Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
  Антон Лисицын
        
        Закат эпохи.
        
        Тёмный охотник
        
        Глава 1
        
        Воскресенье, семь часов… Утро начинается с сигнала, что пришла эсэмэска. Нащупываю телефон. И кому в такую рань не спится? Ну Воевода, ну гад ползучий - додуматься назначить тренировку на утро выходного дня и сообщить за час до нее! Чтоб ему кольчугу в трусы всю жизнь заправлять приходилось!
        Отбрасываю одеяло в сторону, сажусь на кровати и ногами пытаюсь нашарить тапочки на полу. От прикосновения к ледяной поверхности почти просыпаюсь. Наконец нахожу и надеваю тапочки. Шатаясь, подхожу к окну и смотрю, что там делается на улице. М-да, при такой погоде только дома сидеть, а не тащиться через весь город: снег идет, ветер раскачивает голые ветви деревьев, и никого на улице. Надеюсь, что автобусы все же ходят. До арендованного спортзала в школе пешком слишком долго идти, а пропускать тренировку нежелательно - потом Воевода заставит пробежать пару-тройку километров в полном доспехе. А на морозе и по глубокому снегу это удовольствие не из самых приятных.
        Выуживаю из-под кровати теплые носки, джинсы снимаю с кресла, а водолазку со свитером обнаруживаю в шкафу. Одеваюсь и иду в ванную. По дороге чуть не падаю, запнувшись о гантели. И когда я научусь убирать их куда-нибудь в угол?
        Все-таки достиг пункта назначения. Включаю свет и вхожу. Напротив входа ванна, закрытая занавеской из полиэтилена с изображением дельфинов. По ее бортикам стоит уйма шампуней и прочих средств - вот что значит жить с девушкой в одной квартире, но хоть стринги на люстрах не висят. Рядом умывальник, над ним полочка и зеркало с бра. Напротив разместилась сушилка, а также вешалка с полотенцами и халатами. Правда, появилось неприятное ощущение, что кто-то пристально следит за каждым моим движением, но чего только спросонья не причудится.
        Подхожу к умывальнику и открываю горячую воду. Ее, как обычно, нет… Брр, и так в квартире не жарко, так еще и умываться холодной водой! Осматриваю себя в зеркале, побриться тоже не помешает. Намыливаю лицо и беру опасную бритву. Память о деде, а для него она была трофеем. На ногте проверяю остроту. Отлично, можно приступать.
        Провожу лезвием по щеке, наклоняюсь, чтобы смыть с лица пену, и краем глаза замечаю какое-то странное, едва заметное движение в зеркале. Резко перевожу на него взгляд - там лишь мое отражение. М-да, точно не выспался. Продолжаю бриться, промываю бритву - пена резво уходит в слив раковины, кружась по часовой стрелке. Обратно поднимаю взгляд на зеркало и касаюсь лезвием щеки. Но на этот раз там не мое отражение! Какие-то смутные образы, какие-то подземелья и города, битвы со странными созданиями - все промелькнуло за какой-то миг. Рука дергается, и лезвие оставляет порез на коже. Пытаюсь отвести взгляд и отойти, но мне не удается - зеркало притягивает меня, как магнит. Краем глаза вижу, как кровь смешивается с водой и пеной, исчезая в воронке. Звук воды становится нестерпимо громким. Странно, вода поменяла вращение и теперь закручивается против часовой стрелки. К горлу подступает комок. Свет начинает часто мигать, а голова - кружиться. С яркой вспышкой и оглушительным грохотом взрываются лампочки. Перед глазами плавают разноцветные пятна.
        Проморгавшись, вижу, что нахожусь в каком-то смешанном лесу с высокими деревьями вместо ванной комнаты в родной квартире. Опаньки, а почему я вижу в темноте, да еще и в различных оттенках серого? Да и лун несколько, причем они какие-то мелкие и странного цвета. Удивительные галлюцинации - видно, слишком часто мне прилетало по голове, да и столько кофе пить вредно. Или это из-за потери крови?
        Стоп машина, я вижу ночью, как днем?!
        Только успеваю подумать об этом, как на противоположной стороне поляны трещат кусты, и появляется нечто… Мертвенно-бледная кожа, кровоточащие раны, безоружное… В голове откуда-то всплывает знание об этом существе: драугр - нежить, сохраняет прежнее тело, а иногда и душу. Внешний вид зависит от вида смерти: с утопленника постоянно стекает вода, а на теле павшего бойца зияют кровоточащие раны. Цвет кожи варьируется от мертвенно-бледного до трупно-синего. Тело же сей нежити становится значительно тяжелее, также эти твари обладают сверхчеловеческой силой. Методы уничтожения: серебро, огонь. Следующей приходит мысль, что этот драугр «молодой» - недавно поднялся и уровень свой путем поедания разумных не повысил, - на него хватит и одной огненной стрелы. Машинально вытаскиваю меч из ножен: сказываются тренировки по истфеху, да и с оружием в руке чувствую себя уверенней. Пальцы правой руки складываю в какой-то знак, воздух вокруг меня стремительно охлаждается, а по драугру начинают пробегать искры. Десяток секунд - и он загорается, падает на землю и начинает кататься по ней, пытаясь сбить пламя. Ничего не
выходит, и нежить быстро обращается в горстку красноватого пепла. Трава вокруг меня покрывается инеем.
        М-да, законы физики в действии - ничто не берется ниоткуда и не исчезает в никуда.
        А я думал, магия выше закона сохранения энергии и массы. В голове рождаются две мысли: первая - почему огненная стрела сработала как-то странно, и вторая - надо собрать пепел, продать алхимику или какому-нибудь адепту низшей магии.
        Прислоняюсь к дереву и делаю несколько глубоких вдохов. Вроде руки перестали дрожать.
        Может, я просто сплю и мне снится такая ересь?
        Убираю меч в ножны и стягиваю перчатку с левой руки. Забавные когти вместо ногтей. Сжимаю пальцы так, что когти впиваются в ладонь. Ешкин кот, больно! Оглядываюсь по сторонам - ничего не изменилось. Значит, я не сплю…
        Похоже, сбылась мечта идиота - попасть в другой мир. Получается - я попаданец! Тот, кем мечтают стать «вьюноши со взором горящим» и малолетние девушки. Другой мир, всякие способности, спасение мира и прочее. И хеппи-энд бывает только в бульварных книжонках, а вот в жизни… Ну да ладно, поживем - увидим. Пока все нормально. Судя по снаряжению, я нахожусь в теле какого-то авантюриста. А значит, шансы на выживание мизерные - разнообразные приключения еще никому здоровья не прибавляли!
        Хотя есть еще один вариант - мои увлечения не довели до добра, и сейчас я лежу в «желтом доме», обколотый всякой гадостью. Но почему тогда фэнтезийный мир?
        С тихим стоном оседаю к подножию дерева. После всего произошедшего, таких перемен и переживаний, ощущаю себя уставшим, скорее даже разбитым. Думаю, что утро все-таки привнесет ясность если не в мое положение, то хотя бы в мысли. Надо бы отойти от этой поляны подальше, но нет ни сил, ни желания делать это. Поэтому, закутываясь в плащ, машинально ставлю магического стража и погружаюсь в сон.
        Остаток ночи проходит спокойно, просыпаюсь на рассвете и решаю провести ревизию имущества. Надеюсь, что, пока буду это делать, не случится нашествия нежити или другого локального катаклизма, отчего мне придется спешно ретироваться и я останусь без вещей. Так-с, посмотрим, что в поясной сумке: набор для ремонта снаряжения, книга заклинаний, пяток печенек (угу, переходите на сторону зла - у нас есть печеньки), какие-то травы и пузырьки с жидкостями, в кошельке немного мелочи - в общем, негусто. Тот, кто меня сюда заслал, мог и побольше денег подкинуть, заодно и атлас не помешал бы, но хоть самое важное есть - трубка и табак! Теперь одежда: кусок плотной, теплой ткани черного цвета, сапоги со стальными пластинами и шнуровкой, доспех - легкая бригантина.
        Теперь разобраться с самым нужным и важным - оружием!
        Меч - клинок прямой, обоюдоострый из какого-то металла иссиня-черного цвета, с четко выраженным долом, длиной около семидесяти сантиметров. Прямая крестовина, обтянутая шершавой кожей, удобная рукоять с навершием в виде головы демона. Вес меча - около килограмма. Видно, что им часто пользовались - на перекрестье тщательно заполированные засечки. Опускаю меч на два пальца и ищу точку баланса. Хм, на полторы ладони выше гарды. Привыкать недолго буду - дома был почти такой же. Что там еще осталось?
        Кинжал из сварной стали, отполирован до зеркального блеска, но, как подсказывает чужая память, против нежити бесполезен. Тогда зачем он нужен?
        Лук разборный, со съемными плечами. Слабо представляю, как можно его использовать по профилю охотника на всякое «не»…
        В целом, на мой непрофессиональный взгляд, снаряжение хорошее, добротное, не пропаду.
        Так-с, а что с моим новым телом? Рост вроде как мой, телосложение тоже. Пальцы такие же музыкальные, но обзавелись короткими коготками, лицо… А вот лицо… На ощупь весьма забавное - со слегка заостренными ушками и чудесными клычками а-ля вампир. Прическа прежняя - хвост до лопаток.
        Похоже, я не я и действительно оказался в другом мире, веселенькое дельце.
        Съев одну печеньку и запив ее водой из фляжки, набиваю трубку и решаю покурить. Делаю затяжку и начинаю кашлять. Ешкин кот, вот же крепкий табак! Кое-как докурив, отправляюсь в путь. Прислушиваюсь к внутреннему голосу (привет, шиза)… и иду на север. Как раз есть время все обдумать.
        Что у нас имеется? Тело похоже на мое родимое, обрывки какой-то памяти и знаний, непривычное снаряжение. Это в плюсах, как ни крути. Теперь минусы: чужой мир, и, пожалуй, все. Но все же как я тут очутился? Вариант с каким-нибудь порталом глупо рассматривать - я был в своей квартире, а не шлялся по местам с дурной репутацией. Перенос меня каким-нибудь магом тоже отпадает. Что остается? Божественное вмешательство? Полный бред - кому я нужен? Да и что-то слабо верится в существование высших мира сего. К тому же чужая память подсказывает, что тело раньше принадлежало какому-то темному охотнику - профессиональному убийце нежити и нечисти. В общем, слишком мало информации для объяснения случившегося.
        Такие размышления до добра не доведут, вот и вечерние сумерки спускаются, а лес так и остается обычным лесом - никаких признаков человеческого существования. Ладно, пора останавливаться на ночлег, костер решаю не разводить - ночи вроде бы теплые, да и не хочется привлекать внимание.
        Ночь не приносит никакого облегчения, мозг рождает кошмарные видения. Утром даже не хочется ни есть, ни двигаться, ни думать. Но я иду дальше в прежнем направлении. Примерно через два часа мне улыбается фортуна - выхожу на дорогу.
        Да, у меня обнаружилась еще одна проблемка - способность к местной магии. Использовать могу, но как она работает в этом мире - понятия не имею. Значит, придется учиться, хорошо, хотя бы не с нуля.
        Иду третий час по этой дороге - ни указателей, ни прохожих, ни проезжих, просто ни души, и только облачка дорожной пыли, поднимаемые моими ногами. Но вот впереди показалась развилка, и даже с указателем! Малые Гнилушки. М-да, позитивное название… Направо, Омер налево - гласит табличка. Ну что ж, направлю свои стопы в эти самые Гнилушки - разузнаю, куда же я попал. Через час неторопливым шагом подхожу к деревне, окруженной высоким деревянным частоколом, по углам стоят сторожевые вышки с лучниками.
        - Стой, кто идет? - окликают с ближайшей к воротам вышки.
        М-да, еще и язык, говор слегка гортанный. Дома такого никогда не слышал, но все равно понимаю его! Последние сомнения развеиваются - это точно чужой мир.
        - Лис, темный охотник, - невозмутимо отвечаю ему.
        - Чем докажешь?
        Тупее вопроса в жизни не задавали. Чем, чем - усами, лапами и хвостом!
        А если серьезно, как доказать? В голове всплывает воспоминание: я, в смысле прежний хозяин этого тела стоит перед воротами какого-то города, ему задают такой же вопрос, и он направляет ману в перстень. Вот же незадача - воспоминание оборвалось. Ладно, попробую повторить то же - камень вспыхивает красноватым светом, и над ним появляется стилизованная голова лиса. Забавно…
        - Доказал? - уточняю я.
        Вместо ответа со скрипом открывается калитка в воротах, за ней стоит охранник в кольчуге и с арбалетом.
        - Как пройти в трактир, уважаемый? - спрашиваю у него.
        - Пряменько по улице, там и увидите.
        Я пошел в указанном направлении, смотря по сторонам. Деревня как деревня - одноэтажные деревянные дома, крытые дранкой, ржание лошадей, стойкий запах навоза… в самом деле, не духами же должно пахнуть. Только странно, людей совсем не видно. Пройдя по главной улице, нахожу то, что искал, - трактир! Наконец-то узнаю, куда меня занесла нелегкая, что здесь творится, и, возможно, поем, а если повезет, то и помоюсь по-человечески!
        Сижу в этом чертовом трактире, демон знает, в какой дыре, хотя чего ожидать от места с таким-то названием? Конечно, рассчитывать на пятизвездочный отель глупо, но к тому, что здесь будет такой свинарник, я оказался морально не готов… Стены из неошкуренных бревен закопчены факелами, полы и столы липкие от пролитого пива, жира и воска - одним словом, - как в хлеву. Заказав у трактирщика обед и договорившись насчет комнаты, сажусь за стол в углу и жду. Люди за соседними столами странно косятся на меня и о чем-то шепчутся. Через пару минут трактирщик приносит мой заказ: кашу с мясом и кувшин кваса.
        Да за что мне это все?! Еще и этот боров, по ошибке природы ставший человеком, являющийся хозяином этого заведения, кажется, бодяжит даже квас. Да и стряпня хуже, чем в нашей универской столовой! А ладно, демон с ним со всем, пойду отдохну. Захожу в нумер - могло быть и хуже, кровать с тюфяком есть… ага, и, наверно, с местными насекомыми… столик и сундук, плюс в качестве бонуса столетний слой грязи и пыли, но я не гордый, перетерплю. Где же зеркало? Надо рассмотреть себя получше, а то народ как-то странно косится. Вот и кинжальчик отполированный пригодится. Так, узкое лицо с резковатыми скулами, прямой нос, тонкие губы, застывшие в саркастической усмешке. Бледная кожа, на которой заметны несколько тонких шрамов, глаза красноватого цвета без радужки с вертикальными черными зрачками - вылитый вампир! Чуть бы потемнее кожа и серо-зеленые глаза - был бы вылитый я. Цвет волос остался мой - темно-русый, правда, отдельные пряди отдают серебром. Спасибо страже, что сначала спросила, кто идет, а не начала стрелять на поражение. Остается открытым вопрос: а что там с телом? По-быстрому стягиваю броню и
одежду. Жилистое, с прокачанными предплечьями тело, но в то же время мои длинные руки. Количество разнообразных шрамов превышает норму. Ничего, в нормальное тело я попал.
        Интересно, куда делся первый его владелец?
        Одевшись, застилаю плащом кровать и только собираюсь прилечь, как кто-то начинает настойчиво скрестись в дверь. Встаю и резко ее распахиваю. К великому своему неудовольствию, вижу трактирщика.
        - Что еще? - спрашиваю у него.
        - Господин ведьмак, вы бы не могли глянуть, что там с моей любимой кобылой? - заикаясь, отвечает он.
        М-да, вот что за люди - как нормально накормить, так нет, а как нужна помощь - сразу прибегают.
        - Во-первых, я не ведьмак, во-вторых - животными не занимаюсь.
        - Но, господин, - продолжает канючить трактирщик, - ее кто-то сглазил, клянусь Альтой!
        - Уфф… Вот же привязался, ладно, пошли глянем, что там с твоей скотиной, но не приведи боги, если ты меня одурачишь и не заплатишь. - В конце фразы мой голос опускается до змеиного шипения.
        Трактирщика начинает трясти, как осиновый лист. Тоже мне Сивка-Бурка. Потом он ведет меня к конюшне.
        А не ловушка ли это? Подумав об этом, я сжимаю рукоять меча и слегка выдвигаю его из ножен.
        - Ну и где твоя кобыла? - спрашиваю, как только мы заходим в полутемное помещение.
        В то, что этот боров может представлять опасность, почему-то верится с трудом.
        Разжимаю пальцы и убираю руку с меча.
        - Здесь, здесь, - показывает он рукой в угол и добавляет: - Господин хороший.
        Осматриваю животное магическим зрением и не нахожу следов сглаза или проклятия.
        Магическое зрение… Или я все же сошел с ума, или действительно в мире меча и магии оказался!
        Правда, лошадь излишне худая, на мой взгляд, кормить надо лучше. Обманул, поганец! Только приготовился высказать трактирщику все, что думаю о таких шутках, как замечаю какое-то мельтешение в углу конюшни.
        И что это у нас - никак вазила? В голове всплывает очередное воспоминание-пояснение: дух - покровитель лошадей, разумен, выглядит, как человек, но с конскими ушами и копытами. Всякий домохозяин имеет собственного вазилу, который живет в конюшне, заботится о лошадях и оберегает их от болезней. Точно он.
        - Вазила, выходи, - зову его, - разговор есть.
        - Ага, выходи, - пищит он, - а ты меня поджаришь, вы всегда так с нами поступаете.
        - Выходи, я не трону тебя. Даю слово, или ты не веришь моему слову?
        - Верю, - соглашается вазила и появляется в метре от меня.
        - Почему лошадь в таком состоянии?
        Чего мне стоит это напускное спокойствие… Читать о таком легче, чем оказаться на месте главного героя.
        - Так этот скряга кормит ее какой-то бурдой, да и мне ни разу не принес угощенья, - с грустью в голосе объясняет он.
        Так, все ясно. Сейчас поговорю с этой ошибкой природы, и как он еще не разорился?
        - Уважаемый, - подчеркнуто вежливо спрашиваю трактирщика, - вы слышали вазилу?
        - Да, слышал.
        - Так делайте хоть что-нибудь. Или, по-вашему, это должен сделать я?!
        - Я сейчас все устрою, - часто кивает испуганный трактирщик.
        Оставляю его в конюшне, возвращаюсь в трактир и сажусь за самый дальний стол. Минут через десять появляется сам хозяин, подходит к барной стойке, берет бутылку и направляется ко мне.
        - Спасибо, господин, прошу вас отведать лучшего вина в моем трактире, - начинает заискивающе мямлить он, - и вот немного денег - дела плохо идут.
        О, и заикание прошло! Неудивительно, что дела плохо идут - с такой-то кухней и чистотой.
        - Надеюсь, это не та бормотуха, что ты подсовываешь всем посетителям? - недоверчиво интересуюсь у него.
        - Нет, мамой клянусь! - с видом оскорбленной невинности восклицает он.
        Ну-ну, знаем мы таких - у нас на рынках торгуют.
        Забираю бутылку и иду в свою комнату - надо еще раз осмыслить все произошедшее. Что мы имеем - другой мир, чужое тело, панику моей семьи и девушки из-за моего исчезновения. В общем, ничего хорошего. Что делать и кто виноват? Кто виноват - не знаю, и что делать - тоже. Достаю книгу заклинаний и начинаю листать. Может, что-то полезное найду. Не то, опять не то… Вот это, наверно, сможет слегка помочь! «Ритуал восстанавливает тело и разум при повреждениях средней тяжести…» Попробуем. Закрываю ставни и кроватью подпираю дверь. Думаю, если будут ломиться, то это их слегка задержит. Кинжалом черчу на полу пентакль (забавно будет выглядеть трактирщик, когда его увидит) и вписываю в него руны. Становлюсь в центр, направляю ману в рисунок. Перед глазами все начинает плыть.
        Вспышка. Я в незнакомой комнате, вокруг меня какие-то люди, лиц почему-то не различить, мы внимательно слушаем седовласого человека: «…в самом начале Войны Стихий буквально из ниоткуда появился орден магов, весьма могущественных. Считают, что они пришли из другого мира. Их вера, магия были чужды нашему миру, но орденцев это не волновало. Мечом и магией они обращали в свою веру - от костров, на которых сжигали несогласных, ночью становилось светло, как днем. Там, где они строили свои храмы, их сила возрастала. Но однажды они просто исчезли, куда и почему - до сих пор неизвестно. Все, что от них осталось, - десяток книг да пара храмов. Я покажу вам одно щитовое заклинание, основанное на кро…»
        Опять вспышка. Темный зал, мне вручают перстень - символ принадлежности к нашему братству и завершения обучения.
        И еще вспышка… И еще…
        Вынырнув из видений, замечаю, что комнату освещает неяркий свет, пробивающийся сквозь щели в ставнях, похоже, наступило утро. Странно - ритуал начался спустя пару часов после полудня, а уже следующий день наступил.
        Так, чужая память вроде бы восстановлена, но покрыта туманом - образы беспорядочно кружатся. Но есть несколько ярких эпизодов. Похоже, магические навыки нужно будет отработать на практике. Но это потом, сейчас очень хочется пить, а фляжка пуста. О, у меня же вино имеется - беру бутылку, кинжалом отбиваю горлышко и несколькими глотками осушаю ее.
        Разбаррикадирую дверь и спускаюсь в зал трактира, там тихо и пусто.
        - Трактирщик, - кричу я, - еды! И живей!
        Через минуту он появляется с подносом, на котором стоят: тарелка с мясом, каша в глубокой миске и небольшой кувшин, по-видимому, с квасом. Сноровисто сгрузив все на стол, он быстро выбегает из зала. Странно, почему он подает сам, где разносчицы?
        Только приступаю к еде, как назад возвращается трактирщик и с ним мужчина лет пятидесяти, с золотой цепью на шее (эх, прям как в лихие девяностые), и направляются оба к моему столу.
        - Господин охотник, я староста Малых Гнилушек Гнил, у нас здесь появилась проблема по вашей части, - говорит он и выжидательно смотрит на меня.
        Представляться не буду, думаю, что ему уже все доложили.
        - И какая же проблема? - прожевав, интересуюсь я.
        - У нас пропало несколько приезжих охотников и травников, - отвечает он и, заметив мой недоумевающий взгляд, добавляет: - Возле развалин башни древнего мага.
        Любопытно, почему же ты вчера не пришел?
        - Я схожу туда и проверю, - соглашаюсь я. - Какая за это награда?
        - Вы не будете разочарованы, господин охотник.
        Звучит как-то двусмысленно, но других вариантов заработать я пока не вижу.
        Узнав все подробности, я принимаюсь за остывший обед. Доев и расплатившись за него и комнату (двадцать медяков, совсем обнаглел толстяк), выхожу из трактира и направляюсь к точно таким же воротам, как и с той стороны, откуда пришел. Пройдя через них, стараюсь бесшумно двигаться в сторону леса. Минут через тридцать вступаю под его зеленые кроны.
        Лес как лес - зеленая листва, птички квакают (м-да, и это я считаю нормальным), по кустам шебуршит какая-та мелкая живность. Тишь да гладь…
        Двигаясь неспешно и осторожно, только на закате подхожу к развалинам башни. Сложена она из крупных каменных блоков, местами покрытых пятнами лишайников и обильно заросших плющом. М-да, да и название «развалины» преувеличено - целыми остались два надземных этажа, правда весьма обветшалых, и неизвестно сколько подземных, если они есть. Лезть в катакомбы на ночь глядя желания не возникает, поэтому отхожу метров на пятьсот от башни, ставлю магического стража, заворачиваюсь в плащ и ложусь отдыхать.
        Поспать не удается. Магический страж срабатывает через пару часов. Подскакиваю, чудом не запутавшись в плаще, и озираюсь.
        В паре метров от меня стоят два человека, но как-то безжизненно они выглядят. Похоже, это и есть те самые пропавшие охотники!
        В голове всплывает очередное воспоминание-пояснение: кадавр или кукла, созданная магом из человеческого тела, опасность средняя. Существо получается живым, с повышенной силой и не чувствительным к боли. Ошалело трясу головой, как же мне это надоело!
        Значит, где-то неподалеку должен быть маг. Вытаскиваю меч из ножен и жду… Первому подошедшему отрубаю голову и ногой бью в грудь. Второй удивляет - он резко прыгает на меня, рефлекторно выставляю меч острием вперед (непростительная ошибка) и накалываю кадавра, как бабочку на булавку. И тут кто-то или что-то ударяет меня в затылок (эх, где же мой шлем), и мое сознание меркнет. Похоже, это становится традицией.
        Очнувшись, осознаю, что прикован к стене в каком-то подземелье. Осматриваюсь. Стены из грубо отесанных каменных глыб, чадящие факелы на стенах, запах сырости. Выбиваются из этого ряда две вещи - большой стол из потемневшего дерева, заставленный различными ретортами, перегонными кубами и прочими алхимическими аппаратами, и странный субъект, стоящий напротив меня. Высокий, но лица не видно - широкий плащ с глубоким капюшоном мешает разглядеть его. Тоже мне Дракула.
        - Вот и наш охотничек из павшего братства очнулся, - хрипловатым голосом говорит это нечто.
        Судя по голосу - мужчина сильный, да и маг знатный, раз сделал из людей кукол, которые напали и притащили меня сюда. Но почему он прячется в разрушенной башне в лесу, вдали от больших городов? Вывод: или он отступник, или какой-то вивисектор… ага, академик Павлов фэнтезийного розлива… а может, просто разыгрались мое воображение и подозрительность.
        - Я не ваш, я свой собственный, - отвечаю ему, но потом до меня доходит смысл его фразы. - Как - павшего?!
        - Свой собственный ты был там, - говорит он и машет рукой куда-то вверх, - а теперь ты здесь и прикован к стене в моей башне, а значит, ты мой! А насчет братства - три года назад вашу Цитадель сровняли с землей…
        Не верю! Как они смогли уничтожить братство?! Судя по воспоминаниям охотника, Цитадель - неприступная твердыня, бойцов и магов в ней хватало. Тогда как?!
        Теперь становятся понятны странные взгляды людей из деревни, а я-то думал, это из-за моей внешности… Выберусь отсюда и буду разбираться…
        Один плюс в моем нынешнем положении я все же усмотрел - прикован я к стене, а не к разделочному столу (а на кладбище так вообще одни плюсы), значит, еще не все потеряно!
        - И что же ты собираешься со мной делать? - как можно равнодушнее спрашиваю его. - В такую же куклу, как тех парней, превратишь?
        - Что ты, что ты… Нельзя упустить возможность исследовать человека с демонической кровью, - говорит этот, этот… пусть будет Дракуленок, все равно я его имени не знаю.
        - А может, выпьем, за жизнь поговорим, да я пойду? - делаю встречное предложение.
        М-да, совсем крыша у меня поехала - шутить в такой «веселой» ситуации! Где вы, добрые дяди в белых халатах?! Хочу в свою комнатку с мягкими стенами и теплым светом! Ладно, пошутили и хватит, надо думать, как выбраться.
        - Не бойся, вивисекция - это совсем не больно, - добродушно сообщает он. - Я вскрыл пару сотен разумных, и мне было совсем не больно.
        Ага, а аутодафе - это просто солярий. Ладно, пусть болтает, а я пока попытаюсь освободиться. Странно, маны полно, а скастовать ничего не получается.
        - Не пытайся колдовать, - говорит Дракуленок, словно прочитав мои мысли, - я тебя напоил экспериментальным зельем, сам разработал - ничего ты не сможешь. Правда, у него весьма забавный побочный эффект - беспричинная веселость.
        Твою ж, Менделеев недоделанный. Лучше бы водку изобрел.
        М-да, повезло, как утопленнику, - нарвался на мага-экспериментатора, похоже, пора готовиться к вивисекции, а потом к превращению в кадавра.
        - Ладно, я пойду куклу штопать, а ты никуда не уходи, - говорит маг и выходит из камеры.
        Он еще и издевается! Спокойно, пока его нет, надо подумать, что делать дальше и как выбираться отсюда. Так, прикован за руки, но кисти свободны - запишем в плюсы, колдовать не могу - это минус. Возникает извечный русский вопрос: что делать? Будем рассуждать логически - ману в себе ощущаю, но создать заклинание не могу, вывод: зелье блокирует энергетические каналы тела, значит, надо сотворить чары, минуя их. Так, пороемся в памяти и поищем выход. Не то… Опять не то! Ничего подходящего в магии этого мира не знаю - я ведь в теле охотника, а не архимага!
        Хм, а если использовать эзотерические знания своего родного мира, вдруг сработает? Нужен проводник, связанный со мной, но находящийся не во мне. Вот завернул. Что я такого дома читал, мысль крутится, но никак не могу ее ухватить… Со злости бьюсь головой о стену. Да, голова не только чтобы в нее кушать, но и ударный инструмент. Вспомнил! Кровь, моя кровь, эврика! Проводник нашел, только как его использовать? Думай, голова, думай - шлем тебе куплю! Так, отпирающих заклинаний в памяти нет, ну что ж, тогда попробую закон трех сил - желание порождает мысль, мысль порождает действие.
        Расцарапываю руки до крови и мажу крепление цепей. Начинаю представлять, как металл ржавеет и отслаивается бурыми чешуйками…
        Пятнадцать минут - треть энергетического резерва канула в небытие, но все же крепления цепей обильно покрываются ржавчиной. Резко дергаю руки вниз, и со скрипом цепи лопаются. Вот я и относительно свободен. Еще в придачу обзавожусь гламурными украшениями в виде кандалов-браслетов с длинными обрывками цепей. А они массивные, килограмма по два каждый. Интересно, почем здесь чермет? Что-то меня не туда начинает заносить, надо сосредоточиться на основной задаче - выжить и сбежать отсюда.
        Хм, а кто у нас в противниках? Первый номер - Дракуленок, под вторым идут куклы - две штуки, больше мне ничего не известно. Если выберусь… стоп, не если, а когда выберусь, сначала набью морду старосте за такое «веселое» задание, а потом отправлюсь подучиться магии.
        Теперь главное - обезопасить себя от заклинаний Дракуленка и найти необходимое решение как можно быстрее, пока он не вернулся. Что-то в голове крутится из памяти предыдущего владельца этого тела, опять-таки связанное с кровью. Точно, «щит крови» - заклинание этих монахов-пришельцев! Правда, информация о том, сколько оно действует и как правильно создается, в памяти отсутствует. Значит, придется действовать методом научного тыка.
        Беру колбу со стола и сцеживаю в нее кровь. Так, граммов сто уже есть, маны ноль, да и общее состояние организма можно охарактеризовать как состояние нестояния. Убью этого экспериментатора - меня достал этот побочный эффект в виде беспричинной веселости. Ладно, не буду отвлекаться, начинаю произносить заклинание: «Beatus qui retribuet tibi retributionem tuam, quam retribuisti nobis» - и лью на себя кровь…
        Эксперимент удается - ни капли не стекает на пол, она вся покрывает меня тонкой пленкой. Правда, окружающая обстановка теперь видится в красных тонах, но это мелочи жизни.
        Но почему заклинание на латыни? И это не просто ассоциация, когда-то начинал учить этот язык и помню много крылатых фраз. Это вроде бы цитата: «Блажен, кто воздаст тебе воздаяние, которое ты возложила на нас».
        М-да, похоже, не только еретики развлекались магией, но и святые отцы. Правда, длинновато оно, в бою такое не успеешь произнести. Да и маны слишком много на него нужно, и общее состояние после его применения не очень. Выберусь, и надо будет подумать над его усовершенствованием.
        А вот это уже бардак - дверь в мою темницу не заперта, никакого представления о содержании пленных. Внимательно прислушиваюсь - вдруг рядом кукла? Как говорил еврей из анекдота: «Таки я прав?» Стоит. Подхожу к двери и резким пинком открываю ее.
        Дверь бесшумно распахивается - смазали петли, молодцы - и впечатывает куклу в стену. Выхожу, чтоб добить, но этого и не требуется: в соревновании дверь плюс стена против кадавра последний проигрывает всухую. Хорошо, что дверь массивная, да и пнул я ее от души. Правда, всю стену кровью заляпал.
        Само вражеское тело ремонту не подлежит, ибо стало весьма плоским, жаль, что еще и не зеленым, а то было бы похоже на крокодила Гену.
        Можно сейчас попытаться выбраться из башни, но вещи оставлять не хочется, а значит, вперед на поиски. Надо попытаться настроиться на перстень, он как-никак именной. Сосредотачиваюсь и «зову» его.
        Минут через пять приходит отклик, он где-то рядом, пойду по коридору, а там будь что будет.
        Метров через двадцать останавливаюсь перед дверью - перстень там, резко открываю дверь и вбегаю в комнату - похоже, это склад, а в центре стоит кадавр и надевает мою броню! Захватываю цепью его шею, упираюсь коленом в спину и резко дергаю на себя - слышится хруст. Отпускаю, и он падает - со сломанным позвоночником особо не побегаешь. Снимаю с него броню, нахожу свои вещи. Быстро осматриваю помещение и становлюсь обладателем двух кошелей с золотыми монетами. Неплохо: свое имущество вернул, двух кукол вывел из строя и стал богаче на десяток золотых. Значит, остался только Дракуленок, по крайней мере, я на это надеюсь. Тихо прокравшись по коридору, выхожу к тяжелым двустворчатым дверям. Чувствую спинным мозгом, что именно за ними и начнется самое веселье!
        Вытаскиваю меч из ножен, распахиваю дверь и вбегаю в зал. Дракуленок стоит перед столом, на котором лежит обезглавленная мной кукла, над которой он производит какие-то манипуляции. Услышав шаги, он быстро разворачивается. С его рук слетает яркая молния. И… ничего, «щит крови» действует, правда, тускнеет. Следующую молнию рефлекторно принимаю на меч и отражаю куда-то в потолок. Интересное оружие.
        Подбегаю к Дракуленку, ногой бью его в живот, он сгибается пополам. Ударом эфеса по голове отключаю его. Поднимаю меч, чтобы добить, но тут все тело пронзает острая боль. Это что за… Я что, не могу его убить?!
        Ладно, буду проще. Я не хочу его травмировать, мне просто нужно вон туда поставить ногу. Резко опускаю ногу ему на спину, судя по хрусту - позвоночник не выдержал такого обращения. Будь он хоть трижды магом, такую травму быстро не вылечить!
        Быстро окидываю взглядом помещение, замечаю небольшую шкатулку, от которой так и веет магией (вот и трофей), быстро заворачиваю ее в плащ и двигаюсь к выходу. Час плутаний по коридорам, и вот я с удовольствием дышу свежим лесным воздухом. А теперь в деревню - «обсудить» со старостой данное задание, скажем так, поговорить по душам.
        Шагая в сторону деревни, задумываюсь - ведь я убил несколько вполне живых существ, одного разумного покалечил, а меня совесть совсем не мучает. Как же я до такого докатился? Вроде бы в детстве был нормальным ребенком, животных не мучил, под маньяка в юности не косил. Так почему же? Может быть, это компьютерные игрушки, в которые периодически играл? А может, вообще вся культура моего родного двадцать первого века вскормила и выпестовала то создание, каким я стал? Ведь существует такая вещь, как Голливуд, который на потребу биомассе буквально заваливает ее мясом и заливает кровью. Сейчас самая популярная аксиома, которая чуть ли не с молоком матери впитывается: «Кто сильнее, тот и прав», а вторая: «Все покупается, все продается». Так чему же я теперь удивляюсь? Ведь даже книги учат, вместо доброго и вечного, лишь этому. Но только здесь, в мире меча и магии, месте постоянной борьбы за жизнь, я смог раскрыть свое «я»? Если это так, то когда вернусь домой…
        Перед разговором со старостой Гнилом (действительно, имя ему подходит) надо освободиться от воздействия этого зелья, да и разобраться с добычей не помешает. А раз так, то ноги в руки и подальше в лес - обустрою там временное убежище.
        После суток ходьбы волчьим шагом с заметанием следов, поддерживая силы одними лишь эликсирами, забираюсь в такой бурелом, что без тяжелой техники меня оттуда и не достать. Удобное место нашлось под корнями вывороченной сосны, а может, и не сосны, короче говоря, какого-то дерева. Посыпав вокруг стоянки табаком с перцем, выпиваю последний эликсир регенерации, заворачиваюсь в плащ и погружаюсь в сон.
        Просыпаюсь на рассвете, опять не отдохнув, - это теперь случается со мной постоянно и просто действует на нервы. Ладно, надо подумать о пропитании, тренировках и прочем. С первым все более-менее просто - лук со стрелами есть, надеюсь, что-нибудь съедобное добуду. Тренировки со сталью и магией пока отложу - сейчас не до этого. Где там этот лук? Быстренько собираю его и беру пару стрел. Не понял, а почему это стрелы без наконечников? Древки качественные, склеенные из четырех заготовок, без заусенцев, оперение в два пера, вот только как крепить наконечники без клея? Их тоже немного - всего полтора десятка, втульчатые, два бронебойных, три двурогих, а остальные - срезни разного вида. Древесной смолы полно - значит, ею и прикреплю, авось одну охоту выдержат. Часа два тренируюсь на сухом дереве - с точностью все более-менее в порядке, а вот скорострельность оставляет желать лучшего. Думаю, что практика решит и эту проблему.
        Пора и на охоту. Ага, за скальпами бледнолицых.
        Час поисков, и выхожу к некрупной речушке. Теперь осталось найти водопой. Все-таки не зря согласился тогда, еще дома, пойти на охоту - выслушивал теорию и байки в течение четырех часов, пока добирались до места…
        Вот и кусты, подходящие для засады. М-да, практически неподвижно сидеть в засаде несколько часов - еще то удовольствие.
        Ура, вот и еда! Целый кабанчик или что-то похожее на него выходит к речке и начинает пить. Стреляю, и срезень попадает ему в район шеи. Вот тут-то и сказывается практически полное отсутствие опыта в охоте - этот кабан разворачивается с диким визгом, обливаясь кровью, бежит на меня. Единственное, что успеваю, так это отбросить лук и вытащить кинжал. Зверюга сбивает меня с ног, тут к его визгу добавляется и мой матерный крик - пара ребер не выдерживают такого обращения и дают трещины. Вот таким клубком мы и летим в глубь кустов. На место моего сознания приходит что-то более древнее - то ли инстинкт выживания, то ли голос крови демона…
        Солнце не сильно изменило свое положение на небе, а значит, без сознания я недолго. Ребра, как ни странно, не болят, дыхание ровное. Рядом лежит мертвый кабанчик. Единственное, что доставляет неудобство, так это сильное чувство голода. Кабанчик есть, и даже уже разделанный местами. Так что посолить-поперчить - и вперед.
        Сказано - сделано, и вот уже ем парное мясо и получаю от этого удовольствие.
        М-да, еще один факт игровой легенды стал суровой прозой жизни.
        Насытившись, принимаюсь за разделку, точнее, за отпиливание наиболее мясистых кусков. Закончив сие тяжкое и грязное дело, промываю мясо в реке, заодно и сам отмываюсь от крови. Нанизываю мясо на тонкую ветку. Затем подбираю лук. Плечи не сломались, тетива цела, и все это очень хорошо. Разбираю его и отправляюсь в сторону своего лежбища.
        Обратный путь проходит без приключений.
        Тридцать минут, два отбитых пальца, и мне удается развести небольшой костерок. Для маскировки располагаю его в заранее выкопанной яме. Хотя копать кинжалом еще то удовольствие… Вопрос с пропитанием решен, остается другой: что делать с зельем Дракуленка? Тут два выхода - или искать мага-алхимика, или самому сварить противоядие.
        Первый вариант практически не реален - до мага еще надо как-то добраться, да и денег на оплату его услуг нет, так что остается второй вариант, правда, лично я в алхимии разбираюсь на уровне знахаря-недоучки. Значит, надо как-то добраться до знаний прошлого хозяина тела, ритуал их вроде восстановил, но они мертвым грузом лежат в подсознании. Следовательно, садимся и отключаем мозг.
        Проще сказать, чем сделать, - два часа бездумного сидения в позе лотоса, и вроде как получилось, но не готовый рецепт, а так, импровизация на эту тему. Но на безрыбье и сам раком станешь…
        Достаю ингредиенты из сумки и начинаю творить: щепотка того, листочек этого, и тут появляется непредвиденное осложнение - отсутствие котелка! В теории можно использовать наруч - локтевая часть достаточно глубокая, лишь бы металл не отпустить. Снимаю правый наруч, наливаю воду из фляжки и кидаю травы. Ставлю его на угли, через пару минут сие варево закипает, отодвигаю наруч с углей и жду, пока остынет.
        Вроде остыло. Перефразируя Шекспира - пить или не пить, вот в чем вопрос. А выбора-то особого и нет - без магии даже с моими скромными возможностями долго не протяну. Залпом выпиваю. Какой же мерзкий вкус у этого зелья!
        Проходит несколько минут. Вроде самочувствие нормальное. Ну вот, опять сглазил! Успеваю отбежать от лежанки на пару метров, где меня и начинает выворачивать наизнанку - кровью с примесью какой-то кислотно-зеленой гадости. Я так мерзко себя не чувствовал даже после того, как с одногруппниками отмечал «пол-инженера»… Кое-как доползаю до лежанки и проваливаюсь в липкое забытье.
        Глава 2
        И вот я захожу в какой-то кабинет. Стоп, не я, видимо, прошлая личность из этого тела, раз вижу все со стороны. Странное зелье у меня получилось. Что ж, могло быть и хуже. Если это не шалости моего подсознания, то информация о возможностях и прошлом охотника точно не будет лишней. Небольшое помещение, на каменных стенах висят какие-то гобелены, из мебели - пара кресел и массивный стол из темного дерева, всю эту «утонченную» обстановку освещают два ярких шара, плавающих где-то под потолком. За столом сидит полный человек, лысина блестит от пота, хотя в комнате совсем не жарко…
        - Наместник, мне передали, что вы хотели меня видеть? - безразличным тоном спрашивает охотник.
        - Да, проклятый, есть работа для тебя, - небрежно заявляет он.
        «Хм, только и умеют развешивать ярлыки. Проклятый… С точки зрения крестьян - да, ибо внешность старых охотников сложно назвать обычной. Хотя это и неудивительно - слишком много зелий, боев с нежитью и нечистью, магических экспериментов… Внешность меняется кардинально и не в лучшую сторону. Я всегда знал, что благодарность не свойственна людям, но что до такой степени - и не предполагал».
        - Не забывайтесь, наместник, - с угрозой в голосе предупреждает охотник, - во-первых, это я вам нужен, а не вы мне, во-вторых, вы успели забыть указ Князя в отношении охотников?
        Побледнел наместник, побледнел. Что же это за Князь и указ? Память предательски молчит.
        - Так что за работа? - продолжает охотник.
        - Тысяча золотых за ее исполнение, - коротко отвечает наместник.
        - У вас что, нашествие нежити, - интересуется охотник, - и я в одиночку должен его остановить?
        «Замялся наместник, еще больше засуетился и занервничал», - скользнула в сознании чужая мысль. Я внимательно присматриваюсь к толстяку, и действительно - глазки бегают, пальцы нервно комкают перо.
        - Нет, всего лишь демон, - небрежно отвечает толстяк.
        - Всего лишь демон?!
        «Демон?! Да он в своем ли уме?! Может, мне еще луну с неба достать?! Хм, а Князь знает?»
        О, и непроницаемая маска охотника дала трещину. А то эмоций, как у глыбы льда… Видимо, демоны - более чем сложные противники.
        - Почему вы не сообщили Князю? - Охотник задает еще один вопрос.
        - Он просто не успеет ничего сделать, до того как демон вырвется из развалин и доберется до города, - нервно объясняет наместник, - эта тварь и так успела уничтожить целую деревню!
        - Я выполню эту работу, - перебивает его охотник, - но также я передам Князю о вашей халатности - сомневаюсь, что демон появился недавно.
        - Пять тысяч - и ты никому не говоришь! - Голос наместника срывается на крик.
        «Ох, чую, что-то тут нечисто, вон сколько суеты. Видно, у самого рыльце в пушку. Что же тут такое происходит, о чем не следует знать Князю?»
        Ешкин кот, я что, буду чувствовать все мысли и эмоции охотника?
        «Хорошая сумма, можно купить замок с парой десятков деревень в придачу».
        - Это не обсуждается, ты поставил под угрозу город, - спокойным голосом продолжает охотник.
        - Тебе что, не нужны деньги?! - обескуражен толстяк.
        - Деньги - это средство, но никак не цель, тем более оплаченные чужой кровью, - безразлично замечает проклятый. - И где же находятся эти развалины?
        - На востоке от города, - успокоившись, говорит толстяк. - Ты дурак, отказываться от таких денег! Я же могу приказать тебя убить, ты разве не боишься смерти?!
        - Смерти? - холодно переспрашивает охотник. - Все мы смертны. Я и так слишком часто сталкивался с ней, есть вещи и пострашнее.
        «Но надо составить письмо, которое попадет к Князю в случае моей смерти».
        Да, он прав, есть вещи и гораздо хуже.
        Картинка меняется - охотник стоит перед развалинами здания. Когда-то давно оно было великолепно - судя по обломкам, нечто в стиле, похожем на земную готику. Он достает какой-то пузырек, под солнечным светом жидкость, находящаяся в нем, переливается всеми оттенками черного, как это ни странно звучит.
        «Хороший день, даже жалко умирать».
        С чего это он умирать собрался и что такое в этом пузырьке?
        «Слеза Тьмы» - сложный в изготовлении эликсир, увеличивает скорость движений и улучшает реакцию, также повышает физическую силу и регенерацию. Каждому темному охотнику по окончании обучения выдается такой флакон. Побочные эффекты - просто физическая смерть от истощения внутренних ресурсов организма через двадцать минут».
        Вот и ответ на мой вопрос. Это настоящее мужество: идти на верную смерть ради спасения абсолютно чужих тебе людей, я бы так не смог. Хотя нет, ради своих смог бы, а вот для чужих…
        Развалины небольшие, так что осмотр охотник заканчивает быстро. Прямого хода вниз нет, или он его не смог найти, и, похоже, единственный способ попасть в подземелье - это отыскать пролом в полу. Охотник стоит, приглядываясь и словно к чему-то прислушиваясь, а затем прыгает вниз. Глубина метра два, приземлившись и достав меч, он начинает вкрадчиво двигаться. Он оказался в слабо освещенном зале, свет исходит от сложного геометрического орнамента на стенах.
        В подвале вроде бы никого нет, лишь обрывки цепей и кандалов, разбросанных в художественном беспорядке. Да ворох старого тряпья в углу, но Лиса все же что-то настораживает. Внезапно вся эта куча начинает шевелиться, и, позвякивая цепями, на свет показывается нечто странное. По-другому назвать это несуразное создание я не могу. От человека его отличает пепельно-серая кожа, наличие довольно массивных рогов и худые, как палки, конечности, оканчивающиеся длинными серповидными когтями. Рост этого существа примерно около полутора метров. Неестественно дернувшись, оно начинает подниматься на ноги, цепляясь когтями за стену, оставляя на ней глубокие борозды. Кое-как приняв горизонтальное положение, оно поворачивает голову в сторону охотника и оскаливается. Ого, да увидь такую «улыбочку» акула, у нее разовьется комплекс неполноценности! Постояв пару секунд, это нечто прыгает вперед, но массивная цепь ему мешает и одним концом, словно удавкой, обхватывает и сдавливает его шею, другой конец намертво вмурован в стену. Охотник настороженно замирает, сразу же в моей голове всплывает чужая мысль: «И это вырезало
целую деревню? Да и почему оно сидит на цепи? Что-то тут нечисто».
        Задохлик замирает на натянутой цепи и принюхивается, водя носом, как собака. Внезапно ошейник начинает светиться красноватым цветом, и появляется запах паленого мяса. Этот рогоносец начинает выть. По мере увеличения яркости цепи вой усиливается, пока не становится невыносимым. Превозмогая боль, тварь рвется вперед, и цепь лопается, расцарапывая ей шею до крови. Густая черная кровь на глазах сворачивается. А демон начинает меняться, перевоплощаясь из несуразной твари в действительно опасного противника. Рост под два метра, тело гибкое и жилистое, когти на лапах увеличились и приобрели насыщенно-черный цвет. Пасть тоже стала больше (настоящий живоглот), а в глазах замелькали красноватые блики. Так почему он не нападает? На ум приходит только одно: «Да он же слеп, как крот, и реагирует только на движение и звук. Это гончая, а не охотник. Хоть в чем-то повезло». Мой же охотник задерживает дыхание, осторожно достает из сумки флакон со «Слезой Тьмы» и опустошает его.
        Демон, теперь его можно назвать только так, опять крутит головой и с шумом втягивает в себя промозглый воздух. «Скоро он обнаружит меня, а пока он этого не сделал, нужно нанести удар первым, и желательно смертельный», - мелькнуло в голове охотника. Проклятый переносит вес тела на левую ногу, готовясь атаковать. Прыжок, удар и… Он оставляет лишь небольшую царапину на шее демона. Тварь резко взмахивает лапой, и только чудо спасает охотника - невероятно изогнувшись, он избегает удара. Отскочив от демона, он замирает. Складывает пальцы в какой-то знак, после этого перехватывает меч двумя руками и снова бросается в атаку. Изображение расплывается - настолько ускоряются его движения, проклятый наносит удар за ударом. И вот опять неудача - демон обзаводится лишь несколькими порезами, которые затягиваются прямо на глазах. Охотник и демон начинают кружить в танце смерти.
        «С таким темпом боя двадцать минут, отпущенные «Слезой», закончатся быстро, и он позавтракает мной. Надо что-то придумать…»
        Охотник начинает новую атаку, режущие удары концентрируются в районе сердца демона. Тот тоже не спит, и проклятый обзаводится множеством порезов и ссадин. Через пять минут регенерация демона ослабевает.
        Проклятый резко бросается вперед и сбивает демона на землю ударом плеча. Но и ему самому не везет - когти твари пробивают ему правое легкое. Перехватив меч обратным хватом, охотник бьет, вкладывая все силы, в сердце демона. Чудовище тоскливо завывает и, конвульсивно дернувшись, разрывает проклятому грудь.
        «Вот и все», - мелькает в моем сознании чужая мысль. Шатаясь, охотник падает в лужу крови, вытекшей из трупа демона.
        Похоже, он потерял сознание от болевого шока - изображение пропадает, но появляются ощущения. Причем не самые приятные - кажется, что все тело медленно прокручивают в мясорубке. И что это длится вечность…
        Следующее, что я вижу, - охотник, как в замедленном кино, поднимается с пола. «Я жив! Или просто стал умертвием. Но я же ощущаю тело?! Я пятый человек из ордена, который смог убить демона! Ладно, сначала осмотрю подвал, а потом уже все остальное».
        Достав из сумки и выпив какое-то зелье, охотник начинает исследовать подвал. Первым делом - труп твари. Собирает немного крови, отрубает рога и зачем-то подбирает остатки цепи. Затем подходит к стене, метрах в пяти от того места, где был прикован демон, и нажимает на нее рукой. Ладонь проваливается в глубь кладки. «Иллюзия, качественная иллюзия. Внешне эта иллюзия не отличается от настоящей стены, что говорит о мастерстве установившего ее. Хм, и что же она скрывает?» Любопытство кошку сгубило, хотя… Если смерти от зелья и лап демона избежал, то шансы выжить у него достаточно высоки.
        Проклятый делает шаг вперед. За иллюзией располагается небольшая комнатка с парой клеток. Возле одной из них лежит детская игрушка.
        «Дети?! Кто бы ни призвал демона, умирать он будет мучительно».
        Полностью с ним согласен - такое прощать нельзя!
        Из комнаты есть еще один выход, перегороженный массивной деревянной дверью. Охотник бьет по ней ногой, раздается скрежет металла. Еще пара ударов, и она распахивается. За ней находится подземный ход, которым хоть и изредка, но пользуются - об этом свидетельствуют следы в пыли и остатки факелов. «Вперед, надо узнать, куда он ведет». Часа два по узкому туннелю, и охотник оказывается еще перед одной дверью - копией первой. Подойдя к двери, он замирает и прислушивается. Вытащив меч из ножен, осторожно идет дальше. Тихо… Коридор выводит его в обеденный зал - изящная мебель, гобелены, освещение магическими светильниками. Хозяин не бедствует. Опять коридоры, переходы, комнаты и ни одной живой души. Но вот охотник останавливается перед дверью, богато украшенной резьбой. Прислушивается, и становятся различимы голоса.
        - Ты идиотка! - гневно кричит наместник. - Как ты только додумалась вызвать демона?! А если охотник узнает?! Ты знаешь, что сделает с нами Князь?!
        - Отец, я не думаю, что он сможет уби… - протестуя, перебивает собеседница толстяка.
        - Вот именно, что не думаешь! - шипит от злости наместник. - Их орден более двух веков сражается с нечистью и нежитью! Так, собирай вещи, ты отправляешься к своей тетушке. Надеюсь, что проклятый не вы…
        Не дослушав перепалку собеседников, охотник распахивает дверь и едва успевает уклониться от молнии.
        В комнате два человека: старый знакомый - наместник и миловидная девушка лет семнадцати.
        - Добрый вечер, наместник, - взглянув в окно, произносит охотник. - Сколько меня не было?
        - День, я надеялся, что ты сдох… - злобно бормочет толстяк.
        - Зачем же так грубо? - говорит охотник, откидывая капюшон мантии. - Зато теперь я действительно проклятый.
        Заговорщики вздыхают.
        - Я так понимаю, это она призвала и укротила демона. Какой талант… - восхищенно цедит проклятый, - только вы совершили две ошибки. Первая - наняли меня и вторая - не следовало вам использовать детей в ритуале.
        Договорив это, охотник будто расплывается в воздухе. Несколько ударов сердца, и наместник с дочерью падают без сознания.
        «Теперь связать их и дождаться Князя или его голоса».
        И все-таки что это за Князь?!
        Изображение снова меняется. Теперь это площадь какого-то города, множество народа, помост. На нем стоят три человека: наместник, палач и некто в черном плаще, лицо скрыто капюшоном.
        - Князь, Князь, - слышится перешептывание людей.
        - Мои подданные, - тихим голосом начинает правитель, - сегодня будет казнен преступник, подвергший опасности ваши жизни, за это одно наказание - смерть!
        Как только он договаривает, к делу приступает палач.
        Жестокая казнь. На Земле такая тоже была, в Китае, за государственную измену. Линчи, смерть от тысячи порезов - особо мучительный способ смертной казни путем отрезания от тела жертвы небольших фрагментов в течение длительного периода времени. Интересно, при таком способе казни изменников их стало меньше?
        Казнь окончена, к охотнику подходит человек в полном доспехе, лицо скрыто забралом шлема.
        - Князь желает видеть вас, следуйте за мной, - холодно произносит он.
        Другое видение - кабинет, за столом сидит Князь. Лицо все так же скрыто капюшоном, а фигура - плащом.
        - Я приветствую вас, Князь. - Проклятый отвешивает короткий поклон.
        - Темный охотник…
        Пауза - видимо, правитель ждет, что он представится.
        - Лис, - представляется охотник.
        - Лис? - с легким удивлением в голосе переспрашивает правитель.
        - Традиция, - поясняет охотник, - иногда прозвище скажет больше, чем имя.
        Что-то мне кажется, тут дело не только в пресловутой традиции. Чувствую, что это только вершина айсберга, но знаний для подтверждения пока не хватает.
        - Хм, действительно. Но я пригласил тебя не для того, чтобы поговорить об именах, - негромко произносит он. - Вот твои деньги, и у тебя есть одно желание, в пределах разумного, конечно.
        - Желание? Тогда я хотел бы, чтобы ваши «Тени» обучили меня технике мерцания.
        - Ваши маги так и не смогли ее воссоздать? - с весельем в голосе осведомляется Князь.
        - Пока нет.
        - Хорошо, но ты поклянешься, что никто за пределами вашего ордена об этом не узнает. - И с легкой угрозой добавляет: - Иначе…
        - Клянусь, что никто, кроме представителей ордена, не узнает об этом.
        Едва охотник закончил говорить, как камень в перстне вспыхнул ярким светом.
        - Лис, тогда я хотел бы, чтобы тебя осмотрел мой маг, ты не возражаешь?
        - Нет, Князь, - соглашается охотник.
        - Вот и хорошо, тогда больше не задерживаю.
        - Князь, у меня один вопрос, - негромко произносит проклятый.
        - Да?
        - Почему не казнили дочь наместника? Ведь виновата она…
        - Лис, - холодно перебивает Князь, - сильных демонологов очень мало, моей империи пригодится еще один.
        Охотник, похоже поняв, что разговор окончен, накидывает капюшон и выходит из кабинета.
        - Темный охотник? - Не успевает он сделать и пары шагов, как его окликают.
        Вопрос задает девушка. Весьма симпатичная, надо сказать, одетая в охотничий костюм, который подчеркивает выдающиеся особенности ее фигуры.
        - Да. Вы что-то хотели? - интересуется проклятый.
        - Князь приказал, чтобы я вас осмотрела, - отвечает она.
        - Вы маг? - удивляется охотник, скользя взглядом по ее фигуре.
        - Я магистр-целитель, - слегка покраснев, произносит девушка.
        - Ясно, тогда пойдемте проводить осмотр.
        Секундная тьма, и новое место действия. На этот раз пустая светлая комната, на полу которой начерчена двенадцатилучевая звезда в круге.
        «Хм, интересно. Нам говорили, чем больше лучей, тем мощнее звезда. Обычно такие используют при создании крепостных щитов. В Цитадели звезда для поддержки щитов насчитывает тридцать шесть лучей», - снова в голове всплывает чужая мысль.
        - Сними все магические вещи и встань в центр звезды, - закрыв дверь, говорит девушка.
        - Все не получится, - говорит охотник.
        - Почему? - переспрашивает она.
        - Перстень охотника можно снять только с мертвого владельца, - равнодушно отвечает проклятый.
        «Так, что-то не пойму, а как тогда Дракуленок его с меня снял? Еще один вопрос, на который у меня нет ответа».
        Охотник встает в центр звезды, и она начинает светиться кроваво-красным светом.
        - Не шевелись. - Проговорив это, целительница начинает что-то бормотать себе под свой очаровательный носик, периодически совершая руками какие-то пассы. Так проходит примерно минут десять.
        - Все, я закончила, - устало произносит девушка, - выходи.
        - Что ты узнала? - спрашивает охотник. - Рассказывай.
        - Ты не демон, - начинает она, - скорее что-то вроде полукровки, но это очень приблизительное определение. Значит, боевую форму ты принять не сможешь, но сила, скорость и реакция улучшились. Также увеличился твой магический потенциал, теперь он примерно равен старшему ученику. Смерть от старости тебе тоже не грозит. Регенерация на высоком уровне. Изменение глаз позволяет тебе видеть в темноте. Это были плюсы.
        - А отрицательные эффекты есть? - с интересом в голосе спрашивает проклятый.
        - Есть, - соглашается девушка, - ты не сможешь использовать магию исцеления и света.
        - Все?
        - Внешность тоже стала запоминающейся, - проговаривает она, прикасаясь рукой к его лицу, - так, вроде все, может, потом что-то откроется.
        - Ясно, - соглашается охотник. - Тогда я пошел?
        - А может, задержишься? - говорит она и проводит ладонями по своему телу.
        - Можно и задержаться.
        Я его понимаю, сам бы с таким целителем задержался.
        И опять видение - большой зал, вдоль стен стойки с оружием и доспехами. Друг против друга стоят охотник и какой-то человек. Разглядеть его не удается - взгляд все время соскальзывает с него. Теперь понятно, почему тень.
        - Князь приказал обучить тебя технике мерцания, - начинает говорить он, - так что слушай внимательно и запоминай. «Мерцание» - это умение искажать ткань реальности для переноса своего тела из одной точки пространства в другую, но есть и ограничения: во-первых, нужно видеть то место, куда собираешься переместиться, а во-вторых, прыгнуть дальше трех метров сложно, так как количество энергии растет по экспоненте. Но все равно, оно обеспечивает тактическое преимущество в бою. Выполняется «мерцание» следующим обра…
        Снова секундная тьма, и другое видение - какая-то лаборатория, множество шкафов с колбами, склянками, травами, два больших стола с ретортами и прочим оборудованием. В углу расположился кузнечный горн.
        - Мастер, и все же… - произносит охотник.
        - Не торопи меня, - недовольным тоном отвечает мастер, - я уже тебе говорил, что этот металл встречается редко и обладает уникальными свойствами. А если учесть то, что он был на демоне в момент его смерти…
        - Я это понимаю, - соглашается проклятый, - и поэтому решил перековать меч…
        - Интересно… - задумчиво тянет мастер. - Возможно, учти, что именно возможно, у меча появятся новые свойства…
        - Так это же хорошо, хуже точно не будет, - соглашается охотник.
        - А золота хватит оплатить мою работу? - любопытствует мастер.
        - Тысяча золотых и один рог демона, - спокойно отвечает охотник.
        - Мало, - протестует мастер, - в работе придется использовать редкие ингредиенты…
        - Плюс одно звено цепи, - перебивает он мастера. - По рукам?
        - Договорились, охотник…
        «Месяц работы, несколько кувшинов моей крови. Меч идеален: легкий, спокойно прорубает доспехи и не тупится. И самое главное - я чувствую его как продолжение своей руки».
        Новое видение, но какое-то странное, размытое, словно припорошенное пеплом.
        Охотник сидит в таверне, заняв угловой стол. Таверна битком забита, но к нему никто не подсаживается.
        «Все-таки странные создания люди. Когда им нужна помощь, то ты для них и брат и сват. А если нет, то ты чудовище, проклятый, тебя бы поднять на вилы, отправить на костер. И, несмотря на все это, мы все равно их защищаем».
        Допив свое пиво, он собирается уходить, но хватается за голову и прокусывает губу, чтобы не застонать от боли. Такое чувство, что череп зажали в тиски и медленно сдавливают. Что это такое?
        «Кто-то из ордена пытается связаться, но откуда такая боль?»
        Через несколько минут связь устанавливается.
        «Общая тре… на Цита… напал… все… охо… общи… сб…»
        Несмотря на нечеткость сообщения и общую слабость, охотник подскакивает к трактирщику:
        - Лучшего коня! Быстро! Плачу золотом!
        Запрыгивает в седло, и конь срывается в галоп. Дни сливаются в одно сплошное пятно, лошади одна за другой падают, загнанные, а охотник несется вперед.
        - Не успел, не успел! - его первые слова, когда он подъезжает к разрушенным стенам Цитадели. Везде лежат горы тел, но на центральной башне все так же гордо реет стяг ордена. Большая часть братства погибла здесь, но каждый из них забрал с собой по паре десятков врагов. Нежить, големы, люди. Зайдя в центральную башню, он видит, судя по всему, магистра ордена, обращенного в камень, но не выпустившего меч из рук.
        Охотник падает на колени и хрипит:
        - Я отомщу, чего бы мне это ни стоило, я отомщу.
        На этом моменте воспоминания обрываются, и я прихожу в себя.
        Возможно, и не я, трудно сказать. Я пережил все, что пережил охотник, я - это он, он - это я. Перстень охотника нагревается и обжигает палец.
        Вспоминаются строки из какой-то книги:
        Я ненавижу подземелий тишину
        И слякоть вечную под лунными лучами,
        Безликий ветер шелестит ночами
        О том, как я судьбу свою кляну.
        Я в этом теле, словно в каменном плену,
        И вслед за Данте шествую кругами…
        Верните мне одно - мою Луну!
        И чуть шершавого асфальта под ногами^ [1] …
        Мы стали одним человеком… Аз есмь, твари, аз есмь!
        Рассвет вступает в свои права. Лес окрашивается золотистым сиянием. В низинах клубится серый туман. Начинают гомонить птицы.
        Рассвет моей новой жизни. Смысл правильный, но как пафосно звучит. Интересно, сколько я был в отключке - ночь или сутки? Ох, голова раскалывается, состояние как с похмелья, причем жуткого. Но в принципе это не так уж и важно, и не такое со мной бывало.
        Жаль охотника, и мне ничто человеческое не чуждо, несмотря на весь мой цинизм, хорошим он был… человеком, наверно.
        Хотя что является определением человека? Две руки, две ноги и голова? Сомнительно. Перефразируя героя старого мультика: но я жив, и это плюс. И все же назвать такого разумного другом - это честь, а то, что я фактически стал его наследником, - честь вдвойне. Не имеет значения, кем он был, я должен отомстить. Хотя бы потому, что это важно и для меня, за орден, за братьев… Клянусь Тьмой, я отомщу! А уж потом буду решать, как вернуться домой.
        А сейчас позавтракаю остатками кабанчика и начну тренироваться, ибо чтобы отомстить - сначала нужно выжить.
        День тренировок дает весьма неплохие результаты. «Мерцание» получается, но несколько медленно, стандартные заклинания тоже работают, как положено. А вот мечевая техника несколько непривычна: связки состоят в основном из рубящих ударов, ритм движений рваный. Также присутствуют элементы рукопашного боя. Причем, насколько хватает моих знаний, стиль ориентирован на противостояние одного против многих. Все-таки оказывается, что мышечная память существует. Иначе как объяснить, быстрое освоение незнакомого стиля? А то, что удары рубящие, неудивительно - нежить колоть бессмысленно, кровью она не истечет.
        Хотя думаю, что тут дело не только в пресловутой мышечной памяти. И дома увлекался историческим фехтованием, причем не по новым, гуманным, правилам.
        Всякое бывало на тренировках: вывихи, трещины в костях, выбитые зубы… Так что эти знания и навыки закреплялись потом и кровью. Вот поэтому и желающих заниматься по старым правилам немного - мало того, что хорошее снаряжение стоит не рубль двадцать, так и медицина в нашей стране бесплатна лишь на бумаге.
        Малые Гнилушки, а точнее, их староста меня очень заинтересовал, так что ему придется ответить на пару-тройку моих вопросов. И свидетелей этого разговора не должно быть, а значит, попасть в деревню надо ночью. В путь…
        Еще одна ночевка в лесу, и я буду на месте.
        За пару часов до рассвета выхожу к деревне. Волчий час. Хм, с одной стороны, хорошо, а с другой - не очень. Скоро все начнут просыпаться, а я даже не знаю, где этот Гнил живет. А если… Рискованно, но может получиться.
        «Мерцание» - и я балансирую на ограде, еще одно - и стою возле нее, но уже с внутренней стороны. А теперь в таверну. Плечом надавливаю на дверь, постепенно усиливаю нажим - и вуаля, с тихим скрипом она открывается. Так, на втором этаже комнаты для приезжих, значит, скорее всего, трактирщик обитает где-то на первом. Пара минут поисков - и комната найдена. Вся «роскошь» небольшой комнатушки освещается одной свечой, стоящей на столе. Спит боров. Ну ничего, после моего визита спокойно спать он не сможет - кошмары мучить будут долго. Зажимаю ему рот рукой, и это недоразумение просыпается.
        - Мм…
        Действительно, с зажатым ртом особо не поговоришь, для страховки прижимаю кинжал к горлу.
        - Не шумишь и отвечаешь на мои вопросы, честно отвечаешь, и с тобой ничего не случится, - отрывисто говорю ему, - а иначе… Моргни, если понял меня.
        Моргает, какой понятливый. А зрачки-то расширены, боится.
        - Пом…
        Крикнуть он не успевает, удар под дых утяжеленной перчаткой - весьма достойный аргумент.
        - Без шуток, - слегка надавливаю кинжалом ему на горло, - еще одна такая попытка, и ты труп.
        Судя по внешнему виду, он все понял правильно.
        - Первый вопрос: где живет староста? - приблизив свое лицо к его, негромко говорю я. - И второй: ты знал, зачем меня отправили к старой башне?
        - Через два дома от моего трактира, а в башню… - Хм, а глазки-то забегали.
        - Правду, быстро. - И плотоядно улыбаюсь ему.
        - Мы с Гнилом договорились с тем магом из башни, - дрожащим голосом отвечает трактирщик, - мы ему людей, а он нам золото.
        Ха, подействовало. Может, почаще улыбаться? Все ясно, фактически работорговля.
        - Где это золото? - резко говорю я. - Говори!
        - Под той половицей. - И глазами косит в сторону стены.
        - Что это за государство?
        - Вольное баронство Олмер.
        Забавно, есть у них еще город, названный в честь баронства, или наоборот?
        - Конкретней говори, - продолжаю допрашивать трактирщика, - я сам издалека, так что ничего о нем не знаю.
        - Входит в союз вольных баронств, основная прибыль идет с торговли, - начинает рассказывать трактирщик. - Часто происходят пограничные стычки баронов, на дорогах хватает бандитов, стража не справляется или просто не желает.
        М-да, еще и локальные конфликты. Повезло так повезло. Значит, скорее всего, никто с этими торговцами разбираться не будет, чувствую, бароны не лучше своих подданных.
        - Интересно, а тебе мертвые, те, кого вы продали этому магу, не снятся?
        Но короткий взмах кинжала, перерезавший глотку, не дает ему возможности ответить.
        Как говорится: «С волками жить - по-волчьи выть!»
        Теперь тайник. Негусто, примерно сотня золотых. Наверно, у него еще где-то есть заначка, а то и не одна, но искать некогда. В шкафу, кроме одежды, ничего нет.
        Ладно, теперь к старосте.
        У старосты все проходит по предыдущему сценарию, только обхожусь без задушевных разговоров. Странно, что ни в доме старосты, ни в трактире нет посторонних. Это просто мне повезло или…
        Переношу тело старосты в трактир и поджигаю. Огонь скроет все.
        Надеюсь, в трактире никого больше нет, а то очень не хочется обагрять руки кровью, не замешанных в этих делах.
        Теперь прочь из этой гнилой деревеньки. Два «мерцания» - и я уже за оградой. Телепортируюсь еще несколько раз, чтобы собаки не смогли взять мой след, и перехожу на волчий шаг.
        Рассвет настигает меня на значительном расстоянии от деревни. Вперед, в город…
        Глава 3
        Злополучная деревня осталась где-то позади. В районе полудня я уже был на тракте, ведущем в Олмер. Эх, дороги… Пыль да туман…
        Неторопливо шагая, размышляю об утреннем «веселье». Обычно для меня такое поведение не характерно. Спишу на то, что моя личность претерпела значительные изменения. Я не перестал чувствовать себя прежним парнем по прозвищу Лис, но к моей личности добавились новые черты. Несколько другая оценка окружающей реальности, иной взгляд на людей, а точнее, разумных, присущий не молодому, а зрелому человеку с довольно богатым прошлым и циничным отношением к миру, да и чего скрывать - к себе тоже. Впрочем, и у меня прежнего было много общего с охотником, просто теперь эмоциональности, как в оценках, так и в поведении, стало гораздо меньше.
        Мерный перестук копыт и скрип повозки расслышал еще до того, как ее стало видно. Решив не пугать крестьянина, надвигаю на лицо капюшон. Постепенно источник звука приближается, пока не равняется со мной. Темно-пегая кляча, телега с сеном и мужчина средних лет на облучке.
        - Куда путь держишь, странник? - окликает он меня.
        - Куда дорога - туда и я.
        - И куда же ведет твоя дорога?
        - Скорее всего, в ближайший город, - думаю, что от меня не убудет, и решаю удовлетворить его любопытство.
        - Мне туда же, давай подвезу.
        - Сколько возьмешь? - Вопрос важный, насколько я понял, бесплатно тут и собаки не лают.
        - Ни одного медяка не возьму, - отнекивается крестьянин, - простого спасибо хватит.
        - Не хочу обидеть, но с чего такая доброта?
        - Самому ездить по дорогам сейчас неспокойно, а ты человек боевой - вон меч на поясе висит. Если что, защитишь.
        - А что ж тогда один поехал? - с подозрением в голосе осведомляюсь я.
        - Да племяш, будь он неладен, перебрал, - возмущенно произносит крестьянин, - теперь, видите ли, ему плохо. Тьфу на таких помощничков!
        - А не боишься подвозить человека, скрывающего свое лицо днем? А вдруг я душегуб?
        - А чего вас бояться, господин темный охотник? - отвечает он вопросом на вопрос.
        - Как ты догадался?
        - Только вы носите такие балахоны, а у магов они до земли достают.
        И как я сам не догадался?
        - Понятно. Тогда поехали.
        Странный крестьянин, но по виду не лжет. Хотя ради того, чтобы не топать до города на своих двоих, можно и потерпеть. Располагаю свои бренные кости на сене и принимаюсь «вспоминать» местные реалии, заодно слушая вполуха размышления труженика нивы о видах и ценах на урожай, крохоборе бароне, пьянствующем целителе, которого давно пора выгнать и запросить другого. Монолог все продолжается и продолжается…
        Пьянствующий целитель, которого можно выгнать и запросить другого? А где именно запросить? Хм, значит, магов здесь предостаточно. А что я, собственно, теперь знаю о магии этого мира?
        В ответ на эту мою мысль в голове всплывают чужие воспоминания. Большая часть знаний о магии была утеряна после Войны Стихий и последовавшей за ней смутой. Нынешняя магия всего лишь осколки былого величия этого искусства. Сейчас немногие практикуют его. Неудивительно - кому захочется провести два года в каждодневных медитациях и тренировках? Магии можно обучиться, только есть несколько «но»: первое - школы, где получают базовые знания, платные, хочешь большего - подписывай контракт и работай на благо родного образовательного заведения лет десять-пятнадцать там, куда пошлют, а второе - боевые маги приносят клятву верности и сидят на коротком поводке. Они ни в чем не нуждаются, но свободы у них нет. В принципе это и правильно, нельзя же оставлять без присмотра человека, который в одиночку может разрушить небольшой город? Еще можно пойти в ученики к какому-нибудь магу.
        Значит, не судьба мне попасть в школу и стать крутым Гарри Поттером. В ученики тоже не вариант - быть мальчиком на побегушках. Нет уж. Прошлому охотнику хватало заклинаний. Но как-никак у него за плечами опыт нескольких десятков лет в уничтожении нежити. Хотя паре-тройке простых заклинаний, думаю, смогу обучиться у состоявшихся магов - за золото или расплачусь услугами по профилю. А вот дальше… Ладно, по ходу дела разберусь!
        Телега подскакивает, налетев на камень. Бьюсь головой, так можно и последние мозги потерять. Сворачиваю плащ и кладу его под голову.
        Так-с, а что за война здесь была такая? Аналог нашей Великой Отечественной?
        Война Стихий, начавшаяся из-за какого-то божественного артефакта, направлена была на тотальное уничтожение - в ход шли все средства, от мечей и стихийной магии до призывов демонов. Но страшно то, что взбунтовалась сама природа. Новые болезни косили всех без разбору. Огненные дожди, землетрясения и другие проявления ярости стихий были обыденным явлением. Но даже это не положило конец войне, разумные все так же продолжали уничтожать друг друга. А потом началось самое ужасное - в борьбу вступили боги. Так как они сами не могли спуститься в мир, их аватары или эмблемы опустошали земли сильнее, чем вся магия разумных. Хотя война и завершилась почти триста лет назад, но последствия аукаются до сих пор - большое количество нежити и нечисти, грязный магический фон, уменьшившийся срок жизни.
        Война всех против всех, бойня, в которой не было победителей. Она основательно перекроила обитаемый мир. Большая часть суши была уничтожена, теперь на карте можно увидеть лишь пару цепей мелких островов, два архипелага и три материка - два из них полярные. От когда-то многочисленных народов, населявших планету, остались жалкие горстки. Тогда и была поделена суша. На материке разместились государства людей и орков, в горах - гномов и гоблинов. Эльфы занимают архипелаги, на островах обитают малочисленные расы. Из государств людей самая могущественная Империя Теней, управляемая Князем, по слухам, он участвовал в той войне.
        Вот и стало понятно, что за Князь. Интересно, как он смог столько прожить? Учитывая, что даже эльфы теперь не живут больше пяти веков. И почему империей правит Князь?
        Но поток чужих знаний не прекращается.
        О былом величии многих рас остались лишь воспоминания. Артефакт был утерян. Через столетие войну развязали светлые эльфы, обвинив всех в том, что они начали Войну Стихий. Эльфов поддержали гномы. Основным противником завоевателей стала молодая, быстро набирающая силы Империя Теней и степные волки - орки. Эта война продолжается и по сей день, но уже не в открытую. Честную сталь заменили удары исподтишка и закулисные интриги.
        Крестьянин кнутом подгоняет кобылу - видно, хочет побыстрее достичь города.
        Ешкин кот, здесь есть еще и боги, которые активно вмешиваются в жизнь смертных. Чем дальше, тем веселей.
        У орков и гоблинов это духи предков, насколько они могущественны - никто судить не берется, но своим потомкам помогают они существенно. Что поделать, шаманизм - краеугольный камень культуры этих рас. У других существует единый пантеон, очень напоминающий славянский. И как у славян, здесь почитают всех богов, просто некоторые народы одному богу отдают большее предпочтение, чем другим. Тот, кто ищет покровительства Орва - бога воинов и дружинников, зациклен на идее противоборства, у него сознание борца, воина, готового ответить ударом на удар, силой на силу. Большую часть верующих в него составляют люди. Хотя это и неудивительно - они постоянно воюют, тут стоит вопрос выживания расы. Богом плодородия, связанным с нижним миром, является Верен. Нисхождение его в мир приносит всеведение, особую мудрость, нередко связанную с поэтическими способностями, поэтому он - одновременно бог мудрости и поэзии. Это он благословляет путешественника и помогает ему в дороге. Именно Верен открывает тайны ремесел и медицины. Мудрость и волшебные искусства действительно всегда идут рука об руку. Он также
покровительствует купцам, которые частенько скрепляют свои обязательства его именем. Повелительницу Ночи - могучую владычицу Лифу почитают все, кроме «светлых и справедливых» эльфов восточных островов. Они поклоняются Голару - богу солнечного света, тепла. Да, в каждом из нас есть Тьма, и если кто-либо хочет избавиться от нее в себе, это его право. Но большинство этого делать не собираются, потому что Тьма - это не вредоносная сила, она опасна лишь в речах и делах несведущих людей. Перед Альтой - богиней плодородия, размножения и физической любви преклоняются все, странно, если бы было как-то иначе. Ортала - богиня зимы и мира мертвых. Неудивительно, что основную часть ее паствы составляют некроманты. Крестьяне и женщины возносят молитвы и приносят дары Ларане - богине земли, урожая, женской судьбы, брака, великой матери всего живого. У гномов в почете Таганрод, бог кузнечного ремесла и горного дела.
        А кому тогда поклоняются охотники? Судя по всему, божественное покровительство сильно облегчает жизнь.
        Знание пришло, но какое-то скомканное. И, как оказалось, охотники не признают покровительства ни одного из этих богов. И боги это терпят. Проклятые поклоняются Предвечной Тьме, а не какой-либо ее персонификации.
        Над телегой кружит какая-то птица. Судя по клекоту, хищная, но я не уверен. Никогда не был силен в орнитологии.
        И после случившегося все еще поклоняются богам? Хотя если учесть то, что за полтора столетия войны погибли практически все могущественные маги и было утеряно немало знаний, ради выживания и с демонами побратаешься.
        - Господин охотник, - крестьянин аккуратно трясет меня за плечо, - проснитесь.
        Юморист, тут уснешь, когда понимаешь, в каком веселом мире оказался!
        - Что-то случилось? - открываю глаза и пристально смотрю на него.
        - Нет, - крестьянин смущается, - просто я останавливаюсь на ночлег…
        - И?
        - Не могли бы вы осмотреть место стоянки? А то лошадь ни в какую не хочет туда идти.
        - Хорошо, - отвечаю и спрыгиваю с телеги, - посмотрю.
        Ничего странного не вижу, поляна как поляна, хотя… Да, точно. Легкий запах крови, а вон из того дерева, похоже, выковыривали стрелы. Значит, разбойники, никогда не слышал, чтобы нежить использовала луки.
        - Уважаемый, - не оборачиваясь, спрашиваю его, - а далеко ли до города?
        - Нет. Завтра после обеда будем у ворот.
        Город достаточно близко, какие-то странные разбойники.
        - Дальше еще есть стоянки?
        - В часе пути от города, - с беспокойством в голосе отвечает крестьянин. - Почему лошадка шарахается в сторону?
        Ехать ночью то еще удовольствие, значит, придется останавливаться здесь. И не спать всю ночь.
        - Кровью пахнет, - объясняю я, - вот она и не хочет идти.
        - А что же делать?
        - Привяжи лошадь рядом, а я посторожу.
        - Ох, спасибо, господин охотник.
        - Благодарить будешь, как до города доберемся, - перебиваю его, - а пока давай устраиваться на ночлег.
        Быстро разжигаем костер и ужинаем припасами крестьянина.
        Отправив его спать, ставлю магического стража с максимальным радиусом. Сажусь спиной к костру и мучительно жду рассвета.
        Они пришли за час до восхода. Хорошая идея, даже самые опытные часовые в это время невнимательны. Их план мог бы осуществиться, если бы не магический страж. От того, что он сработал, по телу пробежала крупная дрожь. Я успеваю вскочить на ноги и вытащить меч. Активирую наруч, и появляется щит. М-да, оригинально. Я думал, что щит будет полностью закрывать тело, ан нет. По размеру и форме он полностью соответствует обычному круглому щиту, только полупрозрачный.
        А вот и стрелы. Щит на правой, меч - в левой. Хочу третью руку! Заклинания же не могу творить! Еще несколько стрел, и разбойники, побросав луки, выскакивают из-за деревьев. Бегу им навстречу, подныриваю под дубинку первого и режу мечом по сухожилиям. Язык готов. Принимаю удар топора на щит и колю второго в живот. Третьего разбойника ловлю на замахе и бью кромкой щита в горло. Хорошая магия, горло рассекло до позвоночника. Четвертый пытается бежать, но тридцать сантиметров стали под левую лопатку быстро его останавливают. Остались затаившиеся лучники.
        Докаркался, ловлю левым плечом стрелу. Меч выскальзывает из разжавшихся пальцев. Больно, но расслабляться нельзя. Срываюсь к деревьям.
        Вот и первый лучник. Уже натянул тетиву, подставляю щит. И быстро сокращаю дистанцию. Бью ногой в живот и добиваю ребром щита. Чувствую опасность, резко разворачиваюсь, и в щит попадает две стрелы, одна за другой. Где этот Леголас недоделанный? Не вижу. А нет, вижу. Опять бегу. Молодец, отбросил лук и взял в руки топор. А вот так сильно размахиваться не надо. Как говорил герой одного мультфильма: «Я бы успел убить оленя, пока ты замахивался!» - что я и проделываю.
        Пять трупов и один полутруп. За вычетом стрелы в моем плече, почти чистая победа.
        Надо вернуться на поляну, допросить подранка и узнать, жив ли крестьянин.
        - Эй, уважаемый, - окликаю я, возвращаясь на поляну, - вы там живой?
        - Милостью богов со мной все хорошо.
        Милостью богов… Ну-ну, и где была бы эта милость, если бы не я?
        С рыком выдергиваю стрелу. Хорошо, что насквозь прошла, а не в кость воткнулась. Засыпаю рану порошком кровавика и прижимаю чистой тряпицей из сумки. Теперь недобитый.
        - Как тебя зовут? - спрашиваю подранка. - Ты разбойник?
        - Я ничего тебе не скажу, - сквозь зубы шипит он.
        О, герой, уважаю таких.
        - У тебя два варианта, - объясняю ему, - первый - ты добровольно и честно отвечаешь, а второй… Второй тебе точно не понравится. Что ты выбираешь?
        Молчит, ну что ж, значит, по-плохому. Пытки мне претят, но другого способа его разговорить я не вижу.
        Хорошо, что он так быстро раскололся. Поиграть в героев все могут, а стоит пустить им кровь… А крестьянин слабонервный, вон под кустом расстается со своим ужином.
        - Уважаемый, не знаю, как там тебя по имени, - окликаю крестьянина, - помоги рану забинтовать!
        - Дауст, господин охотник.
        - Что ты везешь? - спрашиваю я, пока он помогает закрепить повязку.
        - Обычные травы…
        - А может, драконий корень и другие ценные растения? - перебиваю его. - Эти душегубы тебя поджидали.
        Драконий корень в сыром виде является сильным наркотиком. Но если его правильно обработать, он позволяет телу мага производить больше энергии. Вот поэтому он так и ценится. Правда, частое употребление может и лишить мага его способностей. Пристально смотрю на крестьянина: побледнел еще больше и старается не встречаться со мной взглядом. Значит, разбойник не соврал. Но интересно, кто мог знать, что этот травник сегодня будет здесь?
        - Врать нехорошо, Дауст, - решительно говорю ему, - ты мой должник.
        Он на это только кивает.
        - Кстати, у тебя еще осталось поесть? - спрашиваю его, после того как обшарил трупы.
        Нищие какие-то разбойники - две серебрушки на всех. Еще за оружие можно будет парочку выручить. Негусто.
        Дауст, покопавшись в своем мешке, достает ломоть хлеба и небольшой кусок мяса и протягивает все это мне.
        Нужно как можно быстрее восстановиться, а еда ускорит регенерацию. Этот мир не курорт, и отдохнуть, судя по всему, мне не дадут.
        Пока я ем, крестьянин запрягает телегу. Затем оттаскиваем трупы от места стоянки.
        Закончив сей скорбный труд, мы отправляемся в путь.
        - Господин охотник, проснитесь…
        Дежавю. Именно эта фраза ознаменовала ночные приключения.
        - Что случилось, Дауст? - машинально прикрываюсь щитом и начинаю вытаскивать меч.
        - Мы к городу подъезжаем, - быстро произносит он, - решил отдать вам долг.
        А я становлюсь параноиком. Да и последняя его фраза как-то двусмысленно звучит.
        - Вот, господин, - протягивает он мешочек, - здесь травы и один драконий корень.
        Сейчас посмотрю, но если он не врет, то я разбогател где-то на полсотни золотых.
        Развязываю мешочек, действительно драконий корень и несколько аккуратных берестяных сверточков.
        - А что в них? - осведомляюсь я.
        - Пыльца волчанки, белый мох и лепестки черной орхидеи, - перечисляет он.
        Вот это да! И где он все это насобирал? Это весьма дорогие ингредиенты. Как он высоко ценит свою жизнь!
        - Благодарю, Дауст.
        - Не за что, уважаемый охотник, - отмахивается он, - вы мне жизнь спасли. Да и травы тоже.
        - Если не секрет, где ты их взял и кому везешь?
        - Деревней насобирали, - спокойно отвечает крестьянин, - какие уж тут секреты? Школе магической везу, за то, что прислали этого охламона-целителя!
        - А если он охламон, - удивленно спрашиваю его, - зачем тогда платите?
        - Не заплатишь - отзовут его, и все, - вздыхает он, - кто тогда людей и скотину лечить будет?
        - Понятно. А маги не обидятся на то, что ты трав меньше привезешь?
        - Нет, - качает крестьянин головой, - мы насобирали еще специально на продажу.
        - Я не могу их взять, - тяжко вздохнув, говорю ему, - вы же работали всей деревней.
        Взыграло благородство. Возвращать примерно сотню золотых - все-таки я идиот. Но это моя жизнь и мои принципы! А кому они не нравятся - могут идти суккубу под хвост!
        - Нет, - возмущенно отвечает крестьянин, - я не возьму их обратно, вы ведь спасли меня.
        Фух, моя жаба успокоилась, услышав его слова. Конечно, деньги - это не цель, а средство, но, думаю, лишними они для меня не будут.
        - Не могу я просто так их взять. Давай так: ты забираешь себе оружие разбойников и сверху еще тебе пяток золотых.
        Он радостно улыбается в ответ на мое предложение, значит, в деревне с него все-таки спросят. А так что-нибудь придумает и отбрешется.
        М-да, и все же не настолько я благороден, ну я и не стремлюсь быть рыцарем без страха и упрека. Долго они не живут - то яд в вине, то кинжал под лопатку. Что-то не прельщает меня такая участь. А живу я по своему кодексу чести, и если он кому-то кажется неправильным, то, как я уже говорил, пусть идет суккубу под хвост!
        Решив этот вопрос, мы направляемся к воротам города.
        Неплохая стража - четыре человека с алебардами, хорошее снаряжение: кольчуги, круглые шлемы с наносниками. Крепостная стена тоже внушает доверие - метров пятнадцать высотой и два-три толщиной. Правда, кладка какая-то неравномерная - некоторые участки стены выглядят старше, чем другие. Сразу видно, работали разные мастера.
        - Город построен на развалинах более старого, - увидев, куда направлен мой взгляд, тихо произносит Дауст.
        - За вход в город надо заплатить, - говорит один из стражников, - за вас обоих и телегу - две серебряные монеты.
        - Дауст, - негромко обращаюсь к нему, - я заплачу.
        Он промолчал. Вот и монеты разбойников пригодились.
        Заплатив страже и проехав подъемный мост с воротами, двигаемся по вымощенной булыжником дороге. Город как город, похож на средневековый. Узкие улочки, двухэтажные дома, сточные канавы, от которых распространяется запах нечистот. Значит, канализации здесь нет - грустно.
        - Господин охотник, мне сейчас направо, в школу, - говорит крестьянин, после того как мы выехали на небольшую площадь. - А вам куда?
        - Еще не знаю. Не подскажешь нормальный постоялый двор?
        - Постоялый двор? - переспрашивает он. - Недалеко от ворот есть такой, кормят хорошо, да и цены приемлемые. Называется «Приют путника».
        - Ясно, благодарю, - спрыгиваю с телеги, - и удачи тебе, Дауст.
        - До свидания, господин охотник. Пусть боги не оставят вас.
        Внешне постоялый двор мне понравился - двухэтажное каменное здание, крыша из красной черепицы, вывеска с грубо нарисованным посохом и парой сапог. Захожу и занимаю столик у стены. Капюшон не снимаю - зачем народ пугать?
        Дожидаясь разносчицу, продолжаю осматривать помещение. Сам зал небольшой, со стенами, сложенными из крупного камня. Практически всю стену напротив входа занимает камин, где на вертеле прожаривается какая-то туша. В самом зале всего шесть столиков на четверых. Окна маленькие, забранные слюдой, освещается все это люстрой со свечами и отблесками пламени камина. Хозяин постоянно перемещается от винного буфета и стойки к камину и обратно - поворачивает тушу на вертеле. Чистый пол и служанки в аккуратных платьях. В зале пахнет жареным мясом и пивом. Что ж, этот постоялый двор гораздо лучше, чем в Малых Гнилушках.
        - Что будете заказывать? - спрашивает подошедшая миловидная разносчица.
        - Мяса с кровью и бутылку хорошего вина, - отвечаю я.
        После моего заказа ее как ветром сдуло. Хм, и что я такого сказал, что она так быстро ретировалась? Девушка подбегает к хозяину и начинает ему что-то шептать на ухо. Выслушав, хозяин направляется к моему столику. Интересно, и чего он хочет?
        - Уважаемый, - грубо начинает он, - мы не обслуживаем нелюдей.
        - Не думал, - не обращаясь ни к кому конкретному, произношу я, - что темных охотников так быстро забудут. Коротка человеческая память.
        - Охотников не осталось! - кричит трактирщик. - Все они погибли вместе со своей Цитаделью! А ты нашел где-то балахон и выдаешь себя за одного из них!
        Все же странно, почему охотников давно никто не видел. Сомневаюсь, что во время уничтожения Цитадели все охотники были там. Кто-то не успел, кто-то залечивал раны или был в бою. Так куда же они делись?
        И тут до меня доходит смысл последней фразы трактирщика.
        Не понял, тут появились самозванцы? Не думал, что кто-то захочет такой жизни. Странно, очень странно…
        Чтобы прекратить этот бессмысленный разговор, стягиваю перчатку с правой руки и направляю энергию в перстень. Он вспыхивает красноватым светом, и над ним появляется стилизованная голова лиса.
        - Убедился? - коротко спрашиваю у него.
        - Да, - зрачки трактирщика расширились, - господин охотник.
        Странно, и чего он так испугался, или это от удивления?
        - Раз убедился, то мой заказ скоро принесут? И вы сдаете комнаты?
        - Сейчас все будет. - Владелец заведения начинает успокаиваться, это хорошо. - Сдаем - серебрушка в день, вместе с обедом.
        - Хорошо. Держи золотой - остановлюсь у тебя где-то на декаду.
        - Ясно, господин охотник.
        После этого он отходит от меня, надеюсь, за моим заказом.
        Действительно, не прошло и пары минут, как я получил обед, причем принес его сам хозяин.
        - Присаживайтесь, уважаемый…
        - Висдор, господин охотник.
        - Приятно познакомиться. Расскажи, что нового в городе, да и в мире, если знаешь.
        - В городе ничего интересного, но ходят слухи, что у гильдии какие-то проблемы с нежитью, - начинает рассказывать трактирщик, - а в мире - вроде бы орки затеяли войну с гномами, из-за чего, не знаю.
        - Гильдия? Какая именно?
        - Воров, будь они неладны. Предлагают хорошие деньги за помощь, - наклонившись ко мне, шепчет он.
        - И что за нежить?
        - Вот этого не знаю.
        - Не подумал бы, что ты с ними работаешь.
        - А что поделать? - отвечает трактирщик вопросом на вопрос. - Или постоянно опасаться, что тебя или постояльцев обворуют, или…
        - Ясно, я подумаю. И если что, то сообщу тебе.
        Висдор понимает, что разговор окончен, и уходит. Я же приступаю к остывшему мясу. Неплохо, с кровью и специй хватает. Вино тоже ничего, могло быть и хуже.
        Доев, подхожу к трактирщику и забираю ключ от своего номера.
        Комната небольшая, но чистая. Окно без стекол, закрывается ставнями. Мебели немного: кровать с постельными принадлежностями да сундук. Освещается комнатушка одинокой свечой. Только успеваю осмотреться, как за спиной раздается женский голос.
        - Господину еще что-нибудь нужно? - Говорившей оказывается симпатичная девушка.
        - Таз с горячей водой и мыло.
        - Сейчас все будет. - Она приседает в легком реверансе и уходит.
        Через пять минут все готово. Наконец-то помоюсь.
        И одежду постирать не помешало бы. Интересно, как охотники в походах ее стирали?
        В голове в очередной раз всплывает подсказка-воспоминание: одежда специальным образом зачарована - стоит лишь направить на нее энергию, как она очистится и восстановится. К сожалению, на такую одежду нельзя наложить другие заклинания.
        Хм, весьма удобно. Надеюсь, в бою воспоминания меня не настигнут, иначе…
        Очистив одежду и дождавшись, пока уберут таз, решаю заняться трофеями. С травами все ясно, а вот со шкатулкой Дракуленка - нет. От нее исходит какая-то магия. Открывать пока не буду. Надо найти мага, чтобы с этим разобрался. В школу идти не хочу - возникнут лишние вопросы. Может, согласиться помочь гильдии, скорее всего, там есть свои маги, и лишних вопросов задавать они не станут.
        Все, решено, вечером поговорю с Висдором, а пока спать.
        Просыпаюсь на закате под аккомпанемент голодного желудка.
        Спускаюсь в общий зал. Людей мало - свободных столиков хватает. Только присаживаюсь, как подходит трактирщик.
        - Висдор, - негромко произношу я, - передай гильдии, что я согласен обсудить условия найма. И принеси чего-нибудь поесть.
        - Я передам, - обещает он. - Что будете есть? Есть печеная утка, жареный кабанчик, на гарнир - каша, грибы.
        - Тогда принеси кашу и кусок кабанчика. - И, секунду подумав, добавляю: - И кувшин кваса.
        - Сейчас все будет, - отвечает он и уходит от моего столика.
        Через пару минут разносчица приносит заказ.
        Эх, поесть хорошо, а хорошо поесть - еще лучше. Закончив обед, отправляюсь в свою комнату. Делать нечего, гильдия пока молчит.
        Задремал, и только начинает мне сниться мой дом, семья, девушка, идиоты-новички с тренировок, как все это прерывает настойчивый стук в дверь. Вскакиваю с кровати и, достав меч, подхожу к двери.
        - Кто? - холодно спрашиваю я.
        - Трактирщик сказал, - снаружи раздается мужской голос, - тебе нужна работа.
        Открываю дверь, на пороге стоит молодой парень. Какой-то невзрачный - черты лица незапоминающиеся, наряд тоже вполне заурядный, в общем, обычный вор-карманник.
        - Заходи.
        - Не могу, - он отрицательно машет головой, - мне приказали сразу привести вас к старшему.
        Если допустить возможность, что от меня кто-то хочет избавиться, то этот «кто-то» слишком сложный план придумал. Проще яда в еду подмешать. Так что, пожалуй, схожу.
        - Раз приказали, то пошли.
        Двадцать минут блужданий по городу, и, к моему удивлению, провожатый выводит меня к симпатичному особнячку.
        - Мы сюда шли? - с долей сомнения в голосе спрашиваю я.
        - Да, - кивает он.
        А я почему-то ожидал увидеть какой-нибудь притон в районе трущоб. Хотя кто может подумать, что в этом особнячке квартирует гильдия воров?
        Кованые ворота открыты, и мы спокойно проходим к двустворчатым дверям дома.
        Магии не чувствую, наблюдения тоже не замечаю. Похоже, я поспешил с выводами. Это не штаб, а так… Не отель, не кабак, а так… особняк. Пыль в глаза пускают!
        Провожатый замысловато стучит, одна створка тут же открывается. За ней стоит, я бы сказал, типичный головорез: лицо пересекает грубый шрам, да и в ладони он держит пехотный меч.
        - Проходите, вас ждут. Второй этаж, налево, первая дверь.
        Коротко и по делу. Провожатый остается на улице, а я следую указаниям привратника.
        Без стука открываю дверь и вхожу в кабинет. Стол, два кресла, и все. Одно из них занимает упитанный мужчина средних лет.
        - Темный охотник, проходи, располагайся, - радушно предлагает он.
        - Благодарю.
        - Можешь называть меня Старьевщиком.
        Вопросительно вскидываю бровь.
        - Я люблю редкие вещи, особенно довоенные, и собираю их, - и улыбается, хотя скорее оскаливается, - поэтому меня и прозвали Старьевщиком.
        Странно, но не чувствую никакого постороннего взгляда. Не понимаю…
        Перехожу на магическое зрение. Ловушек или чего-то похожего нет. Смотрю на главу гильдии и с трудом удерживаю челюсть на месте - он сияет, как новогодняя елка! Такое количество разнообразных щитов и пассивных заклинаний… Неудивительно, что ему не нужен телохранитель.
        - Ясно. Темный охотник Лис. Обсудим условия найма?
        - Сразу к делу? Ну что ж, давай, - несколько разочарован он. - Чего ты хочешь?
        - Гарантий, что после того, как я выполню заказ, вы не попытаетесь меня убрать и в случае ранения вылечите. - Произнеся это, вопросительно смотрю на Старьевщика и, дождавшись согласного кивка, продолжаю: - А также мне нужна помощь хорошего мага и двести золотых.
        - С первым - клятва крови и железа тебя устроит?
        - Полностью.
        - По поводу второго. Золото - это понятно, - соглашается Старьевщик, - а насчет мага… - Почему сам не обратишься в школу?
        - Дело весьма деликатное, - спокойно отвечаю я, - поэтому и обращаюсь к вам.
        - Понятно, - он задумчиво барабанит кончиками пальцев по подлокотнику кресла, - но это твое деликатное дело мы попробуем решить после того, как ты выполнишь наш заказ.
        - Хорошо. Ты даешь клятву и объясняешь суть вашей проблемы.
        Ничего не говоря, Старьевщик достает кинжал, разрезав ладонь, произносит клятву.
        Надо бы заполучить немного его крови - так, на всякий случай.
        - Трактирщик сказал тебе про нежить? - Утвердительно киваю. - Этот город построен на развалинах более древнего, и под ним находятся катакомбы, мы используем их для своих нужд, но в последнее время там появилась нежить.
        - Какая именно нежить? - уточняю я.
        - Не знаю.
        - М-да, а с чего тогда взяли, что там нежить?
        - Мы находили тела, - неохотно отвечает он, - по частям, целиком, сухие или вплавленные в камни.
        - Интересно.
        Не припомню ни одного типа нежити, которая могла бы такое сделать, кроме сильного лича. Вывод: либо там завелось несколько видов нежити, либо лич. Или еще один экспериментатор-рабовладелец. Неизвестно, что хуже. Но одно знаю точно - будет весело.
        - Что тут интересного?! - Старьевщик выходит из себя. - Это мои люди, и их кто-то убивает!
        Сомневаюсь, что тебе есть дело до людей.
        - Успокойся и не смей повышать на меня голос! - Мой же голос опускается до шипения. - Завтра я спущусь в эти катакомбы и постараюсь решить вашу проблему.
        Старьевщик вздрагивает и стремительно багровеет.
        Не нравится, когда так с тобой обращаются? То ли еще будет.
        - Я все понял, - сделав над собой усилие, спокойно отвечает он.
        - Тут есть хороший алхимик?
        - Да, - кивает он, - возле центральной площади.
        - Отлично. Тогда до завтра. - Закончив фразу, я выхожу из кабинета.
        Спустившись вниз, я не обнаруживаю головореза-привратника. Ничего, постараюсь и сам дверь открыть. Выйдя из особняка, вижу, что и проводник куда-то делся.
        Хм, Старьевщик думает, что я не найду дорогу до постоялого двора? Или тут что-то другое?
        Просыпаюсь ближе к полудню. Привожу себя в порядок и завтракаю. После этого отправляюсь по делам. Старьевщик сказал, что лавка алхимика находится на центральной площади.
        Слегка поплутав, выхожу к искомому магазину. А что мне, собственно, нужно? Пожалуй, подойдет стандартный набор зелий искателя приключений. И что-нибудь против нежити.
        Зайдя в лавку, замираю и осматриваюсь. Уютное помещение заставлено шкафами с различными зельями и эликсирами. Возле окна сидит молодой паренек и что-то пишет в небольшой книжке.
        - Уважаемый.
        Он вздрагивает и, оторвавшись от записей, смотрит на меня.
        - Не думал, что смогу увидеть живого темного охотника. Ой, где мои манеры? - начинает тараторить он. - Алхимик Гесил к вашим услугам.
        Такой молодой, а уже полноправный алхимик. Интересно…
        - Лис, темный охотник. Мне нужен стандартный набор приключенца и что-нибудь против нежити.
        - Стандартный набор: зелья регенерации, реакции, скорости, силы, противоядия и ночного зрения, - монотонно перечисляет он. - Все или еще чего-то добавить?
        - Ночного зрения можно убрать, а добавить эликсир драконьего корня и сильное обезболивающее.
        - Драконий корень закончился - поставок давно не было.
        - У меня есть сырой. - Глаза Гесила блеснули. - До вечера сможешь сделать эликсиры?
        - Если постараться, то смогу. Но это будет стоить дорого.
        - Сколько вместе с набором?
        - С учетом срочности, - задумчиво произносит он, - не менее двадцати золотых.
        Ну и цены. Немаленькая сумма выходит. И неизвестно когда удастся еще заработать.
        - За корень сделаю все бесплатно, - предлагает алхимик, увидев мои сомнения.
        - Хорошо, часть корня твоя. А что есть против нежити?
        - Против нежити, говорите? - Гесил в задумчивости потирает подбородок. - Ничего такого нет.
        - Жаль. Что-нибудь придумать сможешь?
        - В принципе могу, - немного неуверенно отвечает алхимик. - А что вам нужно?
        - Что-нибудь горящее: дающее много жара и мало дыма.
        - Умею делать костровое зелье. Оно используется для разжигания сырых дров.
        - Пойдет, - соглашаюсь я, - еще мне нужно несколько пустых флаконов с крышками.
        - На охоту собрались? - любопытствует алхимик.
        - Пока не знаю. Как скоро изготовишь все необходимое?
        - Как получу корень, - уверяет он. - Пойдемте в лабораторию.
        Чего только у него в лаборатории нет - алхимическое оборудование занимает два больших стола, у стен шкафы с реагентами, в углу приютилась печь. Вытаскиваю из сумки и кладу корень на стол.
        - Откуда у вас столько? - удивленно спрашивает Гесил.
        - Награда. Сколько корня возьмешь? Жадничать не советую.
        Он берет нож и, подумав, отрезает чуть меньше трети.
        - Этого хватит, - произносит Гесил, - если захотите продать реагенты, обращайтесь ко мне.
        - Буду иметь в виду. Когда мне зайти за своим заказом?
        - Через три часа, - над чем-то размышляет он, потом, встрепенувшись, продолжает: - Сколько вам нужно кострового зелья?
        Хм, уже готов быстрее сделать, а если бы я весь корень отдал, он бы за час управился?
        - Флаконов пять, - говорю ему и выхожу из лаборатории, а потом и из лавки.
        Так, как бы убить три часа? В трактире, что ли, посидеть?
        Вот так и провожу это время: потягивая неплохое вино, разглядывая посетителей, размышляя обо всем и ни о чем конкретном. Что ж, пора идти за заказом.
        - Гесил, ты где? - кричу я, вернувшись в лавку алхимика и не обнаружив его.
        - Проходите в лабораторию, - раздается приглушенный хрипловатый голос из глубины лавки, - я почти закончил.
        В лаборатории дикая жара, что-то булькает, что-то скрипит, из колб валит разноцветный дым, и среди этого хаоса носится Гесил в заляпанной реактивами мантии. Теперь понятно, почему он охрип… Лучше бы сюда не соваться.
        - Я решил усилить действие кострового зелья. В теории, - объясняет он, - температура горения будет выше, а вот на практике…
        - На практике оно хоть гореть будет?
        - Конечно, - гордо отвечает он, но эффект смазывается из-за кашля, - я гарантирую!
        - Посмотрим. Давай уж зелья, Менделеев юный.
        - Кто?
        Надо следить за языком. А то неизвестно что может со мной случиться из-за неосторожно брошенного слова. Этому миру неизвестны демократия и ее изобретения. Что и к лучшему.
        - Был такой великий алхимик…
        - А, ясно, - произносит парень и протягивает мне позвякивающую кожаную сумку, - вот ваши зелья.
        - Отлично, до встречи, - говорю и, остановившись на пороге, добавляю: - А хочешь дельный совет?
        - Я вас слушаю.
        - Создай что-нибудь против нежити. Думаю, это сейчас на вес золота, особенно после…
        Хоть и не договариваю, но Гесил понятливо кивает:
        - Попробую.
        Вернувшись на постоялый двор, поднимаюсь и запираюсь в своей комнате.
        Так, зелья купил, до номера добрался без приключений. Есть, пожалуй, не стоит - неизвестно, что будет в подземельях. Осталось проверить оружие и доспехи.
        Доспех в полном порядке. Выщерблин на оружии нет, ногтем проверяю остроту, точить не нужно. Переложить зелья в поясную сумку - и можно отдыхать.
        Из состояния полудремы меня снова вырывает настойчивый стук в дверь.
        - Кто? - спрашиваю я.
        - Господин охотник, - раздается знакомый голос моего провожатого из-за двери, - уже вечер.
        - Сейчас.
        Встаю с кровати и начинаю быстро экипироваться.
        Чего-то не хватает, что я мог забыть? А, точно, хайратник. Чтобы пот и, не дай боги, кровь не заливали глаза.
        Быстренько достаю его из сумки и надеваю. Вроде все.
        - Пошли, - выйдя из комнаты, говорю ему.
        Мой безликий соглядатай, развернувшись, молча двигается в сторону выхода.
        И опять плутание по городу, но на этот раз сопровождающий целенаправленно ведет в сторону трущоб, расположившихся возле крепостной стены. Вот, похоже, и цель нашего похода - опять какой-то трактир. Грязное помещение, на полу гнилая солома, запахи сивухи, подгоревшей еды и немытых тел. Мебель, потрепанная временем и посетителями. Да и контингент подобрался достойный: бандитской наружности, со шрамами на лицах и руках, в обветшалой грязной одежде, но все при оружии.
        Провожатый машет рукой трактирщику и уверенно двигается в сторону неприметной дверцы за барной стойкой.
        - Добрый вечер, охотник, - приветствует меня Старьевщик, - готов выполнить заказ?
        - Добрый. Странный вопрос, - язвительно говорю я, - если бы не был готов, то не пришел бы.
        - Один из входов в катакомбы здесь, - он показывает рукой на стену, - но тела находили в разных местах.
        - Тогда открывай, - с напускным спокойствием отвечаю ему.
        Кто бы знал, чего мне стоит удерживать этот невозмутимый вид!
        Без слов Старьевщик нажимает на стену, и ее часть отъезжает в сторону. Киваю главе гильдии и захожу, а за моей спиной с тихим скрежетом закрывается потайная дверь.
        Глава 4
        Опять подземелья, как же они мне надоели! С ними у меня связаны только неприятные воспоминания. Сводчатые потолки, стены облицованы каким-то темным камнем, и все это освещается мерцающим светом кристаллов, вмурованных в стены. Действительно, древность, сейчас такие светильники делать не умеют. Да в таком месте по определению должна быть нежить!
        Десять метров коридора - и замираю на развилке. Хм, и куда сворачивать? Ага, налево, так как оттуда доносится слабый запах мертвечины. Перед каждой развилкой ставлю на стене кинжалом метку.
        Иду по неровному полу, постоянно спотыкаясь и наталкиваясь на острые выступы. Запах то усиливается, то пропадает вовсе. Свернув еще раз, замечаю на полу красновато-бурые пятна, а на стенах проступающие капли влаги. Значит, я или спустился глубже, или где-то есть подземное озеро.
        И зачем я свернул сюда? Ноги вязнут в вонючей жиже. Видимо, кто-то знающий про катакомбы устроил здесь слив городских сточных канав. В принципе то, что под ногами, это меньшая из проблем, а вот запах… Еще и крысы. Их назойливый писк и блеск маленьких глазок очень раздражают. Снова появляется сладковатый душок разложения. И через несколько шагов натыкаюсь на труп в кирасе. Он лежит лицом вниз на небольшом возвышении. Крысы просто кишат на нем. Унюхав меня, они разбегаются в разные стороны. Переворачиваю тело. Лицо уже частично объели, но это и неважно. А вот раны, приведшие к смерти, настораживают: справа доспех смят и разорван, а вид слева заставляет вздрогнуть - многочисленные рваные разрезы, рассекающие прочную кирасу и ребра. Такое чувство, что вскрывали консервную банку. Ошметки внутренностей на месте, значит, убийца не увеличивает свои силы за счет плоти жертвы. У скелета на такое не хватило бы сил, а зомби сожрал бы сердце и печень жертвы. Так кто же это?!
        Быстро обшариваю труп: оружия и денег нет, зелий тоже. Все время возникает резонный вопрос: что он тут делал? Опять одни вопросы…
        Откуда-то из-за угла раздается хлюпанье. Похоже, сейчас я получу ответы на все свои вопросы. Убираю кинжал и достаю меч. Складываю пальцы правой руки в знак огня. Звук приближается, и к нему добавляется испуганный пронзительный писк крыс. Крысиное войско начинает беспорядочное движение, так что кажется, пол оживает на глазах. Что-то или кто-то их сильно напугал.
        На всякий случай достаю и выпиваю зелье скорости.
        Судя по звуку, нечто приближается, и из-за угла показывается…
        Скелет?! Белые кости, связанные светящимися магическими нитями. Его вид не придает мне уверенности: последние фаланги пальцев рук сильно удлинены и бритвенно-острые, а на лбу черепа горит какой-то сложный знак. Похоже, этими когтями он и разделал бедолагу. О боже, и все-таки что это?! Очередной выкидыш безумного гения?! Повезло так повезло.
        Кисти скелета окутываются изумрудным пламенем, и он бросается в атаку. Его скорость лишь слегка уступает моей. А ведь я успел выпить зелье! Вот это сюрприз. Навстречу ему направляю сгусток пламени. Он легко уворачивается и продолжает сокращать дистанцию. Первый удар парирую мечом, а второй решаю принять на щит. Зря… Когти скелета входят в щит, как в масло, и распарывают кожу моего доспеха! Быстро отскакиваю назад, стараясь увеличить расстояние между нами и прийти в себя. Встречу того, кто создал это, обещаю, умирать он будет долго и мучительно. А если так? Прижимаюсь спиной к стене и принимаю удар опять, изворачиваюсь так, чтобы когти попали в стену, а не в мое тело. Не с первой попытки, но все же они застревают в стене. Скелет пытается достать меня свободной рукой, но я вовремя уклоняюсь и резко падаю на одно колено. Быстро дергаю щит вниз, ломаю ему руку, а затем ударяю мечом снизу вверх и перебиваю ему шейные позвонки. Слава Тьме, мне это удалось… Череп с негромким всплеском падает в жижу. Следом за ним следует и тело. Меня слегка трясет от адреналина, гуляющего в крови.
        Немного успокоившись и отдышавшись, принимаюсь за сбор трофеев. Странно, что скелет не рассыпался. Пришлось сильно постараться, чтобы выдернуть застрявшую кисть скелета из стены. Пошарив в стоках, достаю череп. М-да, и как это уместить в сумке? Буду проще: разбиваю черепушку об стену, и кусок, на котором изображен рисунок, отправляется в сумку. Теперь можно топать в ту сторону, откуда прихлюпал скелет.
        Продолжаю идти вперед. Стены, крысы, зловонный запах… О, черт! Спотыкаюсь, падаю и оказываюсь на краю глубокой ямы, наполненной застойной водой. Мечом пытаюсь нащупать противоположный край, не получается. И сразу возникают вопросы: как перебрался через нее скелет и как это сделать мне? Перепрыгнуть не получится, плыть не хочется. Возможно… Помнится, сразу после переноса в этот мир я применил знак огня, неточно сложив его, и вокруг меня все покрылось льдом. Надо попробовать.
        Сосредоточившись, снова складываю пальцы как нужно и вытягиваю руку в сторону ямы. Минута, другая. Ничего. Хотя нет, воздух стал прохладней. По кистям рук начинают пробегать искры, а вода покрывается корочкой льда. Вскоре толщина льда достигает пары сантиметров, а передо мной висит сгусток огня. Неплохая связочка, так можно сначала заморозить, а потом и поджарить. Поздравляю себя с удачным экспериментом. Правда, я предпочел бы проводить его на полигоне, а не в мрачных катакомбах. Но главное - получилось! И мой арсенал заклинаний увеличивается. Быстро перебираюсь по льду на другую сторону и двигаюсь дальше.
        Впереди мелькает чья-то тень. Подбегаю к тому месту, где ее видел, но там ничего и никого. Или мне показалось. Уже несколько часов блуждаю - и никаких ответов. Да и вообще все здесь странно - одни извилистые коридоры и уступы. Что-то не так.
        После долгих хождений натыкаюсь еще на труп. Молодой парень в темной одежде. Тело еще не начало разлагаться, да и крысы не добрались. Одежда целая, ран не видно. Так от чего же он умер? Мечом провожу по его запястью. Ни капли крови не выступает - разрез сухой. Интересно. Следов от укусов нет, значит, это не кровосос его осушил.
        Нет, так дело не пойдет - надоело мне кружить по этому лабиринту. Может, вернуться и сказать, что убил нежить, или все-таки искать дальше? Профессиональная гордость не позволяет дать задний ход, пока дело не сделано. Но какая-то мысль все-таки не дает мне покоя. Точно! Почему я не осмотрел стену, в которой исчезла загадочная тень? Что меня заставило пройти мимо?
        Быстрым шагом возвращаюсь назад. Магия, точно магия, иначе как объяснить, что взгляд просто-таки соскальзывает со стены? К вискам приливает кровь, и в голове судорожно бьются мысли. Здесь нет ничего интересного. Идти дальше. Нет, там все-таки что-то есть. Вопрос в том, как туда попасть. Начинаю ощупывать стену сантиметр за сантиметром. Лучше бы красивую девушку, но чего нет, того нет. Ну и как же туда проникнуть? Не мечом же рубить? Это будет оскорблением благородного оружия. Помнится, как на тренировках гоняли молодняк за то, что те втыкали в землю мечи или небрежно бросали их. Как так можно?! Меч - это проявление чести воина, неважно, в каком веке он живет, честь неизменна, и ронять ее нельзя. Что-то я отвлекся от темы.
        Простукиваю стену костяшками пальцев. Хм, кажется, дверной проем есть, так как по звуку толщина камня в этом месте меньше. Но как открыть? Эх, сейчас бы динамита шашку - и нет стены…
        Идея! У меня же есть усиленное костровое зелье и новое заклинание. А что, если раскалить стену в самом тонком месте, а затем заморозить? И как следует ударить.
        Кинжалом царапаю канавки на месте предполагаемого проема. Теперь черед зелья. Хорошо, что оно густое - быстро не растечется.
        Поджигаю и жду, пока камень накалится. Но вот незадача, зелье слишком быстро выгорает. Ладно, жду еще минуту и начинаю замораживать.
        Направляю максимум силы в заклинание. Контур двери покрывается льдом, а в голове начинает шуметь. Похоже, магическое истощение. На губах чувствую что-то теплое и соленое: кровь пошла носом. Вот она, расплата за превышение объема магии - неприятное открытие. Выпиваю эликсир из драконьего корня, стою пару минут, прислонившись к стене, и жду, когда он подействует. Кровь перестает капать, а по венам будто разливается жидкий огонь - не обжигающий, а приятно согревающий. Начинаю приходить в себя. Теперь черед боевой тройки зелий реакции, скорости и силы. Удар ногой в стену, и кусок с грохотом падает внутрь проема. В нос бьет сильный сладковатый запах смерти. Причем не обычный запах разложения, а именно силы Смерти. Значит, все-таки некромант или лич. Еще одно неприятное открытие.
        Прохожу внутрь. Большой зал со скудным освещением. Совершенно пустой, не считая тени и скелета, с копией которого я тоже имел честь познакомиться. И почему-то скелет стоит в пентаграмме.
        Тень взмахивает рукой, и контур звезды на секунду вспыхивает кислотно-зеленым светом. Тут же от скелета отделяется полупрозрачное, бесформенное облако. Несколько секунд - и оно приобретает почти человеческий облик. Не пойму, каким это образом привязан призрак к скелету? Везет мне на экспериментаторов. Теперь точно могу сказать, что Тень - это маг, скорее всего, некромант. Сомневаюсь, что кто-то другой занимался бы созданием новых форм нежити. Ее и так в мире предостаточно.
        Сгусток пламени, брошенный в тень, разбивается о вспыхнувший перед магом щит. Этот местный Франкенштейн скрывается за спиной своего творения. А привидение шустро летит в мою сторону. Хорошо, что это не ли… Накаркал! Оно запускает какое-то заклинание. Уклониться не успеваю и принимаю его на щит. В следующее мгновение на меня накатывает дикий ужас. Хочется убежать куда подальше и забыть все увиденное. Рука с мечом дрогнула, но тут вспомнились слова нашего Воеводы: «Жизнь и смерть разделяет лишь тонкая грань лезвия, поэтому никогда не опускайте меч». Значит, это не мое желание, а местная магия. Мало того что это привидение колдует, оно еще и ментально воздействует!
        Внезапно чувствую знакомый до боли запах. Втягиваю носом воздух, и на меня нахлынуло. Я стою посреди руин Цитадели… Что за…
        - Полноправный охотник Лис, - раздается строгий голос за спиной.
        Резко оборачиваюсь, готовый сразу же атаковать. Там стоит седовласый старец в латах. В правой руке он держит переломленный меч. Выглядит он как истинный герой, из тех, кого остановить можно, только изрубив на куски. Такие сражаются до последнего вздоха и даже своей смертью забирают врагов с собой, во Тьму предвечную. Где-то я видел его, но где? И тут вспоминаю…
        - Магистр, вы живы? - удивленно спрашиваю его. - Но как? Я же видел ваше тело, превращенное в камень.
        - Нет, я, как и все наши братья, мертв. Из-за твоей трусости!
        - Я не струсил! Я просто не успел…
        - Это не оправдание! - продолжает он чеканить слова. - Ты должен быть с нами, во Тьме!
        - Нет! Я еще не успел отомстить за вас, за Цитадель…
        - Но твоя месть не сможет воскресить нас. Оставь эту суету, иди к нам. Иди к нам, брат…
        Слова магистра эхом мечутся в развалинах Цитадели. Но всякий раз возвращаются пронзительными уколами в сердце. Смешиваются с шепотом умерших охотников, голоса которых вторят предводителю: «Иди к нам, иди во Тьму к своим братьям…» Эта какофония будто вязкий кокон, сплетенный из отчаяния и вины.
        Мне очень хочется зажать уши руками, но вместо этого лишь крепче стискиваю рукоять меча. Я виноват… Предвечная Тьма, как же я виноват перед ними… Но в следующее мгновение на меня как будто выливают ушат ледяной воды. Я виноват?! В чем? В том, что я был слишком далеко, чтобы успеть? В том, что продолжаю жить и делать свою работу и желаю отомстить? Но я не виноват!
        - Я не виноват! - выкрикиваю в лицо магистру. - Я сделал все, что смог! И Предвечная Тьма рассудит нас!
        - Виновен, виновен… - неожиданно шипит магистр, его кожа стремительно бледнеет, а лицо искажается в отвратительной гримасе. И эта мерзкая тварь, которая прикидывалась магистром, прыгает на меня.
        Подставляю щит, и меня с огромной силой отбрасывает назад. Спиной ударяюсь о колонну. Перед глазами продолжают плавать картины разрушенной Цитадели и коридоров лабиринта.
        Подземелья?! Призрак, это его чары! Руины замка исчезают, и я четко вижу зал и призрака, замершего в паре метров от меня. Рывком поднимаюсь на ноги и прикрываюсь щитом, стараюсь из последних сил нанести удар. Призрак отшатывается назад. Значит, мечом от него не избавиться. Надо что-то придумать. Черчу вокруг себя узор веерной защиты.
        Привидение связано со скелетом, следовательно, нужно сперва убрать последнего. И пока я размышляю, бестелесный прорывается сквозь защиту и наносит мне удар в правый бок. От боли тело горит огнем - такое чувство, что плеснули кислотой. Стараюсь не замечать этого и бегу так быстро, как могу, в сторону звезды со стоящим в ней скелетом. В щит что-то ударяется, и я отправляюсь в короткий полет. И опять та же колонна. Хруст - похоже, треснули ребра. Тяжело дышать. Останавливаться нельзя. Меня отделяет от скелета несколько метров. Вскидываю меч для удара, целясь в тень. Но она исчезает во вспышке света.
        Что?! Как?!
        Только подумал, что надо приниматься за скелета, как он первый наносит удар. Я еле успеваю блокировать щитом яростные атаки призрака. Сразу двое на одного - для нормального охотника сойдет, а для меня - многовато. Ухожу в глухую оборону. Нет, так шансов одолеть их и выжить нет. Уклоняюсь от удара скелета и отсекаю ему руку. Хоть что-то. И снова в атаку, прыжок - и голова скелета катится по полу, но призрак попадает мне каким-то заклинанием в тот же злосчастный правый бок. Вспышка боли ослепляет меня, и нет сил держать меч.
        Скелет упокоен, но почему же призрак до сих пор здесь?! Неужели надо еще кого-то уничтожить? И как это сделать, если я меч с трудом держу?!
        Отступаю назад под напором призрака…
        Кажется, сквозь тело пропустили разряд тока. Смотрю под ноги - я стою в центре пентаграммы.
        А это идея…
        Направляю остатки энергии в контур звезды, и вокруг меня вспыхивает щит. Призрак начинает злобно биться в него. С каждым ударом чувствую, что магическая энергия на исходе.
        Кое-как убираю меч в ножны, достаю пузырек кострового зелья и бросаю в сторону скелета. От резкого движения тело пронзает острой болью. Складываю пальцы, и вместо сгустка пламени с них срываются мелкие искорки… Но все же зелье загорается.
        Надо продержаться, надо…
        Горлом идет кровь, значит, пробито легкое. Еще минута, и я точно потеряю сознание. Скелет медленно догорает. А призрак ни на секунду не прекращает атаковать щит. Перед глазами плывут темные круги, и дальше тьма…
        Скоро встретимся, братья, немного подождите…
        Из этого состояния меня выводит душераздирающий вой призрака.
        Нет, еще рано умирать, еще не все долги оплачены. Я обязан выжить! Лихорадочно выпиваю все оставшиеся эликсиры. Шатаясь, бреду в сторону выхода. Иду, падаю, с трудом поднимаюсь и снова иду. И все это повторяется, как в тумане. Стены коридоров, полы и потолки сливаются.
        Я дойду, я обязательно дойду.
        Каким-то чудом добираюсь до выхода. Вот и он, но как открыть дверь?
        Тьма. Целый океан Тьмы. Так тихо и спокойно. Не нужно никуда идти, никому мстить… Нет! Нужно! Я еще не отомстил! Мне еще рано здесь быть! И такое чувство, что Тьма услышала и улыбнулась мне. Я начинаю чувствовать свое тело. И перед тем как покинуть это место, мне чудится шепот: «Мы еще встретимся. Удачи тебе, дитя другого мира…»
        Боль… Кажется, болит все что возможно. Но раз чувствую боль, значит, жив!
        С трудом открываю глаза. Надо мной нависает грубый каменный потолок.
        - Вы очнулись, выпейте это, - раздается старческий голос, и перед моим лицом замирает кружка.
        - Где мой меч? Кто вы? И где я?
        - Вот он, - говорит, улыбаясь, мужчина и кладет ножны с мечом рядом со мной, - я целитель, а находитесь вы в доме Старьевщика. Вы что-нибудь помните?
        - Помню коридоры, только коридоры, и то смутно, - напрягая память, отвечаю ему. - А что?
        - Когда я вас увидел, вы не подавали признаков жизни: ребра пропороли легкое, отравление эликсирами, магическое и физическое истощение. Так еще магия Света на вас как-то странно действует.
        М-да, веселая картина получается. И действительно, дуракам всегда везет.
        - Сколько я здесь?
        - Четвертый день и, к моему удивлению, довольно быстро восстанавливаетесь. Вам нужно больше лежать и набираться сил!
        - Ясно, уважаемый целитель, благодарю за лечение. Больше вопросов к вам не имею, а вот поесть бы не отказался, - произношу я, садясь на кровати.
        Целитель качает головой и выходит. Через пару минут приносят обед. Куриный бульон, терпеть его не могу. Как-то две недели им питался. Но деваться некуда, и я принимаюсь за еду.
        Не успеваю доесть, как открывается дверь и на пороге комнаты появляется Старьевщик собственной персоной.
        - Что там было?
        - Нежить там была, нежить.
        - И что же за нежить такая, что почти убила тебя? - саркастически спрашивает он. - Ковен личей?
        - Новая форма нежити, - равнодушно отвечаю вору.
        - Новая?!
        - Новая, подай мою сумку, сам увидишь. - Демонстрирую кисть руки первого скелета. - Очень интересный экземпляр… Был… Спокойно пробивал магический щит.
        - Значит, все?
        - Нежить упокоена, правда, ее создатель сбежал.
        - Создатель?!
        - Да, создатель, - киваю ему. - Или ты думаешь, что такая нежить от сырости заводится?
        - Ты же его убил?
        - Говорю же, сбежал. Похоже, с помощью портала.
        - Портала?! Амулетов-порталов очень мало, и почти все они находятся в собственности древних аристократических родов, - объясняет Старьевщик. - Откуда он у этого некроманта?
        - Будем считать твой вопрос риторическим. Нежить уничтожена, доказательства я тебе предоставил - контракт с моей стороны выполнен. Но у меня есть дело к вашему магу, с которым надо разобраться побыстрее.
        - Завтра пополудни он и принесет обещанную награду.
        Старьевщик собирается уходить, но, обернувшись, добавляет:
        - Не скучай… И как завершишь свои дела, зайди ко мне.
        - Хорошо.
        Не скучай. Заскучаешь тут, когда такое ощущение, что даже волосы болят. Еще пару дней, и, надеюсь, тело будет в порядке. Нужно найти более удобный способ хранения зелий - из сумки вынимать долго.
        Мои размышления прерывает стук в дверь. Не дожидаясь ответа, в комнату входит молоденькая девушка с яркими, как солнце, волосами, заплетенными в косу. Серо-зеленые глаза загадочно сверкают. Все при ней: есть за что подержаться, да и личико смазливое. Интересно, что ее сюда привело? Она смотрит на меня, словно читает мои мысли.
        - Меня прислал господин целитель. Надо натереть вас лечебными зельями.
        Запах зелий знаком, но к ним примешивается какой-то посторонний приятный и терпковатый аромат. Точно, запах дикой магии! Значит, она ведьма… Резко переворачиваюсь и хватаю ее за запястья.
        - Ты ведьма, - не спрашиваю, а констатирую. Она вздрагивает всем телом, но не пытается освободиться.
        - Да, я учусь у господина целителя.
        - И? Зачем выпустила силу?!
        - Учитель говорит, что так можно ускорить лечение.
        - Понятно, - не чувствуя фальши в голосе, отпускаю ее и ложусь на спину.
        - Или так. - Призывно улыбаясь, она начинает раздеваться…
        Похоже, Старьевщик договорился с ее учителем. Значит, главе воров что-то от меня нужно. Вынырнув из размышлений, замечаю, что ученица целителя уже полностью обнажена. От такого симпатичного лекарства отказываться я не буду…
        В общем, эти несколько часов скучать не пришлось.
        Сон сковывает меня, и я засыпаю.
        Утро. Как много в этом слове… Чувствую себя сносно, почти ничего не болит. Красота… Встаю с кровати и быстро одеваюсь. К моему горькому сожалению, доспеху пришел конец: кожа выглядит во многих местах как бахрома, там, куда бил призрак, стальные пластины проржавели и рассыпаются в труху от одного прикосновения. Со всем этим придется расстаться. Одни расходы. Ну где же обещанный завтрак? Только об этом подумал, как раздается негромкий стук в дверь. Принесли поесть, и снова ненавистный бульон. Гады!
        Доев, снова заваливаюсь на кровать.
        В последнее время в моей жизни не случалось существенных приобретений. Короткие перерывы между боями, лечение какими-то знахарями-лекарями, и больше ничего. А как же на личном фронте? Такой же бардак, да и только.
        Вдруг дверь в комнату распахивается. И я, не разбираясь, кто там, на одних рефлексах вскакиваю на ноги, достаю меч и прикрываюсь щитом.
        - Ты на самом деле темный охотник, а может, просто хороший наемник? - усмехается маг.
        С чего я решил, что все-таки маг? А кто, кроме них, будет ходить в длинной, до пят, мантии, расшитой золотой нитью, и сжимать в руке жезл с рунами? Правда, выглядит молодо, но магия и не на такое способна. Нападать не собирается, значит, можно слегка расслабиться - убрать щит, но не меч.
        - Меня еще одолевают и другие сомнения. Ведь сейчас многие хотят прикрыться именем ордена, - с сарказмом произносит маг.
        - Я уже второй раз слышу о самозванцах, - перебиваю его. - Ты что-то об этом знаешь?
        - Лично не встречал, но ходят слухи о людях в темных мантиях, наподобие твоей, и с кольцами охотника. Они заключают контракт, уничтожают нежить и весьма часто погибают, но чаще просто берут золото и сбегают. Но людям нужна хоть какая-то надежда.
        - Меня мало интересует, что нужно людям. А вот эта клоунада под названием «Прикинься темным охотником» очень рас-сдраш-шает, - уже шиплю я.
        - Ваш орден ведь всегда защищал людей! Как ты можешь так говорить?!
        - Могу и хочу. Хватит прятаться за наши спины! Пора уже самим что-то делать! А не ждать, когда придет охотник и своей кровью оплатит ваши жизни!
        - Охотник так никогда бы не сказал!
        - Я один из немногих, кто выжил после уничтожения Цитадели. Где были ваши люди, когда мои братья умирали в неравном бою, где?! Теперь пусть сами разбираются. У меня своя цель, а на все остальное мне плевать.
        - Никто не знал…
        - Конечно, никто ничего не знал, армия под стенами Цитадели просто из воздуха появилась. В принципе тебя это не касается, твои юношеские представления об охотниках меня мало интересуют, давай поговорим о делах.
        Глаза мага разочарованно блеснули. Мальчишка.
        - Хорошо. Уважаемый всеми Старьевщик просил вам передать вот это.
        Так-с, по идее, это награда, но для пары сотен золотых мешочек что-то маловат. Дух захватило - драгоценные камни, надеюсь, что настоящие! Иначе…
        Подойдя к столу, я достаю из своей сумки шкатулку и протягиваю магу:
        - Сможешь открыть?
        - Сейчас попробую, - говорит он и начинает делать какие-то пассы над зачарованным предметом.
        Проходит около часа, у мага ничего не получается, он злится.
        - Долго еще?
        - Почти открыл, - недовольно бурчит тот, - на этой шкатулке столько заклинаний…
        - Знаю, поэтому сам ее и не стал трогать.
        Выхода нет - надо набраться терпения и ждать. А чтобы зря не терять время, разомну свое бренное тело. Мышцы ноют, но надо - от этого зависит дальнейшая моя жизнь.
        - Вот и все! Готово! - раздается довольный голос мага. - Я открыл ее!
        Вкладываю меч в ножны и подхожу к столу. Провожу ладонью над шкатулкой, от магии не осталось и следа. Интересно, что так тщательно защищал Дракуленок?
        Внутри лежит истрепанный временем свиток пергамента, несколько крупных алмазов и невзрачный черный камень с каким-то багровым рисунком.
        - Теперь понятно, для чего такая магическая защита. Это рунный камень, сейчас их умеют делать всего несколько мастеров, да и те очень слабые, - дрожащим голосом шепчет маг.
        - И все же что это за таинственный камень?
        - Ты разве не знаешь?!
        - Знал бы - не спрашивал. Чем он отличается от других магических изделий?
        - Он усиливает свойства предмета в несколько раз и может добавить новое.
        - Ты сумеешь определить, что делает этот камень?
        - Нет, - пожимает плечами маг, - я же не артефактор.
        Мало я верст исходил? Алхимики, маги, воры… Теперь еще и артефактор. Надеюсь, все они имеют свои лавки на ратушной площади.
        - А знакомый есть? - опускаю камень обратно в шкатулку.
        - В центре города, возле лавки алхимика Гесила, - безразлично отвечает маг. - Я больше тебе не нужен?
        - Нужен, еще как нужен, - оскаливаюсь я.
        Нервный пошел народец. Ну улыбнулся я лишний раз, зачем же так сжимать жезл?
        - Я хотел бы научиться паре заклинаний. Ты же маг, я чувствую твою энергию.
        - Ясно. И что тебя интересует? Заклинания, которые можно быстро изучить? А ты помнишь принципы создания заклинаний? - Маг засыпает меня чередой вопросов и ждет.
        О каких принципах идет речь? Не говорить же ему, что в моем мире магов считают выдумкой?
        Мне просто пришлось выдержать паузу.
        - Понятно, тогда слушай: заклинание начнет действовать при выполнении двух условий. Первое: ты должен знать, как оно подействует, и быть абсолютно уверен, что оно подействует. Второе: у тебя должен быть достаточный запас маны. Это два непременных условия. А конкретный результат зависит от разума и воли колдующего. Ясно?
        Мог выражаться проще, а то наворотил тут с три короба. Чувствую, что сильному магу они нужны, как зайцу стоп-сигналы.
        - Также большая часть заклинаний строится с помощью слов и жестов. Многие маги используют руны одного из мертвых языков, но в принципе это неважно. Насколько я понимаю, вы используете заклинания, создающиеся только жестами?
        - Да, и как раз в виде рун. Мне нужны заклинания с минимальной затратой энергии. Ты знаешь такие?
        - Самые простые жестовые, их можно быстро выучить, да и количество потребляемой маны зависит от времени и силы заклинаний.
        - Понятно, тогда показывай.
        До вечера он учит меня этим трем заклинаниям. Как их выполнять, я запомнил, но скорость создания пока никакая. Значит, перефразируя дедушку Ленина: «Тренироваться, тренироваться и еще раз тренироваться». Распрощавшись с магом, жду, ведь со мной хотел поговорить Старьевщик. А пока никто не пришел, можно посмотреть свиток из шкатулки. Так-с, и что это за тайна? Какая-то карта, разберусь с ней позднее.
        Через час за мной приходят и проводят в кабинет Старьевщика.
        - Здравствуй Лис, как самочувствие? - начинает он тихим голосом, после того как я поудобнее устраиваюсь в кресле.
        Как же он меня раздражает, зачем такой шишке, как он, так шептать? Куда подевалась его уверенность?
        - Стараниями твоего целителя - хорошо, - с холодком в голосе отвечаю ему. - Так о чем ты хотел поговорить?
        - Есть еще одна работенка для тебя.
        - Уничтожение нежити?
        - Не совсем…
        - Говори конкретней, - начинаю выходить из себя, - что за контракт, или я ухожу.
        - Недавно я смог найти часть карты подземелий, - таинственно произносит Старьевщик, - и там обозначено хранилище. Думаю, было бы неплохо его проведать.
        - Я не проводник. Там наверняка опять ожидают неприятные сюрпризы, а я не хочу все время рисковать.
        Что-то он недоговаривает.
        - Давай по делу, - усмехнувшись, говорю ему, - ты хочешь, чтобы я привел твоих людей к хранилищу и уничтожил нежить, если она там есть, так?
        - Да. Ты ведь охотник, и я ничего от тебя не скрываю. - Голос его дрогнул, глаза нервно забегали.
        - Хватит изворачиваться, повторяю свой вопрос: почему я?
        - Ладно, я буду откровенен с тобой - хочу поднять свой авторитет в гильдии, - тихо говорит Старьевщик. - Он пошатнулся из-за той нежити, воры стали меньше мне доверять. Поэтому дойти до хранилища надо без потерь, забрать самое ценное и вернуться назад.
        Свежо предание, да верится с трудом. Надо быть настороже.
        - Хорошо, я согласен. Сколько я получу?
        - Пятнадцатую часть того, что раздобудете.
        - Это хорошо, но мне еще доспех нужно купить, - задумчиво произношу я, - а это деньги…
        - У меня есть одно предложение.
        - И какое?
        - У меня есть доспех из кожи черной виверны.
        - Виверны?
        - Да, я бы и сам его носил. - И, тяжко вздохнув, продолжает: - Но он мне маловат, поэтому уступлю его тебе всего за триста монет.
        Дороговато, стальной-то дешевле. Но этот доспех намного лучше моего старого. Особенно в его нынешнем состоянии. Если память меня не подводит, то такой доспех стоит того.
        - Согласен, - протягиваю мешочек с камнями, - здесь двести, сотню вычтешь из моей доли. Когда я получу доспех?
        - К вечеру. Ты останешься здесь?
        - Нет, пусть принесут на постоялый двор. Сейчас мне нужно в город. А через три дня в путь, и ни днем раньше. Это мое условие. До встречи.
        За дверью меня ожидает очередная служанка. Она кротко кланяется и жестом показывает следовать за ней. С большим удовольствием покидаю этот дом, хотя меня здесь приняли подобающим образом и ни в чем не отказывали. Что ни говори, а воры везде живут хорошо.
        Как добраться до постоялого двора, решаю спросить у проходящих мимо стражников.
        - Служивые, подскажите, как быстрее добраться до «Приюта путника»?
        Они оборачиваются. Увидев меня, сразу обнажают мечи и двигаются на меня.
        Не понял. Неужели я такой страшный? Или здесь что-то другое?
        - Умри, вампирское отродье!
        О, я уже стал кровососом?! Дожили.
        - Господа стражники, я темный охотник, а не вампир.
        Судя по ожесточенным лицам, они мне не поверили. Приходится направлять силу в перстень, и над ним вспыхивает изображение лисьей морды.
        - Убедились?
        Судорожные кивки послужили мне ответом. Нужно простимулировать их. Достаю пару серебряных монет и подбрасываю их на ладони. О, помогло, глазки заблестели!
        - Так как мне дойти до «Приюта путника»?
        Перебивая друг друга, они начинают объяснять. Хоть что-то…
        - А что-нибудь странное в городе происходило? - задаю следующий вопрос.
        М-да, лучше бы не спрашивал. Если отбросить байки о тещах-ведьмах, злокозненных трактирщиках, разбавляющих вино, и прочую чепуху, остается только один интересный слух - о делегации гномов у барона. И вроде бы гномы сейчас воюют с орками. Не нравится мне этот визит. Где гномы, там и светлоэльфийские уши торчат - как-никак союзники. Хотя с такими союзниками и врагов не надо.
        Такую разговорчивость надо поощрять, так что монеты перекочевывают к патрулю.
        Следуя путаным указаниям стражников, я все-таки добираюсь до постоялого двора.
        После сытного ужина, на этот раз без куриного бульона, отправляюсь спать.
        Каждое утро начинается с настойчивого стука в дверь. Убью! Хотя нет, сначала покалечу, а потом уже убью. Стук не прекращается. Приходится вставать… Меч в руку - и плетусь открывать. Распахиваю эту злополучную дверь. Кончик меча упирается в горло «дятла».
        - Что тебе нужно? - спрашиваю, не убирая клинок.
        - Господин охотник, вам просили передать, - не дрогнувшим голосом отвечает парень.
        Быть таким спокойным с мечом у горла? Уважаю. Присматриваюсь к нему. Где-то я его уже видел. Точно, это же мой проводник к домам гильдии. Значит, Старьевщик прислал броню. Убираю меч и забираю сверток.
        - Свободен, передавай Старьевщику привет. - Сказав это, закрываю дверь.
        Так, быстро одеться и посмотреть, что за доспех.
        Распаковываю сверток и достаю латы. Пластинчатая кираса, части доспеха идут внахлест, значит, нижняя часть спины и ребра хорошо защищены. Нагрудник усилен дополнительными кожаными накладками с крупной чешуей. Застежки по бокам. Цвет - черный с темно-красными прожилками. В комплекте идет тонкий, но плотный поддоспешник. На вид неплохая броня, но жизнь покажет, прав я или нет. Быстро надеваю всю эту роскошь, подтягиваю ремни. Сидит как влитой. Что ж, защита для моего бренного тела есть, теперь позавтракать, потом зайти к алхимику и артефактору.
        Выхожу на площадь. Не понял, сегодня что, ярмарка? Цветные палатки, множество лотков, шум и гам. Самые разные запахи: от печеного мяса до каких-то сладковато-цветочных. Замечаю нескольких карманников, в такой толпе им хорошо работается.
        Откидываю капюшон и начинаю пробираться к лавке алхимика. Хотя это, конечно, преувеличение - люди сами уступают дорогу, а за спиной слышится шепот: «Охотник, живой проклятый». Прав был мой предшественник, ой как прав. Твари…
        Тут меня кто-то хватает за руку. Оборачиваюсь. Пожилая женщина с седыми волосами, одета в цветастое платье. Вопросительно смотрю на нее.
        - Пошли погадаю тебе, темный.
        Интересно, и что она мне напророчит? Дома никто так и не смог предвидеть мое будущее. Оригинально, она даже не стала дожидаться моего ответа и сразу направилась к одной из палаток.
        Захожу в палатку следом за ней. Полумрак, удушливый запах благовоний, тлеющих в курильнице на низком столике, и пара подушек вокруг него. Очень напоминает салоны магов на Земле. Сажусь на подушку, гадалка - напротив.
        - Вижу, удивлен, - хрипловатым голосом начинает она, - не веришь ты в судьбу.
        - Не верю, свою судьбу мы создаем сами: своими словами и делами.
        - Да, но есть вещи, которые решены за нас…
        - И ты мне скажешь, что решено за меня? - произношу усмехаясь. - Давай говори.
        - Зря смеешься, дитя другого мира.
        - Что?! Что ты сказала?! - удивляюсь я.
        - То, что слышал, то и сказала, и отпусти свой ковыряльник. - Я и не заметил, как схватился за меч.
        - Хорошо, допустим, я верю, - говорю, чуть успокоившись. - Что еще ты видишь?
        - Пока не знаю. - Она достает сундучок из-под столика. - Все слишком расплывчато.
        Открыв сундучок, она извлекает из него флакон с какой-то темной жидкостью и выпивает ее. Закрывает глаза и начинает раскачиваться из стороны в сторону.
        Хм, похоже, она в трансе. Начинаю верить, что она что-то видит.
        Проходит несколько минут, гадалка все так же продолжает раскачиваться. Неожиданно она замирает и распахивает глаза, затянутые пеленой, похожей на пепел. Я много чего видел, но это одно из самых неприятных зрелищ. И тут она начинает говорить, хотя, скорее, вещать низким, рокочущим голосом:
        - Ты умер три зимы назад, но вернулся меньше луны назад. Он наблюдает за каждым твоим шагом. Тьма и кровь даруют шанс, а роза принесет погибель. - Договорив, она глубоко вздыхает и теряет сознание.
        Кажется, это все. Оставляю десяток золотых и ухожу. Вот и докаркался: «Никто и никогда не мог мне предсказать судьбу». Предсказали, получи и распишись. Но хоть радует, что все можно изменить, понять бы только, о чем она говорила. С первой частью все ясно, «он» это, вероятнее всего, тот, кто меня сюда закинул. А вот при чем тут Тьма, кровь и роза? Непонятно, хотя, может, это разделы магии, которые я должен изучить? Но роза, несущая погибель… Никаких идей нет. Ладно, как говорится, кто предупрежден - тот вооружен.
        Выйдя из палатки и быстро сориентировавшись, направляюсь в сторону лавки алхимика.
        - Гесил, ты где? - кричу я, оказавшись внутри.
        - Подождите, я сейчас подойду, - раздается его голос из лаборатории.
        Интересно, а он не боится оставлять товар без присмотра? Никаких охранных чар я не чувствую.
        - Здравствуйте, господин охотник, - говорит он, на ходу снимая мантию, заляпанную реактивами, - я хочу вас поблагодарить.
        - И за что же?
        - За совет насчет зелья против нежити. Магистрат этим очень заинтересовался.
        - Ты что-то изобрел?
        - Скорее переделал, - застенчиво признается Гесил, - но должно эффективно работать.
        Опять неопробованные зелья. Хотя на ком бы он их проверял?
        - Надеюсь, что эффективно, а не эффектно. А то многие путают эти понятия.
        - Нет, что вы, - обиженно произносит он.
        - Не волнуйся, я пошутил.
        После моей фразы Гесил заметно успокоился. Неужели ему так нужно мое одобрение? Странный человек.
        - Гесил, мне опять понадобились зелья. Такие же, что и в прошлый раз, но без драконьего корня и твои новые против нежити.
        - Одну минуточку. - Он убегает в лабораторию.
        Оттуда слышится стеклянный перезвон. Надеюсь, что в спешке он там ничего не перепутал и не разбил.
        - Вот стандартные зелья, - говорит Гесил, выставляя на прилавок флаконы, - а эти против нежити.
        - Что они собой представляют?
        - Первое, - показывает флакон с переливающейся жидкостью, - раствор серебра в кислоте. Дорогое удовольствие, но оно должно эффективно уничтожать нежить.
        - Вот именно должно, а как будет на самом деле - неизвестно.
        - Я дам бесплатно два флакона для проверки.
        - Хорошо, что-то еще?
        - Измененное костровое зелье. Да, - заинтересованно спрашивает он, - предыдущий вариант хорошо сработал?
        - Великолепно, - произношу я, а в голове бьется мысль, что лучше бы оно не сработало, целее был бы. - А в этом варианте что изменилось?
        - Теперь при ударе оно создает огненный туман.
        - Неплохая идея, неплохая.
        Алхимик засиял, как новый золотой.
        - Еще что-то?
        - Нет, это все. С вас десять золотых.
        - Кстати, у тебя нет чего-нибудь этакого, чтобы изменить цвет кожи и глаз? - интересуюсь я.
        - Хм… - он потирает подбородок, - читал о таком, надо попробовать приготовить. Но потребуется время.
        Расплатившись и сложив зелья в поясную сумку, выхожу из лавки.
        Теперь к артефактору. Его магазин должен быть где-то рядом. Осматриваюсь и неподалеку вижу двухэтажный дом с вывеской, изображающей амулет. Наверно, мне туда.
        Захожу вовнутрь и чувствую потоки энергии, я не ошибся. В небольшом помещении свободно расположены витрины с артефактами и конторка светлого дерева. За ней сидит пожилой мужчина в пенсне, у него тонкие и длинные пальцы.
        - Не думал, что смогу еще когда-нибудь увидеть охотника, - вместо приветствия задумчиво произносит он.
        - Увидел, - отвечаю ему, - и что дальше?
        - Ничего, - усмехается артефактор, - ты по делу?
        - Да, - достаю и опускаю на стол перед ним рунный камень, - мне нужно знать, как он действует и подойдет ли мне.
        Он с удивлением склоняется над камнем и начинает что-то бормотать. Так проходит несколько минут.
        - Хороший камень. Усиливает прочность и плотность магического щита. Возможно, щит будет способен отражать заклинания, но только те, у которых энергия меньше, чем у него самого.
        Неплохой камешек, если и другие не хуже, тогда становится понятно, почему они такие дорогие.
        - Вставить его можешь?
        - Да, это нетрудно, десять золотых, пять минут - и готово.
        Ну и цены, банк, что ли, ограбить или гоп-стопом заняться?
        - Вот золото, - кладу деньги перед ним и снимаю наруч. - А камень вставишь в него.
        Артефактор кивает и берет наруч. Прикладывает к нему камень и опять что-то бормочет. Руна начинает светиться, а сам камень медленно погружается в металл. Несколько секунд, и он исчезает. Наруч ярко вспыхивает, ослепляя глаза. Проморгавшись, рассматриваю его. С виду ничего не изменилось, только чувствуется необъяснимая энергетика.
        - Благодарю вас, мастер, - говорю, застегивая наруч. - А ты не знаешь, здесь есть полигон для магических тренировок?
        - Нет, в местной школе обучают в основном целителей.
        - Жаль, - произнеся это, покидаю магазин.
        Так, зелья купил, камень вставил, с патронташем для зелий разобрался и бонусом получил предсказание. Надо бы где-нибудь отработать заклинания. Раз полигона нет, то отправлюсь на природу.
        - Висдор, - обращаюсь к хозяину постоялого двора, - упакуй еды на пару дней.
        - Господин охотник уезжает?
        - Нет, отлучусь ненадолго, но обязательно вернусь, - обнажаю в улыбке клыки, - мне здесь понравилось.
        Эх, хорошо за городом, нет этого зловония. Углубляюсь в лес и ищу место для стоянки, желательно неподалеку от проточной воды.
        Примерно через час мне попадается подходящая поляна. Надо насладиться девственной природой, отгородившейся от мира густым частоколом деревьев.
        Привал. Вешаю сумку с провизией на ветку и иду собирать валежник для костра. В качестве тренировки проделываю это телекинезом. Скоро уже темнеть начнет. Создаю заклинание, и передо мной возникает светящийся шарик. Несмотря на название, это обычный магический фонарик. Возвращаюсь на поляну и разжигаю костер. Поужинав и поставив магического стража, ложусь спать.
        Ночь проходит тихо, без каких-либо происшествий. Позавтракав, начинаю разбираться с заклинаниями.
        Знак огня и (мною изобретенный) льда, заклинание ускорения и недавно изученные знаки телекинеза, ветра и света. М-да, негусто. Надо что-то придумать. Маг сказал, что сила многих заклинаний зависит от количества энергии, затраченной на их создание. Значит… да, точно. Надо попробовать.
        Создаю заклинание света с затратой максимума силы. Вот это да! Зачем я это сделал?! Шарик света исчезает в ярчайшей вспышке, ослепляя глаза на время десятка ударов сердца. Но есть и плюсы - можно дезориентировать противника на какое-то время.
        Так, с этим разобрался, теперь следующее - заклинание ветра.
        Ничего особенного не выходит - просто порыв ветра. Думаю, если варьировать количество энергии, можно получить легкий ветерок или штормовые порывы. Проверяю опытным путем. Да и то дерево было вообще ни о чем, оно только портило пейзаж. Интересно, а что получится, если при создании крутануть кистью руки? Обычный взмах направляет воздушную волну. Пробую. Ха, да я гений, вокруг меня образовался маленький смерч. Следовательно, если увеличить поток маны и поддерживать заклинание, я буду защищен от стрел и прочих метательных предметов, правда, нетяжелых.
        Телекинез - самое многофункциональное заклинание. Можно к себе предмет притянуть, или кинуть, или просто сжать. Тренируюсь, ловя и подбрасывая монету. На сложные эксперименты не хватает сил. Да и новых идей пока нет. Что-то я выдохся в магическом плане. Драконий корень тратить не хочется, значит, поем и отдохну, вдобавок уже полдень.
        В оставшееся до заката время снова отрабатываю заклинания. Тяжело в учении…
        Спать ложусь выжатый как лимон. С трудом удается поставить магического стража.
        Рассветное щебетание птиц развеивает мой сон в одно мгновение. Окидываю взором поляну. М-да, ну и бардак я тут устроил. Мое пребывание напоминает нежданное торнадо: сломанные ветки, подпаленные стволы деревьев, местами выгоревшая и вырванная с корнями трава.
        Наверно, я один доволен этим разгромом и особенно собой. Теперь с чистой совестью можно возвращаться обратно в город.
        Империя Теней, кабинет Князя
        - Мой Князь, - говорит мужчина, кланяясь человеку, важно восседающему в кресле. Лицо его скрывает глубокий капюшон.
        - Здравствуй, Фаор, - отвечает правитель. - Кто позволил тебе использовать аварийный портал?
        - В мою лабораторию пришел охотник…
        - И? - слегка раздраженно реагирует Князь. - Это не причина. Или твоя нежить не смогла защитить тебя?
        - Мой Князь, это был темный охотник.
        - Темный, говоришь, - задумчиво тянет он, - давно их не было видно. После падения Цитадели я смог найти только нескольких.
        - Когда я уходил, он продолжал сражаться с моим конструктом.
        - Успешно?
        - На равных, мой Князь, на равных.
        - Если ты не врешь… Тогда твои конструкты нам очень пригодятся. Эльфы что-то затевают. И я предпочту потери в казне, чем среди своих подданных. А войны нам не миновать.
        - У меня есть одна просьба к вам. Если охотник выжил, то…
        - Нет, - резко приподнявшись, заявляет Князь, - даже и не думай! Я запрещаю!
        - Но…
        - Я сказал нет, слишком многим мы ему обязаны. В особенности я. А я их… - Князь прерывает свою речь. - Все, Фаор, иди.
        Фаор робко кланяется и нехотя идет к выходу из кабинета.
        Глава 5
        Вернуться в город оказывается проблематично. Барон ввел военное положение, как сказали стражники: «В связи с наступающей войной с баронством Берг». Но как ни странно, меня пропускают. Деньги во все времена творят чудеса. Не нравится мне это, сначала необычная нежить, потом делегация гномов, а теперь война. Что-то назревает, и не думаю, что это дружеская пирушка. Везде царит уныние и хаос, наемники маячат, куда ни глянь. Многие лавки и трактирчики закрыты. Тоже, что ли, вступить в стройные ряды войск барона Омера? Но сначала надо разобраться с новым квестом от гильдии воров.
        - Господин охотник, вы вернулись! - такими словами встречает меня Висдор на пороге постоялого двора.
        Не понял, к чему он это. Кажется, ему что-то нужно. Как же мне это надоело…
        - Что-то случилось? - устало спрашиваю его.
        - Вас кто-то хотел ограбить, - тихо произносит он, - в комнате все вверх дном, мебель разломана, матрас вспорот…
        Интересно… Хорошо, что все свое ношу с собой.
        - У тебя есть предположения на этот счет?
        - Это точно не гильдия, у меня с ней договор. Возможно, кто-то из ваших недругов?
        - Договор - это такая вещь… - отвечаю я, - ладно, не бери в голову, сам разберусь. А ты пока прикажи подать обед.
        Занимаю угловой столик. Заказ приносят достаточно быстро. Медленно поглощая еду, размышляю на извечные русские темы: «Кто виноват?» и «Что делать?» с виновными.
        Что могли искать? Золото? Сомнительно. Ничего ценного для обычных воров у меня нет. А если вор необычный? Тогда, может быть, рунный камень или карта из шкатулки Дракуленка. Но о ней знают всего несколько человек. Сам Дракуленок, маг гильдии и, возможно, Старьевщик. Значит, надо будет поговорить с ним достаточно вежливо.
        Нет, все-таки хорошо, что я не страдаю топографическим кретинизмом. Двадцать минут - и передо мной особнячок гильдии. Стучу сапогом в дверь - не хочется отбивать руку.
        - Кто? - раздается приглушенный голос.
        - Темный охотник.
        В ответ распахивается небольшое окошко, и на меня внимательно смотрят два серых глаза.
        - Зачем пришел?
        - Поговорить со Старьевщиком.
        - Он тебя ждет?
        Значит, он здесь. Что ж, это все упрощает.
        - Конечно, ждет, пойди и доложи.
        - Подожди здесь, - говорит лениво охранник и захлопывает окошко.
        Жду уже минут пять. Ловлю себя на том, что вращаю монету между пальцев. Не понял, когда я ее успел достать? Нервы сдают, и вот результат. У меня такой привычки не было отродясь, значит, от старого хозяина перекочевала. Забавно. Мои размышления прерывает скрип двери.
        - Проходи, тебя примут.
        Зайдя внутрь, вижу знакомую девушку, ту самую, что провожала меня к выходу. Теперь она жестом приглашает следовать за ней. Интересно, это просто девушка-служанка или тоже воровка?
        - Здравствуй, Лис, - слащаво произносит Старьевщик, удобно расположившийся в кресле, - проходи, усаживайся.
        - И тебе не хворать, - отвечаю, занимая место напротив. - У меня к тебе разговор.
        - Какой?
        - Мою комнату на постоялом дворе обыскали. Не понимаю, кто и зачем?
        - Что?! Это не мои люди, слово вора!
        - Я и не говорю, что твои. Узнай, кто это сделал, и…
        - Наказать? - перебивает меня Старьевщик.
        - Нет, сообщишь мне.
        - Хорошо, - кивает он. - Когда займешься моим делом?
        - Думаю, вечером, как раз твои проснутся.
        - Понятно. До вечера останешься здесь?
        - Пожалуй, да. - Задумчиво продолжаю: - Обсудим детали.
        - А что тут обговаривать? - удивляется Старьевщик.
        - Мне нужны гарантии, что ты не попытаешься убрать меня или оставить без награды.
        - Разве я тебя обманывал раньше? Не доверяешь?
        - Я даже своей тени не доверяю, - произношу с холодком в голосе. - Клятва на крови и железе меня вполне устроит.
        - Ладно, - вздыхает он, - с тобой нелегко иметь дело.
        Старьевщик достает кинжал, и струйки крови ползут змейками по его ладони. Слова клятвы, вспышка света, и рана затягивается. Значит, не соврал! Эх, почему дома такого нет!
        - Убедил. До вечера! Охота еще вздремнуть перед походом, - бросаю, выходя из кабинета.
        За дверью меня ожидает та же служанка-воровка. Делает приглашающий жест рукой и ведет в глубь дома. Какие-то они странные, молчаливые.
        Пара минут - и я в своей новой комнате. Апартаменты просто близнецы. Только в этой лишним изыском висит на стене большое зеркало. Это такой тонкий намек на мою внешность или что? Ладно, пусть будет, а я спать.
        Скрипнула дверь. Двигаться нет желания, не открывая глаз, телекинезом запускаю стул в ее сторону. Забавный рефлексик… Наградой становится короткий вскрик и следом за ним трехэтажная конструкция. Не русский мат, но тоже ничего. Приоткрыв глаз, вижу какого-то парня с перекошенным от боли лицом, который держится за плечо.
        - Извини, дружок, я не специально.
        Ответом мне служит новая порция отборной брани.
        - Заткнись! - рявкаю я, подкрепляя слово воздушной волной.
        Парень ударяется о стену и затихает.
        - Зачем пришел?
        - Тебя Старьевщик ждет, - сквозь стиснутые зубы шипит он.
        А сверкать на меня глазками бессмысленно, я не малолетняя барышня, не испугаюсь.
        Быстро набрасываю на себя броню и подпоясываюсь мечом.
        - Показывай дорогу.
        Он затравленно смотрит на меня и выходит из комнаты. Следую за ним.
        - Ну что, готов? - первое, что я слышу от Старьевщика, когда захожу в кабинет.
        - И тебе привет, - иронично отвечаю. - Готов, где остальные?
        - С Молодым ты познакомиться уже успел.
        - С кем, с кем?
        - С тем парнем, которого ты приветил.
        - Таких подарков мне не нужно!
        - Почему? Он один из лучших…
        Пожалуй, промолчу, что я этого «героя» сначала чуть стулом не пришиб, а затем по стенке размазал.
        - Да так, характерами не сошлись.
        - Так тебе с ним не жить под одной крышей, сходите в поход и разбежитесь, - начинает настойчиво убеждать меня Старьевщик.
        - Я не собираюсь еще следить за ним, чтобы от сильной любви он не воткнул мне нож между ребер.
        - А если он поклянется?
        - О, ешкин кот! Что, других кандидатур нет?
        - Надежнее и выносливее - нет, - гордо отвечает Старьевщик.
        - Ладно, зови.
        Дверь приоткрывается. Молодой неохотно протискивается в комнату, злобно зыркает в мою сторону и приближается к Старьевщику.
        - Ты сейчас поклянешься, что во время похода не причинишь охотнику никакого вреда и будешь выполнять все его поручения.
        Какая хорошая формулировка - «во время похода», а потом, значит, все можно. Не удивлюсь, если это подстава.
        Молодой нехотя приносит клятву и выходит.
        - Кто еще с нами?
        - Маг, ты с ним уже знаком, и еще один воин.
        Что-то это дело мне нравится все меньше и меньше. Надо успокоиться и как-то себя обезопасить. Вариант «перебить всю гильдию» явно не подходит. Тогда как? А если… Хм, если хорошо сыграю, то может и получиться…
        Встаю из кресла и подхожу к окну. Отдергиваю штору. О, сегодня полнолуние, неплохо…
        - Может, отложим поход? - ехидно произношу я.
        - Почему? - удивленно спрашивает Старьевщик.
        - Сегодня же полнолуние…
        - Ты что, оборотень?
        - Нет, - резко поворачиваюсь от залитого голубым светом оконного проема и невесело усмехаюсь, - всего лишь демон, частично.
        - И что из этого?
        - А, ты же не знаешь…
        - Чего я не знаю? - нервничает он.
        - Демоническая кровь - это проклятие, страшное проклятие.
        - То есть?
        - Любой, кто прольет кровь демона, будет проклят, и его окружение тоже будет проклято…
        - В каком смысле проклят?
        - В прямом… Не веришь, - грустно говорю ему и, достав кинжал, даю клятву, что сказанное - чистая правда. - А теперь?
        Ага, поверил. Страх притаился в его глазах. Пальцы нервно барабанят по столу, я оказался прав, он обдумывал мою преждевременную кончину. Обойдешься, мне еще рано умирать. Да еще от руки ворюги.
        - Верю я тебе, верю. Мои люди покушаться на тебя не будут, так что все нормально, можно идти.
        - Хорошо, я могу увидеть карту?
        - Конечно, - соглашается Старьевщик и достает из-за пазухи пергаментный свиток, - вот, смотри.
        Мазня детсадовца, а не карта: ни масштаба, ни обозначений севера и юга. Десяток помещений, разбросанных по подземелью. Сплошной лабиринт - просто нора крота, и не более. Интригующая нас ждет прогулочка!
        - Где вход?
        - Ближайший в подвале этого дома, поэтому мы его и занимаем.
        - Какая именно комната из обозначенных нам нужна?
        - Одна из этих трех, - отвечает он и тычет пальцем в карту.
        Замечательно, одиночные комнаты, да еще и в центре лабиринта. Пойди туда, не знаю куда. Все бессмысленно до предела. Надо торговаться во что бы то ни стало.
        - Ты же сказал, что точно знаешь.
        - Ну точно. Одна… из трех.
        - Тогда четверть моя, или можете сами там бродить до бесконечности.
        - Четверть?!
        - Еще один твой вопль - и пойдешь сам.
        - Хорошо, четвертина так четвертина, - побагровев от злости и откинувшись на спинку кресла, недовольно произносит он.
        - Вот и хорошо, а теперь пошли к остальной команде.
        Лучше надо себя контролировать, лучше. После этого рейда спиной к тебе точно не повернусь, да и вообще не буду иметь никаких дел. И лук с плащом возьму с собой. Хотя это обуза, но неизвестно, как все обернется.
        Выходим из кабинета и спускаемся на первый этаж, а затем в подвал. По дороге вешаю саадак с луком на пояс справа и закутываюсь в плащ. На входе нас уже ожидают знакомые лица. Оба в бригантинах, вооружены шестоперами и небольшими круглыми щитами. А маг… Этот идиот напялил мантию! И как он собирается в ней в случае чего бежать? Ладно, это его проблемы. Кивнув мне в знак приветствия, маг подходит к Старьевщику, и они начинают о чем-то шептаться. О чем именно, расслышать не удается, но, судя по выражению лиц, оба чем-то недовольны. Как только они завершают разговор, спускаемся в подземелье. Видно, что лестница приделана позже. Слишком уж она отличается от самого сооружения. Внизу сразу же перестраиваемся: я с одним воином впереди, маг с картой за нами, а последним - Молодой.
        Уже два часа идем, интересно, как маг в этой карте разбирается? А коридоры-то знакомые, вон и метка на стене. Слишком тихо и спокойно. Надо подкрепить свою легенду, да и компаньонов «развеселить»… Поднимаю руку, остальные замирают.
        - Почему остановились? - первым не выдерживает маг.
        - Впереди нежить, стойте здесь, я сам разберусь.
        Они подчиняются приказу, а я достаю меч и, крадучись, двигаюсь вперед. Что за маг, не может определить, есть нежить или нет? Ну мне же проще. Отойдя за три поворота, ловлю крысу. Пара царапин на лице, немного крысиной крови, и надо пошуметь…
        Когда я возвращаюсь, то чуть не получаю каким-то заклинанием в лоб. Занервничали, это хорошо…
        - Успокойтесь, всего лишь безобидный молодой драугр. - Говоря это, показываю клыки в улыбке, компанию явственно передергивает. - Ну что, так и будем тут стоять до конца столетия или все же пойдем?
        Маг, обеспокоенно рассматривающий ссадины и кровь на моем лице, заторможенно кивает.
        - Да, сейчас, - зашуршав пергаментом, он наконец-то определяет местоположение ближайшего схрона. - Дальше по коридору до ближайшей развилки, а там сворачиваем направо.
        Мои горе-спутники изменяют построение и идут след в след за мной. Нервные и пугливые они. Конечно, надо постараться вернуть их хотя бы физически целыми, но вот за психическое их здоровье я не отвечаю.
        Как ни странно, до места назначения добираемся без происшествий. Не считать же за нарушение спокойствия то, что Молодой пару раз нырнул в вонючую жижу?! А я тут ни при чем, мне телекинез надо тренировать, да и он сам хорош - под ноги смотреть надо.
        И вот наконец мы стоим у входа в коридор, ведущий к первому хранилищу.
        Достаю медяк и напитываю его энергией. Бросаю вперед, и он исчезает во вспышке огня. Следующий медяк превращается в пыль. В магическом зрении коридор абсолютно чист.
        - Что там хранится? - резко спрашиваю у побледневшего мага. Этот коридор нервирует меня похлеще притаившегося вурдалака.
        - Уважаемый Старьевщик не го-во-рил…
        - Врешь. Да пойми ты, маг великий, мне нужно это знать не для того, чтобы взять себе (а может, и для того, но тебе это знать не обязательно), а для того, чтобы понять, зачем здесь такие мудреные ловушки, - пытаюсь убедить его.
        - Здесь должны быть армейские склады и лаборатории магов.
        Ясно. Значит, скорее всего, будут еще и обычные ловушки, да и, возможно, какая-то охрана. Веселое мероприятие…
        - Ты можешь обезвредить хоть часть из них?
        - Думаю, да.
        - Раз так, действуй.
        Он принимается бормотать под нос заклинания, дополняя их жестами рук, закатывает глаза и периодически рассыпает в воздухе разнообразные порошки, от которых першит в горле и слезятся глаза. Еще немного, и все мы тут задохнемся.
        Весь этот цирк занимает около получаса, а сам маг выглядит обессиленным: бледное лицо, дрожащие руки, расширенные зрачки, пот струится по измученному лицу. Был бы дома, сказал бы, что на наркомана наткнулся, а тут всего лишь магическое истощение. Еще час он медитирует, приходя в себя. Я же все это время ловлю крыс и запускаю их по одной в коридор. Воины попытались мне помочь в этом деле, но не преуспели - слишком медлительны. Вроде магических ловушек не осталось, но, скорее всего, есть механические. Ну, вперед, пусть Тьма не оставит нас.
        И зачем столько ловушек ставить?! Хорошо, что прошло много времени. Часть не функционирует, а часть не особо эффективна: плита, закрывающая яму, не падает, а шипастый шар застревает в люке. Те, которые срабатывают, удается миновать без потерь. Когда преодолеваем злополучный коридор, у меня появляется дикое желание открутить кому-нибудь голову. Живу, как в сказке - чем дальше, тем страшней. Вот и долгожданная дверь. Массив, из потемневшего дерева, окован проржавевшими металлическими полосами так, что под ними почти не видно древесины.
        - Открывайте, - лениво произношу, прислоняясь к стене, - мое дело - нежить, а не двери.
        Маг проводит ладонью перед дверью и подает знак воинам. Бранясь, они начинают шестоперами ломать ее. Им приходится на славу попотеть, чтобы освободить проход. Так-с, и что мы тут храним с такой системой безопасности? Останавливаюсь на пороге и осматриваюсь. М-да, негусто. Один стеллаж и сундук. В принципе и комната небольшая. Кидаю несколько монет в разных направлениях. Ничего. Надеюсь, что это признак отсутствия ловушек, а не наличие чего-нибудь хитромудрого.
        Жестом показываю, что можно заходить. Маг быстро, чуть ли не рысью, направляется к стеллажу, воины следом. Так, на меня не смотрят, а значит, можно подготовиться к следующей «шутке» - переливаю часть обычного кострового зелья в пустые флаконы. Закончив с этим полезным занятием, подхожу к магу.
        - И ш-што с-сдесь? - шиплю за спиной мага.
        - Два зачарованных меча и кинжал, - вздрагивает маг.
        После этого похода они у меня будут бояться даже собственной тени.
        - А в сундуке?
        - Еще не открывал, - отвечает он.
        - Давай быстрее, у нас еще два хранилища впереди.
        Маг согласно кивает и начинает бормотать какое-то заклинание. Сундук на секунду вспыхивает зеленым светом. Парень, довольно улыбаясь, подходит к нему вплотную.
        Странно, почему на сундуке нет никаких чар? А если воры…
        Резко отдергиваю мага от приоткрытого сундука. Из-под крышки вылетают несколько небольших дротиков и со свистом проносятся над нашими головами.
        - Благодарю, - дрожащим голосом произносит он.
        - Должен будешь, - усмехаюсь в ответ.
        Трясущимися руками маг откидывает крышку и жадно смотрит в недра сундука.
        Сперва он достает пару амулетов, следом дорогие перстни и кинжалы, на вид ритуальные, а не боевые. Пошарив руками внутри, извлекает потертый кожаный мешочек. Развязав, высыпает содержимое на вспотевшую ладонь. Камни, драгоценные и рунные. Все не сводят с них глаз. Равнодушно пожимаю плечами, хлопаю его по спине и негромко произношу:
        - Бери трофеи и пошли.
        От неожиданности он вздрагивает, камни солнечными зайчиками разлетаются с его ладони и с тихим перезвоном падают на пол. Мой план сработал. Телекинезом быстро подхватываю несколько штук и прячу в сумку.
        - Что ты так нервничаешь? - ехидно спрашиваю «великого чародея».
        - Я же не боевой маг! И не искатель приключений! - раздраженно отвечает он, собирая рассыпавшиеся камни. - Поэтому и нервничаю!
        Впечатлил мага мой юмор, впечатлил. То ли еще будет…
        - Да успокойся ты, зачем так завелся? - проникновенно говорю ему. - Ты же маг, с тобой идет темный охотник и два воина, опасаться нечего.
        - Действительно, с чего это я? - Он улыбается и потирает подбородок. - Хоть и не боевой, но я маг!
        Наивный, думает, если выучил пару десятков заклинаний, то сразу маг? Три раза ха…
        Буду следовать великому методу кнута и маленького черствого пряника.
        - Тогда собираем трофеи и двигаемся дальше.
        Через пару минут оружие упаковано и повешено за спину одному из воинов, а камни и амулеты маг кладет в поясную сумку. И идут великие герои на поиски могучих магических артефактов древних времен. И тяжела их доля. Но ничто не может их остановить на пути к намеченной цели. А если без шуток, дорога к следующему хранилищу оказывается не из приятных: уровень нечистот поднялся, приходится брести в них чуть ли не по колено. Пахнет не розами, крысы сбиваются в стаи на пятачках сухого пространства. Не нравится мне, что их здесь так много. На мага любо-дорого посмотреть: мантия намокла, он в ней путается, а выражение лица… Начинаю ему завидовать - так злобно зыркать…
        И вот забрезжила цель. Короткий коридор, заканчивающийся дверью, перегораживает полупрозрачный магический щит. Знакомые какие-то ощущения от приближения к нему, какая-то часть меня чувствует что-то родное. Маг сразу берется за свое привычное дело. Тихое бормотание перерастает в ругань. Силен братишка…
        - В чем проблема? - спрашиваю его.
        - Я не могу снять этот дурацкий щит! Он завязан на какие-то артефакты, у меня не хватит сил!
        - Не ори, - шиплю в ответ, - мы не в кабаке, неизвестно, что здесь может водиться, кроме крыс.
        Маг вздрагивает и начинает озираться. Я же вплотную приближаюсь к щиту и провожу перед ним ладонью. Ощущаю тепло и приятное покалывание. Рискнуть или нет? Резко вытягиваю кончики пальцев, направляю в заклинание, и… оно беспрепятственно их пропускает. Эх, была не была, делаю шаг вперед и прохожу сквозь щит. Оборачиваюсь назад и вижу удивленные лица воинов и мага.
        - Как ты это сделал? - вскрикивает маг.
        - Молча, - ехидничаю я. - Ты хоть смог определить, что это за щит?
        - Конечно, - оскорбленно произносит он, - щит пропускает лишь тех, у кого есть доступ в это помещение и…
        - Давай отвечай! - подгоняю его, видя, что он о чем-то задумался.
        - Демонов или родственных им существ, но как ты смог пройти?
        Тугодумный ты наш. Вон воины, судя по выражению их лиц и неразборчивому шепоту, и то все поняли.
        - А это останется моим маленьким секретом, - проговорив, разворачиваюсь к нему спиной и шагаю вперед.
        Дверь отзывается глухим скрипом. Делаю еще шаг и останавливаюсь - даю глазам привыкнуть к темноте. Начинают вырисовываться очертания обстановки, но это не главное. Самое противное - в комнате бушует полчище крыс, они смотрят в мою сторону своими красными буравчиками, я бы сказал, с большущим гастрономическим интересом. Похоже, это ловушка.
        Не успеваю опомниться, как это злобное войско летит на меня. О небеса! Меч точно не поможет. Значит, его в ножны, а крыс отбрасываю несильным воздушным ударом. Испуганные твари приходят в себя и снова серой массой накатывают, как волна прибоя. Кинуть в них костровое зелье? Не вариант. Могу что-нибудь из трофеев повредить. А если… Надеюсь, не пострадаю. В воздухе становится неспокойно - с нарастающей силой собираю в воронку воздушную волну. Крысы, выпучив глазки, с диким писком начинают вращаться вокруг меня. Постепенно смещаю вихрь в сторону. Крысиный писк перерастает в пронзительный визг. А теперь завершающий штрих. Бросаю в воронку костровое зелье и поджигаю, душераздирающие звуки бьют по ушам. Фейерверк из тлеющих тушек разлетается в разные стороны. Дыхание перехватывает от смрада паленых шкур и недостатка кислорода. Твою ж медь, еще секунд тридцать, и я отключусь.
        Фух, получилось! Я жив, они - нет.
        Выжат и опустошен до предела, еле бреду к своим спутникам. Гарь едким шлейфом тянется за мной. Все в полном ожидании чуда.
        - Что там? - обеспокоенно спрашивает маг.
        - Крысы…
        - Какие крысы, шутишь?!
        - Я непонятно изъясняюсь? - безразличным тоном говорю в ответ. - Там жареный крысиный обед, и только, тебе захватить порцию?
        - Какая гадость! - Маг морщится и отшатывается назад. Дамская брезгливость выступает на его лице.
        В очередной раз я понимаю, что привел с собой только обузу. Ожидать их помощи бесполезно, возвращаюсь обратно сам. Создаю шар света, поднимаю его повыше и начинаю внимательно осматривать достаточно большую бесформенную комнату. Стены с оплавленными участками, обгоревшая скудная мебель, а в дальнем углу на полу валяются какие-то металлические обломки и кости. Наверное, больше нечего искать. Хм, похоже, здесь было сражение…
        Подсвечник с огарком свечи на столе, какие-то свитки и тонкая книжица, похожая на блокнот. Успокаивает отсутствие магии. Непонятные старинные иероглифы и простенькие рисунки. И тут я опять начинаю проваливаться в прошлое. Ох и не вовремя эти видения-воспоминания!
        Снова полуосвещенный зал, я нахожусь среди ровесников. Перед нами стоит магистр. Я волнуюсь.
        - Теперь вы полноправные темные охотники, мы обучили вас, но самосовершенствованию нет предела. Уничтожайте нежить, тренируйтесь и творите. Но кроме основных ваших обязанностей не забывайте собирать знания о магии, технологии. Это позволит нашим магам и кузнецам создавать более эффективное снаряжение для вас, - заканчивает он свою речь. Видение меркнет.
        М-да, интересный орден, весьма. Чем-то напоминает империю с Князем. Не удивлюсь, если они еще и тесно сотрудничали.
        Решаю книгу и свитки припрятать, отдавать точно не буду. Странно, что ловушек нет, не считать же крыс непреодолимым препятствием? Перекошенный шкаф не принес ожидаемых трофеев, просто досада. Пара мантий, поясной набор и две сумки. Негусто… Набор и сумку прячу у себя, а остальное набрасываю на плечо. Спешно иду к выходу. Лишние подозрения мне не нужны.
        - Принимай трофеи, - деловито обращаюсь к магу.
        При виде мантии и второй сумки маг сильно бледнеет, затем краснеет и со стоном отчаяния приваливается к стене.
        - Маг, ты что?
        - Ты… ты… з… м… знаешь, ч-то это? - Речь медленно возвращается к ее владельцу.
        - Старое барахло…
        Я не виноват, что, кроме этого хлама, там не было ничего. Хоть что-то надо было предъявить. Ведь не доверяют на каждом шагу.
        - Это мантия - мечта каждого ныне живущего мага! И бездонная сумка! Мантия увеличивает запас энергии и скорость ее восстановления.
        - Ладно, с «мечтой» мага вроде разобрались, - говорю ему. - А сумка действительно такая ценная, а?
        Вот бестолочь, ну почему я не прихватизировал еще и мантию?!
        - Конечно, безразмерная, но есть одно но… - Он запнулся.
        - Ну что - но? - раздражаюсь в очередной раз. - Мне каждое слово из тебя вытягивать клещами?!
        - Она увеличивается в размерах, а в весе нет, и это очень ценный артефакт.
        Неплохие трофеи. Я уже в плюсе. А ведь впереди еще одно хранилище.
        На этот раз в нескончаемом лабиринте своды коридоров нависают низко над головой. М-да, неприятные ощущения. Холод пронизывает до костей, зубы постукивают друг о друга. Похоже, мы достаточно глубоко спустились. Нет, точно, после этого похода я возненавижу туннели. На кой ляд надо было строить такие катакомбы?! Сырость. Плесень на сводах и стенах свисает замысловатыми гирляндами, одно удовольствие - крысы пропали.
        Если вернусь после всех моих злоключений, буду сутками отмокать в ванне, есть до дурноты и отсыпаться. Настроение на нуле, компаньоны безмолвно тащатся вереницей позади. На лицах досада, злоба и ненависть. Видно, самое время их встряхнуть. Тихо отправляю воину - надо бы хоть ради приличия узнать его имя, под сапог склянку с костровым зельем. Хотелось бы, конечно, испытать усиленный вариант, но обойдусь без трупа. Шаг, тихий хруст стекла, пара искр, яркая вспышка и… все могут полюбоваться на «танец дикаря». Но всем веселье портит маг, с какой стороны ни посмотри. Он окатывает «танцора» водой. Судя по тихому матерному шепоту бедняги, вода оказалась ледяной.
        - Ты не сильно пострадал? - интересуюсь у своей жертвы. - Надо быть повнимательней, иначе скоро превратишься в трупика.
        Нет, гуманизм во мне не проснулся, просто создаю себе имидж «белого и пушистого». В некоторых ситуациях бывает полезно, но потом, к сожалению, многие стремятся сесть тебе на шею и ножки свесить…
        - Нет, со мной все нормально, - ворчит воин, - но чем в этих катакомбах с ловушками лазить, лучше в чистом поле с врагом схлестнуться.
        Хм, если не врет, то я его уважать начинаю. Но что такой человечище в компании воров забыл?
        - Как тебя зовут, воин? - спрашиваю у него.
        - Кион, меня зовут Кион, - отвечает он.
        Странно, все они прозвищами представляются, а он по имени. Нет, тут точно что-то не так. Надо это проверить.
        Вскидываю руку, пальцами показываю: «Враг. Впереди. Один». Маг и Молодой недоуменно смотрят на меня, а вот Кион… Кион приготовился к бою. Довольно киваю: точно воин, да не из простых.
        - Идемте вперед, все в порядке, - говорю своим спутникам.
        Еще пара часов, и наши мучения заканчиваются.
        Хранилище, три раза ха, а не хранилище. Скорее подобие казармы. Двухъярусные кровати выстроились вдоль обшарпанных временем стен, по углам стойки для доспехов и оружия. Какой разочарованный вид у мага!
        Пока он и Молодой самозабвенно обыскивают комнату на предмет добычи и тайников, Кион подходит ко мне.
        - Догадался? - тихо спрашивает он.
        - Да, - хотя, честно говоря, не улавливаю, о чем он, - но не пойму одного…
        - Чего именно? - раздраженно ворчит воин.
        - Что ты забыл среди этих воров, это же не твой уровень.
        - Не трави душу, я могу задать тебе тот же вопрос.
        - Я могу и ответить.
        - Ну ответь, - цедит сквозь зубы он.
        Ха, мое шипение более впечатляющее. Соврать или нет? Ладно, скажу полуправду.
        - Я один из последних, а скорее, последний из темных охотников… И не перебивай меня, - раздраженно скалюсь в ответ, он даже отшатывается назад, - у меня есть цель, а чтобы ее достичь, понадобится золото, много золота…
        - Ясно, - задумчиво произносит Кион, - а меня изгнали, нахамил дворянчику.
        - И, скорее всего, подправил его смазливую мордашку?
        - Из-за этой гниды погибла половина моего десятка! - выходит из себя Кион.
        - Я понимаю и не осуждаю.
        После моих слов он как-то осунулся и даже с виду постарел. М-да, серьезно жизнь потрепала. Да и не всякий десятник полезет дворянину морду бить за своих солдат. Уважаю…
        - Здесь почти ничего нет, - прерывает наш разговор сухой голос мага.
        - Почти? - цепляюсь за это слово.
        - Десяток золотых в матрасах да пара перстней.
        - Ну что, возвращаемся обратно?
        Обратная дорога придает сил. Три часа, и мы опять на том же месте, откуда начинали свой путь. Кивнув на прощание Киону, иду следом за магом, как я понял, направляемся к Старьевщику.
        Маг стучит в дверь и, дождавшись ответа, заходит внутрь, меня же просит остаться снаружи. Обнаглели… Прислоняюсь к стене и жду. За окнами начинается новый день. Неплохо, быстро управились.
        Вскоре захожу в кабинет Старьевщика, сразу же удобно располагаюсь в кресле. Через пару минут появляются служанки, одна приносит завтрак, а вторая - наши трофеи. Маг с удовольствием начинает есть. Пожалуй, рисковать не буду, потерплю до постоялого двора, а то неизвестно, что могли подмешать в еду.
        - А ты поесть не желаешь? - удивленно спрашивает маг.
        - Что-то аппетита нет, - смотрю в сторону с безразличным выражением лица.
        Эту интереснейшую беседу прерывает появление Старьевщика.
        - Рад видеть вас живыми и здоровыми! - радушно восклицает он.
        Судя по выражению его лица, он предпочел бы лицезреть мой хладный труп. Актер из него никудышный.
        - Давай поговорим о моей доле, - произношу я.
        - Сейчас придет артефактор и произведет оценку, - отвечает Старьевщик.
        - Хорошо, я подожду, но не очень долго. - И нервно провожу когтями по подлокотнику кресла. На нем остаются глубокие царапины. Мага и Старьевщика передергивает.
        Хм, и о чем они думают? Мои размышления прерывает стук в дверь. Через мгновение на пороге замирает старый знакомый - артефактор, который вставлял рунный камень в наруч.
        - Утро доброе, - приветствует он всех с поклоном.
        - Здравствуйте, мастер, - отвечаю артефактору, остальные ограничиваются кивками, - не ожидал вас здесь увидеть.
        - Что поделать, охотник, что поделать, - произносит он, - это один из немногих шансов изучить настоящие артефакты, а не нынешние поделки. Да и деньги неплохие, даже смог оплатить обучение внука.
        - Достойная цель. Преемственность поколений - это хорошо, но давайте все оценим, а то я спешу.
        - Тогда иди и отдыхай, - влезает в разговор Старьевщик.
        - Но еще больше мне хочется получить свою долю! - припечатываю его.
        Артефактор одобрительно хмыкает и подходит к столу.
        - Показывайте добычу, - говорит он, - у меня мало времени.
        - Вот она, - уточняет Старьевщик, - лежит на столе.
        - Так-с, мантия мага - две, безразмерная сумка - одна штука, - начинает артефактор, - примерно четыре тысячи золотых.
        Неплохо я поживился в той комнате, сразу прикинул в уме я.
        - Потянет тысячи на три, - промямлил мастер после осмотра клинков.
        - Почему так дорого?! - взбешенно восклицает Старьевщик.
        - Они хороши для ритуалов. Очень редкие изделия, вот поэтому я их так и оценил.
        Слова болью пронзают Старьевщика, капельки пота выступают на лбу, и он заметно бледнеет.
        Артефактор приступает к оценке амулетов. Цену им определяет в тысячу золотых.
        - Один амулет теней, а второй - защиты…
        - А подробней можно про первый? - перебиваю мастера.
        - Один позволяет становиться невидимым, правда ненадолго, стоимость около семисот, - отвечает он, - второй может защитить от физического урона, правда, он не имеет собственного запаса энергии. Всего тысяча за амулеты.
        - А что с перстнями?
        - Два, вызывающие свет, еще три позволяют несколько раз использовать заклинание огненного шара. - Переведя дух и глотнув вина, мастер продолжает: - А вот последние весьма интересны, они усиливают заклинания стихий, но не намного.
        - А каких?
        - Тебе не подойдут, - перебивает артефактор и, опережая мой вопрос, добавляет: - Зайди потом ко мне в магазин, там и поговорим.
        Кивком выражаю свое согласие.
        - И все же, сколько стоят эти кольца? - недовольно спрашивает Старьевщик.
        - Не меньше трех тысяч за стихийное и тысячу за остальные.
        На вора стало жалко смотреть, видимо, скумекал, что просчитался. Авторитет держать - это тебе не хухры-мухры, его за деньги не купишь.
        - Ясно, спасибо вам, мастер, - обессиленно произносит Старьевщик, - больше вас…
        - Погоди, дружище, - перебиваю его. - Ты про камушки забыл: и про простые, и про рунные…
        Он багровеет еще сильнее, хотя, кажется, дальше уже некуда.
        - Да что вы все время нервничаете? - И язвительно продолжаю: - Вы мне всего полторы тысячи должны. Да и только. Договор дороже денег!
        Маг достает мешочек и высыпает камни на стол.
        - Драгоценные камни, рубины и изумруды необычайной огранки. - Он отодвигает простые камни в сторону. - Примерно по пятьсот золотых за каждый. Были бы крупнее, цена возросла бы по крайней мере раза в два…
        Были бы они покрупнее, Старьевщик уже валялся бы под столом с инфарктом.
        - Рунные камни доспеха по семьсот пятьдесят, - равнодушно сообщает мастер, - усиливают прочность брони.
        Значит, моя доля две тысячи, сотню я должен Старьевщику. Один рунный камень доспеха возьму как часть своей добычи, итого остается взыскать тысячу сто пятьдесят золотых. Неплохо для завершения такого дельца.
        - Старьевщик, я беру камень доспеха, сотню должен был за броню, а остаток возьму мелкими камушками. Надеюсь, ты не против?
        - Хорошо, - мычит тот, как загнанный в угол израненный зверь.
        - Тогда давай камни, и мы с мастером удаляемся, нам надо кое-что обсудить.
        - Подождите пару минуток, я принесу камни. - Сказав это, он выходит из кабинета.
        Не заставив нас долго ждать, изможденный сделкой Старьевщик возвращается, неся в руках небольшой замшевый мешочек.
        - Здесь камней на тысячу, сто пятьдесят возьмешь золотишком?
        - Возьму, куда деваться. Пересчитывать нет времени. - И оскаливаюсь в улыбке: - Не думаю, что ты меня нагрел.
        Он шарит рукой в ящике стола и протягивает еще один увесистый мешочек.
        Приподнимаюсь и забираю у него свою добычу и со стола рунный камень. Все это отправляется в мою уже бесценную поясную сумку.
        - Вот и хорошо. Кстати, ты узнал, о чем я просил?
        - Да, один нищий его видел, - успокоившись, почти довольно констатирует он, достает свернутый листок пергамента и протягивает мне. - Здесь портрет и вся информация, которую мы смогли о нем узнать.
        - Благодарю, - забираю документ. - До встречи… - это я уж точно солгал.
        - Если будешь нужен, я тебя найду, - надменно произносит Старьевщик.
        Размечтался, сегодня или завтра уеду из города, и ищите ветра в поле.
        Покинув сию злачную обитель, мы добираемся до дома артефактора.
        Интересное сочетание дома, магазина и мастерской, все очень скромно и со вкусом. В мастерской чрезвычайно чисто и все просто: верстак, пара шкафов, два уютных кресла возле камина. По всему видно, хозяин много времени проводит именно здесь. Честно говоря, не так себе я представлял мастерскую артефактора.
        - Ты хотел узнать о своем перстне? - перебил мои размышления мастер, после того как заполыхал теплыми языками огонь в камине и мы удобно расположились в креслах. - Значит, слушай, я не знаю, как в ордене подбирали камни для перстней, но одинаковых ни у кого нет, так как не бывает двух одинаковых людей.
        - Это-то понятно, а что насчет моего камня?
        - У тебя в перстне морион…
        Судьба… Или просто совпадение? Дома у меня был перстень с морионом, правда, более светлым. А этот больше на обсидиан похож.
        - Вижу, тебе известны его свойства? - полуутвердительно спрашивает он.
        - Угу, - соглашаюсь, глубоко вздохнув, - камень темных магов, «темница демонов и душ», защита от враждебной магии и помощь в развитии магических способностей, правда, если примет человека как хозяина…
        - «Если сможешь преодолеть собственное зло», - цитирует артефактор, - иначе вечное безумие…
        - Кто спорит, - соглашаюсь я, - забыл я об этой его особенности, что он не терпит рядом с собой другие камни. Теперь о делах насущных - мне нужно укрепить доспех и вставить камень. Если не возражаете, я тихонько подожду здесь?
        - Опасаешься воров? - усмехается артефактор. - Оставайся.
        - Благодарю.
        - Пока не за что, - отвечает он, раскладывая броню на верстаке, - отдыхай.
        Мое тело ноет от усталости, голова медленно сползает на подлокотник, и я практически мгновенно растворяюсь во сне - этот поход потрепал меня основательно.
        - Охотник, проснись, - пробивается тихий голос сквозь сон, - там внизу тебя ждут, говорят, по очень важному делу.
        Напрягаю всю свою волю, заставляю себя встать и подхожу к верстаку: с доспехом прекрасно поработали. Внешне он почти не изменился - лишь чешуйки стали более матовыми, и все. Быстро надеваю и затягиваю ремни. Да, месяц еще не прошел после попадания в это тело, а без меча и доспеха чувствую себя обнаженным. Что же будет дальше? Я вопросительно поднимаю бровь. Эх, сколько я тренировался дома, чтобы научиться, а тут раз, и все. И вижу, как за окном маячит скучающий от безделья воин.
        - Впускай его, зачем заставлять человека ждать? У меня нет секретов! Вот так сюрприз! Здравствуй, Кион, какими судьбами?! - приветствую воина.
        - Старьевщик что-то замышляет, тебе лучше покинуть город, - встревоженно начинает Кион. - Он отправился на встречу с людьми барона.
        Стоп! А с чего это Кион решил мне помочь? И не ловушка ли это? Гильдии существуют во многих городах, и постоянно от них скрываться мне что-то не хочется. По-моему, нет человека - нет проблемы. Размышлять можно долго: что и почему.
        В очередной раз вопросительно приподнимаю бровь.
        - Я просто возвращаю старые долги. Уходи из города… - вырывается вздох у Киона.
        Слова о долге трогают меня. Я не герой, героизм - удел убогих, ищущих славы, а безумцы с моей профессией долго не живут. Надо расплатиться с мастером и внять разуму. Погибать рановато. Но незавершенное дельце в этом городе не дает мне покоя.
        Другого выхода, как попросить помощи у Киона, у меня нет. А этот город мне явно не рад! Действовать надо по плану. Сначала забрать зелья у алхимика и нанести неожиданный визит одному человечку. Кион внимательно выслушивает мою просьбу и, не размышляя ни минуты, кивает в знак согласия. Теперь у меня есть союзник - человек проверенный, на которого можно положиться.
        Попрощавшись с мастером, мы выходим и растворяемся в густых зарослях заброшенного сада.
        После полудня, получив зелья, мы отправляемся к трактиру, где остановился попытавшийся обокрасть меня человек.
        - И все же какой у тебя план? - заинтригован Кион.
        - Что про меня говорят маг с Молодым? - отвечаю вопросом на вопрос.
        - Думают, то ли ты нежить, то ли демон.
        - Мечтаю сыграть с ними злую шутку, чтобы меньше думалось.
        Воин сначала выглядит обескураженным, а потом начинает хохотать.
        - Ловко, - успокоившись, признает он. - А чем я смогу помочь?
        - Найди какой-нибудь заброшенный дом или склад с черным выходом, ну и, конечно, сообщи Старьевщику, что ты обнаружил то место, где я укрылся после визита к артефактору.
        - Ясно, значит, дело почти сделано - есть у меня на примете такой дом.
        - Вот и славненько. Нам нужно спешить в трактир, нас там, думаю, заждались.
        Покопавшись в сумке, протягиваю ему пару монет. Кион скрывается в трактире. Я остаюсь ждать на улице. Прислоняюсь к стене и ловлю себя на том, что между пальцами правой руки опять кручу монетку. Забавная привычка…
        Мои мысли витают. Словно тень появляется Кион и тихо шепчет:
        - Он здесь не один и заперся в своей комнате. Пойдем, пока нас не ждут.
        Бесшумно поднимаемся на второй этаж и останавливаемся возле нужной двери. Кивком даю понять, что время настало. Мы обнажаем мечи, а бывший десятник для уверенности еще и достает кинжал. От резкого удара дверь с треском распахивается. Обнаруживаем вора с какой-то девкой в кровати. Взлохмаченная деваха пытается завизжать, но кинжал Киона прерывает ее. Вор хватает одежду и пробует ускользнуть, но теперь два клинка у горла останавливают и его.
        - Кто нанял тебя? - неглубоко рассекаю ему плечо. - Говори, или я просто порежу тебя на куски.
        Вор бледнеет и шипит от боли, в его глазах блестит страх.
        - Эл… - Успев сказать только это, он падает замертво.
        - Что с ним? - спрашивает Кион.
        - Сердце не бьется, - отвечаю, пытаясь нащупать пульс, - похоже, клятва или магия.
        Глупо. Может, обыск что-то подскажет о его нанимателе. В карманах негусто, как обычно, медяки, видно, малый славно погулял. Прощупываю подкладку дублета. Времени нет, рву ткань что есть сил. Вот это да! Интересное дельце - мой портрет на листе пергамента. Кидаю все это в сумку, и мы ускользаем из трактира.
        М-да, вопросов только прибавилось.
        Надо убираться отсюда, пока не привлекли внимание. Нам сейчас разборки ни к чему. Кион знает подходящее убежище. Петляя узкими улочками, мы выбираемся на окраину города. В зарослях кустов просматривается деревянный, покосившийся домик, он врос в землю и доживает свой век. Ну просто дом с привидениями.
        - Говорят, здесь жила сильная ведьма, поэтому народ обходит это место стороной, - тихо шепчет Кион.
        - Ведьма? - задумчиво произношу. - Ведьма - это хорошо…
        Ажур паутины, толстый слой пыли, хлам от старой мебели повсюду не позволяют так просто войти. Но это мелочи, главное - есть черный выход. Дом отлично подходит для моей задумки.
        - Когда ты сможешь привести Старьевщика?
        - Через час, не раньше.
        - Возьми золото, - говорю я и протягиваю ему кошель вора. - Тебе лучше сразу же покинуть город.
        - Возможно, - соглашается он. - До встречи!
        Молча киваю. Кион уходит быстро, а я бегом отправляюсь на рынок - нужно купить неприметную одежду. Самое главное - успеть вернуться в дом до прихода Старьевщика.
        Шум многочисленных шагов. Пора… Пока дверь открывается, успеваю поджечь пентаграмму и разбить флакон с зельем Гесила.
        Для пришедших моя персона в таком антураже - сюрприз. Их лица перекосились и побледнели. Один воин начинает что-то шептать себе под нос. Молится, что ли? Хм, они, случаем, штаны с перепугу не испачкали?
        - Что ты делаешь? - нервно кричит маг гильдии, ставя перед собой щит. За его спиной прячутся Старьевщик и несколько воинов.
        - Возвращаюсь домой! - отвечаю им и хрипло смеюсь. - В Нижний мир!
        После этого бросаю усиленное костровое зелье. Между нами яркими языками вспыхивает стена пламени. Демонически расхохотавшись, двигаюсь к черному выходу. Снаружи меня никто не ждет. Любители…
        Удовлетворенный, спешно направляюсь к воротам. Солнце медленно опускается за горизонт. Приглашенные, ошалевшие от такого гостеприимства, долго еще будут приходить в себя. На ходу переодеваюсь и прячу приметные вещи в сумку. Выпиваю зелье, кожу начинает жечь, потерплю…
        Вот и все! Я выбрался из города! Воздух свободы дурманит!
        Глава 6
        - Еще вина! - кричу в пространство.
        - Уважаемый, думаю, вам нужен свежий воздух и отдых! - Трактирщик неодобрительно смотрит на меня.
        - Тебя забыл спросить, - разъяренно кидаю в него кувшином, но промахиваюсь. - Я плачу не за пустые разговоры, а за твое никчемное пойло, понял?
        Похоже, он готовится дать отмашку вышибале.
        - Держи, - бросаю на стол золотой.
        Деньги. Золото. Наемникам платят щедро. За чужую кровь, за свою… Какие же твари взбираются на вершину власти! Спокойно льют чужую кровь, но трясутся за свои шкуры. Заплатили, как молодому магу, свинство, и только. Всего полсотни золотом. И я, наивный дурак, так и не понял до сих пор, куда попал. Здесь чувствуешь дыхание противника на лице, так как мечи короткие, а огнестрелов нет. Все по-честному. Они платят, а мы воюем и гибнем. Вот и вся сермяжная правда.
        - Какая мерзость, твою налево! - шиплю после нового глотка. - А где закуска?!
        Мгновенно передо мной появляется глубокая тарелка с кусками непрожаренного мяса.
        Смотрю на него и чувствую: тошнота подступает к горлу. От излишне выпитого начинается «вертолет», и меня захлестывают воспоминания.
        Лучники стройными рядами стоят на правом фланге. Маги забыли поставить щит и суетливо пытаются оградить барона со свитой. Одно заклинание - и тридцать парней превращаются в кровавое месиво. Обожженные магическим пламенем тела источают удушающий запах. Живых не остается. Всего лишь одно заклинание…
        Почему жизни всяких крыс ценятся гораздо выше что на Земле, что здесь, почему?!
        - Убери это, - еле сглатывая слюну, хриплю трактирщику, - принеси овощей или грибов.
        Он подхватывает тарелку и быстро уходит. Лишние проблемы никому не нужны. Залпом допиваю кружку и наливаю снова. Опираюсь спиной о стену. Взгляд скользит по залу. Обычные крестьяне, самые обычные… Выпьют по кружечке пива, поговорят и разойдутся по домам. Вон тот блондин так похож на одного из рыцарей.
        Рыцарская конница пытается сломать строй копейщиков под градом стрел. Раненые кони сбрасывают седоков. Слышатся стоны и проклятия. Но большая часть рыцарей прорывается. Разве могут им противостоять вчерашние крестьяне? Кругом царит паника, строй сломан. Это просто кровавая бойня, всадники и кони полностью забрызганы кровью.
        Начинаю заваливаться на бок. Чтобы не упасть, опираюсь на меч в ножнах, все как в тумане…
        Единственная, кто не предаст, так это сталь. Верная сталь меча. Холодное равнодушие к жизни: что к своей, что к чужой. Ее смерть там же, в битве, в лязге скрещенных клинков и вспышке искр. Достойная смерть…
        Десяток, в котором иду и я, отправляют в передовой дозор. Поначалу все спокойно. А вот дальше… Напарываемся на самострелы и магические ловушки, к счастью, никто не пострадал. Радоваться рано. Неожиданно попадаем в засаду. Свист стрел перекрывает крики раненых. А потом рукопашная… Их пятнадцать, нас шестеро. Спасет только чудо, отвага здесь ни при чем. Трех я поджариваю зельем, одного удачно отшвыриваю, бедняга ломает шею об дерево. А потом становится не до заклинаний… Отвожу удар за ударом. Одному нашему сносят голову шестопером, кровь хлещет фонтаном. Зрелище не для слабонервных. Слышен лязг мечей и стоны. Еще троих размениваем на одного. Встав спина к спине, отражаем атаки восьмерых. Улучив момент, кидаю еще зелье. Минус два. Шестеро против четверых… нет, уже троих. Шансов мало, но надо играть…
        Очередной кувшин. Третий или четвертый? А какая, собственно, разница? Одним больше, одним меньше…
        О, вот и развлечение! Из темноты появляется менестрель и начинает настраивать гитару. Или что-то похожее на нее. Послушаю, что у них тут за попса…
        Наниматель выиграл. В честь сего знаменательного события устроили пир. Вино рекой, туши быков на вертелах, источающие аромат, вызывают в желудке бурю. Маркитантки. Отовсюду слышатся пьяные вопли, женские вскрики и хихиканье. Тела убитых еще не остыли, а гульба идет полным ходом…
        М-да, видал я паршивых музыкантов, но таких… Инструмент не настроен, как положено, играет мало того что банальным, так еще и корявым перебором! Голос ничего, бывало и хуже. А вот песни… Это что-то с чем-то. Начиная от развлечений пастушки в стогу ржаном, заканчивая балладой о рыцарях, вшестером «героически» сражающихся с зеленым драконом. А может, с «белочкой»?
        Выполнить, что ли, один из пунктов плана настоящего попаданца - слабать парочку песен Высоцкого? Хотя сомнительно, что кто-нибудь оценит, а значит, нет смысла метать бисер перед свиньями…
        Ладно, хватит хандрить и заливать горло. Жизнь - это такая непростая штука, жизнь и смерть всегда рядом. Моя жизнь при мне, и дела ждут… Зелье делает свое дело, туман в голове рассеивается, только ломит тело. Надо искать работу. Печальный конец пьянчуги не для меня.
        - Трактирщик, - машу ему рукой, - принеси кваса! Присядь - дело есть.
        - Что вам угодно? - с интересом спрашивает он.
        Власти над миром и гарем принцесс.
        - Есть работа для меня?
        - Да, - охотно отзывается трактирщик, - несколько мертвяков, хотите?
        - Детские забавы, - перебиваю его. - Не можете забить дрекольем и сжечь?
        - Здесь остались малые и старцы, все, кто может держать оружие, ушли в ополчение…
        - Понятно. Выполню эту работу. Сколько заплатить готовы?
        Трактирщик беспомощно мнется. Его вид жалок.
        - Припасов на десять дней, - предлагаю я.
        - Согласен, - кивает он.
        - Ладно, уговорил, завтра с утра расскажешь, где они окопались. Засиделся я что-то с вами.
        - До встречи, господин охотник.
        Допиваю квас, беру все свое барахлишко и отправляюсь в номер. Проваливаюсь в сон моментально, надо же было так надраться!
        Утро не заставило себя долго ждать. В голове гудят колокола, тело истошно ноет, напоминая о вчерашнем. И за что мне все это, за что боролся…
        Утренняя тренировка прогоняет признаки похмелья. Ледяная вода из колодца приятно обжигает, даря бодрость.
        Одеваюсь полностью, подтягиваю ремни брони, волосы заплетаю в косу (ужас, сколько я этому учился), надеваю хайратник. Вроде бы все. Хотя нет, надо провести ревизию сумки. Вдруг вчера… Память дала сильную трещину.
        Ого, зелья на исходе, неизвестно, когда я смогу их пополнить.
        Ладно, нечего тут рассиживаться. Мертвяки заждались. Потом возьму снеди - и в путь. Лучше всего в сторону гор гоблинов, от них до Империи рукой подать…
        Не спеша плетусь по коридору. Внизу что-то очень шумно. Прислушиваюсь. Видно, ждут меня. При мысли о еде ком подкатывает к горлу. Я справлюсь, ведь не впервые…
        В толпе еле различаю трактирщика. Все изумленно смотрят на меня и о чем-то перешептываются. Как же мне надоело ощущать себя картиной на выставке!
        - Хватит глазеть, - шиплю на толпу, - кто пойдет со мной? Нет желания бродить по вашим лесам впустую.
        Трактирщик указывает на рыжеволосого мальчонку и вместе с ним исчезает в толпе, двигающейся к выходу.
        - Трактирщик, я готов, - говорю, выйдя вслед за ними, - это твой пастушок?
        - Это Дер, - показывает трактирщик на худощавого мальчугана, - он смышленый малый.
        - Ясно. - И, безразлично кивнув Деру, добавляю: - Двигай вперед, время не ждет.
        Нет, все-таки дети - это сущее наказание. Всю дорогу он тарахтит без умолку: «А вы правда темный охотник? А меч у вас настоящий? А можно я помогу вам с мертвяками? А почему… А где…» На десятой минуте начинаю жалеть, что я не глухонемой.
        Я в изумлении останавливаюсь, оттого что эта сорока наконец-то замолкла. Тишина ласкает уши, как же здорово жить на белом свете…
        - Что с тобой, язык проглотил, что ли? - с ехидством спрашиваю у болтуна.
        - Там… там под деревом… - испуганно и дрожа всем тельцем мычит мальчишка.
        - Что там? - злюсь я. - Ты уверен, что это были мертвяки?
        - Д-да, я видел… Неподалеку от дерева, в глубине леса. Я… я не вру…
        Ну, если мальчишка не выдумывает, то поиски будут короткими. От греха подальше Дера пора отсылать назад. Если что, не прощу себе невинно загубленную душу.
        - В деревню, бегом! - рыкаю на пастушонка.
        От неожиданности мальчишка рванул, аж пятки засверкали. Вот это да!
        Так-с, пока обойдусь без щита, ставить его недолго, а в густом лесу он только мешать будет. С такой мыслью захожу в лес.
        Я не бывалый охотник, но что-то следов не вижу. Так куда они подевались? Врать мне насчет мертвяков глупо. Новый Дракуленок? Сомнительно. Тогда что же у нас остается? Только разумная человекоподобная нежить или колдующая нечисть, которая может ментально воздействовать на человека. Надо будет что-нибудь придумать против этого. Хотя, может, это просто моя приобретенная паранойя разыгралась? Но как говорится: «Если вы не страдаете паранойей, то это не значит, что за вами не следят».
        А через двадцать минут мне улыбается фортуна. Хотя скорее оскаливается и поворачивается своими нижними «девяносто»: я наступаю на мертвяка… Удачно же разлегся, другого места не нашел, придурок! Подумать только: замаскировался на тропинке листвой и землей, спрятался от яркого солнца. Вот же тварь!
        Резко отпрыгиваю назад и ставлю щит. Это не мертвяк, а драугр, причем матерый… Он быстро вскакивает на ноги и снимает с пояса нож. Точно драугр. Бой будет не из легких…
        Пальцы складываю в знак огня, и в нежить летит сгусток пламени. Волосы драгура начинают тлеть, лицо немного обожжено. Слабовато… А ледка не желаешь? Ноги существа оказываются вморожены в небольшую глыбу льда. Вот и все. Капкан захлопнулся. Всего лишь один взмах меча - и голова катится по земле. Фух, все-таки я ошибался. Матерый-то он матерый, но из крестьян. Был бы воином, тогда пришлось бы намного тяжелее. Моя лень стала для меня уроком. И все-таки надо выучить заклинание, вызывающее магический огонь. А то запросто можно стать чьим-нибудь обедом. Подбираю голову твари и прикрепляю к поясу. Да, в кого я превратился? Тело драугра сжигаю, затрачивая почти всю ману. Зато оставшийся красноватый пепел занимает целый флакон.
        Брожу с опаской по лесу, но больше никого не нахожу. Единственное, в чем везет, - натыкаюсь на семейку древесных грибов, пригодных для зелий. Подарок природы.
        Вот так, с болтающейся головой на поясе, возвращаюсь в деревню. Доказательство превосходное.
        - Трактирщик! - зову его, ввалившись в таверну.
        - Да кого там…? - сухо спрашивает он, вылезая из кладовой. - А, это вы… Вы уби…
        - Держи, трофей из леса, - кидаю ему омерзительную голову, - на, посмотри, это не мертвяк. Врать-то зачем, а?
        Трактирщик с криком уворачивается от гостинца.
        Забавно, чего только в его кабаке не бывало, а он жмуриков боится. И чего их боятся? Такие милые мордахи, мухи не обидят.
        - Думаю, ты мне еще доплатишь, - говорю ему, провожая взглядом покатившуюся по полу голову, - поработал на славу.
        - Мы же договаривались, - быстро приходит в себя трактирщик, - запас еды на десять дней.
        - Договаривались, - небрежно соглашаюсь я, - но за обман придется платить. И никаких «но», десятку серебром, и разбегаемся в разные стороны.
        - Хорошо, - сдается он. - Еды на десять дней и десятку серебром, так?
        - Все верно. Заодно и сдачу с золотого отдашь. И кстати, где ваш староста? Это его обязанность - заботиться о защите деревни и спокойствии людей.
        - Так я и есть староста, деньжат подкопил и открыл трактир, тут же неподалеку расположена дорога, иногда путники останавливаются.
        М-да, продуманный мужик! Староста-трактирщик, забавно. Интересно, еще такие казусы встречаются? Или это как на моей родине: ростовщики-депутаты, батюшки-предприниматели.
        - Вот, все готово! - прерывает мои размышления вернувшийся трактирщик и протягивает мешок и кошель.
        - Покорно благодарю. - Глаза его округляются от удивления, когда я убираю все это в поясную сумку. - Надеюсь, ты меня не обманул?
        - Нет, что вы, как же можно?! - восклицает трактирщик.
        Ну-ну, рассказывай сказки детишкам на ночь, чтобы торгаш и не обсчитал? Это уже анекдот получается.
        - Конечно нельзя, - с сарказмом отвечаю, но он этого или не понимает, или не подает виду. - Ты мне лучше о другом расскажи.
        - О чем изволите?
        - По пути к горам гоблинов есть поселения?
        Трактирщик нахмуривает в задумчивости лоб. Похоже, дальше своего носа ничего и никогда не видел.
        - Если пойдете на север, к морю, то единственный крупный портовый город - Инер, со своим телепортом, - поясняет он. - К северо-востоку в основном маленькие деревушки у подножия гор.
        Это куда интереснее. Телепортом быстрее, но, полагаю, удовольствие это не для простых смертных. Зато в портовом городе можно много полезного найти. А через горы гоблинов… Там можно подзаработать на упокоении всякой нежити. Обычных людей туда не впускают, а вот для имперцев и охотников делается исключение: одни - союзники, а другие… другие просто охотники. Решено, иду в горы, но через порт. Как говорится: «Для бешеной собаки семь верст не крюк».
        - Последний вопрос - почему ты обманул меня? - замерев на пороге, спрашиваю его.
        - Я не был уверен, что вы - настоящий темный охотник…
        Эх, дороги, пыль да туман, холода, тревоги да степной бурьян… Правда, бурьян лесной, но все равно песня хорошая. Любопытно, сколько километров я уже успел намотать в этом забытом мире?
        На закате схожу с дороги и углубляюсь в лес. Хруст валежника спугивает дремавших птиц. То, что днем все было спокойно и не встретилось ни души, не означает, что и ночь будет такой же. Здесь светиться не стоит. Мрачный ельник смыкает за моей спиной свои мохнатые лапы.
        Еловые… а может, сосновые, не силен я в ботанике… от лежанки исходит дурманящий аромат. Хочется есть и спать, тело ноет в ожидании отдыха. Честный трактирщик не поскупился. Две запеченные куриные тушки, несколько караваев, фляга с разбавленным вином заставляют сглатывать слюну. И что тут у нас еще в мешочках? Так-с, в одном какая-то крупа, а во втором слегка маслянистый крупнозернистый порошок. Сомневаюсь, что это отрава, интуиция молчит, а значит, прямой опасности нет. Хм, по вкусу, похоже, сушеное мясо. В общем, с голоду не помру, но надо будет прикупить котелок. Пожалуй, начну с птичек, а уж потом все остальное…
        Ночь опускается незаметно и проходит спокойно. Только под утро меня пробирают до костей сырость и холод. Хочется тепла и уюта. Как же вся эта дребедень надоела! Остатки курицы утешают мой желудок, и я бреду дальше.
        Три дня волчьим шагом (много у викингов было хороших идей), и вот проступают очертания Инера. Крепостная стена не внушает доверия, местами зияют дыры, город просматривается как на ладони. Рва нет. Охраны не видно, как будто их смыло. Или я чего-то не понимаю, или здешний барон не в своем уме. Порт - это весьма лакомый кусок, и так бедствовать. Ну да ладно, я не их барон, а значит, мне все побоку.
        - Стой! - Дорогу мне преграждают скрещенные алебарды стражников, выбежавших из караулки. - Зачем идешь в славный город Инер? Контрабанда есть? Кто такой?
        Они что, идиоты наивные? Кто признается, что везет контрабанду? И вообще…
        - Темный охотник. - Привычно вызываю изображение лисьей морды над перстнем и с издевкой продолжаю: - По делам иду в ваш славный город, а что у вас считается контрабандой?
        - Это не доказательство, - заявляет один из стражников, указывая на перстень, - такую побрякушку можно и у мага купить, а ты сам мне кого-то напоминаешь.
        Перстень охотника назвать побрякушкой?! Да за это убить мало! И еще меня назвать бандитом!!
        - Щ-щенок, ты ничего не попутал? - Голос срывается и превращается в яростное шипение. - Ты понимаеш-шь, что ты только что сказал? Зови десятника, бегом!
        Юнцы, ошарашенные моим напором и наглостью, отшатываются и, быстро придя в себя, направляют на меня алебарды.
        - Стоять! Или мы атакуем! - блеет один из «смельчаков».
        - Атакуете? Так вперед! - Закончив фразу, бросаюсь на них.
        Медленные ребята… Отвожу одну алебарду и подныриваю под другую. Сокращаю дистанцию. Локтем сминаю нос одному, второму ломаю челюсть. Еще несколько ударов - и они корчатся на земле, всхлипывая от боли. Тоже мне вояки!
        - Что здесь происходит?! - останавливает меня чей-то металлический голос.
        Отрываю взгляд от стонущих молокососов и смотрю через плечо. Мужчина средних лет с глубоким шрамом на щеке пристально смотрит на меня. Его грозный вид и меч на поясе подсказывают, что это командир стражников.
        - Эти щенки оскорбили меня! Пусть научатся себя вести, никакого этикета!
        - Да ты сам кто такой?!
        - Полноправный темный охотник Лис, - гордо заявляю и повторяю манипуляции с перстнем. - Эти щенки посмели оскорбить меня, за что и поплатились.
        - О боги, только тебя тут нам не хватало, - тихо произносит он. - Сначала погром у гномов, теперь еще и ты…
        - Давайте разойдемся миром, эти, - показываю на стонущих, - свое получили, а я в город ненадолго, обещаю, больше проблем со мной не будет.
        - Вставайте, идиоты, и марш в караулку, - подкрепляет он свои слова увесистыми пинками. - В следующий раз думайте, прежде чем…
        - Десятник? - Дождавшись утвердительного кивка, продолжаю: - Что тут у вас происходит?
        - Орки разгромили пару лавок гномов, - отвечает воин, - все ветераны теперь патрулируют квартал бородатых, а на ворота поставили этих сосунков.
        - Ясно, а с чего это орки на гномов ополчились?
        - Карлики то ли святилище, то ли захоронение вождей орков осквернили, - объясняет он. - Точно не знаю, что те, что эти молчат как рыбы.
        - Весело тут у вас… Хотелось бы где-нибудь отдохнуть и пополнить свои припасы.
        - Лучше в «Бочонке», и цены божеские, и тихо там, а продуктов у нас в изобилии на рынке.
        - Спасибо за помощь, - протягиваю ему монетку, - выпей за мое здоровье да позови лекаря, пусть сопляков подлатает.
        - Хорошо, так и сделаю. - И задумчиво продолжает: - Будь осмотрительней, кто-то из сильных мира сего очень невзлюбил охотников…
        - Буду иметь в виду, - благодарно киваю и ухожу в глубь города.
        Да, все веселей и веселей: то бараны, то есть бароны что-то не поделили, теперь орки с гномами. Еще эта фраза про сильных мира сего… Звучит весьма логично, сил на уничтожение ордена пошло немало, какой-нибудь удельный князек это бы не потянул. Тогда кто? Надо поболтаться по кабакам, может, и удастся что-нибудь дельное узнать. Только сменить одежду, а то столько сказок наслушаюсь… Хотя с моей-то внешностью прикинуться кем-то весьма проблематично.
        Город как город: узкие и извилистые улочки, двух-, редко трехэтажные каменные дома. Единственное, что радует взор, - море. Шум волн доносится издалека. Запах моря навевает мысли о доме… Так, два прямо, один налево. А вот и постоялый двор. Вместо вывески небольшой бочонок. Забавно.
        Зал достаточно большой, чистый, освещен магическими шарами - неплохо идут дела у трактирщика. Десятки столов с лавками из потемневшего дерева (все массивное) располагаются вдоль стен. Бочонки стесняют проход к небольшому прилавку, за которым стоит среднестатистический трактирщик с пивным животиком. Посетителей немного, вот и ладненько.
        - День добрый! - приветствую его. - Комнаты сдаете? Мне на пару дней, не больше.
        - Ползолотого, - отвечает надменно трактирщик, - деньги вперед. Знаем ваших…
        - Держи, - спокойно бросаю золотой. - И скажи, как дойти до рынка?
        Трактирщик коротко объясняет дорогу. Небрежно кладет ключ на прилавок и кивком указывает на второй этаж. Сначала рынок, а уж потом все остальное.
        Сразу чувствуется дух портового города: шум, гам, всепроникающий запах рыбы разной свежести. Купцы и торговки с лотками теснятся друг к другу. Покупателей маловато. Зато воришек-то! Боковым зрением замечаю, что один из них пытается залезть в мою сумку. Мгновение - и я держу его за руку. Поворачиваю голову и внимательно рассматриваю этого неудачника: худой мальчишка в потертой, но аккуратной одежде.
        - Господин, отпустите меня, - жалобно начинает он, умильно хлопая глазками, - я больше так не буду…
        - Конечно, не будешь, с одной-то рукой.
        - У меня…
        - Скажи еще маленькая сестренка, отец погиб, а любимую собачку задавила телега, - перебиваю его. - Еще что-нибудь добавишь?
        - Про маму забыли, - удивленно шепчет воришка.
        - Точно, как я мог забыть! - На четверть выдвигаю меч из ножен и хохочу: - Так какая рука тебе не нужна?
        - Не надо, дяденька, не надо! - истошно воет малец. - Не рубите руку, умоляю!
        - Что здесь происходит? - вмешивается какой-то парень в наш разговор.
        И кто это у нас такой смелый? Ух ты, дворянчик! Ну-ну, чтобы такой вмешался в дела черни и стал ее защищать… Сначала небо должно рухнуть на землю!
        - Вот полюбуйся, поймал воришку, - отвечаю этому «герою».
        - Господин, господин, - пацан изворачивается и верещит как резаный, - не виноват я, меня мамка на рынок за продуктами послала, а он хочет мне руку отрубить!
        - Отпусти мальчишку, смерд! - гневно сверкая глазами, приказывает он.
        Вокруг нас начинает собираться толпа зевак.
        Хлеб у вас есть, зрелищ захотели, твари?! Будет вам зрелище, да такое, что не скоро забудете.
        - Ты кого назвал смердом, падаль?!
        - Тебя…
        - Лис, полноправный темный охотник. - Активирую перстень. - А кто ты такой? Кем ты будешь, я знаю…
        - Да какой из тебя охотник? Эльфийских ублюдков в этот детский орден не брали…
        - А вот орден ты зря задел, такие оскорбления смываются кровью, труп, - свирепею я. Провожу мечом по ладони, на ней выступает кровь.
        - Ты не посмеешь меня тронуть, закон…
        - Люди, - мой крик заглушает все в округе, - я, темный охотник по праву крови и духа, вызываю этого человека на суд богов за оскорбление ордена, и пусть нас рассудят, кто прав, а кто нет!
        Короткая кроваво-красная вспышка света и затянувшаяся рана свидетельствуют о том, что боги признали мое право.
        Ага, благородный, побледнел?! Не ожидал такого, гнида?
        - Защищайся, - бросаю ему и атакую.
        Он вскидывает меч и коряво отбивает первый удар. Еще удар, в конце изменяю траекторию и режу его запястье. Дворянчик вскрикивает и роняет клинок.
        - Подними меч и умри, как мужчина.
        Злость сверкает в его глазах, он поднимает оружие и вкладывает всю силу в удар. Желание разрубить меня пополам не оставляет его. Маневр один, другой, и… мой удар на диво хорош: рассекает ему шею почти до позвоночника.
        Лыцарь падает на колени, кровь толчками выплескивается из прорубленной шеи.
        - Боги признали его виновным, - констатирую и резким движением смахиваю с лезвия кровь прямо на стоящих впереди зевак, те отшатываются. - Он лгал, за что и поплатился.
        Набросив капюшон, двигаюсь вперед сквозь парализованную толпу. Люди судорожно расступаются.
        А где воришка? Сбежал, но ничего, лицо его я запомнил. И главное, опять нарвался на гильдию, что за невезение? Да и мой способ разрешения конфликтов… Кровожаден ли я? Интересный вопрос. С одной стороны, этот мир намного честнее и жестче моего, и хотя тут тоже человек человеку волк, каждый выживает в меру своих способностей. Но есть и благородство, честь и другие понятия, о которых у нас стараются не вспоминать. А с другой стороны, за мной уже тянется шлейф из покойников, и это не считая нежити. Возможно, я просто ищу себе оправдание?
        Мрачно хмыкнув, упираюсь взглядом в стену.
        Кровожадность. Странное словосочетание, какое-то надуманное: жадный до крови. Жаден ли я до чужой крови? Нет, точно нет, извращение это, я ж не какой-нибудь кровосос. Но если не понимают по-хорошему, приходится по-плохому. Думаю, будет правильнее сказать, что у меня своеобразное представление о справедливости. Каждому по делам и словам его. В конце концов, после смерти там разберутся, прав я был или нет.
        - Господин охотник, - выводит меня из задумчивости мальчонка лет семи, - с вами дедушка хочет поговорить.
        - И кто же твой дедушка? И о чем он хочет поговорить, ты случайно не знаешь?
        - Он травник! - с гордостью в голосе отвечает мальчуган и тут же замолкает. - О моей сестре, - начинает он хлюпать носом.
        - Я не целитель. Жениться тоже не собираюсь.
        Но мальчик, не слушая, настойчиво дергает меня за рукав.
        А если это ловушка?
        - Ладно, я иду, только рукав отпусти.
        - Хорошо, - он робко улыбается, - тогда пойдемте.
        Мы возвращаемся на рынок и минут через пятнадцать подходим к неприметному двухэтажному дому, над дверью красуется какой-то темно-фиолетовый цветок необычной формы.
        - Вот это наш дом, - поясняет мальчик.
        - Есть кто… - прерываюсь из-за сильного запаха трав и чихаю.
        - Господин охотник, спасибо вам, - подбегает ко мне, вероятно, тот самый дедушка, седой как лунь, - не знаю даже, как вас отблагодарить.
        - За что? - удивляюсь я.
        - Вы убили этого мерзавца, этого насильника!
        - Вы про кого?
        - Там, на рынке, на суде богов.
        - А… ну да… убил, - наконец-то начинает доходить до меня. - А вам-то он что сделал?
        - Он, этот ублюдок, он… - судорожно всхлипывает знахарь, - он надругался над моей внучкой. Эта тварь служила в страже, да, говорят, и гильдии он помогал…
        - Вот же… Твою ж, повезло как утопленнику. Ясно, ну что ж, я пошел…
        - Подождите. Что вы собираетесь делать? - останавливает он меня.
        - Выбираться из города, и, кажется, с боем.
        А может, и обойдется, есть одна идейка, но сработает она или нет, вот в чем вопрос. Да и золота придется много отдать. Но мне моя жизнь дорога как память о былом.
        - Чем же вас отблагодарить? - мечется старик по комнате, перебирая какие-то корешки на стеллажах и звеня баночками. - Вот тут у меня дурман-трава, вот обезболивающее зелье, а вот еще…
        - Успокойтесь, ничего не надо. Лучше для внуков приберегите.
        - За любой хороший поступок должна быть награда, - настаивает он.
        - Ладно, - сдаюсь я, - у вас есть что-то против яда?
        - Против яда? - задумывается травник, а затем начинает копаться в шкафу. - Есть! Для определения есть зелье и для нейтрализации простой отравы тоже.
        - Вот пусть это и будет моей наградой, - забираю у него обе коробочки. - И вы не могли бы показать мне, где в этом городе расположено святилище или храм Орва?
        - Пойдемте, господин охотник.
        Храм Орва располагается в центре города. Точнее, храм всех богов. Его десятигранник возвышается над городом. Крышу венчает многогранный купол. Белый мрамор с темными прожилками на стенах, красивое сооружение.
        - Это древний храм, - поясняет травник, замечая мой изучающий взгляд, - говорят, что иногда боги вселяются в свои статуи и беседуют со жрецами, а бывает, что и с простыми людьми.
        - Вселяются, говоришь? Интере… - прерываюсь на полуслове, замечая стражников. - Благодарю, что проводили.
        Взлетаю по ступеням и скрываюсь в храме.
        Не думаю, что стража будет преследовать меня в святилище. А после того, как я выйду… Зависит от того, сработает мой план или нет. Ну, тут или пан или пропал.
        Внутри храм тоже впечатляет: двухметровые статуи богов возле каждой стены-грани. Не понял, богов восемь, еще на одной грани размещается дверь. Остается еще одна грань… Получается, богов девять? Память молчит, да и спросить некого.
        Ладно, вон тот идол, похоже, олицетворяет Орва. Латы, меч, да и лицо воина. Должен признать, все статуи выполнены весьма искусно, смотрят на меня, как живые.
        - Охотник, что тебя привело в храм? - раздается тихий голос за моей спиной.
        Хм, а я даже и не вздрагиваю. То ли матерею, то ли глупею. Одно из двух.
        - Хотел поблагодарить Орва за то, что откликнулся, - говорю, не поворачиваясь к жрецу, - и преподнести ему дар.
        - Это правильно, но, насколько я помню, вы не молитесь нашим богам.
        - Но они остаются богами и помогают смертным.
        - Это так! Ты хорошо сказал.
        Произнеся это, жрец выходит из-за моей спины, и я могу его рассмотреть. Ну если это жрец, то я даже не знаю, с кем себя сравнить. Под два метра ростом, с фигурой атлета, которую не может скрыть даже просторный балахон, лицо испещрено морщинами и шрамами.
        - Случаем, не ты убил этого недостойного на суде богов? - спрашивает он, внимательно разглядывая меня.
        - Я. А почему недостойного?
        - Меч не должен служить двуличному человеку, - поясняет служитель Орва, - есть определенный кодекс, и даже наемники следуют ему…
        - Ясно. Как я могу отблагодарить Орва?
        - Ты и так его порадовал тем, что следовал его заветам. И не только на словах.
        - Хм… хорошо. - Покопавшись в сумке, достаю один алмаз. - Тогда я хочу пожертвовать этот камень, а вы сами решите, что с ним делать.
        - Я приму этот дар, - кивает жрец, - но вижу, ты еще что-то хочешь?
        - Да вот думаю, куда я после смерти, которая не за горами, попаду? - бодро отвечаю ему.
        - А откуда такая уверенность? - удивляется он.
        - Хоть и на суде богов, но я убил стражника, и меня ждут у ступеней храма.
        - Ты думаешь, тебя убьют? Ты, видимо, первый раз участвуешь в суде богов?
        - Первый, раньше поводов как-то не было.
        - Так знай: победитель на сутки неприкосновенен. Это время дано, чтобы боец мог отдохнуть и восстановить силы духа и тела, на случай если кровники захотят отомстить, - сурово говорит жрец. - А кто нарушит обет, того ждет кара Орва.
        - Не знал, но что помешает им арестовать меня и через сутки казнить?
        - Ты не понял, абсолютно неприкосновенен…
        - А они об этом знают? - И рукой показываю в сторону улицы.
        - Что ж, пойдем напомним им. - Жрец разворачивается и направляется к выходу.
        Неужели получилось? Я надеялся, но…
        - Этот человек под защитой Орва, - громогласно заявляет жрец с порога. - Он победил на суде богов и сутки неприкосновенен. Кто нарушит сей запрет, того ждет кара.
        Стражники расходятся, народ перешептывается и тоже потихоньку разбредается. Бедные, зрелища лишились.
        - Спасибо вам, что просветили и помогли.
        - Не за что, воины должны помогать друг другу, иначе нас не останется…
        - Золотые слова.
        - Золотые, говоришь? - задумчиво произносит он. - Может, тогда и ты мне поможешь?
        - Все, что в моих силах, - соглашаюсь я.
        - В той стороне, у гор, есть деревенька, - начинает жрец, - там творится что-то странное, в чем дело, мы не знаем. Самим нам здесь непросто, вся стража сейчас охраняет гномов.
        - Хорошо, я разберусь.
        - Прощай. Да не оставит тебя Орв без своей милости, - говорит жрец и удаляется в храм.
        Раз у меня есть сутки, то сейчас надо прикупить кое-какие мелочи и в путь.
        Рысью возвращаюсь на рынок. Первым делом покупаю небольшой котелок, а то надоело всухомятку питаться. Следующим пунктом по плану идут зелья…
        Ешкин кот, что за алхимики в этом портовом городе? Этого нет, того нет. «Какое зелье? Молодой человек, им же давно никто не пользуется». Тьфу, тоже мне умники. Так что с большей частью зелий я в пролете. Буду надеяться, что они мне пока не понадобятся.
        Так-с, теперь к артефактору. Надо разобраться с моими честно заработанными трофеями.
        Только захожу в лавку, как ко мне быстро подходит молодой парень и начинает тараторить:
        - Зарядить амулет, кольцо? Зачаровать что-нибудь?
        - Нет, мне нужно определить назначение артефактов. - Сказав это, достаю из сумки пояс и рунный камень.
        Набор, правда, странный: пряжка, хвостовик и пластины без узора, вороненые, с десяток колец для подвешивания мелких предметов.
        - Один золотой.
        Дороговато, но времени искать другого артефактора нет. Так что придется раскошелиться.
        Опускаю на прилавок монету, он принимается за работу. Опять неразборчивый шепот и пассы руками.
        - Набор как набор - самый обычный, - под нос бубнит артефактор.
        - Ладно, теперь камень.
        Он кивает и начинает шаманить. С каждым мгновением он меняется в лице. Хамелеон, да и только.
        - Что-то не так? - интересуюсь у него.
        - Просто этот камень для… - шепчет артефактор, и испарина выступает на лбу.
        Не понял, в чем юмор?
        - Эм… это… он к целительству относится. - И опять замолкает.
        - Мне каждое слово из тебя клещами вытягивать?
        - Ну, это для мужчин, если «копье» не работает, - мямлит он и по цвету становится похожим на перезревший томат.
        Не понял… Какое копье? Он что, имеет в виду…
        Не выдерживаю и начинаю хохотать. Так смущаться от… Ой, держите меня, не могу… Как какая-то кисейная барышня…
        - Ясно, спасибо за помощь. - Отсмеявшись, забираю свои трофеи и покидаю лавку, оставляя смущенного парня за спиной.
        Вроде все, что нужно, сделал, значит, можно уходить. У меня в запасе чуть меньше суток, надо как можно дальше убраться отсюда. Да и про поручение жреца не стоит забывать…
        Глава 7
        Удивительно, но город я покидаю без сожаления. Стража на воротах та же, что и с утра. Хорошо их целитель подлатал - вытягиваются в струнку, когда я прохожу мимо. М-да, и кто там говорил, что мордобой ничему не научит?
        Инер остается позади. Не скажу, что он вызвал у меня бурю положительных эмоций, скорее наоборот. Место, пропахшее тухлой рыбой, не может быть хорошим по определению.
        Быстро шагаю вперед, выбивая подкованными сапогами облачка пыли, размышляя обо всем и ни о чем конкретном.
        Дорога в сторону гор похожа на земную проселочную. Так же по обочинам тянутся вереницы полей и лугов, разделенные небольшими рощицами. На полях копошатся крестьяне, то ли собирающие урожай, то ли просто ухаживающие за посевами. Даже такие мелочи не ускользают от моего взора. Скорее всего, это специфика профессии, никогда не знаешь, откуда в следующий момент объявится вечно голодная нежить. Низкие облака скрывают солнце, легкий ветерок приятно обдувает, и путь не кажется таким утомительным. Чего мне для полного счастья не хватает, так это хорошей музыки. Идти как-то скучно под топот своих сапог, щебетанье птиц и шелест листвы, особенно когда понимаешь, что путь неблизкий. А с другой стороны - врасплох меня не застать.
        Казалось бы, бесконечные поля, но мои плутания заканчиваются - вступаю под густую сень деревьев. Странно, что-то не слышно гомона птиц. Такое ощущение, что все вымерли. Ан нет! Взгляд задерживается на раскидистом дереве, в глубине ветвей прячется гнездышко, в котором, поблескивая глазками, таится какая-то пичуга. Похоже, что птицы молчат в преддверии дождя или сильно напуганы. Гнетущее ощущение… Если верить моим внутренним часам, то время близится к полудню. Что ж, от города я отошел на порядочное расстояние. Стоит углубиться в лес, предстоящий дождь смоет мои следы на дороге.
        Дальнейшее продвижение не составляет труда. Лес хоть и густой, но не бурелом. Пока я бреду, наступают сумерки, пора останавливаться на ночлег. Да и дождь барабанит все настойчивее и наводит грусть. Надо сделать выбор: или удалиться еще дальше от города на всякий случай, или устраиваться на ночлег. Ладно, была не была, ноги уже гудят от усталости. Значит, привал. Спать в лесу особо не прельщает. Хотя деревья и кустарники своей причудливостью создают прекрасное укрытие… Прохожу вперед и натыкаюсь на прогалину. Она достаточно широкая, прикрытая со всех сторон растительностью. Здесь существенно теплее, чем под деревьями. Снимаю дерн, развожу небольшой костерок. Лапник решаю не ломать, обойдусь одним плащом. Вода закипает быстро, бросаю туда крупу и сушеное мясо. Еще пара минут, и ужин готов, правда, без соли, но это не смертельно. Съедаю половину - надо подумать о завтрашнем дне. Устало опираюсь спиной на дерево и ставлю магического стража. Ночной лес незаметно оживает. Живность, которую днем практически не было слышно, сильно напрягает. Где-то ухает филин или сова, стрекочут какие-то насекомые.
Хорошо хоть волки не воют. Вроде как не сезон. В такой «тишине» незаметно для себя и засыпаю.
        К утру холод пробирается под одежду, неприятное ощущение влажности будит меня. Неудивительно - костер-то погас. Над поляной плывет серебристый туман, капли росы искрятся на солнце. Дух захватывает от девственной красоты природы. Резко встаю и отряхиваюсь, как собака, быстро разминаюсь и начинаю тренировку. Вскоре от меня чуть ли пар не валит… Приятное тепло разливается по телу. Довольствуюсь остатками каши и отправляюсь в путь. Надеюсь, что не в последний.
        Где-то до полудня бреду по лесу, что, впрочем, и к лучшему. Погода, в отличие от вчерашней, солнечная и жаркая. Так что разлапистые кроны деревьев своей тенью дарят настоящее спасение. Начинаю потихоньку забирать влево, чтобы выйти на тракт.
        Извилистая дорога выводит к скошенным лугам, где-то в стороне слышится плеск воды. Похоже, деревня недалеко. Думаю, надо прибавить ходу, чтобы успеть до заката. Можно и в лесу переночевать еще разок, но все же лучше в тепле. Одиночество мне привычно, а вот жизнь кочевника опротивела.
        Мне везет, вскоре нагоняю неторопливо идущего мужика, небрежно несущего объемистый мешок, заброшенный на плечо.
        - Вечер добрый, деревня далеко?
        - Да не, - мужик поправляет мешок, - еще чуть-чуть прямо - и вы на месте. А ты к кому, охотник?
        - Да мне б отдохнуть где-нибудь.
        - Переночевать? - Мужчина бросает на меня кроткий взгляд исподлобья. - Да хоть бы и у меня. Места много. И еда, и бражка найдется.
        Ошибочно мнение, что селянин туп как пробка, он обладает обычной житейской смекалкой, а не мертвыми знаниями. Так и этот, я буду не я, если он не попытается выпытать, какого лешего я сюда приперся. Ну что ж, и он мне пригодится.
        - Благодарю за гостеприимство.
        - Не за что, идем быстрее, а то темнеет быстро. Меня Харом кличут, кузнец я местный.
        Представляюсь в ответ и пожимаю мозолистую руку трудяги. Мы мирно двигаемся дальше. Через сотню метров вырисовывается высокий частокол, за которым и скрывается деревенька. На смотровых вышках томятся бездельники-лучники.
        - Чего вы так опасаетесь? - спрашиваю у кузнеца.
        - Дык тут и нежить есть, и лихие людишки бродят.
        Молча киваю и иду вслед за ним через ворота, никто не пытается нас остановить.
        - Вот и мое хозяйство, - с гордостью в голосе говорит кузнец.
        Солидно: сруб из толстых бревен на каменном фундаменте, какие-то хозяйственные постройки, но домашней живности не слышно. Все как вымерли.
        - Ну что, охотник, для начала в баньку?
        - С удовольствием. - Это предложение приводит меня в дикий восторг.
        Через час, отмытые и довольные, мы сидим в просторной кухне. Еда, кажется, тает во рту. Моя изголодавшаяся утроба поглощает все подряд. Надо остановиться, всему же есть предел.
        - Так что у вас случилось? - благодушно интересуюсь после того, как заканчиваем трапезу.
        Кузнец достает из-под стола кувшин и разливает по глиняным кружкам, судя по запаху, брагу.
        - А ты что, не знаешь? - изумляется Хар. - Тебя же староста нанял.
        - Не хочу тебя огорчать, но вашего старосту я в глаза не видел.
        - Как это? Почему? - растерянно бубнит он.
        - Меня попросил жрец Орва разобраться с тем, что тут у вас происходит. - Сделав глоток браги, продолжаю: - Расскажешь, что да как?
        - Да Зверь просыпается, - со страхом произносит кузнец.
        - Что за Зверь такой?
        - Он обитает здесь очень давно. - Понизив голос продолжает: - Раз в сотню лет он пробуждается. И вот тогда…
        Первый раз о таком слышу, да и в памяти охотника нет ничего подобного. Правда, есть маленький шанс, что это какой-то реликт…
        - И как вы определяете, что он проснулся?
        - Молоко у коров пропадает или горчит, люди страдают от бессонницы, тех, кто засыпает, кошмары одолевают, - делает глоток из кружки, - собаки след не берут, да и много других знамений.
        Бред какой-то, молоко горчит! Если бы оно скисло, то тогда все понятно, а так… С людьми тоже не все в порядке… А про собак вообще молчу… Нет такой нежити или нечисти, которая могла бы все это устроить, больше похоже на… Но это надо проверить.
        - Ясно, а что там с вашим старостой?
        - А что с ним? - недоумевает Хар.
        - Ты же сначала подумал, что он меня нанял.
        - А-а-а, - хлопает кузнец себя по лбу, - он поборы устроил со всей деревни, чтобы нанять охотника.
        - И много собрал? - переспрашиваю я.
        - Много, где-то под две сотни золотых.
        - Не бедствует ваша деревенька, - качаю головой. - И где сейчас этот пройдоха?
        - Что есть, то есть, - соглашается Хар, - люд работящий, лес под боком. В город отправился.
        Странно, если староста отправился в город, то зачем меня просил помочь жрец? Что-то тут нечисто.
        - Ясно! Давай устраиваться на ночлег, а завтра разберемся, что к чему!
        - Вот тут, - говорит кузнец и открывает дверь, - небогато, конечно…
        Наивный, главное - не под открытым небом и не на полу, а остальное - мелочи жизни.
        Заглядываю внутрь. В комнатушке стоит кровать с тюфяком да сундук.
        - Вот так удружил, спасибо.
        - Не за что. Охотник, а можно тебя спросить?
        - Попробуй.
        - Я слышал, что вы все - колдуны, а ты можешь… - начинает Хар, потупив взгляд, и резко замолкает.
        - Мы не колдуны, но можем многое. Так что тебя тревожит?
        - Приворот ты можешь сделать?
        Он совсем того?! Он вообще представляет, о чем просит?!
        - Хар, ты, случаем, не заболел? - интересуюсь у него.
        - Нет, я здоров.
        - Так какого лешего ты просишь о привороте?! Он не создает любви, а лишь туманит разум, да и медленно убивает человека. Если тебе какая-то баба так надоела, то просто убей ее, а не обрекай на такую участь! - В конце уже раздраженно шиплю.
        - Из-ви-ни, - Хар бледнеет, - я не знал этого!
        - Об этом и не говорят, - усмехаюсь, - иначе спроса не будет.
        В ответ он только разочарованно кивает.
        - А все-таки ты что задумал?
        - Да я вдовец, детей нет, маюсь один в четырех стенах. От одиночества хоть вой. Вот и додумался приворожить одну вдовушку, привлечь ее внимание, - грустно заканчивает он.
        - Поговорить, дурында ты этакая, не пытался?! Там-сям по хозяйству помочь, да и вообще сказать, что она тебе приглянулась! А то привороты, завороты, по башке вам надавать надо… Деревня дремучая. Нет, ну понимаю какой-нибудь молокосос, но ты! Взрослый, обеспеченный мужик, не урод…
        - Спасибо за совет, я твой должник, - радостно бормочет кузнец.
        - Не за что, - чуть улыбаюсь ему и захожу в комнату.
        Только вхожу, как в нос бьет тяжелый, приторно-сладкий запах. Расчихавшись до слез, выбегаю наружу.
        - Хар, ты что здесь хранишь?! Откуда этот запах?
        - Запах? А, это средство от Зверя, наш спаситель-травник его всем наготовил.
        От Зверя? Ну-ну, предприниматель доморощенный! Не знаю, как насчет Зверя, но спокойного сна точно лишит.
        - Слушай, Хар, а у тебя корова есть?
        - Нет, я ж кузнец. А вот у моей вдовушки коровы горькое дают…
        - Давай завтра к ней сходим?
        - Ты убьешь Зверя? - с надеждой спрашивает мужчина.
        - Постараюсь, но сначала надо кое-что уточнить, - уклончиво отвечаю я. - И кстати, выкинь это средство от Зверя, какую-нибудь заразу подхватишь точно, потом проблем не оберешься.
        - Хорошо. А вдруг…
        - Я ночью на крыльце посижу, если появится, я задержу его, а вы успеете уйти, - успокаиваю кузнеца. - Так что давай действуй.
        Пока он убирает чудо-зелье из дома, устраиваюсь на крыльце и раскуриваю трубку.
        Странно, такое чувство, что это грандиозная мистификация, но точно я смогу сказать только после того, как пройдусь и осмотрю деревню.
        Пока сижу, можно и полистать бумаги, найденные в подземелье. В свитках списки материалов и оборудования. Интересно, зачем им понадобились два десятка заключенных-смертников? Причем они записаны как «материал». А вот с книжкой ничего не ясно - какие-то схемы, чертежи и формулы. То ли зашифровано, то ли писалось для себя.
        Ночь проходит спокойно. Деревня мирно спит. Покой не нарушает даже собачий лай.
        Действительно, что-то здесь не так.
        Солнце забрезжило на горизонте. Деревня просыпается - из печных труб начинает струиться дымок, мычат коровы, выгоняемые на выпас, правда, как-то уныло.
        - Утро доброе, охотник! - приветствует меня Хар, выйдя из дома. - Давай к завтраку, а потом сходим к Миране.
        - К кому?
        - К вдовушке, ты вчера хотел ее коров посмотреть, - напоминает кузнец.
        Поев печеного мяса с хлебом и запив сей нехитрый завтрак квасом, мы отправляемся к вдове.
        Забор вокруг жилища слегка покосился, двор с домом тоже в плачевном состоянии. Бревна венца подгнили, крыша местами прохудилась. Все кричит: хозяина нет.
        - М-да, - толкаю локтем Хара, - помоги женщине по хозяйству, а то привороты удумал. Вот где себя проявишь. Сама-то не попросит, гордая, наверно, или скромная…
        - Это точно, - соглашается он, - твоя правда, скромная она, все сама да сама.
        - А ты - дубина! - добродушно подтруниваю над ним. - Давай действуй! А где сама хозяйка?
        - Наверно, в доме, - задумчиво осматривая предстоящий фронт работ, отвечает мужчина.
        - Так сходи, поздоровайся, - предлагаю ему, - без разрешения не дело лазить по двору.
        Хар кивает и стучит в дверь. Внутри что-то ухает, и на пороге появляется Мирана. Статная женщина с миловидным лицом и длинными соломенного цвета волосами, заплетенными в косу. Просто русская красавица.
        - Хар, какими… - запинается она смущенно, и в ее глазах вспыхивает вопрос.
        - Утро доброе, - приветствую ее с коротким поклоном.
        - А зачем вы…
        - Меня попросил жрец Орва разобраться с тем, что тут происходит, - перебиваю ее, - а Хар сказал, что твоя корова плохо доится и дает горькое молоко.
        - Если бы только горькое… - дрожащим голосом произносит женщина, - вдобавок красноватого цвета!
        - Можно взглянуть?
        - Сейчас принесу, - соглашается она.
        - Лис, - обращается ко мне кузнец, как только женщина уходит, - ты знаешь, что вообще у нас происходит?
        - Зверь просыпается, - язвительно отвечаю ему.
        - Я же вижу, что ты в это не веришь, - шепчет он мне на ухо. - Так что же?
        - Пока не знаю, - со вздохом признаю, - но ваш Зверь скорее просто вымысел, и кому-то это выгодно…
        - А… - Кузнец замолкает, увидев Мирану с кувшином на пороге.
        Осторожно нюхаю, молоко как молоко, только цвет буроватый. Полынный вкус, противно обволакивает небо. М-да…
        - А коровник можно осмотреть?
        - Пойдемте. А что вы там думаете найти? - с интересом спрашивает она.
        - Пока не знаю. А как спится в последнее время?
        - Кошмары мучают, - нервно отвечает Мирана, - а дети вообще спать боятся ложиться.
        - Ясно, а средство травника против Зверя есть?
        - Конечно, в каждой комнате!
        - Выбросите.
        - Как можно?! - с жаром восклицает она. - А если Зверь?
        - Я буду здесь, пока Зверь или не уйдет, или я его не убью, - уверяю я. - Хар вчера выбросил и нормально выспался, не так ли?
        - Да, - соглашается он, - никаких кошмаров не было.
        - Хорошо, - с сомнением в голосе соглашается женщина, - так и поступлю.
        За время короткого разговора мы подходим к коровнику.
        - Стойте здесь, - приказываю я, - сам все осмотрю.
        Ответом мне служат два кивка.
        Захожу вовнутрь и осматриваюсь. Ообычный хлев: сено в углу, у стены кормушки. Живности нет, видимо, на выпасе. Так-с, магией не пахнет, значит, в данном случае она ни при чем. Подхожу к кормушке и беру клок сена. Принюхиваюсь к нему, к обычному запаху трав примешивается горькая нотка полыни. Вот с горечью и разобрался, но остаются два вопроса. Первый - чья это работа? И второй - почему молоко красное? Самый очевидный вариант, что виноват травник. Но это слишком уж явно, или я один так думаю?
        - Хар, - выйдя из коровника, окликаю кузнеца, - проводишь к травнику?
        - Конечно, - охотно соглашается он, - он живет рядом со старостой.
        Попрощавшись с Мираной, двигаемся к дому травника. Оглядываясь по сторонам, наконец-то понимаю, что именно смущает меня - на улице ни одного ребенка.
        - Слушай, а где все дети? - спрашиваю кузнеца.
        - Прячутся по домам, кто ж их со двора выпустит, когда Зверь где-то неподалеку бродит, - отвечает Хар. - Да и сама ребятня сильно ослабела - кошмары спать не дают.
        - Хм, а что за человек этот травник?
        - Такой же, как и все, - подумав, говорит кузнец, - в помощи не отказывает, правда, он тут живет третий год.
        - Ясно, а откуда он пришел, не знаешь?
        - Откуда мне знать, он о своем прошлом не распространяется.
        - Ладно, попытаюсь сам его разговорить.
        Не знаю, что видит на моем лице кузнец, но отшатывается в сторону.
        - Вот его дом.
        Дом огорожен высоким плетнем и защищен со всех сторон от любопытных глаз. Заходим во двор, крупная собака на привязи злобно скалится и рычит.
        Хм, у всех собаки обессиленно лежат и даже не скулят, а тут… Похоже, это его рук дело.
        - Мастер Дэвир, вы дома? - кричит Хар.
        - Дома, - слышится дрожащий голос, - стойте, я сейчас выйду.
        На пороге появляется молодой парень с бледным лицом и подрагивающими руками.
        Невольно замечаю, что глаза болезненно блестят, зрачки расширены, несмотря на яркое солнце.
        Не понял, что за создание? На нежить или нечисть не тянет. Магии в нем почти не чувствуется, лишь какой-то легкий привкус. Сомнительный субъект.
        - Я хотел бы с тобой поговорить.
        - Проклятый, что тебе от меня надо?! У меня нет ни времени, ни желания болтать попусту!
        - Ух ты ж, как грубо. - Выдвинув клинок из ножен, добавляю: - Только выбор у тебя небогатый!
        Одно движение - и острие меча замирает у его горла. Шутки в сторону, забавам надо положить конец. Народ в страхе, а это непорядок.
        - Теперь настроен говорить?
        - Да, - нервно косясь на меч, стонет травник. - Что тебе нужно?
        - Например, расскажи о твоем сборе против Зверя или о полыни в кормах для коров. - И ласково с ухмылкой: - А может, о том, что ты сырой драконий корень принимаешь.
        - Мой сбор правда помогает от Зверя! - с видом оскорбленной невинности бурчит он. - А насчет корня, это не твое дело! Пошел вон из моего дома!
        Все-таки я был прав по поводу корня, и здесь раздолье для нариков, тоже мне, мир чудес и волшебства. Сказочка закончилась, а была ли она вообще?
        - Какая храбрость, сколько праведного гнева! - язвительно парирую его горячую речь. - Да тебе на площадь - представления давать, такой талант пропадает!
        Неожиданный напор действует на него отрезвляюще. Он начинает ошеломленно моргать, приоткрытым ртом бесшумно глотает воздух, лицо багровеет на глазах.
        - А теперь слушай сюда, - слегка вдавливаю острие меча в кожу, - забавам твоим конец. Я знаю, что Зверя придумал ты и не ради веселья. Так что признавайся по-хорошему, иначе…
        - Лис, - перебивает меня кузнец, - а может, он и правда не виноват?
        - Хар, - не отрывая взгляда от травника, уточняю у кузнеца, - кто из нас охотник: ты или я?
        - Ты, - соглашается он, - а что?
        - Раз я, то не мешай. - И обращаюсь к травнику: - Говорить будешь или…
        Он на мгновение прикрывает глаза, резко отшатывается назад и вылетает спиной в открытую дверь дома. Бросаюсь следом и чуть не получаю шестопером по голове. Ешкин кот, когда он его успел достать?! Отвожу следующий удар мечом и пытаюсь оттолкнуть знахаря порывом ветра. Порыв-то вышел на загляденье, только травник чихать на него хотел - даже с места не сдвинулся. Развлечение начинается… Придется рискнуть. Уворачиваюсь от жезла противника, делаю шаг вперед и эфесом бью в лицо. Слышится треск, нос сломан, и кровь струится по его губам и подбородку. Травник отскакивает, выпускает рукоять шестопера и хватается за нос. Надо успеть первым, пока противник в замешательстве: шаг - и бью его под дых. Он корчится от боли, еще удар - и все, травник как минимум на полчаса в нокауте.
        - Хар, - зову кузнеца, - заходи - нужна твоя помощь.
        - Он мертв?! - испуганно восклицает он, увидев неподвижное тело Дэвира с окровавленным лицом.
        - Зачем? Он нам живее всех живых нужен, - говорю я и с ухмылкой добавляю: - Погулял в свое удовольствие - так надо и ответ держать.
        - Ясно, - с непонятной интонацией отвечает кузнец.
        - Ну, раз все ясно, то помоги его связать и принеси воды.
        Нет, ну что за дилетантство? Найти длинную веревку и обмотать только запястья? А выше локтей, а ноги кто связывать будет? Правильно говорят: хочешь, чтобы было как надо, - делай сам.
        Связанного травника прислоняю к стене.
        - Вот вода, - суетится за моей спиной кузнец, - холодная, из колодца набрал.
        - Лей, а то времени возиться нет. До вечера ждать я не намерен.
        Вода отрезвляет нашего «соню». Тело дергается и заваливается на бок.
        - Утро доброе, как спалось, дружище?
        - Иди ты в бездну, ублюдок! - хрипит он.
        - Своих родителей я знаю, как и предков до седьмого колена, а в бездну не хочется что-то, мне и здесь неплохо, а вот тебе - не думаю…
        - Что, проклятый, собираешься пытать меня? А как же честь?
        - Пытать? О чести вспомнил, не смеши меня. - И на секунду задумавшись, произношу приговор: - Ты сам для себя сплошная пытка.
        - С чего бы это?
        - А ты догадайся с одного раза. Где ты, а где драконий корень. Ты сам все расскажешь, лишь бы конфетку получить.
        Травник бледнеет от подобной перспективы, яростно извивается и пытается освободиться от пут. Мои старания не так-то просто испортить. Веревка впивается в его кожу.
        - Ты, скотина, урод бродячий! Освободи меня!
        - Какое красноречие…
        Оконная занавеска становится кляпом: ни орать, ни откусить язык он не сможет.
        - Пошли, Хар, вернемся через час.
        - А травник?
        - Да никуда он не денется, пойдем лучше поедим.
        Кузнец неодобрительно смотрит на меня, но кивает, соглашаясь. Оставив связанного по рукам и ногам травника, мы уходим.
        - Как ты можешь спокойно есть, когда он там мучается?! - раздраженно ворчит кузнец.
        - Тоже мне добродетель! Пусть спокойно мучается по своему выбору. - Прожевав мясо, невозмутимо поясняю: - А прежде чем жалеть его, подумай о детях.
        - Каких еще детях?
        - О местных ребятишках, которых он довел до такого состояния. О их страхе и бессоннице.
        Хар краснеет от стыда и упирается взглядом в пол.
        - Кстати, ты ложку выковать можешь?
        - Какую ложку? - недоуменно переспрашивает он.
        - Обычную. Я купить забыл, есть теперь нечем в дороге.
        - Я не в том настроении, чтобы ковать, - бормочет мужчина и начинает копаться в шкафу. - Держи, мой подарок.
        - Вот это вещь. Благодарю. Ну что ж, пойдем посмотрим, как там ваш горе-травник…
        М-да, малоприятное зрелище. Дэвир корчится в конвульсиях на полу. Надо же себя так тихо убивать, и зачем? Увидев нас, останавливается, и мольба застывает в его взгляде…
        - Вижу, созрел и готов говорить?
        Голова дергается - согласен.
        - Вот и молодец! - Подхожу к нему и вынимаю кляп.
        - Дай… - безжизненно хрипит травник.
        - Сначала расскажи, зачем тебе все это. Или тебя кто-то надоумил?
        - Корень…
        - Я могу и уйти, а ты…
        - Стой! - с мольбой в голосе выдавливает он. - Я все расскажу! Сбор вызывает кошмары, а чтобы испортить молоко, добавлял в сено полынь с раневой травой, собак прикармливал…
        - Это я и так знал без тебя, - перебиваю его. - Я не пойму одного - зачем?
        - Я люблю дочку старосты, а он согласился отдать ее за меня замуж, только если помогу ему запугать деревню.
        - А ему это зачем?
        - Не знаю, - с мукой в голосе бормочет он. - Дай корня!
        - Хорошо. Где он у тебя лежит?
        - У меня его нет, - обреченно стонет травник, - мне его староста давал…
        Молодец староста, подсадил парнишку на корень, а сам смылся. Травник бы умер, никто ничего бы и не понял, а прохиндей вернулся бы с липовым охотником и решил проблемы со Зверем. Да за такое надо на мокрых дровах сжигать!
        - А сам он уехал, вот незадача, - язвительно говорю, - ну все, парень, теперь ты попал.
        Он бледнеет еще сильней и начинает жалобно скулить.
        - Успокойся, есть у меня немного твоего корешка. А взамен окажешь мне маленькую услугу.
        - Все что угодно! Только дай!
        - Сейчас Хар соберет сельчан, и ты им все расскажешь.
        - Расскажу, только дай корень! - канючит он.
        Маленький кусок корня творит чудо. Взгляд травника проясняется. Запихнув его в рот, он начинает яростно жевать. Через мгновение тело травника выгибается дугой, затем обмякает.
        - Он что, умер? - пугается кузнец.
        - Просто потерял сознание, - пощупав пульс, отвечаю ему, - а ты не стой, а собирай людей, им предстоит услышать интересную историю.
        Он выходит на улицу.
        - Дурак же ты, Дэвир, - с горечью в голосе говорю, - столько людей мог угробить из-за какой-то юбки. О чем только думал?
        Да, все-таки люди добра не помнят… Травник их лечил, а стоило ему оступиться, так они готовы его растерзать. А виноват-то староста… Подмывает дождаться его возвращения - поглядеть представление. Кому-то ой как не повезет. Но это уже не мои проблемы. Десяток золотых и кое-какие травы с кореньями я получил, ложку тоже - все же щепкой есть неудобно. Да и хватит решать чужие проблемы. Горы ждут…
        - Ты уходишь? - Кузнец замечает, что я подтягиваю ремни доспеха.
        - Да, слово, данное жрецу, я сдержал, пора в дорогу…
        - А как же староста?
        - А что - староста? - в недоумении переспрашиваю Хара.
        - Разве ты не дождешься его? - отвечает он вопросом на вопрос.
        - А зачем?
        - Ну, дык, узнать, зачем он все это затеял и парня почти сгубил.
        - Да мне лично без разницы, сами дальше и разбирайтесь. Зачем и почему. Гнилые людишки везде встречаются.
        - Если ты уйдешь, народ его просто растерзает.
        - Хар, повторяю: моя работа здесь закончена.
        - Не по-человечески все это, - напирает кузнец.
        - А ты забыл, как за спиной называют охотников?
        - Не все, есть и те, кто искренне благодарен вам за то, что вы делаете.
        - Есть, но их мало, - невесело усмехаюсь, - да и память людская коротка.
        - Охотник, я прошу тебя - доведи дело до конца.
        - Ну да, а потом поползут слухи про мерзкого проклятого, который осмелился напасть на уважаемого старосту, а также попытался уничтожить деревню.
        - Да я…
        - Что ты? - перебиваю мужчину. - Рты всем позатыкаешь?
        Кузнец в замешательстве умолкает.
        - Видишь - не знаешь, мне уже надоело все это, я продолжаю заниматься уничтожением нежити и нечисти, потому что я остаюсь темным охотником и должен отомстить за орден. На простых людей мне плевать, они не помогли нам, когда Цитадель утопала в крови своих защитников. Зато «отблагодарили» лже-охотниками.
        - И все же ты неправ…
        - И в чем же, скажи мне, в чем?!
        - Ты сушишь свою душу такими мыслями…
        - Как мудро для простого деревенского кузнеца! - раздраженно отвечаю я. - Может, мне всех простить, раздать все добро и уйти в отшельники?!
        - Нет, просто живи…
        - Просто жить? - От его последней фразы меня разбирает смех. - Просто жить…
        Хохоча, поднимаю взгляд на кузнеца, рассматривая его, как в первый раз. И замираю. В его глазах плещется такая доброта, жалость, понимание, что мой смех обрывается, будто его ножом отсекло.
        - Не смей, слышишь меня! Не смей меня жалеть! Никогда! - ору на него. - Хорошо! Я останусь, только если травник поживет у тебя.
        - Зачем?
        - Чтобы не предупредил старосту о том, что вы все знаете.
        - Договорились, - легко соглашается Хар.
        - Тогда я пошел спать.
        Захожу в комнату, закрываю дверь и без сил прислоняюсь к ней.
        Ненавижу жалость, она разъедает душу. А самое худшее, когда сам начинаешь жалеть себя, это первый шаг к могиле. А мне туда еще рановато.
        Ночь не приносит облегчения. Сплошной кошмар, потревожили мою совесть. Мелодичный звон наковальни рассеивает сон. Сползать с постели нет никакого желания. Значит, Хар уже работает. Что ж, не буду отвлекать. Выхожу со двора… Лучше бы я этого не делал! Сначала детвора со своими вопросами, а потом и взрослые начинают в гости зазывать. Отказываться неудобно, гостеприимство у них на первом месте. Обижать нельзя. Так и хожу из дома в дом, как неприкаянный. Под конец моих мытарств в одном из дворов замечаю пугало в шлеме. Шлем уж что-то больно маленький. На ребенка, что ли?
        - Уважаемый, а что это у вас за чудной шлем на пугале?
        - Дык это от прапрапра- и еще пять раз прадеда достался, эт какого-то зеленого.
        - Зеленого?
        - Гоблина, чтоб им чихалось…
        - А не продадите мне его?
        - Так он тебе маловат будет, - смеется мужик.
        - Да я так, на память…
        - А забирай даром, мне он все равно не нужен…
        В дом кузнеца возвращаюсь затемно. Объевшийся и слегка опьяневший от браги, наливки и прочего алкоголя, а также лишних разговоров. С хозяином общаться нет сил. Спать и только спать. На сегодня достаточно.
        На следующий день решаю заняться собой и ждать возвращения «блудного сына».
        - Лис, пастушонок видел старосту, он скоро будет здесь! - с порога вопит кузнец.
        - Зачем же так орать, глухих здесь нет, - шиплю я, отодвинув тарелку с кашей. - Иди предупреди людей, чтобы пока не высовывались.
        - Хорошо, - кивает он и выбегает из дома.
        Вот сейчас и будут расставлены все точки над «е». Наконец-то…
        Поправляю ножны, набрасываю капюшон и отправляюсь навстречу старосте.
        - Ты староста? - обращаюсь к невысокому, полному мужчине в расцвете лет, слезающему с лошади.
        - Да, - гордо заявляет он, - а кто ты такой?
        - Лис, полноправный темный охотник. - И над перстнем в который раз вспыхивает стилизованная лисья морда. - Я уничтожил вашего Зверя.
        - Могу я увидеть его труп? - уточняет староста.
        - Можешь, но сначала ответишь мне, где охотник, за которым ты поехал в город?
        - Я не смог ни одного найти, - заламывая руки, поясняет он. - Так где же труп Зверя?
        Хорошо держится плут, сама невинность. Не знал бы предысторию…
        - В ваших фантазиях, - резко отвечаю ему, - травник все рассказал.
        Глазки старосты испуганно забегали, он заозирался по сторонам.
        - Да что он там наболтал?! Врет он все! - начинает протестовать староста. - Я ни о чем таком не ведаю!
        - Раньше надо было думать…
        Староста пытается вскочить в седло, но наколдованный порыв ветра сбивает его с ног.
        - Повторяю вопрос: зачем ты все это придумал?
        - Ты не сможешь ничего доказать ни деревенским, ни барону! - кричит он.
        - Мне доказательства и не нужны, - язвительно усмехаюсь, - я не судья и не палач.
        - Тогда пшел вон из моей деревни! - обретая прежнюю уверенность, заявляет староста.
        - Я уйду, - пожимаю плечами, - но селяне забьют тебя камнями. Твое семейство пустят на утеху. Жена с дочкой у тебя красивые… Пожалей хотя бы их.
        Самому противно от таких слов, но ждать лень, пока он чистосердечно признается. Да и это самый реалистичный вариант развития событий…
        Разворачиваюсь, чтобы уйти.
        - Стой! Я все расскажу! - истерично вопит он.
        - Не тяни, - равнодушно отвечаю.
        - Я сделал это, чтобы все слушались меня безоговорочно, да и золото лишним не бывает!
        - Ясно, - перебиваю его и невольно вздыхаю, - золото и власть, власть и золото. Ничто не ново в этом мире…
        - Да! Я хочу этого!
        - Хар, ты все слышал? - не оборачиваясь, спрашиваю.
        - Да, - заверяет кузнец, поднимаясь из-за плетня.
        - Тогда зови людей, пусть сами его слушают…
        Деревенские собираются быстро.
        Признание старосты будоражит толпу. Гнев рвется наружу. Я понимаю: надо вмешаться, пока не поздно, а то наломают дров.
        - Люди! Давайте останемся людьми! У нас есть законы, по ним мы жили и живем! Так?
        - Вздернуть его! Из-за него мой сынок заболел! Утопить эту погань в болоте!
        - Люди! Послушайте себя! Зачем вы ведете себя как звери?! У нас есть законы, и мы должны им следовать! При самосуде больше никто из моих братьев вам не поможет! Я сказал - вы услышали!
        - Да. Твоя правда. Точно, - раздаются голоса в толпе.
        - Так отвезите его в город! А семью его не трогайте, они тут ни при чем. Пусть свершится справедливый суд. Кары ему не избежать!
        Люди начинают согласно кивать, перешептываться и расходиться по домам.
        - Хар, - обращаюсь я к нему, - я сделал все что мог. Пора в дорогу. Прощай.
        - Если будешь в здешних краях, знай: ты всегда желанный гость в моем доме.
        - Благодарю, удачи и тебе.
        - Пусть хранят тебя боги…
        Глава 8
        Меня не покидает чувство, что я притягиваю одни неприятности.
        Сперва перемещение в этот мир, затем веселые Малые Гнилушки и экспериментаторы от магии. Затем староста, рвущийся в темные властелины… В общем, живу как в сказке - чем дальше, тем страшней!
        Деревенские снарядили охрану, в нее вошел и кузнец, отвезти старосту на суд к барону. Я же быстро покинул деревню - не хотелось наблюдать всеобщее веселье по поводу избавления от Зверя. Не люблю пьянки, да еще и затягивающиеся надолго.
        Хм, а в сторону гор движение-то весьма «оживленное», за три дня встретил нескольких купцов с караванами. Вот снова кто-то проезжает. Пять крытых телег и десяток охраны на конях. В попутчики проситься, пожалуй, не буду. В одиночку двигаться безопасней, сомневаюсь, что разбойники позарятся на одинокого путника, а от зверей я и сам отобьюсь.
        - Лис! - раздается окрик из телеги. - Садись, подвезу!
        От неожиданности вздрагиваю и резко оборачиваюсь. С облучка машет рукой… гоблин?! Ешкин кот, а я так надеялся, что обойдусь без знакомых. Но как говорится, человек предполагает, а Бог располагает.
        Невысокий малый, одет в неброский дорожный костюм. Пыль ровным слоем лежит на нем. На поясе покачивается короткий пехотный меч. На узком серо-зеленом лице с рублеными чертами выделяется удлиненный нос. Уши торчат в разные стороны. Тонкие губы не скрывают слегка выпирающие клыки. Волосы туго заплетены в недлинную косичку. Зрелище умопомрачительное…
        - Мы знакомы? - Раз память молчит, буду косить под дурака.
        - Это я, Ртух, неужели не узнал? - досадует он.
        - Ты изменился… - пытаюсь тянуть время.
        - Ты тоже, охотник, седины прибавилось…
        - Жизнь никого не щадит, а уж нас тем более…
        - Это точно, вы первые принимаете удар, - соглашается гоблин.
        - Ты в город?
        - Ну да, свой товар продал, кое-чего прикупил, вот теперь возвращаюсь, - отвечает он, - да ты садись, подвезу.
        - Благодарю, - принимаю его предложение.
        Память, какого лешего ты молчишь?!
        - Как сам? - спрашивает он, пока я устраиваюсь поудобнее. - Где побывал?
        - Пока жив, - невесело усмехаюсь, - а там видно будет…
        - Слыхал об ордене, мы все скорбим, - шмыгает носом. - Мой клан может чем-то помочь?
        - Благодарю, ты что-нибудь слышал об этом?
        - До наших подземелий новости долго доходят и за это время успевают превратиться в слухи и небылицы.
        - Жаль…
        - В горах надо спросить, шаманы многое знают, еще о большем догадываются.
        - Так они и станут со мной разговаривать…
        - Лис, ты что, забыл? Все кланы в долгу перед вами! И мы сделаем все, что в наших силах, чтобы его вернуть! Слово гоблина крепче гранита!
        Так, что мы имеем? Гоблинов, их долг перед охотниками, ну же, память, просыпайся!
        Гоблин испытующе смотрит на меня, ожидает ответа.
        Перед глазами всплывают картинки. Один из кланов, вступивший в сговор с эльфами. Орды нежити, рвущиеся на поверхность. Гоблины, до последнего удерживающие коридор, защищают своих женщин и детей. Орденские маги, принесшие себя в жертву (поняли, что по-другому нежить не остановить). Казнь предателей. Громадный погребальный костер. И этот гоблин Ртух, один из немногих, кто выжил в том коридоре.
        Вот и разница - люди давно бы забыли, а гоблины помнят. И считают себя вечными должниками. Хотя и прошло почти десять лет.
        - Я помню, Ртух, я все помню…
        Его лицо разглаживается от удовольствия, и он достает фляжку.
        - За встречу?
        - Надеюсь, это не ваш знаменитый горлодер?
        - Нет, обычное вино, - отвечает он и открывает фляжку. - Ну так что?
        - Пару глотков можно.
        Неплохое вино…
        - Кстати, ты как тут оказался? - спрашивает он у меня.
        - Да в империю собрался и думал подзаработать в ваших краях. А ты торговлей занялся? И как, прибыльно?
        - На жизнь хватает, но…
        - Но?
        - Не мое это, но как воин я сейчас ничего не могу. Будь прокляты предатели, власти им захотелось!
        - Успокойся, они все мертвы.
        - Не все, светляки еще очень даже живы.
        - И их время придет. Князь…
        - Что - Князь?! Его сил не хватит, чтобы урезонить этих недоносков!
        - Я повторяю: успокойся, все еще получат по заслугам.
        - Прости, - он отворачивается, отхлебывая из фляги, - я никак не могу забыть…
        - Такое нельзя забывать. Никогда.
        - И все-таки ты гоблин в душе, Лис, хоть и человек.
        - Ртух, ты, кажется, перебрал…
        - Да я трезв! Кстати, ты где остановиться думаешь?
        - В каком-нибудь трактире.
        - Мой друг в трактире?! Никогда! У меня остановишься, и точка.
        Похоже, спорить с ним бесполезно, так что придется согласиться. И я просто киваю.
        - Вот и отлично!
        Дорога поворачивает, и я вижу Нортгард. Лес на расстоянии полета стрелы от стены вырублен. А сам город растворяется на фоне гор. Точнее, сливается с ними.
        - Часть города находится внутри гор, мера защиты, без них нельзя, - поясняет гоблин, замечая мой изучающий взгляд.
        В Нортгард въезжаем через подъемный мост надо рвом и двойные ворота.
        - Хорошо вы укрепились.
        - Горьким опытом научены, - монотонно отвечает гоблин.
        - А если серьезно?
        - Я и так серьезен, какие тут шутки? Это же один из форпостов на границе наших гор.
        Тогда понятно, зачем такие оборонительные сооружения.
        Дома двухэтажные в стиле, похожем на земную готику, из серого камня, крытые сланцем. Но город не серый и безликий - стены почти всех домов украшает цветная мозаика. Улочки узкие и извилистые - рельеф местности не дает развернуться, но в оборонительных целях это скорее плюс. Взрослых на улицах почти не видно. Детвора шумными стайками носится взад-вперед. И не только человеческая, но и гоблинская.
        - Уютный городишко, - задумчиво произношу я.
        - Да, конечно, с прежним не сравнится, но тоже ничего, - соглашается мой спутник.
        Дом гоблина впечатляет низкими, приземистыми окнами, забранными слюдой и напоминающими бойницы.
        - Великолепный дом, правда, похож на крепость…
        - Так сейчас столько разной мерзости развелось, - объясняет он и, показывая рукой куда-то направо, добавляет: - Да вон сам посмотри.
        И что там? Молодой парень с разукрашенным лицом, одет в какие-то обтягивающие тряпки и идет, виляя бедрами. Ешкин кот, точно мерзость.
        - Это…
        - Мужеложец, - перебивает он меня. - И они еще смеют везде орать, что ничем не отличаются от нас!
        - А у вас…
        - Да мы таких на кол сажаем, если они появляются! - разъяренно отвечает Ртух.
        - Правильно, и так всякого добра хватает.
        - Жаль, люди этого не понимают!
        - Интересно, когда они появились?
        - Совсем недавно, и откуда, понять не можем.
        Хм, орден уничтожили три года назад, через полгода появились эти, странное совпадение.
        - А как люди к ним относятся?
        - Нормальные в бешенстве, но есть и уроды, которые их защищают.
        - А больше ничего такого не появилось?
        - Нет, хотя…
        - Хотя что? - переспрашиваю Ртуха, видя, что он о чем-то задумался.
        - Да менестрели появились, странные баллады они поют…
        - В смысле?
        - Вечером заглянем в кабак, послушаешь. Их сейчас много развелось.
        Оставив фургон во внутреннем дворике, мы заходим в дом. Прохладно. Впечатляюще, такое чувство, что мы в уютной пещере. Бездымные факелы на стенах дают теплый свет - это только усиливает приятное ощущение.
        - Пойдем, покажу твою комнату, - через пару минут предлагает Ртух.
        - Пошли, только у меня есть один вопрос.
        - Какой?
        - Где можно помыться? А то я основательно пропылился…
        - У меня купальня есть, - отвечает он, - так что это не проблема.
        - Чудесно, показывай тогда комнату, а потом купальню.
        Гоблин кивает и ведет за собой.
        - Отлично!
        Действительно, хорошо смыть дорожную пыль и сытно поесть, тем более не кашей.
        - Да, и все-таки зачем ты идешь в империю?
        - Я должен узнать, кто виноват в гибели ордена.
        - Это понятно, - соглашается Ртух, - но почему именно туда?
        - А куда еще? - отвечаю вопросом на вопрос.
        - Хм, даже не знаю, - задумчиво произносит он.
        - Если и в империи не смогу разузнать, тогда придется… - осекаюсь, не думаю, что гоблин одобрит мою идею с некромантией, с ней у него связаны не самые лучшие воспоминания.
        - Ясно, - делая вид, что не заметил недосказанности, отвечает гоблин.
        - Ты можешь свести меня с шаманами?
        - Думаю, да, но нужно будет преподнести им дары, ты же их знаешь.
        Вообще-то нет, но никогда не признаюсь в этом. Тем более тебе.
        - Не проблема, золото и камни у меня есть, только мне понадобится твоя помощь.
        - Хорошо, завтра пройдемся по лавкам.
        - Вот и отлично. Ты там говорил про странных менестрелей. Сходим послушать?
        - Давай, тут недалеко, - соглашается он, загадочно улыбаясь.
        От дома Ртуха до центральной площади недалеко. Трактир, несмотря на достаточно раннее время, полон народа, большая часть посетителей девушки и женщины.
        - Ртух, а почему здесь столько женщин?
        - Из-за менестреля.
        - В смысле?
        - Посмотришь и послушаешь, тогда поймешь, - расплывчато говорит гоблин.
        Ладно, подожду…
        Мы пробиваемся к стойке, заказываем по кружке темного пива. Затем устраиваемся у стены и ждем.
        Минут через десять на небольшую сцену в углу выходит менестрель. М-да, пестрая одежда, смазливое лицо, макияж… Такое чувство, что его из моего мира перенесли, привет, попса, называется. Интересно, что за репертуарчик?
        Слегка настроив лютню, он запел приятным тембром, а вот текст… Мне больше про «пастушку младую в стогу ржаном» понравилось. А вот это «произведение» не очень, и это мягко говоря:
        Была земля наша молодая,
        И добрые эльфы ходили по ней,
        Но потом появились люди,
        И эльфы отнеслись к ним,
        Как к братьям своим.
        М-да, и когда они относились к людям, как к своим? Хотя вру, относились. Как к братьям нашим меньшим - зверям!
        И полюбил эльфийский лорд простую
        человеческую дочь,
        Но злобный брат ее
        Был коварен и завистлив,
        И он предательски убил влюбленных,
        А после этого всем рассказал,
        Что злобный лорд над девой страшно надругался.
        И, чтобы скрыть свою вину,
        Убил он деву молодую,
        А брат такого не стерпел и отомстил.
        Оригинально, люди еще те сволочи, всегда готовы оклеветать «бедных и несчастных» эльфов.
        - Ртух, у него все баллады такие? И эту чушь слушают?!
        - Так про несчастную любовь же поет, сам красавец, вот женщины и пялятся, да и мужеложцы не отстают…
        - И так во всех городах?
        - Ага, через какие проезжал, такая же история.
        Пропаганду напоминает. Женщины - это матери, и, значит, они будут пересказывать это «творчество» детям. А те будут верить в «белых и пушистых» эльфов…
        - Почему вы их терпите?
        - Так у него грамота, подписанная несколькими баронами, что-то вроде «по нашему указу занимается просвещением и развлечением, препятствий не чинить», - шепотом поясняет гоблин, - а нам ссориться с баронами не стоит…
        Точно пропаганда, барончикам заплатили, они и рады стараться.
        - Ртух, пошли отсюда.
        - Не нравится? - ехидничает он.
        - Я историю помню и отношение светляков к другим расам тоже…
        - А вот многие нет. Ладно, пошли. У меня пара бутылок имперского есть - посидим, потолкуем.
        Киваю в знак согласия, и мы выходим из трактира…
        Только раскупорили четвертую бутылку, как в дверь начинают настойчиво барабанить.
        - Кого там нелегкая в этот час принесла? - ворчливо вопрошает гоблин, идя открывать.
        Вскоре он возвращается. Вид у него расстроенный и обеспокоенный.
        - Лис, у нас проблемы…
        - Женщины растащили менестреля по кусочкам? - шутливо спрашиваю его.
        - Если бы, - без тени улыбки отвечает он. - Похоже, в город проник вампир.
        Хорошо, что в этот момент я не пил, а то бы точно подавился.
        - С чего вы взяли, что вампир?
        - Сейчас утро, пришли менять караул на стенах и обнаружили обескровленное тело.
        - Не обязательно же вампир… У вас что, нет амулетов на стенах?
        - Есть, но они не сработали.
        И вправду плохи наши дела. Если это маг-ренегат или высший вампир, это полбеды. А если архилич, то вариант самый неудачный - значит, нежить сговорилась или появился кукловод.
        - Ты понимаешь, что это значит? - смотрю на мертвенно-бледного гоблина.
        - Как тут не понять… - мрачнеет он.
        - Поднимайте всю стражу и начинайте вооружать ополчение.
        - Может, не надо ополчения?
        - Знаешь, береженого и боги берегут… Обыщите город, найдите вампира - он сейчас не опасен. Я с вами не пойду - города не знаю.
        - Хорошо. И что делать, если найдем? - недоумевает гоблин.
        - Глупый вопрос, Ртух. Конечно же звать меня.
        Он быстрым шагом выходит из дома. Выливаю остатки вина в стакан и осушаю его залпом.
        Нет, я точно какой-то катализатор - где ни появлюсь, там обязательно что-то происходит.
        Достаю из сумки зелье регенерации и выпиваю - мне потребуется трезвая голова.
        Долго не приходится скучать в одиночестве. На пороге, как из-под земли, появляется Ртух.
        - Там, - судорожно выговаривает он, пытаясь отдышаться, - в заброшенном…
        - Вампир? - перебиваю его.
        - Да.
        - Тогда пошли.
        Гоблин жестом показывает следовать за собой.
        Двадцать минут по извилистым улочкам, и подходим к пристанищу вампира, неприметному одноэтажному дому.
        - Что здесь было? - рассматриваю я здание.
        - Лаборатория алхимика, там хороший подвал. И он там.
        - Ясно, кол или серебряная цепь есть?
        - Сейчас все будет, - отвечает Ртух и отходит.
        Звякая цепью, наматываю ее на правую руку, беру кол и тихонько пробираюсь в дом. Пальцы складываю в знак скорости и быстро спускаюсь в подвал.
        Вот он, голубчик, спит. Плащ прикрывает все тело. Раздумывать некогда, пока он в трансе, он неопасен. Резко вбиваю ему кол в сердце, и он затихает.
        М-да, у наших писателей они от этого умирают, а тут всего лишь временный паралич. Немного сноровки, и цепь крепко обхватывает его тело, закутываю вампира в его же плащ и волоком тащу наверх.
        - Здесь есть допросная? - запыхавшись, спрашиваю у Ртуха. - Надо узнать, как он проник в город.
        - Да, - кивает гоблин.
        Допросная находится в подвале магистрата. Небольшая, душная комнатенка освещается дрожащим пламенем свечи и отблеском углей в жаровне. Рабочий инструмент наводит страх.
        - Ртух, сами справитесь?
        - Конечно, а что ты?
        - Я охотник, - перебиваю какого-то стражника, - а не заплечных дел мастер.
        - Извини его, Лис, - вмешивается гоблин, - молодой он…
        С надеждой на быстрый исход дела брожу туда-сюда по коридору. Из комнаты слышится шипение, и запах горелой плоти резко ударяет в нос. Началось… Кажется, время тянется бесконечно. Душераздирающие крики и стоны бессилия давят на психику. Через полчаса из комнаты показывается гоблин, яростно сжимающий кулаки, пот струится по его недовольному лицу.
        - Ну что, заговорил? - интересуюсь у него.
        - Ничего, эта тварь молчит, а раны заживают прямо на глазах.
        - Ясно. - Достаю из сумки флакон и протягиваю Ртуху. - Попробуй.
        - Что это? - заинтригован он.
        - Раствор серебра. Должно сработать.
        Дикий вопль не заставляет себя ждать… Опять крик, и голос затихает. Но спустя мгновение он повторяется и на высшей ноте обрывается. Теперь слышен голос гоблина, задающего вопросы, и невнятное бормотание в ответ.
        - Держи, спасибо, - устало произносит Ртух, выходя из комнаты, и бросает мне флакон с остатками раствора. - Помогло, он все рассказал.
        - Как он проник в город?
        - Лич сделал ему амулет. Он был послан в разведку, но не сдержался, нарушил запрет и осушил стражника, - отвечает гоблин, - потом побоялся наказания и решил остаться здесь. А сам лич с армией в дне пути от города.
        - Значит, готовимся к обороне…
        - Да, - соглашается Ртух.
        - Зачем мертвякам город, он не сказал?
        - Лис, это же нежить!
        - Они могли бы вырезать пару деревень, это гораздо проще, чем штурмовать укрепленный город.
        - Действительно. - Гоблин в задумчивости морщит лоб. - Тогда почему?
        - Единственный ответ - им нужно проникнуть в горы гоблинов, но для чего?
        - Возможно…
        - Слушай, Ртух, а почему тебя так слушаются? - задаю давно мучающий меня вопрос.
        - А что? - отвлекаясь от своих мыслей, переспрашивает он.
        - Почему тебя слушаются стражники? Такая дисциплина похвальна!
        - Я представитель магистрата.
        - Понятно. Ладно, иди займись обороной города, а я пойду отдыхать - ночь будет неспокойной.
        - Подожди, хочу пригласить тебя на совещание в магистрат. Твой громадный опыт в борьбе с нежитью нам всем будет полезен.
        - Хорошо, - устало соглашаюсь я, - идем.
        Мы поднимаемся из подвала на второй этаж, проходим по коридору и оказываемся в небольшом зале. В центре стоит круглый стол и четыре кресла. Два из них уже заняты. В одном сидит тучный мужчина неопределенного возраста: ему можно дать и сорок лет, и все шестьдесят. Второе занимает мужчина средних лет в доспехах, с хищным лицом, щеку пересекает грубый шрам.
        - Кто это с вами, уважаемый Ртух? - задает вопрос толстяк.
        - Лис, темный охотник. - И привычно представляюсь изображением головы лиса над перстнем.
        - И зачем…
        - Может, для начала вы представитесь? - перебиваю его.
        - Я Баронлеб, купец золотой гильдии, а этот господин, - и жестом указывает на мужчину в доспехах, - глава стражи, уважаемый капитан Тарион.
        - Приятно познакомиться. Зачем я здесь, расскажет уважаемый Ртух.
        Слушая рассказ гоблина, купец бледнеет на глазах, а вот глава стражи весь подобрался, как хищник, готовящийся к прыжку.
        - Зачем здесь охотник, понятно - кто, как не он, знает, как упокоить нежить, - соглашается глава стражи. - Надеюсь, у господина Лиса есть конкретные предложения?
        - Не совсем, но советами и мечом помогу, - отвечаю ему. - Расскажите об оборонных возможностях города.
        - Крепостная стена и ров в хорошем состоянии, на башнях установлены небольшие камнеметы, гарнизон обучен, припасов хватит на длительную осаду.
        - А что с магами?
        - Боевик и целитель.
        - То есть? По одному? Маловато…
        - Вы думаете, что нежити будет много? - перебивает Тарион меня.
        - Не знаю, но можно считать, что боевого мага нет.
        - Почему? - удивлен купец.
        - Лич свяжет его боем, поэтому на него можно не рассчитывать.
        - Что вы предлагаете? - задает вопрос капитан.
        - Ничего, я одиночка и никогда не оборонял города, поэтому тактические вопросы решайте сами. Могу помочь советами по уничтожению нежити, ну и сам встать на стену.
        - Ясно, - соглашается глава стражи, - собираем ополчение, господин охотник расскажет о нежити. Вот вроде и все.
        - Возможно, стоит отправить женщин с детьми ближе к входу в пещеры и сделать баррикады на улицах?
        - Первое понятно, - Тарион теребит мочку уха, - а баррикады зачем?
        - Неизвестно, сможем ли мы удержать стены, а они дадут время женщинам с детьми уйти…
        - Хорошо, тогда пусть уважаемый Ртух отправит послание своим соплеменникам.
        - Конечно, я сейчас же отправлю депешу стражу врат.
        - А они не смогут нам помочь в случае чего? - задаю вопрос гоблину.
        - Нет, крупные кланы далеко, а мелкие не рискнут… - с сожалением в голосе отвечает он.
        - Значит, надежда только на самих себя, мы с охотником пойдем в казармы - подготовим солдат к встрече с нежитью, - начинает раздавать указания Тарион, - а вы собирайте и вооружайте ополчение, также займитесь баррикадами…
        - Охотник, скажи честно, каковы наши шансы, как ты думаешь? - Стражник пристально смотрит мне в глаза, после того как купец и Ртух покидают комнату.
        - Шансы есть, все зависит от нас самих.
        - Хорошо, тогда пошли в гарнизон, - он направляется к двери, - надо решить вопрос со снаряжением.
        - Колющие удары и стрелы не помогут, - объясняю ему по дороге, - значит, только рубящее и дробящее оружие. Желательно, чтобы в состав стали входило серебро.
        - Ясно, еще что-то?
        - Зелья, без них обычным солдатам придется туго, нужны еще атакующие артефакты.
        - Насчет артефактов не знаю, может, что-то и найдется, а какие именно зелья нужны?
        - Силы, скорости, бодрости и ярости.
        - С первыми тремя все ясно, а ярости для чего?
        - Некоторые виды нежити могут вызывать чувство страха, паники, - объясняю я, - а это зелье снимет все.
        - Хорошо, отправлю десятников к алхимику и кузнецу, - соглашается Тарион. - Вот мы и пришли.
        Я внимательно осматриваю стражников: всего двадцать человек, еще на стенах должен быть десяток. Негусто.
        - Бойцы, мы переходим на осадное положение - к нам движется армия нежити.
        - А откуда такие сведения? - задает вопрос один из воинов.
        - Вы все слышали о вампире, проникшем в город? - Тарион дожидается утвердительных кивков и продолжает: - Мы его поймали и допросили.
        - Ясно, - раздается нестройный хор голосов.
        - Поэтому сейчас охотник расскажет вам о том, как воевать с нежитью.
        - Бойцы, слушайте внимательно, - начинаю я. - Нежить бессмысленно колоть, лучше рубить или дробить кости. Стрелять имеет смысл только стрелами с серебряными наконечниками, да и то только по мертвякам, драуграм и похожим на них созданиям.
        - А зачем тогда вам меч? - выкрикивает какой-то молодой стражник.
        - Я упокаиваю нежить больше двадцати лет, во-первых, а во-вторых - это не обычный клинок, в какой-то степени его можно считать артефактом. Еще вопросы?
        Тишина в ответ, значит, это поняли.
        - Тогда я продолжу. Костяки. Их легко разрушить, но они весьма подвижные. Оживленные тела медлительны, но обладают колоссальной силой. Драугры… Все зависит от того, кем был драгур при жизни, - если крестьянином, то ничего страшного, а вот если воином… Тогда это большая опасность, все навыки и память сохраняются, а сила возрастает в несколько раз.
        - А личи? - спрашивает тот же солдат.
        - К ним даже не приближайтесь, вам с ними не справиться, это же маги, причем не из последних. Вампиры, вот их можно колоть, если сможете.
        - Почему?
        - У них высокая скорость, плюс их возраст…
        Меня прерывает взрыв хохота.
        - Ничего смешного, многие из них мастера меча. Веселиться будете, когда поймете, что не можете их ни убить, ни ранить.
        Смех резко обрывается.
        - Вот так-то…
        - А костяные?
        - Быстрые, но хрупкие создания. Вроде бы все. Нет, еще одно. Запомните - нежить не чувствует боли, ей неведома жалость и она никогда не устает.
        - Все поняли? - раздается спокойный голос Тариона.
        Слышится утвердительное бормотание.
        - Тогда марш в арсенал за оружием, и расскажите ополченцам о нежити.
        - Капитан, - начинаю я, - у меня есть одно предложение, но…
        - Говори.
        - Возможно, стоит заложить горючими материалами проходы в башнях, ведущие вниз, в город.
        - Хм, в случае потери участка стены, мы сможем задержать нежить там, - задумчиво говорит он, - хорошая идея, так и поступим.
        - Тогда я пойду, отдохну до заката…
        - А если нежить?
        - Они не нападут до тех пор, пока солнце не зайдет.
        - Хорошо. В случае чего где тебя искать?
        - Я остановился у Ртуха.
        Оставив капитана заниматься подготовкой к обороне, отправляюсь отсыпаться. Захожу в предоставленную мне комнату, не раздеваясь, ложусь на кровать и моментально отключаюсь.
        - Лис, проснись, - будит меня гоблин, - скоро закат!
        - Проснулся, понял.
        Резко вскакиваю с кровати, Ртух от неожиданности отшатывается назад.
        - Ополчение собрано? Баррикады построены? Женщины с детьми ушли? - отрывисто спрашиваю, надевая снаряжение.
        - Все сделано.
        - Хорошо, тогда пошли на стену.
        Гоблин кивает, и мы отправляемся.
        Хм, сотня взрослых, правда, не все бойцы. Но лучше так, чем никак. У стражников с доспехами хорошо, чуть ли не полный арсенал, но и у ополчения тоже неплохо - стеганки с кольчугами. Вооружены все рубяще-дробящим: шестоперы, молоты, топоры.
        - Капитан, что они делают здесь?
        - Кто? - недоумевает он.
        - Они, - показываю на группу подростков и понижаю голос: - Они что, смертники?
        - Официально они уже взрослые, да и уходить отказываются.
        - Твою ж налево, отправь их охранять женщин, придумай что-нибудь, в конце концов!
        Тарион соглашается и отходит к мальчишкам. Минутный разговор, дополненный бурной жестикуляцией, усмиряет храбрецов. Победоносная улыбка сияет на его лице.
        - Судя по всему, ты их убедил?
        - Да, все в порядке, - соглашается начальник стражи, поглаживая рукоять топора, висящего на поясе.
        - Вот и хорошо, теперь ждем.
        Стемнело, на стенах зажигают факелы и магические осветительные шары.
        Ближе к полуночи появляется нежить. Сначала обычные человеческие скелеты. Еще через час подходят мертвяки. И последними подтягиваются крытые телеги, которые волокут странные костяные химеры.
        - Ну вот и они.
        - Да что это за твари тянут телеги? - Тарион рассматривает нежить в зачарованную линзу.
        - Какие-то химеры, возможно, летающие.
        - Это плохо…
        - Плохо - это армия нежити под стенами города, возглавляемая архиличем, - поправляю меч на поясе, - а то, что у них есть химеры, это мелочи жизни.
        - Архи… - Закрываю ему рот ладонью.
        - Успокойся, не пугай людей раньше времени, - яростно шиплю ему на ухо, - паниковать будем позже!
        - С чего ты взял, что там архилич? - шепчет капитан.
        - Химеры. Лич не сможет их создать.
        - Что нам делать?
        - Предупредить боевого мага и быть готовыми ко всему. Можно и пару патрулей отрядить в город.
        - Но ведь они нужны здесь? - удивленно спрашивает он. - У нас и так мало солдат.
        - На всякий случай. А в патрули можно отправить молодых парней, с какими-нибудь сигнальными средствами.
        Костяки, пока мы разговариваем, шустро роют глубокие ямы под кронами деревьев. Потом куда-то исчезают…
        - Что они делают?
        - Скорее всего, укрытия от солнечного света.
        - А они не дураки.
        - Не дурак - это архилич, - отвечаю я, - он понимает, что нахрапом город не взять.
        - Они и не возьмут его! - с уверенностью заявляет Тарион.
        - Конечно, не возьмут.
        Нежить пока ничего не предпринимает, но одно уже ясно: город в осаде.
        Глава 9
        Спокойная ночная жизнь царит в обоих лагерях. Нежить копошится на окраине леса, обустраивая себе укрытия. Она вообще молчалива по своей природе. Ополчение мы отправили спать, на стенах остались стражники и я. Стражникам не до разговоров - обстановка не располагает к беседам.
        Волчий час… Самое время для штурма.
        Вот, как всегда, накаркал: сотня костяков отделяется от основной массы и рысью бежит к стенам. Лестниц у них нет, как же они преодолеют ров и вскарабкаются на стены?
        - Тревога! - подает команду капитан. - Оружие к бою!
        А прыгают они превосходно, да и подниматься по отвесной стене, цепляясь за малейшие неровности, тоже умеют.
        Воины приготовились к ближнему бою. За луки с самострелами никто не схватился - мои наставления все хорошо запомнили. Первые костяки только успевают появиться над зубцами стены, как им сразу же рубят головы. Тела рассыпаются на отдельные костяшки и с негромким плеском падают в ров. Неожиданно раздается вскрик. Оборачиваюсь и вижу, что одного из воинов пытается загрызть костяк. Но воин отрывает его от себя и швыряет вниз. Молодец, не растерялся.
        Вот и последняя волна первой атаки. Недолгий штурм отбили без потерь, не считая царапин и укусов у бойца. В лагере нежити воцарилась тишина - мертвяки замерли группками, большая часть скелетов затаились в недавно выкопанных ямах. Возле телег тоже не видно движения. Чувствую, что настоящий штурм еще предстоит. Только непонятно, почему эта ночная вылазка неприятеля так скоро закончилась. По всему видно, мы нарушили их план. И рисковать никто не хочет.
        Вот и рассвет забрезжил.
        - Охотник, днем они не сунутся? - интересуется Тарион.
        - Нет, - коротко отвечаю ему.
        - Точно?
        - Капитан, я давно уничтожаю нежить и кому, как не мне, знать ее повадки?! - начинаю выходить из себя.
        - А почему? - Он начинает править лезвие топора - оно слегка выщербилось об кости нежити.
        - Днем нежить становится вялой, - менторским тоном начинаю объяснять, - а вот ночью она ведет себя гораздо шустрее. С чем это связано, не знаю.
        Вернувшись в дом гоблина, застаю его в теплой компании какого-то мужчины и бутылки вина.
        - Не помешаю? - спрашиваю у Ртуха.
        - Конечно же нет! - восклицает гоблин. - Присаживайся, разрешишь наш спор.
        - Спор - это хорошо. - Беру бутылку со стола и делаю глоточек, ну и гадость! - Но может, ты познакомишь нас?
        - Я Кирионтар Огненный, - сам представляется собеседник гоблина и после небольшой паузы добавляет: - Можно просто Кир…
        - Приятно познакомиться, я так понимаю, вы боевой маг?
        Только одно странно - какого лешего ты сидишь тут, а не на стене? Или капитан не понимает, чем может грозить архилич?
        - Да, - соглашается он, - и можно на «ты».
        - А разве ты не должен быть на стене? - задаю мучающий меня вопрос.
        - Не обязательно, в стены вмурованы амулеты, - объясняет он, - если они начнут истощаться, я почувствую и приду.
        - А что за амулеты?
        - Сигнальные - для определения нежити и нечисти, а также щитовые - для отражения магических атак…
        - Ясно. Так что за спор?
        - Кир говорит, что мы уничтожим армию нежити за день, - объясняет Ртух, - а мне так не кажется.
        - Кир, а какой у тебя уровень силы и знаний? - уточняю у мага.
        - Я уже три года как полноправный мастер.
        - Это хорошо, значит, мы сможем продержаться подольше.
        - Что ты имеешь в виду? - настороженно спрашивает мастер магии.
        - Если уважаемый Кир сможет уничтожить архилича…
        - Архилича?! - в один голос вскрикивают они.
        - Да, вы же видели химер, которые тащили телеги?
        Кир кивает, а Ртух отрицательно машет головой.
        - Так вот, химер может создать или магистр некромантии, или архилич…
        После моих слов в комнате повисает тишина, вязкая и напряженная.
        - Ты уверен? - нарушает ее своим вопросом маг.
        - Полностью, химеры от сырости не размножаются.
        - И что теперь делать? - спрашивает гоблин, выходя из оцепенения.
        - Уважаемому магу быть готовым отразить атаку архилича, а нам… нам не пустить нежить в город.
        Кивнув, маг допивает вино из кубка.
        - Ну что ж, раз там архилич, то мне лучше быть на стене, - озадаченно произносит Кир, вставая из-за стола.
        Я дожидаюсь, пока за ним закроется дверь, прежде чем начать расспросы.
        - И зачем же он приходил? Только не говори, что винца попить.
        - Ну, он приходил…
        - Ртух, - перебиваю гоблина, - скажи правду или промолчи, но врать мне не надо.
        - Хорошо, - тяжело вздохнув, соглашается он. - Он хотел выяснить, примут ли гоблины беженцев.
        - У него тут семья?
        - Что? Семья? Нет, - рассеянно отвечает гоблин.
        - Тогда мне непонятно его беспокойство, он что, заботливый такой?
        - Нет, он человек весьма себялюбивый.
        - Тогда тебе не кажется это весьма странным? - смотрю ему в глаза.
        - Возможно, - бормочет он, потирая виски, - от этой осады голова кругом.
        - Бывает, - соглашаюсь я. - Что думаешь делать?
        - В смысле? - удивляется Ртух.
        - Слушай, - говорю, еле сдерживая раздражение, - вы сколько выпили?
        - Всего две бутылки… - рассеянно отвечает он.
        А соображает как после пары кувшинов гномского «горлодера». Не могло же так известие об осаде на него подействовать.
        - Ртух, а это было твое вино или его принес маг?
        - Он принес, - невнятно бормочет гоблин, - редкий сорт…
        Мне это не нравится все больше и больше.
        Открываю поясную сумку и начинаю искать универсальный индикатор и противоядие. Через пару минут нахожу нужную коробочку. Так-с, в кубках вина нет, из бутылки вытряхиваю на стол пару капель и посыпаю их. Порошок начинает густо пениться, но цвет не меняет. Значит, или яда нет, или он не из простых.
        - Ртух, ты как себя чувствуешь?
        - Нормально, я бы сказал, даже отлично.
        - Слушай, а где живет целитель?
        - Ты заболел?! - И, не дожидаясь ответа, вскакивает с кресла и тянет меня в сторону входной двери…
        - Что с вами случилось? - приветствует нас целитель, едва мы переступаем порог его дома.
        Ну и целитель: косая сажень в плечах и рост под два метра.
        - Да вот друг, - подталкиваю гоблина вперед, - что-то выпил и плохо себя чувствует.
        - Я нормально себя чувствую! - отрицает Ртух. - Даже замечательно!
        - Хм, а он говорит обратное, - замечает целитель и внимательно смотрит на меня. - И в каком же смысле он плохо себя чувствует?
        - Он рассеян, с трудом отвечает на простые вопросы.
        - Хорошо, сейчас осмотрю, но…
        - Я заплачу, - перебиваю его, - сколько надо, столько и заплачу.
        - Тогда ждите здесь, - наказывает целитель и, приобняв за плечи гоблина, уводит в другую комнату.
        Странно, что это я волнуюсь за этого гоблина? Он был другом прошлого охотника, а не моим.
        Через полчаса целитель возвращается.
        - Он жив? - спрашиваю его.
        - С вашим другом все в порядке, - выносит он вердикт, - он отравился зельем доверия. Просто это зелье было сделано для человека, поэтому гоблин так странно себя вел.
        - Ясно. - Хотя на самом деле ничего не ясно, не пойму, зачем все это магу. - Он может ходить?
        - Конечно. С вас пять золотых.
        - Хорошо. - Достаю мешочек с деньгами из сумки и отсчитываю монеты. - Так я его забираю?
        - Да, он уже в полном порядке.
        Может, он и в норме, но ноги заплетаются.
        - Что со мной было? - хочет знать гоблин, едва мы заходим в дом.
        - В вине было зелье доверия…
        - Откуда оно там взялось? - удивляется гоблин.
        - Мне откуда знать? - отвечаю ему. - Спроси у своего мага.
        - Зачем? - Ртух явно сбит с толку.
        - Может, для того, чтобы втереться в доверие, разумно?
        - Действительно, - соглашается он, - но зачем ему мое доверие?
        - Раз он спрашивал о беженцах, - начинаю размышлять вслух, - наверно, хочет уйти из города, а так как мы в осаде…
        - Уйти можно только через наши подземелья, - перебивает меня гоблин, - надо доложить капитану стражи!
        - Думаешь?
        - Конечно! Если он собирается сбежать…
        - Подумай сам, - объясняю Ртуху, - приходишь ты к капитану, говоришь, что маг собирается дезертировать. Какие у тебя доказательства? Зелье в вине? А что помешало Киру напоить капитана таким же вином?
        - Ничего, - удрученно отвечает он и со злостью сплевывает на пол.
        - Тогда есть идея…
        - Не томи, говори!
        - Для начала возьми себя в руки.
        Гоблин начинает нарезать круги по комнате.
        - Все, я успокоился, - минут через пять произносит он, - рассказывай.
        - Так, нам неизвестно, можем ли мы доверять капитану, поэтому кто-то из нас должен присматривать за магом на всякий случай.
        - Для чего?
        - Чтобы, если что, остановить его, - объясняю я.
        - Так он же маг! Как ты его остановишь?!
        - Маги тоже люди и умирают так же, как и все, - спокойно отвечаю ему, - правда, живут намного дольше.
        - Так у него же магия! - не соглашается Ртух.
        - Почему все вы считаете магию решением всех проблем? Магу нужно время, чтобы создать заклинание, а если ты стоишь в шаге от него, то в большинстве случаев он труп.
        - И как же мне подойти к нему на такое расстояние? - Он уже в предвкушении, вон как сжал рукоять кинжала.
        - Ты же вроде как под действием зелья.
        - И что? - недоуменно переспрашивает гоблин.
        - Он же не знает, что я потащил тебя к целителю, - поясняю ему, - значит, ты, как лучший друг, можешь почти постоянно быть рядом, понял?
        - Да, - соглашается он, - теперь понял. Но есть еще один вопрос.
        - И какой же?
        - Как его убить в случае чего?
        - Ух и кровожадный ты, - усмехаюсь и продолжаю: - Как и обычного человека: клинок промеж ребер, раздробить голову, в общем, много вариантов. Выбирай по вкусу.
        - Какой есть, - говорит гоблин и оскаливается.
        - С этим решили, теперь у меня есть к тебе вопрос.
        - Слушаю.
        - В одной деревне нашел шлем.
        - И что? - перебивает он меня.
        - Ты хотя бы дослушал сначала.
        - Извини…
        - Ничего. Гоблинский шлем, причем старый.
        - Старый? - с энтузиазмом говорит он. - Покажи-ка его.
        Достаю из сумки и опускаю шлем на стол перед Ртухом.
        Он бережно берет его и начинает внимательно рассматривать.
        - Откуда он у тебя? - с каким-то трепетом спрашивает он.
        - Сказал же, в одной деревне нашел.
        - В какой именно?
        - Чем он тебя так заинтересовал? В паре дней пути отсюда, названия не знаю.
        - Это шлем десятника из Стражи гор.
        - Хм, а что это за Стража такая? Никогда не слышал.
        - Это тысяча лучших из лучших воинов и шаманов. Неудивительно, что ты о ней не слышал.
        - Почему? - недоумеваю я. - Если это тысяча лучших, то о ней должны знать многие.
        - Они вместе с имперцами удерживали ущелье и были уничтожены.
        - А что за ущелье?
        - У него было много названий, - поясняет Ртух, - но после той битвы за ним закрепилось название ущелье Скорби.
        - Это не там стоит какая-то неприступная крепость? - морщу лоб, пытаясь вспомнить точно.
        - Да, там. Две недели они сдерживали атаки светляков и бородатых, но ни на шаг не отступили!
        - Ясно.
        - Продай мне его, тебе-то он зачем?
        - Ты считаешь, - шиплю я, - что я могу наживаться на легендах?!
        - Извини, просто большинство…
        - Я не большинство! - качаю головой. - Забирай шлем, а я пойду прогуляюсь.
        М-да, что-то я все чаще выхожу из себя. Не нравится мне это, ой как не нравится… Куда бы прогуляться? Хм, наверно, пойду на стену.
        - Ну что там нежить делает? - поднявшись на стену, спрашиваю у стражника.
        - Говорили же, чтобы не мешались под ногами, - зло реагирует он, оборачиваясь, - если…
        И, разглядев меня, замолкает и слегка краснеет.
        - Извиняй, охотник, не признал, а то повадились ходить тут всякие.
        - Кто именно? - интересуюсь у него. - И где капитан?
        - В основном детишки любопытные, - отвечает он и, махнув рукой в сторону башни, добавляет: - Капитан там.
        - А маг здесь?
        - Я не видел.
        - Надеюсь, мне к капитану пройти можно?
        - Конечно.
        Капитан здесь, а вот мага, похоже, нет. Неужели этот «повелитель чар» так трясется за свою шкуру?
        - День добрый! - поднявшись по лестнице на вершину башни, приветствую капитана и нескольких стражников. - Как там нежить, не упокоилась?
        - Не такой уж и добрый, - отвечает Тарион. - У ям какое-то подозрительное шевеление.
        - Можно линзу?
        - Держи, - протягивает мне руку капитан.
        Так-с, химер выпрягли, драугры с мертвяками застыли на месте, а вот скелетов почти не видно. Куда же они делись? В ямах копошится что-то большое. Не нравится мне это.
        - Ничего непонятно, - говорю я и возвращаю артефакт, - но, похоже, они что-то придумали…
        - Вот и мне тоже, - соглашается Тарион. - Что будем делать?
        - Готовиться, ополчение выставить на стенах. Думаю, они начнут штурм до заката.
        - С чего ты это взял?
        - Тучи со стороны гор закроют солнце через пару часов, и нежить сможет драться в полную силу.
        - Ясно. Ты останешься на стене с нами? - спрашивает он.
        - Пока в караулке побуду, мне надо помедитировать.
        - Понятно. - И, слегка помявшись, Тарион продолжает: - Ты же говорил, что будешь у гоблина…
        - У меня нехорошие предчувствия, вот и вернулся.
        - Ладно, иди медитируй, если что, тебя позовут.
        Киваю в знак согласия и ухожу.
        Так-с, помнится, раньше мне в книге, доставшейся от предшественника, встречался один ритуал. Судя по всему, может сгодиться. Времени много не потребуется, нужен лишь пентакль на полу и пять свечей.
        Быстро и аккуратно царапаю звезду на полу караулки и беру свечи с полки. Сажусь в центр, взмахом руки зажигаю свечи и начинаю медитировать.
        - На помощь! Они обезумели! - вырывает меня из транса громкий крик.
        Вскакиваю на ноги и бегу.
        Группа подростков пытается прорваться к механизмам, опускающим подъемный мост и поднимающим решетку.
        Хотя подростки ли? Обычный человек не может ударом руки отправить в короткий полет тяжелого латника. Неужели вампиры успели обратить людей?!
        Стражники пытаются их удержать! С ума сошли, что ли? Тут уже убивать надо, хотя я их понимаю.
        Расшвыриваю вампиров порывами ветра и стараюсь прикрыть стражников.
        - Быстро в надвратные башни, и забаррикадируйте двери! - кричу им, продолжая отбрасывать нежить ветром.
        - Но… - пытается спорить кто-то.
        - Я сказал - быстро! - на мгновение оборачиваюсь на них и рычу.
        Не знаю, что они увидели на моем лице, но мгновенно исчезли, куда велено.
        Еще один порыв ветра, и еще…
        Ешкин кот, скоро мана закончится! Порыв ветра - и энергия почти на нуле. Ну что ж, значит, судьба.
        Вырываю меч из ножен и беру его двуручным хватом.
        - Давайте подходите… - шиплю себе под нос, - после смерти и за это отвечу.
        У нападавшего слетает голова, удар ногой в грудь, он отлетает назад и сбивает с ног еще двоих. Уклоняюсь от выпада следующего и попадаю под скользящий удар. Меня разворачивает и отбрасывает назад. Восстанавливаю равновесие и подрубаю ноги еще одному вампиру. Минус два. А вот это уже плохо: они начинают действовать сообща и теснят меня назад. Твою ж, без помощи мне будет худо. Отпрыгиваю назад и достаю зелье скорости. Глоток - и врубаюсь в толпу вампиров. Отсекаю руку одному, второму срубаю голову и плечом сбиваю третьего. Тут один из них хватает меня за руку и дергает на себя. Теряю равновесие и получаю мощный удар в грудь. Ребра трещат, я сползаю по стене. Фух, хоть меч не выпустил из рук.
        - Охотник, не двигайся! - раздается окрик откуда-то слева.
        И кто это такой умный? Скашиваю глаза в сторону и вижу фигуру в балахоне до земли с копьем наперевес. Он их что, колоть собрался?!
        Незнакомец взмахивает копьем, и с острия срывается ветвистая молния. Последние вампиры превращаются в пепел. Неслабо.
        Вытираю меч и убираю в ножны. Достаю предпоследнее зелье регенерации и выпиваю.
        - Ты как? - спрашивает мой спаситель.
        - Жив, - отвечаю, рассматривая его: высокий, лицо скрыто капюшоном мантии, а то, что я сначала принял за копье, оказалось посохом с навершием в виде двух лезвий. - Кто ты?
        - Жрец Верена Грай. - Он сбрасывает капюшон.
        Скуластое лицо, темно-серые внимательные глаза, русые волосы с изрядной долей седины придают ему величие.
        - Лис, темный охотник, - представляюсь в ответ. - Не знаешь, что там происходит на стенах?
        - Нежить штурмует, - отвечает он, - а я направился сюда после того, как мне парень рассказал, что тут творится.
        - Какой парень? - переспрашиваю его.
        - Прибежал на стену и сказал, что его друзья странно ведут себя. А перед этим они пили вино с одним из стражников.
        Так, стражник, вино, странная нежить. Все это связано. Неужели…
        - А он рассказал, как выглядит этот стражник? - холодею от дурного предчувствия.
        - Не успел. - Грай качает головой. - Но он тут неподалеку стоит.
        - Пошли быстрее.
        - Как выглядит этот стражник? Где он живет? - минутой позже трясу я мальчишку.
        - Обыкновенно, только у него царапины на лице, - заикаясь, говорит он, - неподалеку он живет, я отведу!
        - Быстрее! - кричу ему.
        - Охотник, в чем дело? - на бегу спрашивает Грай.
        - Утром этого стражника поцарапал костяк, и, видимо, он сам превратился в нежить! - говорю и выдергиваю меч из ножен. - Вероятно, он заразил мальчишек через вино! Надо его срочно упокоить!
        Жрец кивает и перехватывает посох. На ходу выпиваю эликсир драконьего корня. По телу прокатывается волна жара.
        - Далеко еще? - интересуюсь у парня.
        - За этим поворотом, - хрипит он.
        Небольшой приземистый домик, покрытый черепицей, ставни плотно закрыты. Признаков жизни не видно, как будто все вымерли.
        - Ты стой здесь, - говорю парню. - Грай, ты со мной?
        - Конечно, я хоть и жрец Верена, но…
        Порывом ветра выбиваю дверь. Пальцы складываю в знак скорости и вбегаю в дом, Грай следует за мной.
        В прихожей пусто, следующая дверь завалена каким-то хламом. Магией раскидываю его и плечом выбиваю дверь - маны мало осталось.
        Маленькая комната, в центре стол со скамьями. У стены, прикрываясь парнем как щитом, стоит бывший стражник.
        - Стойте, - раздается его каркающий голос, - или я его убью!
        - И умрешь сам, - отвечает жрец.
        - Я и так уже мертвец! - истерично смеется стражник.
        - Тогда отпусти его, - предлагаю я, - раз ты уже мертв.
        - Нет! Лич сказал, если я помогу открыть ворота, то он вернет меня к жизни!
        - Когда ты с ним говорил? - тяну время, пытаясь придумать, как спасти паренька.
        - Он мысленно говорил со мной, он дал слово!
        - Отпусти парня, - произносит жрец, - не губи свою душу убийством невиновного и безоружного.
        - Не… - Ответ нежити обрывает посох жреца, перебивший ему позвоночник.
        - Ты рисковал, - обращаюсь я к Граю.
        - Нет, - не соглашается он, - я не всегда был жрецом.
        - Понятно.
        Парня отправляю домой.
        - Труп надо сжечь, - замечает жрец.
        - Конечно, но у меня силы почти не осталось…
        - Тогда я сам.
        Труп стражника тут же превращается в горстку пепла.
        - Я возвращаюсь на стену.
        - Пошли, а то без меня чары ослабнут.
        - Какие чары? - переспрашиваю я.
        - Там эти химеры летают, их крики вызывают страх у людей, - объясняет он, - а я, милостью великого Верена, создал чары, блокирующие воздействие их магии.
        - Тогда действительно нам надо поторопиться.
        Не теряя времени, выбегаем из дома и направляемся на крепостную стену.
        - Капитан, как у вас тут дела?
        - Не очень, не можем уничтожить вон тех уродов. - Он рукой указывает в сторону ворот.
        Вот это да! Так вот куда подевались костяки. Он создал монстров - костяных големов!
        - Маг здесь? - интересуюсь я.
        - Нет, и мы не можем найти его, - отвечает зло Тарион, сжимая рукоять меча.
        Вот же тварь трусливая.
        - Катапульты не помогают?
        - Нет, кости лишь слегка потрескались.
        - Пусть женщины с детьми отходят, - коротко говорю ему. - Здесь есть смола или масло?
        - Все уже у входов в подземелья, - докладывает капитан. - А для чего масло?
        - Обливайте эту мерзость и поджигайте, а я попробую хотя бы частично заморозить их. Тогда, возможно, катапультами удастся их разрушить.
        Капитан начинает отдавать приказы.
        - А ты точно сможешь? - шепчет жрец. - Моих сил не хватит, я и так обратился к Верену за поддержкой.
        - Я попытаюсь, больше вариантов нет.
        - Лис, подожди! - останавливает меня голос Ртуха.
        - Что? - спрашиваю, не оборачиваясь.
        - Вот я принес, - нервно говорит он, - прими этот скромный дар от народа.
        - Мне ничего от вас не нужно, - перебиваю его, - и мне сейчас не до разговоров.
        - Лис, извини, я был неправ, - начинает он оправдываться, - просто почти все разумные хотят получить максимум выгоды.
        - Повторяю - я не все! - говорю ему, двигаясь в сторону надвратных башен.
        - Просто я давно не общался с охотниками. Я сообщил вождям крупных кланов о шлеме одного из стражей гор, о том, что ты бескорыстно вернул его народу гоблинов, и… Они просят принять этот шлем в знак нашей признательности! - скороговоркой заканчивает он и протягивает мне сверток.
        - Благодарствую, - соглашаюсь я.
        Разворачиваю сверток и достаю подарок: барбют вороненой стали, на окантовке т-образного выреза выгравированы какие-то руны. Переворачиваю его и вижу, что подшлемник вшит. Вес шлема небольшой, примерно килограмм.
        - Это особая сталь, она прочнее обычной, - поясняет Ртух.
        - А что это за руны?
        - Какие руны? - не понимает гоблин.
        - Да вот тут.
        - Нет там ничего! - изумленно отвечает, внимательно рассматривая шлем.
        М-да, то ли у меня галлюцинация, то ли тут не все так просто.
        - Нет так нет, - соглашаюсь я, - еще раз благодарю.
        Быстро надеваю шлем и бегу к башням. Внизу два костяных голема пытаются проломить ворота. Выглядят они весьма устрашающе: десятиметровые человекоподобные фигуры из переплетенных костей, в глазницах мерцает зеленоватое пламя. Просто прелесть!
        - Принесли? - спрашиваю у стражников, стоя уже на краю стены.
        - Да, и уже облили, - отвечает десятник с факелом в руках. - Поджигать?
        Даю отмашку, и факелы летят в големов. Масло быстро разгорается, но фигуры, объятые пламенем, продолжают ломать ворота.
        Пора остудить этих геркулесов - начинаю спокойно замораживать торсы големов.
        Биение сердца учащается, грудь сжимает до боли, из носа струится кровь, а вокруг кистей клубится пламя. Как же больно и тяжело…
        - Стреляйте! - кричу я и кидаю пламя в големов.
        - Охотник, очнись! - врывается в мое беспамятство чей-то голос, а на лицо льется вода.
        - Чт… - откашливаюсь от попавшей в горло воды с привкусом крови, - что случилось?!
        - Твои силы иссякли, ты отключился от перенапряжения, - отвечает тот же голос.
        На ощупь снимаю шлем и пытаюсь протереть глаза.
        - Почему у меня лицо в крови? - задаю вопрос в пространство.
        - Ты полностью потратил свои силы и начал черпать их из своего организма.
        - Големы уничтожены? Что с остальной нежитью? И где я?!
        - Големов удалось одолеть, а нежить прорвалась в город, - информирует мой невидимый собеседник. - Ты на последней баррикаде.
        - Почему я ничего не вижу?! - нервничаю я, после того как удается стереть запекшуюся кровь с глаз.
        - Это результат обезмаживания.
        Я не вижу! Что я могу сделать вслепую?! Гнев рвется из меня.
        - Где целитель?!
        - Я и есть целитель, но пока я не…
        Так, зелье регенерации еще осталось, на него вся надежда.
        Через несколько минут начинаю смутно различать окружающее пространство. Так, теперь драконий корень.
        - Опомнись! - Целитель перехватывает мою руку. - Это перебор, ты умрешь!
        - Плевать! - отталкиваю его и вливаю в себя терпкую жидкость. - По крайней мере, я умру в бою!
        Общее состояние не очень, и это мягко сказано. Но меч поднять смогу.
        Тело наливается жаром, дрожь в ногах исчезает. Неуверенными движениями надеваю шлем и вырываю из ножен меч. Быстро прокручиваю несколько восьмерок. Меч удержу…
        - Целитель, где капитан? Уже вечер?
        - На баррикаде, - быстро отвечает он, - дает возможность уйти ополчению. Да, уже вечер.
        Это плохо, нежить становится сильней. Не думаю, что мы удержим город.
        - Помоги мне дойти туда! - говорю целителю и опираюсь на его плечо.
        - Ты же не сможешь…
        - Я знаю, что могу и должен быть там, так что пошли!
        Он пожимает плечами, и мы идем. Дождь начинает усиливаться.
        Хорошая погода для ухода. Плач дождя и мерцание звезд. М-да, что-то меня на лирику потянуло.
        - Мы на месте, - говорит мой провожатый, останавливаясь.
        Баррикады, сложенные из телег и разной мебели, перегораживают узкую улицу. Внушительное сооружение придает уверенности. Хотя воинов немного - где-то двадцать человек.
        - Охотник, ты жив и здоров! - приветствует меня капитан. - Мы рады тебя видеть!
        - Он ниче… - начинает говорить целитель, но я до хруста сжимаю его плечо, и он умолкает.
        - Да, капитан, я жив, - отвечаю ему. - Как нежить смогла прорваться в город?!
        - После того как големы были уничтожены, - рассказывает он, - наступило затишье. Но через час обломки костяков начали сползаться в подобие моста к воротам. Мертвяки с драуграми проломили ворота. Нам пришлось отступить. Здесь остались только добровольцы, - скороговоркой заканчивает капитан.
        - Да уж… - все, что я смог ответить на это. - А где сейчас нежить?
        - Жрец обратился за помощью к Верену и смог поставить щит, - объясняет капитан, - а вот нашего сволочного мага мы так и не нашли.
        - Они проломят щит, да?
        - Очень скоро, - отвечает подошедший жрец, - максимум через десять минут.
        - Кстати, а почему вы не подожгли мертвяков?
        - Лич поставил на них какую-то защиту, - говорит Грай, - а один я ее не смог снять.
        - Мирные жители успели уйти? - интересуюсь я.
        - Нет, им нужно еще время, - объясняет Тарион, - там у гоблинов какие-то проблемы.
        - Значит, мы должны продержаться…
        Вскоре раздается громкий звук, похожий на звон разбившегося стекла.
        - Щит пал, - спокойно произносит жрец и поудобней перехватывает посох.
        - Приготовились! - прорезает ночь крик капитана. - Ни шагу назад! От нас зависит, смогут ли спастись наши родные! Так что стоим до конца!
        Тоже мне комиссар нашелся. Но он прав…
        Вот и мертвяки… Ровным строем, печатая шаг, они приближаются к баррикаде и замирают в паре сотен шагов от нее. Вперед выдвигаются пять вампиров. Они окаменело стоят и ждут приказа.
        Хоть зрение почти восстановилось.
        Кто-то справа начинает шептать молитву. Активирую щит, тут молитва не поможет. Боги не остановят вампира, рвущего тебе глотку. Только верная сталь меча, только она позволит выцарапать у судьбы минуты жизни. Да и уйти достойно тоже. Не боги, только ты, твоя вера и верная сталь в руках!
        Нежить срывается вперед…
        Первыми запрыгивают на баррикаду вампиры.
        Сбоку раздается крик, переходящий в бульканье. Отвлекаться некогда - вампир резвый попался. Блокирую удар щитом и целюсь в сердце. Увернулся гад. Слышится негромкий скрип. Не понял…
        - У них арбалеты! - кричит воин.
        Вампир на мгновение замирает. Рассекаю ему горло, из раны выплескивается темная кровь. Прикрываюсь его телом, как щитом. Оно вздрагивает. Отшвыриваю его и успеваю заметить оперения болтов, торчащих из него.
        Значит, это не обычные мертвяки. Сотня драугров это… Это весело!
        Основная часть нежити вплотную подошла к баррикаде. Бросаю короткий взгляд по сторонам - жрец рисует светящимся навершием своего посоха какие-то символы, двое из оборонявшихся лежат без движения. Ну да, с разорванным горлом особо не побегаешь…
        - Мертвым рубите головы! - кричит капитан. - Здесь и так много нежити!
        Мудрый приказ, но…
        Додумать не успеваю - мертвяки подходят вплотную и начинают заползать на баррикаду. И арбалетчики дают еще один залп. Шустрые гады…
        Прикрываюсь щитом и работаю мечом что есть сил. Внезапно баррикада начинает светиться серебристым светом, нежить отшатывается и бежит назад.
        - Это ненадолго… - раздается хрип справа.
        Оборачиваюсь и вижу, как жрец начинает заваливаться вперед. Короткий шаг, хватаю его за руку и дергаю на себя. М-да, все лицо в крови, значит, выложился полностью.
        - Целителя сюда! - кричу я.
        - Я здесь, что… - начинает он и сразу замолкает, увидев бездыханное тело Грая.
        - Он не боец, - скороговоркой отвечаю я, прикрывшись от еще одного залпа щитом, - отнеси его к гоблинам.
        - Одному мне не справиться, - признает целитель.
        - Тарион! - зову капитана.
        - Что? - поворачивается он в мою сторону.
        - Есть раненые, но ходячие? Надо жреца унести.
        - Есть. Что с ним?
        - Потратил всю ману.
        - Ясно. Хольм, помоги целителю!
        - Но я могу… - начинает спорить этот Хольм.
        - Это приказ! - обрывает его Тарион.
        Тот подчиняется, и вместе с целителем они несут жреца к входу в подземелье.
        По шлему чиркает арбалетный болт.
        Теперь стреляют по готовности, это плохо. Надо что-то с ними делать.
        - Тарион, я пошел к арбалетчикам в гости, - говорю капитану, - а то они нас всех перебьют.
        - Удачи, береги себя! - со скрытой в голосе надеждой произносит он.
        - Постараюсь, - киваю ему, - пойду в обход. Может, и получится.
        - Да не оставят нас боги…
        Спускаюсь с баррикады и захожу в дом. Хоть бы двери завалили. Выливаю остатки огненного зелья, поджигаю и раздуваю порывом ветра. Ненадолго, но нежить задержит. Невдалеке несколько драугров разъяренно рвут чье-то тело. Три удара мечом, один огненный знак - и они упокоены навечно. Переборов приступ головокружения и тошноты после траты такого количества энергии за короткое время, разворачиваюсь, чтобы уйти. Но взгляд цепляется за тело, которое нежить с таким упоением рвала. Мантия, жезл. Маг, точно он! Идиот, даже сбежать с поля боя нормально не сумел! А еще мастер… Но смерть у него «достойная» - от лап нежити, которую он так боялся. Отсекаю ему голову и бегу дальше.
        Так, арбалетчики за углом. Мечом их не упокоить - состояние у меня не то. Поэтому надо как-то испортить арбалеты. Огнем бы, но дождь… Эх, где наша не пропадала!
        Набрасываю капюшон и достаю из сумки четыре флакона с зельями. Быстро выпиваю два из них: драконьего корня и скорости. Создаю воздушный вихрь вокруг себя. На бегу распыляю последние флаконы с зельями. Думаю, жидкое серебро не испортит мой фокус. До арбалетчиков рукой подать. Щелчок пальцев вызывает искры, и вокруг меня начинает вращаться огненная воронка. Мантия тлеет. Что-то не то.
        Вот и первый мертвяк. Взмах руки превращает вихрь в порыв, и строй арбалетчиков накрывает волна огня с серебром. Прикрываюсь щитом и отхожу назад. Краем глаза замечаю, что в мою сторону скользит полупрозрачный зеленоватый шар. Бросаюсь из стороны в сторону, но он преследует меня. Выставляю щит под углом перед собой, предварительно направив в него остатки энергии. Авось срикошетит…
        Мир гаснет в зеленоватой вспышке света…
        Анклав светлых эльфов, зал совета
        В холодный зал через высокие окна проникают лучи угасающего солнца. Блики играют на стенах и гобеленах с родовыми гербами. Массивный стол серебристого оттенка помпезно стоит в центре залы. За ним сидят три эльфа и тихо переговариваются.
        - Дэр, какие новости у экспедиции? - спрашивает эльф в простом камзоле, внимательно смотря на одного из собеседников.
        - Никаких, - отрывисто отвечает архимаг.
        - В смысле?
        - Да в самом простом, Солариэль. Вторые сутки не выходят на связь.
        - Что будешь делать? - интересуется третий, чье лицо скрыто тенью капюшона.
        - Ничего.
        - Ничего? Странный ответ для архимага и отца в одном лице. Там же твоя дочь. - В голосе Солариэля слышится недоумение.
        - У меня нет свободных специалистов - это раз, и она знала, на что шла, - это два, - твердо заявляет архимаг, - вопрос на этом закрыт. Что там у…
        Его прерывает скрип двери. На пороге появляется грузный эльф в пестром, замысловато расшитом золотыми нитями платье. Он, вздохнув, смотрит на сидящих в зале. Все покорно встают и отвешивают короткие поклоны.
        - Повелитель, что-то случилось? - начинает первым Солариэль.
        - Мне скучно, - капризным тоном оповещает собравшихся вошедший эльф.
        - Вас же ждет младший сын из дома Серебряного терновника…
        - Где ждет? - с мечтательной улыбкой уточняет он.
        - В саду, в…
        - Я сам найду, - перебивает тот, кого назвали повелителем, и выходит из комнаты.
        Маг жестом закрывает за ним дверь. Несколько минут все сидят в робком молчании.
        - Господа, а мы не перестарались? - ехидно уточняет Варниэль.
        - О чем вы? - рассеянно спрашивает советник Солариэль.
        - С правителем-мужеложцем, ведь многие берут с него пример…
        - Он бездарен и глуп, мы и так много потеряли.
        - А можем потерять и все оставшееся, - протестует Варниэль.
        - Пример с него берут такие же глупцы, как и он сам, - поясняет Дэриэль, - и мы это не раз обсуждали!
        - Да, но…
        - Никаких «но», - перебивает его советник, - все уже решено. Плюс у людей сия мерзость начинает приобретать популярность. И кстати, какие новости с материка?
        - Важная одна - кто-то убивает лжеохотников, - вкрадчиво отвечает Варниэль.
        - Всех? - хмыкает архимаг.
        - Самое интересное, что нет.
        - А конкретней? - Солариэль вскидывает бровь.
        - Этот «кто-то» убивает только тех лжеохотников, - начинает пояснять Дэриэль, - которые берут золото за заказ, но не выполняют его.
        - Это могут быть выжившие охотники?
        - Сомнительно, не их работа.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Жертвы просто умерли. На теле никаких повреждений, следов яда тоже нет, - задумчиво сообщает глава разведки, - поэтому мне кажется это весьма подозрительным.
        - Ты еще скажи, что это Тьма их убила, - со смешком предлагает Солариэль.
        - Не шути так, - предостерегает его архимаг.
        - Ты что, веришь в эту их Тьму?! - потрясенно выдавливает собеседник.
        - Все может быть, - уклончиво отвечает Дэриэль.
        - Ладно, все обсудили, - подводит итог глава разведки, - можно расходиться.
        Когда за собеседниками закрываются двери зала, разведчик встает и подходит к окну.
        - Может быть, - задумчиво бормочет он себе под нос, - все может быть…
        Глава 10
        О боги, как болит голова! Неужели так здравура перебрал? И какого лешего я лежу под деревом?! Глотнуть воды и вспоминать. Дежавю какое-то…
        Ага, глотнуть… Ешкин кот, правая рука совсем не действует! Значит, все-таки заклинание архилича в меня попало и прошло сквозь щит. Стягиваю перчатку. Перстень не поврежден. А вот рука почернела, кожа в некоторых местах потрескалась, обнажая мышцы с сухожилиями. М-да, неаппетитное зрелище. Хоть не болит. В принципе у мертвых и не может что-то болеть. А рука, как ни крути, теперь мертвая… А что щит? Так, вроде бы тоже работает нормально, но какой-то бледноватый. Да и толку от него никакого. Остается самый главный вопрос: где я?!
        Опираюсь здоровой рукой на дерево и, пошатываясь, пытаюсь встать. Лепота… Вокруг топкое болото с небольшими островками. Спал и видел, как бы очутиться на болотах! Но жив ведь! Правда, заклинания не скоро смогу использовать. Надо искать некроманта. На худой конец сойдет жрец или хороший целитель. И самое главное - прекратить геройствовать! Сам же говорил, что не герой, ведь героизм - удел убогих, ищущих славы. А я все геройствую, но, как ни странно, до сих пор жив! Все же я тварь живучая… и везучая, судя по всему. Но лучше не надеяться на удачу, а то можно получить холмик в собственность, и это в лучшем случае.
        И все же как я здесь очутился? Неужели так заклинание подействовало? Сомнительно… Значит, скорее всего, это ритуал… Где там моя книга заклинаний?
        Не то, не то… Странно, лист вырван, остался лишь небольшой обрывок. Ладно, потом посмотрю. А вот и он… Так-с, страж души… Бла-бла-бла, как он проводится, я и так знаю, заклинатель накапливает энергию внутри себя, чтобы выплеснуть в случае смертельной опасности. О, вот и приписка мелким, почти стершимся почерком: «Не применять!» Весело… И когда уже научусь внимательно читать текст, особенно примечания мелким шрифтом? Ну да ладно - я жив, почти здоров и даже нахожусь на болотах, а не на каком-нибудь горном пике или где похуже. Так что можно сказать, мне почти повезло.
        Да уж, на болотах бывать мне еще не приходилось, но в голове есть знания по выживанию в таких местах, да и об обитателях топей тоже немало информации. Пока живем!
        Интересно, а омертвевшая рука - это повреждение средней тяжести или нет? Ладно, попробую ритуал восстановления. Начинаю чертить кинжалом на земле пентакль. Одной рукой неудобно… Минут через пятнадцать заканчиваю подготовку. Энергия есть, вперед…
        Сил почти не осталось, а единственное, что произошло, - закрылись раны на руке да голова кружиться перестала. Негусто…
        Надо помедитировать - зелий мало, и их придется экономить. Мог бы и сам приготовить. Но одно дело эликсиры, сваренные в походных условиях самоучкой, другое - в лаборатории профи. Ладно, нет смысла вздыхать о том, чего нет.
        Вот это да! Два часа медитации, а восстановил только минимум энергии! И тут проблемы… Видимо, все-таки перегорел. Будет несладко.
        Снимаю плащ и кое-как приматываю им омертвевшую руку к телу. Хоть мешать в пути не будет.
        Так-с, с мелочами разобрался, теперь надо двигаться. Единственный вопрос: куда? Если память охотника не обманывает, то крупные болота есть только на юго-востоке материка. Тут еще должен где-то быть крупный разрушенный город. Если топи не поглотили его полностью… Выходит, я на юго-востоке, империя где-то на северо-востоке. Теперь осталось определить стороны света. А точнее, север с югом. Где там этот мох?!
        Да, хороши болота, иду битый час, а им ни конца ни края… Гнус постоянно атакует, в сапогах хлюпает, два раза чуть не утонул, один раз… Ешкин кот! В полуметре от меня из топи выпрыгивает лягушка! Чернобыльская… Мутант болотного окраса, с когтями на лапах и впечатляющим комплектом зубов. Отскакиваю назад и вытаскиваю меч из ножен. С одной рукой тяжеловато. Баланс нарушен. Да и приземляюсь неудачно - мутная жижа засасывает меня по пояс. Да что за невезение?! Лягушка плюет какой-то зеленоватой слизью. С трудом уворачиваюсь и колю мечом. А шкура-то у нее прочная. И магию применить не могу… Жаба выстреливает языком, и он обвивает запястье моей левой руки. Рывок - и я лечу в гостеприимно распахнутую пасть. В полете слегка изменяю положение меча. Он упирается твари в небо, она рефлекторно закрывает рот, и меч пробивает кость и входит в мозг. Фух, хоть наруч не дал ей откусить мою руку. А теперь как ее высвободить? Да и меч мне еще пригодится.
        Кое-как изворачиваюсь в пасти и наступаю ногой на нижнюю челюсть. Отпускаю клинок, рукой хватаюсь за верхнюю челюсть и рывком распахиваю лягухе пасть. Аттракцион «Почувствуй себя Самсоном» закончился. Выдергиваю меч и вытираю об штанину. Хорошо искупался.
        И все же что это за земноводное? В памяти ничего такого нет, но помнится, что болота не от сырости тут образовались, а в результате Войны Стихий, значит, вполне вероятно, что это одиночная мутация. М-да, и что из ее «запчастей» может иметь ценность? Весьма логичный вопрос, ведь я не паладин-бессребреник…
        Ладно, времени и так нет, надо быстрее отсюда выбираться. Только перчатку надо снять. Меч достать могу и не успеть, а когтями, пусть и небольшими, действовать лучше, чем голой рукой…
        Примерно четвертый час уже бреду по этому болоту, перескакивая с кочки на кочку и временами проваливаясь чуть ли не по пояс в вонючую жижу. Как же мне это надоело! Ну вот почему меня не забросило в степь?! Хоть нечисти с нежитью и не видать, но ощущение пристального взгляда, направленного мне в спину, сильно напрягает… И самое противное, что никого не видно!
        Вот и островок более-менее сухой земли - можно остановиться на ночлег. Да и солнце скоро зайдет. Костер разводить не буду, а вот начертить вокруг себя круг с помощью перца с табаком нужно. По идее, такой круг ни зверье, ни мелкая нечисть не преодолеет. Магия в этих болотах - ненадежный союзник, последствия войны до сих пор аукаются. Поужинав сушеным мясом и положив меч на колени, погружаюсь в сон…
        Громкий хохот вперемешку со стонами проникает в мое сознание. Мало было кваканья жаб, криков каких-то птиц, хлюпанья трясины, теперь еще и это! Ко всем этим чудным звукам добавляется еще и громкий рев. Болотник, точно болотник, заманивает. Вдобавок ко всему еще и полнолуние с его мертвенно-белым светом, да и меж кривых деревьев неторопливо расползается туман… Одним словом, романтика. Кладбищенская, а точнее, болотная…
        - Путник, путник… - окончательно вырывает меня из сна женский голос.
        Не дадут спокойно поспать! Открываю глаза, и что я вижу? Обнаженную женскую грудь размера так четвертого, слегка прикрытую распущенными волосами черного цвета. М-да…
        Надо сказать, прелюбопытное зрелище. И все же решаю посмотреть в лицо обладательнице таких выдающихся достоинств. Лицо как лицо, на мой вкус чересчур смазливое и с неправдоподобными, анимешными, зелеными глазами. Девушка, заметив, что я пристально разглядываю ее, призывно улыбается и, смахнув прядь волос со лба, начинает небрежно накручивать локон на тонкий пальчик.
        С интересом скольжу взглядом по фигуре. Грудь, хоть и большая, но красивой формы, плоский животик, почти осиная талия, крутые бедра и ноги, как говорят, от ушей. Правда, всю картину портит слегка зеленоватый оттенок кожи.
        Девушка делает небольшой шаг в мою сторону и призывно облизывает губы.
        Хороша бестия! Но и опасна…
        - Благодарю за предложение, - останавливаю ее, - но ближе не подходи.
        - Разве ты меня не хочешь? - обижается она.
        - Хочу, - не отрицаю я, - но быть утопленным - не очень!
        - Я не причиню тебе вреда! - заверяет она.
        - Неужели, - саркастически реагирую я, - болотница?
        Она отшатывается, как от удара.
        - Я что, виновата, - дрогнувшим голосом начинает она, - в том, что стала такой?
        - Я тоже не виноват в том, что стал охотником, - равнодушно отвечаю я. - Не мы такие - жизнь такая. А теперь будь добра - дай поспать!
        - Охотник? - заинтригованно спрашивает она. - На кого ты охотишься?
        - На нежить и нечисть, - говорю с усмешкой. - Боишься?
        Болотница величественно замирает.
        - Здесь я ничего не боюсь, - гордо отвечает она.
        - Да, на болотах вы сильны, - соглашаюсь я, - но твоя жизнь мне не нужна.
        - Почему? - с непонятной обидой в голосе протягивает болотница.
        - Тут нет людей, а значит, нет смысла тебя упокаивать.
        До чего я докатился? Разговариваю с нежитью. Дальше буду выпивать с нечистью?! Хотя все равно выспаться не удастся, можно и поговорить.
        - Болотница, - окликаю ее, - как тебя зовут?
        - Авина, человек, - удивляется она, - меня зовут Авина.
        - Красивое имя…
        - Ты странный, - перебивает она меня, - понял, что я болотница, и ничего не сделал.
        - А зачем?
        - Но я же хотела тебя убить!
        - И что? С рассветом ты уйдешь, - устало говорю ей.
        - Убить! Ты это понимаешь?! - восклицает она. - Что может быть ценнее жизни?!
        - Я могу привести десяток вещей, которые имеют большую ценность, - снимаю флягу с пояса и делаю глоток, - но мне не хочется. Да и скоро рассвет…
        Болотница смотрит на восток.
        - Действительно, - грустно соглашается она, - до встречи, странный человек!
        Развернувшись, она идет в глубь топи, отводя руками редкие стебли камыша.
        А нижние «девяносто», у нее тоже ничего.
        Интересная ночь, я бы даже сказал, необычная.
        Так-с, меч из ножен одной рукой долго доставать, встреча с лягушкой это показала… Где там хайратник?
        В безразмерной сумке на ощупь сложно что-либо отыскать. А вот и он. Петлю на запястье, затягиваю узел зубами и с трудом обвязываю рукоять меча. Затем, подзакусив сушеным мясом и запив скудный завтрак водой из фляжки, отправляюсь в путь…
        Кочки, кочки и еще раз кочки… легкая дымка стелется по болоту… и этот гнус… В общем, это болото осточертело мне по самое не хочу. Убил бы автора этого ритуала! Несмотря на монотонность движения и чавканье под ногами, приходится внимательно следить за окружающим пейзажем - как показала практика, тут живут довольно голодные и убедительные существа. Остается верить, что у них сейчас дневной сон. Машинально обхожу препятствия и продолжаю движение. Я уже говорил, что мне это болото осточертело!
        Перехватив меч поудобней, замираю и прислушиваюсь. Кроме звуков, присущих болотному царству, ничего инородного вроде бы нет. Из-за низко висящих туч не видно солнца. Все-таки ясное небо предпочтительнее, хоть время определить. А то приходится полагаться на внутренние часы. Конечно, они меня не подводили ни разу, но на болотах при солнечном свете как-то легче двигаться. Надеюсь, что успею выйти на сухую землю до того, как стемнеет.
        Они появились внезапно - только что их не было, а теперь они вокруг меня.
        Невысокие, коренастые создания с очень бледной кожей болотно-зеленого оттенка. Голова лысая, шея тонкая. Огромные черные глаза без намека на белок и радужку. Тонкие губы не скрывают клыки, отчего морды выглядят оскаленными. Мускулистые руки с утонченными пальцами, ноги заметно длиннее торса. А стопа как лягушачья - широкая и с перепонками. Одеты непритязательно - в набедренные повязки, да на шеях и груди болтаются широкие ожерелья из чьих-то зубов. В руках короткие копья.
        Сомневаюсь, что они пришли указать мне путь… Хотя нет, кратчайший они покажут - на тот свет!
        - Вот вы какие, жители Бернгарда, - бормочу себе под нос и, прижавшись спиной к дереву, громко спрашиваю: - Вы меня понимаете? Как выйти с болот?
        Что-то не нравится мне выражение этих морд. Чую, схватки не избежать.
        Ответом мне служит копье, слегка разминувшееся с моей головой. Уклоняюсь еще от нескольких копий. Дружеский прием.
        О, они решили перейти в ближний бой. Это будет проще, чем уворачиваться от их деревяшек.
        Первый из приблизившихся врагов все-таки пытается достать меня копьем. Отвожу наконечник клинком и бью острием в горло. Второго награждаю пинком и отправляю восвояси. Не успеваю увернуться, как у моей груди оказываются сразу два копья. Срубаю наконечники и пытаюсь отбежать. Не получается, но тычок палкой в грудь не смертелен, а вот сталью… Минус два.
        Умирают они легко, но их слишком много!
        О нет! Шею захватывает аркан. Хочу перерезать веревку, но на левой руке повисает одна из этих тварей. Бью ее об дерево, но на мне повисают еще двое. Удавка затягивается сильнее. Значит, нужен живым. В глазах начинает темнеть. Опять теряю сознание. Как же меня это достало…
        Сознание медленно возвращается. Глаза упираются в каменную кладку. Сырость раздражает горло. М-да, похоже, у меня судьба такая - приходить в себя непонятно где. Но хоть не прикован, и то хлеб. Как определил, что нахожусь в камере? Каменный мешок без единого окна, с массивной дверью, снизу просвет. Холодный пол леденит тело. По стенам из крупных, плотно пригнанных камней струйками стекает вода и собирается на выщербленном полу в небольшие лужицы. В стены вставлены ржавые кольца, к которым, видно, когда-то крепились цепи кандалов. И такое ощущение, что находишься в магическом вакууме - ни капли энергии… Если это не камера, то я демиург!
        И как выбираться? Хм, странно… Одежда с доспехом на месте, нет только пояса с мечом.
        Мои размышления прерывает раздавшийся из дальнего угла глухой кашель и невнятное бормотание. От неожиданности вскакиваю на ноги и принимаю оборонительную стойку. Ешкин кот, у меня же меча нет! Всматриваюсь внимательно в оживший угол и с удивлением обнаруживаю, что это костлявая, давно не мытая, со спутанными, грязными лохмами старуха. Медленно приближаюсь к ней. За пару шагов в нос бьет такое амбре… Хотя пробудь и я столько же в камере (судя по всему, долго), благоухал бы не лучше.
        - Как давно ты здесь? - интересуюсь, останавливаясь в паре шагов от нее.
        - Ой, милок, я уже и со счета сбилась, - жалобно начинает она, - здесь же даже окошка нет, неба не видно…
        - А где тебя схватили? - перебиваю ее.
        - Да в лес за ягодами вышла, там они меня и поймали, прок…
        Хм, и чего она замолчала?
        - Деревня у вас большая и как она называется? - задаю я вопрос и делаю шажок вперед.
        - Деревня? - нервно переспрашивает она и через пару секунд продолжает: - Нет, маленькая, милок, всего пятьде… тридцать дворов. Родниками кличут.
        Действительно, маленькая, просто крошечная, деревня.
        - Знаю, знаю, - соглашаюсь я, - у вас еще живет трактирщик Гнил, такой высокий, голубоглазый, он отличное пиво варит…
        - Да, - трясет головой старушенция, - знаю я…
        Она не успевает договорить - делаю последний рывок и, резко выкинув руку вперед, хватаю лжестаруху за горло, поднимаю и впечатываю в стену. Она пытается разжать мои пальцы.
        Не нравятся мне такие методы, но куда деваться?
        - Если врешь, то делай это лучше, - холодно говорю ей, - а теперь выкладывай, кто ты такая?
        - Милок, - хрипит она, - ты ошибся! Что я тебе сделала?
        Внимательно ее оглядываю. То, что я принял за лохмотья, оказалось местным аналогом маскхалата моего родного мира. Значит, скорей всего, она не та, за кого себя выдает.
        - В твоем рассказе слишком много ошибок, - чуть сильнее сжимаю ее горло, - повторяю вопрос: кто ты такая?!
        - Травница я! - бубнит старуха. - Чего ты ко мне пристал?
        - Ах, травница?
        Она пытается кивнуть, но мои пальцы на ее шее мешают это сделать. Руку начинает покалывать.
        Обычно такая реакция появляется на чары. А значит…
        - Сними морок! - приказываю я, вдавливая когти ей в кожу. - Иначе ты труп.
        Ее лицо начинает оплывать, меняться… Вместо сморщенной кожи появляется юная, бархатистая. Старческие, тусклые глаза превращаются в огромные, яркие, миндалевидные, обрамленные пушистыми ресницами. Нос картошкой преображается в греческий, а тонкие губы разглаживаются и наливаются цветом. Лицо приобретает сердцеобразную форму, пышные локоны, из-под которых выглядывают острые кончики ушей, спускаются до плеч.
        М-да, лицо идеально до такой степени, что красота воспринимается как уродство. Но это на мой взгляд…
        - Другое дело, - произношу я, - а…
        - Отпусти меня, ублюдок! - вопит она.
        - Не указывай мне, - несильно бью ее затылком об стену, - а ублюдком будешь называть сына, я своего отца знаю.
        - Ну да, - шипит эльфийка, - а такая морда у тебя от пьянок появилась?
        - А это уже не твое дело, - отвешиваю ей пощечину, - отвечай, кто ты такая и как здесь оказалась?
        Она прикрывает глаза и пытается ударить меня в пах ногой. Блокирую удар голенью, приподнимаю ее выше и бью об стену. Девушка злобно шипит что-то на эльфийском.
        - Хорошая попытка, - холодно говорю ей и через секунду продолжаю с напускной веселостью: - Но рискни еще раз, и мне придется сломать твои чудесные ножки…
        Эта «прелесть» на мгновение напрягается, а потом расслабленно повисает в моем захвате.
        - Эльфийка, если ты не видишь, - зло отвечает она. - А как оказалась? Эти уродцы притащили!
        - Ясно, - киваю ей, - но ты была эльфийкой…
        - Почему «была»? - удивленно спрашивает она.
        - А потому что сейчас тебя не будет, - начинаю сжимать пальцы.
        - Остановись, - хрипит красавица, безуспешно пытаясь освободиться, - я из экспедиции. Волшебница…
        - Умница, видишь, говорить правду не так уж и сложно, - усмехаюсь и ставлю ее на пол. - Для чего мы нужны этим жабам-переросткам?
        - Не знаю, но раз в день они приносят еду.
        - А почему не попыталась сбежать?
        - Так они не заходят в камеру…
        - Ясно, а теперь отдохни, - пережимаю артерию на хрупкой шее эльфийки.
        Опускаю ее на пол и проверяю пульс. Бьется…
        Начинаю ходить по камере - в движении легче думается.
        Так-с, что мы имеем? Эльфийскую экспедицию, захваченную местными аборигенами. Значит, можно предположить, что скоро светляков придут спасать.
        Третий круг.
        Дождаться их и под шумок уйти… Правда, с такой рукой это будет сложно.
        Пятый круг.
        Не хотелось бы прибегать к ее помощи, но придется…
        Замираю перед дверью и прислушиваюсь. Тишину нарушает лишь тихое дыхание эльфийки. Пока время есть. Опять начинаю ходить по кругу…
        Похоже, это единственный выход. Но не хочу я этого делать, не хочу!
        Второй круг.
        И так уже она помогла мне, а я до сих пор не расплатился.
        Пятый.
        Да и привыкать я к этому не хочу, каждый раз просить ее о помощи?
        Седьмой или восьмой?
        Совсем расслаблюсь и из долгов не вылезу!
        Опять останавливаюсь, но на этот раз перед стеной. Резко бью кулаком в нее.
        Ладно, хватит рефлексировать - все равно другого варианта нет.
        - Какой ты забавный… - неожиданно шепчет волнующий женский голос, идущий сразу отовсюду.
        Докружил…
        - Вечно вы то проклинаете, то слезно просите, - словно прочитав мои мысли, а может, и не словно, все тем же волнительным голосом отвечает Тьма. - Чего же хочешь ты? Власти, силы, любви женщин?
        - Приветствую тебя, о вели…
        - Хм, я, между прочим, женщина, - перебивает она меня.
        Хочу в «желтый дом», к добрым дядям в белых халатах!
        Ответом на эту мысль служит мелодичный смех Предвечной.
        - Какой же ты забавный, - отсмеявшись, говорит она, - с одной стороны, верен до конца, а с другой - считаешь странным, что я общаюсь с тобой.
        - Прекраснейшая, ты же знаешь, - начинаю я, тщательно взвешивая слова, - этот мир для меня чужой.
        - Охотник, - вкрадчиво шепчет она, - ваш орден был всегда верен мне, не прося ничего взамен…
        Она замолкает, и повисает тишина…
        - Я также знаю, - через несколько минут продолжает Тьма, - что ты из другого мира. Нет, я не отвечу на твои вопросы. Но излечить могу и сделаю это.
        - Благодарю, - отвешиваю короткий поклон, - но что будет ценой излечения? Не люблю быть в должниках.
        - Какой же ты забавный, неудивительно…
        Она вновь замолкает.
        - А насчет цены, - выдержав драматическую паузу, вещает она, - я подумаю…
        Коротким кивком даю свое согласие, ибо нервы уже пошаливают: не каждый день удается пообщаться с такими эффектными женщинами.
        - До встречи, Лисенок…
        После этих слов омертвевшую руку словно объяло пламенем. Аргх, сначала лисенком назвали, а теперь это! Стискиваю зубы, чтобы не закричать, но все равно камеру заполняет мое яростное шипение… Сколько это продолжается, я не знаю. Время тянется патокой, кажется, что это длится целую вечность. Но на деле могла пройти и секунда… сложно сказать.
        Боль пропадает так же неожиданно, как и пришла… Руку начинает покалывать.
        Развязываю плащ и снимаю наруч. Аккуратно сдвигаю рукав и осматриваю конечность.
        Ха, деньги, власть… Все это тлен, когда нет здоровья! Но, к сожалению, понимаешь это, когда… Пациент, вы слишком поздно обратились…
        Так-с, теперь рука в порядке - значит, можно попробовать выбраться. Кинжал, спрятанный в засапожные ножны, так и остался там, когти тоже на месте, голова да и весь организм в норме. Вот и все мое оружие на данный момент. Надо попытаться открыть дверь.
        Дверь упрямо не поддается моим попыткам взломать ее. Неожиданно с той стороны раздаются легкие шлепающие шаги. Прижимаюсь к стене рядом с дверью… Окошко внизу двери открывается, и в него продвигается плошка воды и большой древесный лист с какой-то едой. Хотя назвать это так можно лишь с большой натяжкой. Уж больно вид у нее… специфический - какие-то бурые куски неизвестного происхождения, посыпанные сверху чем-то, напоминающим ряску.
        Как только это просовывают в камеру, окошко сразу же захлопывается. В углу, где лежит эльфийка, раздается легкий стон и шорох. Кажется, ее пробуждение весьма болезненно… Наконец девушка принимает вертикальное положение и с трудом фокусирует взгляд на мне.
        - Я еще жива? - хрипло спрашивает она.
        - Нет, ты умерла и попала в загробный мир…
        - А что ты тут делаешь?! - бесцеремонно перебивает меня она.
        - Я твое наказание за все прегрешения! - отвечаю я и начинаю демонически хохотать.
        Она вздрагивает и вжимается в стену. Ха, или поверила, или решила, что я сошел с ума! Можно попробовать на этом сыграть…
        - Ты не знаешь, это хоть съедобно? - Кивком головы указываю на выданную еду.
        Девушка вздрагивает и недоуменно смотрит на лист. Потом резко бледнеет. С чего бы это?
        Так и не дождавшись ответа, беру кусок и принюхиваюсь. По запаху вроде бы мясо. Травить нас смысла нет, а вот добавить какого-нибудь зелья с мерзопакостными свойствами…
        - Так что, есть можно, или сама попробуешь? - обращаюсь к эльфийке и протягиваю кусок.
        Девушка плотно сжимает губы и мотает головой.
        - А я, пожалуй, попробую, - говорю, внимательно смотря на нее.
        Она бледнеет, зажимает рот руками и отбегает в дальний угол камеры, где ее начинает выворачивать наизнанку.
        Хм, странная реакция. Похоже, с этим мясом не все так просто.
        Облегчив желудок, эльфийка некоторое время тяжело дышит, борясь со спазмами.
        - Дикарь, - выплевывает ушастая шепотом, полным ненависти и презрения.
        - И почему же? - интересуюсь у нее, добавив в голос обманчиво-ласковых ноток.
        - Только дикари могут есть себе подобных! - с отвращением в голосе шипит она в ответ.
        - И с чего ты взяла, что это человечина? - спрашиваю с напускной веселостью.
        - Посмотри на остатки ауры! - восклицает она.
        Разбираться в аурах - это не мой уровень. А вот вывести тебя из себя проще, может, и проговоришься…
        - Знаешь, а на человеческую не сильно и похоже, - размеренно тяну я, помахивая этим куском. - Или это у эльфов такая странная аура?
        - Ты… Да как… Дикарь! - задыхаясь от гнева, выпаливает девушка.
        - Словарный запас невелик? - сочувственно реагирую я.
        - Да что ты обо мне знаешь?! - презрительно кидает девушка. - Я самый молодой мастер! Мой отец…
        И кто же твой отец, девочка? Точно не правитель, возможно, кто-то из совета?
        - Рад за тебя, - колко отвечаю ей, - какая честь - сидеть в одной камере с самым молодым мастером и дочерью одного из совета!
        Она отшатывается, как от удара, и мертвенно бледнеет.
        Похоже, я угадал. Только от этого сейчас мало проку…
        Девушка опускает низко голову и сползает по стене. Ее плечи начинают вздрагивать. Через секунду раздаются всхлипывания. Я стараюсь не обращать внимания. Всхлипы все четче и громче, а в промежутках между ними, становится слышно, как она что-то неразборчиво бормочет. Прислушиваюсь.
        - Всхлип… я… всхлип… всегда… всхлип… хотела… всхлип… доказать отцу… всхлип… что достойна… всхлип… его… всхлип… всхлип… это мое первое-э-э задание-э-э! - начинает откровенно истерить девушка.
        Прислоняюсь к стене и невозмутимо наблюдаю за этим театром одного актера.
        - Никто не желал… всхлип… чтобы я шла-а-а, - продолжает она концерт, теперь еще и руки заламывает, - но я… всхлип… хотела доказать, что уже взрослая и справлюсь… А-а-а! А теперь задание на грани провала-а-а… всхлип… я опозорена-а-а!
        Да… Все мои земные пассии закатывали истерики куда более зрелищно и правдоподобно. А это так, детский сад, который на меня, закаленного жесткими баталиями с девушками моего родного мира, уже давным-давно не действует…
        - Превосходно, - громко хлопаю в ладоши, - какая игра, какие чувства! Сыграй еще!
        Всхлипы как ножом отрезало.
        Точно любительница. А может, просто годами мала.
        - Нахал бесчувственный, - холодным голосом отвечает эльфийка.
        - Нет, это просто ты паршивая актриса, - парирую я, - но у меня есть предложение.
        - И какое же? - Девушка заинтересованно переспрашивает. - Учти, спать с тобой я ни за что не соглашусь!
        - Не смеши меня, ты не в моем вкусе, - язвлю я, - а насчет предложения: ты мне рассказываешь об этом месте и его обитателях, а я помогаю тебе выбраться отсюда.
        Лишь бы она не уточнила…
        - Хорошо, - через пару минут соглашается она. - Какие у меня гарантии?
        - Моего слова…
        - Нет, - перебивает эльфийка, - твое слово как гарант меня не устраивает!
        - Клятва на крови и железе тебе подойдет? - предлагаю я.
        - Вполне, - кивает это «милое» создание.
        Достаю кинжал.
        - Клянусь, что выведу тебя отсюда, если ты расскажешь все, что знаешь об этом месте, его обитателях и об уничтожении Цитадели, - негромко произношу и режу запястье.
        Вначале эльфийка довольно улыбается, а вот на последних словах так «любяще» смотрит…
        Вспышка света и затянувшийся порез свидетельствуют, что клятва истинна.
        Но есть в таких простых клятвах маленький «минус», главное - не то, что говоришь, а то, о чем думаешь! Правда, не все об этом знают…
        - Ты… да как ты… - от возмущения она не может подобрать слова, - ты…
        - Клятва произнесена, - перебиваю девушку, - можешь ее не соблюдать…
        - Какой же ты мерзавец! - с восхищением протягивает она. - Но говорю сразу: знаю я немного.
        - Начинай рассказ, у нас мало времени.
        - Тогда слушай, - предлагает эльфийка, - эти болотники - потомки жителей города, но магия и болота их изменили. Их маги хорошо владеют шаманизмом. Каннибалы часто приносят разумных в жертву своей богине. Считают себя высшими созданиями. Вроде бы все…
        - Негусто, - говорю ей. - А что насчет Цитадели?
        - Я не знаю, кто за этим стоял, - пожимает она плечами, - там были вроде бы в основном наемники и нежить. И ходят слухи, что Князь даже не пытался вам помочь.
        - Больше ничего не знаешь?
        - Нет.
        С этими жабами все более-менее понятно. А вот с Цитаделью… В версию с наемниками мне не верится, да и с Князем не все так просто. Все больше вопросов без ответов…
        - Когда выбираться будем? - вырывает меня из размышлений голос эльфийки.
        - Скоро, не переживай, - коротко отвечаю я.
        - А как…
        - Успокойся, - перебиваю ее, - тебя не брошу!
        Эльфийка обиженно сверкает глазами из своего угла.
        Опираюсь спиной на стену и прикрываю глаза.
        А вот как вернуть меч с поясным набором - это интересный вопрос. Убить… М-да, до чего я докатился - думаю, кого и как убивать.
        Хм, а что это за странный сладковатый запах?
        - Ты чувствуешь этот запах? - не открывая глаз, спрашиваю эльфийку.
        Молчит, обиделась, что ли?
        Открываю глаза и смотрю на нее. Спит?! Не понял, а этот дымок откуда?
        Внизу двери из окошка тянется струйка серебристого дыма, медленно заполняющего камеру.
        Понятно, хотят усыпить. Но почему эльфийка так быстро отключилась?
        Ладно, думать об этом буду потом. Приматываю плащом правую руку к телу - не стоит показывать всем, что я полностью здоров. Сажусь рядом с эльфийкой и мертвой хваткой сжимаю ее руку. Если все получится, то клятва будет выполнена на сто процентов.
        Делаю глубокий вздох и погружаюсь в сон.
        Глава 11
        Прихожу в себя от мерзкого запаха сырости и разложения. В каком-то большом зале на стенах горят и источают чадящий смрад факелы. С трудом разжимаю затекшие пальцы, на запястье эльфийки остаются синяки. Встаю на ноги и осматриваюсь. Рядом лежит эльфийка и пара ее собратьев, чуть дальше - еще трое. Опаньки, а вот эта мантия мне знакома. Похоже, что свой. М-да, повезло же…
        Набрасываю капюшон на голову.
        По периметру зала идет широкая галерея, в уступах стоят грубые деревянные статуи, изображающие женщин.
        Мое внимание привлекает шлепающий звук откуда-то слева. Похоже, старые знакомые решили почтить нас своим вниманием.
        Опять появляется дымок, но на этот раз горький…
        Вокруг меня раздаются легкие стоны. Похоже, что я один так легко перенес это шаманство.
        В галерею выходят трое болотников. Так-с, и кто это? Вон тот, увешанный всевозможными черепами, корешками и прочим мусором, скорее всего, шаман. В грубой рубахе и с золотым ожерельем, наверно, вождь. А третий… На две головы выше их, более мускулистый, чем те, что захватили меня, в руке копье со стальным наконечником - это точно лучший воин. В общем, стандартный набор представителей власти.
        Пока я внимательно рассматриваю этот триумвират, остальные пленники приходят в себя.
        - Вам выпала великая честь, - начинает вождь на устаревшем наречии, да еще и с квакающим акцентом, проглатывая некоторые звуки, - пройти испытание во славу нашей богини!
        - Вы должны будете, - продолжает речь воин, - войти в лабиринт и преодолеть все препятствия на пути к его центру.
        - Дойдите до него, - берет слово шаман, - дождитесь рассвета и будете награждены!
        Сколько пафоса! Да еще понимаю с пятого на десятое! Лабиринт пройти, выжить до рассвета… Развлечений не хватает?! Выберусь, устрою вам массовый геноцид! А сейчас испробую одну идейку…
        - О великий вождь, отважный воин и мудрый шаман! - обращаюсь к этим «уважаемым» созданиям. - Исполните одну просьбу недостойного вашего внимания человека!
        - Мы слушаем тебя, человек, - через пару минут соизволяет ответить вождь.
        - У меня нет шансов пройти лабиринт с одной рукой, - закидываю удочку я, - но я хочу погибнуть как воин - в бою!
        - И чего же ты хочешь от нас? - заинтересованно спрашивает воин.
        Ха! Похоже, получается.
        - Прошу вас, верните мой меч и пояс, - продолжаю излагать свою сказку, - с ними я смогу погибнуть как воин, а не презренное животное!
        Представители триумвирата подходят вплотную друг к другу и начинают спорить. Слов не слышно, но, судя по ожесточенной жестикуляции, особого согласия между ними нет.
        - Человек, - минут через пять выступает воин, - твое желание погибнуть в бою достойно уважения! И мы решили проявить милость и вернуть тебе твои вещи!
        - Благодарю за милость, - отвешиваю им низкий поклон.
        Теперь молитесь, от всей своей души молитесь! Такого унижения я вам не прощу!
        Минут через пять появляется еще один болотник с моими вещами в руках. Подходит к краю галереи и бросает их мне. Кое-как ловлю их, перекидываю через плечо, а шлем беру в руку.
        - Да начнется испытание! - возвещает шаман, и гордый своим величием триумвират разворачивается и уходит, а часть стены со скрежетом отползает в сторону.
        - Почему ты не попросил наше оружие?! - набрасывается на меня с укорами эльфийка. - И как же твоя клятва?!
        - Раз вы промолчали, значит, оно вам не нужно, - холодно отвечаю я и показываю запястье. - Клятва выполнена, ты на свободе, что еще тебе нужно?
        - Мерзавец! - яростно заявляет она и пытается отвесить мне пощечину.
        - Это жизнь, девочка, - говорю, перехватывая ее руку, - учись думать головой!
        Отталкиваю эльфийку от себя и поворачиваюсь в сторону охотника, чье лицо также скрыто капюшоном.
        - Здравствуй, брат, - приветствую его и активирую перстень.
        Он пытается разглядеть мое лицо под капюшоном, через пару секунд его губы растягиваются в легкую ухмылку.
        - Здравствуй, брат, - так же отвечает он и тоже активирует перстень.
        Над камнем появляется фантомное изображение змеи, будто состоящей из одних углов.
        Иргх… Снежная змея. Обитает только высоко в горах. Смертельно ядовитая, обладает ледяным дыханием и иммунитетом к магическим воздействиям. Ешкин кот, как мне надоели эти флешбэки!
        - Иргх, как ты здесь очутился? - интересуюсь у него и, разглядев одежду его спутника, шепотом добавляю: - Да еще и с имперцами.
        - Отойдем, - говорит он и, подняв руку, показывает в дальнюю часть зала.
        Ткань рукава соскальзывает и обнажает руку до середины предплечья. Чуть ниже запястья чернеет какой-то рисунок. Приглядываюсь к нему повнимательнее. Похоже на рунное заклинание. Переплетенные руны «верность», «молчание», «покорность» и еще десяток неизвестных мне. Не понял, это что - шутка?!
        - Ты все правильно понял, Лис, - успокаивает он меня, как только мы достаточно удаляемся от имперцев, - я ошибся, теперь расплачиваюсь…
        - Что ты имеешь…
        - Ничего не говори! - перебивает он меня. - У тебя есть кинжал?
        Отвечаю Иргху кивком.
        - Дай его мне, - требовательно говорит он, - а я тебе отдам свой.
        Опускаю шлем на пол и достаю свой кинжал. Он берет его и отдает свой.
        - Зачем…
        Он буквально затыкает мне рот - прикрывает его ладонью.
        - Сам поймешь, - шепчет он, - когда выберешься…
        - А как же ты? - задаю вопрос через несколько минут молчания.
        - Уже поздно, - отвечает Иргх и приподнимает капюшон.
        Лицо испещрено множеством шрамов, но это не главное. В такт его сердца бьется и… черный рисунок? А, нет, это вены… Но что это? Почему?
        - Тьма не простила меня, - поясняет он, увидев мой пораженный взгляд, - но дала шанс. Она милостива…
        Не понимаю, о чем он говорит?!
        - Пошли обратно, - осипшим голосом произносит он, - и да простят меня братья и Тьма!
        - Тьма никому не отказывает в прощении, брат.
        Коротко обнявшись, мы идем назад.
        Странно все это: и рунное заклинание, и кара Тьмы… И вот эти оценивающие взгляды имперцев! Чувствую, империю лучше пока обойти стороной. Но куда же отправиться? Тьфу, не о том сейчас думаю - сначала надо выбраться отсюда! И желательно живым.
        Имперцы с эльфами разделились и что-то оживленно обсуждают…
        Пока они разговаривают, внимательно рассматриваю будущих спутников. Все эльфы, кроме моей старой знакомой, стоят в наброшенных на голову капюшонах. А вот с имперцами все гораздо интересней: если один среднестатистический воин в легком кожаном доспехе, то второй то ли маг, то ли не пойми кто - взгляд соскальзывает с него в сторону, черты лица и костюм вообще ни о чем не говорят, стоит отвести взгляд, и сразу забываешь о его существовании! Любопытный персонаж…
        Хм, что-то меня смущает в словах триумвирата, мысль в голове крутится, но никак не могу ее ухватить за хвост!
        - Охотник, - обращается ко мне имперец, парень лет двадцати пяти на вид, - ты нам поможешь?
        - Вырезать эльфов? - иронизирую я. - Может, хоть девушку пожалеем?
        Со стороны эльфов слышатся какие-то возгласы.
        - Нет, - холодно отвечает он, - у нас с ними мирный договор.
        - Рад за вас, - перебиваю его, - что тогда ты хочешь от меня?
        Делаю шаг в лабиринт и замираю. Стены, облицованные темным базальтом, давят на психику, освещения нет. Это будет весело…
        Развязываю плащ и освобождаю руку. Рука не слушается, онеметь уже успела. Сжимаю и разжимаю пальцы, восстанавливая кровообращение.
        - Как… Ты же говорил… - раздаются невнятные возгласы за спиной.
        Надеваю шлем, подпоясываюсь мечом - чувствую себя человеком.
        - Охотник, так ты нам поможешь? - напоминает о себе имперец.
        - Ты так и не сказал в чем, - не оборачиваясь, отвечаю ему.
        - Выбраться отсюда, - ровным голосом сообщает он, - у нас же с вами договор.
        Прерываю его прочувствованную речь своим негромким смехом.
        О как заговорил, «у нас же с вами договор», вспомнил… Где вы были, когда Цитадель утопала в крови охотников, где?!
        - И наверно, заодно помочь светлякам? - задаю ему вопрос.
        - По возможности, - соглашается имперец.
        - Лис, - зовет меня Иргх, - помни…
        Он прав, пока еще слишком рано.
        - Я помогу вам, - холодно говорю имперцу, - но грудью прикрывать вас от опасностей не собираюсь.
        - Вот и хорошо, - довольно произносит он, - нам надо дойти до центра и продержаться до рассвета…
        Его снова прерывает мой смех, которому вторит смех Иргха.
        - Что смешного?! - влезает в разговор эльфийка.
        Достаю меч и осторожно продвигаюсь вперед.
        - Так почему вы смеетесь? - уже имперец повторяет тот же вопрос.
        Еще десяток шагов. Наконец-то пропал этот магический вакуум! Даже дышать стало легче…
        - Вы ответите или нет? - выходит из себя эльфийка.
        - «В каменных чертогах не бывает восхода…» - цитирую и добавляю: - И не ори…
        - Что ты имеешь в виду? - удивляется имперец.
        - Ты в подземельях часто встречал рассветы? - отвечаю вопросом на вопрос.
        - Нет, но они же сказали, - недоумевает эльфийка.
        - Жди, может, через пару веков ты его и…
        - Лис, ты хочешь сказать, - прерывает меня имперец, - что…
        - Ничего я не хочу. - Как же они меня достали! - Я прямо говорю, что это ловушка и никто отсюда не выйдет!
        - И что нам делать? - это опять остроухая.
        - Тебе честно ответить? - спрашиваю с напускным весельем.
        - Да, - соглашается она.
        - Не знаю, - пожимаю плечами, - вы же посланцы великих империй и самые молодые магистры…
        Они отходят назад и начинают тихонько совещаться.
        Впрочем, наверное, у меня паранойя в сотый раз разыгралась. Пусть лучше думают, что всем конец, - тогда больше шансов выбраться отсюда… И что они ко мне привязались-то? Я одиночка по натуре, как и все охотники. Действия в команде - это не мой конек, возможный максимум - с напарником!
        - Иргх, а ты что думаешь? - поворачиваю голову и негромко интересуюсь у него.
        - Скорее всего, ты прав, - устало соглашается он, - но меня беспокоит другое…
        - Что же? - вопросительно поднимаю бровь, правда, эффект смазывается из-за шлема.
        - Что или кто ждет нас в центре, - медленно, взвешивая слова, отвечает охотник.
        - То, что преградит нам путь или оборвет наши жизни, - высказываю свое предположение.
        - Вполне вероятно…
        - Охотники, - прерывает нас подошедший имперец, - мы с вами идем впереди в качестве разведки.
        - Ты маг? - спрашиваю его.
        - Нет…
        - Нам нужен маг, - перебиваю его, - воин будет бесполезен.
        - Почему же? - обижен он.
        - Там могут быть ловушки, - как ребенку, объясняю ему. - Ты сможешь их определить и устранить?
        - Да, определить и обезвредить их я смогу, - уверенно отвечает он.
        - Тогда вперед, - соглашаюсь с ним, - а остальные пусть идут в пяти шагах за нами…
        Еще метров десять наш разношерстный отряд проходит спокойно. А вот и долгожданные злоключения: и проваливающиеся плиты на полу, и дротики из стен, и многое другое… Но это привычно, да и имперец вовремя предупреждает. Зато разжились парой ржавых мечей и кинжалов - не мы первые попали в этот лабиринт…
        А вот и развилка…
        - И куда нам поворачивать? - уточняет имперец.
        - Зависит от того, куда мы идем, - задумчиво отвечает Иргх.
        - Сейчас не время для загадок! - выходит из себя наш компаньон.
        - Какие тут загадки? - удивляется охотник. - Мы можем пойти направо, можем налево…
        Имперец скрипит зубами, я с трудом сдерживаю хохот.
        М-да, странное у Иргха поведение. Вот эта глумливая, безбашенная веселость, возникшая на пустом месте, подколки имперцев. Что-то он замыслил. Или…
        - Думаю, - взвешивая слова, продолжает Иргх, - что нам надо пойти налево…
        - Почему? - влезает в разговор излишне любопытная эльфийка.
        - Так девок среди нас нет, - серьезно отвечает охотник, - хоть с монстрами поразвлекаемся…
        С трудом сохраняю невозмутимое выражение лица.
        - Как… - негодуя, выпаливает эльфийка, - а как же…
        - Бревнами не интересуюсь, - отрезает Иргх.
        Я все-таки не выдерживаю и начинаю хохотать.
        Разворачиваюсь и вижу забавную картину: эльфы успокаивают свою разъяренную спутницу, громко посылающую нас…
        Ого, какие обороты, я столько нового узнал об охотниках, Иргхе и о себе!
        - И прекрати так смеяться! - ярится эльфийка.
        - «Так» - это как? - холодно переспрашиваю.
        - У меня мурашки от твоего смеха, - смущенно признается имперец.
        И чем им мой смех не угодил? Бывает и хуже…
        - О, раз у нас вечер откровений, - иронизирую я, - то скажи мне, посланник великой империи…
        - Что? - нервно тиская эфес новоприобретенного меча, перебивает меня имперец.
        - Артефакты не работали - магии не было, тогда как ты увидел их в кромешном мраке?
        - Это свойство моего организма, - чересчур поспешно отвечает он.
        - На полукровку ты непохож, - подойдя к имперцу вплотную, начинаю шипеть ему на ухо, - на эльфа или демона тоже, так кто же ты?
        Имперец вздрагивает и отшатывается.
        - Лис, - негромко зовет Иргх, - не мучай парня, он временами пушистым бывает…
        Пушистым? Вот же юморист, пушистым бывает…
        - Ладно, - успокоившись, через пару минут предлагает имперец, - пошли отойдем.
        Не успеваем сделать шаг, как из мрака появляется волк, метра полтора в холке. Милая собачка…
        Прыжок… Прижимаюсь к стене, и волк пролетает мимо. Успеваю острием меча зацепить его бок.
        Странно, почему нет крови? Вроде бы не нежить…
        Раздается вскрик и глухой звук удара. Похоже, не промазал… Только об этом подумал, как передо мной появляется еще один. Опережаю его и рублю по хребту. Собачка молча падает. Прокручиваю меч в руке и пришпиливаю голову волка к полу.
        Выжидаю пару минут и оборачиваюсь…
        Имперец прижат к полу обезглавленной тушей, перед эльфами мерцает какой-то магический щит.
        - И что… - обрываю себя на полуслове - убитые волки расползаются белым туманом.
        - Материальные иллюзии, - задумчиво протягивает моя старая знакомая, - давно утерянное знание…
        - Ты там живой? - обращаюсь к имперцу.
        - Жив, - подает голос он и со стоном выдыхает: - Похоже, ребра треснули…
        - Эльфы, - холодно произносит Иргх, - среди вас есть целители?
        Они переглядываются, и вперед выходит один.
        - Я целитель, - мелодичным голосом отвечает он, - вылечить могу, но мне нужно видеть его!
        - Понятно, - создаю неяркий шарик света над ладонью, - лечи. И что это за материальные иллюзии?!
        Эльф откидывает капюшон своего плаща и открывает чудное личико. Эльфийка!
        М-да, не все в порядке в Датском, точнее, эльфийском королевстве, если они девчонок посылают в такие экспедиции…
        - Такие иллюзии уже не умеют создавать, - начинает объяснять моя знакомая в то время, пока ее подруга лечит имперца, - они обладают физическим телом со всеми его плюсами и минусами. В основном их использовали в качестве защиты или…
        - Для чего еще? - Это спрашивает уже «оживший» имперец.
        - Для развлечений, - через пару минут, совладав с собой, выдает она.
        У второй эльфийки краснеют кончики ушей.
        И чего стесняться-смущаться? Или… М-да, неужто озабоченные эльфийки попались…
        - Ясно. - Имперец с кряхтением принимает вертикальное положение. - А как от них избавиться можно?
        - Так же, как и от обычных созданий, - отвечает эльфийка, - мечом и магией. В общем, чем удобней…
        Надо хоть их имена узнать, не по номерам же их окликать.
        - Целительница, - зову одну из эльфиек, - как тебя зовут?
        - Тилоэль, - чуть помедлив, представляется она, - можно Тиль…
        Киваю.
        - А мое имя тебе неинтересно? - обижается другая эльфийка.
        - Не особо, - отворачиваюсь от них и подхожу к имперцу. - Готов к дальнейшему пути?
        - Да, - соглашается он и, понизив голос, добавляет: - Зря ты так с ней…
        Вместо ответа пожимаю плечами.
        Через сотню метров, несколько поворотов и пяток ловушек мы выходим к какому-то арочному проему, затянутому густой белесой дымкой.
        М-да, какой-то стереотип получается - если подземелье, так все в готическом стиле, так сказать. Стрельчатая арка, украшенная гротескными изображениями монстров. Пошловато как-то. И по закону жанра за этой аркой нас должен ждать как минимум отряд нежити!
        - И что это такое? - внимательно разглядывая дымку, задумчиво произносит имперец.
        - Подвиньтесь, - расталкивает нас эльфийка, - что вы, дикари, можете понимать в изящном искусстве магии?!
        С безразличием отхожу в сторону.
        Если она так и дома себя ведет, то неудивительно, что ее сплавили в эту командировку… Видимо, родственники не посмели ее приструнить!
        А плащ все же сковывает движения. Снимаю его, сворачиваю и засовываю в сумку. Так намного лучше.
        А эльфийка все магичит…
        - Повторяю свой вопрос, - спустя пару минут говорит имперец, - что это такое?
        - Похоже на односторонний щит, - раздраженно отвечает она, - можно только войти…
        - И все? - спрашиваю я.
        - Да, - «великая» чародейка пожимает плечами, - это просто щит.
        - Тогда у нас только один выход…
        - Какой же? - упершись взглядом в препятствие, перебивает эльфийка.
        - Это же просто односторонний щит, - говорю и толкаю ее вперед, - значит, угрозы нет!
        О, с той стороны слышится звук падения, затем вскрик, плавно переходящий, судя по интонации, в отборные эльфийские ругательства. Тилоэль смущенно краснеет. Точно ругательства… Жаль, что я эльфийского не знаю!
        Что-то мне не нравится молчание третьего эльфа…
        Только успеваю активировать наруч, как на меня вихрем налетает вопящий от возмущения эльф. Какая скорость! Ему бы силы побольше, и цены нет… Часть ударов принимаю на щит, часть отвожу своим клинком.
        Ешкин кот, неудачно отвожу его меч, и щека горит от боли. Могло быть и хуже…
        Хм, а что это у него лезвие меча светится? Не может быть!
        Ускоряюсь, подныриваю под его меч, и мой эфес глухо врезается в челюсть.
        Слышится хруст костей, эльф отлетает назад и медленно сползает по стене.
        - И что это было? - перевожу взгляд на целительницу, пристально смотрю ей в глаза.
        Эльфийка слегка теряется под моим взглядом и начинает нервно комкать рукав туники.
        Немного опомнившись, принимает независимый вид.
        - Варвар, - презрительно бросает она, - тебе никогда не понять истинное величие и глубину поступков первородных!
        Конечно, куда уж мне, недалекому…
        - И все же почему он напал на меня? - с приторной нежностью в голосе повторяю вопрос. - Или он так выразил свою симпатию ко мне? Или к этой вечно лезущей вперед красавице?
        Судя по тому, как плотно сжались губы бравой разведчицы, это чистая правда. Только по какому вопросу?
        - И что же он кричал? - Мой голос срывается на злобное шипение. - Хоть поделись, а то вдруг послал куда, а я и места назначения не знаю!
        - Он называл тебя трусом и подлецом, - неожиданно приходит перевод от еще одного имперца, который не пойми кто, - способным прикрываться женщинами.
        - Только женщинами, говоришь? - Поднимаю эльфа с пола и кидаю в арку. - Он ошибся…
        - Охотник, - укоризненно произносит тот же имперец, - что ты творишь, они же тебе этого не простят…
        - Все мы смертны, - резонно возражаю ему и едва слышным шепотом добавляю: - И эльфы не исключение.
        - С этим разобрались, - усмехнувшись, говорит Иргх, - тогда пошли. Благородная леди, вперед…
        Эльфийка гордо шествует вперед и скрывается в арке, следом за ней идут имперцы.
        - Лис, - как только они скрываются из виду, вступает в разговор Иргх, - зачем ты это делаешь?
        - Надоели мне эти дети дубов. Да и кто сказал, что они отсюда выйдут? А вот ты зачем это делаешь?
        - А мне уже нечего терять, - равнодушно отвечает он. - Ладно, не будем заставлять их нервничать еще больше, идем…
        Почему я достаю этих древофилов, понятно - допекли уже, а вот почему Иргх делает то же самое? Или действительно это фатализм, или это какая-то интрига имперцев…
        Прикрываю грудь щитом и прохожу сквозь арку… Не успеваю сообразить, как в мой щит бьет молния, и огненный разряд за моей спиной превращает арку в каменную стену. Недурно, однако…
        - Я смотрю, вы по мне скучали, - радостным голосом встречаю своих спутников.
        Эльфы брезгливо отворачиваются, а имперцы с Иргхом просто пожимают плечами.
        Стены из грубо обтесанных глыб темного камня украшают какие-то гобелены с размытыми изображениями. Время не было милосердно к этим произведениям искусства. Как сказала бы одна моя знакомая, готичненько… Очередной арочный проход освещают высокие, массивные подсвечники. Благодаря этой иллюминации в зале практически нет теней. И от этого как-то неуютно…
        В центре зала начинает клубиться непонятного цвета дымка. Она быстро заполняет помещение и превращается в густой, молочно-белый туман. На расстоянии вытянутой руки абсолютно ничего не видно. Нависает угнетающая тишина. Отступаю назад, надеясь прижаться спиной к стене, но… ее там не оказывается! Это мне уже не нравится…
        - Вот так встреча! - слышу знакомый голос и звук шагов, откуда точно, определить не получается. - Какие люди, и даже без охраны!
        Машинально принимаю оборонительную стойку.
        Не понял… Это кто такой остроумный, да еще знающий земные фразеологизмы? И это, черт побери, мне ни капли не нравится!
        - Ты что, - с надрывом продолжает неизвестный, - так не рад меня лицезреть?
        - А ты личико сначала покажи, - сухо отвечаю ему, - и я тогда решу…
        - Я тебе что, Гюльчатай?! - говорит незнакомец и начинает надрывно хохотать.
        И смех мне почему-то кажется до боли знакомым, интересно…
        - Так ты…
        - Иду я, иду. Ты смотри, какой нетерпеливый! - перебивает он меня.
        Тихий звук размеренных шагов приближается…
        Туман быстро редеет, и вырисовывается силуэт незнакомца.
        Хм, а он не торопится. Тоже мне, психическая атака…
        И вдруг он останавливается в паре метров от меня.
        - И чего ждем? - раздражаюсь я.
        - А ты точно хочешь этого? - едко бросает незнакомец.
        - Мне надоело ждать, - отвечаю в том же ключе.
        - Смотри не пожалей, - холодно уточняет он и щелкает пальцами.
        Туман быстро оседает вниз, становится едва различимым, и я наконец-то отчетливо вижу своего собеседника…
        Одежда и оружие удивляют меня: та же укороченная тау-мантия, штаны заправлены в сапоги со шнуровкой, поясной набор с сумкой и ножнами, меч, как мой. Лицо скрыто таким же барбютом. Словно читая мои мысли, он забрасывает меч в ножны и начинает медленно поднимать шлем…
        Острое лицо, совершенно безбородое и даже без намека на щетину. Правильной формы греческий нос, темные брови, левую щеку рассекает тонкий шрам, бледная кожа. Холодные глаза красноватого цвета без радужки и с вертикальным зрачком бесстрастно взирают на меня. На лбу хайратник туго затянул темно-русые, изрядно разбавленные сединой волосы, заплетенные в косу. Губы растянуты в ехидный оскал…
        И ирреальное ощущение отражения в зеркале…
        - Ну, здравствуй, клон, или, скорее, клоун, - приветствую его, - интересная ловушка…
        - Давай без лишних оскорблений, - обиженно оскаливается… «я».
        - Оскорбления? Помилуйте, сударь, я еще и не начинал, - отвечаю точно таким же оскалом, - да и нет желания. Я вообще существо мирное и кроткое…
        - Мирное? Кроткое? - Двойник хохочет.
        - Что…
        - Кого ты обманываешь, Лис? - перебивает он. - Ты никогда не придерживался новой веры своей родины… Ты одиночка и никогда не был ни мирным, ни спокойным. - На секунду задумавшись, он продолжает: - А знаешь, все же зря не дают здесь сложных прозвищ… тебе бы очень пошло Бешеный Лис.
        Вопросительно вскидываю бровь. Ешкин кот, я же в шлеме!
        - Действительно, - подтверждает он, - без шлема это выглядело бы лучше.
        - Ты так и не ответил, - холодно напоминаю я.
        - Вроде тихий и спокойный, а все равно, кто против тебя, всех порвешь… сам сдохнешь, но порвешь…
        М-да, как хорошо, что здесь нет чужих, а то пришлось бы подчищать хвосты…
        - Я твоя копия, - усмехается двойник, - но у меня есть преимущество перед тобой!
        - Любишь поговорить? - спрашиваю с сарказмом.
        - И это тоже, - не отрицает он, - но я не собираюсь сдерживать себя всякими моралями, кодексами и прочей чепухой, в отличие от тебя!
        Что ж, похоже, это действительно моя полная копия, но переработанная. Скучать явно не придется.
        - Как я понимаю, выйти из этого зала возможно, только минуя тебя? - резко задаю вопрос двойнику.
        - Да ты гений! - Он лениво хлопает в ладоши. - Ты абсолютно прав, только через мой труп можно выйти!
        - Понятно, - киваю, - тогда начнем или будем тянуть кота за хвост?
        Безумный, полный ожидания битвы взгляд служит мне ответом.
        - Вот и решим, кто из нас лучше! - произносит он и надевает шлем.
        Вместо ответа взмахиваю мечом и делаю шаг вперед…
        Рубящий удар он принимает на щит и исчезает… «Мерцание»! Резко разворачиваюсь, прикрываясь щитом, и в него врезается сгусток огня. Отключаю щит и сбиваю двойника с ног мощным порывом ветра. Срываюсь с места и бегу к нему. Он отвечает таким же порывом - и теперь уже я оказываюсь сбит с ног. Вскакиваем на ноги одновременно. Телепортируюсь ему за спину и бью с разворота. Мечи с оглушающим лязгом встречаются. Быстро активирую щит и бью кромкой. Но он успевает прикрыться щитом. Отпрыгиваю назад, слегка повернув голову, и телепортируюсь на другой конец зала.
        Неплохо развлеклись - чуть меньше четверти запаса энергии как не бывало. У двойника, по идее, также… Надо что-то оригинальное придумать…
        Защищаясь щитом, закрываю глаза, опускаю голову и создаю заклинание света с максимумом маны. Яркая вспышка, а следом еще одна ослепляют даже сквозь опущенные веки…
        Действительно, идиоты и гении мыслят одинаково!
        Перед глазами плавают разноцветные круги, по щекам стекают слезы. Двойнику не легче…
        - Как ты там, дружок? - хрипло спрашиваю. - Еще живой?
        - Не дождешься, - отвечает он.
        Срываюсь с места и на бегу кидаю в него пару сгустков огня. Двойник подставляет ярко засиявший щит и отражает огонь! А я и забыл об этой возможности… Направляю немного силы в щит и отбиваю свою же атаку. Заклинание ускорения - и почти настигаю его. Он снова отражает сгустки огня. Дурдом, не бой, а какой-то магический пинг-понг выходит. До двойника осталась пара метров…
        Подставляю щит, но, вместо того чтобы отразиться, сгустки взрываются!
        Глаза не пострадали, все остальное тоже на месте - можно продолжать бой…
        - Ешкин кот, - возмущенно произносит двойник, - так напрягаться, и за просто так!
        - Это моя фраза, - холодно парирую я, - а ты всего лишь испытание…
        Договорить не успеваю - двойник что-то невнятно шипит и бросается в атаку.
        Часть сильных ударов принимаю на щит, часть - отвожу мечом.
        Чувствую, этот бой будет длиться или до первой ошибки, или до того, как кто-то из нас придумает что-то новенькое…
        Удар ногой под колено блокирую голенью и бью навершием меча ему в голову. Может, хоть дезориентируется на секунду. Жаль, что он в шлеме… Двойник отшатывается и телепортируется.
        Резко разворачиваюсь, но он уже стоит у противоположной стены.
        - Двойник…
        Маны примерно половина резерва, «ускорение» сожрало много. Надо слегка потянуть время и хоть немного восстановиться.
        - Сам двойник, - перебивает он. - Чего тебе надобно, старче?
        - Может, ты быстренько сдашься, и мы расстанемся по-хорошему? - предлагаю я.
        - Вот еще, - фыркает он, - знаешь, как скучно сидеть одному?
        - Не знаю, - пожимаю плечами, - и вообще откуда ты такой красивый на мою голову взялся?
        - От мамы с папой, - оскаливается. - А тебе-то какое дело?
        - Просто интересно, - снова пожимаю плечами. - Так откуда?
        - Это долгая история…
        - Я никуда не тороплюсь, - короткая усмешка, - я ж в теории бессмертен. Да и…
        - Резерв восстановить нужно, - заканчиваем мы дуэтом.
        - Слишком ты странный для испытания, - признаю я, - слишком нелогичный.
        - За пару веков и не таким станешь, - охотно поясняет он, - да еще без контроля магов, а эти жабы так и не смогли понять всю гениальность этого лабиринта!
        - Значит, ты создан магами, - начинаю размышлять вслух, - для испытания, но, судя по твоему поведению, ты смог или сломать, или обойти сдерживающие факторы. Но я все равно не пойму: кто или что ты такое…
        - Я не что! - возмущенно шипит он. - Я гениальное творение истинных мастеров магии!
        - Наконец-то признался, - с легкой иронией продолжаю, - а то «я - твоя полная копия». Самому не смешно было?
        - Так я и копирую, - уверенно заявляет двойник, - и физически и психически…
        - Эти маги были безумцами, - изображаю возмущение, - использовать тебя для какого-то испытания!
        - Да нет, - отрицательно взмахивает мой противник рукой, - для считывания личности и всего, что с ней связано, нужно чудовищно много энергии, и поэтому я могу существовать только здесь.
        Резерв частично восстановился, можно снова вступать в бой.
        - Продолжим? - взмахиваю мечом.
        - Подожди, - останавливает он меня и медленно, подбирая слова, говорит: - У меня есть для тебя интересное предложение.
        - Ты все-таки дашь мне спокойно пройти? - спрашиваю я.
        - Не совсем, - признается он. - Я вывожу тебя из лабиринта живым и по возможности здоровым, но ты окажешь мне ответную услугу.
        - И в чем же я могу тебе помочь?
        - Мне нужно тело, любое! - яростно выпаливает он. - Мне надоело копировать кого-то! Я ведь личность! И мне осточертело отсиживаться в этом зале в гордом одиночестве!
        - И кто тебе мешает выйти?
        Он застывает на месте, будто его заморозили.
        - Магия, - слышится короткий ответ.
        - А подробнее можно? - язвлю я.
        - Я не могу покинуть этот зал в образе кого-либо…
        - И что ты предлагаешь? - перебиваю его.
        - Я вселюсь в тебя…
        - Забудь, - прерываю двойника, - мне еще этого не хватало, это мое тело, и точка! Другие варианты есть?
        - В принципе можно и в животное…
        - Насмешил. Где я тебе найду здесь животное?! - возмущаюсь я.
        - Действительно, - пожимает он плечами.
        - А позволь узнать, - тихим голосом начинаю я, - откуда у тебя столько знаний о магии?!
        - От тех, кто проходил испытания, - спокойно отвечает двойник, - меня создали самообучающимся.
        - И почему же ты не использовал эти знания в бою со мной? - Подозрительно что-то.
        - Основное ограничение, - объясняет он, - заключается в том, что я не должен быть сильнее…
        - Ясно, но, похоже, нам придется продолжить бой…
        - Подожди! - восклицает двойник. - Есть еще идея, но я не знаю, получится ли…
        - Говори, а там посмотрим.
        - Я могу вселиться в твою тень, но… - Он замолкает на полуслове.
        - Но что? - тороплю его.
        - Не уверен, что получится, - признает он, - но ради возможности вырваться отсюда и почувствовать себя живым, я готов рискнуть!
        - Действительно, - соглашаюсь я, - ты обошел ограничения магов…
        - Так я был полноценным магом до этого экспериме… - Поняв, что сказал лишнее, двойник закрывает рот.
        Интересно, взяли душу мага, добавили ограничения и новые возможности, и вуаля - великолепный тренажер для испытаний. Снимаю шляпу пред вами, древнейшие.
        - Я согласен, - отвечаю ему, - но ты принесешь клятву, что ни прямо, ни косвенно не причинишь мне вреда и не попытаешься завладеть моим телом.
        - Клянусь, - принимает мои правила он.
        Он что-то прошипел себе под нос, а затем начал читать клятву мага. Вспышка магической энергии подтвердила, что обмана нет.
        - Другое дело, - соглашаюсь я. - И как ты собираешься вселяться в мою тень?
        - Сначала стандартная звезда и много энергии, но ты должен дать разрешение…
        - Добро, - киваю ему, - я разрешаю тебе вселиться в мою тень!
        Двойник сосредоточенно вычерчивает острием меча пентаграмму в двойном круге. На одном луче рисует странный символ.
        - Так, становись в центр, тень должна накрыть этот символ, а остальное за мной.
        Пожимаю плечами и становлюсь в центр звезды.
        Двойник тихим речитативом произносит заклинание. Магическая энергия, до этого свободно циркулирующая по залу, начинает стягиваться к рисунку. С каждым словом все больше и больше. Море, океан энергии, заключенной в простенький рисунок. Голос двойника становится громче, и сила начинает пульсировать его словам в такт…
        Становится трудно дышать, по коже пробегает электрический разряд, и перстень обжигает палец. Похоже, зря я на это подписался…
        С последним словом заклинания символ загорается потусторонним красным светом.
        Двойник вскрикивает, тело начинает таять снизу вверх, а вот тень приобретает объем и плотность. Последней в воздухе растворяется голова, но я успеваю заметить довольную улыбку, на мгновение исказившую его губы.
        «Все получилось!» - раздается ликующий возглас в моей голове.
        «Я рад. - И язвительно добавляю: - Не мог бы говорить потише?»
        «Могу, - соглашается он, - но не хочу!»
        «Вот и делай после этого добрые дела», - холодно замечаю я.
        «Добрые? - заливисто хохочет двойник. - Это выгодно тебе, вот ты и согласился!»
        «Неважно, - пожимаю плечами, - где выход их этого зала?»
        «За тем камнем с руной, видишь?» - спрашивает он.
        «Нет», - убираю меч в ножны и отключаю щит.
        «Разуй глаза! - восклицает он, - посмотри магическим зрением или следи за мной!»
        После этих слов я не успеваю даже сосредоточиться, как мой черный силуэт поднимается с пола и направляется к стене.
        «Вот этот, - тень указывает на совершенно обыкновенный камень, - дави на него и впусти немного маны».
        Делаю, как он говорит. Сначала ничего не происходит, вдруг пелена застилает глаза, и ни зги не видно. Через мгновение все проясняется, и я оказываюсь там, откуда началось это испытание. Моих вынужденных попутчиков нет.
        «Не забудь пока притворяться обычной тенью и не нервируй моих «бравых» спутников», - снисходительно объясняю я.
        «Каких еще спутников?! - раздраженно выдавливает он. - Я обещал только тебе!»
        «Я своих в беде не бросаю!» - спокойно отвечаю тени.
        «О, с каких пор эльфы стали своими…»
        «На эльфов, как и на имперцев, мне плевать, - перебиваю я, - а вот охотника не брошу».
        «С проклятием Тьмы он не жилец, - вкрадчиво шепчет он, - так стоит ли рисковать своей шкурой?»
        «А стоит ли жить с клеймом предателя?» - с такой же интонацией спрашиваю я.
        «Кого же ты предашь? Практически мертвого охотника? - продолжает убеждать он. - Да и кто об этом узнает?»
        «Я, и мне этого достаточно, - безразлично говорю ему, - все, закрыли эту тему!»
        «Какой же ты дурак…» - восхищенно протягивает он.
        «И не говори», - елейным тоном поддакиваю я.
        Один за другим появляются остальные мои попутчики, потрепанные и уставшие, эльфийки на грани срыва. Поразвлеклись от души…
        - Готовы идти дальше? - подбадриваю их.
        Ответом мне становятся очень «добрые», «всепрощающие» взгляды имперцев и тихое красноречивое шипение эльфиек. Иргх просто пожимает плечами.
        - Охотник, не зарывайся, - подает голос эльф, на этот раз на понятном имперском, - наши стрелы остры, а память длинна…
        - Так в чем проблема? - язвительно спрашиваю его. - Мы, люди, живем недолго, но, умирая, успеваем забрать с собой побольше врагов, а то за Гранью так скучно… Вспомни ущелье!
        Последняя фраза действует на него отрезвляюще. Помнят светляки, до сих пор помнят… Он только гневно сверкает глазами и отворачивается.
        - Час на отдых и медитацию, - говорит молчавший до этого имперец, - нас давно ждут!
        Глава 12
        Пока светляки с имперцами зализывают раны, как физические, так и моральные, решаю пообщаться со своим новым компаньоном. Хорошо, что это можно сделать мысленно, иначе бы возникло слишком много вопросов…
        «Как к тебе хоть обращаться?» - уточняю у него.
        «Уважительно и со страхом в голосе», - серьезно произносит он.
        «Погоди, сейчас только шнурки поглажу, - язвительно отвечаю я, - и сразу же начну».
        «Было бы у меня тело…»
        «Но пока его у тебя нет, - перебиваю тень, - поэтому будь добр, уменьши свое самомнение».
        «Ладно, - нехотя соглашается он, - называй Тенью, мне нравится…»
        «А все же, кем ты был до того, как стал одним из испытаний?»
        «Какая разница…»
        «Разница есть, - снова прерываю его, - мне тебе спину доверять! Мою-то память ты считал, а я твою нет. Так что рассказывай».
        «Эм… действительно… - через пару минут признается он, - в общем, я был посредственным магом… ничего особенного… скорее больше теоретик, чем практик».
        «Но это не объясняет…»
        «Пожалуйста, не перебивай! - огрызается он. - У меня и так нет желания все вспоминать! Столько времени прошло…»
        «Все, молчу», - соглашаюсь я.
        «Меня всегда больше создание чего-то нового интересовало, - продолжает Тень и с грустью добавляет: - Да и не с моим здоровьем практиком быть…»
        «Болезнь?»
        «Не совсем, - уклончиво отвечает он, - мне не очень много времени было отведено. Так что когда мне предложили хоть какой-то шанс на жизнь, я вцепился в него обеими руками…»
        «Ясно».
        Вот почему я не купил у алхимика спирт?!
        «А зачем тебе спирт?» - влезает Тень в мои мысли.
        «Хоть каких-то зелий намешать, - машинально пожимаю плечами, - а то почти все запасы закончились».
        «Будь проще!» - жизнерадостно восклицает он.
        «В смысле?» - не понимаю я.
        «Используй обычную воду и выпусти свою магию».
        «И что будет?» - интересуюсь у него.
        «Да почти то же самое зелье, - равнодушно отмахивается Тень, - при использовании спирта и полном соблюдении рецептуры ты магию неосознанно выпускаешь, а тут…»
        «А почему «почти»?» - цепляюсь за это слово.
        «Они будут действовать только на тебя, - неохотно признается он, - но хранить долго нельзя».
        Так-с, что из зелий может понадобиться? Выносливости и ускорения - это точно, на остальное слишком мало времени, да и многих ингредиентов нет.
        «Регенерации тоже не помешает», - снова влезает в мои мысли Тень.
        «У меня она и так как у ящерицы», - резонно возражаю я.
        «Если будет много ран, - менторским тоном объясняет двойник, - то восстанавливаться они будут с одной скоростью!»
        «И?» - спрашиваю его.
        «А? Что? - невпопад отвечает Тень. - А зелье регенерации сделает свое дело за считаные минуты!»
        «Ясно, - мысленно возмущаюсь, - сразу так объяснить не мог?»
        «Задумался, - равнодушно парирует он, - и полагал, что ты это знаешь».
        М-да, классический человек науки - не от мира сего.
        Эту мысль он оставляет без ответа.
        Достаю из сумки сверток с травами и усаживаюсь на плащ. Отбираю те, которые понадобятся, и откладываю в сторону. Взбалтываю флягу - чуть меньше половины, надеюсь, хватит. Весьма удивленные взгляды попутчиков полностью игнорирую.
        «Подержи сначала все в руках, - вновь объявляется Тень, - а лишь потом используй. И сними перчатки!»
        Следую этому совету, перед тем как опустить ингредиенты в котелок. Вода покрывает хитрое сочетание трав. Холод котелка ощущается на ладонях. Осторожно начинаю напитывать маной…
        Жар огня только слегка нагрел металл, а будущее зелье уже начинает тихонько булькать.
        Не понял…
        «Травы и так содержат в себе магию, - опять появляется с объяснениями Тень, - а это внешняя реакция».
        «Ты при нормальной жизни не теоретиком был», - с усмешкой говорю я.
        «А кем?» - с обидой в голосе уточняет он.
        «Скорее учителем…»
        «И это было, - соглашается он, - кто-то должен учить будущих магов».
        «И долго ты был учителем?» - интересуюсь я.
        «Не очень, - смущенно признается Тень, - до второго трупа».
        «Сам сделал, - язвлю я, - или кто-то помог?»
        Судя по внешнему виду и запаху, зелье готово, можно разливать по флаконам.
        «Нет, - отрицает Тень, - как обычно бывает: сила есть - ума не надо…»
        «Ясно, - разливаю первое зелье по флаконам, - еще что-нибудь о себе расскажешь?»
        «Может быть, - уклончиво произносит двойник, - но не сейчас».
        Так-с, еще два зелья, и можно отправляться. Хотя нет, сначала нужно помедитировать.
        «Ты почаще опустошай резерв, - поучительно оповещает Тень, - в объеме он не сильно увеличится, но вот скорость восстановления поднимется».
        «Учту на будущее», - соглашаюсь я…
        Еще полчаса - и зелья готовы. Убираю котелок с травами в сумку.
        Сажусь в позу лотоса и начинаю медитировать…
        - Лис, - вырывает меня негромкий голос Иргха, - пора идти дальше.
        - Я готов, - с напускной веселостью объявляю окружающим.
        Наконец-то наш небольшой и «сплоченный» отряд трогается с места… Коридоры, арочные проходы, снова коридоры… И никаких ловушек! То ли их изначально не устанавливали, то ли они уже не нужны - так мы доказали свою пригодность, дойдя сюда, и впереди нас ждет какая-то изощренная пакость.
        Хм, а здесь мрак подземелий кажется как будто уютней, чем до этого… Как-то комфортнее, что ли. По идее, тут должны каждые пять шагов встречаться бренные останки всяких приключенцев, ан нет, чисто. Даже паутины с пылью и тех нет…
        А вот, похоже, и зал с очередным испытанием, такой же арочный проход, как и в зале с двойником, - тоже закрыт магическим щитом.
        - Это очередное испытание-ловушка, - озвучивает мои мысли имперец.
        Пожимаю плечами и делаю шаг вперед…
        Не понял. А где зал?
        В нерешительности замираю на пороге. Внимательно осматриваю комнату, в которой очутился. Вроде бы опасности нет.
        Брр! Комната похожа на царство маленькой девочки - любительницы гламура: везде рюши со стразами и цветовая гамма в пастельных тонах. На предметах меблировки сидят куклы, много кукол! Большие, маленькие, они повсюду! Какая мерзость! Идеально сделанные игрушки, словно живые. Нежная фарфоровая кожа матово блестит в свете высоких свечей, стоящих в вычурных подсвечниках.
        Еще раз осматриваю помещение и морщусь от обстановки - какая безвкусица! Переступаю через порог и останавливаюсь. Раздается тихий шелест ткани. Выставляю щит и зову Тень. Странно, в ответ лишь тишина… Еще один короткий шаг вперед и снова шелест… Быстро оглядываюсь - пусто. Меня начинает злить эта драпировка на стенах - под ней может скрываться что или кто угодно! Шаг и опять шелест. Спиной чувствую взгляд, резко оборачиваюсь. Сзади никого, только эти дурацкие куклы повсюду!
        Неожиданно краем глаза улавливаю движение. Быстро поворачиваюсь туда. Кукла… Снова обманка! Глубоко вздыхаю - надо успокоиться.
        Вновь шелест ткани… Он заполняет пространство. Пытаюсь найти источник. И тут… Одна из кукол наклоняет голову и пристально смотрит на меня!
        Как по команде, остальные Барби вперят в меня взгляд и приходят в движение!
        По телу проползает мерзкая дрожь, и я быстро отступаю к выходу из зала. А эти марионетки движутся ко мне, и все это происходит в гробовой тишине, нарушаемой лишь моим хриплым дыханием и шелестом ткани…
        Неожиданно упираюсь спиной в стену.
        Все, хватит! Страх в сторону! Нужно побеждать, а не, поджав хвост, убегать.
        Делаю выпад и колю ближайшую куклу в горло. Две из них разъяренно бросаются на меня. Отталкиваю их щитом и режу. Чувствую, как боль пронзает ногу. На секунду опускаю глаза и вижу небольшую марионетку, вцепившуюся зубами в мое тело. Ударом ноги отшвыриваю ее. С глухим звуком она ударяется о стену и остается неподвижно лежать.
        Эта мерзость уже окружила меня полукольцом, мечом не размахнуться. Перехватываю его обратным хватом, лезвие идет почти параллельно предплечью, и режу наотмашь.
        Кольцо смыкается, они уже подошли вплотную. Прикрываюсь щитом и пытаюсь вырваться из злобного окружения. Несколько кукол взбираются мне на спину и сковывают движения. По шлему начинают скрежетать их ногти. Пытаюсь стряхнуть, не удается. Резко разворачиваюсь, взмах - и кукла разлетается на мелкие кусочки. Отпрыгиваю назад и ударяюсь спиной об стену. С хрустом Барби разваливаются на части…
        Слишком уж шустрые эти маленькие леди, да и меньше их почему-то не становится. Надо что-то предпринять…
        Вскидываю руку с щитом, складываю пальцы в знак огня, и языки пламени начинают медленно пожирать драпировку на стенах. Красные блики играют на обгоревших стенах.
        Лучше заживо сгореть, чем быть растерзанным куклами!
        Толчком щита отправляю одну из тварей на пылающую драпировку. Она вспыхивает, как фитиль, но все равно продолжает двигаться в мою сторону. По пути от нее загораются еще несколько кукол. Опять маленькая мерзавка кусает меня за ногу! Пинком отправляю ее в полет…
        Комната начинает наполняться едким дымом. Одна из марионеток резко запрыгивает на меня. С трудом уворачиваюсь, но она умудряется мне распороть ногтями мантию.
        Достали, как я устал бороться с этими тварями! Сколько уже времени прошло? Но хоть страх улетучился.
        Секундная заминка стоит мне поражения. Одна из игрушек приближается вплотную и разъяренно набрасывается на меня. Толчок выходит таким сильным, что я теряю равновесие и со всего маха впечатываюсь в шкаф.
        Ого! Со стоном выдыхаю, вроде мелкие, а силы немерено! Да еще и от дыма становится трудно дышать.
        А это идея…
        Телепортируюсь на шкаф и позволяю марионеткам окружить его. Особо настойчивых, лезущих вверх, угощаю сталью. Приступы кашля надрывают легкие. Да, дыма здесь больше, чем внизу, сглупил.
        Подпускаю кукол поближе и роняю на них шкаф. Как только он начинает падать, подпрыгиваю и приземляюсь уже на его заднюю стенку. Разрубаю еще двух Барби. Слегка уменьшил их количество, надеюсь…
        Да, картина слегка безумная выходит: пылающая комната, куклы и медведь…
        Стоп, откуда медведь?! В недоумении смотрю на обыкновенного черного плюшевого медведя, с заговорщицки блестящими глазками… Но его же не было! Я точно помню, когда осматривал комнату, его не видел!
        Интуиция тоже подозрительно молчит. Кажется, эта дама меня решила покинуть. Кстати, пока я тут задумался, никто не попытался меня покрошить на винегрет!
        Быстро оглядываюсь, странно - все куклы замерли и покачиваются, как сомнамбулы. Поддавшись случайному импульсу, наклоняюсь и прижимаю к медведю острие меча… В этот же миг марионетки приходят в себя!
        А что, если…
        Втыкаю меч в плюшевого зверя и проворачиваю лезвие. Куклы конвульсивно дергаются… Отшвыриваю медведя в огонь. Он моментально вспыхивает ярким пламенем, а куклы с грохотом падают на пол.
        Вроде испытание прошел, но почему не появляется выход отсюда? Дыма становится все больше и больше.
        Перехожу на магическое зрение, и… ничего похожего на руну, как в первом испытании, нет! В углу мелькает женский силуэт. Так вот ты какая, смерть охотника!
        Проходит мгновение…
        «Скучал? - раздается в моей голове неестественно веселый голос. - Смотрю, не особо!»
        «Ешкин кот, Тень! - восклицаю я. - Где тебя демоны носили?!»
        «Лабиринт принял меня за участника испытания, - нервно отвечает он и ехидно продолжает: - Никогда бы не подумал, что охотника испугают какие-то куклы…»
        «Кто бы мог предположить, - произношу в том же духе, - что маг может бояться какой-то тени…»
        «Тебе бы такую же…» - начинает говорить он, но замолкает на полуслове.
        «Договаривай, - подтруниваю я и язвительно добавляю: - Судя по силуэту, это женщина, ты что, ее боишься?!»
        «Тьфу на тебя, - в сердцах плюет он, - теща это моя драгоценная…»
        Не выдерживаю и хохочу.
        «И вообще пошли отсюда, - раздражается Тень, - а то еще задохнешься, и я вернусь обратно в тот проклятый зал…»
        А он прав, выбило меня из колеи это испытание. Не хватало еще задохнуться после боя с этими мерзкими куклами.
        Еще раз осматриваю комнату и вижу руну…
        «Так что там с тещей?» - спрашиваю его, как только мы выходим из комнаты.
        Зал, где мы оказываемся, точь-в-точь как и в прошлый раз. Из моих спутников там собрались лишь имперцы, но с таким отсутствующим видом, что решаю их не трогать. Лучше с Тенью пообщаюсь.
        «Мать моей жены, - неохотно начинает Тень, - настоящая ведьма в прямом смысле этого слова. Как она отравляла мою жизнь, хм, при жизни!»
        «Понятно…»
        «А почему ты боишься кукол?» - перебивает он.
        «Может, потому, что они окружают нас?» - задумчиво отвечаю вопросом на вопрос.
        «Да ты философ! - восхищенно протягивает он. - И все же почему?»
        «Я тебе ответил, - с напускным равнодушием произношу я. - А ты думай, говорят, это полезно».
        Достаю трубку и пытаюсь набить ее табаком. Руки до сих пор дрожат! Чтоб икалось создателям этого лабиринта!
        Через пару минут все же успокаиваюсь и раскуриваю трубку. Задумчиво попыхивая, бессмысленно смотрю в стену, отходя от этого «прекрасного» испытания. Мельком замечаю движение, резко поворачиваюсь, трубка летит в сторону, я прикрываюсь щитом и в руке сжимаю меч. М-да, а нервы-то лечить надо. Хотя с такой «веселой» жизнью это и неудивительно. Из арки с глухим стуком выпадает эльфийка в подранной одежде.
        Хотя какая там одежда? Эти лоскутки совершенно ничего не скрывают. Все ее тело в царапинах и кровоподтеках. Девушка лежит без движения. Но от этого не умирают! Похоже, сердце не выдержало, или что там у светляков? Отключаю щит, убираю меч в ножны и подбираю трубку. Затем подхожу к девушке и пытаюсь нащупать пульс. Его нет. Констатирую смерть, грустно, целителя лишились… На ее лице застыла дикая смесь наслаждения и ужаса. Боюсь представить, что ей пришлось испытать…
        «Любопытно, а кто еще провалит это испытание?» - проскальзывает в голове мрачно-ироничная мысль.
        Из арки, шатаясь, выползает эльф, упорно тянущий на себе свою ушастую подругу. Не понял, они что, вместе проходили испытание?!
        Дальше появляется второй имперец. Уставший, но живой.
        Ради приличия узнать, что ли, их имена?
        Странно, но все это время мы молчим. Никто не пытается нарушить абсолютную тишину. Даже вечно говорливая эльфийка сидит и сверлит взглядом стену. Да, похоже, это испытание взяло от нас больше, чем нам хотелось бы.
        Где-то через полчаса имперцы молча встают и идут к выходу из зала.
        - Ее нужно похоронить. - Не успеваю я сделать и пары шагов вслед за ними, как эльфийка подает голос, видно, сглазил…
        - И как мы ее сейчас похороним? - язвительно интересуюсь у нее. - Хотя да, куда вы собрались?
        - К выходу из этого проклятого лабиринта, - устало отвечает один из имперцев.
        - Если вы не заметили, - холодно говорю им, - еще не все прошли испытание…
        - Вот и успеем похоронить Тилоэль…
        - Устройте крематорий, - перебиваю эльфийку, - и все.
        - Но…
        - Камень долбить никто не собирается, - на этот раз ее прерывает имперец, - охотник прав.
        Повозмущаться эльфийке не дает появление Иргха. Он абсолютно спокоен и выдержан. Даже в глазах нет отблеска страха или усталости. То ли его страх был незначительным, то ли охотник прекрасно себя контролирует. Или… или ему уже ни до чего нет дела. Иного объяснения его спокойствию я не вижу.
        - Вы сожжете тело, - обращаюсь к эльфам, - или так его и оставим?
        Со скорбным лицом эльфийка лепечет несколько фраз на своем родном языке. Затем направляет руки, и пламя охватывает тело Тилоэль. Десяток секунд, и о целительнице ничего не напоминает, кроме горстки пепла, которая исчезает мгновенно. Все удивленно смотрят на эльфийку.
        - Это не я, - ошарашенно открещивается она, - это кто-то другой сделал.
        «Тень?» - спрашиваю самого информированного из нас.
        «Лабиринт», - следует односложный ответ.
        «Что - лабиринт?» - требую уточнений я.
        «Это его магия, - неохотно отвечает Тень, - неофит либо погибал, либо проходил лабиринт».
        «А для чего он вообще нужен?» - интересуюсь я.
        «Почти естественный отбор, - со смешком говорит он, - кому нужны слабые воины-маги или боевики?»
        «Ясно, - соглашаюсь я. - И сколько таких испытаний будет впереди?»
        «Еще одно, - спокойно информирует Тень, - всего их три: тела, духа и разума. Это все, что мне известно».
        Наконец-то они пришли в себя, а то надоело ждать.
        Выходим из зала в прежнем порядке: я, Иргх и имперец впереди, оставшиеся прикрывают наши спины. Хотя, на мой взгляд, они как раз и представляют наибольшую опасность!
        «Слушай, Лис, - начинает Тень, - а что случилось с миром, пока я торчал здесь? А то эти жабы абсолютно ничего не знают!»
        «Да много чего, - рассеянно отвечаю я, - мелкие конфликты, битвы богов, Война Стихий, уничтожение половины мира…»
        «В смысле? - переспрашивает Тень. - Неужели элементали вышли из-под контроля и маги не смогли с ними справиться?! Когда это произошло?»
        Хм, значит, битвы богов его не удивляют, а восставшие элементали очень даже. Безумный мир…
        «Нет, элементали не восстали, - поясняю я, - произошло это триста лет назад».
        «Значит, не элементали, - задумчиво произносит он, - тогда почему Война Стихий?»
        «Без понятия, - пожимаю плечами, имперец как-то странно косится на меня, - может, из-за артефакта?»
        «Какого?» - интересуется он.
        «Не знаю, - признаюсь я, - но, видимо, божественного, раз сами боги вступили в схватку за него».
        Божественный, говоришь? И боги бились за него наравне со смертными… Бред какой-то!
        «И почему же?» - настаивает Тень.
        Для богов такой артефакт бесполезен и даже опасен, - поучительно говорит он, - скорее тут что-то другое.
        «Буду знать, - соглашаюсь я, - а…»
        «Ты говорил что-то об уничтожении половины миров, - перебивает он, - расскажи подробней».
        «Последствия войны, - отвечаю ему, - большую часть суши уничтожили».
        «Весело. - Тень начинает нервно смеяться. - А еще что?»
        «Обилие нежити и нечисти, эльфы, лишившиеся своего бессмертия, - равнодушно перечисляю, - империя, возглавляемая Князем…»
        «Многовато я пропустил», - шокирован Тень.
        «Стоп, - говорю я, - ты же считывал мою память и должен был это знать!»
        «Как бы тебе сказать…»
        «Как есть, так и скажи».
        «Считывал артефакт, - неловко признается он, - и я лишь пользовался им, после выхода из зала чужие знания недоступны».
        «Понятно, мы еще поговорим на эти темы…»
        «Поговорим, - неохотно соглашается он, - как пройдем третье испытание и выберемся отсюда».
        Опять коридор, чувствую, скоро у меня разовьется фобия на этот счет! Идем медленно, взвешивая каждый шаг. Снова арка, вот и последнее испытание, но что-то уж быстро…
        Вхожу в арку, замираю и оглядываюсь. Небольшой зал, свет исходит от геометрического орнамента на стенах. В центре стоит огромная каменная плита. И больше ничего нет! Интуиция с чутьем на пару молчат. Странно, это и есть испытание? Делаю шаг вперед и оглядываюсь назад. Проход с легким хлопком превращается в стену. Тень не отвечает - значит, уже началось… Ну-с, пожелаю нам обоим удачи, она не помешает.
        Крадучись, обхожу зал вдоль стены. Хм, испытание на разум, значит, скорее всего, оно как-то связано с каменной плитой в центре. Да я просто живой капитан Очевидность! С предельной осторожностью подхожу и осматриваю ее.
        Странно… На первый взгляд вроде бы она каменная, но вблизи напоминает дерево. На поверхности вырисовывается какой-то орнамент… Глаз случайно выхватывает часть доспеха. Присмотревшись внимательнее, замечаю то тут, то там различные части доспеха и еще какие-то детали экипировки. Но почему они расположены хаотично? Или это просто разыгралось мое больное воображение?
        Ан нет! Только об этом подумал, как яркие линии расчерчивают орнамент на прямоугольники, и он становится четко различимым.
        А что, если… Пораженный догадкой, нажимаю на прямоугольник и пытаюсь передвинуть его на свободное место. Он движется с легким шелестом и с негромким щелчком встает на новое место. Один, другой, третий… Ха! Да это же наши пятнашки! От пришедшего сравнения негромко смеюсь. С детства люблю различные головоломки и игры на логику. И пятнашки, наряду с шахматами, были моей любимой игрой.
        Дело пошло! Хотя собирать картину буду долго - как-никак пятнадцать на пятнадцать пластинок…
        И правда, провозился я долго. Но хотя бы было занимательно. И вот последняя пластинка с негромким щелчком встает на свое законное место.
        Отхожу и любуюсь своей работой. На плите изображен мужчина в полный рост. Скуластое лицо, высокий лоб, длинные темные волосы, изрядно разбавленные сединой, сдерживает обруч с красным камнем по центру. Серо-стальные глаза взирают на меня с легкой усмешкой. Тонкие губы сложены в полуулыбку. Чуть горбатый нос и вздернутые темные брови. Он облачен в простую одежду темных тонов. Поверх кожаный доспех то ли виверны, то ли дракона. Плечи украшает тяжелый плащ с кроваво-красным подбоем. В одной руке он сжимает древко развевающегося знамени, на котором изображена какая-то химера. Другой рукой мужчина опирается на полуторный меч. Картина буквально дышит величием, на грани пафоса.
        Странно, а где посох? Он бы лучше смотрелся, чем знамя. Еще раз окидываю картину взглядом. Посох так и не появляется, но я различаю жезл, вырезанный из кости с каким-то кристаллом в навершии. Он, вместе с парой подсумков, прикреплен к поясному набору.
        На заднем фоне весьма детально изображена какая-то батальная сцена. Увы, но историю этого мира практически не знаю - поэтому не могу определить, кто этот муж и что за битва. По всему видно, что этот человек как минимум маг, я уверен на сто процентов.
        Эффектная картина, но чего-то в ней не хватает…
        Вот же я балбес, одного кусочка не хватает! Осматриваю зал. Ничего. Перехожу на магическое зрение. А вот и он - прикреплен к стене! Поспешно вставляю его на законное место. По стыкам пластин пробегает яркий луч, и картина становится монолитной.
        Так-с, а где же выход? Или опять надо ждать Тень?
        «А вот и я, - минут через пятнадцать раздается его жизнерадостный голос в моей голове, - это было интересно…»
        «Рад, что тебе понравилось, - спокойно отвечаю я. - Ты не знаешь, кто этот человек?»
        «Где?» - удивленно переспрашивает Тень.
        «На картине», - раздраженно говорю ему.
        «Не вижу никакой картины. Ты головой не ударялся?»
        «Нет», - пожимаю плечами.
        Так, значит, прошлое испытание он видел, а это нет. Что-то тут нечисто…
        Мои размышления прерывает громкий скрип. Отрываю взгляд от картины и поворачиваю голову на звук - арка проявилась точно на том месте, где был прикреплен к стене последний фрагмент картины…
        О, а вот и Иргх с имперцем-магом. Они молчат, а я первым разговор начинать не буду. Что ж, придется ждать остальных. Облокачиваюсь на стену и раскуриваю трубку.
        Наконец эльфы пожаловали! Как раз трубку докуриваю, примерно двадцать минут прошло. Остался только второй имперец…
        Проходит примерно два часа с момента появления эльфов, а имперца до сих пор нет.
        - И долго нам его ждать? - раздражается эльф.
        - Сколько надо, столько и будем, - равнодушно отвечает Иргх.
        - А если он провалил испытание? - Это уже эльфийка задает вопрос.
        Имперец с охотником оставляют этот вопрос без ответа.
        «Тень, - обращаюсь к моему невидимому спутнику, - а как узнать, прошел человек испытание или нет?»
        «Отсюда никак, - через пару секунд слышу его голос, - только из комнаты управления лабиринтом…»
        «Ясно», - задумчиво протягиваю я.
        Неожиданно раздается негромкий хрустальный перезвон. Моментально прикрываюсь щитом и начинаю вытягивать из ножен меч.
        - Он жив, - останавливает меня спокойный голос имперца-мага.
        Не успеваю спросить, откуда он это знает, как из арки вываливается второй имперец. М-да, видок у него еще тот - такое ощущение, что он камни двигал, а не головой думал!
        Спокойно покидаем зал третьего испытания…
        «Скоро выход», - неожиданно сообщает Тень.
        «С чего ты это взял?» - спрашиваю я.
        «Планы лабиринта помню, - отвечает он, - если ничего не изменилось, то через два поворота будет центр».
        «Сомнительно. Эти жабы говорили, что надо дойти до центра и продержаться до рассвета».
        «Рассвет в подземелье! - сквозь хохот выговаривает Тень. - Смешно…»
        «Знаю, - перебиваю его, - значит, и там есть что-то такое…»
        «Похоже на то, - задумчиво произносит он, - они частично смогли разобраться с управлением…»
        «Управлением чем?»
        «Лабиринтом, а точнее, системой наблюдения. Вот и развлекаются».
        Решили в клоуны записать? Посмотрим, кто последним смеяться будет!
        Первый поворот, причем налево.
        Осторожно выглядываю из-за угла. Впереди находится обычный для этого лабиринта узкий коридор.
        - Коридор как коридор, - говорю, ни к кому не обращаясь, - идем дальше.
        - Меня не покидает плохое предчувствие…
        Имперца перебивает негромкий смешок Иргха.
        - Удивил, - холодно говорю я, - это предчувствие с самого начала следует за мной.
        Он просто пожимает плечами и делает шаг вперед. Удивительно, что ушастая промолчала. Неужели на нее смерть целительницы так подействовала?
        Этот отрезок пути проходим на удивление спокойно: ни ловушек, ни монстров…
        Вот и последний поворот - коридор резко, под прямым углом, поворачивает вправо.
        Мы останавливаемся.
        - Приготовились, - негромко говорит Иргх.
        Пожимаю плечами, ставлю щит и крепко сжимаю меч в руке.
        - К чему? - подает голос эльфийка.
        А я так обрадовался, что она молчать научилась. Накаркал!
        - Слишком все просто, - не поворачиваясь к ней, отвечает охотник.
        - Так мы прошли все испытания, - самоуверенно возражает ушастая, - один коридор, и все, мы в центре!
        Она на самом деле такая «умная» или просто пытается подвести нас к осуществлению акта вивисекции одной эльфийки?
        «Охотник прав, - раздается в моей голове голос Тени, - впереди усиленный магический фон, скорее всего, ловушка».
        «Какая именно?» - спрашиваю я.
        «Я тебе что, оракул? - язвит он. - Я тебя предупредил…»
        «И на том спасибо».
        Бросаю короткий взгляд назад: эльфийка что-то бормочет себе под нос, ее компаньон так сжимает рукоять меча, что побелели костяшки пальцев. А вот второй имперец выглядит абсолютно расслабившимся. Подозрительно это…
        Достаю из сумки эликсир ускорения и допиваю. Ну и гадость! Надеюсь, не зря израсходовал…
        Заходим за поворот… опять ничего! Неужели интуиция на этот раз подвела? Хотя коридор длинный - метров пятьдесят, все еще может быть.
        Метр, второй… Пока тихо, но предчувствие бьет в набат: что-то случится!
        В пяти метрах впереди появляются монстры, причем разнообразные: драугры с костяками, какие-то существа с волчьими головами (в руках у них одноручные мечи), даже один то ли тролль, то ли голем, и это не весь список встречающих!
        Странно, почему они еще не напали?
        - Ого, - восхищенно присвистывает Иргх, - еще и оборотни!
        Вот эти волчеголовые и есть оборотни? Интересно…
        - Светлейший эльф, - вежливо начинает имперец, - не будете ли вы столь любезны подойти сюда?
        Удивительно, но светляк подходит. А что же второй? Бросаю короткий взгляд назад - стоит рядом с эльфийкой и вроде что-то колдует. Сложно понять, коридор так наполнен магической энергией, что кажется… Даже сравнить не с чем! Но ощущения неповторимые!
        - Готовы? - негромко спрашивает Иргх.
        - А есть выбор? - усмехаюсь я.
        Остальные просто кивают или пожимают плечами.
        - Тогда начнем, - говорит охотник и делает шаг вперед.
        Монстры срываются с места. Первыми добегают костяки, бью первого ребром щита под подбородок, второй успевает уклониться, и удар приходится не в шею, а в висок. Но ему хватает - череп слетает от удара, и скелет растворяется в воздухе. Смотрю в сторону компаньонов. Справились, правда, не нравится эта высокомерная усмешка на губах эльфа, ой как не нравится. А вот и оборотни…
        Под первый удар подставляю щит, и оборотень валится. Бью под коленный сгиб, его нога подламывается, и он падает. Добить не успеваю - отвожу удары драугров.
        Тут интуиция вопит чуть ли не благим матом. Падаю на одно колено, вскидываю руку с щитом, прикрываю голову и спину. Над головой проходит ветвистая молния. Проснулись…
        Сильный удар в спину, и я сильно бьюсь грудью о свое колено. Или косят, или решили в сутолоке боя избавиться от меня…
        Падаю на пол, отключаю щит и перекатываюсь к стене. Мимо проносится еще один разряд молнии. Все ясно…
        Вскакиваю на ноги и уклоняюсь от очередного оборотня. Как только он оказывается спиной ко мне, толкаю его в направлении моих бывших спутников. Напитываю щит энергией, и мне удается отразить третью молнию в имперца-мага. Тут ко мне подбегает эльф с ярко горящим мечом. Не нравится мне это!
        Принимаю удар его меча на щит, и он гаснет! Этот эльф мне с самого начала внушал подозрение! Уворачиваюсь и от его ударов, и от ударов монстров.
        «На счет «три», - врывается в мои мысли голос Тени, - падай на пол!»
        «Раз…»
        Пытаюсь оттолкнуть светляка порывом ветра, но не удается. То ли на нем стоит защита, то ли какие-то магические побрякушки прикрывают его.
        «Два…»
        В сантиметре от моей головы пролетает очередная молния.
        «Три!»
        Падаю на пол, и над тем местом, где была моя голова, проносится лапа то ли голема, то ли тролля. Эльф пытается уклониться, но неудачно - кончиками пальцев этот монстр цепляет его, и ушастый отлетает в сторону.
        «Ускоряйся и обходи тролля, - командует Тень, - вперед, в центр лабиринта!»
        А он прав, по-другому вряд ли получится выжить!
        Применяю заклинание ускорения, уворачиваюсь от новой молнии и подныриваю под руку тролля.
        Фух, тролль остается за спиной. Только он начинает разворачиваться, как в него попадает сгусток огня.
        «Не стой столбом, - кричит Тень, - давай вперед!»
        Срываюсь с места, за несколько секунд преодолеваю коридор и влетаю в очередную арку.
        Быстро осматриваюсь. Большой темный зал. Каменные стены с потеками воды и заросшие каким-то мхом. Местами виднеются кости. М-да, антураж уже поднадоел. Мрачно и темно. Не думал, что скажу это, но я уже хочу света, много света! Все это «великолепие» освещается одиноким факелом в центре зала.
        «Куда дальше?» - спрашиваю у Тени.
        «К факелу!» - раздраженно отвечает он.
        Когда до факела остается пара метров, передо мной появляется фигура. Не успеваю затормозить, врезаюсь в нее, обхватываю руками, и мы вместе падаем на пол.
        - Смотрю, ты изменил свое решение, - говорит фигура приятным женским голосом и теснее прижимается ко мне.
        Голос знакомый, я недавно его слышал.
        Пытаюсь разглядеть лицо, но оно скрыто полумаской. Провожу ладонями по ее телу, определенно девушка, причем весьма фигуристая…
        Болотница!
        «Долго ты будешь с ней обниматься?! - раздраженно шипит Тень. - Тебя, между прочим, убить хотят!»
        «Меня всю жизнь убить хотят», - вяло огрызаюсь.
        - А ты какими судьбами здесь, прекрасная ночная гостья?
        Болотница бархатно смеется.
        - Ох, охотник, какой ты милый и приветливый, - говорит она.
        Пожимаю плечами.
        - Даже жаль, что наши дороги переплелись таким образом. - В ее голосе звучит неподдельное сожаление.
        Интуиция в который раз буквально кричит в один голос с грязно ругающим меня двойником. Едва-едва успеваю столкнуть с себя болотницу и откатиться в сторону, как в паре миллиметров от шеи свистят ее коготочки…
        Эх, ну почему моя смерть женского пола и такая симпатичная?
        Знаю, что в случае чего смогу убить болотницу, но что-то мешает сделать это. Позади раздается грохот. Совсем забыл о союзничках…
        Попробовать, что ли, договориться с ней на их счет?
        Откатываюсь подальше и резко встаю на ноги.
        - Красавица, может, договоримся? - предлагаю я.
        - Извини, охотник, - кровожадно улыбается болотница, - я голодна, и ты мой поздний ужин… или завтрак?
        - Да я про то же самое, - разъяренная или голодная женщина опаснее стаи волков, - просто тут со мной компания шла, пара человек и пара эльфов, может, они вкуснее?
        «Ты что творишь, идиот?» - яростно шипит Тень.
        - А то у меня внутри такая гадость, еще отравишься, бедненькая…
        «Идиот, - тихо стонет Тень, - клинический…»
        - Эльфы, говоришь? - Болотница проводит языком по губам. - Охотник, идея хорошая, но где гарантии того, что ты не врешь мне?
        Неужели получится?
        - Клянусь своей силой, что не обманываю тебя, - говорю и вытягиваю руку ладонью вверх, над ней вспыхивает сгусток магии.
        - Заманчивое предложение. - Она прикусывает нижнюю губу. - А что помешает мне позавтракать тобой, а потом и ими?
        Она быстро сокращает дистанцию и наносит удар. С трудом его блокирую.
        - Красивым девушкам много есть вредно, - говорю болотнице и телепортируюсь ей за спину, - да и невкусный я: жилистый и твердый!
        - А мне нравятся такие… - томно выдыхает она. - Я отпущу тебя - наверно, становлюсь старой и сентиментальной, но ты ответишь на один мой вопрос…
        - Какой? - с интересом спрашиваю я.
        - Как ты до жизни такой дошел, охотник, - почти соблазняет меня она, - что заключаешь сделки с нежитью?
        - Так ты ж симпатичная нежить, - обаятельно улыбаюсь, - с тобой можно договориться.
        «Идиот, - подает голос Тень, - ты в шлеме, зачем улыбаешься?»
        «Придумай что-нибудь поновее», - огрызаюсь я.
        - Иди уж, рыцарь в несияющих доспехах, - отпускает меня зеленая, - выход под факелом. И удачи тебе…
        Болотница отходит в сторону, открывая мне путь к факелу.
        Грохот за спиной подстегивает меня, и я рыбкой ныряю в лаз под факелом. За моей спиной уже начинается новый раунд борьбы за место на вершине пищевой пирамиды… Что ж, это не моя вина, каждый выбирает по себе…
        Еще с пару часов иду по подземному ходу. Выход располагается на каком-то холме, на границе болот.
        Наступает рассвет. Солнце медленно и величаво выплывает из-за линии горизонта. Эта бесконечная ночь наконец-то закончилась.
        Губы самопроизвольно растягиваются в зверином оскале. Надеюсь, этим утром начнется и новая страница моей истории…
        Глава 13
        Над степью вьется легкая дымка, скрывая очертания небольших холмов. Дикое море, волнующееся от малейшего дуновения ветра, разнотравье. Волнами пробегает дрожь по венчикам ковыля. Горький запах полыни и сухих трав, оскал сменяется на легкую полуулыбку. Теплые воспоминания детства связаны с этими ароматами. К легкому травяному запаху тонкой ноткой приплетается запах крови. У кого-то сегодня удачная охота. Тихий шелест зелени, клич сокола. И щемящее ощущение чуда. Солнце медленно и вальяжно, словно делая одолжение, выплывает из-за линии горизонта, покрывая все неверным золотом. То тут, то там начинают стрекотать насекомые, и раздается пересвист сусликов. Граница между сном и бодрствованием в степи очень зыбкая и неимоверно короткая.
        Ладно, некогда любоваться природой - неизвестно, смогла ли болотница уничтожить эльфов с имперцами. Жаль, что Иргх, возможно, погибнет. Но мне моя шкура дорога как память, и тут был небольшой выбор - или они, или я…
        «Что ты там устроил?! - шипит в моем сознании Тень. - Тебе живых девок не хватает, что ты нежить начал соблазнять?!»
        «Не забывайся, - резко реагирую я, - мои поступки, как и моя личная жизнь, тебя не касаются!»
        «Еще как касаются, - с такими же интонациями произносит он, - пока я привязан к тебе!»
        «Я никого не держу», - пожимаю плечами.
        «Найди мне тело, - холодно требует он, - и я сразу тебя покину».
        «Суслик, или как там это называется, - киваю на вышеназванную зверушку, - тебе подойдет?»
        «Человеческое тело, - раздраженно говорит он, - а в суслика можешь сам вселяться!»
        «Как знаешь», - пожимаю плечами и делаю шаг вперед.
        «Куда ты собрался?» - ядовито осведомляется он.
        «Подальше от этих болот, - спокойно отвечаю Тени, - или ты хочешь тело жабы?»
        «Тьфу на тебя, - нервничает он, - лучше в лабиринте сидеть, чем в этой пародии на человека».
        «Кстати, - внимательно рассматриваю степь, - почему этот ход вывел так далеко от города?»
        «Сам удивляюсь, - недоумевает Тень, - есть, правда, идея…»
        «Какая?» - через пару минут молчания интересуюсь я.
        «Ты видел сам туннель?»
        «Как-то не до этого было».
        «Прелести болотницы вспоминал?» - ехидно перебивает он и смеется.
        «Конечно, - серьезно отвечаю я, - а также «прелести» магии бывших попутчиков».
        «Так вот, - не обращая внимания на мою фразу, менторским тоном начинает Тень, - стены были не камнем облицованы, а просто оплавлены!»
        «Хочешь сказать, что этот выход сделали гораздо позднее?»
        «Похоже на то, но почему-то не было видно старого туннеля…»
        «Вероятно, он был уничтожен, - снова пожимаю плечами, - или испытание изменили».
        «Все может быть, - соглашается Тень, - главное, мы выбрались! А как ты с нежитью заигрывал!»
        «Это в тебе говорит банальная зависть, - язвительно заявляю ему, - что я могу заигрывать с симпатичными особами женского пола, а ты нет!»
        На протяжении этой беседы я все дальше отхожу от выхода из лабиринта.
        «Псих неадекватный, - бормочет Тень, - и откуда такие берутся?»
        Оставляю эту реплику без ответа.
        «Ладно, активный ты наш, - яда в его голосе не занимать. - Что думаешь дальше делать?»
        «Я уже говорил, - устало отвечаю ему, - идти, причем очень быстро. А лучше бежать, путая следы».
        «Логично, - соглашается Тень, - но для начала выпей зелья».
        Я соглашаюсь и достаю из сумки зелья ускорения и регенерации.
        «Что-то или кто-то приближается к нам», - примерно через полчаса подает голос Тень и показывает вперед.
        Приглядываюсь, и действительно несколько точек на горизонте движутся в нашу сторону.
        «Хорошая наблюдательность, - говорю ему, - как они подойдут, сделай вид, что ты обычная тень».
        «Легко. - Тень пожимает плечами. - Ты знаешь, кто это?»
        «Или хищники, или орки, и неизвестно, что хуже».
        «Если орки, то тут все просто».
        «Не скажи, - перебиваю его, - зверей легче убить».
        «Тьфу на тебя, - раздражается Тень, - ты перестанешь перебивать меня?!»
        Вместо ответа пожимаю плечами.
        «Я хотел сказать, - поучает Тень, - что с орками можно будет легко разойтись…»
        «И как же?» - через минуту спрашиваю я.
        «Для начала остановись и сядь!»
        «Ты совсем свихнулся?» - раздражаюсь я.
        «Я серьезно. - Он спокоен. - Сними шлем и положи обнаженный меч на колени».
        «И?» - нервно усмехаюсь.
        «Сразу тебя они не убьют», - уверяет Тень.
        «Они убьют медленно и со вкусом», - скептически говорю я.
        «Откуда такой неуч свалился на мою голову?» - Он чуть не воет.
        «От мамы с папой, - с такой же интонацией отвечаю ему. - Ты можешь по-человечески объяснить?!»
        «Это вызов, - успокоившись, продолжает Тень, - ты вызываешь их лучшего мечника на бой, ставка - ваши жизни».
        «Так, это понятно, - сделав глубокий вдох, говорю я, - но что помешает им убить меня в случае моей победы?»
        «Духи предков, - язвит он, - ты, главное, магию в бою не используй!»
        «Я же выпил эликсиры…»
        «Связался с неучем! - перебивает Тень. - Помедитируй, и они распадутся под воздействием внешней энергии».
        «Ясно, - мрачнею я, - если что, то свидимся на том свете».
        Тень не удостаивает меня ответом. Так-с, шлем в сумку, меч из ножен.
        Сажусь на землю, меч опускаю на колени и начинаю медитировать…
        «Охотник, - вырывает меня из самосозерцания голос Тени, - они скоро будут здесь».
        Ко мне не спеша приближаются орки верхом на… ящерицах?! По законам жанра они должны на волках ездить! Сами ящерицы высотой мне где-то до середины груди и длиной метра два с половиной от носа до кончика хвоста. Причем большая часть длины приходится как раз на хвост. Чешуя мелкая, цвета сухой травы.
        Останавливаются орки метрах в пяти от меня, давая тем самым возможность рассмотреть себя. Голова и лицо скрыты конструкцией, чем-то похожей на тюрбан. Из-под этого сооружения видны только брови и глаза - темные, почти с невидимыми белками. Сами орки не очень высокие, но в то же время весьма широкоплечие. Правда, это не очень и заметно из-за белой балахонистой одежды.
        Интересно, они все поголовно носят белое? Даже в засаде? И как же их не вырезали-то?
        Кстати, это широкополое одеяние надежно маскирует оружие с доспехами.
        Единственное, что видно, - саадак с луком, притороченный к седлу.
        - Знаешь ли ты, чужак, что означает твоя поза? - Хриплый, с рычащими интонациями голос подошедшего орка выводит меня из легкой задумчивости.
        - Да, знаю, - оскаливаю клыки, - и ты тоже знаешь.
        - Я-то знаю, не сомневайся, - убеждает он, - но хлипковато ты выглядишь для боя.
        - Какой есть, - пожимаю плечами. - Ну что, приступим?
        - Ты чтишь традиции и храбр, - уважительно произносит орк, - мой сын будет твоим противником.
        Встаю. Ешкин кот, все тело затекло! Вращаю меч вокруг себя. Не разминка, но хоть что-то.
        Один из орков спускается со своего ящера. Вот и мой противник. Примерно на голову ниже меня, но гораздо шире в плечах.
        - Предки смотрят на вас, - взывает к чести вожак, - будьте достойны их!
        Орк достает из складок своего одеяния саблю… Хотя нет, это скорее скимитар, хотя чего еще ожидать от кавалериста? Да он левша, как и я, это будет труднее, чем кажется.
        Начинаю обходить его по часовой стрелке.
        Первый круг, второй, третий… Кто из нас первым сорвется в атаку?
        Надоедает это кружение орку. Он делает шаг вперед и наносит рубящий удар. Спускаю его по клинку и бью кулаком в челюсть. Орк отклоняется, и удар приходится в плечо. Делаю шаг назад и пытаюсь достать его колющим ударом. Он отмахивается скимитаром и, перевернув его, на обратном движении рассекает мне бровь.
        Порез ерундовый, но кровь заливает глаз. Неприятно…
        Орк, увидев это, начинает атаковать. Часть ударов отвожу, но несколько пропускаю. Доспех выдерживает, правда, мантия теперь похожа на наряд пугала.
        Как же непривычно биться против левши!
        Резко колю его в горло, он отпрыгивает назад.
        Сильный противник. Раздается негромкий шелест, и из рукава орка выскальзывает грузик на цепи. А вот кистень - это плохо.
        От первых ударов кое-как уворачиваюсь…
        Подставляю правую руку под его удар, цепь обматывается вокруг наруча. Хватаю ее и дергаю на себя. Орк слегка подается вперед. Отбиваю его скимитар, подхожу вплотную и бью головой ему в переносицу.
        Хруст, из носа капает кровь. Орк на мгновение замирает, подбиваю ему ногу, и он падает. Приставляю меч к его горлу и несильно нажимаю.
        «Тень, - мысленно спрашиваю я, - его как, добивать или пусть дальше мучается?»
        «Как хочешь, - равнодушно отвечает он. - Если еще хочешь драться, то убей…»
        Отвожу меч от горла орка и протираю лезвие рукавом мантии. Закончив, убираю его в ножны.
        - Ты хороший воин, - произносит вожак, смотря на сына, - ты победил в честном бою. Ты желанный гость у моего очага. И пока ты мой гость, зло обойдет тебя стороной!
        «Ладонь прижми к сердцу, слегка склони голову, - влезает Тень, - и скажи, как ты благодарен!»
        - Благодарю, - отвечаю орку и следую совету Тени.
        - Мой сын повезет тебя. - Вожак также прижимает ладонь к сердцу. - Такие гости всегда в радость.
        Подхожу к орку, он освобождает одно стремя и подает мне руку. Схватившись за нее и поставив ногу в стремя, запрыгиваю в седло позади него.
        - Держись за заднюю луку, - негромко предупреждает парень, - ящеры бегут быстро…
        Хорошо, что послушался его совета, - несмотря на плавность движения скакуна, меня ощутимо болтает.
        Орки молчат, и я следую их примеру. Вдобавок у меня уже есть собеседник, который задолжал мне разговор.
        «Тень, - зову я, - так что там с артефактом?»
        «Для подробного считывания, - через пару минут начинает он, - нужно много энергии, а чтобы запомнить столько информации навсегда, нужно еще больше».
        «Ты еще в лабиринте это объяснил, - отвечаю я, - но…»
        «Артефакт, как бы точнее сказать, поддерживает эти знания в моей памяти, как только я вышел из зала, то и знания пропали, понятно?»
        Что-то мне это напоминает… Точно, компьютер!
        «Да», - соглашаюсь я.
        «Что за темные охотники?»
        «Упокаиваем нежить и нечисть, угрожающих жизни людей».
        «Хм, интересно», - задумчиво бубнит Тень и замолкает.
        «И что же тебе интересно?» - спустя пару минут нарушаю я молчание.
        «В мое время таких людей называли магами-практиками, но ты по уровню силы не дотягиваешь даже до самого слабого из них».
        «И что из этого?» - равнодушно спрашиваю я.
        «Как вы можете упокаивать не-жизнь?!» - раздражается он.
        «У меня нет ответа на твой вопрос…»
        «Мечом ты владеешь неплохо, соображаешь быстро, - не обращая внимания на мои слова, продолжает Тень, - но твоя магия… Ученики и то больше заклинаний знают!»
        «Так научи, - простодушно предлагаю я, - или не можешь?»
        «Твоих запасов маны не намного хватит, - отрезает он, - но по мелочам я тебя, так и быть, подтяну».
        «Благодарю, мудрейший из мудрейших…»
        «Хватит ерничать, - перебивает он, - это и в моих интересах, ведь пока ты жив, то и я нахожусь в этом мире».
        Прагматик - чувствую, что скучать не придется.
        Минут через пятнадцать мы останавливаемся.
        - Негоже въезжать в дом в непотребном виде, - заметив мой недоумевающий взгляд, отвечает вожак.
        Спрыгиваю с ящера. Так, с одеждой все просто - направлю ману в нее, и она станет как новая. А вот с лицом и руками сложнее.
        - У вас воды не будет? - прошу у орков.
        Парень, с которым я ехал, копается в седельных сумках и протягивает мне бурдюк.
        Отмываю руки с лицом, вытираюсь наиболее чистым куском мантии. Направляю в нее энергию, и она принимает первоначальный вид.
        - Шаман? - уважительно спрашивает вожак.
        - Нет, - пожимаю плечами, - темный охотник.
        - Я слышал о вас. - Судя по голосу, орк улыбается. - Хорошие воины!
        Взбираюсь на ящера, и мы продолжаем путь…
        Наконец-то мы подъезжаем к пункту назначения. Примерно сорок шатров, поставленных по спирали, в центре два самых больших. Видимо, для вождя и шамана. Большой клан, сильный. Над самым широким шатром полощется стяг с эмблемой. То ли волк, то ли рысь изображена, не пойму.
        Орки спрыгивают со своих «лошадок». А вот я чуть ли не вываливаюсь из седла - и ноги затекли, и спина болит. Сразу подбегают дети и берут поводья. Можно хоть рассмотреть, как выглядят орки. Зеленая, с желтоватым отливом кожа, носы с заметной горбинкой. Резкие черты и слегка вытянутый овал лица. Тонкие губы и выпирающие нижние клыки. Черные, жесткие даже на вид волосы заплетены в косу. Точно, гоблины - это их ближайшие родственники!
        - Пойдем, - говорит вожак и показывает рукой куда-то в центр стойбища.
        Иду следом за ним.
        Мимо шатров бегают дети, периодически попадаются и орчанки. Симпатичные, да и клыки не такие большие, как у мужчин.
        Вот мы подходим к самому большому шатру. Но охраны почему-то нет.
        - Подожди здесь, - говорит вожак и скрывается внутри.
        Через пару минут пола шатра откидывается и выходит мой провожатый.
        - Заходи, - говорит он, - вождь ждет тебя.
        Киваю и делаю шаг в шатер. Несколько секунд глаза привыкают к полумраку, царящему здесь. Быстро осматриваю внутреннее убранство. Цветастые ковры на стенах увешаны оружием и частями доспехов. На полу тоже ковер, но с длинным ворсом, множество небольших подушек вместо стульев. Посредине шатра стоит невысокий столик, а за ним, скрестив ноги, сидит орк. Лицо его покрывают морщины, а волосы почти седые. Но внимательный взгляд темных глаз говорит о том, что это не рядовой представитель своего племени. Одет он в светлый шелковый халат. Любят они почему-то светлые тона…
        - Вольного ветра и холодной воды, чужеземец, - хрипловатым голосом приветствует орк.
        - И вам всех благ.
        - Оркер Карсир ар Дарс, - поняв причину моего молчания, говорит он. - А ты кем будешь?
        - Лис, темный охотник, - отвешиваю короткий поклон.
        - Темный охотник, - задумчиво произносит он, - не думал, что увижу одного из вас снова.
        - Не все погибли, - качаю головой, - но лучше бы я успел…
        - Сочувствую твоему горю. - Он на мгновение прижимает ладонь к сердцу. - Но если ты жив, значит, еще не все потеряно.
        Он просто читает мои мысли, но что я могу сделать один и без информации?
        - Вы правы, - разделяю его мнение я. - Можно…
        - Сначала отобедаем, - перебивает он, - голодным трудно понять друг друга.
        - Благодарю за гостеприимство.
        - Омой руки, - показывает орк в угол шатра, где стоит мелкая чаша с водой, - и присаживайся…
        Следую его указаниям и, также скрестив ноги, устраиваюсь у столика, напротив оркера.
        Орк хлопает в ладоши, и в шатер вбегает несколько девушек с медными блюдами в руках.
        Столик едва не ломится от обилия еды. Больше всего мясных блюд. Как подозреваю, преимущественно из их ездовых зверушек. Ну да, куда ж еще девать отбракованных особей?
        Как только девушки уходят, вождь разламывает лепешку и подает мне половину. С поклоном принимаю ее.
        «Немного покроши на стол», - раздается в голове голос Тени.
        М-да, а если я с девушкой буду, он тоже будет с советами лезть?
        Но все же следую словам Тени…
        Во время трапезы беседуем, что называется, о погоде. То есть о всяких пустяках.
        - Вот мы сыты, - после того как блюда почти опустели, говорит оркер. - Предки не оставили нас без своей милости.
        - Предки не забывают о своих детях, - соглашаюсь я.
        Орк кивает и снова хлопает в ладоши. Опять вбегает стайка девушек, на этот раз с кувшинами и какими-то неглубокими пиалами.
        Вождь подает знак, девушки отходят в сторону и замирают возле стены. Затем оркер собственноручно разливает содержимое одного кувшина.
        Беру пиалу, горячая, и осторожно делаю глоток. Травяной сбор, а в остальных тарелочках находятся, похоже, разнообразные сладости. Повезло мне у орков оказаться…
        - Желудок усладили, - через пару минут произносит оркер и щелкает пальцами, - теперь надо порадовать и взор.
        Раздается звук флейты, через мгновение к ней присоединяется какой-то струнный инструмент. Музыка чем-то напоминает нашу восточную. Под этот аккомпанемент вперед выходит девушка, одетая в легкие, невесомые ткани. Однако их так много, что невозможно разглядеть очертания ее тела. Нижнюю половину ее лица прикрывает газовый платок, над которым блестят равнодушные глаза. Волосы у танцовщицы светлые, значит, это точно не орчанка.
        Она замирает в паре шагов от столика. Музыка становится тревожной. Как она под нее будет танцевать?
        Неожиданно девушка начинает отмахиваться и убегать, словно от какого-то насекомого. Но делает она это с такой грацией и изяществом, что невозможно не залюбоваться. Во время этих движений девушка теряет верхнюю накидку.
        Однако насекомое не отстает от нее, приближаясь то с одной стороны, то с другой.
        И вдруг девушка вздрагивает всем телом. Создается впечатление, что насекомое проникло ей под одежду.
        Девушка ускоряет свои метания, заодно начинает ронять на пол части своей одежды из полупрозрачной ткани.
        Похоже, и здесь возникло то, что арабы называют «танцем с осой».
        Вскоре под уменьшающимся слоем ткани начинают проглядываться весьма аппетитные формы. Высокая грудь, округлые бедра, длинные ноги. Невидимая оса, которой тоже нравится этот стриптиз, продолжает кружить вокруг девушки, чтобы та не останавливалась ни на мгновение.
        Одежды остается все меньше, тело виднеется все четче.
        Не проходит и нескольких минут, как девушка роняет со своих бедер последний кусок ткани и остается обнаженной.
        Девушка продолжает свой танец изящно и невероятно соблазнительно. Неожиданно музыка обрывается на самой высокой ноте, девушка падает на колени и прогибается в спине, содрогаясь всем телом, - видимо, насекомое все же укусило ее.
        Танцовщица замирает на месте, давая оценить свои прелести.
        - Чистокровная эльфийка, - самодовольно протягивает оркер, - стаю лучших ящеров за нее отдал…
        «Обманули вождя, - раздается голос Тени, - как ребенка».
        «То есть как?» - спрашиваю я.
        «Грудь слишком большая, бедра тоже шире, чем у эльфиек, - перечисляет он, - и глаза не те. Это или полукровка, или работа мага».
        «Ясно. Как думаешь, оркер знает?»
        «Нет, - бескомпромиссно отвечает он, - орки не переносят обмана. Это как-то связанно с их верой».
        «Думаешь, следует сказать ему?» - интересуюсь я.
        «Да, - соглашается Тень, - в его глазах твоя репутация поднимется».
        Договорив с Тенью, пересказываю часть разговора вождю. Тот смурнеет.
        - Но танцует она великолепно, - восхищенно произношу я, - никогда такого не видел!
        Орк просветлел лицом и гордо улыбается.
        - Оркер, - продолжаю я, - а кто вам продал ее?
        - Купец из людей, - ярится он, - пусть только появится в степи…
        - А что она сама скажет на это? - спрашиваю оркера.
        - Она немая, да и печать подчинения на ней стоит. Нет, она ничего не сможет рассказать.
        - Это печально, - говорю я, - как и то, что среди людей встречаются такие бесчестные торговцы.
        - Да, - покачивает головой орк, - но не будем об этом сыне шакала. Что привело тебя в нашу степь?
        На секунду задумавшись и взвесив все «за» и «против», рассказываю вождю слегка отредактированную версию своих приключений на болотах.
        - Понятно, у тебя был трудный путь, отдохни у нас…
        - Благодарю, великий оркер, - отвечаю я, - это честь для меня - гостить у таких славных воинов. У меня есть несколько легко выполнимых просьб.
        Вождь благожелательно кивает.
        - Я хотел бы побеседовать с твоим шаманом, - ободренный его реакцией, начинаю говорить, - и счел бы за величайшую милость разрешение потренироваться с твоими воинами.
        - Хорошо, охотник, - радушно произносит оркер, - да будет так! Шатер шамана по соседству, а насчет тренировок сам договаривайся, но передай им, что я не возражаю.
        Встаю, прижимаю ладонь к сердцу и отвешиваю короткий поклон. Затем выхожу из жилища вождя.
        - Приветствую говорящего с духами. - Некоторое время спустя захожу в шатер шамана.
        - Кого там степной ветер принес? - обращается ко мне шаман, не отрываясь от котелка, в котором булькает какое-то варево.
        Не очень он гостеприимен. Что-то посмотрел в потрепанного вида книге и быстро достал из сундука какой-то корень.
        «Лучше уйти отсюда, - спокойно советует Тень, - если он добавит это в зелье, скорее всего, произойдет взрыв. Совершенно бесполезное растение!»
        Пока моя персональная шиза договаривает, с помощью телекинеза быстро вырываю корень из рук шамана.
        - Что ты себе позволяешь?! - яростно начинает он и, обернувшись, добавляет: - И вообще кто ты такой?!
        Со спины было непонятно, но теперь видно, что это настоящий фэнтезийный шаман! По крайней мере, я их всегда такими и представлял: одежда из шкур с непонятным узором по краям, множество разнообразных фигурок из дерева и кости, навешанных или пришитых к накидке. Вот только бубна не хватает…
        - Лис, темный охотник, - представляюсь я. - Я просто не даю вам взорваться вместе с шатром.
        - Ты так хорошо разбираешься в алхимии? - успокоившись, продолжает он.
        - В основных моментах да, не больше.
        - Жаль. - Корень вылетает из моих рук и падает на ладонь шамана. - А пришел зачем?
        - Думал купить зелий с эликсирами, - пожимаю плечами, - а то мои запасы закончились раньше, чем я рассчитывал.
        - Тебе какие нужны? - равнодушно осведомляется он.
        Перечисляю весь список.
        Шаман в задумчивости шевелит губами, то ли что-то считает, то ли продумывает маршрут, куда меня послать…
        - У меня есть только два эликсира, - приняв какое-то решение для себя, отвечает он, - остальное надо варить, но…
        Шаман замолкает и выжидательно смотрит мне в глаза.
        - Но тебе некогда заниматься этим, - через пару минут игры в гляделки вступаю я, - поэтому мне надо уйти и не отвлекать тебя, угадал?
        - Не знаю, - шаман начинает нарезать круги вокруг котла, - взял заказ, но не знаю, как его выполнить!
        «Приглядись к нему повнимательнее», - влезает Тень с советом.
        Окидываю шамана взглядом. Хм, ничего необычного…
        «И что я должен увидеть? Орк как орк».
        «Ему не больше двадцати - двадцати пяти весен, - растерянно поясняет Тень, - почему он уже полноправный шаман?»
        «Мне откуда знать…»
        «Это были мысли вслух, но странно это».
        - Так что за заказ? - уточняю у орка.
        - Одно средство заказали, но я не знаю, как его изготовить! - Шаман замирает на месте и истерично продолжает: - Просил помощи у духов, так они только хихикают! Не мне это нужно, не мне, у меня все в порядке с этим!
        - Давай спокойно все обсудим, - морщусь от его криков, - что за средство тебе нужно?
        - Ты сам сказал, что не алхимик, - успокоившись, говорит шаман, - чем ты можешь мне помочь?
        - Я много путешествовал, многое повидал, - равнодушно отвечаю я, - но если не узнаю, в чем проблема, то не смогу помочь.
        - Возможно, ты прав. - Орк садится на подушку, вторую бросает мне. - Присаживайся и слушай.
        Опускаю эту замену стула на пол шатра и следую совету шамана.
        - Мне нужно приготовить одно зелье, но в книгах учителя нет ничего похожего. Просто излечить не получится, так как это не болезнь, а возраст…
        - Так что за зелье? - видя, что шаман ходит вокруг да около, спрашиваю напрямую.
        - «Копье» у него не работает, - помявшись, шепчет орк.
        Сгибаюсь от хохота, мне вторит Тень. Шаман хочет что-то сказать, но я махаю на него рукой, и он остается сидеть на своей подушке.
        Они что, издеваются? Или это шуточка богов такая остроумная? Сначала я этот камень ворую, а теперь он кому-то понадобился!
        «Обращаться к шаману по такому поводу, - сквозь смех выдавливает Тень. - Лучше бы телекинезу этот проситель научился - «копье» держать!»
        - Есть у меня решение твоей проблемы, - отсмеявшись, говорю орку, - но только если ты умеешь работать с артефактами.
        - Какими именно? - торопится повеселевший шаман.
        - С рунными камнями, - копаюсь в поясной сумке.
        - Умею, но только в теории, - недоуменно отвечает он. - Но при чем тут камни?
        - Есть у меня один, как раз для решения такой проблемы, но если договоримся насчет зелий.
        - За день приготовлю, - радостно выдает шаман.
        - Тогда столько зелий сделай, - говорю ему, - чтобы мне их сезонов на десять хватило.
        - Что ты еще хочешь, помимо зелий, разумеется?
        - Как минимум что-то ценное, - жестом останавливаю шамана, который что-то готовится сказать, - но золото и камни меня не интересуют.
        - Есть у меня одна вещица, - минут через пять говорит он, - но она подороже будет…
        - Чем доплатить, у меня найдется, - пожимаю плечами, - а что за вещица?
        - Стихийный дух, молодой, правда.
        - Какой стихии? - задаю еще один вопрос.
        - Огненной, - односложно отвечает шаман, снимая с пояса небольшую фигурку из темно-красной кости.
        «Соглашайся! - в голове раздается крик Тени. - Очень редко их можно найти заключенными в артефакт».
        - Молодой, говоришь, - с напускным равнодушием говорю я, - а что он может?
        - Немного маны выработать, - признается шаман, - да один огненный шар создать, вот и все.
        - Тогда не так уж он и ценен…
        - Если ты будешь подкармливать его своей силой, - перебивает орк, - то он быстро окрепнет…
        - Зим через десять, - скептически настроен я.
        Судя по выражению лица шамана, так оно и есть.
        - Ладно, - с наигранной грустью соглашаюсь, - давай зелья и своего духа, а с меня рунный камень и немного драконьего корня. Договорились?
        И мы пожимаем друг другу руки в знак заключения сделки.
        - Кстати, - закончив обмен, спрашиваю я, - у кого можно остановиться на ночлег?
        - Оставайся у меня или в гостевом шатре, он на въезде стоит.
        - Не буду тебя стеснять, - обдумав эти варианты, отвечаю ему, - лучше в гостевом шатре поживу.
        Шаман разводит руками, я вешаю фигурку на шею и, поднявшись с подушки, выхожу из шатра.
        - Оркер сказал, что ты хотел бы потренироваться с нашими воинами, - не успеваю отойти от шатра шамана и пары метров, как меня останавливает пожилой орк, - в чем именно?
        - Во всем, - прижимаю ладонь к сердцу, - у таких воинов есть чему поучиться…
        - Лучше нас никого нет, - соглашается орк, - значит, завтра на рассвете я зайду за тобой.
        - Благодарю, - говорю в спину удаляющемуся воину.
        «Так что насчет моего обучения на стезе боевого мага?» - привлекаю внимание Тени, как только мы заходим в гостевой шатер.
        «Как бы тебе сказать…»
        «Правдиво и быстро».
        «У тебя слишком маленький запас сил, - холодно реагирует он, - да и вообще, такое обучение занимает как минимум пять лет!»
        «Ясно, - пожимаю плечами, - но какими-нибудь сокровищами древних знаний можешь поделиться?»
        «Что конкретно ты хочешь знать?»
        «Магию Тьмы и крови».
        «Силен, самые элитные разделы искусства. А магию Света не желаешь?»
        «Нет, - отвечаю с напускным весельем, - я не могу ее использовать».
        «Немного потерял, - говорит Тень, - почти то же самое, что и в магии Тьмы, только такие пафосные названия заклинаний: «ярость света», «возмездие павших» и в том же духе!»
        «Не уходи от темы…»
        «Не владею я этими ветвями знаний, - в очередной раз убеждает он меня, - могу дать только пару советов по твоим заклинаниям и тактике их использования, возможно, научу паре простеньких…»
        «Хоть что-то», - довольно соглашаюсь я.
        «Во-первых, отработай до автоматизма телепортацию, - начинает перечислять Тень, - во-вторых, попробуй управлять полетом сгустка пламени. В-третьих, мне надо подумать!»
        «И как же управлять? - с интересом спрашиваю я. - А подумать можешь ночью - все равно не спишь».
        «Почувствуй в них свою энергию, - гипнотически вещает Тень, - ощути ее ток, пожелай, чтобы он изменил направление…»
        «И сильно он отклонится в сторону?» - перебиваю его.
        «Не больше пары метров», - недовольно произносит Тень.
        «Неплохо, - киваю я, - надо будет попробовать».
        Жду минут пятнадцать продолжения урока, но его нет. Видно, мой бывший двойник обиделся. Ладно, разберусь пока с кинжалом Иргха…
        Достаю его и начинаю внимательно осматривать. Магии нет, тогда зачем он мне его отдал? Копия моего, только…
        Снимаю обмотку с рукояти. Вот и пергамент, наверно, с шифровкой.
        Разворачиваю его. В верхнем углу нарисована печать, как на запястье охотника. Ниже горящая Цитадель и фигура в плаще, победно поднявшая руки. Еще ниже эльф, в одной руке он держит сгусток огня, в другой - меч.
        И что все это значит?
        «Тень», - снова зову я.
        Жду двадцать минут, а в ответ лишь тишина. Ладно, завтра поговорим…
        - Охотник, - чей-то голос вырывает меня из сна, - рассвет, пора на тренировку!
        Кое-как встаю и выхожу из шатра. Действительно, рассвет. А воздух-то прохладный.
        - Пошли, - говорит орк, тот самый, с которым я и договаривался, - все уже собрались…
        После обеда кое-как доползаю до гостевого шатра. Теперь понятно, почему орки считаются лучшими воинами - с такими-то тренировками! В качестве разминки пара километров бегом в доспехах, затем упражнения на гибкость и напоследок множество спаррингов на боевом оружии. Но хоть половину из них сумел выиграть, да и серьезных ранений не получил.
        - Охотник, - в шатер входит тот же орк, - ты верхом ездить умеешь?
        - Нет, в основном своим ходом…
        - Так нельзя, - перебивает он, - воин должен быть отличным наездником. Пошли!
        Через час после заката на негнущихся ногах возвращаюсь к месту своего временного обитания. Весело прошел второй день у орков.
        Захожу внутрь шатра, на столике в углу стоят блюда с едой. Наконец-то можно поесть!
        «А когда в магии тренироваться собираешься?» - неожиданно спрашивает Тень.
        «Завтра, - устало отвечаю я, - слишком тяжелый день был».
        «Договорились, - усмехается он, - завтра так завтра».
        Доедаю ужин и сразу же ложусь спать.
        Утром просыпаюсь сам. Болит все, что может, да и что не может тоже. Но тренировки никто не отменял, а значит, вперед!
        Вечером возвращаюсь никакой - и физические тренировки, и магические, плюс еще верховая езда. Чувствую, что или погибну от этого, или стану настоящим воином.
        Уже месяц прошел с того момента, как я очутился у орков.
        Несмотря на садистские методы тренировок, мне у них нравится. Народ здесь лучше: если захотят убить, то вызовут на поединок, а не пырнут кинжалом в спину или подсыпят отраву в вино. С шаманом сложились дружеские отношения, он даже расщедрился на пару интересных рецептов. А вот вождь ходит с таким довольным выражением лица, что становится страшно. Похоже, камень пошел ему на пользу.
        «Тень, - начинаю разговор, - а заклинанию создания иллюзий можешь научить?»
        «Могу. - И усмехается: - Надоело пугать честных крестьян своим милым лицом?»
        «Три раза ха, - отвечаю я. - Просто мой внешний вид весьма запоминающийся, а это иногда вредно. Так вредно, можно и с жизнью распрощаться».
        «Действительно, - соглашается Тень, - тут все просто - представляешь четкий образ и напитываешь его силой».
        «И все?» - удивляюсь я.
        «Есть и более сложные, но я ими не владею. Смысла как-то не было учиться».
        «А что насчет других заклинаний? А то ты грозился научить, но что-то тишина».
        «Техник боя тебе мало? - насмешливо уточняет он. - По твоим запасам маны, хоть они и немного увеличились, могу предложить тебе всего пару-тройку заклинаний. В основном небоевых».
        «И каких же?» - спокойно интересуюсь я.
        «Заклинание поиска, «щит маны», - начинает перечислять Тень, - заклинание зоркости, шока. Остальное требует очень много маны, да и я не боевой маг».
        «Неплохо, а создать иллюзию, не привязанную к телу, можно?»
        «Да, - Тень пожимает плечами, - но зачем это тебе? Против нежити бесполезно…»
        «Чувствую, что она не единственный мой противник, так что пригодится».
        «Ладно, - соглашается он, - завтра попробую тебя научить».
        «Кстати, ты говорил, что был теоретиком…»
        «Да, - перебивает Тень, - хорошим магом, но теоретиком».
        «Тогда откуда у тебя знания о стольких комбинациях с использованием меча и магии? Да и в некоторых связках должен использоваться посох или жезл, так что?»
        «Обучение ближнему бою было обязательно для всех магов, - с грустью в голосе отвечает Тень. - «Маг обязан уметь защищать себя, даже если он остался без капли маны» - так говорили мои наставники».
        Вот и второй месяц моего пребывания среди орков заканчивается. Наверно, еще пару-тройку декад погощу, раз никто не гонит, и отправлюсь в путь.
        - Охотник, - обращается ко мне орк, он так и не назвал своего имени, - за эти три месяца ты достиг многого, но совершенству нет предела!
        - Согласен, мастер, но я и так загостился у вас.
        - У каждого свой путь, - замечает он, - но я знаю, что мы еще встретимся.
        - Все возможно, - уклончиво говорю ему.
        - Ты отправляешься завтра с нашим караваном? - неожиданно спрашивает орк.
        - Да, - соглашаюсь я, - мне с ними в одну сторону.
        - Я хочу сделать подарок на прощание, ты был одним из лучших моих учеников.
        - Благодарю…
        - Подожди, - останавливает он меня и громко свистит, из-за шатров выбегает ящер, но почему-то темно-серого, почти черного, цвета, - он твой.
        - Благодарю за столь щедрый дар, - прижимаю руку к сердцу, - удачи вам!
        - Пусть предки защитят и направят тебя! - церемониально отвечает мастер.
        Беру ящера под уздцы и иду к каравану орков. Интересно, чем они торговать собрались?
        Хорошо тут, но пора и честь знать. Пусть удача не покинет их!
        Глава 14
        Что такое путешествие в степи?
        Можно сказать, что это романтика дальних дорог с запахом ковыля и полыни, криками охотящихся хищных птиц. Многое можно сказать, но на самом деле это однообразный пейзаж, пыльная дорога, хотя точнее, - просто направление и палящее солнце над головой.
        Хотя насчет пейзажей я несколько преувеличиваю, но виды приелись в первые же дни путешествия. Никто не спорит, что степь прекрасна, но уж точно не в дороге, а на стоянке. Когда ты устраиваешься с пиалой ароматного чая возле костра, слушаешь мелодию степи и смотришь на яркие звезды. Прекрасные мгновения.
        На пятый день мы выезжаем на нормальную дорогу, мощенную каменными плитами. Этот тракт остался с довоенных времен, что ли? Если да, то нужно отдать должное мастерству строителей - плиты лежат одна к одной. Впереди виднеется густой лес. Мои спутники спешиваются и начинают проверять снаряжение и оружие. Несколько орков натягивают луки. Эх, спросить бы, к встрече с кем они готовятся, но бессмысленно - таких скрытных разумных я на своем жизненном пути еще не встречал!
        Лук, наверно, собирать не буду. Хоть орки и учили меня им пользоваться на хорошем уровне, но все эти «дыши спокойно, тетиву оттягивай до уха, не задерживай дыхание» и все в таком же духе, в общем, это явно не мое. Мне куда проще мечом рубануть или сгустком огня промеж рогов заехать, чем все эти пункты выполнять.
        - Охотник, - негромко окликает орк по соседству, - будь наготове.
        Вопросительно вскидываю бровь.
        - Этот лес растет вокруг разрушенного города, - недовольно отвечает он, - там водится много всякой мерзости…
        Киваю и достаю из сумки барбют. Все, подставлять затылок под удары я больше не собираюсь!
        Вот мы въезжаем под сень леса. Высокие деревья с широкими кронами создают густой полумрак, вдоль обочины дороги растут разнообразные кустарники. М-да, если тут так опасно, то почему никто не озаботился их вырубкой?
        Второй час уже едем по этому лесу. И ничего - ни нежити, ни нечисти… Даже обычных разбойников и тех нет!
        - До заката нужно успеть добраться до стоянки, - тихо произносит мой гид, - иначе будет плохо.
        Не уточняю, кому именно, да и так ответ очевиден.
        - А что за разрушенный город? - интересуюсь я.
        - По легендам, это был громадный город, - рассказывает орк, - там жили самые великие маги, так же там располагалось множество школ для начинающих чародеев…
        - И что же с ним случилось? - не дождавшись продолжения, спрашиваю у него.
        - Они отказались участвовать в войне, - пожимает плечами орк, - но тогда невозможно было придерживаться нейтралитета, все жили по принципу: «Если ты не с нами - значит, ты против нас».
        - Ничего не изменилось с тех времен…
        - Да, - перебивает он меня, - и от великого города остались лишь руины, земля, на которой он стоял, была проклята и начала порождать невиданных чудовищ.
        - И туда никто не ходит?
        - Ходят, там можно много чего ценного найти. Но возвращаются не все.
        - С учетом того, что ты мне рассказал, это и неудивительно.
        Он соглашается, и разговор на этом заканчивается.
        - Вот мы и достигли стоянки, - говорит мой гид, - здесь переждем ночь и на рассвете отправимся в путь.
        Окидываю взглядом место предстоящей ночевки. Средних размеров цельная плита, по углам которой стоят невысокие колонны. Спрыгиваю с ящера и подхожу поближе.
        Ого, как фонит магией! Интересно, сколько тут еще таких сюрпризов?
        Заводим ящеров в центр плиты и расседлываем. Костер решаем не разводить. Поэтому, перекусив вяленым мясом и накормив «лошадок», часть орков ложится спать. Мне достается вторая смена - примерно с одиннадцати до трех часов ночи. Хорошо хоть не предрассветная. В такие караулы положено ставить самых опытных воинов, как-никак это самое удачное время для нападения.
        Вроде только уснул, а уже будят. Вопросительно смотрю на орка. Его глаза светятся потусторонним белым светом. Значит, они на эликсирах сидят. Только слишком вредны они для здоровья. Но выбирать им не приходится - отсутствие классических магов сильно сужает доступный диапазон средств поддержания сил.
        - Твоя смена, - говорит он.
        Тут же встаю. Проверяю, как меч выходит из ножен. Все нормально, отхожу к краю плиты и замираю.
        - Охотник, - почти бесшумно ко мне подходит орк, - все тихо?
        - Похоже на то, - пожимаю плечами, - правда, у меня дурное предчувствие…
        - Не у тебя одного, - тихо отвечает он, - места тут такие, дурные.
        - Я тут впервые, положусь на ваш опыт.
        - Иди отдыхай, - говорит орк, - через четыре часа выдвигаемся.
        Киваю и снимаю шлем.
        - Кстати, - не тороплюсь уходить, - сколько еще до города?
        - Примерно неделя пути, - бросает он и отворачивается от меня.
        Аудиенция закончена, все свободны.
        Опускаюсь на свой спальник и почти мгновенно засыпаю.
        - Тревога! - раздается вопль какого-то орка, и я мгновенно вскакиваю на ноги.
        Обнаженный меч уже в руке, пальцы на второй уже сложены в руну огня. Быстро осматриваюсь вокруг. Кроме орков, никого нет.
        - Ну и шуточки у вас, - раздраженно шиплю я.
        - Не обижайся, охотник, - ко мне подходит старший среди орков, - но мы должны были узнать, как ты отреагируешь.
        - Понятно, - забрасываю меч в ножны и расслабляюсь. - Пора в дорогу?
        Орк ограничивается кивком.
        «Тень, - мысленно обращаюсь к своему постоянному спутнику, - ты так и не ответил».
        «На что?» - недовольным тоном осведомляется он.
        «Про магию крови и Тьмы», - напоминаю я.
        «С магией крови и всем, что с ней связано, - начинает объяснять Тень, - тебе к вампирам надо, а магия Тьмы мне не дается».
        «И с чего ты решил, что кровососы поделятся со мной знаниями?»
        «Почему кровососы?» - удивленно переспрашивает он.
        «Хм, может, потому, что они нежить и поддерживают свою нежизнь кровью», - иронично сообщаю ему.
        «И что?» - обескураженно произносит Тень.
        «И то, что после их визитов остаются лишь обескровленные трупы, - спокойно отвечаю я, - которые потом превращаются в упырей».
        «Нет, среди них встречаются безумцы, способные на такое, но их свои же и упокаивают».
        «В твое время, - холодно сообщаю я, - а сейчас все происходит именно так».
        «Не может быть, - раздраженно ворчит Тень, - им не нужна вся кровь, да и желающих подставить шею под их укус всегда хватало!»
        «И почему же?» - изумлен я.
        «Из-за ощущений, - его слова звучат весьма мечтательно, странно, - они поразительны!»
        «Ты пробовал?» - от удивления чуть не вываливаюсь из седла.
        «Да, работал как-то с одной вампиршей».
        «М-да, ты еще скажи, что они не нежить, - подначиваю его, - и…»
        «Скажем так, - перебивает он, - они неклассическая нежить, похоже, их кто-то создал».
        «И чем же они отличаются?»
        «Если у них достаточно крови, - лекторским тоном начинает объяснять Тень, - то их тела имеют температуру выше окружающей среды, также биологические процессы…»
        «Какие умные слова ты знаешь, - с наигранным восхищением протягиваю я, - были бы мы одни, то поаплодировал бы тебе».
        «Я маг, - гордо заявляет он, - а не какой-то темный мясник!»
        «Конечно, - соглашаюсь с ним, - ты маг, а я жалкий мясник, защищающий людей от всякой погани. Куда уж мне понять твою речь о несчастных вампирах».
        «Думай, что хочешь, - устало произносит Тень, - но они не чудовища, да и в магии крови они лучшие».
        Вместо ответа просто пожимаю плечами и сосредотачиваюсь на реальности.
        - Завтра, после полудня, мы выедем из этого леса, - сообщает мне орк, после того как мы располагаемся на ночлег.
        - Останавливаться будем в человеческих поселениях? - осведомляюсь я.
        - Нет, а что?
        - Ничего такого, просто интересно.
        Значит, после полудня придется применить на практике новые знания. Любопытно, что из этого выйдет?
        Мне снова досталась вторая смена караула. Нормально.
        Второй час уже дежурю, как-то подозрительно тихо. Применяю в очередной раз за эту ночь заклинание поиска. Использую сырую ману, которую выпускаю вокруг себя. Чем ее больше, тем больше радиус обнаружения существ или предметов, в которых содержится магическая энергия. В общем, заклинание примитивно, но надежно, как лом. Защититься можно, но необходимо чувствовать эту волну маны.
        Четыре, нет, пять объектов медленно движутся в нашу сторону.
        - Тревога, - кричу громко, - нас окружают!
        Орки почти моментально оказываются на ногах и обнажают оружие.
        - Что случилось? - спрашивает главный орк.
        - Заклинание показало, - начинаю объяснять ему, - что нас окружают пять каких-то созданий.
        - Каких именно? - резко требует он ответа.
        - Не знаю, - проверяю еще раз, - они скоро будут здесь.
        Кусты, плотной массой окружающие поляну, внезапно мелко завибрировали. Из-за этого в воздухе повисает неприятный шелестящий звук, бьющий по нервам.
        Неожиданно к месту нашей стоянки выходят… деревья?! Отсветы костра позволяют их разглядеть получше. Высотой около двух метров, с весьма массивным стволом и бугрящейся буро-красной корой. Гротескное лицо, два белесых нароста на месте глаз, какой-то сучок в роли носа, а неширокая щель чуть ниже, видимо, это рот. Хотя зачем он дереву? Внизу ствол расщеплен на две половины в какое-то подобие ног, оканчивающееся корнями. Руки - сучковатые ветки, вместо пальцев что-то похожее на толстые ивовые прутья.
        Деревья подходят вплотную, орки не спешат бросаться в атаку. Вот одно создание поднимает руку и бьет. От удара вспыхивает и проявляется магический купол, покрывающий место стоянки.
        - И что это? - с напускным спокойствием спрашиваю я.
        - Это, - говорит предводитель орков и показывает острием скимитара на плиту под ногами, - довоенный артефакт, для чего он использовался тогда, мы не знаем.
        - Ясно, но у меня еще два вопроса.
        - Каких же? - интересуется орк.
        - Первый вопрос: эти существа не проломят щит? И второй: что это за твари такие?
        - Не должны, - предводитель пожимает плечами, - и когда-то давно они, наверно, были или магическими деревьями, или лешими.
        Однако кто бы мог подумать, что магия окажется страшнее радиации? Удивительно, что магов не поставили под жесточайший контроль и не создали аналог святой инквизиции! Этот мир «нравится» мне все больше и больше.
        Три минуты, как эти деревья пытаются пробить щит. Пока безуспешно.
        Неожиданно они замирают и погружаются корнями в землю. Потом на коре появляются глубокие трещины, и они начинают источать какую-то бурлящую жижу. Так продолжается примерно пять-шесть секунд, и затем с тихим треском кора лопается и выпускает на волю уродливых созданий. Невысокого роста, кожа зеленовато-коричневого оттенка. Руки-ноги худые и тонкие, пальцы длинные, с острыми, даже на вид, когтями. Головы без волос. Лица безносые и безгубые, что позволяет разглядеть множество мелких зубов. Глаза большие, матово-черные. И что самое мерзкое, эти создания женского пола! Какое надругательство над природой!
        - А это что такое? - спрашиваю, смотря на предводителя орков.
        Тот просто пожимает плечами. Ясно, что ничего не ясно.
        Эти, скажем так, дриады начинают кружить вокруг купола. Их движение все убыстряется. Через пару ударов сердца возникает звук, как от пенопласта по стеклу. С каждым мгновением он становится все громче и громче. Хочется зажать уши, чтобы не слышать этого ужаса. На максимальной высоте звук обрывается, и с хрустальным звоном щит исчезает!
        Дриады резко останавливаются и через мгновение бросаются на нас. Примерно третья минута боя, и хотя нас вдвое больше, мы еще не упокоили ни одной из них! Слишком ловкие бестии…
        Подлавливаю одну и рублю по руке. Меч проходит сквозь ее тело, не оставляя даже намека на рану. Единственное, чего я добился, - дикого визга дриады и глухого звука со стороны дерева.
        Похоже, они весьма тесно связаны друг с другом. Значит…
        - Уничтожьте деревья! - кричу оркам и бросаюсь к ближайшему дереву.
        Только делаю два шага с каменной плиты, как ноги обвивают то ли корни, то ли какая-то лоза! Вкладываю максимум маны в руну огня, и с кончиков пальцев срывается сгусток пламени. Он ударяется и расплескивается по обиталищу дриады… И почти моментально огонь гаснет.
        «Дух огня», - раздается в моей голове спокойный голос Тени.
        Еще бы знать, как его использовать! Запамятовал как-то спросить…
        Отключаю щит и срываю с шеи фигурку с заключенным духом. Сжимаю ее в кулаке и направляю в статуэтку ману. Воздух вокруг меня начинает дрожать и становится обжигающе горячим. Направляю руку на дерево, и с нее срывается шар ослепительно белого цвета. Мгновение - и он попадает в цель. Вспышка, раздается громкий треск - дерево разваливается на части, а на меня бросаются недовольные твари.
        С трудом уклоняюсь от них, но на подмогу приходят орки.
        Второе, третье дерево… Слышится вскрик, не отвлекаюсь. Четвертое, из носа начинает капать кровь, это значит, мана закончилась. Уничтожаю пятое и начинаю кашлять все той же кровью. Ноги не держат, и я опускаюсь на землю.
        - Молодец, - уважительно произносит предводитель орков.
        Киваю, хотя в шлеме это выходит несколько смазано. Достаю из сумки пузырек с зельем регенерации и залпом выпиваю.
        Через пару минут кое-как встаю на ноги и иду к месту стоянки. Снимаю барбют и умываюсь. Съев пару кусков вяленого мяса, погружаюсь в сон.
        Утром чувствую себя разбитым. Надо что-то придумать с запасом энергии - надоело использовать жизненные силы!
        Время до полудня пролетает быстро. Давно заметил, что, когда хочешь оттянуть неприятный момент, время мчится как стрела. Скоро уже и первая человеческая деревня. Что ж, пора набрасывать иллюзию. Лучше иметь в запасе немного времени на исправление возможных недочетов. Все же я лишь недавно изучил это заклинание…
        Впереди виднеется невысокий частокол, значит, поселение. Стягиваю свой балахон и убираю его в сумку. Иллюзия уже наброшена, но орки ничего не говорят. В принципе морок не сильно отличается от моего образа - всего лишь кожа перестала быть такой бледной, глаза серо-зеленого цвета с обычными зрачками, да и седина почти исчезла из волос. Надо бы приобрести какой-нибудь плащ, желательно не черного цвета!
        Орки быстро закупаются провиантом, а мне же удается найти плащ. Серого цвета, с аккуратно заштопанными прорехами. Судя по их форме, прежний хозяин этого одеяния с кем-то хорошо так поспорил - видно, правоту выяснили на клинках. Как сказал продавец, плащ достался ему от наемника. Набрасываю его на плечи и закрепляю старой фибулой. Мои компаньоны бросают весьма странные взгляды, но молчат…
        Первый практический опыт по применению иллюзий прошел успешно - люди в деревне ничего не заметили! Надеюсь, что и в городе никто не узнает во мне охотника.
        А местность кардинально переменилась - вместо степи с редкими холмами, возделанные поля, перемежающиеся небольшими рощами.
        Еще через четыре дня и две деревни, значительно больше первой, мы подъезжаем к городу. Резкий порыв ветра приносит запах моря…
        Стена, окружающая город, сложена из крупных, грубо обработанных темных каменных глыб. Она усилена круглыми башнями, но особо выделяется надвратная, возвышающаяся даже над ними. Мощные ворота, окованные металлом, распахнуты настежь, а решетка поднята вверх. Ров есть, но сухой, густо утыканный кольями. Стража в кольчугах и легких шлемах, вооруженная алебардами, собирает пошлину за въезд и проверяет повозки.
        - С вас золотой, - внимательно осмотрев нас, произносит один из стражей. - Наемник, тебе въезд бесплатный, но зайди в магистрат.
        Ешкин кот, не хотел выделяться! Почему я не расспросил орков на тему их странных взглядов? У меня что, карма такая?
        Просто киваю и направляю ящера вперед.
        Миновав входной туннель, мы попадаем в сам город. Двухэтажные дома, крытые черепицей, сточные канавы, источающие вонь, конский помет на мостовой. Вместо ворон везде видны разжиревшие чайки. «Милый» город…
        - Да, охотник, - ехидно начинает предводитель орков, - и морок использовал, да с плащом ошибся.
        После его фразы остальные орки начинают хохотать.
        - От судьбы не уйдешь, - философски пожимаю плечами.
        - Это да, - подтверждает он, - тебе прямо, на центральную площадь.
        - Ясно. Вы где остановитесь на ночь?
        - Мы сейчас оставим товар одному купцу, - неторопливо поясняет орк, - и отправимся назад, в степь.
        - Тогда до встречи, - прижимаю руку к сердцу и добавляю: - Пусть духи предков хранят вас от бед.
        Выслушав аналогичные пожелания, мы разъезжаемся в разные стороны.
        При въезде на площадь меня останавливает стражник:
        - В городе нельзя передвигаться верхом.
        Молча спрыгиваю с ящера.
        - Где здесь можно найти хорошую конюшню? - осведомляюсь я.
        - Орки обычно останавливаются на постоялом дворе Косого, - говорит стражник.
        - А где он находится? - В ладони у меня оказывается серебряная монета. - И что нового в городе?
        - Два квартала направо и один вперед, - стражник широко улыбается, - а в городе все спокойно.
        Вкладываю ему в ладонь монету, беру ящера под уздцы и иду к указанному постоялому двору.
        Минут через пять вроде бы нахожу его. Несмотря на то что здание двухэтажное, как и почти все другие дома в этом городе, выглядит оно приземистым. То ли в этом виновата массивная каменная ограда вокруг него, то ли то, что построено оно из темного камня.
        Привалившись к ограде, дремлет какой-то мальчуган. Видно, парень на побегушках. Хм, вроде бы ящер не особо шумел, но только он делает пару шагов в направлении трактира, как парнишка просыпается и почти мгновенно оказывается около меня.
        - Господин наемник желает остановиться у нас? - почтительно спрашивает он.
        - Господин наемник желает оставить ящера у вас в конюшне, - передразниваю я и демонстрирую серебряную монету, - и чтобы он был накормлен.
        Снимаю переметную сумку, парнишка берет ящера под уздцы и уводит в пристройку рядом с трактиром.
        Надо все же придумать имя ящеру. А то ходит безымянным.
        - Следи за ним, - говорю вернувшемуся мальчишке и бросаю монету.
        Он ее ловит на лету и уважительно кланяется.
        Оставив парнишку за спиной, захожу в здание постоялого двора.
        Стены внутри, как ни странно, не голые, как я ожидал, а обшитые разными шкурами. Меня это, признаться, удивило - зачем такое расточительство? Но, увидев за массивной деревянной стойкой полуорка, я понял причину. Также ясно, почему стражник назвал его Косым - его лицо пересекает грубый шрам, а ключица и ребра, видимо, были раздроблены, а потом неправильно срослись, и полуорка перекосило. В остальном же постоялый двор не отличается от тех, где я останавливался, - такие же столы и лавки, запах жареного мяса и пива. Правда, столы чистые, а полы застланы свежей соломой. Посетителей много, но и пара столиков свободны.
        - Комнаты сдаете? - подойдя к стойке, спрашиваю у полуорка.
        - Да, - хрипло отвечает он, - с едой это тебе обойдется в половину серебряного.
        - Я на ящере…
        - И его покормим, - перебивает меня полуорк, - цена та же.
        Опускаю на стойку перед ним золотую монету.
        - Направо, вторая комната, - говорит он и протягивает мне ключ.
        Поднимаюсь по лестнице и удивляюсь, что она совершенно не скрипит. Видно, хозяин любит свое заведение. Коридор через каждые два-три метра освещается магическими лампами - орк еще и скупостью не страдает.
        Комната, доставшаяся мне, небольшая. На полу чистая солома, в углу сундук и кровать у стены. Окно прикрывает кованая решетка и ставни с внутренней стороны. Постельное белье тоже чистое. Мне здесь нравится.
        Бросаю сумку в сундук, запираю комнату и выхожу с постоялого двора.
        Вот и центральная площадь. Ухоженная, патруль стражи и лавки богатых купцов по периметру. Посредине находится большой фонтан. А вот и здание магистрата. В три этажа, сверкающее оконными стеклами и богато украшенное лепниной. Сбоку к нему примыкает башня с колоколом на вершине.
        Пять ступеней, дверь с резными узорами - и я захожу вовнутрь.
        - Вы к кому? - спрашивает типичный молодой бюрократ, сидящий за столом у входа.
        - Я наемник…
        - Мне сообщили о вашем прибытии, - лениво протягивает он, - поднимитесь на второй этаж, третья комната направо.
        Когда я выхожу на площадь, закат уже догорает.
        Ешкин кот, я думал «бюрократия» - это бич моего родного мира! Но и тут то же самое! Поставьте печать там, принесите бумагу оттуда, заплатите пошлину, и так до бесконечности, тьфу на них!
        - Красавчик, - в паре метров от трактира меня окликает девушка, - не хочешь поразвлечься?
        Оборачиваюсь, за спиной стоит жгучая брюнетка, милое личико, платье с глубоким декольте, дающим возможность оценить красивую грудь, стройные ноги видно в разрезе юбки.
        - Не сегодня, - отрицательно качаю головой.
        - Соглашайся, - она призывно облизывает губы, - ты не пожалеешь…
        - Давай как-нибудь потом, - отнекиваюсь я, - сегодня день был тяжелый.
        - Вот и отдохнешь. - Девушка прижимается ко мне и начинает шептать на ухо: - Я много чего умею.
        Молча провожу ладонью по ее спине, поглаживаю бедра. Хм, на улице вроде тепло, а ее тело кажется ледяным. Она победно улыбается и теснее прижимается ко мне.
        - Хорошо, что ты согласился, - чуть ли не стонет она, - такой наемник…
        Поворачиваю девушку спиной к себе, поглаживаю по животу, плавно перехожу к груди…
        - А теперь говори, - сжимаю ее горло, - кто ты такая и что тебе нужно?
        - Я просто хотела доставить тебе удовольствие, - произносит девушка, отбрасывает мою руку, резко разворачивается и толкает меня в грудь.
        Я отлетаю на пару шагов назад. А девушка изменилась - уши заострились и прижались к голове, глаза стали кроваво-красными, из-под пухлых губ выглядывают клыки. На ловца и зверь бежит…
        Вампирша прыгает на меня. С трудом уворачиваюсь, но успеваю схватить ее за запястье. Дергаю ее на себя и заламываю руку за спину. Девушка тонко вскрикивает и пытается освободиться. Усиливаю нажим и складываю пальцы в знак огня, по ним начинают пробегать искорки.
        «Не убивай ее», - просит Тень.
        «С чего бы это? - ехидно оскаливаюсь. - Нежить должна быть упокоена!»
        «Она молодая, - объясняет он, - не больше пары лет, как ее обратили».
        «И что из этого?» - равнодушно спрашиваю я.
        «Она не успела пожить…»
        «Она уже мертва, - перебиваю его, - так что этот аргумент не подходит».
        «Не убивай девушку, - настаивает Тень, - и я обучу тебя нескольким редким заклинаниям».
        «Допустим, я не трону ее, - взвешивая слова, отвечаю ему, - но где гарантия, что она не попытается перегрызть мне горло?»
        «Не знаю, - горестно вздыхает он, - но прошу: не убивай ее!»
        Не разберусь, что пугает меня больше - его озабоченность вампирами, или то, что придется пощадить нежить.
        Расслабляю пальцы и стряхиваю искры на землю. Затем заставляю вампиршу опуститься на колени, достаю кинжал и вбиваю его ей под левую лопатку. Тело девушки расслабляется, и я опускаю его на землю.
        - И не пробуй кричать, - говорю ей и активирую перстень, - нас ждет незабываемая ночь.
        Судя по выражению ее глаз, она много чего желает мне сказать.
        Поднимаю вампиршу, набрасываю на нее плащ, кладу ее руку себе на плечи, и под видом парочки мы возвращаемся на постоялый двор.
        Зайдя в комнату, сгружаю девушку на кровать и запираю дверь. Оборачиваюсь, хм, а интересно платье сползло…
        Достаю меч, прижимаю его к горлу вампирши и вытаскиваю из ее тела кинжал.
        - А теперь рассказывай, - холодно говорю ей.
        - Мне нужны были гули или вурдалаки, - дрожащим голосом начинает она, - вот поэтому…
        - И зачем они тебе? - перебиваю я ее.
        - Мою миледи захватили люди, - чуть ли не рыдая, говорит девушка, - я хочу ее спасти.
        - И кому нужна живая вампирша? - осведомляюсь я.
        - Она в борделе…
        Ее прерывает мой хохот.
        Я знал, что люди извращенцы, но что до такой степени, и не подозревал.
        «О пресветлые боги…» - выдыхает Тень.
        - Свободна, - убираю меч от горла вампирши и делаю два шага назад, - попытаешься отомстить, упокою.
        - Охотник, помоги мне, - просит девушка, - мы сделаем все, что ты захочешь.
        - Ты - может быть, - спокойно отвечаю ей, - а вот твоя хозяйка…
        - Поговори с ней сам, - предлагает вампирша, - и она мне не хозяйка!
        - Конечно, - усмехаюсь, - она миледи.
        - Охотник. - Она сползает с кровати и встает на колени. - Я умоляю тебя - помоги!
        Сверху вид очень даже ничего… Тьфу, о чем я думаю?
        «Соглашайся, - вклинивается в разговор Тень, - как раз магию крови изучишь…»
        А это вариант, но сначала надо поговорить с хозяйкой этой вампирши.
        - Ладно, - решаю помочь девушке, - показывай, где этот бордель.
        Неприметное двухэтажное здание, ставни закрыты, над трубой вьется легкий дымок.
        - Как пройти внутрь? - спрашиваю вампиршу.
        - Скажи охраннику: «Жить, чтобы наслаждаться» - и дай один золотой.
        Неплохо они устроились, зато можно сделать вывод, что основные посетители - это или аристократы, или богатые купцы.
        Подхожу к зданию и стучу.
        - Вы что-то хотели? - приоткрыв дверь, недружелюбно интересуется охранник.
        Называю пароль и демонстрирую монету.
        - Прошу, - распахивает он дверь.
        Киваю и прохожу мимо него по коридору.
        - Чего желаете? - останавливает меня мужчина с сальным взглядом.
        - Друг сказал, - задумчиво произношу я, - что у вас появилась редкая клыкастая игрушка…
        - Тридцать золотых - и она ваша на всю ночь.
        - Хорошо, - достаю мешочек с монетами и бросаю ему. - Надеюсь, меня никто отвлекать не будет?
        - Что вы, что вы. - Он начинает кланяться, как китайский болванчик.
        Небольшая комнатка, посередине массивный стол. На нем обнаженная вампирша. Ноги прикованы к стойкам стола, а руки закреплены в своеобразных кандалах. В углу стоит жаровня и столик с какими-то инструментами. Весело…
        А симпатичная вампирша - пепельноволосая, с красивым телом. Милое личико с чуть припухлыми губами, аккуратным носиком. Глаза закрыты.
        Подхожу к ней вплотную. Спиной чувствую, что за мной наблюдают. Ладно… Провожу рукой по ее животу, сжимаю грудь. Вампирша никак не реагирует.
        - Хочешь отсюда выбраться? - наклонившись, шепчу ей на ушко.
        Она распахивает глаза и поворачивает голову.
        - Кто ты такой? - хрипло выдыхает она.
        Ешкин кот, ей еще и клыки вырвали… Интересно, а тех, кто с ней так поступил, можно считать нечистью?
        - Темный охотник, - негромко произношу я. - Твоя свобода в обмен на знания по магии крови.
        - Я согласна, - отвечает она.
        - У кого ключи? - продолжаю поглаживать ее тело.
        - Не знаю. За нами наблюдают, не стоит быть таким нежным.
        - Принеси клятву, - провожу когтями по ее бедру, выступает густая черная кровь, - что не причинишь мне вреда, вольно или невольно, а также научишь магии крови.
        Она прокусывает нижнюю губу и приносит клятву.
        - Извини, - с сожалением говорю я, - но придется тебя слегка помучить, и кричи погромче, не стесняйся.
        Она кивает и замирает.
        Подхожу к стойке и беру что-то похожее на скальпель. Возвращаюсь к вампирше и делаю неглубокий надрез. Хорошо, что у нее густая кровь. Затем еще один, она начинает кричать…
        Так продолжается минут пять. Я откладываю инструмент и выхожу из комнаты.
        - Вам не понравилось? - встречает меня все тот же скользкий тип.
        - Понравилось, - с придыханием произношу я, - но вина захотелось…
        - Сейчас принесу. - Он отвешивает поклон и куда-то убегает.
        Снова подхожу к вампирше, через пару минут раздается стук в дверь.
        Открываю, все тот же тип, но теперь с подносом, на котором стоит кубок и бутыль вина. Дергаю парня за воротник, и он влетает в комнату. Захлопываю дверь и подхожу к этому убожеству.
        - Где ключи от кандалов? - холодно спрашиваю я.
        - У тебя будут…
        Удар ноги под ребра не дает ему договорить.
        - Повторить вопрос? - ласково осведомляюсь у него.
        Он молчит. Беру скальпель и вгоняю его ему в ногу.
        - Ключи у хозяина, - воет он, - но его тут нет!
        Проворачиваю скальпель в ране.
        - Я правду говорю! - захлебываясь слезами, выдавливает он.
        - Сколько здесь людей? - продолжаю допрашивать. - Маги есть?
        - Десять людей, - стонет он, - маг один.
        - Благодарю за содействие, - выдергиваю скальпель и бью парня головой об пол.
        Он теряет сознание.
        - Ключей нет, - вздыхаю и вытаскиваю меч из ножен, - не шевелись.
        Несколько ударов - и вампирша свободна от оков.
        - Перекуси, - киваю на охранника и выхожу из комнаты…
        Какие же извращенцы! Кого здесь только нет: и вампирша, и пара оборотней женского пола (над одной увлеченно пыхтит маг), а уж про обычных животных я молчу!
        Разумных освободил, а огонь очистит все остальное…
        Возвращаюсь к вампирше, отдаю ей плащ, и мы выходим на улицу. За моей спиной весело потрескивает пламя.
        - Довольна? - спрашиваю у девушки, которая уже крутится вокруг миледи.
        - Охотник, - медленно начинает она, - я очень благодарна тебе.
        - Ты и сама могла справиться, - пожимаю плечами, - ладно, сначала на постоялый двор, а потом уходим из города…
        - Вам что-то нужно забрать? - интересуюсь у вампирш после того, как мы оказываемся в моей комнате.
        - Да, - негромко произносит миледи, - Мира сходит за ними.
        Вторая вампирша, которую, оказывается, зовут Мирой, склоняется в низком реверансе и уходит.
        Так-с, эту личину уже засветил, значит, нужно ее изменить…
        Неожиданно раздается колокольный звон.
        - Похоже, оборотни добрались, - искренне радуется вампирша.
        - Куда именно? И кстати, как тебя зовут?
        - До магистрата, - поводит она плечами, от этого движения плащ распахивается. - Меня зовут Тирна.
        - И что им понадобилось в магистрате? - Проверяю, как выходит меч из ножен.
        - А по-твоему, кому этот бордель принадлежал?
        Оставляю ее реплику без ответа. С улицы потянуло гарью, и слышатся невнятные крики.
        - Похоже, что… - замираю на полуслове - шум на улице начинает усиливаться.
        - Бей нелюдей, - раздается истеричный крик, - все беды от них!
        Да что же это такое?! Почему, где я ни окажусь, всюду что-то случается, и обязательно льется кровь?
        - Набрось на себя, - достаю из сумки свой балахон, - а то…
        - Тебе не нравится мое тело? - обиженным тоном перебивает она меня.
        - Не хочешь - как хочешь, - пожимаю плечами и отправляю мантию обратно. - Спускаемся вниз, и захвати мою сумку.
        Не дожидаясь ответа вампирши, выхожу в коридор. Шум внизу становится отчетливей. Меч в руку - и делаю шаг на лестницу…
        А внизу побоище - несколько человек наседают на отмахивающегося полуорка. Его рубаха изрядно пропитана кровью.
        - Какая девка! - раздается похотливый голос со стороны двери.
        Короткий взгляд за спину - вампирша отбросила плащ за спину… Она делает замысловатый жест рукой, и двое из нападающих на полуорка начинают кашлять кровью. Трактирщик, разом избавившийся от половины противников, шустро разбирается с оставшимися. Я порывом ветра запускаю обладателя похотливого голоса в стену. Раздается хруст костей.
        - Надо уходить, - хрипло произносит полуорк, - ворота долго не выдержат.
        - Я своего ящера не оставлю, - отвечаю я и выхожу из здания.
        - Что ты задумал? - интересуется вампирша.
        - Забрать своего ящера. Мира нас найдет?
        - Конечно, - спокойно говорит Тирна. - А что?
        - Будем прорываться, - начинаю седлать своего крылатого, - из города подальше.
        - А…
        - Забирайся, - перебиваю я и подаю ей руку, - отсидеться не получится.
        Вампирша легко вскакивает ко мне за спину. Выезжаем из конюшни.
        Неожиданно для себя начинаю насвистывать самый известный марш Шопена.
        С треском распахиваются ворота, за ними стоит человек тридцать.
        Порывами ветра отшвыриваю их с дороги.
        - Направо, - шепчет мне на ухо вампирша, - затем прямо и опять направо.
        Несколько домов полыхают.
        Хорошо, что ящер не боится огня и запаха крови.
        На пути встречаются несколько молодчиков, разложивших на мостовой девушку.
        Они с криками падают рядом со своей жертвой.
        - Ненавижу! - шипит Тирна.
        Десяток ублюдков гонятся за гоблином.
        Стража «помогает» гоблину - подрубают ему ноги.
        Лавка алхимика горит разноцветным пламенем.
        Впереди виднеется порт…
        - Красивая песня, - шепчет вампирша. - Давай налево, там должны стоять рыбацкие лодки…
        Глава 15
        Хорошо, что у вампирш такие тесные связи с контрабандистами - помогли выбраться из города. Правда, за такое количество полновесных золотых, что как вспоминаю это, так становится дурно. Не могли эти красавицы натурой с ними расплатиться?! По взглядам, которые бросал на них капитан, было понятно, что он согласился бы без разговоров. Как соблазнять в подворотне, это они мастерицы, а как для благого дела, так ниже их достоинства, тьфу!
        Ладно, золото - это средство, а не цель. Да и что было, то прошло…
        Так-с, побережье пустынно в обе стороны. Дымок нигде не поднимается.
        - Куда дальше? - интересуюсь у своих спутниц.
        - В город. - А Тирне идет этот охотничий костюм. - Питаться животными малоприятно.
        - И сколько до этого города? - задаю новый вопрос.
        - Пять дней, но с учетом того, что мы вампиры, выйдет дней десять-двенадцать.
        Мечта всей жизни - декада рядом с вампиршами.
        - Ясно, но держитесь подальше от моей шеи, иначе…
        - Зачем сразу шея? - Тирна окидывает меня раздевающим взглядом. - Кусать можно не только в шею…
        - Уверена? - Подхожу к ней вплотную и слегка ослабляю шнуровку ее рубашки.
        - Да, - вампирша прижимается ко мне, - тебе понравится.
        - Не думаю, - мрачно отвечаю я, - меня не прельщает стезя вампира.
        - Без моей крови ты не обратишься…
        - Быть упырем мне хочется еще меньше, - перебиваю ее.
        Она пожимает плечами. Повторяюсь, конечно, но действительно этот костюм ей очень идет. Простую белую рубашка на шнуровке стягивает черный пояс-корсет, заканчивающийся под грудью, стройные ноги в облегающих штанах из темно-зеленой ткани, которые заправлены в высокие сапоги.
        - Раз все решили, - усмехаюсь ей, - тогда в седло и поехали…
        Сам иду пешком, а они с комфортом продолжают путь. Все же воспитание не пропьешь. Хорошо, что ящер спокойно относится к нежити.
        - Пора искать место для ночлега, - неожиданно произносит Тирна, - скоро рассвет.
        - Сколько тебе лет? - равнодушно спрашиваю я.
        - Девушкам такие вопросы не задают…
        - Бывает, - перебиваю ее, - но ты все-таки ответишь, должен же я знать, насколько солнечный свет опасен для вас.
        - Ты так заботишься о нас. - Тирна облизывает губы.
        - Какая забота? Вы мне абсолютно безразличны, но вот знания, хранящиеся в твоей очаровательной головке, мне жизненно необходимы.
        - Значит, ты считаешь меня красивой? - Вампирша прогибается в спине, отчего ее грудь визуально становится больше.
        - Еще одна фраза в этом духе, и я подумаю, что ты суккуба, а не вампирша.
        Ответом мне служит мелодичный смех.
        - Просто мне скучно, - отсмеявшись, отвечает Тирна, - а насчет света, то укрытие нужно только Мире.
        - Причину не расскажешь? - любопытствую я.
        - Если согласишься на обращение, - девушка проводит руками по своим бедрам, - да и быть моим птенцом тебе понравится.
        - Точно, суккуба.
        После этой моей фразы улыбка Тирны становится еще шире…
        - Скоро рассвет…
        - Надеюсь, что закапывать Миру или делать ей гроб не придется?
        Обе мои спутницы начинают заливисто смеяться.
        - Ты о нас ничего не знаешь? - успокоившись, интересуется Тирна.
        - Мне хватает знаний о том, - холоден я, - как упокоить вас. Хочешь проверить?
        - Пожалуй, нет, - шепчет она, - а вот что-то другое…
        - Тебе борделя не хватило? - Вампирша отшатывается, как от удара. - Вижу, что хватило, так что придержи пока свои желания.
        - Хорошо, - дрожащим голосом соглашается она. - Мире достаточно и плотного плаща.
        Достаю из сумки плащ и кидаю его девчонке.
        - Этого хватит? - спрашиваю Тирну.
        - Да, - кивает она и, посмотрев на Миру, продолжает: - Закутайся и ложись.
        - Тебе сон не требуется? - улыбаюсь уголками губ.
        - Нет. Есть какие-то предложения?
        - Да. - Подхожу к ней и начинаю шептать ей на ушко: - Займемся магией крови.
        - С красивой девушкой и заниматься таким… - Она начинает смеяться и обнимает меня за шею.
        - Жизнь такая…
        - Все с тобой ясно, ладно, давай поизучаем магию, только одолжи мне свою мантию.
        - Без проблем, - отдаю ей балахон, - только вернуть не забудь.
        - Хорошо, - произносит Тирна, надевая его, - значит, слушай. Ты можешь использовать магию крови по-разному.
        - И что для этого нужно?
        - Жаль, что мой птенец спит, - невпопад отвечает она. - Ты должен для начала почувствовать свою кровь, ее ток и силу, что она несет в себе.
        - И как это сделать? - задаю очередной вопрос.
        - Ты должен сам это понять, - Тирна слегка улыбается, - тут нет определенного рецепта или методики.
        - Ясно, - сдвигаю рукав и смотрю на запястье, - если за пару дней не разберусь, то перейдем сразу к заклинаниям.
        - Удачи. - Она невесомо целует меня в щеку и отходит к своему птенцу.
        Сажусь в позу лотоса, спиной опираюсь на ствол дерева.
        «Тень, - зову я, - у тебя есть идеи?»
        «Нет», - бросает он и замолкает.
        То ли обиделся, то ли к вампирше ревнует… Ладно, надо как-то почувствовать кровь, только непонятно, как это сделать.
        - Охотник, - кто-то поглаживает меня по шее, - нам пора.
        Открываю глаза, надо мной склонилась Тирна, балахон она уже сняла, а вот рубашку так и не зашнуровала.
        Весь день пробую почувствовать кровь, но так и не получается. Медитация тут не поможет, нужно что-то другое.
        - Раз пора, - кое-как поднимаюсь на ноги, все тело затекло, - значит, пошли…
        - Охотник, - просит Тирна - до рассвета еще примерно час, ты не мог бы поймать какую-нибудь зверюшку или птицу?
        - Ты же говорила, что такая кровь вам не нравится.
        - Да, вкус не очень, но для тренировок пойдет.
        - Попробую, - киваю ей и углубляюсь в лес.
        Три часа - и мне удается поймать пару кроликов. Заклинания мерцания и шока - весьма интересная комбинация, но выматывает дико.
        - Держи, - бросаю на колени Тирне тушки животных, - они скоро придут в себя.
        Поглаживаю ящера, нравится мне он - сам себе добывает пропитание. Лишь изредка выпрашивает кусочек-другой мяса.
        Сажусь под дерево и снова пытаюсь почувствовать свою кровь…
        Снова ничего…
        - Еще раз попробуешь? - на закате спрашивает вампирша.
        - Да, - встаю и начинаю делать разминку, - предприму еще попытку…
        Очередной рассвет, Мира погружается в сон, Тирна ложится рядом с ней. А я привычно сажусь под какое-то дерево.
        Обычная медитация ничего не дает, но это моя кровь, часть меня. А может…
        Стягиваю перчатку и слегка когтями рассекаю кожу. На месте разреза выступает кровь. Вот на ней и попробую сосредоточиться…
        Да! Получилось, я смог!
        Распахиваю глаза и первое, что вижу, - лицо улыбающейся Тирны.
        - Ты смог, - констатирует она, - значит, завтра днем начнем изучать заклинания и ритуалы.
        - Почему завтра? - интересуюсь я.
        - Посмотри на горизонт, - просто предлагает вампирша.
        Поворачиваю голову направо, солнце скоро сядет. Целый день потратил на эту медитацию…
        - Сегодня, - начинает Тирна, после того как ее птенец уснул, - проведем один ритуал над тобой, и еще два выучишь, они бывают весьма полезны.
        - Расскажи подробней. - Опускаюсь на землю и опираюсь спиной на ствол дерева.
        - Хорошо. - Вампирша садится мне на колени и обхватывает шею. - Кровь для нас - это все, поэтому есть ритуал, после которого она становится гуще и не так быстро покидает тело в случае серьезного ранения.
        - Неплохо, - обнимаю ее за талию, - а остальные как действуют?
        - Один обращает пролитую на землю кровь в воду, - она прижимается плотней, - а второй позволяет заменить компоненты, используемые в зелье или при ритуале, на твою кровь.
        - Какие знания кроются в твоей очаровательной головке. - Провожу кончиками пальцев по ее щеке. - Из боевых аспектов чему-нибудь научишь?
        - Возможно, - мурлыкает Тирна, - но всего паре, остальные имеют ценность лишь для вампира.
        - Грустно…
        - Наверно, - она опускает голову мне на плечо, - но нам не особо подвластны другие ветви искусства, вот ради выживания и пришлось развивать магию крови.
        - Логично, - подхватываю ее на руки и встаю, - давай показывай свои ритуалы, а то до заката не успеем, да и поспать хочется…
        Ритуал, делающий кровь более густой, проводим быстро, заодно один компонент заменяем моей кровью. А вот кровь в воду обратить пока не получается, да и закат скоро…
        - Лис, - зовет меня вампирша, ее подопечная снова в своем дневном сне.
        - Да, Тирна, - отзываюсь я, - что случилось?
        - Я вспомнила несколько подходящих заклинаний, - подходит она ближе.
        - Замечательно…
        - Да, но я научу тебя, если поцелуешь меня.
        - Тебе не надоело еще? - устало интересуюсь я.
        - Я тебе так противна? - По ее щеке скатывается кровавая слеза.
        - Ты не забыла, кто я? - безразлично спрашиваю ее.
        - Помню, - соглашается Тирна и подходит вплотную, - но ты хотя бы честен со мной.
        - В ка…
        Договорить не удается - она впивается мне в губы, запечатывая их поцелуем. Через пару минут она отстраняется.
        - Успокоилась?
        - Мне понравилось, - вампирша проводит пальцем по губам, - хотелось бы больше…
        - Не в этой жизни, - усмехаюсь, глядя на ее разочарованное выражение лица, - поцелуй ты получила, теперь заклинания.
        - Хорошо, первое - это «свиток крови», выполняется просто: ты вырезаешь заклинания прямо на своей коже. Правда, эти разрезы остаются свежими до тех пор, пока заклинание не использовано. Да, и оно весьма болезненно…
        - Не страшно, - поглаживаю тыльную сторону ее кисти, - сколько таких «свитков» можно создать?
        - Я могу сотворить пять, - мурлыкает Тирна, - ты, наверно, не больше двух-трех.
        - Понятно, еще заклинания есть?
        - Да, - улыбается она, - «иглы» и «танец крови».
        - С «иглами» все ясно, а вот второе…
        - Это смесь из атакующей и целительской магии, - с усмешкой отвечает Тирна, - горсть крови заклинателя в обмен на всю кровь жертвы.
        - Я не вампир.
        - Помню, - отмахивается она, - но кровь - это тоже энергия, ты сумеешь просто поглотить ее через кожу.
        - «Свиток крови» можно использовать?
        - Да, но смысла нет - кровь быстрее не пойдет.
        - Значит, оно только для обороны…
        - Не совсем, - перебивает вампирша, видно, что-то вспомнила, - ты можешь сцедить нужное количество крови в пузырек.
        - Возможно, - соглашаюсь я, - тогда показывай, как создаются эти заклинания…
        - У нас есть еще время, - на закате произносит Тирна, - у тебя все получится.
        - Надеюсь. Завтра продолжим.
        Еще через пару дней я все же осваиваю эти заклинания. Также создаю два «свитка крови» с единственным известным мне щитом из этого раздела искусства магии. Нанесение весьма болезненно, да и порезы временами ноют. Тирна вроде бы оставила свои попытки затащить меня в постель или просто придумала новую стратегию.
        Кажется, идет уже девятый день нашего пути в город. Что-то сбился я со счета…
        - Подожди! - раздается громкий женский голос за спиной.
        Оборачиваюсь на крик. Меч уже в руке, пальцы правой руки сложены в знак огня. И самое смешное, что я успел набросить на себя морок. Рефлексы - великая сила.
        Окидываю взглядом обладательницу столь громкого голоса. Невысокая рыжеволосая молодая девушка с симпатичным лицом, украшенным россыпью веснушек. Одета в какую-то то ли рясу, то ли мантию из грубой ткани. Где-то я ее уже видел…
        - Ты все же выбралась из города, - констатирую я. - А как меня нашла?
        - Ты меня узнал, - улыбается она.
        - Голос - да, а вот лица твоего не видел - ты была в весьма интересной позе. Но все же зачем ты нашла меня?
        - Поблагодарить…
        - Будем считать, - перебиваю ее, - что ты уже это сделала. Назови настоящую причину.
        - Она помогла мне…
        Бросаю сгусток огня в новое действующее лицо и прикрываюсь щитом. Рассматриваю его, не может быть…
        Укороченная мантия черного цвета, щит, похожий на мой, и шестопер. Лицо скрыто капюшоном.
        - Здравствуй, брат, - негромко произношу я.
        - Замолчи, - срывается он на крик, - ты помогаешь нежити, ты прислужник Тьмы!
        - А сам…
        - Я отринул ее, - рычит охотник, - Тьма не спасла нас!
        - Она не дарует спасения, - неожиданно для себя говорю ему, - но и не требует жертв. Она признает нас равными и ждет лишь нашей верности.
        - Никогда, - шипит он и делает шаг вперед, - никогда она не получит моей верности, пусть будет она проклята во веки веков!
        - Каждый выбирает для себя, - пожимаю плечами и, повернув голову в сторону вампирш, продолжаю: - Отойдите и не вмешивайтесь!
        - Сейчас ты умрешь, - спокойным тоном произносит охотник.
        Делаю шаг к нему навстречу.
        Первый его удар отвожу щитом и бью в горло. Он уклоняется. Скорость боя становится выше, удар, блок, удар, уклониться…
        Неудачно блокирую, и слышится негромкий хруст. Вспышка боли, отшатываюсь назад. Правая рука повисает вдоль тела, плечевой сустав раздроблен.
        Охотник бросается вперед, чтобы добить. С трудом уклоняюсь от удара в голову и бью ногой ему под колено. Нога его подгибается, и я рублю его по шее. Он пытается зажать рану рукой…
        Что я натворил?!
        Охотник уже хрипит, опускаюсь рядом с ним.
        - Прости, брат, - шепчу я, - и прощай.
        Он пытается что-то сказать, но безуспешно. Тело охотника вздрагивает и начинает обращаться в темный туман. Несколько секунд - и на земле не остается ничего, кроме его перстня.
        - Или ты…
        - Замолчи, - рычу на Тирну и смотрю на оборотня: - А ты убирайся отсюда!
        Подбираю перстень и отправляю его в сумку. Пошатываясь, встаю на ноги. Что-то скатывается по щеке. Провожу рукой. Кровь…
        - У тебя слезы кровавые, - говорит вампирша.
        - Тебе кажется, - отворачиваюсь от нее и ухожу в сторону моря.
        Сжимаю зубы и резко дергаю руку. С хрустом и острой болью она становится на место. Просто выбил ее…
        Разжимаю пальцы, и меч со звоном падает. Без сил опускаюсь на гальку.
        Охотники… Они были якорем, настоящей константой в этом мире. А теперь… теперь не знаю кому и, наверно, самое важное - во что верить! Что же случилось с тем охотником, в чьем теле я оказался? Он тоже это пережил?
        Воздух вокруг меня начинает дрожать. Бездумно осматриваюсь вокруг. Взглядом натыкаюсь на перстень.
        Тьма… Она действительно не спасает, но она этого и не обещает. Спасение - это к светлым богам, это их нива. Но тогда я ничего не понимаю. Почему они, нет, мы выбрали ее в покровители?
        Галька вокруг меня покрывается трещинами. Подбираю меч. Лезвие окутывает пульсирующая красноватая дымка. Приглядываюсь - ее биение совпадает с ударами моего сердца.
        Что же теперь делать? Еще никогда за всю историю ордена охотники не убивали друг друга. Но не было случая, чтобы они уходили под покровительство других богов. Мне было больно от гибели Цитадели, что же ощущали они?
        Слышится скрежет. Постепенно он становится громче.
        Нет, это не конец!
        Раздается грохот, и камни вокруг меня взрываются, осколки летят во все стороны.
        После этого всплеска без сил откидываюсь на спину. Взглядом упираюсь в безоблачное небо.
        Только оно свободно от сомнений и страхов. Свободно от всего, но зачем такая свобода?
        Где-то через час слышится звук острожных шагов. Небо закрывает лицо склонившейся надо мной Тирны. Хочу прогнать ее, но сил нет даже что-то сказать. Вампирша начинает стирать потеки крови с моего лица.
        - Все мы ошибаемся и что-то теряем, это и значит быть человеком. И даже мы, несмотря на бессмертие, остаемся людьми.
        Тогда я не хочу быть человеком!
        Тирна опускается рядом и кладет мою голову себе на колени.
        - Но все равно необходимо жить дальше, - поглаживая меня по волосам, продолжает вампирша, - если сдашься, значит, ты слаб и не достоин их памяти.
        Она что-то говорит, но я уже этого не слышу - проваливаюсь в липкое забытье…
        Прихожу в себя на закате.
        - Красиво, - смотрит на небо Тирна.
        Действительно, красивый закат. Солнце, словно облитое кровью, медленно погружается в холодные воды океана. Поэтично…
        - Да, - хрипло отвечаю я, - сколько нам осталось до города?
        - Две ночи, - мрачно говорит она.
        - А что так невесело? - интересуюсь у вампирши. - Или так не хочется видеть людей?
        - Неважно, - отмахивается она. - Какой ты догадливый.
        Встаю. Пошарив в сумке, достаю драконий корень. Откусываю кусочек и начинаю жевать…
        - Какая ты красивая… - через десяток ударов сердца восхищенно произношу я.
        - Тебе плохо? - шокированно спрашивает Тирна.
        - Нет, - мотаю головой, - мне очень хорошо - такая хорошая погода, такая красивая ты.
        Вампирша недоуменно вскидывает брови.
        - Пойдем, - беру ее за руку, - там Мира о нас переживает.
        Тирна опирается на мою руку и встает на ноги.
        - Какие у тебя красивые клыки, - нетвердо говорю я, - можно тебя поцеловать?
        Только прижимаю вампиршу к себе, и мою щеку обжигает хлесткая пощечина.
        - Ты совсем рехнулся? - шипит она.
        - Извини, - в голове начинает проясняться, - не обижайся.
        - Ладно, но ты так и не ответил.
        - Драконий корень это был, - потираю виски, - вот немного странно себя повел.
        - Ясно, - она делает шаг назад, - пошли уже.
        - Не бойся, - нервно говорю ей, - насиловать тебя не собираюсь.
        Тирна хмыкает, и мы отправляемся к месту нашей стоянки…
        - Лис, - во время дневного привала спрашивает она, - а что ты собираешься делать в городе?
        - Наверно, поступлю в магическую школу, - неуверенно отвечаю я. - А что?
        - Просто интересно, - мило улыбаясь, произносит Тирна, - могу помочь.
        - Заплатишь вместо меня? - подхожу к ней вплотную.
        - Нет, - она обнимает меня за шею, - ты же хочешь, чтобы никто не узнал в тебе темного охотника?
        - Да, было бы неплохо.
        - Тогда я научу тебя одному заклинанию, - выдыхает она, - но за это ты поможешь мне.
        - И какая же помощь тебе нужна? - поглаживаю вампиршу по спине.
        - Нам необходимо укрытие на время дня…
        - Золота на покупку дома у меня не хватит, - перебиваю я, - максимум могу снять комнату на постоялом дворе.
        - С домом я сама разберусь, - отмахивается она, - мне нужна охрана на дневное время.
        - М-да, - неторопливо произношу в пространство, - охранять нежить…
        - Декаду, - просит вампирша, - не больше.
        - Хорошо, - соглашаюсь я, - но с тебя еще пара заклинаний.
        - Договорились, - со вздохом говорит она, - значит, слушай: «вторая душа» позволяет скрыть настоящую ауру. Ты сможешь создать либо желаемое сочетание оттенков и цветов, либо вообще убрать свою ауру.
        - Мне это пригодится.
        - Только учти, - предупреждает Тирна, - что она будет активна, пока ты ее не снимешь…
        - Завтра к утру будем в городе, - на очередном привале докладываю вампирше.
        - Да, - она ластится ко мне, - свежая кровь и мягкая постель.
        - Вино, девушки, - в том же духе вторю я.
        - Мое сердце разбито, - она прижимает ладонь к груди и грустно смотрит на меня, - ты променял меня на каких-то человеческих девушек!
        - Да, - киваю ей, - вот такой я нехороший.
        После этой фразы мы начинаем смеяться…
        - Ладно, - успокоившись, сообщает Тирна, - есть еще одно заклинание магии крови для тебя.
        Вопросительно поднимаю бровь.
        - Твой меч содержит твою кровь, - разъясняет она, - и пока ты жив, он не сломается, а если сможешь почувствовать ее и поделиться энергией, то твое оружие станет сильнее…
        В город въезжаю в гордом одиночестве, в личине и с активной второй душой. Ни стража, ни возможные магические амулеты ничего не замечают. Тирна с Тенью молодцы.
        Этот город оказывается копией предыдущего в плане архитектуры и запахов. Бросаю пару медяков какому-то сорванцу, и он отводит меня на приличный постоялый двор.
        Еще пара монет - и моего ящера, носящего теперь славное имя Пепел, обещают почистить и накормить.
        Снимаю комнату на месяц и иду искать магическую школу.
        - И чему вы хотите учиться? - осведомляется сухонький старичок, подслеповато щуря глаза.
        - Общему курсу заклинаний.
        - Ясно. - Покопавшись в столе, он выкладывает на него небольшой круглый амулет с крупным прозрачным камнем в центре. - Прикоснитесь к нему, и мы узнаем уровень вашей личной силы.
        Так, на мне сейчас два активных заклинания, половина резерва расходуется ими. Значит, амулет покажет уровень чуть ниже ученика. И вербовать меня никто не будет…
        Опускаю палец на камень, и в нем загорается неяркая искорка.
        - Чуть выше ученика, - расстроенно констатирует старичок. - Вы уже знаете какие-нибудь заклинания?
        - Да, - барабаню по подлокотнику кресла, - заклинание света, и владею телекинезом.
        - Похвально, - улыбается он, - значит, основы вам не нужны. Читать и писать умеете?
        - Да…
        - Таким образом, за обучение, - перебивает он меня и протягивает лист пергамента. - С вас сто золотых. Оплатите казначею, его кабинет в конце коридора…
        - Какой вариант оплаты вас устроит? - произносит упитанный казначей, смотря в документ.
        - А какие у вас есть?
        - Золотом, артефактами, магической силой, - монотонно перечисляет он.
        - В смысле - магической силой?
        - Вы заряжаете наши артефакты в счет обучения.
        «Не соглашайся, - неожиданно появляется Тень, - а то будешь лет пять этим заниматься».
        - Ясно. - Достаю из сумки драгоценный камень и опускаю перед казначеем. - Драгоценный камень подойдет в качестве оплаты?
        Толстяк кивает и осматривает его, затем достает из стола лупу и продолжает изучать камень.
        - Сто девяносто золотых, - выносит он свою оценку. - Вы согласны или сходите к ювелиру?
        - Согласен.
        - Тогда, - казначей ставит печать на пергамент и протягивает мне его и звенящий мешочек, - ваши монеты и свиток отдадите куратору.
        - Когда начнутся занятия? - интересуюсь я.
        - Подходите завтра, ближе к полудню.
        Вернувшись на постоялый двор, захожу в комнату и вижу обеих вампирш.
        - Удобная кровать, - вместо приветствия шутит Тирна, - присоединишься?
        - Как ты меня нашла?
        - Пусть это будет моим секретом. - Вампирша кокетливо хлопает ресницами. - Как твои дела?
        - Все с тобой ясно, - тяжко вздыхаю я. - Нормально, поступил в школу, поэтому днем вас охранять не смогу.
        - Занятия начинаются после полудня, - усмехается Тирна, - а до вечера так и быть сама буду сторожить.
        - Надеюсь, ночью вас тут не будет?
        - Ты против моего общества?
        - Трудно сказать, - задумываюсь я, - но точно против тебя в постели - температура тела у тебя слишком низкая…
        - А так? - Вампирша забирается ко мне в кровать.
        - Ничего, - провожу рукой по ее обнаженному бедру. - Сытно поела или что-то другое?
        - Все вместе. - Она прижимается ко мне, с другой стороны ложится Мира. - Тебе нравится?
        - Мне нравился мой спокойный сон, - огрызаюсь я, - да и для троих эта кровать маловата.
        - Думаю, это смотря как лежать…
        Что-то я все больше склоняюсь к мысли, что Тирна не вампирша, а суккуба! И почему мне так везет?
        - Вот и лежите, как вам хочется, я пойду завтракать, а ты закрой дверь - на закате вернусь…
        - Что будете есть? - подходит разносчица с рубенсовскими формами, в платье с очень глубоким декольте.
        - Мясо с кровью и кружку вина, - лениво отвечаю ей.
        И опять приходится пить алкоголь - тут как-то странно смотрят, если пьешь воду или что-то подобное. Хорошо хоть вина тут не крепкие…
        Минут через пять приносят мой завтрак.
        Весьма недурно: и мясо не особо жилистое, и вино не слишком разбавлено водой.
        - Где здесь можно помыться? - спрашиваю у трактирщика. - И еще, тут есть книжные лавки?
        - У нас есть собственная баня! А лавка - в центре города, вы ее ни за что не пропустите.
        - Благодарю, - опускаю перед ним серебряную монету, - пусть мне кто-нибудь покажет дорогу до бани, и никто не должен заходить в мою комнату - я там поставил несколько охранных заклинаний…
        - Лина вас проводит, - торопливо произносит трактирщик и показывает на знакомую мне разносчицу, - и не извольте беспокоиться, господин маг, никто не зайдет к вам.
        - Надеюсь, а то не хотелось бы убирать трупы.
        Не дожидаясь ответа, подхватываю Лину под руку и направляюсь в баню.
        Через час, вымытый и в чистой одежде, отправляюсь за книгами…
        «Ты что, хочешь найти там книги по магии?» - выползает из спячки Тень.
        «Какие люди объявились! - язвительно говорю ему. - Не смеши меня, кто будет продавать настоящие знания за презренный металл?»
        «Тогда что ты ищешь?» - не унимается он.
        «Книгу о занятии любовью с вампиршами…»
        Тень ничего не отвечает на это мое заявление.
        «И кстати говоря, - минуту спустя начинаю я, - ты обещал поделиться еще парой заклинаний».
        «Вечером», - бурчит он…
        - Молодой человек, - приветствует меня продавец в книжной лавке, - вы что-то ищете или зашли по ошибке?
        - Мне нужны карты мира, что-нибудь о разрушенном городе по соседству, - перечисляю я, - возможно, у вас есть что-нибудь еще.
        - Подождите, я сейчас. - Улыбаясь, он скрывается в книжных стеллажах.
        Пока его нет, хоть нормально осмотрюсь. Высокие полки, плотно заставленные книгами, светящийся шар под потолком, массивный письменный стол возле двери. Но видно, что лавка знала и лучшие времена…
        - Нашел. - Довольный торговец выходит с двумя тубусами под мышкой, в руках он сжимает несколько книг.
        - Показывайте.
        Он достает из тубусов свитки.
        - Вот карты, - торговец расстилает их на столе, - старая и относительно недавняя - всего сто лет назад создана.
        Приступаю к изучению карт. Старая отличается поразительной детализацией и даже наличием масштаба! А вот новая не очень впечатляет - такое чувство, что большую ее часть рисовали от фонаря.
        - А что за книги?
        - Вот эта, - он показывает на увесистый том, - «Летописи Войны», вторая - «Мертвый город», третья - о городе в болотах, а вот эта - дневник какого-то авантюриста.
        Быстро пролистываю все книги. Автор первой - явный профан, но с таким самомнением… «Город» меня тоже не впечатлил - дикая смесь философии и непонятных домыслов. О болотах также ничего особого, но стиль у автора хороший. А вот дневник весьма интересен, видно, авантюрист не раз побывал на развалинах города.
        - Сколько за карты и книги? - отодвигаю то, что привлекло мое внимание.
        - Сто монет…
        Направляюсь к выходу.
        - Девяносто пять, - быстро произносит он.
        Не останавливаюсь.
        - Девяносто, - убито говорит торговец.
        - Хорошо, - разворачиваюсь к нему. - Еще что-то интересное есть?
        - По магии ничего нет!
        - Да я и не сомневался в этом.
        - Тогда что вам еще нужно? - усмехается он.
        - Сам еще не знаю, - пожимаю плечами.
        - Зайдите тогда через пару дней.
        Соглашаюсь, отдаю золото и кладу свои покупки в сумку.
        Теперь можно и в школу магии пойти…
        Большая комната, витражи и самые обычные парты. Пять подростков являются моими сокурсниками. Неинтересно, а вот витражи - другое дело. Забавно, маги за работой. Целитель, погодник, природник, видимо, артефактор. Боевых нет, да и в объявлении не было сказано, что здесь обучают созданию артефактов.
        Минут через пять входит, вероятно, наш куратор. Симпатичная девушка, в облегающей (слабо представляю, как можно так сшить) мантии. Оригинально…
        - Я мастер магии, - у нее мягкий голос, - обращаться ко мне можно или Аира, или мастер. А сейчас сдайте ваши свитки от казначея.
        Молодежь ломится вперед, я же неспешно иду за ними.
        - Наемник? - спрашивает девушка.
        - Временами, - коротко отвечаю и возвращаюсь на свое место.
        Быстро просмотрев свитки, Аира кивает каким-то своим мыслям и смотрит на меня.
        - Библиотека работает до заката, книги выдают только под залог, - негромко произносит она, - а сейчас записывайте заклинания, отрабатывать их мы будем позднее…
        Через пару часов закончив занятия, отправляюсь на постоялый двор.
        - Как спалось? - захожу в свою комнату и приветствую вампирш.
        - Скучно, - говорит Тирна и неторопливо встает с кровати, - а у тебя как?
        - Странные эти маги…
        - Почему так решил? - Вампирша медленно одевается.
        - Я многое понимаю, - объясняю ей свою мысль, - но создавать заклинания для заточки ножей и восстановления чулок - это чересчур.
        - Научишь этому заклинанию?
        - Какому, - переспрашиваю ее, - заточки ножей?
        - Для чулок, - фыркает вампирша. - Знаешь, как часто они рвутся?
        - Не знаю и знать не хочу.
        - Очень часто. - Тирна наклоняется и надевает сапоги.
        Хороший вид сзади… Тьфу, о чем я думаю?
        - Ладно. Какие слухи ходят в городе?
        - О каких-то тварях, разгромивших соседний город, а еще о памятнике охотнику.
        - И за что он удостоился такой чести?
        - Говорят, он помог оборонять какой-то город, - Тирна выпрямляется и подходит ко мне, - но сам погиб в схватке с архиличем, даже тела не осталось.
        - А где этот город?
        - В предгорьях владений гоблинов.
        Получается, они смогли его отстоять. Не думал, не гадал, а стал героем. Посмертно. Зато теперь многие считают, что охотника по прозвищу Лис нет на этом свете, а это очень хорошо. И надеюсь, Тирна не узнает имя того, кому поставили памятник…
        - Не думал, что люди способны так нас оценить, - говорю я, - кстати, а где Мира?
        - Тебе меня не хватает? - Вампирша тесно прижимается ко мне спиной и тем, что располагается ниже.
        - Я подумаю над этим вопросом, - обнимаю ее за талию, - а тебе уже пора уходить.
        - Помоги зашнуровать корсет.
        Выполняю ее просьбу и все же не удерживаюсь и легонько шлепаю вампиршу по нижним «девяносто». Тирна фыркает и быстро выпрыгивает в окно.
        «Тень, - выждав пару минут зову я, - помнишь свое обещание?»
        «Да, - раздражается он, - «поцелуй сильфиды» позволяет дышать под водой и защищает от яда или дыма в воздухе, «поступь» поможет передвигаться по стенам и потолку, правда, не очень долго».
        Запоминаю заклинание и жесты, которые показывает моя собственная тень.
        «А следующее знание я тебе покажу…»
        Перед глазами темнеет, но через секунду зрение проясняется. Я нахожусь в небольшой комнате, освещенной чадящими факелами. Посередине расположен стол, к которому прикован обнаженный парень лет двадцати. Рядом с ним стоят пять фигур в каких-то халатах, местами забрызганных кровью. Их лиц не видно - вместо них размытые пятна. Да и все окружающее какое-то нечеткое, будто припорошенное пеплом.
        - Не всегда ты сможешь снять боль, - произносит высокая фигура, - с помощью магии. Да и усилием воли тоже не получится все время блокировать ее…
        - А что тогда делать, учитель? - задает кто-то вопрос.
        - Есть определенные точки на теле, - отвечает тот, кого назвали учителем, - которые позволяют это сделать. А теперь смотрите и запоминайте.
        Учитель берет нож и на привязанном парне начинает показывать эти точки…
        «Понравилось?» - ядовито интересуется Тень.
        «Знание полезное, - оторопело произношу я, - но почему воспоминание такое…»
        «Размытое?»
        Просто киваю и сажусь за стол.
        «Потому что я его изменил, - объясняет он, - если воспоминание изменить, то оно будет выглядеть именно так, будто пыльное…»
        Но зачем?! Он сам или кто-то другой? Как мне надоели вопросы без ответов…
        «Благодарю за знания», - достаю книгу заклинаний из сумки.
        «Поможешь мне с телом, - равнодушно реагирует Тень, - и мы в расчете».
        Ничего не говорю, открываю книгу и начинаю записывать полученную информацию… Удобный карандаш прилагается к этому гримуару - чернила не требуются, только наличие маны. Это не перья в школе магии… Промучившись еще с час, все же зарисовываю расположение точек на теле человека. Так, с этим все, теперь разобраться с картами из лавки и трофеем из шкатулки…
        Забавно, если я не ошибаюсь и карты не врут, то это место расположено где-то в районе Руин. Интересно, это судьба или кто-то это спланировал?
        Убираю все в сумку, снимаю броню с одеждой и ложусь спать…
        Декада проходит в занятиях по общей магии и флирте с Тирной…
        Просыпаюсь в обнимку с вампиршей.
        Вот это да, и как я не почувствовал ее появления? Непозволительная роскошь…
        - Декада уже прошла, и зачем тогда?
        - Тебе что, не нравится? - Тирна, уютно устроившись на моем плече, бесцеремонно забрасывает на меня ногу.
        - Тогда для начала ответь на один вопрос.
        - Спрашивай…
        - Зачем все это? - рассеянно поглаживаю ее по обнаженному бедру.
        - Что именно?
        - Не строй из себя глупую крестьянку…
        - Хорошо. - Вампирша изворачивается из моих объятий и садится сверху. - Ты враг, но ты честен и смел.
        - И поэтому…
        - Возможно, - лукаво смотрит она и начинает ерзать на мне.
        - Прекрати…
        - Тебе нравится, - перебивает Тирна, - я это чувствую!
        - Сначала, - запускаю пальцы в волосы вампирши и притягиваю ее к себе, - ты ответишь на мой вопрос.
        - Не знаю я, - шепчет она, - но что-то в тебе влечет меня, что-то родное…
        Через пару часов Тирна засыпает, я же приступаю к изучению дневника авантюриста…
        Весело ему там было… Выясняется, что на границе с нормальными землями есть город, куда стекаются авантюристы всех мастей, наверно, надо сперва наведаться туда, а уж потом идти к развалинам, обозначенным на карте Дракуленка. Но сначала окончить школу и вернуть Тени тело…
        Глава 16
        Ближе к полудню забегаю в библиотеку - поискать интересные книги.
        Учебников по боевой магии, как и предполагалось, нет в свободном доступе, а библиотекарь даже за высокую мзду не соглашается дать их почитать. По рунам и алхимии тоже ничего по-настоящему стоящего нет. Вот так и потерял целый час.
        После занятий решаю зайти в книжную лавку…
        - Добрый вечер, - приветствую продавца.
        - Добрый, молодой человек. - Он откладывает в сторону потертую книгу.
        - Мне нужны книги по рунным заклинаниям и зельям.
        - Есть, но… - Старичок замолкает.
        - С ними что-то не так? - любопытствую я.
        - Они весьма сильно пострадали от огня, - расстроенно произносит он, - да и содержат лишь основные знания.
        - Грустно. Я могу их посмотреть?
        Лавочник просит подождать и уходит в глубь стеллажей…
        - Вот. - Через пару минут он возвращается и опускает на стол две небольшие книги.
        Беру их и быстро перелистываю. Действительно, многие страницы истлели, на других от жара потекли чернила, и не все слова возможно разобрать.
        - Сколько?
        - Двадцать…
        - Десять, - перебиваю его, - не больше!
        - Хорошо, - кивает старичок, - все равно больше никто не заплатит.
        - И кстати, - убираю книги в сумку, - от какого именно огня они пострадали?
        - Не знаю, мне их принес какой-то оборванец. А я не задаю лишних вопросов.
        - Ясно. До встречи, уважаемый.
        Возвращаюсь на постоялый двор и плотно ужинаю. Затем поднимаюсь в свою комнату.
        Тирна уже ушла. Может, оно и к лучшему. Сажусь за стол и начинаю разбираться с купленными книгами.
        - Ты всю ночь не спал? - неожиданно над ухом раздается голос вампирши.
        Бросаю короткий взгляд в окно - там уже предрассветные сумерки.
        - Книги интересные попались, - продолжаю читать про руны.
        - Понятно. Как я выгляжу?
        Женщина остается женщиной, даже если она вампирша…
        Отодвигаю книгу и окидываю ее взглядом. Волосы сдерживает простой венец, а глаза подведены. Одета она в довольно откровенное платье - открытые плечи и глубокое декольте магнитом притягивают к себе взгляд. Темно-красный атлас идеально сочетается с матово-бледной кожей. Тонкую талию обхватывает серебристый пояс-цепочка. Платье обтягивает бедра, ниспадает складками от колена до пола.
        - Великолепно, но извини, я сейчас немного занят.
        - Жаль. - Она разворачивается и идет к окну.
        - Думаю, завтра я буду относительно свободен.
        - Тогда до завтрашней ночи.
        Моргаю, а Тирны уже нет в комнате.
        «Ну и чурбан же ты», - протягивает Тень.
        «Какой есть, ответь лучше на один вопрос».
        «Попробую».
        «Ты что-нибудь знаешь о путешествиях в другие миры?» - равнодушно спрашиваю я.
        «Какие миры?» - не понимает он.
        «Ты же не думаешь, что этот мир единственный?»
        «Теоретически да, другие миры есть, но как в них попасть, я не знаю…»
        В библиотеке вообще ничего нет о них, но монахи же как-то попали сюда? Значит, надо искать их книги и остатки монастырей.
        «Ясно, что тебе нужно для возвращения тела?»
        «Само тело, - со смешком выдает он, - и кое-какие ингредиенты».
        «Какие именно?»
        «Травы и камни у тебя есть, нужна только кровь дракона».
        Начинаю смеяться, а Тень замолкает, недосказав.
        «Что смешного?!» - через пару мгновений раздраженно произносит он.
        «Драконов не видели примерно триста лет, - успокоившись, говорю ему, - так что придумай замену».
        «Хм, это будет сложно».
        «Я никуда не тороплюсь пока».
        «Не нравится мне это «пока»…»
        «Но месяц я еще буду в этом городе».
        Тень молчит. Видно, подыскивает замену… Перелистываю страницу, и все - книга по рунам прочитана.
        Достаю свой талмуд по магии и зарисовываю руны по кругу. Правда, вместо сорока разобрать удается тридцать одну… Линиями показываю, какие сочетаются друг с другом, еще страницу заполняю основными правилами составления сигилов - переплетений рун.
        Хм, если я точно запомнил сигил на запястье Иргха, то получается, что он не может существовать! Две руны никак не сочетаются друг с другом. Значит, или имперцы что-то придумали, или это просто рисунок.
        Убираю книги в сумку и спускаюсь перекусить.
        Затем отправляюсь по ювелирным лавкам.
        Полнейшая безвкусица - максимум золота с камнями, минимум воображения и мастерства!
        - Вы что-то хотели? - интересуется торговец в последней лавке.
        - Да, мне нужен красивый кулон и несколько локтей тонкой серебряной проволоки.
        - Вот посмотрите…
        - Мне нужен красивый, - перебиваю его, - а не массивный, с россыпью камней!
        - А разве они не прекрасны?
        - Мне не нравятся…
        Торговец достает из-под прилавка запыленную шкатулку и начинает копаться в ней.
        - Вот, смотрите. - Через пару минут он протягивает мне кулон.
        Тонкая цепочка, рубин в виде граненой капли, и все.
        - Отлично, теперь проволока…
        На этот раз он выходит из торгового зала. По-видимому, в мастерскую…
        - Выбирайте. - Вернувшись, лавочник опускает на стол несколько мотков.
        - Четыре локтя вот этой, - отодвигаю самую тонкую, с более-менее одинаковым сечением по всей длине.
        - Значит, за кулон двести золотых и четыре серебряных за проволоку.
        Достаю из сумки один камень и монеты.
        - Заходите еще, - на прощание произносит торговец.
        Затем направляюсь в библиотеку - найти оставшиеся руны.
        Два часа и пара золотых библиотекарю - и я дорисовываю круг до конца, а также дополняю заметки десятком уже готовых сигилов.
        Странно, а почему в прошлый раз он говорил, что ничего такого нет?
        Так-с, почти полдень - пора на занятия.
        Снова этот мастер женского пола в обтягивающей мантии и мои однокурсники, пожирающие ее взглядом.
        Интересно, а если бы в группе были только одни девушки, то преподавателем был бы какой-нибудь смазливый маг?
        Отработав одно заклинание из списка, отправляюсь на постоялый двор.
        Быстро ужинаю и, поднявшись в комнату, ложусь спать.
        Утром просыпаюсь в одиночестве - Тирна не пришла. Горе мне, горе!
        Завтракаю и быстрым шагом отправляюсь в библиотеку при школе. Вспомнил одну очень любопытную картину, надо бы узнать, кто на ней изображен.
        Копаюсь в книгах до полудня, библиотекарь стал богаче на один золотой, но я ничего конкретного не нахожу. В задумчивости отправляюсь на магическую практику.
        - Сегодня мы будем осваивать заклинание кипения - оно позволяет нагреть воду, как следует из названия, до кипения, - объясняет наш куратор, - объем - не больше кувшина…
        Хм, а это идея. Надо будет поймать пару крыс и попробовать…
        По дороге обратно размышляю, где взять животных для опытов.
        Крысы, крысы, крысы… Так, чаще всего они встречаются в канализации, на свалках… Лазить там ради парочки этих тварюшек? Нет уж, увольте. Стоп, они же живут и поближе, например в подвалах и погребах! А значит…
        Зайдя во двор, ищу глазами мальчишку. Заметив его, негромко свищу, подзывая к себе. Парень оказывается рядом весьма быстро. Демонстрирую ему серебряную монету и доверительно сообщаю, что мой ящер обожает грызунов с травами, поэтому мне нужна пара-тройка живых крыс. Он соглашается.
        Плотно поев, поднимаюсь в свою комнату. Выкладываю на стол разнообразные травы из сумки, вот вроде все. Минут через тридцать раздается робкий стук в дверь. Распахиваю ее.
        Расторопный мальчишка. В руках он держит ведро, накрытое тряпкой, откуда раздается шебуршение и писк. Забираю емкость с подопытными и бросаю парню монету. Он ловит ее на лету и быстро убегает.
        Запираю дверь, подхожу к столу и ставлю на него ведро.
        Надеюсь, они не будут громко пищать…
        Достаю одну из крыс и направляю на нее «кипение»… Визг - и она мертва. Беру еще одну. Животное умирает мгновенно и без звука. Еще. Она взрывается, забрызгивая меня кровью… И еще… Все, крыс не осталось.
        Интересно получилось - тело может взорваться, только если белок в крови свернется. Значит, при использовании созданий большего размера надо направлять заклинание им в голову или в сердце. Но все же надо посмотреть. Да и возникает резонный вопрос: неужели никто не понял, что эти чары можно использовать в бою? Или тут что-то другое? Да и не верю я в свою гениальность в области магии!
        Достаю кинжал и начинаю вскрывать крыс.
        Хорошо, что я не брезглив, да и крови не боюсь… Действительно, у самой первой сварено сердце, у тех, что безмолвно погибли, - мозг. Значит, я был прав.
        Складываю распотрошенные тушки крыс в ведро. Затем аккуратно достаю из сумки плащ и вытираю кровь с рук и лица. Затем оттираю стол. Толика маны - и доспех с плащом приобретают первоначальный вид.
        Захватив ведро, выхожу из комнаты и направляюсь к ящеру - надеюсь, он будет есть крысятину…
        Еще как, аж порыкивает от удовольствия! За минуту съел все тушки и взглядом требует продолжения банкета. Похлопываю его по голове и иду спать…
        Утро встречаю, устроившись за столом, - всю ночь читал книгу по алхимии. А скорее, разбирал сохранившиеся рецепты и советы. Кое-что переписал. Интересно, а лавочник купит книги обратно? А то мне нет смысла таскать с собой лишнюю макулатуру.
        Спускаюсь вниз и завтракаю. На этот раз, ради разнообразия, жареной рыбой.
        Поев, отправляюсь в книжный магазин. Лавочник, узнав причину, по которой я явился, соглашается взять книги за пять монет. Конечно, убыток, но что поделать?
        Теперь в библиотеку, вдруг найду еще что-то полезное.
        В общем, так и проходит декада - библиотека, практика в школе, тренировки. Тирна больше не появляется, Тень молчит, словом, мир да благодать.
        Как известно, все хорошее имеет тенденцию заканчиваться.
        «Я нашел способ обойтись без драконьей крови», - на двадцать второй день моего пребывания в городе сообщает Тень.
        «И какой же?» - вяло интересуюсь я.
        «Нужна дополнительная семиконечная звезда и рубин!»
        Одни расходы, так скоро на паперти буду стоять с протянутой рукой.
        «Тело любое подойдет?»
        «Хотелось бы мага…»
        «А можно и архимага, - передразниваю его, - максимум, какое я смогу достать, это тело воина».
        «Только пусть он будет помоложе».
        «Как повезет…»
        - Милый, ты скучал? - раздается жизнерадостный голос Тирны, а Тень замолкает.
        Почему-то появляется дикое желание побиться головой об стену… Желательно железобетонную, но и гранитная сойдет.
        - Безумно. - Отодвигаюсь от стола, и вампирша моментально оказывается у меня на коленях.
        - Но ты меня обидел.
        - Тирна, хватит ломать комедию!
        - Ладно. - Она прижимается ко мне и не дает вставить слово. - Я такой домик милый купила - два подвальных этажа, высокий забор, пара гомункулов для охраны, а еще там великолепный вид с башни открывается!
        - Рад за тебя, видно, нехватки золота у тебя не наблюдается.
        - А вампиры редко бывают бедными.
        - Я это уже понял, - киваю ей, - теперь даже не знаю, дарить тебе…
        - Подарок, мне?! - перебивает она.
        - Да, в знак благодарности. - Достаю коробочку из сумки и протягиваю вампирше.
        - Красиво! - восхищается она и страстно целует меня в губы.
        Через пару минут она прекращает поцелуй.
        - Помоги, пожалуйста. - Вампирша встает спиной и подбирает волосы, обнажая шею.
        Подхожу к ней и застегиваю цепочку. Поворачиваю Тирну лицом к себе и слегка распускаю шнуровку ее рубашки. Поправляю рубиновую каплю - она уютно расположилась в ложбинке между грудей. Красивое сочетание - кроваво-красный камень и белоснежная кожа…
        - Нужна твоя помощь, - обнимаю Тирну за талию.
        - Какая именно? - Она льнет ко мне и опускает голову мне на плечо.
        - Место для ритуала. И здесь есть рынок рабов?
        - Решил купить наложницу?
        - Нет, для ритуала нужен воин, лет двадцати от роду.
        - Хм, ритуал можешь провести в моем доме, - начинает она, - а рабов продают в основном в порту.
        - Благодарю…
        - Не за что, милый, все для тебя.
        - Может, тогда и раба купишь? А то я в них не разбираюсь. - Достаю из сумки драгоценный камень и протягиваю ей.
        - Хорошо. - Она берет его и опускает в кошель на поясе. - Когда он тебе понадобится?
        - Через две-три декады. Сначала надо закончить школу.
        - Ясно…
        Тирна уходит, а я заваливаюсь на кровать.
        «Подожди спать, - говорит Тень, - зарисуй необходимые звезды для ритуала».
        «И как я это сделаю?»
        Вместо ответа моя собственная тень трансформируется в двенадцатилучевую звезду в двойном круге, со множеством каких-то значков.
        «Ого…»
        «Это только основа, - добродушно объясняет Тень, - есть еще замена крови дракона».
        «Тогда жди». - Достаю книгу заклинаний и начинаю зарисовывать сей магический шедевр…
        «Теперь следующая», - минут через сорок произносит он.
        Моя тень снова трансформируется в звезду, на этот раз семилучевую, но рун и прочих значков в ней еще больше.
        «Она должна быть изображена в нижнем луче», - говорит он.
        «М-да, это будет сложно».
        Тень игнорирует эту мысль. Ладно, как-нибудь нарисую…
        Следующие две декады продолжаю учиться и сидеть в библиотеке. Но к этим занятиям еще прибавляются полуночные прогулки с Тирной и отработка навыков черчения звезд для ритуала. В общем, поспать удается не больше двух-трех часов в сутки. Надо бы устроить себе отпуск.
        - Поздравляю вас, - торжественно объявляет наш куратор, - сегодня вы сдадите экзамен, и на этом ваше обучение в нашей школе закончится!
        Экзамен примитивный - продемонстрировать пять заклинаний. Быстро его сдаю, получаю свиток с замысловатой печатью, в котором сказано, если убрать цветистые обороты: «Предъявивший сей свиток владеет общими заклинаниями». Таким образом я стал дипломированным магом, правда, из множества заклинаний, которые я здесь изучил, будут полезными всего несколько. А остальные являются бессмысленной тратой маны!
        «Сегодня проведем ритуал?» - равнодушно интересуется Тень.
        Не знаю, какой из тебя маг, но вот актер ты превосходный. И это меня пугает.
        «Завтра, сегодня останусь ночевать у Тирны, - отвечаю я, - сниму все активные заклинания - неизвестно, как пойдет ритуал».
        «Хорошо…»
        На закате появляется Тирна и в качестве приветствия целует меня в губы.
        - Как твоя школа? - спрашивает она.
        - К сожалению, не моя. Закончил, даже свиток об этом выдали.
        - Вот и молодец. Прогуляемся?
        - Пошли, - подставляю ей руку, - и возрадуйся - сегодня я ночую у тебя.
        - Чудесно, - мурлыкает она.
        - Ты раба купила?
        - Да, завтра на закате заберу его.
        - Хорошо, тогда пошли любоваться красотами этого города…
        Вот так и гуляем почти до рассвета. Тирна перекусывает каким-то грабителем, и мы отправляемся к ней домой.
        - Вот это мой замок, - произносит она и проводит меня через калитку за ограду.
        Не знаю, может, и не замок, но маленький форт точно - двухметровый забор с шипами сверху, приземистый дом из грубо обработанного камня с плоской крышей. К нему пристроена круглая пяти-шестиметровая башня. Все это обильно обвито какой-то серо-зеленой лозой. Пространство от дома до ограды открыто - никаких деревьев или кустов, только обычный газон. Если ты не насекомое, ну, или хороший маг, то незаметно пройти практически невозможно…
        Только мы заходим на территорию участка, как к нам беззвучно подбегает парочка, по-видимому, тех самых гомункулов. Похожи на волкодавов, но вместо шерсти покрыты костяными щитками.
        - Хорошие собачки…
        Тирна просто улыбается и идет дальше. Достав ключ, отпирает дверь.
        - Проходи, чувствуй себя как дома.
        Киваю и делаю шаг вперед. Вспыхивает яркий свет. Делаю шаг в сторону, прикрываюсь щитом, выхватываю клинок и вжимаюсь спиной в стену.
        - Ой, извини, забыла тебя предупредить.
        - Ничего страшного. - Забрасываю меч в ножны и отключаю щит. - Еще сюрпризы будут?
        - Только в спальне.
        Проморгавшись, беру вампиршу под локоть, и мы идем дальше…
        Обстановка наземного этажа, несмотря на толстый слой пыли и общую запущенность, все равно весьма приличная.
        Спальня, как сообщает Тирна, находится внизу, то есть в подвале… Первый подземный этаж абсолютно пустой, конечно, если не считать за меблировку роскошные лохмы паутины. Лестница, ведущая на второй, безбожно скрипит под ногами. Похоже, еще одна мера предосторожности. Спустившись, мы оказываемся на пороге длинного коридора. Стоит сделать шаг, как вспыхивают факелы, освещая пространство. На стенах тяжелые гобелены, изображающие всевозможные пасторальные и эротические сцены - плещущихся полуголых девиц, ярких птиц на деревьях и тому подобное. Пару дверей мы пропускаем и наконец входим в святая святых любого вампира - спальню.
        В центре комнаты стоит широкая кровать-подиум с тяжелым балдахином, на которой уже спит Мира. Стены задрапированы тканью бежевых оттенков. На полу пушистый ковер темно-зеленого цвета. Возле левой стены ширма, за ней, вероятно, размещается что-то чисто женское - то ли туалетный столик, то ли шкаф с одеждой. В качестве освещения выступают мерцающие магические светлячки, которые курсируют по комнате. Создается впечатление, как будто паришь в звездном небе в окружении звезд.
        Уютная спаленка… Правда, интересно, как она все это сюда затащила?
        Снимаю личину и ложную ауру. И меня скручивает приступ дикой боли. Кажется, все тело горит в огне. Сжимаю зубы, чтобы не застонать. Ноги подгибаются, и я падаю на колени.
        - Сколько ты не снимал «маску души»? - как сквозь толстый слой ваты, слышу голос Тирны.
        - Со въезда… - хриплю я.
        - Это моя ошибка. Забыла, что ты человек…
        Чувствую, как меня поднимают и куда-то несут. Затем раздевают и начинают разминать сведенные судорогой мышцы…
        Прихожу в себя в объятиях Тирны, уткнувшись носом ей в волосы.
        Приятный запах - горьковатый, полынь и еще что-то…
        - Очнулся? - с тревогой в голосе спрашивает она.
        - Да.
        - Я забыла тебе сказать, что нельзя больше двух дней подряд использовать «вторую душу».
        - Учту на будущее. - Прижимаю вампиршу к себе. - Сколько я был в отключке?
        - Сегодня второй день.
        - Ясно. Раба доставили?
        - Да, я его усыпила.
        - Умница. - Целую ее в макушку. - Где я могу провести ритуал?
        - Лучше всего на верхнем этаже башни.
        - Хорошо, а сейчас, если ты не возражаешь, я посплю…
        Выныриваю из сна, по внутренним часам уже полдень. Самочувствие на удивление хорошее.
        - У тебя есть зеркало? - интересуюсь у Тирны.
        - Да, за ширмой.
        - А разве вампиры отражаются в зеркалах?
        - Оно зачарованное.
        Встаю с кровати и подхожу к зеркалу.
        Ешкин кот, глаза ввалились, кожа стала еще бледнее и приобрела нездоровый серый оттенок. Ни дать ни взять упырь, причем голодный! Да и седины изрядно прибавилось…
        Быстро одеваюсь. Доспех пока решаю оставить тут, а вот сумку, пожалуй, возьму с собой.
        - Милая, а не покажешь дорогу в башню? - Сказав это, достаю из сумки одну из последних печенек и с удовольствием вгрызаюсь в нее.
        - Легко. - Она встает с ложа и, не обременяя себя одеждой, идет к выходу из комнаты.
        Поднимаемся на последний этаж башни, выше только крыша.
        Средних размеров комната, голые каменные стены и, как почти повсюду в этом доме, пыль и паутина. С трудом удается не расчихаться.
        - Где раб?
        - Сейчас принесу, - удаляется Тирна походкой от бедра.
        Хороша…
        С трудом сглатываю неожиданно ставшую тягучей слюну.
        Надо успокоиться, а то неизвестно что тут нарисую!
        Заклинанием очищаю комнату от грязи и делаю с десяток глубоких вдохов. Вроде успокоился… Достаю из сумки мел с веревкой и начинаю размечать звезды. Хорошо, что в универе была начертательная геометрия!
        - Куда его? - минут через пять интересуется вернувшаяся вампирша.
        - Положи в углу и во время ритуала не отвлекай меня.
        - Хорошо, - покладисто произносит она. - Удачи!
        - Она мне не помешает.
        Через три часа звезды закончены, ингредиенты заняли свои места. С хрустом встаю прямо и рукавом вытираю трудовой пот.
        «Ритуал нужно проводить в обнаженном виде, - заявляет Тень, - и без магических артефактов».
        «Перстень невозможно снять, пока я жив».
        «Хм, ладно. Думаю, он не сильно помешает».
        Снимаю одежду, складываю в сумку. Ее же выношу из комнаты и оставляю на ступенях лестницы.
        Кастую «паралич» на раба и ставлю его в центре большой звезды. Сам располагаюсь напротив малого рисунка.
        «Готов?»
        «Не знаю», - честно отвечаю я.
        Тень начинает заунывно тянуть заклинание на неизвестном мне языке. С каждым произнесенным словом линии рисунков светятся все ярче и ярче. Воздух в комнате становится холодней. Через несколько минут на стенах появляется иней.
        Спустя еще минуту язык заклинания меняется - он становится гортанным, грубым. А у меня идет носом кровь.
        Ешкин кот, он тянет мой резерв, а я и не заметил этого!
        Пытаюсь сделать шаг в сторону, но не получается - ноги словно приклеились к полу.
        Теперь ясно, почему он сказал раздеться, тварь!
        Кровь течет немного быстрее, не найду выход - умру. Неожиданно, на высокой ноте, заклинание Тени обрывается.
        - Прощай, темный охотник Лис, - язвительно произносит раб, а скорее вселившийся в него Тень, - да упокоит Тьма твою грешную душу.
        Издевайся, издевайся…
        Концентрируюсь на «свитке крови». Вспышка, «щит крови» не появляется, но почему-то раздается вопль Тени. С трудом, но передвигаю ногу в сторону…
        Сантиметр за сантиметром смещаюсь в сторону. Кровь продолжает течь, но - слава Тирне и ее ритуалу! - не так быстро, как должна бы. В голове шумит, а перед глазами все плывет.
        - Не смей! - рычит он.
        Шаг, один шаг, и я дотянусь до его горла…
        Из ушей тоже начинает сочиться кровь.
        - Остановись, или мы оба умрем!
        Оскаливаюсь и продолжаю идти вперед. Ладонь, до него осталась ладонь…
        Дотягиваюсь до Тени и дергаю на себя, он пытается кулаком ударить меня в челюсть. Перехватываю руку и бью лбом ему в нос. Слышится хруст. Большая звезда начинает медленно пульсировать, возникает гул. С каждым ударом сердца он все нарастает и нарастает…
        Что-то будет… И хорошо, что мы на последнем этаже башни!
        Впиваюсь пальцами в горло Тени. Он же освободившейся рукой бьет меня по лицу. По стенам во множестве змеятся мелкие трещины. Внезапно слепну на правый глаз. Сжимаю гортань Тени и резко бью в грудь. Ребра хрустят, и он падает сломанной куклой на пол. Кровь обильно заливает звезду…
        Похоже, это конец моей истории - сил не осталось, кровь тоже течет не переставая. Десяток-другой ударов сердца, и все…
        Сияние звезд усиливается. Что-то сейчас будет… Применяю второй «щит крови» и пытаюсь создать также «щит мага». Не знаю, получилось или нет - ничего не вижу, да и тела своего не чувствую!
        Через секунду, а может, через час картина окружающего мира восстанавливается. Но… но я вижу ее со стороны! Вот мое тело, а вот останки Тени. Смотрю на свои руки - они полупрозрачно-белые?! Что за…
        - Доволен? - слышу до боли знакомый голос.
        Резко оборачиваюсь. Молодой мужчина, одет в простую походную одежду. Скуластое лицо, высокий лоб, длинные темные волосы. Тонкие губы сложены в легкую полуулыбку. Чуть горбатый нос и вздернутые темные брови.
        Где-то я его видел, но где? Точно, лабиринт!
        - Да, - киваю я. - Тень или, скорее, великий боевой маг из тех мест, где сейчас болота?
        - Архимаг Ильф Лед, - представляется он.
        С таким выражением лица точно Лед - подходящее прозвище.
        - «Приятно» познакомиться. Раз мы, как я понимаю, умерли, ответь на два вопроса: как ты обошел клятву и зачем?
        - Насчет первого - я не собирался тебе вредить, - со смешком произносит Ильф, - а со вторым все еще проще - мне нужно тело мага, а не какого-то жалкого человека!
        - Теперь у тебя и такого нет, - язвительно сообщаю ему.
        - У меня и так его не было. - Ильф пожимает плечами. - Но какая ирония! Гениальный план, а в итоге боевой маг побежден каким-то недоучкой!
        - Да, планы имеют свойство проваливаться.
        - Прощай, охотник, мое время пришло, - силуэт архимага начинает бледнеть, - а ты наслаждайся своей бесполезной победой!
        Через мгновение он пропадает. Значит, его ничто не держит в мире живых. А вот меня… Но я не хочу быть призраком!
        Мир вокруг начинает кружиться, с каждым мгновением все больше и больше сливаясь в темный водоворот. Где-то в вышине виднеется яркий свет…
        Похоже, те, кто пережил клиническую смерть, не врали про туннель и про свет в конце… Только сомнительно, что меня кто-нибудь реанимирует. Интересно, куда я попаду? В Рай, Ад или Чистилище? В первом климат лучше, во втором - компания приятней. Про последнее место вообще конкретики нет. Ладно, чему быть, того не миновать…
        Внезапно возникает чувство падения, свет удаляется от меня с неимоверной скоростью. Чудится шепот со всех сторон, тихий и неразборчивый.
        Значит, вариант под номером два или три…
        Падение все убыстряется. Окружающий туннель просто сливается в черную кляксу… и меня выбрасывает в комнату, в которой я проводил ритуал!
        Осматриваюсь, теперь все понятно - Тирна пытается оживить меня. А зрелищно смотрится - труп с проломленной грудной клеткой, весь пол в крови, а на голом мне, или, точнее, моем теле восседает обнаженная вампирша. Что-то в этом есть.
        Подлетаю поближе, чтобы лучше слышать ее слова…
        Ешкин кот, ничего не разобрать, только какой-то негромкий гул!
        Тирна проводит ногтями по своему запястью и рассекает кожу.
        Нет, только не это! Я не хочу быть вампиром!
        Она разжимает губы моего тела и вливает свою кровь. Затем она начинает массировать горло. Видимо, хочет, чтобы проглотил.
        Фух, вроде бы ничего у нее не получилось…
        Смотрю в последний раз на свое тело и вылетаю из башни. Смысл там находиться?
        Не успеваю удалиться и на десяток локтей, как меня что-то дергает и тащит обратно…
        В мое тело.
        Нет, не хочу быть вампиром!
        Окружающая обстановка пропадает. Нет, это не тьма, это что-то другое…
        - Я жив? - хрипло произношу вслух.
        - Живой, - радостно шепчет женский голос.
        - Почему я ничего не вижу? Я ослеп?
        - Подожди, я сниму повязку.
        С моих глаз что-то снимают, и я наконец-то вижу! Балдахин, магические светлячки, вампирша, склонившаяся надо мной.
        - Тирна, сколько я был без сознания?
        - Семь декад…
        - Что?! - Пытаюсь вскочить, но мне не удается - тело совершенно не слушается.
        - Семь декад, - повторяет она. - Не пытайся вставать.
        - Ты обратила меня?
        - Мага крови, пусть и начинающего, очень сложно обратить, - смущенно признается Тирна, - наш род начался с них…
        - Как?
        Вампирша встает и подкладывает мне под спину пару подушек.
        - Сейчас покормлю тебя. - Она отходит от меня куда-то. - Заодно и расскажу эту легенду.
        Возвращается Тирна с глубокой миской и кормит меня с ложечки.
        - Слушай, - рассказывает она, - был маг крови, очень сильный и умелый, но он не хотел умирать. Всю свою жизнь посвятил поиску способа избежать смерти. Но кроме обычной некромантии, то есть обращения в лича, он ничего не нашел. И когда смерть уже стояла за его плечом, он решился стать нежитью, но что-то пошло не так, и он стал первым вампиром.
        - Интересная легенда, - соглашаюсь я, - а теперь расскажи о моем состоянии.
        - Целитель сообщил, что ты истратил почти все силы, - объясняет вампирша, - и был даже не на грани, а далеко за ней…
        - И как же я вернулся?
        - Моя кровь и, видимо, твой перстень помогли.
        - Перстень? - недоуменно переспрашиваю я.
        Вместо ответа она поднимает мою руку. Кисть выглядит обгоревшей, а вот перстень… Камень потемнел и приобрел какую-то глубину.
        - Ничего не понятно.
        - Мне тоже, но ты жив, и это хорошо.
        - Благодаря тебе, - слегка сжимаю ее кисть, - я твой должник.
        - Нет, это ты меня спас.
        - Нет…
        - А я говорю…
        Тут я начинаю смеяться, и Тирна замолкает.
        - Что такое?
        - Спорим, кто кому должен, - объясняю я.
        - Действительно, - смеется она, - поговорим позже, а сейчас выпьешь зелье и поспишь!
        В знак согласия опускаю веки. Вампирша помогает выпить какое-то варево, и я моментально засыпаю…
        - Лис, проснись, - будит меня вампирша.
        - Что такое? - открываю глаза и пристально смотрю на нее.
        - Тебе надо поесть и размять мышцы.
        - Где мой ящер?
        - Я его забрала, он во дворе. А сейчас давай займемся твоим здоровьем.
        Декаду только и делаю, что ем бульоны и пью зелья. Но как же мерзко и унизительно чувствовать себя беспомощным, не способным самостоятельно даже ложку поднять!
        Еще десять дней у меня уходит на то, чтобы хотя бы самостоятельно поесть. Через две декады, превозмогая боль и слабость, я уже медленно передвигаюсь по комнате.
        - Милый, что-то не так пошло в ритуале? - интересуется Тирна.
        - Я ошибся, - взвешивая слова, говорю я, - нельзя верить людям…
        Она оставляет эту реплику без ответа.
        На пятой декаде мне удается применить «свет», значит, я не лишился магии!
        - Тирна, а где твой птенец?
        - Я обустроила первый этаж подвала, теперь она там обитает.
        - Ясно…
        Шестая декада… Мое состояние продолжает улучшаться, хотя бы тело перестало быть похожим на скелет, обтянутый кожей.
        - Ты умеешь танцевать вальс? - спрашиваю у Тирны.
        - Конечно, - гордо отвечает она, - я урожденная дворянка!
        - Тогда, миледи, позвольте пригласить вас на танец…
        Седьмая… Начинаю тренировки с мечом, но также каждый день вальсирую с Тирной. Былая ловкость почти вернулась, а вот сила нет. Надо что-то придумать…
        - Ты говорила, что меня осматривал целитель?
        - Да, а что?
        - Не могла бы ты его еще раз пригласить?
        - Могу, - становится серьезной Тирна, - но только завтра…
        День, как и предыдущие, проходит в тренировках…
        - Молодой человек, на что жалуетесь? - проявляет заботу целитель, этакий добродушный колобок лет шестидесяти.
        - Сила вернулась не в полной мере…
        - Когда я вас увидел, - всплескивает он руками, - вы больше были похожи на труп, чем на живого человека!
        - Я знаю, но мне нужно восстановиться как можно быстрее!
        - Хорошо, - целитель неодобрительно качает головой, - я дам вам два зелья, но вы потеряете как минимум десять лет жизни!
        - Не страшно, - усмехаюсь на его последние слова, - я бессмертен.
        - Молодежь, молодежь, - ласково улыбается целитель, - все вам кажется, что будете жить вечно.
        Восьмая декада… Почти восстановил прежнюю форму. Тирна просто чудо, даже не знаю, как или чем ее отблагодарить за заботу и помощь.
        Глава 17
        Тепло попрощавшись с Тирной и пообещав приезжать в гости, решаю направиться в крепость, расположившуюся на границе с разрушенным городом.
        Забавно, купил две книги весьма солидного объема по истории Войны Стихий, и единственное, что нашел про этих монахов, - их главный храм был где-то на северо-западе! Да уж, очень мне это помогло, я и так в этой части материка! А указателей что-то не видать.
        И погода не очень - мокрый снег и ветер. Как-то я прозевал, что по календарю уже зима наступила. Хорошо, что, перед тем как покинуть город, купил зачарованный аграф - теперь переохлаждение мне не грозит.
        На ночевку останавливаюсь на небольшой ферме. За десяток медяков меня соглашаются накормить и выделить место для сна. Но, к сожалению, это место на сеновале - хозяева опасаются в первую очередь мою милую ездовую зверушку, а меня так, за компанию…
        Не могу сказать, что эта декада лучшая в моей жизни. Фермеры хоть и пускают переночевать, но держатся в стороне. Да и эти фермы больше похожи на небольшие крепости - частокол в пару метров высотой, окна домов напоминают бойницы. И все обитатели вооружены: у детей и женщин на поясе как минимум нож висит, у мужчин в основном топоры с длинными ручками. Работы по профилю у меня почти нет. Один раз только упокоил какое-то извращенное подобие волка - и все. Разбойников и тех нет!
        Пейзажи и те не очень впечатляют. Чередование голых полей и таких же холмов да редкие рощицы с безлистными деревьями и кустарниками.
        До города осталось примерно пять часов пути, но, к сожалению, эту ночь я провел в седле. Ни одной фермы по дороге не встретил, да и дороги, как таковой, тоже нет.
        Местность кардинально меняется, становится безжизненной. Никакой растительности, земля сплавлена до гранитной твердости. То тут, то там хаотично и под разнообразными углами расположились вывороченные, многометровые пласты почвы, создавая причудливые хребты. Вот они, последствия Войны Стихий… Неудивительно, что люди не горят желанием селиться в этих местах!
        Вот и крепость на берегу реки. Или, скорее, на острове - строители прорыли широкий ров, и город оказался обособлен. Высокие стены по периметру образуют правильный пятиугольник. В его вершинах восьмигранные башни.
        Интересно, а внутри случайно не сделана пентаграмма, размером с город?
        Передо мной в город попыталась въехать карета. Раздался громкий звон, и решетка на воротах опустилась.
        - Выйдите из кареты! - требует один из стражников.
        - Вы знаете, кто мой отец?! - стервозным голосом отвечают из кареты.
        - Мне безразлично, - говорит стражник, - вы или выполняете мои требования, или едете обратно!
        - Мой отец этого так не оставит! - произносит девушка и выбирается наружу.
        Среднего роста, с кукольным личиком и внушительной грудью. На любителя…
        Подходит, по всей видимости, маг и очерчивает пространство руками.
        - Не смей прикасаться ко мне!
        Маг отходит к стражнику, начинает шептать ему на ухо, и тот кивает.
        - Снимите с себя личину и аналогичные заклинания!
        - Да как вы смеете! Я не пользуюсь ими!
        - Уважаемый маг не мог ошибиться, поэтому снимите активные заклинания или уезжайте!
        Девушка, что-то пробормотав себе под нос, садится в карету и уезжает.
        Хорошая тут система безопасности. Придется снять личину. Надеюсь, что «маску души» они не смогут обнаружить…
        Подъезжаю к страже, опять звон и опустившаяся решетка.
        Все повторяется, как и в случае с девушкой, только на мне нет иллюзий!
        Не дожидаясь указаний, тяжко вздохнув, развеиваю «маску»…
        - Жертвоприношение разумных в черте города запрещено, - пристально оглядев меня, читает инструкцию маг.
        Киваю в знак согласия.
        - Уважаемый маг, - обращается ко мне стражник, - вы тоже решили испытать свою удачу в городе?
        - Да.
        - Тогда вы должны отметиться в магистрате.
        - Он в центре?
        Стражник подтверждает.
        - Сколько за въезд? - осведомляюсь я. - И что было не так с той девушкой?
        - Полсеребряного, - говорит он. - Да она в личине была.
        - Без пары кувшинов и не взглянешь, - бормочет маг, - и все туда же - личину накинула, бедный ее муж…
        Усмехаюсь и протягиваю монету стражнику.
        - Запейте этот ужас, - бросаю им и въезжаю в город.
        Оказываюсь на небольшой площади, спешиваюсь и беру ящера под уздцы. Дома как минимум двухэтажные, а есть и трех. Хотя, из-за ограниченной площади под застройку, это и неудивительно.
        Набрасываю иллюзию на лицо и доспехи - меньше вопросов будет. Узнаю у прохожего, где находится приличный постоялый двор с конюшней, и отправляюсь туда.
        Похоже, в этом городе принципиально нет ни одной прямой и широкой улицы! Сплошь кривые и весьма узкие улочки, в которых, чтобы разминуться с идущим навстречу, приходится прижиматься к стене. Заодно следует беречь не только кошелек, но и организм - от попадания инородных предметов, например кинжала. Вон какого-то приезжего освобождают от лишних ценностей. Как в припортовых трущобах! Хотя кинжал - это еще не самое неприятное, а вот получить ушат нечистот на голову вполне реально. Чуть не попал под такой «душ». Почему-то появилось странное желание швырнуть в окно, откуда вылили нечистоты, сгусток огня. А лучше несколько - чтобы наверняка отучить от такого бескультурья.
        Минут через двадцать выхожу к постоялому двору.
        Трехэтажное здание, ставни закрыты, но над трубой вьется дымок. Сразу иду к конюшне. Медяк мальчишке, и Пепел устроен. Захожу в гостиницу.
        М-да, внешне эта таверна выглядит намного лучше, чем изнутри. Мебель вся в зарубках, значит, часто бывают драки, стены и потолок покрыты копотью от многочисленных масляных светильников. Да и посетителей можно описать одной фразой - наемники разной степени удачливости.
        Быстро снимаю комнату на месяц, договариваюсь о кормежке ящера. Забрав ключ, отправляюсь в магистрат.
        Чем ближе к центру, тем больше становится людей: все те же авантюристы, маги и даже девушки, судя по нарядам, не обремененные такой мелочью, как мораль.
        Спрашиваю про ратушу, и мне указывают на нее. Башня темного камня, пониже стеновых, но раза в два шире. Украшена скульптурными изображениями разнообразной нечисти. Оригинальный город.
        Ешкин кот, золотой за какую-то бумажку, разрешающую промышлять в городе! Ладно, сейчас пробежаться по алхимикам и, если есть, магическим школам - вдруг им нужны какие-нибудь ингредиенты.
        - Искатель приключений? - спрашивает у меня пренебрежительным тоном какой-то парень, сидящий за массивным столом, как только я захожу в магическую школу.
        - Нет, просто зашел посмотреть, какие сейчас маги служат на побегушках. - Сказав это, выхожу и иду в другое магическое заведение.
        - Вы по какому поводу? - Перед входом во вторую школу меня останавливает охрана.
        Однако как тут все серьезно…
        - Узнать, какие ингредиенты покупает школа…
        - Проходите, первая дверь налево, - произносит один из охранников, и они освобождают проход к двери.
        Зайдя внутрь здания, оказываюсь в небольшом светлом зале с парой дверей. Следуя указаниям охраны, захожу в первую слева.
        Средних размеров комната, вдоль стен закрытые шкафы. Окон нет, освещается магическими светильниками. Стол, заставленный различными колбами. За ним сидит симпатичная девушка в мантии.
        - Вы что-то хотите продать? - мелодичным голосом осведомляется она.
        - Я здесь впервые, вот и решил узнать, какие ингредиенты покупает школа.
        - Тогда возьмите эту книгу, там все написано.
        - Сколько?
        - Половина золотого, - смущенно отвечает девушка и достает книгу из ящика стола.
        - Есть еще, что мне стоит знать?
        - Там все написано, и цена ингредиентов зависит от способа их заготовки.
        - Благодарю за помощь, - отсчитываю монеты, забираю книгу и выхожу…
        Так-с, теперь к алхимикам, а потом в оружейную лавку…
        Пробежался по лавкам алхимиков, оценил представленный ассортимент зелий - полный набор для авантюристов, но вдобавок еще и впечатляющее количество ядов.
        Теперь надо будет проверять всю еду на наличие отравы, да и более-менее универсальный антидот всегда держать под рукой!
        А сейчас к оружейникам - перчатки совсем истрепались, а чар восстановления на них нет. Да и набедренники заодно гляну…
        Пока ничего подходящего не нашел, да и торговцы не внушают доверия - все какие-то плутоватые… Может, в этой, четвертой по счету, лавке повезет.
        - День добрый, - встречает торговец, хотя если судить по легким ожогам на руках и слегка подпаленной бороде, то кузнец. - Вы по делу или просто посмотреть?
        - Мне нужны перчатки и набедренники.
        - Вы маг? - перебивает он.
        - Да.
        - Хм, значит, зачарованные или стальные не подойдут, одна морока с этими магами, - бормочет торговец себе под нос и уже громче продолжает: - Подождите, сейчас посмотрю, может, и найду что-то подходящее.
        Киваю, и он уходит, по всей видимости, на склад. Оглядываюсь, неплохой выбор оружия: от кинжалов до копий, да и ассортимент доспехов тоже хорош.
        - Есть перчатки только из обычной замши, - вернувшись минут через двадцать, говорит торговец.
        - Грустно…
        - Но дней через пять мне должны подвезти партию материалов. Возможно, что и для вас что-то подберем.
        - Значит, через полдекады… Хорошо, я подойду. А сколько за эти?
        - Серебряный.
        С ингредиентами разобрался, с перчатками частично. Теперь можно возвращаться на постоялый двор - новую книгу изучить, с бывалыми авантюристами пообщаться, может, и удастся что-нибудь полезное узнать…
        Перекусив, поднимаюсь в комнату и, расположившись на кровати, приступаю к чтению. Надо же узнать побольше об ингредиентах, добываемых в Руинах и их окрестностях.
        Примерно через полчаса заканчиваю эту брошюрку.
        В итоге оказывается, что в основном магам нужны внутренние органы различных тварей и всего лишь несколько растений. И самое неприятное то, что этот «ливер» нельзя заморозить! Максимум только обложить льдом, да и то хранить не больше трех-четырех дней…
        Хм, и почему же маги сами все это не добывают? Ладно мастера, они точно не пойдут, но уж подмастерьев можно спокойно отправить собирать заготовки. Что-то тут нечисто…
        Убираю книжку в сумку и спускаюсь вниз. Людей стало побольше, как и шума.
        Подхожу к хозяину заведения, стоящему за барной стойкой, и интересуюсь, есть ли здесь опытные искатели приключений. Он указывает на дальний столик, за которым сидят трое мужчин лет по тридцать пять. Добротные, но изрядно потрепанные доспехи, мечи на поясе и множество шрамов на видимых участках кожи. Беру два кувшина вина и иду к ним.
        Они замечают меня и внимательно наблюдают, как я приближаюсь. Неприятно… Подняв бровь, указываю на свободное место. Один из авантюристов, назовем его Главным, молча кивает. Поставив кувшины, присаживаюсь и разливаю вино по кружкам. Первым делаю глоток, они тоже выпивают.
        - И что же понадобилось господину от бедных чистильщиков? - произносит Главный с непередаваемым сарказмом.
        - А может, я сказочник, - говорю с миролюбивым оскалом, - вот хожу по свету да всякие легенды слушаю и записываю.
        Авантюристы быстро обмениваются взглядами.
        - Легенды? - протягивает один из них, будет пока Седым. - Тогда слушай, сказочник, будут тебе легенды!
        - В общем, дело это было давным-давно, - начинает рассказывать Главный, - еще когда отец моего отца не родился на свет. В те времена, если верить старикам, и трава была зеленее, и вино слаще, да и девки - фигуристее и ласковее.
        Данное высказывание поддерживается усмешками остальных.
        - И жил в те времена авантюрист и бродяга по имени Токрас. - Главный промочил горло и говорит дальше: - Он был рисковый малый и совершенно безголовый - за призрачным сокровищем мог пойти хоть к гномам, хоть к демону в пасть. Но сказ не о его наглости, а о его маленьком секрете - надо сказать, что, куда бы он ни ходил, возвращался всегда невредимым, да еще и с богатой добычей. Поговаривали тогда, что сама богиня удачи навещает его. Ну да мы не знаем - свечку не держали. Да только однажды прошел слух о еще одном мертвом городе, про который никто до этого и не слышал, и стал Токрас собирать команду для похода…
        - Что за команда была, - подхватывает Седой, - эх, нет сейчас таких искателей, нет… В общем, шли они через мертвые земли, через водопад самоубийц и костяной мост… Дошли они до того города, все дошли. Небывалое это дело, чтобы все дошли! Да потом, когда уже вернулись, тайком рассказали, что было у Токраса слово тайное - что и дорогу верную указывало, и тварей отваживало. Взяли в городе они богатую добычу. Но вот после того как вернулись они, никто больше того города найти не смог. А вскоре и сам Токрас пропал. Как в воду канул! Да только поговаривают, что не умер до сих пор. А продолжает бродить - сокровища искать…
        - И новую команду, которая пойдет с ним, ищет, - заканчивает историю третий авантюрист, будет Молчуном.
        - Ну что, сказочник, по нраву пришлась легенда? - усмехается Главный и отвешивает издевательский поклон в мою сторону.
        - Ничего так, - делаю глоток вина, - но не поверю, что вы не знаете что-нибудь более интересное.
        - А еще есть книга мага, - наполнив кружку, Молчун продолжает, - в первую ночь осени она ищет человека, которому передаст знания. Но пока никто не смог постичь всю мудрость, и она всех желающих это сделать поглотила…
        В общем, под такие байки и просидели до полуночи, приговорив с пяток кувшинов. После этого разошлись, каждый по своим делам…
        Просыпаюсь на рассвете, выхожу во внутренний двор и начинаю тренироваться с мечом. Затем завтракаю и отправляюсь прогуляться по городу…
        Нельзя сказать, что любуюсь архитектурой или другими красотами сего города. Нет, не по причине своего невежества или отсутствия чувства прекрасного, а из-за полного отсутствия таковых у строителей сего муравейника. Погруженный в собственные мысли, просто убиваю время в поисках полезных лавок. Но тут мои размышления прерывают толчком в плечо. Оборачиваюсь: так-с, кто тут у нас такой наглый?
        Да это же тот юный маг из школы, в которую я заходил!
        - Начинающему магу следует более внимательно смотреть по сторонам, - приподнимаю уголки губ в легкой улыбке.
        - Без тебя знаю!
        - Какие же люди в этом городе невежливые, - укоризненно произношу я, - тяжело, наверное, весь день хамить.
        - Не твое дело… - тут он наконец смотрит на меня и все же узнает. - Ты!
        - Я, и что?
        - Это все ты! Это из-за тебя!
        - И в чем же я виноват? - спрашиваю у него.
        - Это из-за тебя магистр Рей отстранил меня от работы!
        Какой импульсивный молодой человек. И как умеет донести свою мысль до собеседника…
        - А ты вежливым не пробовал быть? - вкрадчиво интересуюсь я.
        - Да я тебя! - кричит он и пытается припечатать меня каким-то заклинанием.
        Бью мага под руку, и волшебство уходит в небо. Затем ударяю его в живот и использую «шок». Парень падает и корчится на земле.
        Запомнить - большая часть современных магов абсолютно беспомощны в ближнем бою…
        - С таким «милым» характером ты точно до ранга мастера не доживешь. - Сказав это, разворачиваюсь и иду на постоялый двор.
        Забавно, с друзьями как-то не очень, а вот число недоброжелателей постоянно увеличивается. Карма у меня, что ли, такая?
        До вечера просто валяюсь на кровати и читаю. После заката спускаюсь в общий зал - послушать новые байки.
        Так я и провожу четыре дня.
        В принципе узнал достаточно - и про то, что большая часть тварей в Руинах невосприимчивы к боевой магии, и про какой-то великий артефакт в Башне магов. В общем, много чего мне рассказали, особенно в последний день…
        Утром шестого дня, быстро позавтракав, отправляюсь к кузнецу.
        - Приветствую, - говорю ему, - что с перчатками и набедренниками?
        - С перчатками ничего, а вот защиту изготовил, - говорит кузнец и выкладывает свою работу на прилавок.
        - Жаль. - Беру и рассматриваю набедренники.
        Толстая кожа непонятного зверя и стальные пластинки, примерно миллиметровой толщины. Хотелось бы потолще, но тогда и тяжелей будет…
        - Ты в Руины собрался? - любопытствует кузнец, пока я прилаживаю набедренники.
        - Да, а что?
        - Ты же там будешь охотиться? - отвечает он вопросом на вопрос.
        - Как получится, и говори прямо - что тебе нужно?
        - Кровь парочки тварей для закалки оружия и доспехов.
        - Даже если и добуду, то довезти не успею - она свернется.
        - Есть специальное зелье, кровь останется свежей примерно четыре дня!
        - Допустим, я соглашусь, - затягиваю последний ремешок и выпрямляюсь, - сколько ты платишь?
        - Десять золотых за одну флягу.
        - Несерьезно, - качаю головой, - мне нужно будет купить фляги, зелье…
        - Пятнадцать - мое последнее слово!
        - Пятнадцать за каждую флягу и несколько пар нормальных перчаток.
        - Тринадцать и две пары.
        - Договорились. - Пожимаю ему руку. - Сколько за набедренники? И чья кровь нужна?
        - Ползолотого, - говорит кузнец. - Гончей и пиявки.
        Вот тут я сглупил - не спросил сразу! Если гончие - это детский лепет, то пиявки гораздо серьезней: и для магии неуязвимы, и ядовиты… Ладно, он же не сказал, что обязательно должна быть кровь обеих тварей, - собачками обойдусь…
        Отсчитываю монеты и протягиваю их кузнецу. Затем выхожу и направляюсь в лавку кожевника.
        Небольшое полутемное помещение, тяжелый запах кож - как готовых, так и сырых. Множество разных изделий развешены по стенам и кучей свалены на прилавок. Хозяин лавки - невысокий, но весьма широкоплечий мужчина лет сорока.
        - Вы что-то хотели? - спрашивает он хриплым голосом.
        - Да, пять мехов, ведро и воронку.
        - Какие именно мехи вам нужны?
        Озадаченно смотрю на него.
        - Какого объема и для каких целей? - приходит он на помощь.
        - Примерно в два кувшина, кровь монстров хранить.
        Лавочник со знанием дела начинает рыться в сложенных на столе изделиях.
        - Вот, - через пару минут произносит он и выкладывает сверху нужные мне вещи, - ползолотого.
        Киваю, отсчитываю монеты и сгружаю фляги и остальное в сумку. Выхожу из лавки и вспоминаю, где находится ближайший алхимик.
        Визит к нему мало чем отличается от всех предыдущих посещений алхимиков - купив нужные зелья, отправляюсь на постоялый двор…
        Зайдя во двор, бросаю монетку мальчишке и говорю, чтобы он оседлал ящера на рассвете. Затем договариваюсь с трактирщиком о еде на пять дней и иду спать.
        Просыпаюсь примерно за час до восхода солнца. Умываюсь, чищу зубы заклинанием - по крайней мере, нет этого омерзительного привкуса, как у местного зубного порошка, и спускаюсь вниз. Быстро ем, забираю сумку с продуктами и, сев на ящера, двигаюсь в путь.
        Выехав из города, углубляюсь в Руины.
        Такое чувство, что здесь проводили испытания ядерного оружия! Обычные цветы стали просто гигантскими, трава, вместо привычного зеленого цвета, «радует» глаз каким-то тошнотворно фиолетово-синим оттенком. У кустов и деревьев скрученные стволы и кора в разнообразных наростах. Да еще и этот мелкий дождь, непрерывно идущий из низко нависших туч! Здесь только фильмы про постапокалипсис снимать!
        Живности пока не видно, да и птиц тоже. Но еще не вечер…
        Минут через тридцать останавливаю ящера и создаю «поиск» с максимумом маны. Слегка покачиваюсь в седле - все же тяжеловато истратить четверть резерва за одно мгновение… Да еще и безрезультатно - заклинание сообщает, что в радиусе шестисот - семисот метров нет ничего живого! Значит, правда, что местные твари не чувствительны к воздействию магии.
        Так, не понукая Пепла и внимательно осматривая округу, двигаюсь почти до заката. Единственная ценная находка - десяток листочков могильника. По-хорошему, надо бы покопать землю под ним, ведь говорят, что растет он только на костях. Но лень, да и лопаты нет.
        Расседлываю ящера, он трется головой о мое плечо. Поглаживаю его по морде. Через пару минут он отстраняется и ложится на землю. Кладу потник на землю рядом с ним и сажусь. Так-с, и что там трактирщик наготовил? Мясо, птица, хлеб… Два бурдюка - в одном вино, в другом обычная вода. Причем вина больше…
        Точно сопьюсь я в этом мире…
        Поев и поделившись с Пеплом, ложусь спать, предварительно поставив магического стража…
        Часа через два ящер поднимается на лапы и начинает угрожающе шипеть. Вскакиваю и оглядываюсь. Вот и гости пожаловали.
        Сухощавые, жилистые тела с мускулистыми ногами, чуткие уши и весьма внимательный взгляд, мощные челюсти с клыками. Почти что койоты, только вместо шерсти их покрывают костяные пластины. Да и скорость весьма впечатляющая.
        Достаю меч и прикрываюсь щитом. От прыжка первой уворачиваюсь, другая пытается загрызть Пепла, за что и страдает - ящер проламывает ей грудь ударом лапы. Еще одна кидается на меня, уклониться не успеваю, и она всем своим весом врезается в щит. Падаю на спину, гончая пытается дотянуться до моего горла. Пинком сбрасываю ее с себя. Тут подбегает ящер, и его клыки смыкаются на загривке гончей. Быстро встаю на ноги. Гончая вырывается, но безуспешно - пара секунд, и Пепел отпускает труп.
        Оглядываюсь: три трупа собачек. Причем все три на счету Пепла!
        Зато теперь понятно, почему орки так ценят своих «лошадок»! Это же настоящая боевая единица!
        Ладно, надо собрать кровь, пока она не свернулась. Беру ведро, достаю кинжал и подхожу к ближайшему трупу. Поднимаю тушку, тяжеленькая - килограммов пятьдесят будет, перерезаю горло и сцеживаю кровь в емкость. Неохотно течет, зараза! Через пару минут добавляю зелье в уже слитую кровь и перехожу к следующему трупу… Затем к последнему. Осколки ребер пробили сердце, и вся кровь вытекла на землю. Добавляю еще зелья в ведро и взбалтываю. Достаю воронку и начинаю разливать готовый продукт по мехам…
        М-да, немного вышло - примерно литра два. Надо придумать другой способ добычи…
        Перелив кровь, выбиваю клыки и срезаю самые крупные пластины. Да, все же вампиры весьма продуманные существа: одно заклинание - и вся попавшая на меня кровь превращается в простую воду.
        Ладно, надо побыстрей убираться с этого места, а то понабегут желающие отведать свежего мяса. Быстро седлаю ящера и уезжаю. Двигаюсь ближе к границе Руин.
        Вот и рассвет, перекусываю и кормлю ящера. Правда, этот мелкий дождь надоел дальше некуда! Ладно, погоду исправить я не могу, но поохотиться на собачек вполне способен. А то Пепел пока ведет, причем со счетом три: ноль! Непорядок…
        Применяю «зоркость», и вуаля - примерно на полтора километра все отлично видно. Правда, дольше тридцати секунд не могу поддерживать заклинание. То ли ограничение какое-то, то ли опыта у меня маловато. А вот и гончая, но почему-то одна. Странно…
        Подъезжаю поближе. Хм, теперь понятно почему - морда представляет собой сплошной ожог. Нюха, значит, нет, но со слухом все более-менее нормально - вон как головой крутит.
        «Ускорение» с «мерцанием» - и я рядом с гончей, «шок» - и ничего. Не работает, быстро отпрыгиваю назад. А если «паралич»? Тоже никак, и мне приходится уворачиваться от ее клыков. Огонь не действует, впрочем, лед тоже. Еще одно «ускорение» - и я перебиваю гончей лапы. Можно попробовать и магию крови. «Иглы» не особо действенны - всего лишь пробивают костяные пластины. А должны бы убить. «Танец» не буду испытывать, все равно в бою не успею его создать. А вот «кипение» можно применить…
        Интересные создания, магия не действует. Как же тогда на них охотятся? Весь мой арсенал заклинаний не нанес им никаких существенных повреждений. Значит, остается только честная сталь.
        Ударом ноги перебиваю гончей позвоночник, а затем уж сцеживаю кровь. На этот раз вышло почти три литра, причем с одного животного! Ладно, пора двигаться дальше…
        По наитию наклоняюсь, и над головой пролетает сгусток пламени. Телепортируюсь из седла, выставляю щит, и в то же мгновение по нему расплескивается новый сгусток. Смотрю в сторону, откуда он прилетел…
        М-да, жук как жук. Чем-то смахивает на земного жука-носорога, на темно-матовых хитиновых пластинах вьется замысловатый рисунок. Правда, и размеры у этого насекомого соответствующие - где-то чуть меньше обыкновенной кошки. Фасеточные глаза пристально следят за каждым моим движением.
        Уклоняюсь от очередного пламенного привета, подбегаю вплотную и рублю жука мечом. С металлическим звоном клинок отлетает от него. Хорошие надкрылья… С противным хрустом пластины раскрываются, освобождая слюдяные крылья. Резко бью, целясь в них, но жук взмывает вверх, оглушительно гудя, начинает нарезать надо мной круги и периодически плюется огнем. Тоже мне, черный ворон нашелся!
        Уворачиваюсь от этих плевков. Пепел отбегает на десяток метров в сторону и замирает, внимательно следя за пируэтами жука.
        Вот и появилась уникальная возможность испытать один навык в бою…
        Отключаю щит, затем «ускорение» с «мерцанием» - и я появляюсь прямо над жуком. Направляю энергию в меч, и лезвие окутывает красноватая дымка. Рублю жука, и он двумя половинками падает на землю. Я следую за ним. Гравитацию же никто не отменял!
        Перед самой землей телепортируюсь еще раз, но, к сожалению, указываю неверное направление. Перемещаюсь на два метра вверх, еще раз применить «мерцание» не удается - меч забрал слишком много сил. Падаю, земля подо мной с грохотом обваливается куда-то вниз, и я лечу в пропасть.
        Через пару ударов сердца прихожу в себя. Вроде ничего не сломал. Оглядываюсь. Какой-то подвал. В грудь ударяется несколько небольших сгустков пламени. Похоже, это гнездо жука, а вон и его потомки. Еще один залп принимаю на щит.
        Быстро расправляюсь с жучками. Кинжалом аккуратно вырезаю железы, позволяющие им плеваться огнем, и складываю их в пузырек.
        Надо не забыть создать лед, а то не довезу до города. И странно, что жук напал на меня возле своего дома. По идее, он должен был как минимум увести меня подальше. Или как раз ради этого он взлетел?
        Теперь, когда насекомых больше нет, можно спокойно оглядеться. «Свет» - и над моим плечом появляется средней яркости шарик. Милое местечко… Сухие каменные стены, остатки стеллажей. Когда-то давным-давно это был подвал какого-то здания. Пол покрыт разнообразным мусором, среди которого белеют кости - как человеческие, так и животные.
        Покопавшись среди мусора, становлюсь обладателем трех бутылок темного стекла с неизвестным содержимым и пары золотых безделушек. Убираю все в сумку. Неплохая добыча, можно и выбираться отсюда.
        С разбега отталкиваюсь ногой от стены и цепляюсь за край пролома. Подтягиваюсь - и я на поверхности. Разделываю большого жука, затем подхожу к ящеру и достаю сверток с жареной птицей. Подкрепившись и поделившись с ящером, создаю несколько кусков льда и заматываю их вместе с банкой, в которой железы жуков, в тряпицу. Надо еще поохотиться, а завтра обратно, в город…
        До вечера так и не встречаю никакой живности, только куст с весьма полезными плодами. Правда, у его цветов смертоносный запах, но как раз есть шанс проверить «поцелуй сильфиды» на практике. Правда, трудно создавать лед…
        На привале решаю не разводить костер: во-первых, слишком заметно на равнине, а во-вторых, тут и топлива подходящего нет. А забираться в рощи я пока не рискну.
        Начало смеркаться, и пространство сразу стало оживать. Мило… Похоже, большинство местных созданий ведет преимущественно ночной образ жизни. Хотя мне это и непонятно - тут небо постоянно затянуто низкими тучами…
        Над головой что-то тихо шелестит… Ешкин кот, даже со своей реакцией не успеваю рассмотреть. Откуда-то слева мелькает быстрая тень, но ящер оказывается проворней - и из его пасти торчит мелкая тварюшка, напоминавшая летучую мышь.
        Видимо, это послужило спусковым крючком для стаи, и эти крылатые бестии хлынули волной со всех сторон. Но не нападают, а лишь заключили в своеобразный круг, отрезая пути к возможному отступлению.
        Ладно, достаю меч и создаю «щит крови» для себя и «щит мага» для Пепла. Удар - и одна мышка падает разрубленной пополам. И начинается… Они все сразу бросаются в атаку! Раскручиваю вокруг себя веерную защиту. Ящер тоже не отстает и ловит их зубами. Мана убывает просто с катастрофической скоростью - почти все твари атакуют ящера…
        Минут через пять все заканчивается: и мышки, и мана у меня. Быстро выпиваю зелье из драконьего корня, все же удобные эти подсумки - не надо копаться в поисках нужного зелья. Затем подхожу к Пеплу и внимательно осматриваю его. Ран нет, а значит, щит все же выполнил свою функцию.
        «Переработав» остатки тварей, я все же собираю около полулитра крови. Правда, не совсем понятно, зачем она мне. Использую заклинание, и вся пролитая кровь обращается в воду.
        Седлаю ящера и покидаю место боя. Примерно через километр останавливаюсь на ночлег…
        Остаток ночи проходит спокойно, и на рассвете отправляюсь в обратный путь…
        Как же мне надоело создавать этот лед!
        Все же как деградировала магия из-за этой войны… Те чары, которые мне известны, создаются парой слов или жестов, а вот нынешние… То же заклинание создания льда - восемь слов и три жеста, просто тихий ужас! И вообще, о чем можно говорить, если в школе самая новая книга была написана почти тридцать лет назад! С такими темпами через сотню лет маги для сотворения простейших заклинаний будут исполнять ритуальные пляски вокруг костра и приносить кровавые жертвы неизвестно кому…
        Вот уже и закат, попробовать, что ли, за сегодня достичь города? А то эти монстры начинают напрягать, да и с новой способностью надо бы разобраться в более комфортных условиях. Киваю своим мыслям и поворачиваю Пепла в сторону крепости…
        Часа в три ночную тишину разрывает громкий вой. Не нравится мне это. Несильно бью пятками ящера под ребра, и он ускоряет движение…
        Вой приближается, оборачиваюсь - десяток гончих. Не справлюсь. Надеюсь, что ящер не споткнется, иначе все - поминай как звали…
        Гончие все не отстают. Попробовать «ускорение» на ящере? Хотя нет, немного подожду.
        А преследователи сокращают расстояние. Ладно, творю заклинание - авось получится!
        Получилось, но только как это потом отразится на Пепле, вот в чем вопрос…
        Расстояние между нами начинает медленно увеличиваться…
        Минут через пять вновь раздается вой, но на этот раз какой-то разочарованный.
        Еще через пять минут придерживаю ящера, и он постепенно переходит на шаг…
        Вот так весело проходит ночь. Похоже, в одиночку в эти места лучше не соваться. К рассвету подъезжаю к городу…
        Сразу же направляюсь на постоялый двор - Пеплу нужен отдых. Если бы не он, то остался бы я в тех местах.
        Пара монет хозяину этого заведения, и он обещает накормить ящера до отвала. Я же забираю меха с кровью и иду к кузнецу.
        Захожу в лавку, никого нет: ни самого кузнеца, ни покупателей. Дверь, ведущая в глубь дома, приоткрыта, и из-за нее слышится звон металла. Нагло распахиваю ее и прохожу, похоже, в саму кузницу. Наковальня, стойки с инструментом и странный горн, от которого так и тянет магией.
        - Чего надо, остолоп? Не видно, я занят? - рявкает кузнец.
        - Ласково ты своих покупателей встречаешь.
        Кузнец резко оборачивается.
        - А, это ты! - примирительно произносит он. - Извини, я думал, это мой подмастерье вернулся. Достал?
        - Кровь гончих - да, а пиявку не нашел.
        - Сколько?
        - Три с половиной меха.
        - Отлично, подожди, пока я доделаю, и рассчитаемся.
        - Я хотел бы сделать заказ, - неспешно произношу я.
        - Какой?
        - Цепь из стали с серебром, длиной примерно в шесть локтей, с граненым грузом на конце.
        - Хорошо, - соглашается кузнец, - подходи через час.
        Значит, пока схожу к магам - продам оставшиеся ингредиенты…
        Управился как раз за час, да и стал слегка богаче. Но сколько нервных клеток я убил в этом походе…
        - Давай рассчитаемся, - предлагает кузнец.
        - Давай, - соглашаюсь я, - с тебя сорок пять с половиной золотых и две пары перчаток.
        - Минус стоимость цепи.
        - Хорошо.
        - Сорок четыре и перчатки, согласен?
        - Сначала покажи перчатки, - говорю ему.
        - Ты левша, тогда тебе эти подойдут. - Он протягивает мне пару.
        Черная, хорошо выделанная кожа, пальцы на левой усилены в районе третей фаланги воронеными металлическими пластинками. Правая же совершенно обычная.
        - Кожа особой выделки, легко переносит перепады температуры, - поясняет кузнец, - пластины содержат серебро.
        - Отлично, и, кстати, тебе не нужна кровь летучих мышей?
        - Нет, - качает он головой, - я про ее использование никогда и не слышал.
        - Вот и попробуешь, - передаю ему мех с кровью, - а я пойду отосплюсь…
        Глава 18
        Приятно, что в школе магии есть нормальный полигон для тренировок. Большой зал на последнем этаже, стационарные щиты и чучела на любой вкус. Правда, пришлось раскошелиться на пяток золотых за месячный абонемент.
        Интересно, почти во всех прочитанных мною книгах фэнтези авторы располагают залы для отработки заклинаний и лаборатории в подвале. Но это же глупо! Взрыв или мощное заклинание щиты не выдерживают, и все, финиш - отстраивай здание заново.
        В целом разобрался с возможностями клинка. Да, эффект от удара сильней, но активировать магические возможности меча имеет смысл только за мгновение до того, как он соприкоснется с телом противника. Иначе маны надолго не хватает. Все же я не вампир, это их ветвь магии, и опыта в ней у них побольше.
        С моим вариантом кистеня все оказалось сложней. Но думаю, что при необходимости смогу использовать сие грозное оружие с положительным результатом…
        А вот со сбором команды для похода к месту, отмеченному на карте Дракуленка, дела обстоят не очень. Нормальные авантюристы не хотят, а идти со всяким отребьем у меня желания нет. Вариант с наймом сработавшейся команды пришлось отбросить: во-первых, таких в данный момент в городе нет, а во-вторых, как я узнал, они все находятся на службе по контракту с одной из магических школ или магистратом. Значит, или отбросить идею с этим походом, или ехать одному…
        Изготовил забавную серьгу из клыка гончей. При ее активации она затемняет лицо. Самое смешное, что для этого гениального артефакта использовал простенький сигил из четырех рун. Теперь осталось проколоть ухо. К цирюльнику. Заодно и хвост укорочу, а то по длине он уже приблизился к прическам потомственных аристократов.
        - Вы что-то хотели? - интересуется пухлый мужчина лет пятидесяти.
        - Укоротить волосы и проколоть ухо.
        - Насколько их обрезать? И в каком ухе хотите носить серьгу?
        Я что, похож на Элтона Джона?! Да и встреченные тут наемники носят в левом…
        - В левом, - произношу вслух. - Волосы до низа лопаток.
        - Ясно, - бросает он, - присаживайтесь…
        Полчаса, и все сделано. Накидываю капюшон плаща и активирую артефакт. Забавно, лица не видно - вместо него клубится тьма.
        Какой эффект! Бедные люди, увидевшие такую красоту! А если серьезно, что на меня нашло, когда я изготавливал эту серьгу?
        Также собираю слухи про Цитадель охотников. Есть версии, что это боги сделали, что охотники ушли в другой мир, и даже про несметные сокровища под Цитаделью, которые охраняют немертвые воины ордена…
        А может, попробовать вызвать духа того охотника? Некроманты в городе есть, его перстень тоже. Золото пока имеется…
        - И что вы хотите от меня? - спрашивает худощавый парень в одежде темных тонов, он же местный некромант.
        А говорят, что магия не откладывает свой отпечаток… Некроманты выглядят как свежие трупы, у магов крови - кровавые слезы. Боюсь представить, как буду выглядеть я с учетом нескольких направлений…
        - Чтобы вы вызвали духа, - пожимаю плечами.
        - У вас есть кровь или какая-то личная вещь?
        Протягиваю перстень.
        - Тогда пойдемте, но учтите - вызов духа стоит пятьдесят золотых.
        - Ясно…
        Мы спускаемся в подвал. Темная комната, освещаемая всего парой свечей, в каменный пол врезан пентакль.
        - Обыватели ожидают именно такого места для вызова духов, - заметив мой оценивающий взгляд, поясняет некромант, - вот и приходится соответствовать.
        - Тяжело быть магом, - с усмешкой говорю ему.
        Некромант кивает и кладет перстень в центр пентакля. Короткая гортанная фраза на незнакомом мне языке, и в центре звезды появляется призрак.
        - Ты ответишь на все вопросы, - повелительно начинает некромант, - иначе…
        - Ты не можешь мне приказывать, - безразлично произносит призрак, - а боли я не боюсь.
        - Что? Да я тебя…
        - Успокойся, - опускаю руку на плечо некроманта, - ты действительно не сможешь его заставить.
        - Почему же? Я не какой-то неофит!
        - Дай мне с ним поговорить, а я потом расскажу тебе причину, договорились?
        Он соглашается и выходит.
        - Здравствуй, а мне расскажешь?
        - С чего бы это? Ты же меня убил.
        - Иначе ты убил бы меня, - тяжко вздыхаю, - но, может, все же поговорим?
        - Логично. - В его голосе слышится тень усмешки. - И что же ты хочешь от мертвого охотника?
        - Мне нужно знать, кто уничтожил Цитадель.
        - Хм… Неожиданно…
        - Так ты что-нибудь знаешь?
        - Немногое. - Призрак скрещивает руки на груди. - Я был слишком далеко, да еще и ранен.
        - Ты же сказал, что что-то знаешь.
        - Я встречался с парой охотников после, они не успели помочь, но вся верхушка ордена находилась в тот момент в Цитадели.
        - Вся? Все восемь мастеров? - удивляюсь я.
        - Да!
        - Странно. Еще что-то?
        - Не знаю, поможет ли тебе это, - неторопливо продолжает призрак, - но мертвы только пятеро, а двое еще живы вроде бы.
        - Это семеро. Что с восьмым?
        - Ни в мире, ни во тьме его нет…
        - Ясно, что ж, прощай, брат. И не держи на меня зла…
        Призрак склоняет голову набок и растворяется в воздухе.
        Редкое, почти невозможное событие - восемь мастеров одновременно в Цитадели! Обычно они путешествуют по всему миру и ищут новых охотников или талантливых ремесленников - кузнецов, алхимиков и так далее… Почему же они все собрались в Цитадели? Странно все это… Да еще и измененное воспоминание охотника. Количество вопросов все растет, а ответов так и нет…
        Подбираю перстень и выхожу из комнаты.
        - И почему же я не смог бы его подчинить? - раздраженно спрашивает у меня некромант.
        - Тьма дарует немного, - на ходу поясняю я, - но свобода - это исключительный дар, свобода жизни и смерти, а также воли.
        Вернувшись на постоялый двор, заказываю то ли ужин, то ли поздний обед. Как только его приносят, незаметно посыпаю еду индикатором ядов…
        Забавно, органический яд. Разносчица плюнула на мясо?
        В принципе есть антидот, но, пожалуй, рисковать не буду. Кто же так невзлюбил меня?
        - Хозяин, подойди сюда! - кричу я.
        - Вы что-то хотели? - интересуется он.
        - Да, узнать.
        - Что именно? - любезным тоном осведомляется трактирщик.
        - У вас в порядке вещей травить постояльцев?
        - Что?!
        - В мясе яд. - Добавляю еще щепотку индикатора, и хозяин постоялого двора бледнеет.
        - Мои служащие никогда бы…
        - Да-да, - киваю ему, - они бы никогда, но яд откуда-то взялся!
        - Вы запомнили разносчицу?
        - У них похожие фигуры и одинаково глубокие декольте, так что нет!
        - Пройдемте тогда на кухню, - предлагает трактирщик, - может, узнаете…
        Стоило мне зайти на кухню, как одна разносчица шустро начинает пробираться к противоположному выходу. «Мерцание» слишком заметно - не буду пока раскрывать все козыри. Срываюсь за ней, телекинезом поднимаю глиняную кружку и швыряю ей в спину. Следом еще одну. Она спотыкается. Прыгаю на нее и валю на пол.
        Будет весело, если она ни в чем не виновата…
        Встаю на ноги и поднимаю разносчицу.
        - Отпустите меня! - кричит она.
        - Зачем ты это сделала? - шиплю я. - Отвечай, или я заставлю тебя съесть то мясо!
        - Я не знаю, о чем вы говорите!
        Интересно то, что никто и не вмешивается…
        - Хозяин, принеси тарелку с моего стола.
        Через минуту он возвращается.
        - Открой ротик, - взяв кусочек мяса, уговариваю ее.
        Разносчица мотает головой и плотно сжимает губы.
        - Или ты отвечаешь на мой вопрос, или я заставлю тебя это съесть…
        - Мне заплатили, - выдавливает она сквозь стиснутые зубы.
        Это кому же я так успел насолить, что он решил меня убить?
        - Кто?
        - Я его лица не видела, он был в плаще с глубоким капюшоном. Только голос и запомнила - такой страшный, безжизненный.
        Лица не видела, а голос мне ни о чем не говорит… Придется уезжать раньше…
        - И во сколько же он оценил мою жизнь?
        - Он дал золотой и еще три пообещал, после того как ты умрешь.
        - Продешевила ты, - пережимаю ей сонную артерию, и она обмякает в моих руках.
        - Вы убили ее! - восклицает трактирщик под возмущенный ропот остальных людей на кухне.
        - Через полчаса придет в себя. - Отпускаю разносчицу, и она падает на пол. - А вот с вами мы пройдем в подвал.
        Трактирщик как-то сдулся, побледнел.
        - Не собираюсь я тебя убивать, - со смешком заверяю его.
        Спускаемся в подвал.
        - О чем вы хотели поговорить?
        - Мне нужны припасы в дорогу - я уезжаю немедленно.
        - Возьмите тогда окорок и вино.
        Сгружаю в мешок пару окороков, пяток бутылок и в задумчивости замираю.
        Интересно, тут все совпадает с нашим Средневековьем? Надо бы проверить…
        - Что-то маловата компенсация… Наверно, придется сообщить в цех, что на этом постоялом дворе травят клиентов…
        - Не надо! У меня семья, - начинает причитать трактирщик, - и дочерей надо замуж выдавать.
        Значит, цеха и гильдии тут есть. А почему у охотников не было? Забыл, мы же монополизировали этот рынок!
        - А мне хочется жить, а меня чуть ядом не накормили!
        - Пятьдесят золотых и припасы!
        - Так и быть, никуда не стану жаловаться. Давай неси…
        Минут через двадцать он возвращается с объемной сумкой и приятно звенящим мешочком. Быстро заглядываю в кошель, там золотые монеты. Пересчитывать не буду - времени маловато. В сумке продукты: хлеб, сыр, какие-то овощи. Ладно, сойдет. Забрасываю сумку на плечо и иду к выходу.
        - Радуйся, что я в хорошем настроении, - не оборачиваясь, бросаю я.
        Выйдя во двор, направляюсь к конюшне и седлаю Пепла. Пора в путь…
        Город мне удается покинуть спокойно, правда, до заката чуть больше часа. «Ускорение» на ящера - и вперед!
        И все же любопытно, кто возжелал меня отправить к праотцам? Навскидку могу двоих назвать. Если не они, то все гораздо хуже…
        Около полуночи останавливаюсь на привал. Ослабляю подпруги седла и скармливаю Пеплу кусок окорока с постоялого двора, предварительно проверив его на наличие ядов. Через пару часов отправляюсь дальше. Еще температура упала и снег пошел… Что за невезение!
        Сначала к месту, обозначенному на карте, а затем на поиск монахов. Точнее, того, что они могли оставить…
        Сворачиваю ближе к реке - там потеплей, и снег тает на лету…
        Если в Руинах и их окрестностях растения непонятно на что похожи, то тут, вдоль берега, они вполне нормальные. Неужели причина этого в текучей воде?
        Что-то дурное у меня предчувствие…
        Только подумал об этом, как мимо уха просвистела стрела. Пригибаюсь к шее ящера и разворачиваю его. Следующая стрела врезается в щит.
        - Быстро же ты ушел из города, - раздается безжизненный голос.
        Вот и заказчик, скорее всего…
        - Так это ты заплатил служанке…
        - Да, нечисть должна быть уничтожена, и все методы для этого хороши! - все с той же интонацией изрекает недоброжелатель.
        Мой собеседник подъезжает ближе, и у меня появляется возможность рассмотреть его. Хотя и рассматривать нечего: голова скрыта барбютом, а фигура - складками плаща. В правой руке он сжимает лук. Конь скрыт попоной. Кидаю в незнакомца сгусток огня… Он растворяется в воздухе в паре метров от него.
        - И кто же ты такой? - интересуюсь я.
        - Я страж, а ты, нечисть, умрешь! - отвечает он и, убрав лук в саадак, спрыгивает с коня.
        Повторяю его маневр. Обнажив меч и прикрывшись щитом, начинаю приближаться к нему.
        Страж стоит неподвижно, на расстоянии примерно полутора метров от него щит начинает мерцать, а затем просто исчезает. Воздух как будто застывает.
        Однако… Что у него за артефакт?
        Отпрыгиваю назад и быстро выпиваю зелье скорости. Страж снимает плащ и вешает его на седло. Полный доспех: пластинчатая кираса, латные перчатки и поножи с юбкой. На поясе ножны с полуторным мечом. Интересно, а что это за знак слева на нагрудной пластине? На сигил не похож…
        Сокращаю дистанцию и без замаха бью его в плечо. Он молниеносно достает свой меч и принимает удар на гарду. Страж отталкивает мой клинок и целит своим мне в горло. Отвожу его и быстро отхожу назад.
        А зелье практически не работает…
        Достаю кинжал и блокирую его атаку. Следом еще одну. Почему я шлем не надел? Уклоняюсь еще от одного удара. Подныриваю под следующий и бью его кинжалом в живот. Между пластинами не попадаю, и кинжал бессильно скрежещет по ним. Страж толкает меня, поскальзываюсь и падаю…
        Быстро откатываюсь в сторону от колющего удара и вскакиваю на ноги. Серьезный противник.
        На меня обрушивается град ударов. Большую часть отвожу, но все равно приобретаю пару порезов на лице. Темп боя продолжает нарастать.
        Великолепная картина: ночь, снег, свет лун, две безмолвные фигуры, звук шагов и звон стали. И почему я не поэт или на худой конец художник?
        Уклонившись от очередного удара, перехожу в атаку. Теперь стражу приходится усиленно защищаться.
        Он отводит мой меч и резко бьет меня в челюсть. Во время этого удара успеваю вонзить ему кинжал под мышку. А хорошо он ударил - рот начинает наполняться кровью. Похоже, зуб выбил.
        Левая рука у него практически не действует. Уклоняюсь и сплевываю кровь ему в лицо. Страж отшатывается. Бью его в грудь, и он начинает падать.
        Это не совсем магия, а значит, должно сработать. По крайней мере, надеюсь на это!
        Перехватываю меч двумя руками и бью острием вниз. Перед броней направляю всю доступную энергию в клинок, и он загорается. Меч пробивает стража насквозь и уходит в землю…
        Примерно две минуты, а такое чувство, что два часа прошло…
        Тело стража вспыхивает белым пламенем. Едва успеваю выдернуть меч и отпрыгнуть назад.
        Система самоуничтожения? Или что-то другое?
        Минута - и от тела ничего не остается. Даже доспех превратился в пепел!
        Кинжалом собираю немного пепла в пустую склянку - вдруг некромант сможет вызвать дух.
        Сильный был противник. Покойся с миром…
        Оставшийся пепел развеиваю порывом ветра. В лунном свете что-то блеснуло. Наклоняюсь и подбираю перстень.
        Странно, что он остался целым. Да и выглядит знакомо…
        Убираю его в сумку и подхожу к коню стража. Хороший лук, примерно два десятка стрел с бронебойными наконечниками. В одной сумке копченое мясо, хлеб и мех с водой. В другой - походный набор: котелок с ложкой, точильный камень и кошель с десятком золотых. Монеты обычные, у самого такие же лежат.
        И никаких зацепок, что это за страж! Вооружение неплохое, но это ни о чем не говорит, кроме как о том, что он не бедствовал…
        Расседлываю коня и шлепаю по крупу. Он взбрыкивает и убегает. Единственное стоящее - попона, на ней можно будет спать. А то я что-то не позаботился об этом. Точнее, не ожидал мороза и снега.
        Рассовываю вещи по сумкам и отправляюсь дальше…
        Нахожусь в этом мире больше полугода, причем большую часть времени приходил в себя после разнообразных боев! Только улучшу свои навыки, как появляется равный мне противник. Не нравится мне эта тенденция…
        За пару часов до рассвета останавливаюсь на ночлег. Быстро ем и делюсь едой с ящером, затем расстилаю попону, ставлю «магического стража» и погружаюсь в сон…
        Утром достаю и осматриваю перстень стража. Серебряная оправа с замысловатым узором, темно-зеленый камень. Ничего особенного, кроме одного «но» - он очень похож на мой!
        Что с остатками ордена происходит? Стремятся убить своих же. Безумие какое-то… Правда, я не до конца уверен, что этот страж был когда-то охотником, но перстень… Не знаю, что и думать…
        Варю кашу. Все же полезное это заклинание кипения, особенно с учетом того, что дрова достать тут проблематично…
        Каша вышла так себе, но зато горячая!
        Поев и вымыв котелок с ложкой в реке, скатываю попону и, оседлав ящера, продолжаю путь.
        Часа через три обнаруживаю куст могильника. Листья собираю, но вот копать землю что-то желания нет, хоть лопата теперь есть. Одно дело - разграбить какие-нибудь руины, другое - заниматься гробокопательством. До сих пор это претит мне. Вот такой я чистоплюй. Хотя, может, дело в том, что в Руинах высок шанс столкнуться с нежитью, а значит, сокровища охраняются. Странная у меня философия…
        Через восемь дней добираюсь до места, обозначенного на карте Дракуленка. Самое интересное, что меня никто не беспокоил, кроме пары гончих. Но это так, несерьезно.
        Местность слегка холмистая, местами растут кустарники. Знать бы еще, что я ищу! Скорее всего, какой-то подвал или что-то похожее.
        Не спеша начинаю обходить территорию…
        Примерно через пару часов нахожу место, где может находиться этот подвал, - чуть сильней веет магией. Можно копать…
        Через день я все же докапываюсь до помещения, еще два уходит на то, чтобы проникнуть в него, пробив лаз в перекрытии…
        Спуск начну утром, а сейчас надо приготовить два «свитка крови», хорошенько поесть и отдохнуть…
        На рассвете аккуратно спускаюсь вниз и сразу же попадаю в объятия пары костяков. Несколько ударов, и проблема решена.
        Зажигаю свет и осматриваю комнату: каменные стены со следами осыпавшейся штукатурки, пыль и обломки костей, среди которых что-то блестит… Вот и первая добыча здесь - золотой браслет и пара массивных перстней. А вентиляция тут, похоже, не сохранилась - воздух тяжелый, спертый. Нет, все-таки магия - это сила! «Поцелуй сильфиды» - и это не проблема!
        Открываю дверь и неспешно вхожу во вторую комнату. То же самое, что и в первой, - запустение и разруха. И ничего ценного… Использую «поиск», но скрытых тайников не обнаруживаю.
        Следующая комната. А этот проход гораздо интересней: арку поддерживают две статуи воинов в доспехах с обнаженными мечами. Надеюсь, это просто скульптуры, а не големы…
        Медленно прохожу мимо них…
        Фух, просто статуи!
        А вот в этой комнате имеются остатки мебели. В воздухе витает легкий аромат магии.
        Осторожно начинаю разбирать обломки…
        Шикарные находки: сломанный жезл и перчатка. И там и там ощущается магия, но все равно маловато. Нет, тут точно что-то есть ценное, не зря же Дракуленок хранил карту в зачарованной шкатулке!
        Скорее всего, это казарма или что-то близкое к ней, в пользу этой версии говорит одна целая двухэтажная кровать и обугленные обломки еще нескольких. Только непонятно, почему нет скелетов. Если все ушли раньше, то откуда взялись пятна копоти на стенах? Или просто пламя было настолько сильным, что сожгло все кости, но тогда почему камень не оплавлен? А вот металлические полосы на двери оплавлены, да и древесина обуглилась. Множество вопросов, но, как обычно, ни одного ответа.
        Пытаюсь открыть дверь… Не удается: ни на себя, ни от себя, и даже в сторону ее не сдвинуть! Замка нет, магию тоже не чувствую. Достаю кирку и пробую выломать дверь…
        Дерево скалывается тонкими щепками. Так я буду неделю ее ломать!
        Раз грубой силой не получается, попробую по-другому. В местах, где предположительно находятся петли, острием кинжала процарапываю руны льда. Затем начинаю вливать в них ману. Истратив почти весь резерв, основательно их промораживаю. Резкими ударами кирки разбиваю и едва успеваю отпрыгнуть назад - дверь заваливается на меня…
        И почему я еще не встречал атакующих заклинаний с использованием льда? Неужели они более затратные в плане маны, чем огонь или молния?
        Теперь понятно, почему она не открывалась - одна из стен рухнула, и дверь засыпало землей с камнями. Прохода в следующую комнату не видно, но спинным мозгом чувствую, что это не все подземелья!
        «Поиск» ничего не показывает, магическое зрение тоже. Значит, придется копать. Лопата с киркой есть, еда тоже, подниматься на поверхность пока нет необходимости. К сбруе Пепла я прицепил аграф, поддерживающий комфортную температуру, так что не замерзнет. А от гончих в случае чего он и сам в состоянии отбиться.
        А теперь пора за работу…
        Примерно часов через пять я обнаруживаю люк. Так-с, сейчас лучше не лезть туда, все-таки лопатой хорошо помахал, да и камни не самые легкие были. Выпиваю зелье регенерации и иду отдыхать - хорошо, что кровать есть. Ставлю «магического стража». Затем сворачиваю плащ, кладу под голову и погружаюсь в сон…
        Просыпаюсь примерно через пару часов, делаю разминку и подкрепляюсь прихваченными с собой припасами…
        Поднимаю люк и освещаю комнату под ним. Небольшая, вдоль стен стоят стеллажи, а на полу блестят стеклянные осколки. Обновляю «поцелуй сильфиды». Осторожно спускаюсь вниз - сначала висну на руках, затем прыгаю. Под сапогами хрустят осколки. Бегло осматриваю помещение и стеллажи. На них стоят разнообразные флаконы и алхимические принадлежности.
        Снимаю с полки серебряный на вид котелок и укладываю в него плащ. Начинаю аккуратно упаковывать целые пузырьки…
        Вроде бы все плотно уложил, ничего не болтается. Подвешиваю котелок к поясу. Теперь нужно выбраться отсюда. Пробую телепортироваться - не удается, что-то не дает. Ладно, сделаем по-другому. «Поступь», три быстрых шага по вертикальной стене, и готово. Вот почему никто не научил меня левитации? Хотя, наверно, она прорву маны забирает…
        Неспешно двигаюсь к выходу из этих катакомб. Снова «поступь», и я на поверхности. Быстро осматриваюсь. А похолодало, даже снег лежит. Пепел стоит довольный - фибула не дала ему замерзнуть, а две полуобглоданные гончие - проголодаться…
        Достаю более новую карту из тубуса и начинаю искать переправу на тот берег. Ешкин кот! Примерно четыре дня вверх по течению, там река сужается, и в теории может быть паром или что-то подобное…
        Убираю карту, укладываю флаконы из подземелья в шкатулку.
        М-да, надо будет как-нибудь провести ревизию в сумке, а то столько всякой всячины в ней храню.
        Только оседлал ящера, как под ногами начинает сотрясаться земля.
        Землетрясение? Не похоже…
        Еще один толчок… Пепел ведет себя совершенно спокойно. Перекусить тогда, что ли?
        Когда я доедаю второй бутерброд, на поверхность вылетают, другого слова не подберешь, два воина в доспехах, похожих на мои, как две капли воды. Лица скрыты шлемами. Приземлившись, они делают шаг вперед и, опустившись на одно колено, активируют щиты, которые отличаются от моего лишь размером и формой: если мой обычный, круглый, то их очень сильно похожи на римские скутумы - бронедверцы. Через мгновение из подвала появляются еще две фигуры. Одна из них сжимает в руке лук с натянутой тетивой. Вот ты какое, чудо дивное, темным эльфом называемое…
        А посмотреть есть на что, если воины среднестатистические, то их спутница, скажем так, удивляет. Невысокого роста, но с красивой фигурой: все при ней, есть на что посмотреть и за что подержаться, в отличие от ее светлых собратьев. Одета тоже весьма экстравагантно: черные сапоги до колена, багровая юбка, больше похожая на треугольный кусок ткани с серебристой окантовкой, который держится на бедрах при помощи массивного пояса и из-за своей неправильной формы создает великолепный разрез с одной стороны и надежно скрывает другую ногу. Туника до середины бедра, из какой-то черной с зеленоватым отливом полупрозрачной ткани, с достаточно глубоким декольте. Сквозь ткань на правой груди виднеется татуировка. Как подсказывает память, клановая… Руки выше локтя обхватывают изящные браслеты с рубинами. Кожа сероватого оттенка, пухлые губы цвета мокрой серой гальки и белоснежные густые волосы, собранные в высокий хвост. Кроваво-красные миндалевидные глаза без зрачков и острые черты лица. Уши, как и у светлых эльфов, но, на мой взгляд, изящней. Хищная красота… В руке эта красавица сжимает нечто похожее на серп с
гардой. Что-то подобное было у одного африканского племени, страшное оружие - с одного удара отрубает голову человеку. Воины густо покрыты пылью, а вот девушка нет. Значит, она, скорее всего, маг…
        А наши художники рисуют их в бронелифчиках и таких же стрингах. И тут обман! Хотя ее наряд гораздо интересней…
        Все это занимает всего несколько ударов сердца: и появление этой команды, и моя оценка прелестей эльфийки.
        - Кто ты такой? - негромко спрашивает девушка.
        - Могу задать тот же вопрос, но из уважения к столь прелестной особе отвечу. - Направляю силу в перстень, и над ним появляется изображение. - Лис, темный охотник.
        - Давно вас не было видно…
        Что-то бьет меня в спину, вспышка боли, и я начинаю заваливаться вперед. В падении успеваю применить щиты: «мага» на ящере и «крови» на себе.
        Правую руку не чувствую, при каждой попытке сдвинуть ее все тело пронзает острая боль. С трудом переворачиваюсь на левый бок. Пять человек с луками и один с жезлом.
        И по чью же душу они явились?
        Скосив глаза, вижу, что плечо пробила стрела. Эльфы только обороняются: лук всего один, а волшебница, видимо, сильно растратила запас сил - она только блокирует атаки мага.
        Стискиваю зубы и обламываю наконечник стрелы, кровь толчками выплескивается из раны. Начинаю собирать ее в ладонь.
        Маловато, но надеюсь, что хватит…
        Три слова - и направляю кровь в сторону мага. В полете она собирается в слабое подобие стрелы. Маг замечает это и спешно возводит вокруг себя щиты. Двое лучников начинают стрелять по мне, но щит держится. Хорошо, что стрелы слабо зачарованы. Мое заклинание слегка замедляется, но уверенно движется вперед. Удар сердца - и оно попадает в мага. Еще удар - маг падает на колени, и из его тела вырываются тонкие нити крови и, то переплетаясь, то расходясь в разные стороны, несутся в мою сторону. Неприятное все же зрелище этот «танец крови»… Нити ударяются мне в грудь, я чувствую, что запас маны начинает пополняться и ускоряется регенерация. А вот это плохо - придется вырывать древко стрелы из плеча. Но не могу не признать - тот, кто создал это заклинание, был гением: соединить коварство магии крови и изящество темного целительства…
        После гибели мага пропадает щит, прикрывающий лучников, и эльфы быстро их обезвреживают. Снимаю щит с себя и с Пепла.
        - Ты в порядке? - интересуется подошедшая эльфийка.
        А ножки у нее очень даже ничего… И это не окантовка на юбке, а вышитые руны, замаскированные под узор. Не бедствует она…
        - А похоже? - хрипло смеюсь я. - Помоги вытащить стрелу.
        Она придерживает меня за плечо и резко вырывает древко. Нашариваю на поясе зелье регенерации и выливаю его на рану.
        - И ты так и не представилась, - говорю девушке.
        - Найра, боевой маг. А тебя как сюда занесло?
        - Название дома не скажешь? - Поднимаюсь на ноги. - Нашел карту и решил проверить. А вы?
        - Какая разница? - Она улыбается. - Я пока замуж не собираюсь. А оказались здесь мы так же, как и ты, только случился обвал, и нам пришлось искать другой выход на поверхность.
        - Понятно. Живые среди этих стрелков есть?
        - Двое. А что?
        - Да хочется узнать, как они здесь очутились.
        - Пойдем тогда и спросим. - Она кивком показывает на стоящих над телами стрелков-эльфов…
        Быстро обыскиваю труп мага. Добыча не ахти: три зелья драконьего корня, книга заклинаний, жезл с каким-то амулетом и десяток золотых, - но могло быть и хуже…
        А темные эльфы еще и пытать хорошо умеют: пять минут - и пленники начинают рассказывать. В первую очередь они следили за мной - их, точнее, их мага заинтересовало, зачем мне отряд. Когда я спустился в подвал, они решили подождать и взять меня с добычей. А появление эльфов слегка сменило акцент: основной целью стала эльфийка - ее можно выгодно продать в качестве наложницы. Последняя фраза почему-то разозлила девушку, и головы разбойников покатились по земле, а меня забрызгало кровью.
        - Аккуратней нельзя было? - выказываю недовольство я.
        - Извини, но они…
        - Согласен, такую красавицу нельзя продавать в гарем, - обращаю попавшую на меня кровь в воду, - ибо он после этого недолго просуществует.
        Уголки ее губ дрогнули, значит, шутку оценила.
        - Кстати, вы случайно не знаете, где здесь ближайшая переправа? - спрашиваю у эльфов.
        - Пять переходов вверх по течению, - негромко произносит лучник, - там река сужается.
        - Ясно, благодарю. Удачного вам пути! - Сказав это, разворачиваюсь и иду к ящеру.
        - Лис, постой, - окликает меня Найра.
        - Да?
        - У тебя есть лишние зелья? - говорит она.
        - Зелья лишними не бывают, - со смешком отвечаю я. - Какие тебе нужны?
        - Драконьего корня и регенерации.
        - Парочка есть, но больше не дам.
        - Я хорошо заплачу…
        - Мертвым деньги не нужны, - отрезаю я, - без ущерба для себя могу выделить всего четыре флакона.
        - Хорошо, сколько ты за них хочешь?
        - Считай это подарком. - Отстегиваю с пояса футляр с зельями и протягиваю ей.
        - Благодарю, Лис. - И, понизив голос, продолжает: - Я верну…
        Пожимаю плечами и отхожу к Пеплу. Направляю ману в доспех, и он восстанавливается. Затем подтягиваю подпруги и запрыгиваю в седло. Впереди еще примерно четыре дня в этих проклятых землях…
        М-да, и это называется, «река сужается»? На поверхность выходит твердая порода, и ширина реки составляет всего тридцать метров… И как перебраться на ту сторону?
        Подхожу к краю берега, вроде бы мель: может, придется плыть. Перекладываю все ценные вещи к себе в сумку, меч с поясом тоже отправляются туда. Слегка ослабляю подпруги седла. Надеюсь, что Пепел умеет плавать.
        Сумку в одну руку, поводья ящера - в другую, и вперед…
        Через полчаса выбираюсь на противоположный берег реки. Незабываемые ощущения: холодная вода, несильное течение и норовистый ящер, который не любит плавать…
        Насобирав хвороста, разжигаю костер. Благодаря магии мои вещи быстро высыхают, но все равно я замерз, пока плыл…
        Глава 19
        Вот наконец-то я и добрался до крупного города, а то ночевки на свежем воздухе да на сеновалах плохо влияют на мою психику…
        Иллюзию не использую: во-первых, у ворот стоит маг, а во-вторых, не так уж много людей ездят на ящерах почти черного цвета. Оплачиваю пошлину, выслушиваю короткую речь на тему запретности принесения разумных в жертву в черте города и спокойно въезжаю в город.
        Дальше отработанная схема: монету мальчишке, тот провожает меня к приличному постоялому двору. Там быстро договариваюсь о стойле в конюшне для Пепла и снимаю комнату на пару дней. Позаботившись о крыше над головой, отправляюсь к артефакторам…
        С первым не повезло, как он выразился: «Я не покупаю всякий старый хлам!» Что ж, это его выбор, пойду к следующему…
        - Интересная перчатка… - спустя примерно двадцать минут изучения моих находок произносит сухонький старичок-артефактор.
        - И что в ней такого интересного?
        - То, что она мечта алхимика, молодой человек. Устойчива ко многим едким веществам, а также достаточно хорошо сдерживает резкие перепады температур, - поясняет артефактор.
        - Зачарована?
        - Нет, правильней будет сказать, что она живая.
        - В смысле? - вопросительно поднимаю бровь.
        - Некромантия - это не только поднятие нежити…
        - Ясно. А что с остальным?
        - Украшения - это просто побрякушки, сломанный жезл имеет ценность только из-за потраченного на него материала. - Старичок делает глоток из кружки, стоящей перед ним, и продолжает: - А тот, который целый, вообще дешевая поделка, запоминающая всего пять обычных заклинаний!
        Хм, вот для чего магам жезлы, а я думал, как знак статуса и источник маны… Конечно, иметь пару-тройку готовых заклинаний весьма удобно, но могу и не успеть взять его в руки…
        - А что насчет амулета?
        - Защита от физических повреждений: может выдержать пяток ударов мечом.
        - Ясно, - киваю я. - Сколько с меня за консультацию?
        - Один золотой, - отвечает артефактор. - А вы не собираетесь продавать свои трофеи?
        - Собираюсь, все, кроме перчатки.
        - А ее? - переспрашивает старичок.
        - Она мне еще пригодится, - пожимаю плечами. - Сколько дадите за остальное?
        - Семьдесят золотых.
        - Маловато, - качаю головой, - сто…
        Пятнадцать минут торга, и мы договариваемся на восемьдесят семь монет. И все равно чувствую, что старичок неплохо заработал на этой сделке.
        Что-то настроения нет разбираться с флаконами из подземелья. Пожалуй, схожу в баню, помоюсь.
        В общем, после бани и сытного обеда лежу на кровати в комнате и изучаю трофейную книгу мага. С каждой прочитанной страницей все больше и больше недоумеваю: ни одного боевого заклинания или чего-то похожего, лишь два щита, и то которые слишком долго создавать. Судя по набору записанных заклинаний, этот маг учился в такой же школе, что и я. Но тогда откуда у него взялись щиты? Неужели сам их создал? Это объяснило бы такие громоздкие тексты заклинаний…
        Хм, а это идея. Надо будет побольше разузнать про создание новых заклинаний. Только где бы взять информацию?
        С тяжким вздохом встаю с кровати и отправляюсь на поиски книжных лавок и школ магии…
        Полдня на это дело убил - и никаких результатов! В лавках ничего нет, а в школе меня просто вежливо послали в дальние края, и даже золото не помогло разрешить этот вопрос…
        Возвращаюсь на постоялый двор к заходу солнца. Плотно ужинаю и аккуратно начинаю расспрашивать посетителей о чем-нибудь необычном в этих местах…
        За весь вечер так и не узнаю ничего стоящего. Поднимаюсь из-за стола и отправляюсь спать.
        Просыпаюсь на рассвете, быстро умываюсь и выхожу во двор постоялого двора - потренироваться.
        Примерно через полтора часа заканчиваю, захожу в баню и обливаюсь холодной водой. Затем поднимаюсь в свою комнату и полностью одеваюсь. Плотно завтракаю и направляюсь на поиски алхимиков: надо же определить, что в этих флаконах.
        В первой лавке меня ждет разочарование: алхимик со своим старшим учеником куда-то уехали. И что самое неприятное - в этом городе один алхимик! Ладно, надеюсь, что в следующем городе повезет больше.
        Так, что мне еще нужно? Точно, еще один артефакт, поддерживающий комфортную температуру. Да и лук стража можно продать.
        Иду уже к знакомому артефактору и за пять золотых покупаю нужную вещь.
        А может, он что-то знает о том знаке?
        - Вам что-нибудь известно об этом знаке? - Достаю книгу заклинаний и показываю рисунок.
        Артефактор берет книгу и подносит ее поближе к глазам.
        - Где-то видел, - он морщит лоб, - но сейчас и не вспомню, где именно. А вам он зачем?
        - Видел его на доспехах одного хорошего воина, вот и захотелось узнать, что это такое.
        - Ясно. Но, к сожалению, ничем не могу вам помочь.
        Киваю, забираю книгу и выхожу на улицу. Теперь к оружейнику…
        - Двадцать золотых, - произносит он после того, как я показываю ему лук.
        - Это шутка? Если да, то неудачная.
        - Не согласен? - переспрашивает кузнец. - Выход за твоей спиной.
        Пожимаю плечами и ухожу. Вроде бы через два квартала есть еще одна лавка…
        В другой лавке мне удается продать лук за хорошую цену - сто пятнадцать золотых. Там же покупаю запасную тетиву для лука.
        Снова дорога… Забавно, что я возвращаюсь в те места, откуда и начал свой путь в этом мире. Если верить карте, то на северо-западе материка есть горы, а значит, скорее всего, монахи расположили свою твердыню именно там. Но все равно пока слишком мало информации о них…
        На закате останавливаюсь на придорожном постоялом дворе. Ставлю Пепла в стойло и снимаю с него весь навьюченный груз. Перекинув сумки через плечо, поднимаюсь в комнату. Крохотное помещение со скромной обстановкой, даже, скорее, спартанской: один тюфяк на полу и больше ничего. Зато засов на двери внушает уважение. Скидываю сумки в углу комнаты и спускаюсь вниз.
        А вот еда не очень: мясо пережарено, а вино больше напоминает подкрашенную воду.
        Кое-как доев эти кулинарные «шедевры», поднимаюсь к себе в комнату, запираю дверь и засыпаю…
        Ночь проходит спокойно, меня никто не побеспокоил: ни люди, ни насекомые. С первыми лучами солнца отправляюсь дальше.
        Все же забавно: я тут без году неделя, а исходил почти весь материк. Но ответа на главный вопрос пока не нашел. Подозрения есть, но нет фактов, которые могут их подтвердить или опровергнуть. Похоже, надо будет навестить Цитадель…
        Почти две декады пути - и я на границе королевства Аркор. Вот я почти достиг цели своего похода. Самое неприятное, что ничего нового про этих монахов так и не удалось узнать. А алхимики, к которым я ходил, смогли определить содержимое только двух флаконов из подземелья. Смешно, что в этом мире самая обычная сера встречается крайне редко и ценится на вес золота! Вот бы вернуться домой и наладить торговлю…
        Пост пограничников: каменная башня в три этажа и самый обычный шлагбаум. Однако…
        Правда, неудачно я подъехал: впереди караван торговцев - думаю, не скоро их проверят и пропустят. Спрыгиваю с ящера, а то надоело уже в седле трястись. Беру Пепла под уздцы и схожу с дороги.
        Минут тридцать у меня есть, а значит, можно перекусить. Судя по взгляду ящера, направленному на копченое мясо, он тоже не против.
        Пока караван проходит проверку и минует границу, я успеваю поесть и выкурить трубку.
        Снова беру ящера под уздцы и иду к таможенникам.
        М-да, похоже, что стражи границы в любом мире одни и те же. Ибо как объяснить то, что все представители этой профессии обладают одним и тем же выражением лица «боги-как-вы-все-меня-уже-достали-что-там-еще?» и скользким взглядом?
        - Кто ты такой? - противным голосом осведомляется один из них. - Цель визита в великий Аркор?
        - Темный охотник. - Активирую перстень. - Да вот захотелось полюбоваться прекрасным королевством…
        - Запрещенные вещи имеются?
        - Нет…
        - А меч? - перебивает меня слабенький маг.
        - По соглашению между орденом и всеми правителями, - холодно отвечаю я, - темные охотники приравниваются к младшему дворянству. Или вы этого не знали?
        Маг краснеет и что-то бормочет себе под нос.
        - Мы приносим извинения за нашего коллегу, - произносит, по-видимому, старший из таможенников, - но мы должны осмотреть ваши вещи, пройдемте за нами…
        Пожимаю плечами, перекидываю сумки через плечо и следую за бравыми людьми на государевой службе.
        Так, все ценное попрятал, вроде не должны найти. Эх, и почему с контрабандистами не пообщался на эту тему?
        Проходим в небольшую комнату в основании башни. Голые каменные стены, массивная дверь, ведущая в глубь башни, ветхий стол из потемневшего дерева. Все это освещает тусклый магический светильник под потолком. Сгружаю сумки на стол, и пограничники принимаются за осмотр.
        С деланым равнодушием наблюдаю, как стражи границы деловито вытряхивают все из моих сумок. Попутно подсчитываю ущерб, а также прикидываю возможную реакцию некоторых зелий и эликсиров, флаконы с которыми из-за грубого обращения откупорились. Интересно, если разобьют вон тот пузырек с солью холода, а потом еще тот с эктоплазмой, взрыв будет сильным? Если да, то насколько котлован будет глубоким? Пепел, думаю, успеет отбежать, я щитами закроюсь, а вот этим умникам не повезет, да и в рай дураков не пускают… Почему не предупреждаю их о возможной опасности? Так, не люблю хамства…
        Минут через двадцать они заканчивают осмотр. Еще двадцать я складываю вещи обратно. Испорченные флаконы убираю в патронташ на поясе. Судя по разочарованным лицам государевых людей, ничего запрещенного они не нашли. Ужас, не удастся с меня вытрясти побольше монет.
        - Покажите содержимое вашей поясной сумки, - требует один из пограничников.
        Вынимаю из нее магическую книгу с кошелем, а остальное выкладываю на стол.
        Минут пять они изучают все это.
        - А книгу с кошелем?
        - Вы переходите рамки дозволенного! - шиплю я. - Содержимое моей магической книги вас никак не касается, так же как и мои финансы.
        - Вы обязаны…
        Они что - самоубийцы? Кошелек-то ладно, но книга… Похоже, законы тут не особо знают. Хорошо, что не поленился и прочитал сборник общих законов, пока отлеживался у Тирны…
        - Зови командира, - прерываю его, - и быстро!
        - Что вы себе позволяете?!
        - Значит, по-хорошему не получится… - сжимаю рукоять меча.
        Таможенники отступают от меня на пару шагов. Один разворачивается и быстро скрывается внутри башни…
        Через пару минут раздается топот, и сначала из-за двери вылетает знакомый пограничник, а следом за ним выходит десятник.
        - Кто вы? - вежливо интересуется он.
        Повторно представляюсь.
        - И что же случилось?
        - Как сказать… они оскорбили меня как мага, потребовав открыть книгу заклинаний, - равнодушно отвечаю я, - они оскорбили меня как дворянина, попытавшись залезть в мой кошель. Вы знаете, что я могу с ними за это сделать?
        - Идиоты! - шипит десятник на подчиненных. - Декада карцера на хлебе…
        - Как-то слишком нежно, - мягко перебиваю его.
        - Две декады, - кривится он.
        - Другое дело, - киваю я. - Какова пошлина за въезд?
        - Три серебряные монеты.
        - Я могу ехать дальше? - спрашиваю у десятника после того, как отдаю требуемую сумму.
        - Подождите, сейчас выпишу вам подорожную.
        Десятник сгребает монеты и уходит вместе с провинившимся…
        Через пару минут солдат возвращается со свитком. Получив бумагу, быстро читаю ее. Так: «Темный охотник Лис не имеет при себе запрещенных товаров, пошлину оплатил и имеет право передвигаться по королевству Аркор», - а внизу листа переливается всеми цветами радуги внушительная печать в виде всадника на грифоне.
        Выхожу на улицу. Прикрепляю сумки к седлу ящера и неспешным шагом двигаюсь дальше…
        Чем больше государство, тем сильнее в нем коррупция и бюрократия. Боюсь даже представить, что творится в империи…
        Когда башня пограничников скрывается из виду, начинаю пересыпать содержимое из поврежденных флаконов в целые. Затем достаю мясо из сумки и выковыриваю из него флакон с серой и два пузырька с так и не определенным содержимым, похожим на кровь. Если тут нет животных, специализирующихся на поиске запрещенных веществ, то, может, и выйдет из меня контрабандист…
        Сажусь в седло и неспешно отправляюсь дальше. Минут через двадцать использую «зоркость», чтобы осмотреть дорогу впереди. А вон и тот караван.
        Хм, с одной стороны, с ними удобней будет передвигаться, а с другой - увеличивается шанс получить парочку стрел от разбойников… Пожалуй, поеду один, а то они плетутся, как черепахи…
        Через полчаса нагоняю и по обочине объезжаю караван. Дорога впереди свободна…
        Местность не балует разнообразием: справа - смешанный лес, а слева - холмы и пустые поля.
        За час до заката достигаю постоялого двора.
        Ужинаю и поднимаюсь в комнату. Спать пока не хочется. Потренироваться, что ли?
        Огонь отметаю сразу: маленькое помещение, да еще и с деревянными стенами… Я не самоубийца. Бегать по потолку или телепортироваться из угла в угол неудобно из-за размеров комнаты. Значит, остается только магия крови…
        Переставляю табурет к двери, рассекаю кожу на указательном пальце и начинаю стрелять по данному предмету меблировки «иглами крови»…
        В итоге от табурета остаются одни щепки, а у меня - немного больше половины резерва. Правда, и в стене появилось с десяток непредусмотренных строителями отверстий - хоть «игла» и направляется жестом, я каким-то образом умудрился мазать мимо основной цели. Спишу это на легкое опьянение…
        И все же магия крови - это мечта мазохиста: порезы после использования заклинаний моментально заживают, но ощущения малоприятные… Хорошо вампирам - они нечувствительны к боли! Только если не резать их серебряным клинком…
        Потеря крови небольшая. Голова слегка кружится, но это не страшно: посплю, и утром все нормально будет. Быстро трачу ману до конца - и спать. Так-с, что бы такое использовать?
        М-да, как я про меч мог забыть? Видимо, устал…
        Достаю клинок и «зажигаю» его…
        Почти две минуты удается продержать его в таком состоянии - и мана на нуле. Зато теперь можно с чистой совестью отдыхать.
        Просыпаюсь часа через три. Кошмар приснился, а я думал, что забыл об этом…
        Ешкин кот, поспал называется! Вот с чего мне приснилась та бойня, устроенная баронами?! Это было давно… Этого не было…
        Встаю с кровати, открываю окно и с трудом раскуриваю трубку - меня бьет мелкая дрожь.
        Нет, но с чего она мне именно сейчас приснилась? Ничего не понимаю…
        Выкурив трубку, заметно успокаиваюсь. Надо будет еще табака купить, а то придется на мох перейти. Сна ни в одном глазу, да и кровать мокрая от пота. Сегодня точно не усну…
        Достаю из сумки полотенце с ведром и выхожу во двор. Создав воды, обмываюсь. Фух, вроде бы получше.
        Возвращаюсь в комнату и выкладываю на стол содержимое поясной сумки. Шкатулка с ингредиентами, две книги заклинаний, надо будет одну продать. Дальше - разнообразная мелочовка и кошель с моими финансами. О, еще одна печенька есть, надо будет у алхимика узнать, что это такое на самом деле. Десяток пустых флаконов и футляр с запасом разнообразных зелий. Вытряхиваю оставшееся из сумки на столешницу. О, осколок черепа из катакомб под городом. Так, а где кисть? Видимо, где-то потерял, обидно… А вот и мой кистень, что-то я про него совсем забыл. Сдуваю на пол пыль, каменную крошку и прочий сор. С сумкой разобрался, можно все укладывать обратно…
        Теперь доспехи и одежда. Тут все просто: толика маны - и они как новые. О, уже и утро наступило…
        Поев и доплатив за уничтоженный табурет, отправляюсь в дорогу. Погода не радует - похолодало и пошел снег. Эх, скорей бы весна!
        Через пару часов натыкаюсь на конный разъезд… Вот тут и пригодилась грамота, выписанная на границе. Серьезно все, как-никак королевство, а не захудалое баронство с мизерной территорией. Конечно, до империи Аркор не дотягивает, но второе место точно занимает.
        Декада дороги, и на одиннадцатый день, примерно в час пополудни, я достигаю столицы королевства, носящей гордое название… Аркор!
        Странно, стражники здесь какие-то чересчур нервные.
        Подхожу к нищему, бросаю ему пару медяков и узнаю свежие новости. И надо сказать, что они не самые приятные - светляки с гномами снова пытаются захватить империю, и, похоже, в этот раз ни орки, ни гоблины не пришли ей на помощь. Весело… В теории становится понятно, к чему мне тот кошмар приснился. Ладно, это не мои проблемы, так что не буду забивать себе голову всякой чушью.
        Найдя постоялый двор, быстро договариваюсь обо всем нужном и иду к алхимикам…
        Три лавки - и содержимое одного из двух оставшихся флаконов становится известным: кровь истинного оборотня. А вот что во втором флаконе - загадка: ярко-алая густая жидкость, скорее всего, кровь, но алхимики молчат. Хотя, судя по задумчивому выражению лица одного алхимика, ему что-то известно, но он решительно открестился от этого. Наверно, надо будет к Тирне наведаться, уж контрабандисты должны знать…
        Возвращаюсь на постоялый двор в вечерних сумерках и, плотно поужинав, поднимаюсь к себе в комнату. Трачу всю доступную энергию на «зажигание» клинка. Неплохо, почти три минуты… Закрываю дверь на засов, для надежности подпираю ее еще табуретом и ложусь спать…
        На рассвете выезжаю…
        Еще через четыре дня достигаю небольшого поселка, расположившегося у подножия горы. Само поселение ничем не примечательно, а вот гора внушает уважение: высотой примерно километра два, густо поросшая хвойным лесом. По дороге собирал слухи про эти места, но ничего интересного так и не услышал. Надеюсь, что я не ошибся…
        На постой меня пускает местный кузнец. И вечером, за кружкой вина, он рассказывает, что местные стараются не заходить далеко в лес.
        - Жуть какая-то там обитает. Кто зашел далеко, тот или не вернулся, или стал как чужой… - поясняет он.
        На мои попытки разузнать про «чужих» он как-то мрачнеет и, пожелав спокойной ночи, отправляется спать. Ладно, как-нибудь сам разберусь.
        Достаю меч и продолжаю тренировку… Хм, или резерв увеличился, или уже привык «зажигать» клинок - могу держать его в таком состоянии на несколько секунд дольше.
        Утром договариваюсь с кузнецом, что он присмотрит за Пеплом за пару золотых монет, и налегке отправляюсь на поиски…
        А лес не самый приятный: низко нависающие лапы елей, паутина и толстый слой опавшей хвои под ногами. Давящая тишина и густой полумрак. Так как лес расположен на горе, скорость передвижения очень низкая - приходится идти осторожно, чтобы не споткнуться о корни, скрытые хвоей, и не наткнуться на другие возможные сюрпризы.
        Вот и вечер наступил, наверно. Лес-то темный - солнца не видно, а по внутренним часам уже закат. Значит, пора останавливаться на ночлег. В принципе могу пару-тройку дней обойтись и без сна, но реакция притупится, да и эликсиры в большом количестве не очень полезны для здоровья. А если быть точным - то могут привести к долгой и мучительной смерти. В этом отношении магия гораздо лучше, но подходящих заклинаний я не знаю. Костер, пожалуй, разводить не буду - под ногами толстый слой сухой хвои, а лесной пожар - это последнее, что мне нужно. Поужинав вяленым мясом с хлебом и запив водой из фляжки, устраиваюсь спать на массивной ветке дерева…
        Просыпаюсь примерно в пять утра и чуть не падаю на землю - забыл, где устроился на ночлег. Забавно было бы: выжить в стольких передрягах и так глупо погибнуть…
        Пять дней я уже тут брожу и неизвестно когда набреду на базу этих монахов! А надо бы поспешить, а то эта война меня не очень радует - не к добру вышли из спячки светляки. Хотя если они тут все же были, то их крепость должна располагаться если не на вершине, то и не у подножия. Ладно, завтра с утра поднимусь повыше и буду искать там.
        Просыпаюсь от странного чувства, словно где-то рядом находится источник энергии… И он передвигается! Поворачиваю голову в ту сторону и сосредотачиваюсь. Через несколько секунд в ушах раздается звук ударов сердца, и перед глазами появляется изображение кровеносной системы человека. Вижу, как сокращается сердце и толчками гонит кровь по сосудам. Похоже, что я все же сошел с ума или… Или придется навестить одну клыкастую особу для приватного разговора!
        Внимательно осматриваю сектор, где находится этот источник. Через минуту замечаю мужчину с луком в руках, в одежде, сливающейся по цвету с местностью. Хм, а кузнец говорил, что так далеко из местных никто не заходит. Интересно…
        Телепортируюсь к нему за спину, он что-то чувствует и оборачивается. Тут применяю к нему «шок», и мужчина падает, как подрубленный. М-да, рефлексы - страшная сила. Хм, а теперь ощущаю его лишь краем сознания, да и раздражающий звук ударов сердца пропал. Связываю ему руки цепью - неизвестно, как он отреагирует, когда очнется. Зато есть возможность его рассмотреть, заодно и обыскать. Коренастый, темные волосы с проседью и донельзя аскетичное лицо. Одежда добротная, в поясной сумке краюха хлеба, завернутая в чистую тряпицу, и несколько пучков каких-то незнакомых трав. Длинный кинжал из низкокачественной стали, а вот лук весьма хорош. Стрелы - охотничьи срезни, два десятка. Если судить по снаряжению, то этот турист обитает где-то рядом, максимум полтора дневных перехода. Ладно, как очнется, спрошу…
        Так гадостно становится на душе после этих расспросов, все-таки пытки не доставляют мне ни малейшего удовольствия. Действительно, поселение этого туриста рядом, всего два дня пути. Но вот обитатели… поголовно фанатики, все ждут, когда вернется их божество. Какое именно, узнать не удается - у туриста, едва он начинает об этом говорить, случается инфаркт. Значит, там есть и маги, причем весьма умелые. И почему-то мне кажется, что искомое будет именно там.
        Добравшись до поселка, забираюсь на дерево и, прикрывшись иллюзией, начинаю наблюдать. Ничего так деревенька: деревянная стена по периметру, по углам вышки, три десятка домов и какое-то культовое сооружение в центре. Но это мелочи, а вот то, что находится за ней… Очень похоже на средневековое земное аббатство, по крайней мере, видимая часть. Фасад каменный, две высокие башни со стрельчатыми окнами, центральная часть украшена скульптурами, точнее, их остатками - время не пощадило их, а вот ворота в полной сохранности, и похоже, что заперты. Странно, почему это строение не обнаружили раньше? Ладно, попробую ночью проникнуть вовнутрь…
        В несколько приемов телепортируюсь подальше от поселка, снова забираюсь на дерево и ложусь спать… Просыпаюсь через пару часов после заката. Быстро ужинаю и начинаю готовиться: снимаю и убираю плащ в сумку, проверяю заточку оружия, в патронташе зелья есть, заплетаю волосы в косу и надеваю шлем. Эх, дурное у меня предчувствие, но особого выбора и нет. А значит, вперед!
        На вышках по два человека с луками. Хорошо, что иллюзией прикрылся, но не стоит приближаться к стенам. На всякий случай использую «поцелуй сильфиды».
        Телепортируюсь к аббатству… Но что-то мешает сделать это, и меня выбрасывает в трех метрах от него. Как минимум защита от такого перемещения осталась и, скорее всего, ловушки тоже. Подбегаю к стене, минуя освещенные луной участки земли. «Поступь»… И ничего! Значит, придется без магии подниматься до ближайшего окна. Только непонятно, как это сделать…
        Сначала все же решаю проверить ворота. Не дойдя пары шагов до них, останавливаюсь - слишком от них тянет магической энергией. Подбираю камешек и кидаю в створку. Негромкий шелест, и на землю опускается пыль. Сейчас окна проверю…
        Камешки не превратились в пыль, а просто отскочили обратно. Надеюсь, что эта защита не привязана к общему источнику энергии. Осматриваю стены башен: ни одной возможности зацепиться и подняться вверх, к окну. Стягиваю перчатки и поправляю меч. Возвращаюсь к центральной части. Это будет весело…
        По остаткам скульптур, цепляясь за все возможные неровности, поднимаюсь на карниз центральной части аббатства. В процессе срываю несколько ногтей и обзавожусь множеством глубоких царапин на внутренней поверхности ладоней. Обращаю попавшую на стену кровь в воду - кто его знает, что тут за маги. И надо бы поспешить, а то скоро полностью взойдут обе луны и станет очень светло. Вон еще один карниз, но до него допрыгнуть надо. Быстро выпиваю несколько зелий и прыгаю. Цепляюсь кончиками пальцев, но удар об стену выбивает воздух из легких. Только чудом не срываюсь вниз. И почему я раньше не подумал о зельях? Было бы намного проще. Боком, с трудом, но добираюсь до ближайшего окна. Хватаюсь за внешний подоконник. Так, теперь щит. Повиснув на одной руке, ладонь другой практически прижимаю к нему и начинаю давить чистой силой. Резерв стремительно убывает, но и по щиту прокатывается дрожь. Еще немного… С легким звоном он исчезает! Подтягиваюсь на руках и вваливаюсь в комнату. Быстро осматриваюсь: средних размеров помещение, в углу остатки шкафа с оружием, рядом с ним дверь из потемневшего дерева, окованная
позеленевшей бронзой. Сначала подлатаю себя, а потом буду искать библиотеку или что-то похожее на нее. Достаю чистую тряпицу из сумки, смачиваю ее зельем регенерации и обматываю кисти. Подпираю дверь обломком шкафа, перекусываю и ставлю стража. Сажусь на пол, обнаженный меч - на колени и приступаю к медитации - все равно как минимум час уйдет на восстановление…
        Разматываю руки. Ногти на месте, царапины затянулись. С трудом встаю на ноги - мышцы затекли. Никак не привыкну к этим медитациям! Подхожу к шкафу. Луки сгнили, а вот наконечники стрел как новые, да и магия в них ощущается. Аккуратно складываю их в мешочек. Ого, остатки арбалетов. Вот так монахи!
        Осторожно выхожу из комнаты и оказываюсь на винтовой лестнице. И где здесь может находиться библиотека? Ладно, пойду вниз, трофеи мне пока не нужны. Да и сомневаюсь, что в башне найдется что-то уникальное…
        Спустившись по лестнице и пройдя через две комнаты, выхожу на узкий балкон, опоясывающий широкий зал с высоким стрельчатым потолком, поддерживаемым ажурными опорами по центру. На полу мозаика в виде сложного лиственного орнамента. И давящая сила с неприятным оттенком заполняет это помещение! Создаю «свет» и более внимательно, двигаясь по периметру, рассматриваю зал обычным и магическим зрением… В центре энергия сплетается в клубок. Осторожно приближаюсь к нему. Теперь понятно происхождение оттенка - в колонны вмурованы иссохшие человеческие тела с до сих пор бьющимися сердцами, качающими кровь. Правда, из шести таких только половина. Да, мерзко, но в то же время и гениально: черпать ману из чужих страданий, причем не пару дней, а несколько веков. И что самое неприятное - человек должен находиться в сознании, иначе смысла нет. Перед уходом надо будет уничтожить этот шедевр.
        Вон еще одна дверь, по всей видимости, ведущая в глубь здания. Обновляю «поцелуй сильфиды» и, прикрывшись щитом, открываю ее. Передо мной расстилается коридор, освещаемый световыми шарами, которые держат какие-то когтистые лапы, вырастающие из стен. Через равные промежутки расположены стрельчатые ребристые арки дверных проемов с дубовыми дверьми. До конца коридора их ровно двадцать…
        Часть комнат завалена камнями, другая представляет собой обычные кельи: стол, узкая кровать и небольшой сундук, видимо заодно служащий стулом. И последняя дверь ведет в туалет. Неплохо они тут жили. В комнатах ничего ценного не обнаруживаю. Выпиваю зелье ускорения и открываю дверь в конце коридора. Шаг вперед - и я оказываюсь в небольшом зале, из которого ведут два коридора. Двери тут солидней: окованы стальными пластинами, на которых выбиты какие-то неизвестные мне знаки. Провожу перед левой дверью ладонью, магия не ощущается. Перехожу на магическое зрение. Тоже чисто. Ладно, рискну.
        Рывком открываю дверь и отпрыгиваю назад. Чисто… Вот и библиотека. Небольшое помещение, стеллажи и стол с креслами. На стенах видны пятна копоти и засохшей крови. Слева сажа складывается в человеческий силуэт. Под сапогами хрустит стекло и обломки костей. Хороший бой тут был, надеюсь, хоть что-то из книг тут сохранилось? Покопавшись в хламе, становлюсь гордым обладателем четырех обгоревших книг в толстых кожаных переплетах с медными уголками. Открываю одну из них… Так и думал - латынь! Месяц, как минимум, на перевод! Сейчас проверю, что находится за второй дверью, и уйду из этого места куда подальше…
        Мастерская, совмещенная с лабораторией. Вот тут, чувствую, найдется, чем поживиться. Горн и наковальня в одном углу, большой шкаф с оторванными дверцами возле стены. Посредине комнаты большой стол, заваленный осколками стекла и металла. И куча белого песка в дальнем углу. Неспешно подхожу к столу. И тут песок начинает собираться в двухметровую человекоподобную фигуру. Вот и ловушка. Отключаю щит и начинаю кидать в этого голема все доступные мне заклинания…
        От волшебства толку мало, оно всего лишь слегка тормозит его. Активирую щит и перехожу в ближний бой. От первого удара голема уворачиваюсь, второй решаю принять на щит. Как оказывается, зря - песок спокойно проходит сквозь него, и я отлетаю назад.
        Применяю «щит крови» и начинаю рубить голема… Последним ударом разваливаю его на две части. С шелестом песок осыпается на пол, но тут же быстро начинает собираться обратно в человекоподобную фигуру. Парой ударов возвращаю его в первозданное состояние. Так до бесконечности может продолжаться. Тоже мне, терминатор!
        Терминатор… Холод. Но тут песок, а не металл…
        Отпрыгиваю назад, забрасываю меч в ножны. Срываю с шеи амулет с заключенным в него огненным духом и направляю его на песок. С артефакта срывается волна пламени, с пальцев правой руки также летят сгустки. Песок начинает сплавляться. Запасы маны просто тают на глазах.
        Вроде бы все, песок превратился в глыбу стекла. Сползаю по стенке. И щит куда-то делся… Выпиваю эликсир драконьего корня и прикрываю глаза. Отдохну пару минут и буду выбираться отсюда.
        Обыскиваю мастерскую. Становлюсь богаче на десяток драгоценных камней и пару небольших слитков какого-то металла. Так, теперь поднимусь в комнату, откуда начал эту экскурсию, и отосплюсь. Все равно на дворе уже утро наступило. Правда, опять придется спать на голом полу, не снимая доспехов, но я как-то уже привык к этому…
        Просыпаюсь часов в десять вечера и перекусываю остатками провианта. Теперь план действий: во-первых, уничтожить источник, во-вторых, добраться до Аркора в целости и сохранности. А дальше посмотрим.
        Спускаюсь в центральный зал. Становлюсь у входных ворот и запускаю десяток «игл крови» в источник энергии. С яркой вспышкой он превращается в прах. По колоннам начинают змеиться трещины. Об этом я почему-то не подумал… Набрасываю на себя иллюзию, распахиваю ворота и выбегаю из аббатства. С грохотом центральная часть здания обваливается… Телепортируюсь подальше.
        Три дня на эликсирах, и я наконец возвращаюсь в поселение, откуда и направился на поиски монахов. Ничего конкретного кузнецу не рассказываю, плотно ужинаю и отправляюсь в выделенную мне комнату. Два дня я сплю, с небольшими перерывами на еду. Да и все равно общее состояние организма не очень… На рассвете третьего закупаю провизию и еду в столицу.
        На второй день пути погода портится: ветер с проливным дождем, да и холодает. Надеюсь, что не простужусь…
        Через полдекады прибываю в Аркор, можно было и раньше, но грунтовые дороги размокли, а мощенных камнем здесь немного.
        Красота, наконец-то поем горячего, а то питаюсь всухомятку: то лень готовить, то подходящих продуктов нет.
        После сытного обеда поднимаюсь из-за стола и отправляюсь по лавкам. В первую очередь к артефактору - надо разобраться с трофеями из аббатства…
        Мечта воина, а не наконечники стрел: во-первых, в их состав входит серебро, а во-вторых - они могут пробить средний магический щит. С рудой все проще - небесное железо. Дорогая вещь, но не особо редкая. Затем алхимик… После - книжная лавка… В общем, первая половина дня проходит суетно, да и слухи не радуют. Самая популярная новость все та же - нападение светляков на империю. Эльфов снова остановили в том ущелье, но выбить их не удается. Война затягивается…
        Ладно, тут все вопросы решил, забираю Пепла и иду к порталу. Отправка меня с ящером обходится в кругленькую сумму золотом. Зато быстро.
        Глава 20
        А город за время моего отсутствия не изменился: та же грязь на мостовых, та же вонь, от которой почти слезятся глаза. Дохожу до постоялого двора, где останавливался в прошлый раз, и снимаю комнату на месяц. Не думаю, что смогу разобраться с книгами монахов быстрее. Плотно поужинав, поднимаюсь в комнату и наконец-то решаю заняться той информацией, которая у меня есть по уничтожению Цитадели. Заодно и странности, связанные с прошлым обладателем моего теперешнего тела, надо занести в этот список. Достав книгу заклинаний, начинаю записывать известные факты. По первому пункту: рисунок Иргха, рассказ эльфийки про нежить и слова призрака о мастерах. Плюс невнятные слухи, больше похожие на детские страшилки. Теперь по второму пункту, тут всего два факта: первый - измененное воспоминание, относящееся к падению Цитадели, и второй - вырванный лист из книги заклинаний, остался лишь кусочек заголовка: «Распл…» В общем, негусто и непонятно. Для светляков слишком грубо, для империи - не было поводов для такой акции. Третья сторона?
        «Чтобы убить дракона, надо самому стать драконом», - кажется, так говорили в древности на Земле. И кто же смог в этом мире стать им?
        Хм, время ближе к полуночи, можно и к Тирне наведаться…
        Дом практически не изменился. Замираю перед воротами.
        Хм, и как попасть внутрь? Что-то я раньше об этом не подумал…
        На третьей минуте моих размышлений калитка распахивается, и на пороге замирает вампирша. И почему каждая наша встреча происходит с налетом эротики? В этот раз тело Тирны скрывает лишь рубашка до середины бедер, с распущенной шнуровкой. На груди поблескивает рубиновая капля кулона. Она очень притягательна. Прохожу вперед, за спиной с негромким хлопком закрывается калитка, и тут же на моей шее виснет вампирша. Ничего не успеваю сказать, так как она страстно целует меня в губы.
        - Я тоже рад тебя видеть, - провожу ладонью по своим губам, стирая кровь, - но могла бы и не кусаться.
        - Извини, не удержалась.
        - Ясно, - качаю головой. - У меня возникла проблема с магией крови.
        - Пойдем в дом, там и поговорим.
        Внутренний двор не претерпел каких-либо изменений, а вот собачка выросла.
        - С каждой новой встречей, ты все хорошеешь и хорошеешь.
        - Льстец…
        - Вот так всегда, - горестно вздыхаю, - никто мне не верит…
        - Верю. - Тирна открывает дверь. - Проходи.
        Дом изнутри избавился от пыли с паутиной, да и мебель выглядит отреставрированной.
        - Смотрю, ремонт сделала?
        - Скажем так, пришлось.
        - Вышла в свет? - с усмешкой спрашиваю ее.
        - Да, так оказалось проще. Лучше быть эксцентричной аристократкой, чем подлым кровососом.
        - Твое право…
        Знакомая лестница и еще более знакомый подвал.
        - А где твой птенец?
        - Пробует самостоятельно выжить. Выросла она…
        - Да, дети, они такие…
        - Какие глубокие у тебя познания в этом вопросе, - перебивает Тирна, - я поражена!
        Усмехаюсь и беру ее под локоть. Вампирша прижимается ко мне. По дороге к ее комнате коротко описываю встречу с туристом.
        - Это естественно, это же основа магии крови, - неспешно начинает объяснять она, - да и моя кровь, видимо, тоже подействовала.
        - Как это контролировать?
        - Тренируйся, просто попробуй ощутить чужую кровь, - заходим в спальню, - свою же ты ощущаешь.
        - Понятно, - задумчиво произношу я. - И на каком расстоянии смогу ее чувствовать?
        - Мой предел - сто пятьдесят локтей. - Тирна отпускает мою руку и подходит к шкафу. - Вина со мной выпьешь?
        - Почему бы и нет…
        Часа в три заканчиваем распитие вина и расходимся по своим делам: я - спать, а она - на охоту. Договариваюсь с ней о встрече с контрабандистами.
        Забавно, мне легче и приятней общаться с нежитью, по крайней мере, с этим ее представителем, чем с живыми людьми…
        Вернувшись на постоялый двор, ложусь спать.
        Утро начинается как обычно - умывшись, выхожу во внутренний двор, несмотря на дождь, и прорабатываю боевые связки. Затем завтракаю и пытаюсь осознанно почувствовать чужую кровь. Через пару часов сажусь за перевод книг из аббатства, решаю начать с самой тонкой… Еще через час готов биться головой о стену: латынь знаю достаточно неплохо, но текст понимаю с пятого на десятое! Возможно, это из-за того, что книга по алхимии, да еще местами страницы обуглились и заплесневели. Не знаю. Да и что может быть понятного во фразе: «В раствор красного дракона добавьте слезы земли и прокалите на большом огне. Затем по каплям влейте наисильнейшую воду»?
        Поступлю, пожалуй, проще - буду переводить лишь заголовки или первые строки. И если найду что-то интересное, тогда и начну внимательно читать…
        Заканчиваю с этой книгой ближе к полуночи. Даже поесть не спускался. Книга очень похожа на труды Альберта Великого - такой же бред для непосвященных, как и его «Алхимические своды»!
        Со стоном выбираюсь из-за стола: все тело затекло, да и глаза от мелкого рукописного текста слезятся. А ведь это была самая тонкая книга, боюсь даже представить, что будет, когда за другие возьмусь.
        До встречи с контрабандистами еще примерно час, а значит, успею поужинать.
        После сытной и вкусной еды в благодушном настроении отправляюсь к Тирне.
        - Пойдем, а то они не любят ждать, - вместо приветствия произносит вампирша.
        Пожимаю плечами, надо бы избавиться от этой привычки, беру ее под руку, и мы отправляемся в сторону порта.
        - Что-то случилось? - проявляю внимание я.
        - Нет, но у меня дурное предчувствие.
        - Так ты на небо посмотри, - с напускным весельем говорю ей, - когда обе луны кроваво-красные, только оборотни чувствуют себя хорошо.
        Тирна молчит, лишь крепче сжимает мою руку.
        Поплутав по узким, извилистым улочкам, мы выходим к трактиру с облезлой вывеской «Мечта короля». Несчастный властитель, если у него такие убогие мечты…
        Набрасываю капюшон и активирую серьгу-артефакт.
        - Чем меньше людей знают меня в лицо, тем лучше, - отвечаю на немой вопрос Тирны.
        А вот внутри картина меняется кардинально: полутемное, чистое помещение, запах хорошего вина и табака. Посетители также отличаются от тех прохожих, которых мы видели, пока шли сюда: если не дворяне, то точно преуспевающие купцы, а уж чем они торгуют, меня не касается. Похоже, это заведение из разряда «для своих».
        - Тут можно купить все что угодно, - просвещает Тирна, - лишь бы золота хватило…
        Внезапно произвольно включается чувство крови. И ощущаю, что живых в зале больше, чем видится обычным или магическим зрением. В стенных нишах расположились еще три человека. Дополнительная охрана, серьезно тут все поставлено.
        Надо тренироваться, а то активируется в самый неподходящий момент.
        - Почувствовал? - шепчет Тирна.
        Ограничиваюсь легким кивком.
        - Ладно, пошли дальше.
        Мы проходим через дверь, скрытую за гобеленом, и попадаем в небольшую комнату. Двое охранников сразу же берут нас на прицел.
        Мы замираем на месте. С трудом удерживаюсь от атаки. Рефлексы, что тут еще скажешь… Пока охранник держит нас на прицеле арбалета, второй проверяет нас жезлом.
        - Это… этот человек с вами? - ставит он акцент на последние два слова.
        - Да, - отвечает Тирна, - нас ждут.
        Охранники отходят в сторону, открывая нам путь в комнату. Небольшая, без единого окна, освещаемая магическими светильниками. Стены обиты дорогой тканью, на полу лежит ковер с коротким ворсом. Из мебели - в хаотичном порядке разбросанные кушетки и кресла, в которых сидят не только мужчины, но и две женщины. Всех находящихся в комнате роднит выражение глаз. Данное общество больше похоже на клетку с хищниками. Да, работа откладывает свой отпечаток. Окидываю их магическим взглядом - не Старьевщик, но магических побрякушек хватает.
        - Добрый вечер, уважаемые, - негромко приветствую собравшихся.
        Получаю в качестве ответа пять кивков.
        - Мне сказали, что вы можете достать все…
        - А золота хватит? - с презрением в голосе спрашивает одна из женщин, блондинка среднего возраста в роскошном платье с глубоким декольте.
        - Хватит, - с кривой ухмылкой говорю я, - а вот сможете ли вы все это достать?
        - Глен, хватит. - Намеревавшуюся что-то сказать женщину останавливает парень в темном камзоле. - Мы лучшие…
        - Не сомневаюсь, - отвешиваю короткий полупоклон. - Мне нужна информация и одно редкое зелье.
        - Присаживайтесь, - приглашает другой контрабандист, толстяк в костюме, расшитом золотой нитью, - и расскажите, что именно вам нужно.
        - Мне нужно два флакона «Слезы Тьмы», - произношу, присев на край кресла, Тирна пристраивается рядом, на подлокотнике, - причем как можно скорее.
        - Тарг, это по твоей части. - Глен пристально смотрит на толстяка и, переведя взгляд на меня, продолжает: - Что-то еще?
        - Определить, что это за кровь, и я хотел бы узнать про этот знак. - Сказав это, достаю из сумки и опускаю на рядом стоящий столик пузырек и раскрытую магическую книгу.
        - Пятьдесят золотых, независимо от результата, - твердо говорит Глен.
        Вампирша сжимает мое плечо. Значит, или ей что-то известно, или цена слишком велика. Тут спрашивать не буду - неизвестно, какие артефакты есть у контрабандистов.
        - Договорились. - Снимаю с пояса кошель и высыпаю его содержимое рядом с книгой.
        Тарг и вторая женщина начинают крутить флакон, остальные разглядывают рисунок.
        - Кровь сильного магического создания, - через полчаса выкладывает информацию толстяк, - но чья именно, не скажу. Я впервые вижу такую.
        - Ясно. Что насчет знака?
        - Сейчас трудно сказать, - вступает парень, - через полдекады мы сообщим все, что сможем узнать.
        Так и знал, что в чем-то обманут…
        - Я подожду. Когда вы достанете «Слезу» и сколько это будет стоить?
        - Не раньше чем через две-три декады. А насчет золота - семьсот пятьдесят золотых, половину - вперед.
        Начинаю торговаться, и в итоге через пятнадцать минут сходимся на семи сотнях и трети этой суммы вперед.
        - Хорошо. - Встаю и протягиваю Таргу небольшой изумруд. - Надеюсь, что вы меня не попытаетесь обмануть…
        Молодец, что успел оценить камни у ювелира.
        - Мы честные контрабандисты! - пафосно произносит Глен. - Как тебя найти?
        - Сообщите Тирне - она меня найдет, - говорю, упаковывая книгу с флаконом в сумку.
        Кивнув на прощание, выхожу с вампиршей под руку из комнаты, а затем из здания.
        - Ты хотела что-то сказать? - интересуюсь у Тирны, как только мы достаточно удаляемся от «Мечты короля».
        - Ты не мог бы продать мне эту кровь?
        - Ты знаешь, кому она принадлежит?
        - Нет, - шепотом отвечает Тирна, - но она может усилить мои способности.
        - Ясно. - Достаю флакон из сумки и протягиваю ей. - Держи. Теперь мы в расчете?
        - Ты про что? - недоуменно переспрашивает вампирша.
        - Забыли. Есть еще кровь истинного оборотня. Нужна?
        - Нет, - вампирша ласково улыбается, - а вот кровь мага…
        - Извини, но свою не дам - я не совсем человек. Не думаю, что она подойдет.
        - Жаль, придется еще раз обратиться к контрабандистам.
        - Они достанут. Вопрос, как обычно, в цене.
        - Да, но золото - это не проблема, а вот как ввести эту кровь внутрь…
        Интересно, здесь до капельницы додумались? Если нет, то можно на этом неплохо заработать!
        - Завтра схожу к целителям и узнаю. Договорились?
        - Да. - Вампирша прижимается ко мне и целует в губы.
        - Тирна! - Опять губу прокусила. Но девушка просто растворяется в ночных сумерках.
        Вот же пиявка! Но красивая…
        Возвращаюсь на постоялый двор. Поужинав, сажусь за перевод…
        Спать ложусь часа в два ночи и просыпаюсь по привычке на рассвете. Повторяю вчерашнюю утреннюю программу действий и снова сажусь за книги. На этот раз не труд по алхимии, а нечто похожее на пресловутый «Malleus Maleficarum»^ [2] . Правда, в этой книге упор делается на дознание, в просторечии - пытки. Хоть я человек не брезгливый, но воображение у меня хорошее, поэтому читать весьма противно.
        Через час захлопываю книгу - не верю, что в этом руководстве по пыткам будет заклинание или ритуал портала! Надеюсь, что последняя книга меня не подведет, очень надеюсь.
        Пообедав и узнав у трактирщика, где живет ближайший целитель, отправляюсь к нему за информацией о местных достижениях медицины…
        Обойдя трех целителей, я наконец покупаю капельницу за тридцать золотых. Точнее, артефакт со сходными функциями. Представляет собой браслет шириной около пяти сантиметров, с рунной вязью и разъемом для подсоединения флакона с зельем.
        Есть идея! Надо сходить к артефактору. Если получится, то это будет просто великолепно!
        Первый артефактор, к которому я обращаюсь, даже не слушает меня. Пойду, значит, к другому…
        Четыре часа уходит на объяснение моей задумки и споры насчет нее, а затем на подбор подходящих заклинаний и компонентов. Беру с него клятву на крови, что он изготовит только два таких артефакта и передаст мне все теоретические записи, связанные с их созданием. Договариваюсь, что зайду через декаду, и оставляю примерно четверть слитка металла из аббатства и драгоценный камень на сто пятьдесят золотых в качестве оплаты исследований.
        Вернувшись на постоялый двор, достаю последнюю книгу. Неожиданно правую руку сводит судорога, книга падает на пол и разваливается на отдельные страницы, которые разлетаются по всей комнате. Ешкин кот! Как ее теперь собрать?! Там же нумерации нет!
        Аккуратно разминаю руку и выпиваю зелье регенерации. Завтра надо будет сходить к целителю. Собираю разлетевшиеся страницы в пачку и убираю в сумку. Сегодня точно ничего делать не буду.
        Спать, утро вечера мудренее.
        Новый день встречаю невыспавшимся и в дурном расположении духа - снился дом, теперь ностальгия грызет. Да еще рука периодически отнимается.
        - Молодой человек, что же вы так запустили травмы? - сетует на меня пожилой целитель.
        - Моя деятельность не позволяет долго отдыхать. Так что с рукой?
        - Множество заросших трещин в костях, поврежденные нервы и аура.
        Хм, и где я мог так покалечиться? Или просто накопилось?
        - Вы сможете вылечить?
        - Да, но это будет дорого стоить.
        - Золото - тлен. Сколько?
        - Если только зельями, то пятьдесят золотых, и это займет примерно полгода. А если с использованием магии - не меньше ста золотых, зато через декаду будете здоровы.
        Цена нормальная, но как на меня действует магия Света… Придется терпеть…
        - С использованием магии, - передаю ему драгоценный камень. - И дайте что-то, чтобы можно было зажать между зубами, - я плохо реагирую на светлую магию.
        Целитель кивает и протягивает деревянную палочку. Потом он произносит несколько слов, дополняя их жестами, и мое тело пронзает острая боль, нарастающая с каждой секундой. Стискиваю зубы. Что-то хрустит: то ли они, то ли деревяшка. Не знаю, сколько это продолжается, но боль внезапно исчезает. Сплевываю на пол размолотую деревяшку. Провожу по зубам языком - все на месте. Но ощущения отвратительные.
        - До завтра, - прощаюсь с целителем и, выйдя на улицу, отправляюсь на постоялый двор…
        На пятый день лечения рука приходит в норму, и я умудряюсь собрать последнюю книгу в правильном порядке. Теперь остается перевести…
        - Куда ты пропал? - раздается голос Тирны прямо над ухом.
        Что-то я снова расслабился. Непозволительная роскошь!
        - Руку лечу - старые раны открылись. - Закрываю книгу и поворачиваюсь к ней. - Ты достала кровь мага?
        - Да…
        - Отлично, - перебиваю я, - пойдем тогда и закончим это дело.
        Беру ее под локоть, и мы покидаем постоялый двор…
        - Это что такое? - ошеломленно интересуюсь у Тирны, указывая на цепи, прикрепленные к кровати.
        - Я могу дернуться и повредить себе что-нибудь, - поясняет она, - а регенерация при этом ритуале не работает. Да и заклинания лучше не использовать.
        - Расскажи про этот ритуал…
        Десять минут выслушиваю ее лекцию. Если коротко: в вены вводится чужая кровь, причем, чем сильнее было существо, у которого ее взяли, тем лучше.
        - Давай кровь, а затем раздевайся и ложись на спину.
        Тирна достает из шкафа объемный фиал и передает его мне. Затем быстро снимает с себя охотничий костюм и ложится на кровать. Подхожу и нажимаю на несколько точек, выпуская при этом сырую ману.
        - Ты не сможешь пошевелиться примерно в течение шести часов, - говорю, надевая браслет-капельницу ей на руку.
        Затем откупориваю флакон с кровью и присоединяю его к артефакту. Сам же сажусь в кресло и жду…
        - Знаешь, - через час произношу я, - мне кажется, что мир сходит с ума. Я знаю, что ты не можешь ответить, но мне нужно высказаться. Даже не знаю, с чего начать. Может, с того, что вампиров и оборотней отлавливают для борделей? Или что охотники отрекаются от Тьмы, или что они мирно общаются с нежитью, пытают и убивают людей?
        На минуту замолкаю и делаю пару глотков воды из фляжки.
        - Или с появления лжеохотников? В голове полный сумбур, не знаю, может, это все-таки я сошел с ума и мне везде мерещатся заговоры?
        Так я философствую, или, точнее, изливаю душу, в течение нескольких часов.
        Через пять часов, плюс-минус двадцать минут, тело вампирши поднимается над кроватью.
        Самолевитация… Весьма неплохо.
        - Я чувствую себя великолепно! - Она принимает вертикальное положение.
        - Рад, что все прошло как надо. Осваивайся, а я пойду спать. До встречи…
        Тирна не появляется все эти дни. Рука больше не беспокоит, с переводом тоже все нормально. Это что-то вроде личного дневника одного из основателей ордена, но записи идут не в хронологическом порядке. Надеюсь, что там есть информация о портале. Сегодня должны быть готовы мои артефакты.
        - Сделал? - спрашиваю артефактора.
        - Да, вот они, - протягивает он мне шкатулку.
        Ставлю ее на прилавок. Иссиня-черные гофрированные браслеты, длиной в пол-ладони, в каждый вмонтирован кристалл-накопитель. Закатываю рукава, снимаю наручи и защелкиваю браслеты на обеих руках чуть ниже локтя. Чувствую несильный укол. Достаю два флакона с зельем регенерации и вставляю в пазы на артефактах. Глубоко рассекаю себе запястье, на пол капает кровь. Затем думаю об этом зелье, и с тихим шипением один пузырек почти мгновенно опустошается, а рана затягивается.
        Сработало! Теперь не нужно отвлекаться на то, чтобы выпить зелье!
        Надеваю обратно наручи, ничего не мешает, отлично. Заклинанием обращаю кровь на полу в воду.
        - Теперь отдай записи, - негромко говорю ему, - и получишь остатки золота.
        Артефактор с печальным выражением лица передает мне толстую пачку листов. В ответ отдаю ему небольшой рубин.
        Дороговато вышло, но они этого стоят.
        Вечером меня навещает Тирна.
        - Прогуляемся? Заодно к контрабандистам зайдем.
        - Пойдем. Они все достали?
        - Только одно зелье и информацию о том знаке.
        - Хоть что-то. Кровь помогла?
        - Идем, - она тянет меня за руку, - по дороге покажу!
        Как ребенок, которому хочется похвастаться новыми игрушками…
        Прогулка выходит насыщенной. А вот полученная информация меня не сильно радует: знак, если контрабандисты ничего не напутали, принадлежит какому-то богу, который то ли пропал, то ли погиб во время Войны Стихий. Мало того, они стрясли с меня еще пару десятков золотых за это «тайное знание»! С другой стороны, я могу сказать точно, что он жив и вполне здоров, раз имеет своих паладинов. Жаль, что им не удалось узнать, покровителем чего он был. Но хоть флакон «Слезы Тьмы» теперь лежит в сумке.
        Тирна - умница, не напоминает и не расспрашивает о том, что я наговорил ей во время ритуала…
        Поход в храм тоже не помогает - жрецы отрицают существование еще одного бога. Хотя выражение их лиц свидетельствует об обратном.
        Еще через полторы декады я получаю второй флакон. И дневник переведен больше чем наполовину! Пока все идет по плану.
        Дочитываю дневник, ура, там есть ритуал, позволяющий открыть портал на Землю! На этом хорошие новости заканчиваются: чтобы его создать, нужно десять кровавых жертв. Это ладно, всегда можно выкупить преступников, приговоренных к смертной казни, но эти жертвы должны быть добровольными! И как этого добиться?
        Ладно, отдохну пару дней, заеду в Цитадель и потом решу, что делать дальше.
        Перед отъездом решаю навестить Тирну.
        - Здравствуй, красавица! - Замечаю, что она напряглась, как перед прыжком, добавляю: - А вот кусать меня не нужно.
        - Какой ты скучный, - обиженно отвечает она.
        - Сделай одолжение - присмотри за Пеплом, пока меня не будет.
        - Хорошо. Ты когда вернешься?
        - Думаю, через месяц, может, полтора.
        - Я буду ждать. - Тирна обнимает меня и утыкается лбом в мое плечо.
        Я сам бы хотел вернуться, но у меня дурное предчувствие. Вот поэтому и оставляю ящера на попечение вампирши. Ладно, чему быть, того не миновать.
        Ничего не говорю, просто молча глажу ее по волосам.
        - Обязательно вернись. - По ее щекам текут слезы, оставляя кровавые дорожки.
        На мгновение прижимаю ее к себе, а затем разворачиваюсь и молча ухожу.
        Как же я ненавижу прощаться! Хуже этого только похороны!
        Возле портала меня ждет неприятное известие - империя закрыла возможность доступа на свою территорию. Достаю карту и отыскиваю ближайший к ней город. Прикидываю расстояние: примерно две декады верхом до Цитадели. Как же не вовремя началась эта война!
        На выходе из портала замечаю десяток стражников при поддержке двух магов. Неплохо. Оплачиваю пошлину и получаю на руки свиток с разрешением на беспрепятственный проезд по землям баронства.
        Снимаю комнату на ночь и узнаю, где здесь можно купить нормального коня.
        Нет, я не разбираюсь в лошадях, но попытаться продать мне полудохлую клячу под видом боевого коня - это перебор! Закатываю скандал, выбиваю пару зубов приказчику. На крики прибегает хозяин. Быстро решаю проблему, десяток золотых - и я гордый владелец нормальной лошади.
        Через час после рассвета покупаю припасы у трактирщика и отправляюсь в путь.
        Две декады пути пролетают незаметно - весна наступила: солнце начало пригревать, трава и деревья зазеленели, птички разлетались. Лепота! Единственное, что раздражает, это конные разъезды, проверяющие грамоты. Но война есть война. Правда, до империи как минимум неделя пути. Завтра к закату буду в Цитадели. Наконец-то смогу ее увидеть, а то в памяти о ней практически ничего нет. Странно это.
        Солнце уже близится к горизонту, и передо мной возникает Цитадель. Первое, что бросается в глаза, - земля вокруг крепости местами сплавлена до состояния стекла, кое-где полностью омертвела, ни травинки, ни куста. Очень похоже на окрестности руин разрушенного города. Повсюду белеют кости и какие-то металлические обломки. А сама крепость внушает уважение и страх: стена около двадцати метров высотой, центральная башня примерно пятьдесят метров, пять башен пониже окружают ее правильным кольцом. И все это сложено из матового черного камня. Как ее можно было взять штурмом? На строениях нет никаких повреждений. Но ворота распахнуты, и решетка поднята. Очевидно, предательство…
        Использую «зоркость» и осматриваю все внимательней. Да, повреждений нет, и стяг на главной башне по-прежнему гордо реет на ветру. Сосредотачиваюсь на нем. Опускаюсь на землю и начинаю дико, с надрывом хохотать - там изображен стилизованный красный дракон на черном поле!
        Точно, я был прав, и кто-то смог стать драконом…
        Через пару минут моя истерика прекращается. Встаю на ноги и отряхиваюсь от пыли. Затем неспешно иду в сторону ворот.
        Только захожу во внутренний двор, как перед глазами темнеет и левое плечо обжигает острой болью. Стискиваю зубы, чтобы не закричать. Спустя несколько ударов сердца все проходит.
        В караулке возле ворот раздеваюсь по пояс. Удружил ты мне, Лис, один из мастеров ордена. На плече красуется татуировка дракона, точь-в-точь как на стяге. Теперь понятно и отсутствие большей части личной памяти, и измененное воспоминание про падение Цитадели. Интересно, другие сюрпризы будут? Правда, все равно не понимаю, зачем он это сделал? Зато осталось узнать еще про двух мастеров, и будет полный комплект!
        Быстро одеваюсь и выхожу на улицу. Стемнело, обе луны снова кроваво-красные, да и звезды как-то тревожно мерцают. Или просто у меня шоковое состояние, и я везде вижу предзнаменования беды.
        Хм, в основании центральной башни лежит пятиугольник, с учетом других башен получается пентакль. Второй раз встречаю такую планировку…
        Захожу в главную башню. Высокий сводчатый потолок, светящиеся кристаллы, вмурованные в стены, на полу мозаика, изображающая карту мира. В центре зала стоит каменная статуя.
        Вот и несдавшийся магистр ордена…
        Подхожу к нему, склоняю голову и замираю на минуту.
        Зал Памяти находится на третьем этаже, всплывает в голове. Ладно, пойду и посмотрю, что это такое.
        Поднявшись по лестнице, оказываюсь в небольшой комнате, в стены которой тоже вставлены драгоценные камни, под каждым поблескивает табличка.
        Перстни погибших охотников. Как же их много…
        Достаю из сумки два кольца и подхожу к почти пустой стене. Действуя по наитию, прислоняю их к камню, и перстни погружаются в стену. Через мгновение под каждым из них появляется табличка с именем.
        - Пусть Тьма примет вас в свои объятия, - негромко произношу, замерев на пороге, - покойтесь с миром, братья.
        Хранилища в подвале, потайная дверь в центральном зале за зеленым кристаллом, появляется в голове новое указание. Возвращаюсь в центральный зал, вставляю в браслеты флаконы со «Слезой» и активирую кристалл. С тихим шелестом часть стены отъезжает в сторону.
        Начинаю спускаться вниз. Склад зелий, оружейная, хранилище артефактов, всплывает в голове назначение помещений, когда я прохожу мимо дверей, за которыми они скрыты.
        Кажется, что я спустился метров на двадцать ниже поверхности земли. Воздух сухой и неподвижный. Еще один виток лестницы, и передо мной оказывается массивная дверь с восемью печатями по периметру. Семь из них сломано. В углу лежат осколки статуи. Наклонившись, ворошу их и подбираю еще один перстень охотника. Еще один мастер. Но призрак сказал. Точно, хлопаю себя по лбу, один не жив и не мертв! Тьма, и врагу такого не пожелаешь…
        Теперь вопрос: открывать эту дверь или нет? Ладно, открою, а там будь что будет.
        Прижимаю камень перстня к последней печати и направляю в него сырую ману. Полотно двери вспыхивает красным светом и начинает растворяться в воздухе. Передо мной открывается проход на узкий мост и площадка за ним, скрытая разноцветным туманом. Применяю «поцелуй сильфиды», оба известных мне щита и делаю шаг вперед. Ничего не происходит. Дохожу до конца моста, до площадки. Там над невысоким пьедесталом висит роза. Точнее, нечто похожее на розу, сплетенную из четырех стихий. Не может быть… Протягиваю руку и кончиками пальцев сжимаю ее стебель. Столько веков орден хранил и не использовал ее. Причина Войны Стихий в моей руке. Неограниченная власть…
        - Отдай Розу Стихий и останешься жив! - раздается женский голос за моей спиной.
        Резко разворачиваюсь, прикрываясь щитом. Двое: мужчина и девушка. Первый одет как охотник, лицо скрыто под забралом. А вот его спутница… Где-то я ее видел. Одета в короткую тунику, не скрывающую, а скорее подчеркивающую все достоинства фигуры, руки сложены за спиной, хвост с костяной стрелкой на конце обвивается вокруг ноги. Огненно-рыжие волосы, небольшие рожки и лицо… лицо той девушки-демонолога, отца которой казнил Князь!
        Умная, смогла обмануть правителя, или он ее отпустил?
        - Брат, зачем тебе этот артефакт? - произносит мужчина.
        - Ты. Мне. Не. Брат! - чеканя каждое слово, отвечаю ему. - Променял орден на девку, которая приносила в жертву детей!
        - Она была молода…
        - Заткнись, предатель. Розу вы не получите.
        - Тогда тебе придется умереть, - резко говорит девушка, достает из-за спины арбалет и стреляет в меня.
        Успеваю слегка отклониться, и болт, пробив все щиты, попадает на ладонь выше сердца. Боли нет. Она начинает перезаряжать арбалет, но тут время замедляется.
        - Отдай артефакт и останешься жив, - раздается холодный голос со всех сторон.
        Чувствую, что мана просто улетучивается. Мысленный приказ - и в вену впрыскивается «Слеза Тьмы».
        - Не поможет, - констатирует тот же голос, - как только у тебя закончится энергия…
        - Кто ты такой? - перебиваю я.
        - Бог, забытый и брошенный…
        Ясно, вот чей знак был на доспехе стража. Но он здесь не во плоти, значит, сражаться с ним не придется…
        - Ответь мне на один вопрос: кто уничтожил орден?
        - Охотник, пошедший из-за любви на предательство, девушка, готовая ради мести на все, люди, дрожащие за свою шкуру. И думай быстрей - посмотри на свою правую руку.
        Перевожу взгляд на кисть и вижу, что большой палец обращается в белый песок. Не о такой смерти я мечтал…
        - Твой ответ? - так же безразлично осведомляется бог.
        То есть артефакт можно или добровольно передать, или снять с мертвеца. Они его не получат…
        - Прощай. - Вырываю из ножен меч и срываюсь на бег.
        Время течет с обычной скоростью. Десять метров до предателя. В вену впрыскивается второй флакон «Слезы» и все оставшиеся эликсиры. В песок превращаются два пальца на правой руке. Пять метров. Отваливается ухо. Метр. Волосы падают на пол водопадом песка. Удар. Меч пробивает ренегата насквозь. Он всего лишь успевает вскинуть меч в жесте защиты. Сталкиваю его в пропасть. Девушка отбрасывает в сторону арбалет и творит какое-то заклинание, от которого меня отшвыривает на стену. С трудом встаю на ноги.
        Роза не достанется никому в этом мире!
        - Предвечная, ты говорила, что ты не только сила, но и девушка, - шепчу я. - Вот мой дар тебе - этот цветок достоин твоей красоты!
        Левая кисть рассыпается. Роза начинает падать, но, не долетев до пола, исчезает во вспышке тьмы. До рассвета осталось несколько минут, но я его не увижу.
        Тирна, прости меня за мой обман. Но так было нужно…
        Рывком приближаюсь к демонологу, прижимаю к себе и шагаю в пропасть. Тело продолжает рассыпаться песком. Девушка что-то кричит, но я уже не слышу ее.
        Гадалка была права, роза принесла мне гибель.
        Жаль, я только сейчас понял, что просто хочу жить. И все…
        Эпилог
        Я снова нахожусь посреди бескрайнего океана тьмы. Передо мной появляется женская фигура.
        - Давно мне никто не дарил цветов, - мечтательно произносит она. - Я чувствую, что у тебя есть вопросы. Спрашивай.
        - Да, Предвечная, - киваю я и продолжаю скороговоркой: - Что случилось с прошлым хозяином этого тела? Что это был за бог? Как девушка-демонолог смогла сбежать от Князя? Предатель мертв?
        - Обладатель твоего тела не выдержал и сломался, но в книге у него был ритуал, позволяющий призвать родственную душу, где бы она ни была. Его воли хватило лишь на это. Разговаривал с тобой бог Времени и Пустоты. Девушка поменялась телами с суккубой, та была очень рада остаться в этом мире. Они мертвы.
        - А гадалка сказала…
        - Магия позволяет многое, кому, как не тебе, это знать. Я выполню одно твое желание, - мягко предлагает Тьма.
        «Никогда и ничего не просите! Никогда и ничего, и в особенности у тех, кто сильнее вас»^ [3] .
        - Верните к жизни магистра, история ордена не должна так закончиться!
        - Для себя ничего не просишь? - лукаво улыбается она.
        - Я свой выбор сделал. Пора расплачиваться за него.
        - Да, интересный ты человек. - Она приближается ко мне вплотную, чувствую незнакомый пряный аромат. - Но ты нужен и дома.
        Тьма сгущается вокруг меня.
        - До встречи, Лисе… нет, Лис… - это все, что я слышу. Через мгновение или вечность она рассеивается.
        Я снова стою перед умывальником с опасной бритвой в руках и намыленным лицом. О, вот и подарки из другого мира: седые пряди на висках и глаза с вертикальным зрачком. М-да, надо поразмыслить, как замаскироваться. О чем я вообще думаю?! Я жив! И это главное.
        Благодарю тебя, Предвечная, за дарованный шанс…
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к