сейчас. Впрочем, Стилет все это было глубоко фиолетово. Напрочь проигнорировав кропильницу, в отличие от охотников, праведно окунувших туда пальцы правой руки и перекрестившихся, она устремилась прямиком к пресвитерию, около которого святой отец разговаривал с женщиной средних лет. Вампирша продолжала плевать на правила приличия, делая вид, будто она и не в церкви вовсе: оставила без внимания дарохранительницу, ехидно фыркнула при виде своих спутников, совершивших коленопреклонение, в упор не заметила возмущенное шиканье возносящих молитвы прихожан. Да и к священнику, занятому беседой, подошла недопустимо близко.
        Женщина выглядела весьма встревоженной, постоянно теребила в руках кончик шарфа или порывалась ухватить святого отца за руку. Тот, мягко и добро улыбался, негромко отвечая прихожанке на ее вопросы и возражения. На мгновение он отвлекся, чтобы взглянуть в сторону новых посетителей, но тут же вновь перевел все свое внимание на собеседницу. Вампирша недовольно кашлянула:
        - У меня вопрос.
        Прихожанка поперхнулась и удивленно воззрилась на нахальную девицу. Стилет ослепительно улыбнулась ей, совсем забыв, что клыки у нее так и остались заостренными. Женщина при виде такого оскала сдавленно охнула и в предобморочном состоянии вцепилась в локоть священника:
        - Чудовище, - побормотала она. - Господи Боже, даже в церкви! Они меня и в церкви нашли!
        Вампирша недоуменно вскинула брови, но в этот момент шарф на шее женщины чуть сдвинулся в сторону, открывая Стилет сразу несколько весьма характерных укусов.
        - Аманда, успокойтесь, вам ничего не угрожает, - попытался предотвратить истерику святой отец. - В церкви вы в безопасности, сюда закрыт вход силам зла...
        - Да вот же она, передо мной! - женщина обличительно ткнула пальцем в вампиршу. - И не боится ведь в церковь входить... Господи, сделайте же что-нибудь!
        Под изумленно-насмешливым взглядом Стилет священник осенил ее крестным знамением, продемонстрировал распятие и лаконично провозгласил:
        - Изыди, дьявольское отродье!
        Вампирша звонко расхохоталась, но вдруг заверещала дурным голосом, закрутившись на месте волчком и схватившись за голову. Под ошалелыми взглядами прихожанки и охотников, Стилет громко вскрикнула в последний раз и осыпалась на пол серебристой пылью. Сумка, до этого висевшая на ее плече, с металлическим звоном упала рядом с одеждой.
        - Вот видите, в храме Божьем вам ничего не грозит, - заверил Аманду святой отец и аккуратно подтолкнул к выходу. - Но сейчас вам лучше идти, мне необходимо вознести молитву...
        Стоило женщине удалиться, как священник сурово воззрился на пребывающих в шоке охотников:
        - Притащить вампира в церковь, это надо ж было додуматься! - всплеснул он руками. - Чем только думали, друзья любезные?!
        - Это не мы, она сама сюда пришла, - пробормотал Алекс, прикидывая, как они все это будут Хьюго и товарищам пересказывать. - Товарища своего искала.
        - Товарища? - недоверчиво хмыкнул святой отец и нахмурился. - А ну-ка топайте за мной, нечего здесь торчать. Поговорим в другом месте.
        *****
        Пригласив Александра и Эрика в крохотный кабинет, священник жестом указал им на стулья, а сам преспокойно уселся на стол и пристально уставился на дверь. При ярком свете лампы охотники сумели хорошенько разглядеть святого отца, отметив, что священнослужитель с такой внешностью - происки дьявола, не иначе. Черты лица кинозвезды, интригующая полуулыбка и атлетичное телосложение. Ямочка на подбородке и аккуратная родинка на скуле только добавляли обаяния. Любопытно, что стоило им оказаться в кабинете, как выражение сострадания, понимания и вселенского спокойствия исчезло с лица священника, сменившись загадочной предвкушающей усмешкой. На дверь он смотрел так, будто ожидал чего-то.
        - Нет, я, конечно, всегда знала, что ты весьма оригинален, но сутана и клерикальный воротничок... - покачала головой Стилет, невозмутимо проходя в комнатку и на ходу разминая руки. - Скажи на милость, что сподвигло тебя стать священником? Пусть этот наряд тебе чертовски к лицу.
        - Неисповедимы пути Господни, - развел руками святой отец. - Понимаешь, несколько лет назад я пришел к печальному выводу, что жизнь моя крайне грешна и порочна, что для бессмертной души весьма вредно и чревато некими последствиями. И тогда я решил, что пришло время покаяться, а затем избрать более праведный путь.
        - Это ж сколько ты каялся... - покачала головой Стилет, не скрывая в голосе иронии. - Не устал?
        - А я не за все сразу, я частями, - ухмыльнулся священник. - К тому же, времени у меня впереди предостаточно и...
        - Так это и есть твой приятель? - лимит удивления у Эрика не сегодня был исчерпан настолько, что он опустил момент с внезапным явлением вампирши и осмелился перебить святого отца. Хотя, насчет его святости у охотника последние несколько минут были серьезные сомнения. - Но ведь он...эээм... такой же, как ты...
        - Не совсем, - клыкасто улыбнулся святой отец, воочию показывая Рику и его товарищу стоматологическое сходство с создательницей Джейса. - Я старше Стил, но куда ниже нее по положению в клане. Так что я тоже вампир, но далеко не такой же.
        - Стоп, а что это тогда был за цирк? - вклинился в беседу Алекс. - Ну с распятием и обращением в прах, я имею в виду.
        - Классный фокус, да? - подмигнула ему вампирша. - Люблю иногда дурачить тех, кто не в курсе особенностей моего клана. Вот так прикинешься горсткой красивого серебряного праха, а потом внезапно нападешь... И вообще, откуда такое удивление? Джейс разве не рассказывал, к какому клану я принадлежу?
        - Ни слова, - помотал головой Эрик. - До недавнего времени он даже имя твое не называл.
        - А вашему главе? - нахмурилась Стилет. - Хьюго он это рассказывал?
        - Вряд ли. По крайней мере, при нас нет.
        - Убила бы гада охотничьего, да времени сейчас нет, - процедила сквозь зубы вампирша. - Впрочем, ладно, об этом потом. Майкл, у меня к тебе дело. Ты еще не растерял навыки оружейника за время прислуживания Богу?
        - Само собой нет, - Майкл подозрительно прищурился. - Вот только странно, что ты об этом спрашиваешь. Помнится, последние три десятка лет ты предпочитаешь весьма закрытый образ жизни и оружие тебе без надобности. Особенно саи...
        - Вот как раз поэтому их и надо привести в порядок. Залежались.
        - Ты серьезно? - в серых глазах священника появилось неподдельное изумление. - Собираешься снова занять свое место палача в клане?
        - Нет, Майкл, о клане речи не идет. Я заключила с охотниками договор, что помогу им уничтожить бесчинствующего в городе вампира. Ты знаешь, что убийство сородича - серьезное преступление, но...
        - Но не для палача, совершающего его по общепринятым среди Домов правилам, - договорил за нее святой отец. - Что ж, оставляй мне свои железки, к завтрашним сумеркам будут как новые.
        - Спасибо, - Стилет передала приятелю сумку. - И можешь еще кое-чем помочь?
        - Смотря чем, - осторожно отозвался священник. - Когда ты в последний раз просила помощи, речь шла об уничтожении Николаса.
        - Что-то не припомню, чтобы ты тогда долго сопротивлялся, - закатила глаза вампирша, боковым зрением заметив переглядывания Эрика и Александра. - Я еще договорить не успела, что собираюсь делать, а ты уже заверил, что готов сдохнуть во имя столь великой цели.
        - Спорить не буду, - усмехнулся Майкл. - Так чем помочь?
        - Я хочу знать все о том, что думают по поводу этих убийств Алый и Темный Дома. Все, от каких-либо официальных версий до сплетен.
        - А Серый Дом? Они тебе неинтересны?
        - У них одна цель в жизни - пожрать, - брезгливо поморщилась Стилет при упоминании низших сородичей. - Не думаю, что они вообще внимание обратили на происходящее. Так что, сможешь все разузнать для меня?
        - Да я и так в курсе, - хмыкнул священник. - Официальных заявлений не делал ни один из Домов. Скорее всего потому, что никто просто понятия не имеет, что за вампир мечом направо и налево размахивает. Зато слухи самые разные ходят. Часть вампиров из обоих Домов сходится во мнении, что этот некто пытается стравить кланы и Дома, некоторые болтают, что это вендетта против Алого Дома и в частности против нашего клана.
        - Потому что все убитые вампиры входили в Серебряную Пыль или были птенцами кланников, - понимающе кивнула Стилет. - Только эта версия с людьми не вяжется. Среди них были как те, кто прислуживал Алому Дому, так и те, кто подчинялся Темному. Еще какие-то предположения есть?
        - Хочешь, скажу честно, что я сам думаю? - Майкл пристально посмотрел на приятельницу. - Бред все эти сплетни. Убийства, несомненно, взаимосвязаны, и для этого вампира логичны, но при этом они слишком хаотичны, чтобы можно было вычислить его цель или мотив. Для этого надо хотя бы знать, к какому Дому он принадлежит.
        - Угу, а еще лучше вообще выяснить личность этого ублюдка, тогда все точно встанет на свои места, - едко заметила вампирша. - То, что ты сказал, я и сама знаю, просто надеялась найти хоть какую-то зацепку.
        - Ну извини. Может, другие вопросы есть?
        - Вообще-то да. Тебе известны клубы "Рубин", "Сапфир", "Алмаз" и "Изумруд"?
        - Само собой, - кивнул святой отец. - Они все вампирские. Из-за этих клубов, кстати, лет пять назад между Алым и Темным Домами даже стычка была. Первым открылся "Рубин" под управлением Алого Дома, спустя буквально пару месяцев Темный устроил грандиозную презентацию "Алмаза", а еще через какое-то время - "Сапфира". И, как ты, наверное, догадалась, концепции клубов один в один повторяли "Рубин". Возникло некое недоразумение, которое довольно быстро прояснилось: открытием всех клубов занимался Ирвин Мак, которые не стал заморачиваться над разнообразием. А зачем тебе эти клубы?
        - Практически у всех жертв вот эти товарищи с коллегами, - Стилет указала на охотников, - находили драгоценные камешки на цепочке, своего рода пропуски в клуб. Чаще всего это были изумруды. Любопытное совпадение, не правда ли? Ходили в один клуб - погибли одинаково... Ты сказал, что все эти клубы тебе знакомы. Кому принадлежит "Изумруд"?
        - Слушай, а ведь я не в курсе, - нахмурился Майкл. - Пока ты не спросила, даже не задумывался об этом, а теперь вдруг понял. Клуб совершенно точно вампирский, он открылся чуть больше месяца назад, я слышал о нем от наших сородичей, но вот владелец... Не имею ни малейшего представления, кто это и из какого Дома.
        - Вот и зацепка, - довольно оскалилась Стилет. - Мало того, что жертвы этот клуб посещали, так еще и владелец его - фигура неизвестная. Прям как наш спятивший сородич... Да и время открытия заведеньица в принципе совпадает с началом убийств.
        - Стил, ты главное на рожон не лезь, - строго посмотрел на вампиршу священник, прекрасно понимая, что она намерена делать. - Смотри, как бы ты не стала очередной покойницей без головы...
        - Я сама осторожность, - беззаботно заверила его приятельница и направилась к выходу, взмахом руки велев Эрику и Александру следовать за ней. - Не забудь подготовить мое официальное оружие.
        - Не забуду. А ты на досуге подумай о возвращении в клан. Кто знает, возможно, будь ты на своем месте, всего этого и не происходило бы...
        Стилет предпочла оставить эту реплику без ответа.
        ГЛАВА 5
        
        - Не слишком ли мы рискуем? - поинтересовался Джейс, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу. На мгновение он даже пожалел, что отговорил свою создательницу от идеи распихать к чертовой матери всю толпу на входе в клуб и пробиться первыми. Вампир выглянул из шеренги и с сожалением констатировал, что перед ними больше десяти человек, а охрана работает просто-таки с черепашьей скоростью.
        - Что ты имеешь в виду? Убийцу, который может оказаться там? - Стилет кивком указала на дверь клуба и поправила полы плаща до колен, убедившись, что не светит имеющимся при себе оружием.
        Пару часов назад она забрала у Майкла начищенные до блеска саи, а в подарок от оружейника клана еще и получила новые набедренные ножны. Легкие, из какого-то прочного материала вроде нейлона, крепящиеся не только за бедро, но и за пояс, они оказались на порядок удобнее старых. Особенно вампиршу порадовало, что жесткая внутренняя вставка для лезвия удачно компенсировалась мягкой вставкой для комфортной фиксации на бедре.
        - Да если бы, - фыркнул Джейс. - Я говорю о скандале, который, несомненно, закатит Хьюго, едва узнает, что мы сюда притащились без его ведома и уж тем более без его согласия.
        - Как рот откроет, так и захлопнет, - на удивление жестко отрезала Стилет. - Иначе я ему такую головомойку закачу - до конца жизни помнить будет. И не факт, что жизнь его после моей взбучки будет долгой.
        - Я так понимаю, в реальности ваша с ним договоренность выглядит не совсем так, как была презентована нам? - полувопросительно усмехнулся охотник.
        - Правильно понимаешь. А теперь я вообще подумываю о том, что мне стоит еще раз обстоятельно побеседовать с ним. Скажи-ка, как много твои коллеги знают о Домах и кланах?
        - Можно сказать, что практически ничего. Так, в общих чертах могут обозначить Дома и принцип, по которому вампиры на них делятся. Про кланы вообще говорить не стоит, они только названия знают.
        - Ты никогда не пытался просветить их на этот счет?
        - Нет, - помотал головой вампир. - Я и сам-то не шибко в курсе всех тонкостей, кроме того я всегда был уверен, что тебе очень не понравится деятельность твоего "птенца" по разбазариванию довольно закрытой информации. Особенно той, что могла бы повредить тебе.
        - А Хьюго? Он настолько же осведомлен?
        - Само собой, - Джейс нахмурился, не понимая, куда клонит его создательница. - Было бы странно, если бы он все знал, но от нас утаивал.
        - И, тем не менее, это так и есть, - мрачно припечатала вампирша. - Уилл, Дэн и их незадачливые приятели знали, к какому клану я принадлежу, и знали об особенностях этого клана. О моем логове им стало известно с помощью Хьюго, однозначно. Но откуда узнали о клановой принадлежности?
        - Ну, если уж говорит прямо, о твоем логове они узнали по моей наводке, - с изрядной долей сожаления возразил Джейс.
        - Но послал их с тобой именно Хьюго, они его приятелями являются, - парировала Стилет. - Определить клан и даже Дом по внешности вампира для людей невозможно, пусть они хоть полжизни охотниками провели, то есть у их осведомленности другой источник. И я все больше уверена в том, что это милашка Хью.
        - С чего ты взяла?! - оторопело вытаращился на нее охотник.
        - Потом объясню, - шикнула на него вампирша, натягивая на лицо обольстительную улыбку: совсем незаметно они подошли к фейсконтролю клуба. - Доброй ночи!
        - По пропуску? - спросил охранник.
        - О нет, я здесь впервые, - легко посмеялась Стилет.
        - К сожалению, в данный момент... - начал заученную фразу парень.
        - Пропустить, - моментально перебил его только что подошедший сотрудник клуба, стоило ему заметить недовольно блеснувшие золотистыми огоньками глаза посетительницы.
        Вероятнее всего, это был администратор или владелец клуба, поскольку выглядел он куда более презентабельно. Одна только рубашка подошедшего мужчины определенно была дороже, чем весь костюм охранника на входе, включая ботинки. А ведь костюм этот тоже явно не в магазине за углом куплен был.
        Подойдя ближе, так, что его лица не было видно людям за спиной вампирши, он чуть заметно склонил голову в знак приветствия и изменил глаза, позволив зрачкам поглотить ореховые радужки. Общепринятое среди немертвых правило приличия: при встрече с незнакомым сородичем дай понять, кем являешься.
        - Что привело Маркизу клана Серебряная Пыль в наше скромное заведение? - почтительно осведомился он, пристально глядя ей в глаза.
        - Интересно, у меня на лбу это написано? - удивленно фыркнула Стилет.
        - Вовсе нет, - едва заметно улыбнулся мужчина. - Должно быть, вы просто меня не помните, зато я вас - прекрасно. Лет сорок с лишним назад именно вы стали палачом для одного вампира, с которым у нас один создатель. Как сейчас помню - ваша фирменная "печать": три аккуратных прокола в районе солнечного сплетения.
        - Да уж, не самое приятное воспоминание.
        - Ну что вы, все как раз наоборот, - на лице работника клуба расцвела довольная ухмылка. - Я был безумно рад видеть смерть лживого подонка. Так какова же цель вашего визита сюда? Вы ведь последние годы не проявляли никакого интереса к жизни вампирского сообщества...
        - И за это время соскучилась по стоящим развлечениям, - Стилет непритворно вздохнула. - Как вас зовут?
        - Леонард.
        - Лео, я искренне надеюсь, что вы меня поймете. Я действительно долго вела затворнический образ жизни, и единственной радостью посмертия была охота. Но она мне надоела, превратилась в какую-то рутину...
        - Смею заверить, что вы обратились точно по адресу, - мужчина остановился перед тяжелой дверью. - В "Изумруде" есть чем порадовать даже самых привередливых посетителей... Вот что, из благодарности за ту казнь, я позволю себе немного схитрить и без лишних проволочек сделать вас нашим VIP-клиентом. Держите.
        Леонард протянул вампирше длинную цепочку с тремя изумрудными каплями.
        - Вот, теперь вы можете без вопросов проходить в любой зал и на любой этаж нашего заведения.
        - А вы случайно не хозяин этого клуба? - Стилет умело скрыла за фырканьем интересующий ее вопрос. - Раз так легко принимаете подобные решения...
        - Увы, я всего лишь администратор, - развел руками Лео. - Но все вопросы, связанные с клиентами, входят в мою компетенцию. Особенно если они связаны со столь важными особами, как Маркиза клана Серебряная Пыль.
        - Льстец, - лукаво погрозила ему пальчиком вампирша. - Но крайне обаятельный. Надеюсь, мы с вами еще пересечемся.
        - Несомненно. Приятного вечера.
        *****
        Отправив Джейса в один зал, Стилет направилась в другой, чтобы осмотреться. Интерьер клуба изобиловал всевозможными зелеными оттенками: от фисташкового материала обивки мягких диванчиков по углам до глубокого изумрудного цвета стен. Хотя в царящем полумраке отличить его от черного могли бы лишь немертвые.
        Небольшой зал, в котором находилась Стилет, был поделен на несколько отдельных кабинок, закрывающихся от основной части комнаты тяжелой портьерой. Заглянув в ближайшую к ней, где шторка была открыта, вампирша обнаружила там крохотных столик и полукруглый диван около него. В кабинке с трудом могло бы поместиться три человека, но Стилет лишь хмыкнула: очевидно, что на большие компании скромное помещение не рассчитано и предназначено для желающих побыть вдвоем. Впрочем, вдвоем явно не в том смысле...
        За ее спиной раздался вопль ужаса, перекрывший напрочь приглушенное буханье музыки. Вампирша заинтересованно оглянулась и увидела, как из кабинки выскочила девушка с заплаканными глазами. Девчонка непрерывно всхлипывала, зажимая рукой разодранный ворот блузки и затравленно озираясь по сторонам. Заметив Стилет, она бросилась к ней:
        - Помогите, прошу вас! - девушка выпустила из рук кусок ткани и намертво впилась пальцами в предплечье вампирши. - Он напал на меня! Укусил...
        - Это я и так вижу, - хмыкнула Стилет, ощутив, как непроизвольно заострились клыки, когда на шее несчастной она отчетливо разглядела добротный свежий укус. Любой стоматолог удавился бы за возможность сделать слепок со столь ровной челюсти.
        - Пойдемте отсюда, скорее, - девчонка потянула ее к выходу. - Он сейчас придет в себя...
        - Придет в себя? - удивленно выгнула бровь вампирша, не двигаясь с места. - Ты его оглушила, что ли?
        - Ударила бутылкой...
        - Зря, - покачала головой Стилет. - Определенно зря.
        Она посмотрела куда-то за спину девушки. Вслед за девицей из той же кабинки вышел мужчина с горящими от злости глазами, на ходу тыльной стороной ладони вытерев кровь на виске. О степени его бешенство весьма четко свидетельствовало то, с каким остервенением он отдернул портьеру: удерживающий ее карниз с треском вылетел из стены и вместе с тканью грохнулся на пол. Официант, с воистину царским спокойствием проходящий мимо с подносом, на это не обратил никакого внимания. Собственно, и сама душераздирающая сцена не вызвала на его лице никаких эмоций. Вероятнее всего потому, что посетители клуба, особенно те, чьи сердца давно перестали стучать, выкидывали и не такие номера.
        Девчонка испуганно скользнула за спину Стилет, словно надеясь спрятаться там от подошедшего мужчины.
        - С дороги, - рыкнул он вампирше. - Иначе пожалеешь.
        - Тише, друг мой, - усмехнулась Стилет, показав сородичу клыки и нечеловеческие глаза. - Я могу и обидеться на грубость.
        - Извини, сразу за свою и не признал, - мгновенно смягчился вампир, ощутив, что по силе явно уступает сопернице.
        - Да ладно, ерунда, - махнула рукой вампирша, отходя в сторону. - Тем более, что ни на что чужое я не претендую.
        Сообразив, что помощи ждать неоткуда, девушка истошно завопила и забилась в отчаянной попытке освободиться от крепкой хватки мужчины, потащившего ее обратно в кабинку.
        Около самого выхода из комнаты в поле зрения Стилет попала компания, решившая не задергивать портьеру. Парень сидел на диване, вольготно откинувшись на спинку и прикрыв от удовольствия глаза, подставив горло одной вампирше, а руку другой. Та, что сидела у него на коленях, оторвалась от шеи и ловко скользнула на пол, ухватившись за пояс на брюках молодого человека, заставив того на мгновение удивленно открыть глаза, а потом одобрительно усмехнуться. Стилет заметила, что взгляд у него был вполне осознанный, то есть парень вполне четко понимал, что происходит.
        - В "Изумруде" есть чем порадовать даже самых привередливых посетителей, - в полголоса процитировала Леонарда вампирша, направляясь в следующий зал. - Полагаю, Лео, ты не врал... Интересно только, как далеко вы зашли в удовлетворении потребностей своих клиентов?
        Следующий зал оказался значительно просторнее. И народу тут было намного больше.
        Стилет на мгновение замерла на пороге, оглядывая толпу перед собой, а потом приметила слева от себя барную стойку и направилась прямиком туда.
        Приветствуя ее, бармен продемонстрировал золотые искры в глубине зрачков и запредельно светлые радужки. Вампир Алого Дома.
        - Прекрасно, - вслух протянула Стилет, усаживаясь на высокий стул напротив него. - Что предложишь?
        - Гемоглобиновый коктейль, - ухмыльнулся бармен, безошибочно угадав, кто перед ним. - Любая группа на ваш вкус.
        - Пить кровь из стеклянного стакана? - скривилась вампирша. - Моветон. Лучше что-нибудь алкогольное, чтобы я особо из толпы не выделялась.
        Какое-то время она делала вид, что неторопливо пьет коктейль ядовито-зеленого цвета, а сама внимательно рассматривала посетителей клуба. Благо, что стена за спиной бармена, на которой располагались полки со спиртным, была зеркальной, что значительно упрощало задачу вампирши. Но ничего, что могло бы показаться ей странным или любопытным не обнаружила.
        В очередной раз поднеся бокал к губам, Стилет так и не сделала микроскопического глотка, вздрогнув от внезапного предчувствия чего-то нехорошего. Интуиция ее буквально завопила об опасности, а вампирша привыкла ей доверять. Отставив бокал в сторону, она развернулась к залу, пристально всматриваясь в лица посетителей и пытаясь понять, кто же заставляет ее чувствовать себя как на иголках.
        От барной стойки рассмотреть весь зал целиком и полностью у нее не получалось, поэтому Стилет решила пройтись. Теперь уже она мало заботилась о том, чтобы слиться с толпой, а потому даже не пыталась сделать вид, будто слоняется здесь без особой цели.
        В какой-то момент внимание вампирши привлекла высокая фигура, буквально излучающая силу. Мужчина обернулся, и Стилет замерла столбом, подозревая у себя наличие галлюцинаций: верхняя часть лица незнакомца была скрыта темной маской. Пока вампирша изумленно хлопала ресницами, к мужчине подскочила какая-то девушка, он приобнял ее за плечи, улыбнулся, не скрывая клыков, и повел куда-то за собой.
        Опомнившись, Стилет поспешила за ними, боясь упустить из виду. Конечно, у нее не было уверенности, что именно этот вампир, косящий под Зорро, был причиной ее тревоги, но из всех посетителей клуба он выглядел наиболее странно, так что проверить его не мешало...
        Меньше всего вампирша ждала, что стоит ей очутиться в коридоре, как она получит по голове. От сильного удара в глазах у нее потемнело, и буквально на секунду Стилет утратила концентрацию. Нападавшему этого крошечного промежутка времени вполне хватило, чтобы грубо завести руки вампирши за спину и вжать ее в стену. Лишь чудом Стилет успела повернуть голову в сторону и потому лицо ее от столкновения с жесткой поверхностью не пострадало. Чего не скажешь о самолюбии. Уж слишком просто она попалась.
        - Ну и какого черта ты тут делаешь? - вкрадчиво протянул за ее спиной приятный низкий голос. - Хотя нет, давай начнем с того, кто ты?
        Вампирша попыталась вырваться, но с сожалением констатировала, что удерживает ее не просто сильный человек, а сородич, поэтому трепыхаться бесполезно. Но признаваться в цели посещения клуба не спешила:
        - Умом двинулся?! - возмущенно прошипела она. - Что еще за выходки?!
        - Не дергайся, все равно ничего не выйдет, - встряхнул ее неизвестный вампир. - Так кто ты?
        - Да какая тебе разница? - искренне недоумевала Стилет. - Никого другого в этом клубе не нашел, чтобы привязаться?
        - А никто другой в этом клубе не вызывает у меня подозрения, - хмыкнули за ее спиной. - И не пытается пробраться в закрытую зону.
        - Закрытую? Странно, Леонард говорил мне, что с этой побрякушкой я могу проходить везде, - тут же сориентировалась вампирша.
        - Побрякушкой? - изумился голос. - Лео тебе три изумруда выдал?
        - Ну да.
        - И давно ли? Я в этом клубе постоянный посетитель, всех VIP-клиентов знаю в лицо. Но тебя вижу впервые.
        - Дальше что? - фыркнула Стилет. - Это причина мне руки заламывать?
        - Причина не в этом. Что ты здесь вынюхиваешь?
        - Я просто пришла отдохнуть! - дернулась вампирша. - А у тебя с головой не в порядке!
        - Отдохнуть? - посмеялся нападавший. - Я тебя умоляю, придумай что-то более правдоподобное. Ты без компании, да и не особо стремишься ее подыскать, танцпол тебя не интересует, в баре ты сидела просто для виду, а сама постоянно взглядом по залу шарила. И одета как-то совершенно не для ночного клуба.
        - И ты говоришь, что это я тут что-то вынюхиваю?! - поперхнулась Стилет, впечатлившись словами незнакомца. Она ведь даже не заметила, что за ней самой кто-то пристально наблюдает.
        - Именно, - невозмутимо подтвердил голос. Его обладатель продел одну руку под сомкнутыми локтями своей пленницы, освободив вторую, и без стеснения запустил ее под плащ вампирши. Она попыталась гневно лягнуть нахала, но опоздала: рука его безошибочно отыскала ножны с саями.
        - Прекрасно, - резюмировал вампир. - Ты еще и с оружием...
        - А я палач в клане, имею право носить оружие при себе всегда! - огрызнулась Стилет.
        - Палач? - хмыкнул голос. - Вот что, слушай меня внимательно: сейчас я выпущу тебя из этого коридора, ты не станешь оглядываться и без промедления покинешь клуб. И больше здесь не появишься. Если я тебя замечу - разговор наш будет куда жестче.
        Вампирша даже не успела опомниться, прежде чем незнакомец вытолкнул ее в зал и резко захлопнул дверь. Стилет попробовала подергать дверную ручку, но сразу же поняла, что максимум, что сможет сделать - оторвать ее к чертовой бабушке. Рыкнув от досады, вампирша напоследок двинула кулаком по двери и одернула плащ, скрывая ножны.
        Лишь на улице она вспомнила о Джейсе, которого оставила где-то в клубе. Потом подумала, что он уже взрослый мальчик, и добраться до дома вполне может самостоятельно. А ей не мешало бы выместить злость и подкрепиться.
        *****
        Домой Стилет вернулась уже в весьма благодушном настроении. По пути ей посчастливилось напороться на крайне самоуверенного юношу, рискнувшего без спросу и в грубой форме сделать вампирше похабное предложение. Как он улепетывал, едва увидев радушную улыбку "малышки" - отдельный разговор, но вот доставить Стилет удовольствие совершенно точно сумел: свежая горячая кровь с привкусом адреналина была вкусна, как никогда, и ощутимо бодрила.
        Именно поэтому неладное вампирша почуяла еще на подходе к особняку. После недавней охоты чувства ее были остры настолько, что, стоя у калитки, она уже могла сказать, сколько в доме охотников, и кто из них где находится. И еще четко ощущала, что среди них нет никого из команды Хьюго.
        - Отлично, значит, буду расценивать это безобразие не как визит нежданных гостей, а форменное незаконное проникновение в жилище, - потянулась Стилет. - А мой дом, как говорится, моя крепость...
        Она не стала пользоваться калиткой, потому что чуяла, что в кустах совсем рядом с дверцей ее ожидает один из поздних визитеров. Иначе разило бы от этой растительности удушающей смесью жуткого одеколона и вербены?.. Не понятно, правда, пытался ли охотник замаскировать запах кошмарного парфюма вербеной или запах вербены одеколоном, но нос у Стилет зачесался до жути. Немного подумав, она решила оставить этого товарища напоследок, чтобы не отбить себе напрочь все обоняние. В конце концов, это чувство ей еще в доме пригодится. А он пока пусть на воздухе немного посидит, проветрится.
        Вампирша двинулась вдоль забора. Дойдя до места, где начиналась заросшая часть сада, она одним прыжком перемахнула через высокую ограду и бесшумной танцующей походкой направилась к дому, предвкушая скорую расправу над охотниками. Что может быть лучше, чем уступить почетное место жертвы кому-то другому?..
        Прокравшись в дом, Стилет ловко взобралась на высокие потолочные балки в гостиной и притихла, прислушиваясь к разговору внизу. Со стороны все это, должно быть, выглядело весьма забавно. Кошка, наблюдающая, как мыши плетут заговор.
        - Хочу напомнить, что мы здесь не новорожденного кровососа отлавливаем, - мужчина средних лет, с проседью в темных волосах, обвел четырех своих спутников суровым взглядом. - Уилл и Дэн были лучшими среди вас, а эта тварь играючи расправилась с ними, превратив в свой десерт.
        - Может, нам стоило озадачиться в первую очередь не местью за товарищей, а серьезным разговором с твоим странным информатором? - саркастически хмыкнул один из мужчин. - Уж больно подозрительное совпадение: он подкидывает нам данные о Маркизе Серебряной Пыли и клянется, что мы застанем ее врасплох, а получается пока как-то наоборот... Более того, она расправилась с нашими коллегами с такой легкостью, будто знала о нападении заранее.
        Очевидно, он высказал общую мысль, потому что оставшиеся охотники несколько стушевано переглянулись между собой.
        - На что это намекаешь? - прищурился мужчина с седыми прядями. - О вампирше мне рассказал мой давний друг, мы с ним несколько лет состояли в одном отряде. Зачем бы это охотник стал подставлять своих единомышленников?
        - А почему это охотник не стал сам ввязываться в это дело, а сбагрил его нам? Раз он был в одном отряде с тобой, Эйден, значит, достаточно силен и хорошо обучен. Даже если у него нет своей команды, он вполне мог бы сейчас находиться среди нас. Учитывая недавние потери, нам бы не помешал еще один помощник.
        - Не мог бы. Хьюго действительно мастер своего дела, но его физическая форма давным-давно далека от совершенства. Один раз мы выслеживали Виконта клана Ночная Тень, Хью необдуманно полез в самое пекло, и так вышло, что тот кровосос его серьезно покалечил. Полгода на больничной койке, затем долгая реабилитация, которая так и не смогла вернуть ему былое здоровье... В общем, ему пришлось покинуть команду. Сейчас у него есть свой отряд, но они совсем еще зеленые, вампиры-клановики им не по зубам. Поэтому Хьюго и попросил нас устранить эту тварь.
        Стилет едва поборола желание торжествующе расхохотаться. Кто бы мог подумать, что их с Хьюго сделка просуществует так недолго? Огромное спасибо Эйдену, что соизволил поведать товарищам душещипательную историю Хью, ведь теперь тот стал для вампирши абсолютно бесполезной пустышкой. Рассказ мужчины сделал сразу две полезных вещи: во-первых, подтвердил ее предположение о том, что сдал ее коллегам именно руководитель отряда Джейса, во-вторых, избавил от необходимости выбивать из него информацию об охотниках, что напали на нее на днях. Потому что все они сейчас стояли прямо под ней. Не считая, конечно, парфюмированного типа у калитки. Ухмыльнувшись, Стил принялась торопливо стягивать одежду и аккуратно складывать ее на балке.
        В лунном свете, проникающем сквозь витражные окна, пыль, посыпавшаяся с потолочных балок на длинный обеденный стол, ярко сверкнула серебром, привлекая внимание охотников. К сожалению, всего лишь привлекая внимание, но не настораживая. Стилет всегда удивляло, что истребители вампиров даже не пытаются узнать, отчего названия кланов звучат именно так, а не иначе. В конце концов, они ведь несли в себе некую подсказку, говорящую об одной из особенностей вампиров соответствующего вида... Впрочем, это было объяснимо. Обычно те, кому довелось увидеть, как клановик меняет форму и затем возвращается в исходную, не оставались в живых и, следовательно, поведать об этом не могли.
        - Назад! - скомандовал Эйден, присмотревшись к все быстрее растущей горстке пыли, и первым отпрянул от стола. - Что-то здесь не так...
        Он вскинул арбалет, и в эту же минуту пыль, словно живая, взметнулась в воздух и ринулась к одному из его товарищей. Парень бестолково замолотил руками, пытаясь избавиться назойливых пылинок, но те на его действия никак не реагировали, шустро проникая под одежду и втягиваясь в тело молодого человека. Другие охотники смотрели на него с ужасом в глазах и пониманием, что не в силах помочь. Парень заорал от боли, беспомощно скребя ногтями по груди, будто пытаясь вытащить из себя серебряную пыль, и упал на пол.
        Вдруг охотник затих, свернувшись клубком. Выждав минуту, Эйден приблизился к нему и перевернул на спину. При виде остекленевших глаз на искаженном от боли лице мужчина зло скрежетнул зубами, проклиная весь вампирский род. На мгновение Эйден прикрыл глаза, и это стало его роковой ошибкой: он не заметил тот момент, когда рой пылинок вырвался из тела мертвого охотника, точно мельчайшие брызги крови, и метнулся к нему. Когда мужчина открыл глаза, среагировав на предупреждающие вопли товарищей, было уже слишком поздно...
        Из последнего тела пыль, ставшая темно-красного цвета, выскользнула уже не так стремительно, как двигалась до этого. Песчинки неторопливо собирались в одну горстку, оставляя за собой красные следы на полу.
        Приняв свою исходную форму, Стилет с наслаждением потянулась до хруста в костях, обвела взглядом мертвую пятерку охотников и клыкасто ухмыльнулась. Остался последний, тот, что на улице. Решив не терять попусту время, вампирша незамедлительно направилась к кустам у калитки, не утруждая себя поисками хоть какой-то одежды.
        Охотник заметил ее еще на подходе. И даже попытался выстрелить по ней, но Стилет со смешком перехватила арбалетный болт, летящий ей прямо в сердце, и переломила его тонкими пальцами пополам. Отшвырнув обломки в сторону, она продолжила неторопливо идти к мужчине, глаза которого с каждым ее шагом становились все больше: наготу вампирши скрывали лишь темные подтеки и разводы. Когда фигура ее попала в свет уличного фонаря, волосы охотника встали дыбом, потому что он заметил цвет этих разводов. Алый. Маркиза клана Серебряная Пыль выглядела так, будто только что выкупалась в крови с головы до ног.
        - Они...все? - судорожно выдохнул он, от страха и шока застыв на месте без малейшей попытки спастись.
        - До единого, - заверила его Стилет, приблизившись вплотную. - Предпочтешь более простой способ или тот же самый?
        Не дожидаясь ответа, вампирша протянула руки и небрежным рывком свернула шею охотника, после чего отшвырнула его труп в те же кусты, где он поджидал ее.
        - А теперь мыться, мыться и еще раз мыться, - передернулась Стилет, чувствуя, как кожу стягивает неприятной корочкой. - Черт, надо было все-таки притормозить на минутку и поглотить, - она потерла плечо, - тогда не скреблась бы сейчас, как блохастая дворняга. Ненавижу охотников, вечно от их только проблемы...
        Вернувшись в дом, вампирша первым делом набрала номер Колина, убедительно попросив его как можно быстрее привести ее гостиную и сад в порядок. На том конце провода изумленно поинтересовались, не шутит ли их клиентка, на что Стилет возмущенно заявила, что глупыми розыгрышами не занимается. Услышав гневные нотки в голосе Маркизы клана, Колин тут же заверил ее, что зачистку проведут в максимально короткие сроки и даже сделают скидку. Как постоянному клиенту.
        Покончив с решением бытовых вопросов, вампирша наконец-то добралась до вожделенной ванны. А затем с чистым телом и совестью погрузилась в дневной сон, предвкушая завтрашнюю встречу с Хьюго.
        1

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к