Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Лоскутов Александр: " Исповедь Всемогущего " - читать онлайн

Сохранить .
Исповедь всемогущего Александр Лоскутов
        # Всемогущество не приносит счастья. Эта старая истина была справедлива в двадцатом веке и остается таковой в тридцатом. Не так-то просто быть ключевой фигурой эпохи, когда от одного твоего неверного шага зависит: быть Вселенной или сгинуть во вспышке нового Большого Взрыва. Трудно идти по своему пути, не зная, куда он ведет. Но если знать - это еще труднее. А, кроме того, существует еще Цена. И за свою глупость, за свою гордыню, за то, чтобы Галактика продолжала существовать, необходимо заплатить жизнями многих миллионов разумных существ.
        Александр Лоскутов
        Исповедь всемогущего
        Пролог
        Я убийца. Я - кровавый мясник, чье имя до самого судного дня будет проклинать каждое разумное существо во всей Вселенной. И я это заслужил. Половина разумных рас нашей Галактики наверняка уже отправила свои эскадры, твердо решив проломить мою глупую башку любой ценой. Но вот только они никогда не смогут меня найти. Никогда! И я даже не знаю, хорошо это или плохо. Не знаю...
        Я убийца.
        Согласно моим подсчетам я благополучно спровадил в мир иной не меньше десяти миллионов человек. Примерно по столько же своих граждан потеряли цивилизации варнианцев, ментальцев и ллорвасиан. Хуже всех, по моим прикидкам, пришлось Призракам - около восемнадцати миллионов трупов. Остальные расы Альянса (не считая, конечно же, титранитов, которые в силу своего весьма специфического отношения к высоким технологиям оказались защищенными от моей идиотской выходки) отделались тремя-четырьмя миллионами душ с каждой.
        Если сложить все цифры вместе, то получается, что я виновен в гибели как минимум девяноста миллионов разумных существ. Надо сказать, что цифра эта, конечно, весьма приблизительная и особого доверия не внушает, но все равно...
        Девяносто миллионов... Немыслимо... Невероятно... Невозможно... Даже Смутная Война унесла меньше жизней.
        Я убийца, равного которому Галактика до сих пор еще не знала.
        Я уничтожил, раздавил, втоптал в прах экономику доброй сотни миров. Убытки, которые понес из-за моих действий Великий Альянс, неисчислимы.
        О том, какой ущерб я нанес экологии, не стоит даже упоминать. Десятки видов животных и растений моими стараниями оказались на грани уничтожения. Популяции обычных земных кошек теперь грозит полнейшее вымирание, а по равнинам Веклоны больше никогда не будут бродить многомиллионные стада дру`зииртов. Даже если забыть обо всем остальном, то одного этого уже вполне достаточно, чтобы помешанные на экологии ллорвасиане искренне возжелали растерзать меня голыми руками.
        А какую свинью я подложил своим дражайшим коллегам...
        Я погубил Гильдию Ранговых. Она прекратила свое существование в тот же самый миг, когда я, будучи преисполненным самыми радужными мечтаниями, нажал на эту распроклятую Красную Кнопку. Существа, ощущающие в себе Силу с самого рождения, дышащие Силой и живущие ради Силы, вдруг потеряли ее. Всего лишь на несколько секунд, не больше. Потом Сила вернулась.
        Но было уже поздно.
        Все гильдейцы, имеющие второй ранг, в одночасье сошли с ума. Заблудились в дебрях своего разума, превратившись в тихих и безобидных сумасшедших, больше смахивающих на безмолвные растения, чем на разумных существ. Что касается младшего ранга, то он, наверняка, остался при своем - третьеранговые не так сильно связаны с Силой, как первые или вторые. Они уцелели. Но фактически это уже мало что меняет. Гильдия не сможет устоять, опираясь только на плечи третьих. Особенно, если все ее руководители разом превратились в сумасшедших.
        Самая богатая и могущественная организация Галактики моими стараниями получила такой удар, что вряд ли сможет когда-нибудь от него оправиться.
        Что же случилось с Хранителями, я не знаю. Их способности индивидуальны и неповторимы. Что с ними стало в тот момент, когда Сила ушла? Я не берусь даже гадать. Но то, что я все-таки ухитрился уцелеть, говорит о том, что у них тоже есть шанс. По крайней мере, в глубине души я на это надеюсь.
        Но, в любом случае, спасибо они мне не скажут. Более того, я думаю, что если мне доведется когда-нибудь встретить одного из своих братьев по Силе, то, скорее всего, придется драться. Насмерть.
        Вот только я их больше не встречу. Никого и никогда. Даже круг Хранителей, объединив все свои силы в единый могучий кулак, не сможет проложить путь к тому месту, где я сейчас нахожусь... Если только они не решатся повторить мой идиотский опыт. Но таким путем они не пойдут никогда. Дураков среди нас больше нет...
        Последний из них не столь давно отбыл в неизвестном направлении, прихлопнув попутно чертову прорву народа. Я думаю, нет нужды объяснять, как зовут этого типа. Прожив на свете во много-много раз больше, чем отпущено обычному человеку, он так и не нажил себе ума.
        Да, я виновен в гибели девяноста миллионов разумных существ. Да, именно мои действия стали причиной жесточайшего экономического кризиса, охватившего большую часть Галактики. Да, именно по моей вине десятки или даже сотни миров находятся на грани хаоса. Мне нет прощения. Но я и не прошу его.
        Я полностью признаю свою вину и готов понести заслуженное наказание, которое, по причине отсутствия поблизости разъяренно потрясающих кулаками присяжных, назначу себе сам. И, можете поверить, оно будет достаточно суровым.
        Находясь там, где никогда еще не ступала нога человека, я смотрю на раскинувшееся передо мной великолепие. Я смотрю, вижу и смеюсь... Я смеюсь над самим собой и в особенности над своим собственным глупым высокомерием. Смеюсь, потому что, наконец-то, начинаю понимать, какую роль приготовила мне в этой жизни злодейка-судьба.
        Нет, правда, это очень смешно... И очень-очень горько.
        Я вижу звезды. Мириады звезд разноцветными песчинками рассыпанные в бархатной черноте космоса. Вижу далекий шар чужого солнца, вытянувший тонкий усик светящегося газа в сторону находящейся в этой же системе черной дыры. И, самое главное, я вижу планету. Маленький, мрачный шарик, на орбите которого завис старый, покрытый шрамами и щербинами от микрометеоритов космический корабль. На его борту я вижу наполовину истершиеся и выгоревшие опознавательные знаки неизвестного мне типа. Медленно и дотошно чужой корабль проводит анализ атмосферы этой планеты, и я почти слышу, как тяжело ворочаются его кибернетические мозги, решая, стоит или не стоит производить посадку.
        Но я знаю, что этот корабль вскоре содрогнется всем своим изъеденным веками и космической пылью корпусом и, выпуская посадочные опоры, провалится вниз, отчаянно пытаясь превратить свое падение в полет с помощью последних капель драгоценного горючего...
        Корабль. Планета. Звезда.
        Я смотрю на эту картину, которую в своем воображении видел уже тысячи раз, и мне хочется смеяться. Смеяться и плакать одновременно.
        У меня не осталось ничего, кроме долга. Кроме бесконечной войны. Кроме одиночества.
        Ну что ж. Я убийца. Я воин. Я неудачник.
        И к одиночеству мне не привыкать...
        Глава 1
        Номер 5931-7890-544 по общегалактическому навигационному справочнику. Именно с него все и началось. Во времена не столь отдаленные этот номер принадлежал небольшой неприметной звездочке, затерянной на окраине нашей Галактики. У звезды имелось девять планет (причем одна из них была пригодна для жизни и, более того, с некоторых пор даже являлась обитаемой). Так же во множестве присутствовали луны, астероиды и кометы. В общем, в наличии имелось все то, что обязана иметь в своем составе любая мало-мальски уважающая себя звездная система.
        Звезда называлось Солнце. Обитаемая планета носила короткое и невзрачное имя Земля. А ее спутник именовался и вовсе незамысловато - Луна. Астероиды и кометы в большинстве своем имен не имели, только номера. Они просто кружились по своим нехитрым орбитам, подчиняясь законам гравитации, и изредка попадались на глаза живущим на планете любопытным аборигенам, кои гордо именовали себя людьми. В то время, о котором пойдет речь, эти самые люди уже были существами довольно развитыми и даже имели свое летоисчисление, основанное на периодах обращения собственной планеты. И согласно их календарю, на Земле шел конец двадцатого века.
        Двадцатый век... Автомобили, самолеты и первые компьютеры. Робкие и неуверенные вылазки человечества за пределы своей планеты с целью прикоснуться к величию бесконечного космоса. Счастливые времена. Веселые. Беззаботные. Мало кто из ныне живущих их помнит - слишком уж много времени прошло с тех пор... Порой мне даже кажется, что чересчур много.
        Согласно воле случая мне довелось родиться человеком. А поскольку в то время человечество обитало только на одной планете, то именно ей и пришлось стать моей родиной. Земля, колыбель человечества, известная всем и каждому планета, ухитрившаяся породить самую взбалмошную, безответственную и эгоистичную расу во Вселенной. Эта планета стала и моей колыбелью.
        Люди в те далекие времена о существовании иных цивилизаций еще не знали, хотя уже и подозревали, что вряд ли природа окажется настолько глупа, даровав человеку сомнительную привилегию гордо именоваться подлинным венцом эволюции и не подстроив ему на этом поприще какой-нибудь каверзы в виде не менее разумных, но гораздо более ответственных конкурентов. Однако о существовании ментальцев, варнианцев или титранитов в те далекие дни никто из землян еще не знал, а уж ллорвасиане могли пригрезиться кому-нибудь разве что только в кошмарных снах. Поэтому люди жили себе тихо и спокойно, в космос особенно не стремились (разве только для того, чтобы пустить пыль в глаза своим собратьям, обитающим по другую сторону океана и еще раз доказать самим себе, насколько они крутые и могучие), потихоньку воевали сами с собой ввиду отсутствия иного достойного противника, да медленно деградировали в смысле своей духовности. В общем, рьяно готовились поскорее занять свое почетное место в списке самых неблагонадежных существ в Галактике...
        Теперь я скажу несколько слов о том, где именно я родился.
        Раньше мне частенько задавали этот вопрос. Ищущие сенсаций журналисты, писатели, по глупости затеявшие писать мою биографию или просто чересчур любопытные и не в меру нахальные создания о двух, четырех или шести ногах.
        - Где вы родились? - Спрашивали они и с надеждой совали мне под нос микрофон (а позднее - мономолекулярное записывающее устройство), видимо надеясь услышать что-то новенькое и неожиданное. Хотя, согласно моему скромному мнению, от того, что они спросят о моем месте рождения еще раз, это самое место ну никак не сумеет перемениться... Хотя, может быть, я просто чего-то не понимаю?
        - Где вы родились?
        Где родились?.. Где родились?.. А где обычно рождаются маленькие дети? В роддоме, конечно же. Примерно так я обычно и отвечал, не обращая внимания на то, как мои внимательные слушатели страдальчески морщатся или начинают чесать затылки с видом человека, постигшего величайшую истину во Вселенной.
        И чем они недовольны? Ведь это же чистая правда.
        Как ни странно, я действительно появился на свет в роддоме и был абсолютно обычным человеческим ребенком. Чуточку недоношенным, наделенным целой кучей детских болезней и до ужаса крикливым. Как и всякий младенец, я просто обожал пачкать пеленки и будить свою мамочку посреди ночи.
        В одиннадцать месяцев я впервые встал на ноги, немного позже начал говорить, а в два года ухитрился где-то подхватить воспаление легких, которое едва не отправило меня в мир иной (и тем самым избавило бы Галактику от множества ненужных потрясений). Но почему-то не сложилось... Причем я даже не знаю, пошли ли мне на пользу полгода пребывания в больнице или проклятая хворь все-таки отступила сама по себе. Так или иначе, но я все-таки выздоровел, хотя полностью вернуть свою былую жизнерадостность уже и не сумел.
        В возрасте пяти лет я научился читать (а чем еще можно было заниматься, снова пребывая под крышей городской больницы?). С ходу проглотил предложенные мне на первых порах сказки о Курочке Рябе и Золотой Рыбке, но почему-то на этом не успокоился и заинтересовался другими более серьезными вещами. Например, подшивкой журнала "Техника Молодежи", которая каким-то чудом попала мне в руки. Короче говоря, к школьным годам я попал в чудесный мир литературы и, в отличие от большинства моих сверстников, ухитрился застрять там так прочно, что даже помыслить себя не мог без какой-нибудь книжки под рукой или под подушкой.
        Родители, естественно, мне не препятствовали, предпочитая вместо этого умиляться и радоваться достижениям своего дитятки.
        Естественно, возня с книгами и журналами не могла не оставить свой отпечаток на неокрепшем детском организме, и в школу я пошел уже твердо умея читать, писать и худо-бедно считать до ста (как обычным способом, так и в обратном направлении). А так же заимел в своем активе испорченное зрение, искривление позвоночника и здоровый пессимизм, выросший впоследствии в мрачное неприятие шумных компаний.
        Однако немного раньше этого, когда мне было шесть лет, в нашем доме появился еще один жилец. Следуя по проторенному уже пути, он тоже любил молоко и обожал орать по ночам. По некоторым весьма очевидным причинам особой пользы в его появлении я не ощутил. Вместо того чтобы уделять трепетное внимание моему воспитанию, родители, разом позабыв о существовании еще одного ребенка, принялись изливать свою любовь к этому маленькому краснолицему крикуну. Не то чтобы это меня как-то задевало, но все же...
        Как бы то ни было, я просто пожал плечами и решил принять вещи таковыми, какие они есть. Тем более что изменить что-либо было не в моих силах.
        Когда мне исполнилось семь лет, я, как это было принято в те далекие и позабытые уже времена, пошел в первый класс государственной средней школы, дабы приобрести приличествующее всякому цивилизованному землянину образование.
        Вот тут-то и начались первые проблемы.
        А как же им было не начаться, когда среди двух десятков малолетних оболтусов я выделялся не меньше, чем белая ворона, неведомо как затесавшаяся в стаю своих черных товарок?
        Худой, тщедушный, очкастый и - о, ужас! - отдающий предпочтение математике вместо физкультуры, мальчишка моментально превратился в идеальную мишень для насмешек и шуточек. Естественно, это нисколько не доставляло мне удовольствия, но что можно было поделать? Стоило мне только начать ерепениться, как тут же наш дружный первый-Г класс ставил зарвавшегося очкарика на место. Причем обычно после этой не слишком приятной процедуры мне приходилось довольно долго щеголять с распухшим носом и треснувшим стеклышком в очках.
        После трех или четырех подобных потасовок типа один против шестерых (или в лучшем случае - один против троих), я четко уяснил положение дел и нарываться на неприятности перестал, что, впрочем, нисколько не мешало моим одноклассничкам периодически поколачивать меня безо всяких поводов. Видимо, для профилактики, а также за то, что мне не приходилось особо сильно напрягаться, делая домашнее задание.
        Немного позже проблемы появились и у меня дома, придя с той стороны, откуда я меньше всего их ожидал. Источником моих горестей послужил, как ни странно, мой младшенький братишка. К тому времени он уже достаточно подрос, для того, чтобы беспрепятственно колесить по квартире, рьяно занимаясь своими детскими делами, преследуя меня по пятам и постоянно мешаясь под ногами с целью подстроить мне какую-нибудь мелкую пакость. А поскольку он был вооружен универсальным детским оружием, то эти самые пакости сыпались на мою голову регулярно.
        Кто-то, быть может, удивится и захочет узнать, что же такое было у этого малолетнего хулигана, чего не было у меня? И я поясню:
        Слезы это были. Обычные детские слезы, основательно подкрепленные присутствием родителей за спиной. Стоило ему только начать голосить (а он умел делать это очень громко и выразительно), как тут же появлялся кто-нибудь из моих родителей и разражался потоком "ласковых" слов, обвиняя меня в том, что я не уследил за своим младшеньким братишкой, который прищемил пальчик, пытаясь ради любопытства расколошматить мамину пудреницу. Причем любопытство это было направлено не на эту злосчастную пудреницу с целью разузнать, что там у этой забавной штучки внутри, а четко ориентировано на то, чтобы посмотреть, как будет потом отдуваться старший брат в случае неотвратимо надвигающихся неприятностей. И даже сам Господь не смог бы ничего поделать, если б мне вдруг пришло в голову отобрать у него эту несчастную пудреницу. Вой поднимался такой, что посуда на столе тряслась и подпрыгивала. В таких случаях словами обычно дело не ограничивалось, и в ход шла такая неприятная штука, как отцовский ремень.
        - Не смей обижать маленьких!
        Так продолжалось до тех пор, пока мне не исполнилось двенадцать лет. Я исправно терпел получаемые от своих одноклассников тычки и затрещины, чтобы, вернувшись домой с синяком под глазом, обнаружить, что только что лишился своего куска пирога, отданного братику, потому что свою долю он "нечаянно уронил со стола". И, глядя на хитрую ухмылку этого малолетнего бандита, только такие доверчивые люди, как мои родители могли поверить, что это и в самом деле произошло случайно.
        Как я уже говорил, это были хорошие времена. Счастливые и тихие. Но, к сожалению, они слишком быстро закончились. Причем закончились так, как никто в целом мире и предположить бы не смог.

* * *
        Я не помню точно, по какому случаю было организовано то грандиозное празднество. Наверное, это было Время Подстрижки Газонов. Или День Рождения Любимой Собачки Нашего Прославленного Мэра. Но, вероятнее всего, не было вообще никакого повода, а было простое человеческое любопытство, следуя которому большая шишка из разряда По-настоящему Больших Шишек решила навестить наше захолустье.
        Как бы то ни было, но к этому дню весь город начал готовиться заранее. Был организован праздничный стол, выступление городского ансамбля и восхищенные школьники с огромными букетами цветов. И почему-то именно мне выпала сомнительная честь стать одним из них. С чего бы это мне вдруг так повезло, я не знаю. Особо приятными для глаза чертами лица я не обладал, а в то время, если только память меня не обманывает, вообще щеголял с разбитой губой, но вот... Наверное, злодейка-судьба снова решила подшутить надо мной. Во всяком случае, именно так я и думал, топая домой после школы и по привычке размышляя по дороге о своих горестях.
        - Почему я? - Извечный вопрос, которым я за свою жизнь задавался тысячи раз. - Почему именно я?..
        Как бы то ни было, но к назначенному часу, я явился в наш городской клуб, будучи обряженным в новенький с иголочки костюмчик, причесанным и даже с вымытой шеей. В руки мне сунули большущую охапку душистого сена, по недоразумению названную букетом роз и велели ждать своего часа.
        Как обычно, особо выбирать мне было не из чего. Приходилось тихонько преть в неудобном костюме, переминаться с ноги на ногу и слушать эти бесконечные никому не нужные речи. Немного утешало только одно - я здесь был не один такой. Рядом со мной точно так же топтались и потели еще семь или восемь моих собратьев по несчастью с дурацкими цветочками в руках.
        Господин Большая Шишка, тем временем, взобравшись на предоставленную ему трибуну, продолжал с важным видом вещать о совершенно непонятных мне и от того невероятно скучных вещах. Периодически слышались аплодисменты или осторожные вопросы, а иногда и то и другое разом, но мне это все было совершенно неинтересно. Скучно мне было. Скучно и неудобно.
        Потом, когда я уже начал подумывать, что вся эта болтовня никогда не закончится, и мне придется остаток дней своих провести за сценой, будучи выряженным в этом проклятущий костюм, наконец-то наступила наша очередь.
        Сжимая руками основательно потрепанный букет, я шагнул вперед, от всей души надеясь, что все это скоро закончится, и я смогу вернуться домой, где меня терпеливо ожидал обнаруженный вчера в городской библиотеке томик одного из знаменитых в то время писателей-фантастов.
        Приняв цветы из рук хихикающей первоклассницы, господин Большая Шишка повернулся ко мне и... О, Боже... Бедняга чуть не упал.
        Не обращая внимания, на обалдело уставившегося на меня почетного гостя, я упорно ковылял вперед, сосредоточившись главным образом на том, чтобы не споткнуться на этих неудобных ступеньках и не растянуться во весь рост самым позорным образом. Добравшись до неподвижно застывшего на месте Господина Большая Шишка, я повел себя точно так, как мне говорили: поклонился и быстренько сунул цветы прямо ему в нос, нисколько не задумываясь, почему это у важного дяденьки глаза на лоб вылезли, а челюсть на уровне колен болтается.
        Большая Шишка чисто машинально подхватил букет, продолжая обалдело пялиться на меня.
        Я же, избавившись, наконец, от своего колючего веника, повернулся и с чувством исполненного долга спустился со сцены, чтобы, не откладывая, отправиться домой, поскорее избавиться от этого ненавистного костюма и взяться за книжку. Будучи полностью поглощенным своими мыслями, я не оглядывался и поэтому не видел, как Большая Шишка пялится мне в спину, разом позабыв все свои речи и слащавые улыбки. Остальные школьники с цветами, ничего не понимая, растерянно вились вокруг него.
        И уж естественно я не видел (поскольку вприпрыжку мчался домой), как он, простояв столбом минут пять, сорвался с места и, забившись в угол, долго-долго говорил по мобильному телефону, что-то раздраженно доказывая и требуя немедленно "вызвать сюда компетентных людей". После долгого и нудного разговора Господин Шишка забился в угол и начал немилосердно коптить потолок, прикуривая одну сигарету от другой.
        Игнорируемые затейники Самого Большого В Городе Праздника были оскорблены до глубины своей души, но ничего поделать не могли - важный гость попросту наплевал на все их потуги, принявшись самым дикарским способом грызть ногти, когда совершенно неожиданно кончились его сигареты. Выписанный специально по этому поводу из областного центра оркестр вернулся обратно, так и не издав ни звука. Хотя, если говорить о музыкантах, то они обижены не были. Им ведь заплатили вперед.
        Но я об этом не знал. Сидел себе и читал книжку, даже не подозревая о том, насколько могучие силы я только что привел в движение. Как не подозревал я и о том, что буквально через несколько часов моя жизнь перевернется с ног на голову.
        А на следующий день в дверь нашей квартиры решительно постучали...

* * *
        Если придерживаться широко известной в наши дни Теории Рро`фласа, то Силу следует понимать как совокупность неких внепространственных энергетических явлений, являющихся сбалансированной функцией в континууме нашей Вселенной. Для тех, кто Теорию в школе по какой-либо причине не изучал и вникать в эту научную заумь не желает, я поясню: Сила - это неотъемлемая часть нашего мира, базовое свойство материи, такое же, как, например, электромагнитное поле или гравитация.
        Вот только если электромагнитное излучение создается движущимися электрическими зарядами, а гравитация, следуя своим неизменным привычкам, обыкновенно кучкуется вокруг тел, обладающих мало-мальски значительной массой, то Сила куда более привередлива в выборе объекта, потенциально способного стать ее вместилищем.
        Как правило, она предпочитает носителей живых. И, желательно, даже разумных.
        Согласно все той же Теории Рро`фласа существуют всего четыре уровня (или, как их чаще всего называют - ранга) владения Силой. И всех живых существ во Вселенной теоретически можно разделить на четыре группы, соответственно их способностям контролировать поступающую из Океана Силы энергию.
        В классификации Гильдии эти уровни обозначаются цифрами от единицы до четверки. Причем вне этих уровней Сила существовать не может. Конечно же, вы можете задать вопрос: "А почему?" И я отвечу: "А почему согласно теории атома по Бору электрон может сохранять свою стабильность только на определенных энергетических уровнях? Вот и здесь имеет место примерно то же самое".
        Каждый ранг обладает своими собственными энергетическими характеристиками, которые резкими скачками увеличиваются от уровня к уровню в последовательности четыре-три-два-один. Таким образом, второй уровень всегда сильнее третьего... И хотя на самом деле тут еще очень многое зависит от уровня образования и наличия некоторых весьма специфических знаний и банального опыта, но энергетический потенциал у второрангового все равно выше. А если сравнивать того же самого третьего с обладателем первого уровня (или, как его еще называют - Хранителем)...
        Различия просто колоссальны.
        Четвертых рождается во много-много-много раз больше, чем всех остальных ранговых вместе взятых. Фактически девять тысяч девятьсот девяносто девять человек из десяти тысяч имеют четвертый уровень. Обычно их даже не учат обращаться с Силой. Гильдия не видит в этом никакого смысла. Ведь максимум, на что способен человек четвертого ранга после тридцати лет непрерывной зубрежки и долгих утомительных тренировок - это согнать со своего носа муху при помощи Силы. Да и то, если перед этим полчаса будет сосредотачиваться.
        Поэтому основой Гильдии является третий уровень. Именно на широких плечах третьих стоит все могущество и богатство Гильдии Ранговых. Они работают в специализированных клиниках, исцеляя людей, они трудятся на фабриках и заводах, они служат в армии и они же являются основой человеческой системы правосудия. И чаще всего именно серебряный символ в виде пробитого молнией солнца - знак третьего ранга - ассоциируется у представителей разумных рас с самой Гильдией Ранговых.
        Гораздо реже, чем третьи встречаются вторые. Потенциально, только один человек из нескольких миллионов обладает вторым уровнем. Вторые - это руководящий состав и специалисты самого широкого профиля. Подлинные профессионалы. К ним обращаются, если ситуация катастрофически выходит из-под контроля и требуется совершить нечто из ряда вон выходящее, чтобы вернуть все на круги своя. Их услуги оцениваются необычайно дорого, но обычно того стоят.
        И, наконец, первый уровень. Хранители. Вершина пирамиды. Они - это Сила, а Сила - это они. Считается, что для них нет ничего невозможного и, хотя на самом деле это совсем не так, возможности Хранителей весьма и весьма велики. Достаточно только сказать, что для получения полноправного членства цивилизации в Великом Альянсе у расы-претендента в обязательном порядке должен иметься хотя бы один Хранитель. Если раса так и не сумела породить ни одного перворангового, то ей неизбежно придется называться Младшей, даже если технологически (или этически) она превосходит все остальные разумные виды Галактики вместе взятые... Это не я придумал. Таков закон.
        Довольно широко распространено мнение, что перворанговые это уже и не люди вовсе, а нечто большее. Возможно, демоны или небожители. Существуют даже какие-то полуофициальные культы, поклоняющиеся могуществу Хранителей, почитая их за богов. Сама по себе Гильдия не одобряет такую практику, считая подобный взгляд на природу Хранителей грубейшим и опаснейшим заблуждением. Однако культы все равно существуют. Свобода вероисповедания, чтоб ей пусто было, защищена конституцией Альянса...
        Но что же Хранители сами думают по этому поводу?
        А ничего они не думают. Чаще всего им в высшей степени наплевать, как о них отзываются разумные обитатели Вселенной. За редким исключением, все они занимаются своими делами, предпочитая не вмешиваться в жизнь разумных рас и приходя на помощь только в крайних случаях. Этакие столпы мира и спокойствия во Вселенной. Гаранты равновесия...
        Но на основании всего вышесказанного возникает вопрос: что же это за несправедливость такая? Кому-то много, а кому-то и ничего? Почему так?
        А все потому, что по все той же Теории Рро`фласа (которую на самом деле первым открыл вовсе не Рро`флас, а совсем другой тип по имени Ши`кан) количество Силы на всех уровнях одинаково. На четвертый уровень из Океана Силы истекает точно такое же количество энергии, как и на первый. Причем каждый уровень распределяет свою энергию между всеми своими носителями из принципа "примерно поровну для каждого". А так как четвертых рождается во много-много-много раз больше, чем перворанговых, то... Короче говоря, или мы делим энергию целого энергетического уровня на три-четыре десятка перворанговых, или распределяем равное ей количество среди сотен миллиардов четвертых. Сразу же становится понятно, откуда растут корни у этого неравенства.
        Сей принцип называется Законом Баланса Силы и портит всей Галактике кровь точно так же, как и закон сохранения энергии. Ах, если бы, да кабы его не было... То мы могли бы... Мы бы достигли... Да не было бы ничего невозможного, если бы...
        Ага. Мечтать не вредно.
        Но это еще не все.
        Согласно этому же принципу, а так же по причине непрерывного роста населения Вселенной (и нашей Галактики в частности) каждое последующее поколение ранговых является немного слабее, чем предыдущее. И все потому, что делиться Силой приходится все с большим и большим количеством потенциальных конкурентов... Кстати, отсюда же следует вывод: самым могущественным существом в Галактике (или во всей Вселенной) станет тот, кто останется в ней последним, когда все остальные разумные по какой-нибудь причине вдруг вымрут...
        Надеюсь, никто не воспринимает эти мои слова как руководство к действию?
        Все вышесказанное в наши дни известно даже детям. Теорию Рро`фласа изучают в школах (или постинкубаторах) все без исключения разумные расы... Но это в наши дни. А в начале двадцать первого века на планете Земля люди еще даже не подозревали о ее существовании. Да и сам Рро`флас в те времена не только еще не вылупился, но даже не был запроектирован. Однако, должен сказать, что кое-какие зачатки знаний у человечества все же имелись, хотя их источник для меня до недавних пор был скрыт плотной завесой тайны.
        Еще со времен древних греков люди знали о существовании Океана Силы. Некоторые особо продвинутые личности научились даже потихоньку воровать из него энергию и околпачивать хлопающих глазами простаков всякими там "чудесами". Впоследствии эти же люди создали некий тайный орден, посвятив свою жизнь накоплению знаний о природе Силы. Шли века. Человечество росло, взрослело и развивалось, и все это время ранговые жили среди обычных людей, но особо свои таланты не афишировали, предпочитая не привлекать излишнего внимания, памятуя о том, что люди (как и многие другие разумные существа) не слишком-то любят тех, кто от них отличается.
        В свое время зверства инквизиции и разгул охотников за ведьмами попортили прообразу будущей Гильдии немало крови. Однако большая часть ранговых выжила в те смутные времена и, более того, передала свои знания следующим поколениям. Поэтому к двадцатому веку эти так называемые "волшебники" расползлись по всему миру и затерялись среди ничего не подозревающих людских масс. А так как у "колдунов" имелись некие довольно значительные преимущества перед обычными людьми, то им не составило большого труда занять высокие руководящие посты в человеческом обществе. .
        Во все времена Гильдия непрерывно вела поиск новых дарований, рассчитывая привлечь в свои ряды новых членов. Так было, так есть и... Не знаю, будет ли так в будущем, но на моей памяти поиск не прекращался никогда. В начале двадцать второго века было даже принято постановление, предписывающее проверять каждого новорожденного человека на предмет потенциального умения обращаться с Силой, а в универсальных паспортах граждан Человеческой Федерации с тех же времен наряду с гражданством, датой рождения и пропиской указывается так же и ранг. Причем, если младенцам, потенциально обладающим третьим уровнем, еще дается некая (довольно призрачная, надо сказать) возможность вырасти и самим избрать свой путь по жизни, то вторые ранги и уж тем более первые - это рабы своего потенциала. Их начинают готовить к своей будущей незавидной роли с младенчества.
        Рождение третьего - это всегда событие. Появление на свет второго - большой праздник. Но явление в мир будущего Хранителя... Это как взрыв сверхновой.
        Случайно обнаружить необученного Хранителя так же легко, как найти алмаз весом в полкилограмма, просто отправившись копать червей для рыбалки. Вероятность примерно та же.
        Учитывая все это, я вполне могу представить себе потрясение Господина Большая Шишка (обладающего, как выяснилось немного позже, третьим рангом), который вот так запросто получил букетик цветов от какого-то мальчишки, вполне способного через пару десятилетий стать одним из самых могущественных существ на планете Земля.

* * *
        Не знаю, о чем договорились представители Гильдии с моими родителями (меня до этой беседы по какой-то причине не допустили), но уже через час я сидел в мягком и удобном кресле, которое перемещалось в неизвестном мне направлении с околозвуковой скоростью. Первое время я вовсю наслаждался полетом, но потом как-то незаметно задремал. Вероятно, этому несколько способствовал ровный гул двигателей, а так же негромкий шепоток, которым взрослые мужики из группы сопровождения обменивались своими впечатлениями, изредка поглядывая на худосочного пацана, которого каждый из них мог бы переломить пополам одной левой, чуть ли не со священным ужасом в квадратных глазах.
        Спустя неизвестное количество времени, ничегошеньки не понимая спросонья, я выбрался из самолета и на негнущихся ногах заковылял в сторону поджидающего меня лимузина с правительственными номерами. В сопровождении двух ревущих сиренами милицейских машин мы промчались по городским улицам, не обращая внимания на такие мелочи, как светофоры и дорожные знаки, и остановились перед каким-то совершенно невзрачным зданием из серого камня.
        Дальнейшие события по причине полнейшего одурения я помню только отрывками. Кажется, меня водили из кабинета в кабинет, заставляли отвечать на какие-то совершенно непонятные вопросы или заполнять анкеты (представляю себе, какую чушь я там нагородил), попутно старательно изучая состояние моего здоровья. И я могу нисколечко не покривив душой сказать, что безо всякого сомнения, это был самый дотошный медицинский осмотр в моей жизни. А закончился он тем, что меня усадили в какое-то кресло, нахлобучили на голову некое подобие обвитой проводами металлической шапки и принялись что-то измерять. Не знаю, что эти чрезмерно любопытные типы в марлевых повязках на носу там намеряли, но когда они наконец-то соблаговолили оставить меня в покое, бедная головушка моя начинала уже трещать по всем швам.
        На этом лечебно-профилактические процедуры закончились... Чтобы на следующий же день возобновиться со страшной силой.
        За этот день я ухитрился наглотаться таблеток по самое не могу, а моя бедная задница вся распухла от множества сделанных мне уколов. Бедному мне сделали прививки от всего на свете, включая СПИД и бубонную чуму, напичкали по самые уши витаминами и в два счета избавили от таких мелочных и недостойных заболеваний, как хронический бронхит.
        Если говорить начистоту, то этот денек запомнился мне на всю жизнь. Медицина явила себя во всей красе, породив во мне желание никогда больше не попадаться живым в руки людей, обряженных в белые халаты.
        К тому времени я уже сумел выяснить, что являюсь величайшей ценностью на планете. Я был потенциальным перворанговым. Я был будущим Хранителем. Я был тем самым алмазом, случайно найденным в каком-то забытом всеми богами захолустье. Обидно найти такое сокровище и потерять его из-за какой-нибудь банальной пневмонии. Именно поэтому нанятые Гильдией врачи сделали все возможное и невозможное, чтобы не допустить такого исхода до тех пор пока я не обрету способность бороться со всеми своими недугами самостоятельно.
        Но если бы я знал заранее, что мне придется претерпеть, то, скорее всего, постарался бы закончить свою жизнь во цвете лет, сраженный каким-нибудь злосчастным микробом, лишь бы не попасть на подобную процедуру...
        Вот только выбора мне, как обычно, не давали.
        На третий день с самого утра меня снова посадили в самолет и доставили обратно в родной город... Только для того чтобы сразу же засадить в специально подготовленную для меня лично тюремную камеру.
        За время моего отсутствия, Гильдия успела приобрести небольшой трехэтажный домик в парочке километров от города, сделать в нем капитальный ремонт, оборудовать в подвале лабораторию и соорудить вокруг дома довольно-таки совершенную охранную систему, включающую в себя кодовые замки, пулеметную вышку и патрули с собаками.
        Именно там мне отныне и предстояло отбывать срок. Или, если угодно, учиться быть Хранителем.
        Из родной семьи меня аккуратненько так и максимально безболезненно изъяли. Родители, как ни странно, против этого почти не возражали, а моего мнения вообще никто не спрашивал (да и бесполезно было меня о чем-то спрашивать - я все равно в это время пребывал в состоянии полнейшего одурения). Отец просто пожал плечами, а мать поцеловала меня в лоб перед тем, как помахать рукой на прощание. Это было на них так не похоже, что я был просто ошарашен. До сих пор не могу понять, что же случилось с моими папой и мамой, и не присутствует ли в этом грязном деле капелька Силы, направленная на то, чтобы промыть мозги моим родителям? Или же они меня попросту продали, в обмен на обещанную Гильдией всем нам хорошую жизнь? А, может быть...
        Не знаю. И знать этого не хочу! В любом случае, как сказал один из моих учителей:
        - Хранитель не может позволить себе иметь родных, потому что это делает его уязвимым и дает возможность посторонним людям влиять на его решения. Хранитель не может иметь друзей. Хранитель не может любить. Даже заводить домашних животных ему не рекомендуется. Могущество перворанговых кроется в их независимости и беспристрастности. Помогай нуждающимся в помощи и карай виновных, или, если тебе это так нравится, поступай в точности наоборот. Но никогда, я повторяю еще раз, никогда не люби и не давай любить себя...
        В то время, будучи по своей сути еще глупым пацаном, я просто пропустил эти слова мимо ушей, не представляя себе, как это можно всю жизнь прожить в одиночестве и не испытать радостей простой человеческой дружбы и любви? И только позднее, по прошествии многих лет, я понял, сколько на самом деле стоят любовь и дружба, когда рядом с ними стоит почти безграничное могущество первого ранга. И, надо сказать, что это был очень болезненный урок...

* * *
        Если после всего сказанного у кого-то все еще сохранилось мнение, что уметь управлять Силой здорово и приятно, то я могу в два счета развеять это заблуждение.
        На самом деле ничего хорошего в этом нет.
        Любой гильдиец - это раб. И не раб Силы, как многие думают - Сила сама по себе невероятно инертна и ей совершенно безразличны как все на свете рабы, так и все господа. Нет. Он, прежде всего, раб своих знаний. Сила - это не то сказочное волшебство, которое, следуя какому-то внутреннему подсознательному желанию своего повелителя, зажигает огонь в камине или заставляет предметы летать по воздуху. Так бывает только в детских сказках. В жизни, к сожалению, все складывается неизмеримо сложнее.
        Никто и никогда не сможет заставить парить в воздухе яблоко до тех пор, пока не вникнет в сложные законы антигравитации. Пока не сможет во всех деталях представить себе устройство антигравитационного генератора. Пока не вольет в созданный в своем воображении отпечаток некое количество Силы, достаточное для того, чтобы энергетическая матрица обрела плотность на эфирном уровне. Тогда, и только тогда, затратив в миллионы раз больше усилий, чем их бы потребовалось на то, чтобы просто подойти и поднять это несчастное яблоко своей рукой, можно будет заставить его парить в воздухе на потеху восхищенным зрителям.
        Вся та легкость, с которой опытные гильдейцы совершают свои чудеса, основана на долгих годах непрерывной учебы и многолетней практике.
        Знание точных наук, развитое воображение и многочисленные тренировки - вот три опоры, на которых стоит это так называемое "волшебство". Именно они скрываются за теми дивными "чудесами", которые творятся на глазах ошеломленных зрителей, наблюдающих за работой любого из ранговых. И стоит только убрать любую из этих опор, как...
        В этом случае крах неизбежен.
        Но с другой стороны...
        Да, невозможно читать мысли, не зная в деталях принципы работы мозга. Невозможно путешествовать в космосе, не зная тонкостей межзвездной навигации. Невозможно жить долго, не зная на практике, как обратить или хотя бы замедлить процесс старения. Но если это все узнать, выучить, запомнить и понять...
        Фактически, любой ранговый не имеет никаких ограничений, кроме собственных знаний и того количества энергии, которое он способен выкачать из Океана Силы. И если второй фактор скорректировать не представляется возможным, то первый...
        Стоит ли удивляться, что именно Гильдия во все времена была той самой силой, что всеми стараниями двигала вперед науку? Стоит ли удивляться тому, что именно гильдейцы были и остаются самыми высокообразованными разумными существами в Галактике?
        И если третьеранговые еще могут не утруждать себя изучением внутренней подоплеки ядерных реакций, потому что никогда не смогут собрать необходимое количество Силы для их осуществления, то к Хранителям это уже не относится.
        Они должны знать все и обо всем.

* * *
        Со стороны может показаться, что в начале двадцать первого века уровень развития человеческой цивилизации был удручающе невысок. Антигравитацию еще не открыли, теория изнанки Вселенной существовала только в умах писателей-фантастов, генераторы Силы еще не придумали, искусственного интеллекта не создали... Люди ездили на автомобилях с двигателями внутреннего сгорания, расщепляли уран с целью получения энергии (а то и вообще уголь жгли) и использовали громадные ракеты-носители на жидком топливе, чтобы на досуге прокатиться до околопланетной орбиты и обратно. Примитив, да и только. Но так может думать только тот, кому не приходилось гнуть спину по восемь или десять часов в день, постигая основы этого самого "крайне невысокого уровня развития науки и техники".
        Ежедневно, без праздников и выходных, я поднимался с кровати в семь часов утра, разбуженный сердитым треском будильника. Торопливо умывался и завтракал для того, чтобы, хлопая глазами спросонья и отчаянно зевая, отправиться на урок и продолжить изучение таких необходимых будущему Хранителю вещей, как математика, физика, анатомия или психология. Потом, получив долгожданные полчаса отдыха и все так же хлопая глазами (но теперь уже по совсем иной причине), я топал на обед, после которого занятия возобновлялись и длились теперь до самого ужина. И все это время я штудировал химию, биологию, астрономию, иностранные языки и неизменную математику до тех пор, пока у меня в глазах двоиться не начинало. И еще немного сверх того, чтобы закрепить полученные знания.
        До сих пор не понимаю, как это я ухитрялся запоминать все, что говорили мне на этих уроках? Как это все эти знания, вываленные на меня в таких количествах, не смешались в моей несчастной голове в нечто подобное манной каше? Как это я вообще умудрился не сойти с ума?
        Наверное, это - заслуга моих учителей. Безо всяких скидок они были истинными профессионалами своего дела и загружали меня ровно настолько, сколько я мог вынести, не доходя до нервного срыва. Они постоянно держали меня на грани того, что я еще мог вынести. Ни на грамм больше, но и не меньше... Или же помогали те желтенькие таблетки - стимуляторы памяти и мозговой деятельности - которые мне скармливали каждое утро в воистину чудовищных дозах?
        Как бы то ни было, обычно я ухитрялся кое-как продержаться до вечера, не срываясь на раздраженные вопли и не падая в обморок от нервного истощения.
        Зато после ужина, начиналось самое мое любимое занятие - я учился управлять Силой. Поначалу все это обучение заключалось в том, что я, закрыв глаза, сидел в мягком и удобном кресле и пытался ощутить в себе нечто такое, что невозможно было описать словами. Я, вполне очевидно, ничего такого не чувствовал, если только не считать смыслом этих занятий сонливость и приобретенную за день усталость, но их-то как раз я вполне мог описать. В любых выражениях.
        Постепенно, я приспособился в наглую спать на этих занятиях, тем более что так называемые преподаватели мне почему-то не мешали. Более того, вроде бы они мне даже содействовали. И только позднее я узнал, что все это было задумано специально - Силу легче всего ощутить во сне, отдыхая после праведных трудов и наглотавшись каких-то там жутко специфических пилюль.
        Единственным предметом, который я в своей тюрьме не изучал, была физическая культура. Те, кто составлял мою учебную программу, почему-то вдруг решили, что будущим Хранителям большие мускулы и крепкие спины не нужны. Вероятно, они думали, что все, для чего человеку нужны руки и ноги, я со временем научусь делать при помощи Силы. И в этом они были почти правы (вот именно, что "почти")... Или же мои учителя просто не хотели терять драгоценное время на изучение второстепенной дисциплины в ущерб химии или, упаси боже, математики?..
        Короче говоря, я был обречен стать тонконогим и рахитичным уродцем с огромной головой, разбухшей от насильно вколоченных в нее знаний. Хотя это и отнюдь не означало, что Гильдии было глубоко наплевать на мое здоровье. Вовсе нет. Меня берегли, как зеницу ока. Медицинские осмотры были таким же регулярным делом, как и восход солнца. Профессиональные повара строжайшим образом следили за диетой, потчуя меня невероятно отвратительной на вкус, но крайне полезной для организма дрянью. А если меня вдруг угораздило чихнуть на уроке... Все. Внеочередные десять дырок в заднице были обеспечены.
        Но гораздо больше, чем физическое здоровье, Гильдию интересовало мое душевное состояние. Психиатры следили практически за каждым моим шагом. Видеокамеры были натыканы на каждом углу. Даже в душе. Сначала это меня здорово раздражало, но потом - ничего. Привык. Привык к тому, что за мной непрестанно следят десятки внимательных глаз, а толстые пальцы непрестанно стучат по клавиатуре компьютера, составляя отчеты, которые потом вывозят целыми ящиками.
        А что мне было делать? Ведь иного выбора, как и всегда, у меня не существовало.

* * *
        Так и шла моя жизнь. День за днем, неделя за неделей. Я учился, отдыхал, глотал горсточку таблеток для укрепления памяти и снова учился. Общие науки постепенно сменялись науками глубоко специализированными. Я изучал биохимию, радиофизику и неевклидову геометрию. В то время как мои бывшие одноклассники с горем пополам учились возводить двойку в шестую степень, я уже довольно неплохо разобрался в основах интегрального исчисления и даже спросонья мог четко и ясно доказать любому желающему меня выслушать, что для замутнения мозгов американских спутников-шпионов сегодня гораздо выгоднее использовать углекислотный лазер, чем гелий-неоновый. Причем сделать это я мог на любом из шести известных мне языков.
        Обычную школьную программу к горячему ликованию моих учителей я выучил всего за год.
        Собственно, кроме как грызть основы мировой науки, мне было просто нечего делать. В том здании, расположенном далеко за городом и обнесенным забором с колючей проволокой, не было детей кроме меня, а взрослые, по возможности, старались держаться в стороне. Кошек или собак мне заводить не позволяли. Даже аквариумные рыбки были для меня настоящим табу. Короче говоря, дружить и играться мне было совершенно не с кем. Зато вместо игрушек у меня была довольно обширная библиотека - целая комната, под самый потолок заваленная разнообразными книжками. К сожалению, большая часть книг повествовала о проблемах сугубо научных, а та малая толика художественной литературы, которая каким-то чудом туда попадала, была сплошь на иностранных языках. Причем, стоило мне только освоить тот или иной язык, как соответствующие книги моментально исчезали из библиотеки, а вместо них появлялись точно такие же, но на неизвестном мне пока языке. Таким своеобразным способом местные умы пытались стимулировать меня изучать иностранную речь.
        Я был одинок как никогда в жизни. В этом доме вместе со мной жили не меньше трех десятков человек, но уж лучше бы я был один.
        Одиночество...
        Она стала моим проклятием. Сила, которой я не чувствовал. То, что я не видел, не слышал и не мог пощупать, раз и навсегда перевернуло мою жизнь. Сила. Будь она проклята навек. Из-за нее я потерял детство.
        Несколько раз по ночам я даже плакал в подушку. Ничуть не сомневаюсь, что мои мучители это видели - видеокамеры были повсюду. Но никто ни разу так и не зашел меня утешить.
        Фактически, это было еще одно испытание. Испытание одиночеством. Проверка, смогу ли я выдержать ту ношу, которую обречено тащить на своем горбу (если у него таковой имеется) каждое живое существо, обладающее первым рангом.
        Одиночество - удел перворанговых. Вечное проклятье Хранителей. К нему следовало привыкать с детства.
        Вот мне и создали все условия для того, чтобы привыкнуть. Жестокие условия. Но я не в обиде. Мне просто не повезло - обычно перворанговых начинают готовить еще с пеленок, и они вырастают, попросту не зная иной жизни. Но я-то ведь ее знал!
        Однако в любом случае это было необходимо. Подобные "издевательства" - обязательная часть обучения перворанговых. Так сказать, проверка на прочность. Одно только мне до сих пор неясно... Откуда они узнали, как надо готовить Хранителей!? Надлежащие правила и процедуры впервые были разработаны неким Даангом-ментальцем только через триста лет после моего рождения. Так откуда же их знали на Земле?..
        Хотя на самом деле все было не так уж и плохо, как могло показаться на первый взгляд. Если бы мне вдруг срочно захотелось бы с кем-нибудь поговорить по душам - добро пожаловать, кабинет дежурного психолога на втором этаже третья дверь справа. Там меня готовы были выслушать в любое время дня и ночи и даже сочувственно покивать. Иногда мне позволялось даже выйти на прогулку и побродить по городским улицам. В этом здании, так похожем на тюрьму, фактически меня никто силой не держал. Хочешь гулять - гуляй. Но только в сопровождении охраны. А то вдруг еще чего случится...
        Не удивительно, что прогулки я не любил. Ну что это за развлечение, когда по пятам, не особенно и скрываясь, лениво тащатся трое вооруженных автоматами мужиков, а еще пятеро едут в микроавтобусе по ближайшей улице? Ни по лужам попрыгать, ни в глаз получить не удастся.
        Скукота, да и только...
        Однажды во время такой прогулки я окончательно разобиделся на свою несчастную жизнь и, проходя мимо аккуратно стоящего на обочине дорожного знака (как сейчас помню, это был прекрасно известный каждому человеку тех времен "кирпич") попытался его сломать. Естественно, физических способностей у меня не хватало, а Силу за собой я тогда еще не чувствовал. Так что ничего бы у меня, скорее всего, не получилось, если бы мне не помог один из следующих по пятам охранничков, коим, оказывается, было приказано содействовать мне во всех (всех!) предприятиях, которые не несли непосредственного или косвенного ущерба моему здоровью. То есть, я понимаю это дело так, что под присмотром этих здоровых лоботрясов я фактически мог делать все, что угодно. Вплоть до того, что если бы я вдруг решил одолжить у одного из этих парней автомат и на досуге пострелять по прохожим, то меня бы в этом только поддержали...
        Так это было на самом деле или не совсем так, я не знаю. Не проверял. Однако когда придавленный тяжелым армейским сапогом помятый знак упокоился в придорожной пыли я, скрипя зубами, повернулся и медленно побрел обратно в свою тюрьму.
        Больше я на прогулки не ходил. Только изредка выбирался наружу, чтобы навестить своих родителей. Они, если были дома, встречали меня вежливо и культурно. Слишком уж вежливо. Чересчур культурно. Такое впечатление, что в гости заходил не их родной сын, а просто какой-то знакомый человек. Поговорить, попить чай, посидеть - да. Но обнять или хотя бы погладить по голове - ни-ни. Даже мой братик от меня шарахался, как от огня, хотя в былые времена я подобного поведения за ним почему-то не замечал.
        Сами родители никогда меня навещать не пытались. А, может, и пытались, но их до моего внимания не допускали. Не знаю.
        Не удивительно, что к этим визитам я тоже довольно быстро охладел.

* * *
        А потом пришла она... Ночью, как это обычно и случается в первый раз. Во сне. Я проснулся, ощущая, как она медленно наполняет меня, неспешно просачиваясь внутрь моего тела. Это было... Это... Невероятно... Немыслимо... Непостижимо...
        Это было прекрасно...
        Я не могу описать того, что почувствовал в этот момент. Для этого в человеческом языке нет подходящих слов. Их еще не придумали. И вряд ли когда-нибудь придумают.
        Это было так, будто я, наконец-то, обрел настоящую жизнь. Это было...
        Впервые за свою жизнь я обрел настоящую цельность. Я чувствовал себя богом и был им. Я держал в ладонях Вселенную, смеясь и радуясь ее красоте.
        Только чудесным образом прозревший слепец или исцелившийся как по волшебству безрукий калека смогут понять те чувства, которые я ощущал в то бесконечное мгновение, когда Сила впервые пришла ко мне.
        Мягкий поток незримого нечто тек по моим венам. Сила беззвучно пела для меня, наполняя неведомыми ранее чувствами. Я ощущал в себе безмятежную прохладу горного ручья и яростный жар извергающегося вулкана, ослепительный свет солнца и бархатная тьма космоса, простая человеческая любовь и иссушающая разум ненависть, жизнь и смерть, добро и зло... Все это было во мне, и я был всем этим одновременно.
        Сила.
        Сидя на кровати и невидящим взором уставившись в окно, я лелеял ее, берег, охранял...
        А потом она ушла. Исчезла. Растворилась во мраке ночи. Я пытался удержать ее, но это было все равно, что ловить ладонями ветер.
        Сила пришла. Сила ушла. Но ведь я знал, что она вернется...

* * *
        Грешным делом я надеялся, что теперь, когда я с горем пополам научился ощущать Силу, жизнь моя станет немного полегче. Как же! Плакала моя надежда! Не легче мне стало, а только тяжелее. Гораздо тяжелее. То, что я раньше по своей глупости принимал за напряженную учебу, оказалось сущим пустячком по сравнению с тем, что я испытал на своей шкуре в первые месяцы после того, как начал учиться практическому применению своих необыкновенных способностей.
        Я учился с утра до вечера, а потом с вечера до глубокой ночи, не вылезая из-за стола и до рези в глазах таращась на формулы или чертежи. Я тратил на учебу по четырнадцать часов в сутки и даже больше, но и этого было мало. Мне приходилось учиться даже ночью. Во сне. Послушно следуя воле своих учителей (или мучителей - это как посмотреть), по ночам я нацеплял на голову нечто вроде примитивного гипноиндуктора, который всю ночь упорно шептал мне на ухо какую-то высоконаучную белиберду. Должен сказать, что спать в этой штуке было чертовски неудобно, но, честно говоря, я этого просто не замечал, потому что проваливался в сон сразу же, как только опускал голову на подушку.
        А спустя всего несколько часов из объятий сна меня вырывал противный треск будильника...
        Иногда я задавал себе вопрос: а почему это меня гонят так, будто со дня на день мог случиться конец света? Неужели это так важно - научить меня пользоваться Силой самыми ударными темпами? К чему такая спешка? Или человечеству так срочно нужен Хранитель? Ну, так ведь они были и кроме меня...
        Неужели есть какая-то причина, по которой я должен учиться по двадцать шесть часов в день? А так как никто не соизволил мне сообщить эту причину (я спрашивал, но на меня смотрели как на дурачка и непонимающе моргали глазами), то я терялся в догадках. И только много позже я узнал, что причина действительно была. Да еще какая...
        Да, признаю, мне было очень тяжело в эти годы. Очень-очень. Но, как бы мне ни было плохо, я ни разу не пытался сбежать из этой мучильни. Не только потому, что прекрасно понимал, что меня бы все равно нашли (на самом деле нашли бы - бросили на это дело все силы Гильдии и нашли бы). И не потому, что мне некуда было бежать.
        Мне просто было здесь интересно. По-настоящему интересно.
        А, кроме того, где бы меня еще научили обращаться с Силой, как не здесь?
        Медленно-медленно Сила поднималась во мне. Она росла и развивалась. Она была во мне. И я учился ее использовать.
        И первое, что я освоил - это метание камней.
        Самое простое устройство для бросания камушками, доступное каждому мальчишке, это, конечно же, рогатка. Раздвоенная деревяшка и кусок резинки. Вроде бы ничего сложного. Но сколько всего нужно знать, чтобы создать подобную штуковину с помощью Силы...
        Как бы то ни было, камнями швыряться я научился очень даже неплохо - камушек размером с лесной орех, запущенный с помощью моей невидимой, неслышимой, неосязаемой рогатки, летел не хуже пули и при столкновении с металлом или камнем обычно разлетался вдребезги. Тренируясь (а потом попросту развлекаясь), я разбил почти все окна, посшибал всю штукатурку со стен здания и превратил стоящую у входа металлическую будку охранников в некое подобие абстрактной скульптуры, состоящей сплошь из дырок и вмятин. И хорошо еще, что в тот момент в этой несчастной будочке никого не было.
        Немного позднее я научился еще одному нехитрому фокусу - зажигать предметы одним взглядом. На самом деле это не так уж и трудно. Нужно всего лишь представить, как молекулы, из которых создан этот предмет, начинают двигаться быстрее... потом еще быстрее... и еще... И пуф-ф. На столе пылает небольшой костерок. Но, к сожалению, тут была одна небольшая тонкость: для того, чтобы ускорить молекулы, нужно конкретно знать, какие именно молекулы я собираюсь ускорить. А так как молекулярный состав большинства окружающих нас вещей обычно весьма сложен, то...
        Короче говоря, с уверенностью я мог поджечь только достаточно простые по своему химическому составу вещи. Например, такие, как железо. Или стекло. Или воду. Все остальное (и в том числе дерево и бумагу) мне прежде требовалось осмотреть, понюхать, опробовать на зубок, провести парочку химических анализов в подручной лаборатории и свериться со справочником...
        До чего же все-таки забавная штука эта Сила...

* * *
        Когда мне было около пятнадцати лет, произошел некий весьма примечательный эпизод, открывший мне еще одну интересную грань будущей моей профессии. И, пожалуй, на этом случае я остановлюсь несколько подробнее...
        Окончательно отчаявшись разобраться с генетическими закидонами столь любимой всеми биологами мушки-дрозофилы, я раздраженно оттолкнул в сторону листы бумаги, усыпанные диаграммами и колонками каких-то непонятных мне (пока еще непонятных) цифр, сбросил с колен толстенный Справочник Генетика и сообщил встрепенувшемуся было старичку-академику о своем твердом намерении немного развеяться. Он не возражал. Поэтому, пройдя мимо трех постов охраны и вежливо ответив на приветственные кивки стражей моего покоя, я выбрался на улицу.
        Свежий осенний воздух подействовал на меня не хуже, чем удар дубиной по затылку. Глубоко вдохнув, я разом поперхнулся и закашлялся. Голова закружилась. Ноги ослабли. Руки задрожали.
        М-да... Давненько я на улицу не выходил. Месяца два, наверное, если не больше. Причем прекрасно понимал, что надо бы почаще выбираться на свежий воздух, но все как-то некогда, да некогда... Затянула меня эта проклятущая наука.
        Вот так вот и превращаются люди в дистрофиков.
        Пройдя по тропинке и попинав валявшиеся неподалеку автомобильные шины, я подошел к воротам. Внушительные там были ворота. Металлические, бронированные, надежные. Не всяким снарядом, наверное, прошибешь.
        Вот только они открыты были. Ну, не то, чтобы открыты, но не заперты. И поблизости, как ни странно, не было ни единого охранничка.
        С чего бы это?
        Я задрал голову. На вышке тоже никого не было. Это уже совсем ни в какие ворота не лезло...
        Безразлично пожав плечами, я совершил одно из самых ужасных преступлений, против которого меня неоднократно предупреждали. Я преспокойным образом покинул охраняемую территорию и отправился погулять по окрестностям. Ноги будто бы сами по себе понесли меня в город. Давно я там не был. С год уже, наверное. "Прогуляюсь, посмотрю, что там да как", - так я думал, топая по обочине старой и совершенно разбитой дороги, ведущей в нужном мне направлении.
        Город меня заинтересовал. Заинтриговал прямо-таки. Столько всего изменилось с тех пор, когда я последний раз ступал по этим улочкам. Столько воспоминаний с ними связано...
        Довольно долго я бродил по тем местам, где целую вечность назад бегал, будучи беззаботным мальчишкой, не обремененным ответственностью за судьбу человеческой цивилизации. Вспоминал прошлое. Думал, не стоит ли зайти к родителям. Поговорить. Посмотреть на своего младшего братишку, который обо мне, наверное, уже и забыл.
        Не зашел.
        И уже направляясь обратно к своим ненаглядным книгам и интегралам, я встретился с теми людьми, видеть которых мне совершенно не хотелось.
        - Оба-на... Смотрите, пацаны, кто к нам идет.
        - Хо-хо! Вот это да!
        Повернувшись, я увидел троицу своих бывших одноклассников, которых не видел с тех пор, когда меня забрали из школы, дабы переселить за город и опутать колючей проволокой. Три года я не видел никого из них, но, если честно, нисколько бы не расстроился, если бы это были не три года, а тридцать три.
        Сколько раз эта троица ловила меня в подворотне, дабы наставить синяков? Бессчетно!
        Разговаривать с ними я нисколечко не хотел и поэтому, сделав вид, что никого не вижу, медленно побрел дальше. Может, отстанут.
        Ага. Как же!
        - Эй, очкарик, стой! А ну стой, тебе говорю!
        За три года эта троица превратилась в самую настоящую уличную шпану. Накачанные мускулы, бритые затылки, сбитые костяшки пальцев и другие атрибуты начинающих бандюков присутствовали. Таких следовало бы бояться. Пырнут ножичком, кастетом приголубят, карманы вывернут и - будь здоров, не кашляй... Но со мной-то была Сила и поэтому я не боялся никого и ничего.
        Трудно сказать, узнали ли они меня - все-таки за эти три года я здорово изменился. Или просто заметили шатающегося по улицам внешне совершенно безобидного парня и решили поразвлечься? В любом случае, я даже не представлял себе, чем все это может кончиться. Но вряд ли чем-то хорошим.
        Чья-то рука не слишком вежливо ухватила меня за плечо и резко дернула назад. Пришлось остановиться.
        - Ты чо, не слышишь што ли?! Стоять, суслик облезлый!
        Я прекрасно понимаю, кого они перед собой видели: худющего, бледного до синевы парня с всколоченными волосами и очками на носу. Ну разве такой тип может быть опасен?
        Сила безмолвно шептала мне свою песню.
        - Шли-ка бы вы, ребята куда подальше... Не хочу я вас видеть.
        - Чего-о? Ты что такое сейчас сказал?! Ну-ка повтори.
        Я безмятежно пожал плечами и повторил. И тотчас же получил такой удар в челюсть, что в глазах потемнело. Я пошатнулся и только чудом сумел удержаться на ногах.
        Что мне было делать? Размахнуться и дать обидчику в нос? Бесперспективно. Одолеть их в простой уличной драке никогда не получалось у меня раньше, не получилось бы и теперь. Использовать Силу и расшвырять эту троицу как слепых котят? Это было возможно, но... Но я боялся не сдержаться. Слишком много обид было между нами. Слишком уж сильно мне хотелось увидеть своих обидчиков ползающих в пыли и умывающихся своей кровью. Слишком яростно бурлила во мне Сила. Убивать всегда легче всего. В то время я уже знал это нехитрое правило. И поэтому убивать не хотел.
        Но, во имя Господа Бога, как же трудно мне было сдержаться...
        Никто и никогда не говорил мне, что присутствие Силы можно обнаружить, глядя человеку в лицо. Да и в дальнейшем я так и не нашел тому никаких подтверждений. Но в тот момент, видимо, что-то все же промелькнуло в моих глазах. Что-то настолько опасное и очевидное, что даже эти титаны интеллекта предпочли не связываться со мной.
        - До свидания. - Прошипел я сквозь зубы.
        Я почти хотел, чтобы они попытались меня остановить. Второй раз я сдерживаться не стал бы. Эти поганцы в два счета превратились бы в три кучки жирного и вонючего пепла. Или разлетелись бы по всей улице в виде кровавых клочков, каждый из которых был бы не больше ногтя. Я мог это сделать. Мог.
        Я мог убить их тридцатью тремя различными способами, при этом не шевельнув даже пальцем.
        Убивать всегда легче всего. Гораздо труднее не убивать. И еще труднее простить...
        Сила бурлила во мне и рвалась на волю.
        Никто меня не преследовал. Никто не мешал мне скрипеть зубами и злиться на весь свет и в том числе на себя самого.
        Вернувшись на базу, я тяжело плюхнулся на скамью у входа и мрачно уставился в пространство. Почти сразу же ко мне присоединился один из тех твердолобых типов, которым посчастливилось стать моими учителями. Этот даже имел ранг. Третий, кажется... Но за это я бы не поручился. В то время я еще не умел сходу определять уровень Силы на глазок, а официально он мне ни разу не представлялся.
        В любом случае, хотя я и мог собрать неизмеримо больше Силы, чем этот человек, в прямом столкновении (драка между ранговыми - фу, как банально и грубо) он все равно одолел бы меня за считанные секунды за счет своего опыта и знаний.
        В нашем деле (как и в любом другом) Сила - это еще не все. Голова важнее.
        - Ну и как прогулялся?
        Я стиснул зубы, осторожно ощупывая опухшую губу. Было немного больно. В то время я еще не умел моментально регенерировать свои раны, поэтому приходилось терпеть. Но не боль терзала меня больше всего, и даже не обида или ненависть, а нечто иное...
        - Замечательно прогулялся. Лучше не бывает.
        - Да успокойся ты... - Он хлопнул меня по плечу. - Мы за тобой наблюдали. Ничего просто не могло случиться.
        Я недоверчиво прищурился, но промолчал. Наблюдали, значит? Приглядывали, чтобы их драгоценный мальчик в неприятности не влип?.. Да, если говорить начистоту, то просто чудо, что он в них не влип!
        Мое угрюмое молчание собеседник воспринял по-своему:
        - Можешь мне поверить: все было под контролем. Стоило только кому-нибудь из тех лоботрясов сдуру вытащить ножичек или кастет, как тут же - бах! - и все, игра была бы закончена их безоговорочным поражением. Так что ты был в полной безопасности.
        И тут меня прорвало.
        - Да при чем тут я?! Я-то причем?! Они! Вот в ком все дело-то! Это те трое не были в безопасности! Я же их чуть не убил!! Еще бы вот столечко и их останки пришлось бы по всему городу собирать! А хоронить их после этого пришлось бы в кастрюльке. В виде винегрета.
        А этот тип только пожал плечами, причем с таким видом, будто разговор шел о расплодившихся на кухне тараканах.
        - Ну и что в этом такого? Ну, убил бы ты их? Мы бы потом все прибрали, свидетелям мозги запудрили, с властями договорились. Или вообще заточили бы все случившееся под очередные бандитские разборки и выходки сумасшедших террористов-смертников. Не впервые.
        Я ошалело уставился на криво улыбающегося человека, волею судьбы считавшегося одним из моих учителей, а потом встал и просто ушел, чувствуя, что во мне снова все бурлит.
        В тот момент мне было противно находиться рядом с такими людьми... А еще мне было страшно.
        Сколько же стоит в наши дни человеческая жизнь? Не жизнь рангового, или будущего Хранителя (цену которой можно определить гораздо проще), а жизнь обычного ничем не примечательного человека?
        Не знаю. Да простит меня Господь... Не знаю! И должен сказать, что за свою долгую-долгую жизнь я так и не нашел ответа на этот вопрос. Ни тогда. Ни потом. Ни даже сейчас...
        Только через несколько часов после своей неудавшейся прогулки, уже ночью, лежа без сна на своей спартанской кровати, я наконец-то сообразил: это была всего лишь еще одна проверка. Тест. Так называемое испытание вседозволенностью.
        Как наш маленький Хранитель умеет контролировать себя? Посмотрим. Проверим. Разузнаем...
        Очередной шаг на моем долгом пути к овладению Силой.
        Но одна мысль упорно не давала мне покоя: "А что бы случилось, если б я не стал сдерживаться и злобно разодрал тех троих обормотов на три тысячи кусочков каждого? Что, если бы я провалил этот тест?"
        Да ничего особого, наверное, не случилось. Гильдия убрала бы там все, замутила мозги случайным свидетелям и спустила дело на тормозах - благо соответствующие возможности у нее были. Я бы учился себе по-прежнему. Штурмовал заоблачные вершины мировой науки. А запачканные моими стараниями стены со временем дожди бы отмыли.
        Зато цена человеческой жизни в глазах будущего Хранителя упала бы еще на несколько пунктов. И я не могу даже представить, каким образом это отразилось бы на будущем всей человеческой цивилизации.

* * *
        А потом Гильдия решила легализоваться. Выйти из тени. Открыть себя обществу.
        Не знаю, какими мотивами руководствовались ее тогдашние вожди, и было ли их решение на самом деле оправданно. Мне почему-то кажется, что нет. Но, быть может, я не знаю всех фактов или сужу несколько предвзято, оглядываясь на последовавшие за этой самой легализацией события.
        В любом случае, былого уже не вернуть.
        Так или иначе, Гильдия вышла на свет.
        Нет, не было каких-то там сенсационных заявлений, не было массированных рекламных кампаний или головокружительных фокусов, которые на городских площадях являлись ошеломленной публике. Все было намного проще, незаметней и гораздо-гораздо эффективней.
        Во всех уголках Земли практически одновременно появились различные фирмы и компании, предлагающие за определенную (и, надо сказать, весьма немалую) плату совершить невозможные и подчас глупые вещи: построить небоскреб за неделю, заставить соседей не бузить по ночам, исцелить неизлечимого больного, найти без вести пропавшего где-то кота или сделать что-нибудь не менее безумное. И, что самое интересное, делали ведь. Строили, заставляли, исцеляли и находили. Творили чудеса за деньги.
        Привлекали внимание общественности.
        Самое главное, что те личности, которые сразу же ухватился за эти чудеса обоими руками обычно не находили повода пожалеть об этом. И хотя услуги Гильдии оценивались довольно дорого, обычно они того стоили. Заранее оплаченные чудеса совершались строго в соответствии с подписанными контрактами и точно в оговоренные сроки.
        Чтобы не быть голословным я приведу парочку примеров, отражающих деятельность Гильдии в следующие несколько лет после своей легализации. В частности я расскажу о том, что произошло, когда несколько гильдейцев с целью привлечения внимания подались в большой спорт, почти мгновенно перевернув там все с ног на голову... Шуму было... Рекорды сыпались один за другим. Спортсмены, за спинами которых маячили ухмыляющиеся рожи гильдейцев, на соревнованиях и олимпиадах творили невероятные и поистине невозможные вещи... Ведь на самом деле это так просто - поднять энергетический баланс организма. И хотя вообще-то данная процедура не являлась сколь либо полезной для здоровья: когда сходила первая эйфория и наступал "отходняк", спортсмен три или четыре дня вообще не мог подняться с постели, а потом минимум месяц представлял собой трясущуюся развалину... Но разве это так важно, если перед этим он сумел пробежать стометровку за три с половиной секунды? Или ухитрился поднять штангу весом в три четверти тонны? И, что самое главное, ни один допинг-контроль не сможет ни к чему подкопаться, потому что обнаружить
переизбыток Силы в организме с помощью имевшихся в то время примитивных медицинских приборов или взятия анализов крови невозможно. Обнаружить повышенную концентрацию Силы в организме может только тот, кто знает, что именно надо искать, и знает, как это делать...
        Венцом этой спортивной эпопеи стал получивший широкую огласку случай, когда некая весьма известная и знаменитая футбольная команда при помощи троих парней из Гильдии буквально разбомбила другую не менее известную, но более прижимистую команду, не пожелавшую тратить денежки на то, чтобы купить для своих игроков немного "волшебства". Результат этого матча был подобен грому небесному в разгар солнечного дня: игра закончилась с небывалым доселе счетом сорок шесть - ноль, и принесла безоговорочную победу Гильдии Ранговых.
        И хотя немного позднее Гильдия оставила спортивные достижения в покое, пообещав в будущем соблюдать принцип "спорт должен быть честным", дело уже было сделано. О творящих небывалые вещи людях заговорили по всему миру.
        Примерно в то же время, когда весь мир с восторгом следил за неожиданно охватившим весь спортивный мир хаосом, в газетах начали появляться весьма необычные объявления, предлагающие всем желающим пройти проверку на наличие "сверхъестественных способностей". По телевидению без конца крутили рекламный ролик, который призывал родителей отдавать своих детей в специальные школы для получения "самого лучшего в мире образования". Подобные школы открывались во всех крупных городах мира и вполне оправдывали гордое имя лучших образовательных учреждений планеты Земля. Причем вполне очевидно, что в процессе учебы с целью стимулировать умственное развитие детей весьма широко использовалась Сила.
        Одна из таких школ открылась и в моем родном городе...
        Короче говоря, Гильдия Ранговых мало-помалу просачивалась в жизнь человеческого общества, постепенно приучая людей всего лишь пожимать плечами при словах о том, что их соседка, живущая двумя этажами выше, оказывается, очень любит летать на своей метле по ночам. Что, честно говоря, было высказыванием весьма сомнительного толка, потому что ни один ранговый, пребывая в здравом уме и твердой памяти, никогда не выберет себе метлу в качестве любимого средства передвижения по причине ее совершенно никудышных аэродинамических свойств. Ведь даже пылесос летает лучше. . Хотя по-моему наиболее умные люди любому бытовому инструменту предпочитают использовать самолет.
        Конечно, на самом деле все было совсем не так просто, как выглядит с моих слов, и без нескольких неприятных ляпсусов не обошлось, но в целом процесс легализации проходил на удивление гладко. Сказывалась умело проведенная заранее подготовка и то, что в те безумные годы люди были готовы поверить во все, что угодно. Даже в существование некой таинственной и непонятной организации колдунов, предлагающей любому желающему купить магию по сходной цене.
        Как бы то ни было, всего за полтора года Гильдия из тайной силы превратилась в явную. Причем в силу настолько явную и настолько могучую, что с ней теперь волей-неволей приходилось считаться даже официальным правительствам наиболее крупных и могущественных стран. И, по-моему, именно это могущество (наряду с огромным влиянием и баснословным богатством) и стало той самой причиной, из-за которой всего через несколько лет после легализации Гильдия потеряла свое влияние и отошла на вторые роли.
        Не стоило Гильдии соваться в большую политику. Ох, не стоило... Но, видимо, ее руководители не учли, что зависть и опасение за свою шкуру (особенно, когда они исходят от лиц, облеченных немалой властью) способны тоже творить чудеса. Причем не самые слабые.
        Но, честно говоря, меня в то время все это совершенно не интересовало. У меня были другие заботы.
        Собравшись с силами и преодолев все стоящие передо мной препятствия, я сумел-таки дотянуться до Океана Силы и научился черпать так необходимую мне энергию напрямую из этого безграничного источника (до этого я умел только собирать рассеянную в пространстве остаточную Силу). Согласно кодексу Гильдии это было равнозначно официальному признанию меня одним из Хранителей и давало право принимать соответствующие решения (и, вдобавок, нести ответственность за свои поступки и деяния в соответствии с тем же самым кодексом).
        Глава 2
        Что такое Океан Силы?
        Определение, которое дает Галактическая Энциклопедия, я повторять не буду. Здравого смысла в нем ровно столько же, как в голове похмельного махнаба. Не буду я также говорить и о математических доказательствах его существования - понять эту псевдонаучную заумь способны лишь считанные единицы. Я скажу только то, что думаю об Океане Силы сам.
        Когда-то давным-давно один из моих учителей привел такую аналогию:
        - Представь себе, что все мы - существа двухмерные и живем себе спокойненько на листе бумаги, даже не представляя себе, что кроме длины и ширины существует на свете еще и такая странная и непонятная штука, как высота, - говорил он. - А теперь, вдобавок, представь, что живут эти самые двумерные существа (то есть мы) не где-нибудь, а в чьей-то ванной комнате, да еще и прямо под самой ванной, до краев наполненной водой. Эта самая ванна и называется Океаном Силы, причем она настолько огромна, что накрывает собой всю нашу двухмерную Вселенную без остатка. А так как хозяин этой ванны, по-видимому, не слишком любит присматривать за своим хозяйством, то вполне очевидно, что кое-где ванна протекает и поэтому внизу под ней довольно-таки сыро. И вот эти хитроумные двумерные существа (не забывай, это мы!) приспособились использовать эту повсеместную сырость для своих низменных целей, не особо задумываясь о том, откуда она здесь берется. Тем более, оказалось, что водичка эта, капающая на нас сверху, ох как непроста. С ее помощью в нашем абсолютно плоском мире можно творить настоящие чудеса: летать, например,
или людей лечить. Но есть одна небольшая проблема: маловато этой водички под ванной. Недостаточно ее для наших целей. Особенно не развернешься.
        Тут учитель сделал красноречивую паузу и с важным видом поднял руку, указывая куда-то вверх.
        - Но там, в этой огромной ванне, воды очень и очень много. Ее нужно только добыть. "Но как?" - Спросишь ты. - "Ведь мы, двухмерные существа, никак не сможем покинуть свой абсолютно двухмерный мир, чтобы добраться до днища этой огромной ванны и с радостной улыбкой совершить саботаж, проковыряв в нем еще одну дыру?" И ты будешь прав. Мы этого не можем. Но вот только пробить дыру и получить порцию драгоценной влаги можно и отсюда, не покидая пределов нашего такого плоского, но в то же время крайне интересного мира. И для этой цели нужно использовать ту самую трехмерную воду, которую глупые-глупые двухмерные существа, будучи неспособными понять ее истинную природу, называют Силой. Только Сила (и ничто кроме нее) способна прошибить дыру в днище Океана Силы, потому что только Сила (и ничто кроме нее) ухитряется существовать в нашем двухмерном мире, обладая не двумя, а сразу тремя измерениями.
        Теперь рука указывает вниз.
        - Но не всякому человеку это дано. Далеко не каждый способен дотянуться до Океана Силы. Далеко не каждый способен просверлить отверстие в его днище. Это очень сложно и, более того, это небезопасно. Но, с другой стороны, если тебе это удастся... На твою двухмерную голову обрушится целый водопад свежей и чистой Силы, которую ты сможешь использовать так, как тебе заблагорассудится. И не будет больше необходимости подбирать жалкие заплесневелые остатки энергии, еще в доисторические времена каким-то образом просочившиеся в наш бренный мир...
        Тут я не утерпел и задал-таки мучивший меня вот уже добрых пять минут вопрос:
        - Это все, конечно же, хорошо. Дырки, водичка, энергия. Но что получится, если все начнут усиленно долбить несчастную ванночку? Ведь когда-нибудь вся вода неизбежно выбежит, и мы в итоге останемся с носом.
        - А ты никогда не задумывался над вопросом, куда уходит отработавшая Сила? Нет? Так вот: она возвращается обратно в ванну, чтобы когда-нибудь снова излиться на нас благословенным дождем энергии. Можешь не бояться. Фактически, Океан Силы неисчерпаем.
        Подобный ответ поставил меня в тупик, потому что по своей сути он порождал противоречие со всем тем, что я до сих пор знал и чему верил безоговорочно.
        - Ээ-э... Что-то это все немного сомнительно. Ведь тогда получается, что мы можем черпать Силу без ограничений, и она сама по себе будет после этого возобновляться. Я правильно понял? - И, дождавшись благодушного кивка, я с довольной ухмылкой задал свой каверзный вопрос, отвертеться от которого, на мой взгляд, учителю уже не удалось бы. - А как же закон сохранения энергии?
        Но он только улыбнулся и пожал плечами.
        - А может быть, этот глупый-глупый закон действует только в нашем Двухмерном Мире Под Ванной и не распространяется на все, что выше него и совершеннее? А? Ты так не считаешь?..
        Я счел за лучшее промолчать, хотя и на самом деле так не считал. И, если говорить начистоту, то правильно делал. Всего через парочку столетий после этого разговора некто Рро`флас в своей Теории четко доказал, что закон сохранения энергии в нашем измерении - есть не краеугольный камень здания современной физики, а всего лишь побочный эффект неких довольно сложных процессов, протекающих в Океане Силы. А "нарушение" этого закона в рамках многомерных пространств компенсируется такой вещью как энтропия, которая по своей сути есть ни что иное, как показатель энергетического равновесия между измерениями. Отсюда следует вывод, что по своим энергетическим характеристикам наше измерение зависит от измерения Океана Силы, который в свою очередь, зависит от измерения еще более высокого уровня, и так далее... Но не будем вдаваться в математику и физику многомерных пространств. Для того чтобы заморочить мозги далеким от этого людям вполне достаточно и того, что я уже успел сказать. А те, кто по каким-то своим личным причинам этим не удовлетворен, могут разузнать все подробности, прочитав на досуге Единую Теорию
Рро`фласа и обратив особое внимание на главу сорок третью параграф тысяча триста восьмой, где обо всем вышеупомянутом повествуется весьма и весьма подробно с указанием конкретных примеров и формул.
        Только потом не жалуйтесь, что я, мол, вас не предупреждал...

* * *
        Как же я был счастлив, получив свой официальный ранг. Я обрел Силу. Подлинную Силу, почерпнутую из "ванны", а не те "заплесневелые остатки", которые мне по крохам приходилось собирать раньше.
        Я стал Хранителем. Подлинным Хранителем, а не мальчишкой, потенциально способным таковым стать в неопределенном будущем.
        И хотя в тот момент, по причине отсутствия опыта и соответствующих знаний мне как Хранителю цена была грош и не больше, я все же был горд донельзя.
        Первый этап моего обучения закончился. Фактически, я мог бы с полным правом махнуть рукой на дальнейшую учебу и с чистой совестью занять свое место в Гильдии, чтобы со временем (А что? Это тоже вполне возможно) ее возглавить. Я мог бы оставить заметный след в истории двадцать первого века и умереть в старости, будучи бесконечно довольным собой старикашкой, обожающим шпынять глупую молодежь, вспоминать свои былые подвиги и без конца хвастаться тем, насколько он крут и могуч был в дни своей молодости.
        Но вот только жизнь моя сложилась немного иначе. Злобным пугалом, чьим именем стращают начинающих гильдейцев, мне стать так не удалось. А причина такой вопиющей несправедливости была проста как таблица умножения: к моменту моего появления на сцене большой политики, это место было уже занято.
        К своему величайшему удивлению я узнал, что не являюсь единственным старшим ранговым на Земле. Кроме двух с половиной десятков второранговых (которых за конкурентов можно было не считать), на нашей зеленой планете проживали еще двое первых. Вообще-то не столь давно их было не двое, а трое, но к величайшему прискорбию некая дамочка, проживающая на территории Союзной Украины, примерно за полгода до моего воцарения в качестве Хранителя была найдена мертвой в своем загородном особняке. Причина смерти официально так и не была установлена, хотя, некоторые не самые сознательные ребята из Гильдии позднее проболтались широкой общественности, что, скорее всего, имело место банальное убийство. Возможно, это и на самом деле было так. Возможно...
        Но кто это сделал? Зачем? И почему тогда не было детонации остаточной Силы? Не заметили? Кхм... Трудно не заметить явление, способное по своим масштабам сравниться со взрывом маленькой ядерной бомбы.
        Что-то здесь было нечисто. Что-то здесь было не так... Причем загадочные обстоятельства ее смерти так и не стали менее загадочными даже по прошествии нескольких веков. И даже в отдаленном будущем, собрав в свои руки достаточно рычагов власти и добившись полнейшего сотрудничества земных властей, я не сумел раскусить орешек этой тайны.
        Это убийство (если это действительно было убийство) так и числилось нераскрытым в течение доброй тысячи лет, и теперь уже, скорее всего, останется таковым навсегда.
        Как бы то ни было, один из столпов, поддерживающих могущество Гильдии, внезапно сломался. И равновесие пошатнулось. А потом оно и вовсе покатилось в известном направлении, потому что фактически на Земле остался только один дееспособный гильдиец, обладающий первым уровнем владения Силой: некий то ли американец, то ли канадец, то ли эскимос по имени Фредди. Он, конечно, со своей стороны делал все, что мог, но вот только...
        К сожалению, даже Хранитель не может находиться в нескольких местах одновременно.
        Фредди работал не покладая рук. Днем и ночью оберегал человечество от самого себя. Но едва он ухитрялся с горем пополам залатать одну дыру, как в каком-нибудь другом не столь отдаленном месте появлялось сразу две новых. Он просто не успевал. А тот, кто мог бы ему помочь, окончательно наплевав на проблемы Гильдии, в это время обитал на Тибете и активно изображал из себя буддистского святого. Причем, сковырнуть его с этой позиции и заставить заняться делом не представлялось возможным. Дедуля спятил окончательно и на полном серьезе считал себя неизвестно-каким-по-счету воплощением Будды.
        Что ж. Каждый волен сходить с ума по-своему. В известной мере это правило относится и к Хранителям. Особенно если учесть, что, даже будучи полным психом (или таковым притворяясь), старичок все же не лишился способности в два счета отправить всех надоедавших ему своими нотациями типов туда, где таял себе потихоньку прошлогодний снег. Поэтому его просто оставили в покое.
        Вот так и получилось, что я оказался той самой палочкой-выручалочкой, за которую ухватилась Гильдия в надежде хоть как-то поправить сложившуюся ситуацию.
        А, надо сказать, прогноз на будущее был крайне неутешительным.
        Человечество вступало в кризисную эпоху. Места на планете и так необходимых для промышленности ресурсов стало уже катастрофически не хватать, а Галактика пока еще была недоступна. Заниматься грабежом соседних звездных систем пока не было ни малейшей возможности. Короче говоря, ситуация была довольно-таки взрывоопасной... Если следовать аналогиям, то это как древний паровой двигатель: уголек пылает, вода бурлит, пар яростно рвется на волю и давление внутри котла постепенно растет. Паровоз цивилизации споро мчится вперед навстречу светлому будущему. И все бы хорошо, но вот только глупый мастер делал эту машинку. Забыл он почему-то аварийный клапан в свою систему вставить. А без него... Рано или поздно давление достигнет критической точки. И тогда котел взорвется. Страшно, беспощадно и убийственно.
        А перегрев уже ощущался. Ой, ощущался...
        Конечно же, можно было обойтись и без клапана. Загасить огонь, например.
        Вот только это не самое лучшее решение. Ревущее в топке пламя - главная движущая сила человечества. Если оно погаснет, люди моментально скатятся обратно к варварству. Паровоз цивилизации не способен стоять на месте. Либо он, скрипя и пробуксовывая, с натугой движется вперед, либо быстро катится назад под уклон. И хорошо еще, если при этом вообще не перевернется.
        Но надо же что-то делать. Пока слишком поздно не стало.
        Вот и пришлось Гильдии Ранговых выступать на новом поприще. Воровать уголек из топки, чтобы пламя прогресса несколько поутихло. Лить воду на пышущие жаром стенки котла, охлаждая перегревшуюся машину. И чувствовать, каждую секунду чувствовать ту почти незаметную дрожь, являющуюся грозным предвестником будущего взрыва.
        Причем делать все это приходится тайно и незаметно. Чтобы машинист ничего не заподозрил. Иначе не поймет. Обидится.
        И я, как Хранитель, должен был в этом участвовать. Служить главным пожарником при свихнувшемся локомотиве. В Гильдии это почему-то называлось "набираться опыта перед будущими более серьезными делами" (интересно, какие это дела они имели в виду?).
        Не то, чтобы мне все это так уж безоговорочно нравилось, но, как и всегда, выбора особого не было. Долг Хранителя, кодекс Гильдии и все такое. Способности еще одного перворангового были нужны Гильдии как воздух (и даже больше). Именно поэтому меня так гоняли, заставляя учиться днями и ночами. Именно поэтому в последнее время мне преподавали только те способы владения Силой, которые так или иначе можно использовать для изничтожения или разрушения чего-либо. Ситуация была слишком уж взрывоопасная - надвигалась война. Еще бы немного и...
        Хранитель был нужен Гильдии не сегодня. Он был нужен еще вчера.
        При всем этом еще и желательно было бы не доводить ситуацию до прямого столкновения во избежание... Конфликтные ситуации... Миротворческие силы... Влияние Гильдии... Ненужные жертвы... И годовой бюджет. Именно эти фразы чаще всего звучали на совещаниях высшего начальства Гильдии Ранговых (которые я, как Хранитель, был обязан посещать).
        Высокая политика, чтоб ей пусто было. До сих пор я ее в упор не понимаю. И не люблю.
        Короче говоря, мне кратенько изложили причины и следствия, прояснили картину возможного будущего, повинились в том, что держали эти сведения в тайне, не доверяя не имеющему ранга пацаненку, и дали на осмысление сложившейся ситуации два дня (которые я провел, не выходя из ступора). После чего спокойно выслушали мои недовольные вопли и протесты, закончившиеся полным признанием своей вины и обещанием впредь больше не ерепениться и тащить свои обязанности Хранителя по возможности без постороннего сотрясания воздуха неприличными словами. И почти сразу же после этого почти все Земные СМИ официально объявили на весь мир о том, что "в составе высшего руководства Гильдии Ранговых произошли изменения".
        Черт бы их всех побрал.

* * *
        Следующие несколько лет в моей памяти отложились, прежде всего, как нескончаемые заседания, на которых я был обязан присутствовать, встречи с Сильными Мира Сего и непрестанное выслушивание наиболее видных мировых политиков, вздумавших поразить мою персону своими напыщенными речами, в которых я ничегошеньки не понимал (и понимать не хотел). Присутствовали так же и поездки по всем уголкам нашей планеты с целью явить бесценного меня восторженно орущим (или же не менее восторженно стреляющим в мою сторону из автоматов) толпам народа. При этом мне вдобавок приходилось находить время для продолжения учебы, дабы не отставать от прогресса, и усиленно тренироваться в использовании Силы, чтобы стать Хранителем не только по официальному званию, но также и по способностям.
        Я не знаю, что думали о Гильдии в то время простые люди, но вот правительства всех без исключения стран относились к нашему появлению на арене мировой политики крайне настороженно. И вообще-то я их понимаю. Какому президенту, премьер-министру, королю или военному диктатору понравится, когда по территории его страны разгуливают люди, облеченные полномочиями "любыми путями защищать дело мира", и, что хуже всего, действительно готовых (и способных) это делать. Одна только телепатия чего стоит. Разработав технологию чтения мыслей и по собственной глупости обнародовав это открытие, Гильдия моментально превратилась во врага номер один для каждого человека, которому было что скрывать (то есть для всего человечества без исключения). И мало что менял тот факт, что подобная техника по причине ее невероятной сложности была доступна только двум или трем десяткам человек на Земле (наиболее опытным и умелым второранговым и нам, Хранителям).
        Дабы избавиться от того ярма, которое вдруг оказалось на их шеях, облеченные властью Большие Шишки (а именно им в первую очередь не нравилось наше присутствие) упорно старались избавиться от назойливого внимания Гильдии, дабы без боязни разоблачения предаваться коррупции и пускать на сторону государственные фонды. И ради этой возвышенной цели в дело порой шли не только пышные словеса и замаскированные угрозы, но также и пули в спину из-за угла.
        Тяжело быть Хранителем. Тяжело беречь тех, кто ненавидит своего защитника. Все это я познал на практике во время второго десятилетия двадцать первого века.
        Это было тяжелое и опасное время. Сошедшееся в борьбе за последние оставшиеся на планете ресурсы, человечество с небывалым успехом губило само себя. Исторические книги, повествующие о тех временах, изобилуют упоминаниями о локальных стычках и мелкомасштабных войнах, непрестанно возникающих практически во всех уголках планеты. И это действительно так. Нескончаемые военные конфликты на Ближнем Востоке, перевороты и контрперевороты в странах Азии, стычки, перестрелки и тому подобные безумные выходки по всему миру. Африканские и Южноамериканские страны и так вообще все поголовно перегрызлись между собой. Порой дело доходило даже до использования оружия массового поражения. И, естественно, все это сопровождалось повсеместным расцветом преступности, а также ставшей чуть ли не нормой жизни торговлей наркотиками и оружием. Терроризм стал явлением привычным и повседневным.
        Посреди всего этого хаоса отчаянные попытки Гильдии Ранговых удержать хрупкое равновесие сил выглядели более чем смешно. Тем более, если учесть то, что некоторые наши младшие чины (да ладно, чего греха-то таить, и старшие тоже) не избежали всеобщей моральной деградации и возомнили, что смогут достичь в жизни большего, если наплюют на кодекс и продадутся тем, кто больше заплатит. Таких умников нам приходилось отлавливать и "перевоспитывать". Иногда это делалось прямо на месте преступления при помощи некой толики Силы. Причем чаще всего после этой процедуры Гильдии приходилось выплачивать компенсации местным властям за причиненные городу разрушения... Но разве деньги могли помочь вернуть с того света случайных прохожих, оказавшихся в неудачном месте в неудачное время?
        Тот, кто ни разу не видел драки, в которой обе стороны для достижения своих целей широко используют Силу... Да ради его же спокойствия пусть не увидит он этот кошмар во веки веков!
        Ставшие уже привычным явлением команды ранговых под эгидой ООН частенько использовались в качестве миротворцев или полицейских сил на страже порядка где-нибудь в Азии или Африке. Мне тоже доводилось участвовать в нескольких подобных "акциях умиротворения". Сразу скажу: ничего приятного в этом не было. Раболепные поклоны, ничего не выражающие лица и горящая ненависть в глазах. Спокойствие и порядок днем по ночам сменялись треском автоматных очередей, глухим рокотом взрывов и пронзительным свистом проносящихся над городом на малой высоте истребителей. Хотя, если честно, самолеты летали не так уж и часто - переносные комплексы ПВО в то время можно было найти чуть ли не в каждом втором магазине. Иногда даже не под прилавком, а прямо, так сказать, на витрине. Да и цена их была чисто символической.
        Террористы взорвали штаб-квартиру Гильдии в Париже. Погибли семнадцать человек.
        Ответные меры не заставили себя долго ждать. Обозлившись, руководство Гильдии приказало вычислить всех до последнего этих фанатичных поганцев (это было не так уж и трудно, если принять во внимание такую исключительно полезную в таких случаях вещь, как телепатия) и превратить их мозги в жидкую кашицу перед тем, как отправить превратившихся в безмолвные растения людей в клинику для умалишенных...
        До сих пор, когда я вспоминаю их пустые безжизненные лица, мне хочется громко и нецензурно выругаться.
        Свой двадцатый день рождения я отпраздновал участием в небольшой драчке неподалеку от границы Анголы, где я и четверо отряженных мне в помощь третьеранговых вели колонну с зерном и медикаментами, презентованные Гильдией тамошнему правительству для немедленной раздачи измученному нескончаемой войной населению. В перестрелке были убиты двое водителей грузовиков и один гильдиец. Повстанцев мы истребили подчистую... Хотя, по здравому размышлению, я не уверен, что то были именно повстанцы, а не правительственные войска? А, впрочем, какая разница? И те, и другие к тому времени уже окончательно превратились в обычных вооруженных бандитов и одинаково всем надоели.
        На фоне этой мышиной возни как-то совсем незаметно произошла моя встреча с родителями.
        Я даже не знаю, когда они записались на прием, и сколько им пришлось ждать этого дня. Вероятно, довольно долго - встретиться с одним из руководителей Гильдии и поведать ему о своих проблемах в то время желали очень и очень многие. Тем более что я в то время почти безостановочно мотался по всей планете, исполняя свой долг Хранителя так, как я его в то время понимал (а понимал я его в те дни совершенно неправильно). Наверное, им пришлось ждать этого дня не меньше трех-четырех месяцев, возможно, даже полгода. Но они дождались и в назначенное им время робко вошли в принадлежавший мне кабинет.
        Я помню их настороженные взгляды и хмурые лица. Помню, как, приоткрыв рот, смотрел на восседающего за столом (вообще-то эта махина размером больше походила на аэродром, чем на предмет мебели) измученного человека с глубоко ввалившимися глазами мой младший брат, учившийся в то время в восьмом или девятом классе. Помню, как я, слушая их сбивчивые приветствия и воспоминания, хлопнул ладонью по своему аэродрому и заявил, что "моя семья отныне никогда и ни в чем не будет нуждаться". И ведь все верно. Тут я ни на грош не покривил душой. Следуя моему прямому приказу, Гильдия обеспечила их всем необходимым для жизни (в том числе и виллой на берегу острова Крит), но сам я... С прискорбием вынужден признаться, что сам я ничего для них не сделал. Ничего... И, более того, это был последний раз, когда я вообще виделся с ними. Потом я как-то постепенно забыл о том, что у меня есть семья, а когда опомнился - было уже поздно. Мать, отец, брат, его жена и двое моих племянников-близнецов, которых я даже и не знал, погибли во время Войны Пяти Дней в своей прекрасной вилле на берегу острова Крит.
        "Случайно" отклонившаяся от курса крылатая ракета.
        Мне стыдно об этом говорить, но я даже не вспомнил о них, когда началась эта заварушка. А ведь если бы я в те дни был с ними, этого бы наверняка не случилось. Да какого черта, этого бы точно не случилось!.. Но меня не было.
        Долг перед человечеством. Ответственность. Обязанности Хранителя... Высокие слова, которые на самом деле не несут в себе абсолютно никакого смысла. Это всего лишь пустота, которую мы должны заполнять сами. Вот я и постарался. Гордыней, высокомерием и самонадеянностью - вот чем я ее заполнил. И нет смысла оправдываться теми дурацкими фразами, которые красивыми вензелями выведены на одной из страниц кодекса ранговых: "Хранитель не должен иметь семью..." Черт побери! Эти слова не стоят даже той бумаги, на которой они записаны.
        Моя семья погибла. И только это имеет смысл.
        Я не уберег их. Я забыл о них. Это была моя ошибка. Самая первая и, вероятно, одна из самых болезненных из того множества ошибок, которые черным пунктиром разочарований и сожалений расчертили мою жизнь.
        Я открою вам одну истину, которую понял только когда стало уже слишком поздно: Никто не застрахован от ошибок. Даже Хранитель... Жаль только, что ошибки Хранителя чаще всего бьют не по нему самому, а по окружающим его людям...

* * *
        А потом случилось то, что в школьных учебниках истории гордо именуется Мадагаскарским Кризисом. Считается, что именно он положил конец раздиравшей Черный Континент вражде и способствовал грядущему объединению Африки в единое великое государство. Не знаю. Может быть, так оно и есть. Но вот только для меня он навсегда останется кровавой резней, когда одни хорошие парни, прячась в густых непролазных джунглях, старательно истребляли других не менее хороших парней, а ребята из Гильдии всячески старались остановить это кровопролитие. И гибли один за другим. Бессмысленно и кроваво.
        Когда число погибших гильдейцев перевалило за два десятка, руководство Гильдии вынесло решение направить на Мадагаскар Хранителя. Причем не одного, а сразу двух. Для скорейшего прекращения той маленькой, но отчаянно жестокой войны в джунглях и восстановлению мира в регионе.
        А так как на службе в Гильдии состояло всего двое дееспособных Хранителей...
        Не то, чтобы я был особо рад этому нежданно-негаданно свалившемуся мне на голову приключению, но и для того чтобы расстраиваться причины тоже не находил. Подумаешь... Еще одна войнушка. Еще одна горячая точка. Еще одно место, где люди с неизменным успехом истребляют сами себя. Сколько подобных мест я уже повидал? Десятка три, не меньше. Кровь, смерть, голод. Э-эх... Ничто не ново в этом мире.
        Примерно такие мысли бродили в моей голове, когда я, добравшись до Мадагаскара, ожидал скорого прибытия своего коллеги.
        Фредди явился точно в срок. Упитанный жизнерадостный толстячок. Как он ухитрялся обладать первым рангом и одновременно с этим поддерживать себя в нормальной физической форме, я не представляю. В молодости у меня так не получалось. И до сих пор не получается... Хотя, если честно, сейчас эта проблема для меня потеряла всякий смысл.
        Что мы сделали в первую очередь, когда встретились? Обрадовались? Пожали друг другу руки? Вежливо осведомились о здоровье своего собеседника? Да ни в коем разе. На самом деле мы попросту обменялись ничего не выражающими взглядами и с видимым безразличием кивнули друг другу.
        Нет. Это не значит, что я недолюбливал Фредди. И это тем более не означает, что он отвечал мне взаимностью. На самом деле у нас были довольно ровные отношения по принципу "не лезь, куда не просят и все будет нормально". Он не вмешивался в мои дела, я не совал свой длинный нос в его проблемы. Все просто и понятно.
        Все старшие ранговые - ужасные индивидуалисты. Все они одиночки по своей натуре. Все без исключения. Не слишком-то мы любим общество других разумных. В качестве примера я с легкостью могу назвать имена или прозвища доброго десятка своих коллег, которые столетиями мотаются по Вселенной, сохраняя гордое одиночество и не вступая в контакт ни с одним разумным существом. Более того, я и сам провел немало лет, общаясь только с Океаном Силы. И не чувствую себя ущербным от этого.
        Такова природа Хранителей. Вечное одиночество. Это наша награда и наше проклятие.
        Но больше всего мы не любим встречаться друг с другом. И в частности это обусловлено самой природой Силы, чрезмерное количество потоков которой в каком-то одном конкретном месте порой может привести к последствиям непредсказуемым. В таких случаях, подчиняясь какому-то неизвестному капризу, Сила иногда начинает бурлить и дергаться, в результате чего равномерный поток энергии, поступающий из Океана Силы, моментально превращается в хаотично трепещущую скользкую донельзя нить, внутри которой правит чистая турбулентность. Возникает внутренний конфликт синхронизации, так сказать, который порождает не слишком приятные ощущения. Головокружение, тошнота, потеря ориентации... Именно поэтому, встречаясь с другими Хранителями, нам приходится на некоторое время гасить свои способности.
        Ну а кому понравится быть слабым, да вдобавок еще и испытывать тошноту? И все это ради того, чтобы пообщаться со своим коллегой. Я, конечно, согласен - иногда просто не остается другого выхода, но встретиться просто для того, чтобы поболтать... Ну уж нет.
        Все вышесказанное справедливо не только для Хранителей, но и вообще для всех ранговых. Хотя в случае, если двое, к примеру, гильдейцев второго ранга решат вместе пойти в кино, побочные эффекты будут настолько незначительны, что их никто не заметит. И трое бы не почувствовали. А вот десятеро уже кое-что ощутили бы. Правда, только едва-едва...
        Вот почему руководители Гильдии никогда не собираются в одном месте с целью проведения каких-нибудь исключительно важных заседаний или референдумов, предпочитая переговариваться через половину Галактики посредством тахионной связи. Ведь если бы они решили вдруг встретиться, то наверняка все бы кончилось тем, что тысяча уважаемых и известных всем и каждому разумных существ опозорились перед всей Вселенной, дружно вывернув содержимое своих желудков (или пищеварительных камер) на пол.
        Но я отвлекся...
        Быстренько обговорив все свои действия, договорившись оказывать помощь друг другу в случае возникновения каких-либо проблем, но в то же время не мешать в проведении миротворческих операций, мы с Фредди поспешно приступили к действиям, не став дожидаться того момента, когда засевшие в джунглях ребята под корень изведут себя сами. И уж тем более мы не стали ждать, когда отряженные нам в помощь три сотни солдат из миротворческих сил ООН соблаговолят притащить свои задницы на опорный блокпост. Зачем они нам нужны? Никаких особых проблем не ожидалось, и мы грешным делом думали, что справимся с делом самостоятельно. Ну чего здесь может быть сложного? Шесть или семь тысяч вооруженных автоматами и гранатометами повстанцев против двоих Хранителей, отлично владеющих Силой и весьма опытных в умиротворении слетевших с катушек парней, обожающих палить направо и налево... Ерунда. Мелочи. Все преимущества были на нашей стороне. Всего-то делов... Найти лагеря повстанцев, заявиться туда, повязать всех охочих до стрельбы парней и сдать их на руки прибывших миротворцев. Легко и просто. Не в первый раз на дело
идем...
        Если бы мы только знали, насколько ошибаемся... Да я бы тогда даже близко к этим чертовым джунглям не подошел. И Фредди бы удержал.
        Но как бы то ни было, мы еще раз кивнули друг другу и разбежались каждый в свою сторону, дабы поскорее приступить к делу, выселить проклятых лесных удальцов из их угодий и с честью вернуться домой.
        Бродить по непролазным джунглям, забитым воинствующими партизанами, в течение трех дней, при этом таская на своем горбу все самое необходимое начиная от термоса с горячим чаем и заканчивая сигнальной ракетницей, да при этом еще и каждую секунду ожидать выстрела в спину. Трудно? Неприятно? Опасно? Да. Трижды да!
        Но не для Хранителя. Для нас это было ничем не опаснее прогулки по бульвару.
        Заполучить пулю между лопаток я не боялся. По сути своей, что такое пуля? Маленький кусочек металла (чаще всего свинца), движущийся со скоростью несколько сотен метров в секунду. Все его смертоносное могущество заключено в скорости и только в скорости. Как сделать пули неопасными? Правильно! Лишить их этой самой скорости.
        И это вполне возможно.
        Весь секрет заключается в умелом манипулировании электромагнитными полями. Очень мощными полями со строго определенной напряженностью. Если создать несколько таких полей и вложить их друг в друга, как матрешки, то возникает некий весьма любопытный эффект названный впоследствии Эффектом Клептмена. Суть его заключается в том, что любой движущийся с мало-мальски значительной скоростью предмет, войдя в зону действия вложенных полей, за считанные мгновения замедляется почти до полной остановки. Переход кинетической энергии в тепловую, вихревые токи, обратная индукция и тому подобная сугубо научная белиберда, которую любой жаждущий к ней приобщиться может отыскать в соответствующих справочниках. Довольно сложно для понимания и еще сложнее для практического воплощения, но на деле себя оправдывает. Пули просто останавливаются, не долетев до цели буквально несколько сантиметров, и медленно (медленно!) опускаются на землю.
        Со всей ответственностью могу заявить, что именно я впервые разработал и применил на практике защитное устройство, основанное на этом принципе. Это потом уже каждый, кому не лень (и у кого в кармане имелась портативная ядерная электростанция) начал прятаться за подобными щитами. Но первое на Земле энергетическое защитное устройство изобрел я.
        Полезная, надо сказать, штука. Хотя и есть у нее, конечно же, некоторые чисто свои недостатки (а у кого их нет?). К таковым можно отнести некоторую весьма досадную "разборчивость" - электромагнитный щит блокирует объекты только токопроводящие (то есть металлические), высокомерно игнорируя все остальное. Это, конечно, досадно, но не так уж чтобы очень. Все равно мало кто способен, выйдя на бой, зарядить свое ружье деревяшкой. Да и гранаты дают осколки преимущественно металлические. Так что тут все нормально. Хотя... Даже будучи металлическим, объект должен двигаться с большой скоростью, в противном случае он только немного нагревается, проходя через вложенные друг в друга поля... Недостаток здесь заключался в том, что если бы злобный некто вдруг вздумал медленно и неторопливо пырнуть меня ножом, то он бы, пожалуй, мог в этом и преуспеть.
        Еще одна проблема, характерная для данной системы - большая напряженность электромагнитного поля, требуемая для возникновения Эффекта Клептмена. Я уж умолчу о том, сколько энергии уходит на поддержание постоянно действующих полей, так еще и эти самые поля в радиусе двухсот-трехсот метров начисто вышибают мозги из любого электронного прибора сложнее лампочки. Выходят из строя транзисторы и микросхемы. Стрелка компаса начинает вращаться, возомнив себя электродвигателем. Нарушается радиовещание...
        А еще этот щит оказывает прямо-таки магическое влияние на такие атмосферные явления, как грозы. Как только начинается очередная гроза, все молнии начинают, как заговоренные, лупасить в одно место. В сам щит. А так как молния - штука абсолютно не металлическая, то...
        Короче говоря, довольно серьезных недостатков у вышеупомянутой системы имелось предостаточно. И именно по этой причине подобное устройство так и не получило широкого распространения. Точно так же, как не получили оного и все энергетические защитные системы, изобретенные уже много позже и основанные на совершенно иных законах природы, нежли примитивный принцип расслоения электромагнитных полей. У каждой подобной штуки были какие-то определенные недостатки, и только одно общее начало: без них почему-то оказалось проще, чем с ними.
        Вопреки предсказаниям писателей-фантастов защитные поля или силовые щиты так и не были разработаны.
        Однако в тех проклятых джунглях в начале двадцать первого века Эффект Клептмена все же был полезен необычайно. Особенно для Хранителей, которым нет нужды таскать на своем горбу целую электростанцию только для того, чтобы защитить себя от случайной (или не очень) пули. Короче говоря, электромагнитный щит - устройство для начинающих борцов за мир во всем мире очень даже полезное. Благодаря ему мне даже комары не докучали. Эти мелкие крылатые паразиты, как оказалось, способны ощущать мощные электромагнитные поля. И они им, похоже, не нравились. Так что за те три дня, что я шатался по джунглям, ни один гнусный насекомый даже не попытался меня укусить, хотя обычно их там роится великое множество. Вот так вот.
        Три дня... Три дня я провел, болтаясь среди пальм и лиан, выслеживая тех, кто еще не понял, что война закончилась и пора бы завязывать со стрельбой. Три дня...
        Тактика моя была проста как дифференциальное уравнение квантовой неопределенности: ориентируясь на данные последней разведки (а так же напропалую используя банальную телепатию), я отыскивал очередной лагерь повстанцев. По возможности избегая ненужной стрельбы вторгался на его территорию. Вырубал с помощью Силы всех тех неудачников, которых угораздило попасться мне под руку и вызывал парней из ООН, дабы они подобрали обездвиженных (но не онемевших и оттого продолжающих злобно материться) повстанцев и подкинули их до ближайшего лагеря военнопленных. После того, как все было сделано, я махал ручкой отваливавшему в сторону вертолету, врубал свое пулезащитное поле (тут главное не перестараться и не задействовать его раньше чем нужно, а то вертолет свалится) и топал к следующему лагерю.
        Просто и эффективно.
        За три дня мы с Фредди изловили по шесть или семь сотен воинственных партизан каждый и ликвидировали двадцать три их лагеря. Все это произошло без потерь со стороны миротворцев ООН, да и вообще практически безо всяких неприятных инцидентов в виде обстрелянных в воздухе вертолетов или Ужасных и Кровавых Террористических Актов. Вообще, дело обещало оказаться тихим и спокойным. Мы упорно продвигались вперед, повстанцы нервничали и пугались каждой тени, а миротворческие силы пили пиво в своих казармах.
        В общем, поначалу все шло строго по плану.
        А потом...
        Я не представляю, каким образом эти тупоголовые повстанцы раздобыли оружие массового поражения, и как мы ухитрились это прошляпить. До сих пор не могу в это поверить... Почему разведка не сообщила? Да черт с ней, с разведкой - я и раньше знал, что там сплошные лопухи работают. Как же мы сами-то облажались?! Телепатия, телепатия. Грош - цена такой телепатии!
        Полыхнуло. Тряхнуло. Зарычало. Я не успел ничего понять, а мир вокруг меня уже закрутился в безумном хаосе разрушения, порожденного человеческими руками. Дрожала земля, ломались как спички вековые деревья, во все стороны летели щепки и выдранные с корнями клочья травы. Грохот стоял такой, что я мысли свои не слышал. Хотя, если говорить начистоту, не было у меня в тот момент никаких мыслей. Совершенно.
        Когда вся эта свистопляска, наконец, улеглась, я вдруг осознал, что лежу на земле, смотрю в неожиданно потемневшее небо, а сверху на мою голову сыпется какой-то непонятный мусор. И, какого-то черта, я не могу даже встать и поскорее убраться с этого места, как бы мне в тот момент этого не хотелось.
        Зато, даже не сходя с места, я прекрасно видел тот самый пресловутый грибок, который обычно вырастает в воздухе после ядерных взрывов. Причем смотрел я на него с расстояния гораздо более близкого, чем это обычно рекомендовалось. Так сказать, я получил возможность насладиться этим сомнительным зрелищем прямо с первых рядов.
        Но это было еще не все...
        Сила - это вообще очень странная штука. Как я уже говорил раньше, в нашем мире существовать она может только в нескольких стабильных состояниях, к которым стремится с тем же упорством, с каким атом урана-235 после целого ряда превращений стремится обратиться в свинец. Обыкновенно процесс перехода поступившей из Океана Силы энергии в стабильную форму проходит медленно и неспешно, не вызывая особо крупных катаклизмов. Но есть тут одна маленькая поправочка...
        Когда концентрация Силы в какой-то отдельной точке нашей Вселенной превышает некое строго определенное критическое значение, это уже само по себе достаточно неприятно. Кому понравится жить на склоне вулкана? Ведь всегда существует возможность нежданно-негаданно оказаться по самые уши в раскаленной лаве. Немного действует на нервы, не правда ли?
        Но даже повышенная концентрация Силы сама по себе не является чем-то опасным. По крайней мере, до тех пор, пока точка ее сосредоточения, ее носитель, остается целой и невредимой. Но в том случае, если эта самая точка неожиданно гибнет... Ключевое слово здесь "неожиданно", потому что если Хранитель, к примеру, умирает своей смертью (как бы невероятно это ни звучало, но такое тоже возможно), то в этом случае не происходит ровным счетом ничего.
        А вот в случае его преждевременной (и особенно насильственной) смерти... В этом случае отверстие, пробитое в днище Океана Силы, затягивается почти мгновенно, а вся застрявшая в этот момент между измерениями энергия за какую-то совершенно ничтожную долю секунды приходит в стабильное состояние и вываливается в наш мир. И обыкновенно этот процесс сопровождается на диво красивой иллюминацией и массой невиданных спецэффектов, которыми, поверьте моему слову, лучше всего любоваться с безопасного расстояния.
        К счастью, случается подобная неприятность не столь уж и часто. И исключительно с перворанговыми. Младшие гильдейцы просто не способны обеспечить надлежащую концентрацию Силы для того, чтобы после своей смерти получить весьма впечатляющий и изумительный по красоте фейерверк.
        Однако в тот день...
        Полыхнуло, тряхнуло и зарычало. Снова. Уже второй раз за последние три минуты.
        А в небе, неподалеку от медленно расползающегося ядерного грибочка образовалось нечто вроде слабо светящейся изнутри исполинской кляксы. Ударная волна, порожденная еще одним мощнейшим взрывом, окончательно превратила ближайшие окрестности в безумное царство хаоса, уничтожив все то, что чудом уцелело после первого взрыва.
        Довольно долго, лежа на земле, я смотрел на то, как медленно тает в вечернем небе шляпка атомного гриба. Смотрел на черные столбы дыма, расчертившие небосвод. Смотрел на набухающие чернотой тучи и терпеливо ждал своего часа, пока внезапно пролившийся дождь омывал мое лицо. Дождь - это было хорошо. Он хотя бы притушит горящие в доброй сотне мест джунгли.
        Я лежал и думал. Думал и ждал.
        Сорок или пятьдесят килотонн в тротиловом эквиваленте - во столько я оценил мощность взрыва. Оценка, конечно, примерная. На глазок, так сказать. И хотя до того времени я не имел надлежащего опыта, способного мне помочь в оценке мощности взрыва, глядя на его последствия из положения лежа на спине, не думаю, что я намного ошибся. Полсотни килотонн. Не так уж и много по современным меркам, но и не мало. Более чем достаточно для того, чтобы убить любого из нас. Фактически мне еще повезло. Я был достаточно далеко от эпицентра взрыва и, можно сказать, дешево отделался. Могло быть намного хуже.
        А вот Фредди, очевидно, повезло гораздо меньше.
        Я лежал, медленно пропитывался водой (и радиацией) и думал...
        За что он погиб? Ради какой цели? Почему я сейчас лежу здесь, под этим хмурым небом, глядя на плывущие по небу черные тучи?
        Зачем мы вообще во все это влезли?
        Мир во всем мире... Уничтожение преступности... Надежда на светлое будущее... Красивые фразы, за которыми кроются грязь и мерзость нашей работы. Шесть лет назад Гильдия Ранговых приняла решение облагодетельствовать человечество, бросив все свои силы на то, чтобы двадцать первый век стал самым спокойным и мирным временем в истории Земли. Шесть лет назад это было... И с тех пор я только и делаю, что мотаюсь по планете, исполняя обязанности аварийной пожарной команды. Гашу вооруженные конфликты, спасаю заложников, с корнем ликвидирую уличные банды, борюсь с организованной преступностью. Короче говоря, делаю все то, что должен делать Хранитель, истинно озабоченный здоровьем общества. И ведь не только я один этим занят. Добрая половина Гильдии работает не за страх, а за совесть, чтобы простые смертные могли спать спокойно.
        И что? Эти самые смертные нас возлюбили? Как же! За все эти шесть лет я ни разу даже банального "спасибо" не услышал. Вернее, слышал пару раз. На официальных приемах, приуроченных к тому или иному событию. Вот только жаль, что на языке у наших земных политиков совсем не то, что в мыслях. Благодарят, улыбаются, а сами в это время думают: "И какого только черта ты вообще сюда приперся?"
        Чего только не случалось за эти шесть лет...
        Захват заложников в церкви Святого Павла в Венеции. Сто сорок семь человек ушли оттуда живыми только благодаря моим стараниям. А каков итог? Обвинение в непредумышленном убийстве! Дескать, один из террористов, которого я оглушил, вывалился из окна третьего этажа и свернул себе шею... Да какого черта! Наверное, мне надо было подождать, когда он соблаговолит отойти от окошка (и нажмет на кнопочку, разнося полторы сотни человек в кровавые клочья) и только потом со всей возможной вежливостью попросить этого выродка сдать оружие. А заложники-то... "Сын дьявола! Отродье Сатаны! Колдун проклятый!" И хоть бы кто-нибудь из них подошел и поблагодарил меня за то, что я спас их очевидно вполне безгрешные задницы от скорой встречи с Господом.
        Потом была война в Анголе (хотя, собственно, почему была - она и до сих пор не прекращается). Когда три танка, выбравшись на пригорок, начали обстреливать какую-то безымянную деревушку просто потому, что одному надравшемуся до зеленых чертиков подполковнику померещилось, будто в той самой деревне засели повстанцы. И я обвинен в содействии мятежу и мировому терроризму, потому что расквасил этому алкоголику нос (кулаком, а не ударом Силы, которого он, скорее всего, не смог бы пережить), а потом не дал ему себя пристрелить.
        Ракетный удар по Багдаду. Три городских квартала превратились в руины. А когда я разбирал завалы и пытался лечить раненых, население плевало мне в спину.
        Я могу привести множество подобных примеров: Сан-Франциско, Джакарта, Тегеран, Гватемала, Москва...
        В свои двадцать четыре года я успел повидать всякое. Видел, как уроды, недостойные именоваться людьми, расстреливали из пулеметов детей. Видел военачальников, которые приказывали бомбить города с целью устрашения местного населения. Видел людей, повешенных на собственных кишках. Видел улыбчивых политиков, чье сердце было чернее ночи и которые оптом торговали людскими судьбами.
        Я много чего такого видел. Не видел только обещанного нам всем Золотого Века. И справедливости я не видел. А уж счастьем-то и вовсе не пахло.
        Может быть, я сужу превратно. Может быть, мне просто так повезло - подтирать за человечеством всю его грязь и кровь, вдоволь насмотревшись на которые я почему-то возомнил, что весь мир состоит из выродков и негодяев, способных наслаждаться пытками и убийствами, а на самом деле все не так уж и плохо.
        Может быть, мои действия и на самом деле несли пользу.
        Может быть.
        Но общество судят обычно по его худшим качествам. А уж их-то я насмотрелся вдоволь. Да и запоминаются размазанные по стене мозги обычно не в пример лучше, чем робкий детский смех и тянущиеся ко мне ручки.
        Я лежал, смотрел на небо и думал...
        И зачем только мы ввязались во все это? Ну нравится людям уничтожать себе подобных. Так ради бога. Пусть уничтожают. Пусть занимаются тем, чем хотят. Зачем нам вмешиваться?
        Зачем мне это?
        За все, что я сделал, мне в награду досталась только ненависть. В меня стреляли, пытались отравить, минировали машины, против меня использовали смертоносные газы и психотропные препараты. Для чего, спрашивается? Да ради того, чтобы убрать неугодного Хранителя с дороги, чтобы он не мешал вершить большим людям их мелкие делишки. И, самое главное, что виновных в этих покушениях ни разу не находили. То есть я-то, конечно, прекрасно знал, откуда ниточки тянутся, но что толку? Ведь не скажешь же на суде: "Я просто прочел их мысли..." Это не доказательство.
        А доказательства никто и никогда не искал. Потому что не хотели местные органы правопорядка идти на конфликт с Сильными Мира Сего (которые на самом дели и стояли за большинством всех этих покушений) и, получив указание от правительства своей страны, тихо спускали дело на тормозах.
        Чтобы дать возможность убийцам-неудачникам попробовать еще раз.
        Все. Хватит!
        Прав был тот полусумасшедший старикан, спрятавшийся от своей доли Хранителя в буддистском монастыре, когда отказался вмешиваться в дела человечества. Никогда нельзя навязывать людям свою помощь, пусть даже они в ней и нуждаются. Не поймут. Не поверят. Возненавидят. Надо дождаться, когда они сами попросят о помощи. Только тогда можно будет подать руку и уберечь, вызволить, защитить.
        С меня довольно. Буду брать пример с того старичка. Уйду в монастырь. Буду сидеть на солнышке, достигать нирваны и наслаждаться жизнью. Никаких войн или перестрелок и только свежие фрукты на завтрак. Вот жизнь-то...
        Я лежал и смотрел в небо. Четыре дня. Днем и ночью. Лежал и смотрел в небо.
        Дважды я слышал шум винтов, и надо мной пролетал вертолет с эмблемой миротворческих сил ООН на борту. В первый раз я довольно долго размышлял о том, стоит ли мне подать сигнал SOS или можно обойтись своими силами? Пока думал - вертолет уже улетел.
        Во второй раз я просто проводил его взглядом.
        На третий день спокойного отдыха прямо по мне прошел совершенно обалдевший повстанец, неведомо каким способом заблудившийся в трех поваленных пальмах. В мыслях у него был полный сумбур. Бедолага не понимал, что он здесь делает, зачем на его плече висит эта громоздкая штука под названием автомат и кто он вообще такой. Более того, он уже где-то ухитрился схлопотать довольно значительную дозу радиации. Присыпанного листвой и мусором меня этот оболтус не заметил, хотя и наступил мне на руку.
        Убедившись в том, что этот парень движется в правильном направлении, если желает выйти прямо к базе миротворцев, я хотел было пожать плечами, однако удержался от этого не слишком полезного в моем состоянии деяния и вернулся к своим мыслям, еще раз напомнив себе, что поклялся больше не вмешиваться в дела человеческие.
        Забегая в будущее, сразу же скажу, что подобную клятву я давал не меньше десяти раз (обычно это бывало после окончания каких-то крупных войн или других тому подобных явлений). Иногда я соблюдал ее довольно долго - годы, десятилетия, даже века, а иногда - всего лишь считанные дни. Но всегда все заканчивалось одинаково - я нарушал данное самому себе слово и, отбросив в сторону принцип недеяния, принимался вмешиваться в дела человечества, чтобы исправить все те ошибки, которые оно успело наворотить за время моего отсутствия. А потом все повторялось сначала..
        Но в тот раз я думал, что это уже навсегда, что я никогда больше не буду лезть в те дела, которые напрямую меня не касаются.
        Я лежал, смотрел в небо и думал. О жизни, о судьбе, о том, кто я есть. Просто поразительно, сколько всего можно передумать, пока лежишь с переломанным позвоночником.
        Провалявшись под рухнувшей мне на живот пальмой четыре дня и с горем пополам залечив все свои раны с помощью Силы, я кое-как встал и медленно побрел сквозь поваленные и местами основательно подпаленные джунгли. Спина болела просто ужасно, но приходилось терпеть.
        Осколки моих былых мечтаний хрустели под ногами вместе с почерневшими от огня листьями упавших деревьев.

* * *
        Через три дня, после того, как я, путешествуя исключительно своим ходом, покинул этот не слишком гостеприимный остров и перебрался на материк, военные действия на Мадагаскаре, притихшие было после того незабываемого ядерного удара, возобновились с новой силой. Немного опомнившись (и основательно обидевшись за негуманное к себе отношение) повстанцы поперли вперед, не взирая ни на какие потери. Правительственные войска, тоже не собираясь отставать, в свою очередь ответили им точно такой же монетой. Стрельба разгорелась с новой небывалой прежде силой. Только за последующую неделю было до основания разрушено шесть второстепенных городов и погибло не менее трех тысяч человек. Причем большая часть жертв, как это обычно и бывает в подобных случаях, к этой дурацкой войне никакого отношения не имела и оружия в руках не держала отродясь.
        Кроме того, прослышав об использовании на Мадагаскаре ядерного оружия и усмотрев в этом какую-то непонятную выгоду для себя, на остров толпами рванули фанатичные приверженцы некоторых террористических организаций. Эти ребята быстро превратили и без того не отличающийся особой упорядоченностью конфликт в самый настоящий вооруженный бедлам. Война повстанцев против правительственных сил моментально переросла в войну типа "все против всех" и начала быстро набирать обороты.
        По уши погрязнув в перестрелках, теряя своих людей и отчаявшись навести на Мадагаскаре хотя бы жалкое подобие порядка, миротворческие силы ООН попросту собрали манатки и разбежались по домам, предоставив остров своей судьбе. Не сдерживаемая больше ничем и никем война, естественно, не обращала внимания на какие-то там существующие только на бумагах границы, и вскоре уже весь юг Африки превратился в зону боевых действий. Организация Объединенных Наций, опустив руки и будучи не в силах ничего предпринять, беспомощно на все это смотрела, а Гильдия Ранговых до сих пор не пришла в себя после полученного удара и была озабочена сугубо своими внутренними проблемами. Так что ситуация для разгорающейся всеобщей войны складывалась самая что ни на есть подходящая.
        Между тем все остальные страны, не затронутые Мадагаскарским кризисом, с этаким доброжелательным любопытством посматривали на происходящее и подумывали о том, не затеять ли им между делом тоже какую-нибудь маленькую войнушку со своими соседями. Например, в американском конгрессе всерьез обсуждался вопрос о начале военных действий против Индонезии, у которой кое-где среди плантаций кокосовых пальм неожиданно обнаружились довольно значительные запасы урановой руды, а измученная энергетическим кризисом Великобритания с вожделением посматривала на нефтяные скважины Саудовской Аравии.
        Время, которое историки в будущем назовут Войной Пяти Дней, приближалось семимильными шагами.
        Но меня все это не интересовало. Покинув объятую хаосом Африку, на пропитанном тухлой рыбой корабле я добрался до Лиссабона, а оттуда уже на поезде отправился в то место, которое некогда считал своим домом.
        Поразительно! Столько лет прошло, а мой родной городок почти не изменился. Все те же унылые пятиэтажки и разбитые дороги. И только люди стали другими. Нервными. Дерганными. Озабоченными... Или это мне только так казалось? Трудно сказать.
        Побродив по знакомым улицам и вдоволь налюбовавшись теми местами, где мне когда-то приходилось удирать от жаждущих расквасить мне нос одноклассничков, я отправился полюбоваться на базу Гильдии, где я в свое время учился... Э-эх. Счастливое было время. Хоть и тяжелое, но все равно счастливое.
        Та самая школа, которая сумела за несколько лет превратить меня из не в меру доверчивого мальчишки в тертого жизнью Хранителя была абсолютно пустой. Некогда надежно запертые ворота были широко распахнуты и подперты кирпичами, наблюдательная вышка исчезла без следа, а колючая проволока топорщилась рваными клочьями. Внутри здания, в комнатах и коридорах которого некогда днем и ночью горели огни и шелестели своими страницами учебники, теперь было темно и тихо.
        Пошлявшись по округе и кратко побеседовав с пьяненьким местным сторожем, который на мой вежливый вопрос: "Что здесь раньше было?" буркнул что-то насчет того, чтобы всякие-разные не лезли не в свое дело, я повернулся и потопал обратно в город, чтобы начать свою новую жизнь.
        Самое интересное, что меня никто даже не пытался искать. После ядерного взрыва на Мадагаскаре и последовавшей за ним красивой детонации остаточной Силы, Гильдия Ранговых выслала на раздираемый войной остров нечто вроде следственной группы, дабы точно разузнать, что же там такое случилось. Так вот: эта самая группа, пошлявшись с неделю по джунглям (и потеряв двоих своих членов по причине неприятностей с повстанцами), поспешно закруглила все свои дела и вернулась в Париж. А на следующий же день Гильдия официально объявила о гибели двух своих Хранителей и принялась рьяно обивать пороги тибетских монастырей, дабы вынудить спрятавшегося там старичка принять свой долг последнего оставшегося на Земле Хранителя и подчиниться кодексу.
        Неожиданно для себя самого (честно говоря, такого я никак не ожидал) я оказался мертвым и был сброшен со счетов. Однако, как ни странно, я от этого нисколько не расстроился. А почему должно быть иначе? Ведь я получил именно то, что желал - спокойствие и свободу.
        Вернувшись в родной город, я снял квартиру, нашел себе подходящую работу и попытался жить как все. Тихо и незаметно.
        Здесь, вдали от всех тревог действительно можно было жить. Никаких перестрелок, никаких взрывов на улицах, а бродящие по улицам люди не имели привычки повсюду таскать за собой автомат Калашникова. И если не смотреть телевизор, не читать газеты и не слушать радио, то можно было даже забыть о том, что где-то там, за тысячи километров от этого спокойного и мирного городка, бушует война и ежедневно гибнут десятки или даже сотни людей.
        Впервые за шесть лет я жил, не рискуя словить пулю в спину или подорваться на каком-нибудь фугасе. Впервые мне не приходилось любоваться на лежащие посреди городской улицы исковерканные взрывами тела женщин и детей. Здесь можно было просто жить и не бояться.
        Я даже заново научился любить жизнь.
        А потом все снова перевернулось с ног на голову.

* * *
        Я влюбился! В первый раз в жизни. В двадцать пять лет. Как мальчишка.
        О, Господи! Я влюбился...
        Очевидно, эта спокойная и размеренная жизнь не пошла мне на пользу. Я расслабился, размяк, позволил обычной человеческой жизни подобраться поближе и вцепиться мне в нос. Я позволил себе влюбиться и не просчитал заранее, чем обернется для меня этот шаг. А ведь должен был.
        Это совершенно разные вещи: притворяться, что ты живешь как все, и на самом деле быть таким как все. Я забыл эту нехитрую истину и, не заметив, перешел незримую границу, отделяющую меня от остального мира. На некоторое время я перестал быть Хранителем и стал просто человеком.
        А ведь в свое время меня предупреждали...
        Она не имела особо красивого личика или идеальной фигуры. Она не была фотомоделью и не имела виллы на берегу Черного моря. Если честно, то она вообще не представляла из себя ничего особенного. Обычная девушка. Серенькая и неприметная.
        А еще она была невероятно, просто чудовищно одинока.
        Это самое одиночество я и почувствовал, когда проходил мимо. И задержался, дабы разузнать, кто и по какому поводу здесь отравляет атмосферу своей беспричинной тоской?
        Сначала я заметил только большой полосатый зонт, под которым она пряталась от моросившего в тот день дождя. Потом обратил внимание на промокшие насквозь туфельки и постоянно шмыгающий нос.
        Внимательно прислушиваясь к ее мыслям, я узнал, что, закончив недавно Московский Государственный Университет, она вернулась домой к своей матери... И попала как раз на похороны. Потенциальный жених, пользуясь ее вроде бы недолгим отсутствием, успел уже так накуролесить, что оставалось только плюнуть и изгнать его из своего сердца. Что и было сделано. После чего во весь рост поднялась другая проблема - жилищная. И вот теперь придется ехать к своей двоюродной тетке, стоять в уголке, просить, выслушивать недовольное ворчание по поводу нежданно-негаданно явившейся нахлебницы и молчать, глотая обиду. Но все это потом, а сейчас надо бы дождаться автобуса, который все не едет и не едет, хотя она уже стоит здесь не меньше часа..
        Я осторожно шагнул вперед и привалился к мокрым перилам в двух шагах от дрожащей от холода девушки. Она не обратила на меня ни малейшего внимания, продолжая зябко переминаться с ноги на ногу.
        Дождь продолжался. Вода текла по моему лицу и, нагло проникая за ворот плаща, пропитывала рубашку.
        Ее мысли буквально жгли меня своей безысходностью.
        Трудно сказать, что задело меня больше всего. Горечь обиды, отчаяние или неуверенность в грядущем дне. А может быть, то, что мы с ней были так похожи? Проклятые одиночеством. Обреченные на отчаяние... Не знаю.
        Как бы то ни было, я неуверенно шагнул вперед и тронул ее за локоть.
        - Привет...
        Она вздрогнула. Повернулась. На меня уставились огромные, бездонные и голубые как весеннее небо глаза. И я утонул в них, чувствуя, как постепенно тает ее тоска...
        Домой я летел как на крыльях. Подпрыгивал и, кажется, даже что-то напевал, заставляя редких нахохлившихся под дождем прохожих оглядываться и вертеть пальцем у виска.
        Без сомнения, это было самое счастливое время в моей жизни. Время, когда я забыл все запреты и правила для того, чтобы стать просто человеком. Любящим и любимым. Это было то время, когда я был готов на все ради того, чтобы остаток жизни провести рядом с ней. Но, к сожалению, все хорошее обычно быстро кончается. Приходит горькое прозрение и выясняется, что вся жизнь, все наши мечты и чаяния - не более чем пустые иллюзии. Со своей судьбой не поспоришь.
        Жаль...
        Но те дивные дни я буду помнить вечно. Наши свидания и охапки цветов, которые я ей носил. Счастливый смех. Закаты, которыми мы любовались... Это было чудесно.
        Все закончилось в тот самый день, когда она навестила меня в моем холостяцком жилище. И, более того, она хотела у меня переночевать, потому что ее тетка... Плевать на тетку! Я был рад до безумия.
        Наверное, по всем законам жанра, меня ожидала одна из тех ночей, которые описываются в дешевых любовных романах. Обнаженные тела, смятые простыни и все такое. Но, видимо, не судьба.
        Я сам все испортил. Я сам, своими руками, убил нашу любовь... Хотя какая это была любовь? Одна только видимость.
        Еще раньше я заметил, что она, любимая, дорогая и ненаглядная мысленно не до конца для меня открыта. Такое впечатление, будто было в ее жизни что-то такое, о чем не следует не то что говорить вслух, но даже и думать. Некая аномалия в мыслительной деятельности, смысл которой от меня упорно ускользал... Нет, она никогда меня не обманывала. Даже в мыслях. И я ей, безусловно, верил. Она и на самом деле любила меня. Горячо и беззаветно. Так же, как и я ее.
        Но эта непонятная странность... Такое впечатление, будто моя любимая некогда побывала под глубоким гипнозом и некто не слишком заботливый и добросовестный прошелся по ее мозгу в шипастых ботинках. Честно говоря, я даже не думал, что за этим довольно-таки грубым вмешательством могло скрываться что-то не слишком приятное. Да и что тут говорить: я был уверен, что эти следы - результат какой-нибудь терапии или чего-то такого подобного, проведенной не слишком квалифицированным доктором.
        Я решил разобраться в происходящем. Ради ее же блага. Я не мнил себя слишком уж великим знатоком психиатрии, но уж всяко мог бы поправить кое-что, сделанное тем мясником. Во всяком случае, я избавил бы ее от головных болей (а голова у нее в последнее время болела довольно часто).
        Короче говоря, я руководствовался самыми что ни на есть благими целями.
        Я погрузил ее в легкий транс и начал...
        О, боже мой... И зачем я только это сделал? Я погубил наше счастье. Пусть оно было всего лишь иллюзией, но мне все равно было очень больно его терять.
        Проводя обследование, я обнаружил нечто весьма и весьма странное. Количество информации в памяти девушки двадцати с небольшим лет отроду никак не соответствовало ее возрасту. Такое впечатление, будто имела места такая необычная и очень редкая штука, как двойная память. Или успешно излеченная еще в детском возрасте шизофрения. Во всяком случае, мне стало понятно, с какой целью были заблокированы некоторые участки ее мозга.
        Можно было завязывать со всем этим исцелением и не бередить малышке душу, но какой-то черт все же дернул меня засунуть свои щупальца в один из таких заблокированных участков. Наверное, это подал голос тот самый инстинкт Хранителя, который я успешно игнорировал в последние полтора года, а тут почему-то внял его отчаянному призыву...
        То, что я обнаружил, повергло меня в шок.
        Потрясенный до глубины души, убитый и раздавленный, я никак не мог в это поверить, снова и снова проникая в подсознание той, которую я любил, и той, которая любила меня.
        Она, эта хрупкая и нежная девушка, на деле оказалась самой настоящей матерой хищницей. Агентом разведки. Шпионкой, которая мостила дорожку к моему сердцу с целью в конечном итоге прибрать к рукам всю мою мощь перворангового.
        Те, кто ее готовили, знали свое дело. Даже мастерски владея телепатией, я не смог учуять подвоха... Потому что его и не было. А была та самая одинокая девочка-студентка, чей психопрофиль вколотили в мозг этой женщины, полностью подавив ее былую личность. И ведь она пошла на это добровольно, прекрасно зная, что вряд ли когда-нибудь сможет избыть из себя чужие искусственно наведенные воспоминания.
        Какая жертвенность, какой патриотизм... Принести в жертву свое тело, свою сущность и даже свою душу ради призрачного шанса захомутать одного из Хранителей. И ведь не одна она пошла на такой шаг... Были и еще... кандидатки. Просто им не повезло - я их просто не заметил в свое время. Домохозяйка. Уборщица. Продавщица. Жена какого-то несуществующего миллионера. Проститутка... Студентка. Разные женщины. Разные судьбы. Разные психопрофили. Но каждая из них готова была полюбить меня. Ведь они не могли иначе.
        Поразительная штука - гипноиндуктор. Дает воистину невероятные возможности. Десяток проводков, парочка микросхем, импульсная катушка излучателя. Эти куски металла и пластика ничего не стоят по отдельности, но, собравшись в единое целое, обретают способность править человеческими душами.
        В тот момент, когда я все это осознал, я был попросту смят. Раздавлен. Я умер в тот момент. Не физически, конечно. О, нет. Умерла всего лишь моя душа. Даже боли почти не было. Просто как-то вдруг пусто стало и холодно.
        И тогда я закричал. Истошно. Громко. Отчаянно. Безнадежно. И совершенно беззвучно.
        В одночасье проснулись и испуганно взвыли все кошки в округе. На несколько минут в радиусе десяти километров было полностью заблокировано радиовещание на всех частотах, погасли фонари на улицах, сошли с ума все компьютеры... Мой безмолвный вопль всколыхнул даже поверхность Океана Силы. Немного. Совсем чуть-чуть по Вселенским масштабам. Но вполне достаточно, чтобы любой детектор Силы (если бы таковой каким-то образом оказался в пределах Солнечной Системы), неизбежно засек бы это самое возмущение.
        В этот же момент, собрав воистину немыслимое количество энергии и едва не надорвавшись при этом, я просканировал мысли каждого человека в этом городе.
        О, Господи... Во что превратилось это некогда милое и спокойное место? Что это за притон для шпионов и агентов всех мастей и расцветок? Теперь здесь были представлены разведывательные службы доброго десятка стран: американцы, англичане, немцы, русские, китайцы, французы и даже бравые чернокожие парни из далекой Зимбабве. Все они очень рьяно работали, старательно подсиживали друг друга и в то же время изо всех сил пытались оставаться незамеченными для меня.
        Первой мыслью, которая зародилась в моей голове, была: "а не выкинуть ли их всех отсюдова к чертям собачьим?" Но потом я подумал и решил оставить все как есть. Ребята, значит, работают, стараются, а я их пинком под зад? Некультурно как-то... Да и ради чего мне устраивать уличные баталии? Я ведь особо-то и не скрывался. Любой смог бы меня найти, если бы только захотел... Вот они и захотели.
        Что мне оставалось делать? Что я вообще мог сделать в этой ситуации?
        Всю ночь я сидел на корточках и смотрел на прикорнувшую на диване девушку. Такую слабую и беззащитную, но в то же время способную крушить кирпичи прямым ударом своего изящной ножки. Я сидел и молча смотрел ей в лицо, чувствуя, как медленно течет сквозь мою опустевшую душу слабый ручеек Силы.
        Сила. Она одна была моим утешением. Безмолвным свидетелем моих страданий. Она всегда была со мной. Она никогда не отвернется от меня. Бездушная энергия, просачивающаяся в наш мир из другого измерения. Только она могла понять меня. Только она никогда не способна предать... Вернее не была способна, пока я ее не вынудил к этому... Но до этого момента было еще очень и очень далеко.
        Что мне оставалось делать?
        Я освободил ее. Сделал то, что среди мастеров мозговых наук планеты Земля до сих пор считалось невозможным.
        Я разблокировал ее былую личность и привел ее в равновесие с личностью привнесенной. Я мог бы вообще убрать из ее памяти ту девочку-студентку, которую любил, но не стал этого делать... Почему?.. Я не знаю... Наверное, все еще на что-то надеялся. Или хотел оставить в подарок этой холодной, расчетливой женщине хотя бы призрак былой способности любить, быть любимой и радоваться жизни.
        Когда она проснулась, я все так же сидел на корточках и смотрел ей в лицо. За всю ночь я не сделал ни единого движения. Мои руки затекли, а ногами я, казалось, не смогу шевельнуть уже никогда. Но я все равно сидел и смотрел на нее.
        Она открыла глаза и, повернув голову, сразу же заметила меня. И я поразился, как изменились ее глаза. Раньше это были теплые, ласковые, манящие озера, но сейчас... Холодный лед горных вершин. Смертельно опасный и неприступный.
        Она действительно была профессионалкой. Ей понадобилось всего несколько секунд, чтобы понять, что случилось. А потом она просто села и долго-долго молча смотрела на меня, зная, что нет нужды говорить что-то и я уже без того все-все знаю. Не знала она только того, что я буду делать дальше. И теперь ждала моей реакции.
        А что я мог сделать? Только сожалеть о том, что между нами было... Или о том, чего не было.
        Я шевельнул головой. Едва заметно, но она меня поняла. Встала, собрала свои вещи и все так же, не говоря ни слова, вышла за дверь, маняще покачивая бедрами. Хорошая мина при полном провале спектакля.
        Больше я ее никогда не видел. Не знаю, как обернулась ее судьба в дальнейшем. Наверное, это можно было выяснить - соответствующие записи об агенте номер
502248-4D, кодовое имя "Колибри", наверняка сохранились где-нибудь в глубине архивов земных спецслужб. Вот только я не желаю копаться в прошлом, предпочитая помнить ее такой, какая она предстала передо мной в тот незабвенный день, когда мы встретились в тот день, ставшим в наших отношениях последним.
        Такова была моя первая любовь. Первая и последняя. Никогда больше я не позволял себе преступить через свою сущность Хранителя и попытаться стать обычным человеком. Никогда больше я не любил и любить не пытался. Но все же до сих пор я иногда вспоминаю ее лицо и то недолгое счастье, которое у нас было.
        Наверное, я до сих пор люблю ее. Несмотря ни на что...
        А на следующий день все те ребята, что втихую следили за каждым моим шагом, отправили своим тайным руководителям одно и то же исключительно важное секретное послание: "Объект наблюдения исчез в неизвестном направлении. Операция провалена".
        Глава 3
        Следующие несколько лет я провел, шатаясь по всему миру. Путешествуя на самолетах, поездах, океанских лайнерах или пешим ходом ломая ноги на горных перевалах, я побывал почти во всех уголках планеты Земля. Мне доводилось мчаться на санях по бескрайним просторам Чукотки и наблюдать за извержением вулкана Мауна-Лоа на Гавайях. Я поднимался на вершины египетских пирамид и на хрупком плотике боролся с ураганом, настигшим меня в самом сердце Атлантики. Северное сияние подмигивало мне с ночных небес, а всего через несколько часов я уже любовался тем, как вечернее солнце стыдливо пряталось за священной горой Фудзи.
        Я побывал повсюду. Но нигде и никогда не задерживался надолго. Несколько дней, максимум - неделя, и я уходил, чтобы больше никогда уже не возвращаться на это место.
        За все эти годы я повидал множество лиц. Множество имен до сих пор хранятся в затянутых вековой паутиной недрах моей памяти. Десятки или даже сотни тысяч человек планеты Земля могли похвастаться тем, что видели устало идущего по горной тропе (или по городской улице) последнего оставшегося в мире Хранителя. Но никто не мог похвалиться тем, что ему довелось сделать большее, чем просто переброситься с ним несколькими ничего не значащими фразами. Я никого не допускал в свою душу и не пытался пробраться в души чужие.
        Ни на секунду я не забывал о том, кто я есть.
        Проклятый. Отверженный. Позабытый. Самый могущественный человек в этом мире. И самый одинокий.
        Я был Хранителем. Последним Хранителем на планете Земля.
        Почему последним? Да потому что всего через несколько дней после моего отбытия из шпионского гнезда, бывшего некогда моим родным городом, эксцентричный старец-буддист окончательно отошел в нирвану в сопровождении доброй сотни своих ближайших последователей. Причем событие это никак не могло быть случайным. Судя по некоторым весьма интересным фактам, старичку кто-то помог. И этот кто-то сделал свое дело мастерски, не оставив практически никаких следов. Даже телепаты из Гильдии не смогли практически ничего раскопать.
        Как бы то ни было, Святой Юнь Ли отправился на встречу с Буддой. Детонация остаточной Силы мгновенно испепелила сто одиннадцать человек и уменьшила высоту горы Гунгашань аж на тридцать шесть метров. Последовавший за этим шумным представлением грандиозный обвал до основания смел несколько близлежащих поселений, разрушил проходящую у подножия горы автомобильную трассу и тоже унес немало жизней.
        Надеюсь, тот, кто все это спланировал и осуществил, не сумел выжить в этой кутерьме. Хотя, конечно, Бог ему судья... Но зачем было убивать этого строго придерживающегося принципа недеяния старичка? Он все равно не стал бы лезть в дела человечества, даже если бы люди решили затеять новую мировую войну... Или в этом случае он бы все же вмешался?.. Не знаю.
        В любом случае, гадать уже не имеет смысла.
        Когда престарелый буддист вознесся к небесам в пламени грандиозного взрыва, для Гильдии настали воистину тяжелые времена. Фредди погиб на Мадагаскаре. Ирия таинственным образом скончалась еще в те дни, когда я учился в своей персональной школе. Потом Юнь Ли последовал их примеру. А последний оставшийся в живых беспутный Хранитель, официально считаясь мертвым, в это время где-то бродил и страдал от разбитого сердца...
        Что это за напасть такая случилась с перворанговыми планеты Земля? И это в то время, когда Гильдия и без того напрягала все силы, чтобы удержать на месте соскальзывающий в пропасть паровоз цивилизации.
        Есть у меня некоторые подозрения, что вся эта последовательность смертей была отнюдь не случайна. Слишком уж многим мешала Гильдия. Слишком многие очень и очень высокопоставленные чины были недовольны тем, что какие-то там нежданно-негаданно объявившиеся телепаты мешают им вершить свои грязные делишки... Но персонально обвинять я никого не буду, хотя и догадываюсь, кто за всем этим стоял.
        Как бы то ни было, потеряв за относительно короткий промежуток времени всех Хранителей, Гильдия Ранговых ослабла настолько, что, свернув большую часть своих мероприятий по охране мирового порядка, почти полностью погрузилась в себя. Один за другим закрывались филиалы Гильдии в отдельных городах. Прекратилась кампания по искоренению коррумпированных или вообще откровенно преступных чиновников в верхних эшелонах власти. Исчезла даже та крошечная крупинка законности, которую привносили группы одетых в темно синюю форму людей с серебряными значками в виде солнца и молнии на груди, патрулирующие многочисленные зоны военных действий.
        Не способствовали установлению порядка и таинственные убийства высших чинов Гильдии, лавина которых прокатилась по миру примерно через пару месяцев после смерти Юнь Ли. Защищаясь, Гильдия самостоятельно расследовала несколько таких случаев (официальные власти такой инициативы почему-то не проявляли), изловила кое-кого по уши увязанного в этих грязных делах и даже предала суду. Но, как этого и следовало ожидать, без особого успеха. Убийства продолжались. Таинственный некто планомерно вынуждал Гильдию уйти на покой. И ведь он добился-таки своего. Основательно потрепанная Гильдия, потеряв большую часть своего правления, окончательно впала в кому, а немного позднее вынужденно пошла на уступки мировой общественности, позволив своим членам наниматься на заработки в сторонние организации. Фактически это было равносильно полной утере контроля над использованием Силы и окончательному развалу некогда монолитной организации на многочисленные и порой откровенно враждующие между собой фракции.
        Для Гильдии Ранговых (и для всех людей, способных использовать Силу) настали черные времена.
        Крайне редкие до этого стычки, в которых обе стороны широко и, главное, совершенно открыто использовали Силу, стали явлением почти что каждодневным. Таким же обыденным и привычным, как рев проносящегося над городом тяжелого бомбардировщика и посвист пуль над головой.
        Человечество наконец-то добилось своего. Сбросив со своей шеи давящее ярмо Гильдии, и, окончательно ошалев от долгожданной свободы, оно широкими шагами понеслось к своему концу...

* * *
        Так называемая Война Пяти Дней началась с того, что некая весьма развитая и довольно богатая держава, неоднократно до этого проявлявшая свои захватнические намерения, решила урвать себе еще один весьма аппетитный кусочек общего пирога. И с этой целью развернула свой базировавшийся в Атлантическом океане флот, направив его к берегам объятой пламенем всеобщей вражды Африки. Это не было так уж необычно или подозрительно. Такое случалось не раз и не два даже в более спокойные времена. А уж двадцатые годы века двадцать первого при всем желании было бы очень трудно назвать временем спокойным.
        Но на этот раз все пошло совсем не так, как предписывал сценарий.
        Другая держава, не настолько развитая и отнюдь не богатая, но тоже внушающая определенное уважение, неожиданно для всех решила проявить свой гонор и под угрозой военного вмешательства запретила кому бы то ни было трогать маленькую и почти незаметную на мировой карте африканскую страну, с которой до сего момента практически не поддерживала никаких отношений.
        Великая и могучая Держава Номер Один возмутилась и, гордо заявив, что в этом мире ей никто не указ, проигнорировала это предупреждение. И тогда к берегам Африки направился другой флот.
        Около четырех десятков кораблей всех типов и размеров встретились в центре Атлантики и принялись кружить друг вокруг друга, не решаясь вступить в открытый бой. Все верно. Настоящая полномасштабная война, как таковая, не была нужна никому. И особенно это было справедливо по отношению к стране-агрессору: Одно дело - безбоязненно бомбить с воздуха вооруженных одними только автоматами чернокожих ребят, и совсем другое - начать серьезную драку с другой державой класса тяжеловесов, обладающей такой неприятной вещью, как обширный ядерный арсенал. Тут можно ведь ненароком и по забралу схлопотать...
        Я не знаю, что стало причиной для развернувшегося в нейтральных водах Атлантики сражения. Быть может, чья-то глупая ошибка. Или чайка, капнувшая на фуражку какому-нибудь величественно вглядывающемуся в горизонт адмиралу. Знаю только то, что изначально ничего такого не планировалось. Ну, покатались бы бравые моряки на больших крейсерах или субмаринах по морю-океану, постращали друг друга, да и отправились бы по домам. Зачем же ракетами-то швыряться?
        Однако ракеты все же стартовали. Поднялись в воздух истребители. Выпустили свои торпеды подводные лодки. Разразилась война в небе, на воде и под водой. А пока морячки с энтузиазмом колошматили друг друга, в тысячах километров от них на всякий случай уже раскрывались подземные шахты, готовясь изрыгнуть из своих недр металлические тела межконтинентальных ракет...
        До сих пор я не устаю возносить славу всем богам сразу, что до этого так и не дошло. Третьей мировой в тот день все же не случилось. Вместо того чтобы устроить окончательно распоясавшемуся человечеству День Страшного Суда, Господь удовлетворился всего лишь шестью малость притопленными эсминцами, парочкой пробоин в борту одного из ракетных крейсеров и одной небольшой подлодкой, которая каким-то образом ухитрилась во время всей этой неразберихи сесть на мель в полукилометре от берега. Причем каждому ясно, что все это - потери совершенно незначительные, особенно если учесть то количество потенциально взрывоопасных предметов, которое обрушили друг на друга две морских армады.
        Флоты разошлись и отправились на свои базы с целью пополнить боезапас и отремонтироваться. Военные чины сошли со сцены, уступив место дипломатам и высокопоставленным политикам, которые тут же завопили на весь мир, дружно обвиняя друг друга во всех мыслимых и немыслимых грехах. Спор ширился и разрастался день ото дня, завлекая в свои круги те страны, которые изначально вообще не имели никакого отношения к случившемуся в водах Атлантического океана. Причем, если говорить начистоту, то мне кажется, что за период этих шумных дебатов пострадало в несколько раз больше людей, чем во время той незабвенной драки в водах Атлантики.
        Я полагаю, что всем без исключения известно: того, что невозможно сделать оружием, можно добиться с помощью внешне вполне безобидных слов. Эта древняя истина не нуждается в комментариях.
        Они спорили, спорили и доспорились...
        Четырнадцатого июля две тысячи двадцать третьего года, в три часа пополудни по Гринвичу, началась Война Пяти Дней.
        Как это следует из названия, она продолжалась ровно пять дней и, так или иначе, затронула почти всю планету. И когда она закончилась, Земля стала уже совсем не тем местом, каковым она была всего за неделю до этого.
        Мир изменился до неузнаваемости. Мексика ухитрилась оттяпать у Соединенных Штатов всю Калифорнию и добрую половину Техаса. Африка стала единой. На границе Индии и Пакистана повисло радиоактивное облако. А Россия потеряла-таки Чечню.
        В результате этого пятидневного безумия погибло около семисот тысяч человек. И хорошо еще, что Война Пяти Дней так и не сумела перерасти во Всемирную Ядерную Махаловку, иначе число жертв исчислялось бы уже не сотнями тысяч, а миллиардами. Наверное, вопреки всему, Господь Бог все же присматривал с небес за своими беспутными детьми и не дал скудоумным погубить самих себя еще в колыбели.
        Однако как бы то ни было, эта война, достойная того, чтобы войти в историю планеты Земля как время, когда само существование человеческой цивилизации висело на волоске, сделала то, что не могли сделать все те усилия, которые прилагали Гильдия и Организация Объединенных Наций с целью установления всеобщего мира на Земле.
        Побывав на самом краю пропасти и, более того, одним глазком заглянув в бездну, человечество перепугалось до глубины своей души и зареклось больше никогда не играться с такими опасными вещами, как войны. И ведь как ни странно ухитрилось держать свое слово почти восемьдесят лет, довольствуясь лишь небольшими локальными конфликтами да редкими (хотя подчас довольно-таки масштабными) террористическими актами. И только потом, обретя, наконец-то, достойного внимания противника...
        Но пока планета Земля получила некоторую передышку. И просто грешно было бы этим не воспользоваться.
        Прекратив, наконец, бесконечную беготню по всей планете, я приобрел небольшой домик с красной крышей неподалеку от Кельна и со спокойной совестью в нем поселился. Гильдия Ранговых, нежданно-негаданно обнаружив тот факт, что я жив (а то, мол, она этого раньше не знала - да в жизни не поверю), подняла невероятный шум, после чего с небывалой помпой приняла в свои теплые объятия последнего оставшегося на планете Хранителя. Фактически, в то время у меня вообще была возможность возглавить Гильдию - согласно кодексу ранговых я имел на это полное право. Вот только на кой черт мне это было нужно? Сидеть в кабинете и подписывать скучные бумажки? Не хочу. Опять оказаться в роли аварийной пожарной команды и вылезать из горячих точек только для того, чтобы познакомиться с сотней-другой пронырливых и донельзя ушлых политиков? Тоже приятного мало.
        Нет уж. Оставьте меня в покое и занимайтесь своими делами самостоятельно. А я лучше дома буду сидеть и розы выращивать.
        Хотя, если что случится - обращайтесь... Но только в самых крайних случаях, а не по каждому пустяку.
        Помявшись для вида, Гильдия согласилась оставить меня в покое (а куда ей было деваться?) и пообещала на всякий случай держать в курсе всех своих дел. И правда ведь держала. Практически ежедневно к моему скромному домику подъезжали два грузовика. Один из них вез официальные бумаги Гильдии, которые предназначались для моего ознакомления, а другой доставлял к моему порогу море научной литературы, отображающей все последние достижения человеческой науки. И если оные я хотя бы мельком, но все же просматривал, то читать отчеты о том, где, когда и с какой целью были потрачены принадлежащие Гильдии финансы... Ну, спасибочки.
        Зато мне удалось стать крупнейшим поставщиком макулатуры во всей округе.

* * *
        Следующие тридцать лет здорово изменили облик Земли. Подводные города, стратосферные лайнеры, перенаселение, крах Американской экономики и мировой энергетический кризис - вот чем знаменита вторая четверть двадцать первого века. Примерно в это же время Гильдия каким-то образом ухитрилась вернуть себе репутацию самого главного миротворца Земли. Организация Объединенных Наций распалась. А мне удалось вывести новый генетически модифицированный сорт роз, и посредством неких весьма хитрых манипуляций с хромосомами привить несчастным растениям зачатки телепатии. Это позволяло цветочкам улавливать если не мысли, то хотя бы эмоции своих хозяев и соответственно менять окраску. Розы становились темно-синими и начинали чахнуть, если рядом кто-то грустил, моментально краснели, почуяв влюбленных, и превращались в серо-буро-малиновых полосатых, когда их долго не поливали. И хотя в наши просвещенные дни найти подобные растения очень и очень сложно, в свое время это был невероятно популярный сорт. Вплоть до начала двадцать второго века считалось очень модным поставить на окне горшочек с маленьким кустиком обильно
цветущих Мудрых Роз, дабы доказать всем и каждому, что в этом доме стоит здоровая эмоциональная атмосфера... Однако особенно сильно эти цветочки понравились врачам-психотерапевтам. И ученым, которые, исследовав мое творение, создали на досуге электронное устройство для чтения человеческих мыслей. Небольшое (всего лишь сто сорок тонн весом) и сравнительно эффективное на расстоянии до полутора метров.
        Однако всем и каждому известно, что сороковые годы двадцать первого века отмечены историей не как расцвет моды на цветы-телепаты и не как создание подводных поселений в Тихом океане. Нет. Во всех учебниках это время описывается прежде всего как начало новой эры в развитии человеческой цивилизации. Эры космической экспансии.
        Космос... Доведя свою родную планету до состояния полнейшего опустошения, человечество обратило свой светлый взгляд именно туда. Космос... Сколько же там всего... Металлы промышленные, драгоценные и даже радиоактивные. Газы сжиженные или замороженные. Огромное количество свободного пространства, которое только и ждет, когда его начнут безжалостно эксплуатировать и загрязнять. Не исключено также и то, что где-то там, в бархатной черноте космоса давным-давно уже дожидаются прихода людей позабытые сокровища инопланетных цивилизаций. И все это можно (и нужно!) немедленно оприходовать с целью дальнейшего умножения величия человеческой расы.
        Вот только как это сделать?
        Хороший вопрос. Очень-очень хороший.
        Человечество ненадолго призадумалось над ним, а потом как-то тихо и незаметно изобрело термоядерный пространственный двигатель, способный в подходящих условиях развивать мощность вполне достаточную для того, чтобы без забот путешествовать по Солнечной Системе. В качестве топлива эта штуковина потребляла простую воду, так что особых проблем с горючкой обычно не возникало... Ну, по крайней мере, до тех пор, пока уровень мирового океана на планете Земля не начал катастрофически падать. Но до этого было еще долго.
        Как бы то ни было, человечество вышло в космос, быстренько основало несколько промежуточных баз на Луне и начало смело бороздить безграничные просторы Вселенной, предпочитая, впрочем, не отдаляться слишком далеко от родной планеты и с вожделением поглядывая на по-прежнему недоступные звезды. Вся недоступность оных объяснялась тем, что термоядерный движок, так хорошо зарекомендовавший себя в условиях Солнечной Системы, совершенно не подходил для преодоления межзвездных расстояний. Слишком медленно, слишком долго. Неэффективно. И поэтому, отправив с десяток автоматических зондов, должных скоренько (лет за пятьсот) добраться до ближайших звезд, хорошенько там осмотреться и, не мешкая, отправиться в обратный путь, человечество сочло свой долг перед этими сияющими в пустоте далекими огоньками полностью исполненным и сосредоточило свои усилия на освоении и разграблении Солнечной Системы.
        Всего через десять лет после того, как первый земной межпланетник с экипажем из восьми космонавтов, ошалевших от нежданно-негаданно привалившего им невиданного доселе счастья, опустился на поверхность Марса, Солнечная Система превратилась в место весьма и весьма оживленное. Были построены жилые купола и заводы на поверхности все того же Марса. На орбите Венеры появилась огромная научно-исследовательская станция. Как грибы после дождя росли шахтерские поселения на поверхности некоторых астероидов, которым не повезло заиметь в своих недрах некие крайне необходимые людям минералы. О доброй сотне болтающихся вокруг Земли орбитальных станций и массовом строительстве баз на Луне я уж и не говорю. Организовывались даже туристические рейсы для пресыщенных жизнью богачей, желающих посмотреть вблизи на кольца Сатурна.
        Космос стал главным источником богатства для выбравшегося из своей колыбели человечества. Шастанье по поясу астероидов с целью поиска ничейных камушков, содержащих в себе осмий, иридий или (чем черт не шутит) платину стало довольно прибыльным бизнесом. Люди побывали даже на далеком насквозь промороженном Плутоне и, обнаружив там залежи столь необходимых промышленности тяжелых металлов, подумывали о том, чтобы основать там колонию.
        И все это благодаря относительной дешевизне термоядерных двигателей (полностью снаряженный и готовый к полету корабль с такими движками стоил не дороже, чем, к примеру, обычный морской крейсер двадцатого века) и практически дармовому топливу для них.
        В космос рвались все, кому только не лень. За заработком, за приключениями, за почетным званием космонавта и даже за просто так от нечего делать. Вполне естественно, что я тоже не смог удержаться. Ну а как же иначе? Ведь они там... А я здесь... А они... Короче говоря, все самое интересное в те дни происходило не на Земле, а в бескрайней кристально чистой (местами) пустоте. И, конечно же, я тоже должен быть там.
        Я должен был это увидеть.
        Признаюсь, в те давно прошедшие времена я еще не научился мотаться по Вселенной безо всяких технических приспособлений, держа все самое необходимое в своих карманах. И поэтому мне пришлось заняться созданием подходящего транспорта, способного без проблем таскать меня по космосу.
        Вообще-то транспорт легко и непринужденно можно было купить - кораблестроительные верфи на Луне предлагали свои услуги каждому желающему заиметь свой собственный межпланетный космолет и способному потратить ради осуществления мечты некую довольно значительную сумму. Но я не стал унижаться до банальной торговли, а попросту использовал дарованные мне самой природой возможности. Своими собственными руками я построил необходимый мне межпланетник на заднем дворе своего домика с красной крышей. В качестве исходного сырья мне вполне подошел позаимствованный на ближайшей свалке металлический мусор, который всего за два с половиной месяца превратился в маленькое подобие пассажирского шаттла, сотни которых курсировали между Землей и Луной, отвозя работающих на орбите людей в отпуск на свою родную планету и потом возвращая их обратно. Но это сходство было только внешним. На самом деле же этот корабль обладал самым что ни на есть настоящим внутрисистемным двигателем и за вполне приемлемое время мог без проблем доставить меня в любую точку Солнечной Системы. И даже обратно.
        Красивый получился кораблик. Надежный. Изящный. И невероятно дорогой... Если пересчитать объем Силы, затраченной мной на создание корабля, в эквивалентное количество банальной электроэнергии, которую можно было бы залить в накопители первой же попавшей энергетической компании, то даже тогда (при оптовых расценках за электричество) вырученных денег мне бы хватило на то, чтобы купить сразу три таких корабля. И еще бы осталось.
        Но ведь общеизвестно, что мы, Хранители, не ищем легких путей...
        Уж чего-чего, а Силы-то у меня всегда было вдоволь. Не жалко. Перворанговым вообще грешно жаловаться на недостаток энергии. В то время я, при желании, единолично мог обеспечить энергией добрую треть Европы. Или Азии. Или Америки. На выбор.
        Не думайте, я не хвастаюсь. Я просто констатирую факты.
        Как хорошо, что я никогда не гнался за властью над миром... потому что иначе я бы ее получил. Вообще-то, это справедливо не только для меня, но и для всех остальных Хранителей, которых я знаю (или знал). Ни один из них никогда не рвался командовать или править. Играться в политику - это да. Было. Но править... Никогда! Не знаю, в чем здесь загвоздка. Возможно, просто счастливая случайность. Или же Сила выбирает своих носителей, руководствуясь принципом "не навреди"? Это тоже не исключено. Ведь известно, что чем выше у существа уровень владения Силой, тем меньше оно проявляет интереса к подчинению себе других разумных созданий... Быть может, именно поэтому так мало первых рождается на свет?
        Но это всего лишь глупые теории. Ведь согласно Рро`фласу, Сила - это всего лишь еще один вид материи, наряду с энергией, веществом или полем, и наделять разборчивостью или даже некой степенью разумности скопление материи было бы немного... преждевременно. Хотя... С другой стороны, человек по своей сути - это ведь тоже всего лишь несколько десятков килограмм определенного вида материи.
        Но завершим этот небольшой экскурс в область Теории Силы и вернемся к нашим баранам... То есть к межпланетным космическим кораблям.
        В начале пятидесятых годов двадцать первого века с кукурузного поля близ одного из пригородов Кельна стартовал неизвестный космический корабль, не имеющий ни идентификационных номеров, ни официальной регистрации, ни даже своих радиопозывных. Пока удивленные работники ближайших радиолокационных станций терли свои глаза и протирали спиртом экраны радаров, этот странный корабль выбрался на орбиту старушки Земли и, врубив главный двигатель на полную мощность, исчез в неизвестном направлении.
        Так начались мои космические странствия.

* * *
        В следующие годы я посетил все без исключения планеты Солнечной Системы. Погулял по красноватым пустыням Марса (без скафандра этого делать обычно не рекомендуется, но я же недолго), собрал коллекцию камней на Меркурии и, хорошенько разогнавшись, прошел по касательной сквозь атмосферу Юпитера... Уф-ф... Никогда больше не буду так делать. Я уцелел только чудом. Вот было бы забавно, если бы моя самодельная жестянка развалилась на кусочки... И появилась бы потом не свете детская сказочка про Глупого Хранителя: "Жил-был давным-давно на свете один не в меру любопытный Хранитель, который как-то раз решил прогуляться в местах для этой цели совсем даже не подходящих... И чем, спрашивается, эта его затея кончилась? А тем, что он сдуру шмякнулся прямехонько на Юпитер".
        Дабы сделать доброе дело, а не считаться мотающимся в космосе бездельником, я на досуге хорошенько прошерстил астероидный пояс и пометил самые богатые минералами камушки на своей самодельной карте. Тащиться на Землю мне как-то не хотелось, и поэтому я вручил ее (в запечатанном виде) капитану какого-то пролетающего мимо контейнеровоза, строго настрого повелев передать этот конверт в качестве безвозмездного дара международной организации, наблюдающей за разработкой месторождений ценных металлов в астероидном поясе. Капитан вежливо покивал и здоровьем матушки поклялся сделать все так, как должно... Не знаю, как там поживает его матушка, однако лет этак через пять, увидев фамилию этого типа в списке ста самых богатых людей Солнечной Системы (на девяносто шестом месте), я понял, что он своего слова не сдержал.
        Хм... Ну и бес с ним. Мне-то какое дело? Открытые мной залежи разрабатываются? Разрабатываются! А кто занимается этим: международная организация или частный концерн - это уже не столь важно.
        У меня в то время другие проблемы были. Я резко ударился в изучение генетики, биохимии и энергетики человеческого организма с целью повысить свою выживаемость в критических ситуациях.
        А началось все с того, что какой-то не в меру тупой пилот, возомнив себя ну очень крутым, решил проскочить на своем кораблике прямо сквозь щель Кассини (это разрыв в кольцах Сатурна, если кто не знает) ну и, естественно, потерпел там аварию. В результате неверно рассчитанной траектории входа и, как следствие, последующего столкновения со среднего размера кусочком льда, термоядерный движок транспортного корабля моментально заглох, а он сам, беспорядочно кувыркаясь и оставляя позади себя след из сверкающей на солнце мельчайшей ледяной пыли (вытекающая из пробитых топливных баков вода) по неправильной орбите начал отклоняться в сторону Сатурна, каждые несколько секунд сталкиваясь с очередной глыбой болтающегося в космосе льда и получая одну пробоину за другой. Причем надо сказать, что этому транспортнику еще повезло - количество представляющих серьезную опасность кусков льда в щели Кассини не слишком велико. А вот если бы корабль сдуру врубился прямо в кольца, то он разлетелся бы на части быстрее, чем его пилот успел бы сказать "о, боже мой". Но даже так...
        Ситуация была критической. Еще минут десять и та летучая жестянка раскололась бы на тысячу бесполезных кусочков.
        Сигнал SOS я уловил, находясь примерно в двадцати тысячах километров от места аварии. И так уж получилось, что ближе меня никого не было (кроме туристического лайнера, который, конечно же, в спасательной операции участвовать не станет, чтобы не подвергать излишней опасности жизни своих набитых купюрами по самое не могу пассажиров).
        "Ну что ж... - Подумал я. - Не впервой же мне спасать кого-нибудь из этих оболтусов. Справлюсь". И, не долго думая, дал полный газ.
        Однако все оказалось совсем не так просто.
        С прискорбием должен сознаться, что при вычислении траектории (а их я всегда рассчитывал в уме, не желая тратить время на скармливание нужной информации бортовому компьютеру) я допустил позорнейшую ошибку. Неправильно поставленная запятая привела к тому, что двадцатиметровая глыба льда, которую я должен был миновать на безопасном расстоянии, в клочья разметелила левый борт моего кораблика.
        На пульте моментально вспыхнуло море красных лампочек. Заревела аварийная сирена, предупреждая о катастрофическом падении давления внутри кабины. Был поврежден реактор. Накрылись медным тазом гироскопы ориентации и маневровые двигатели.
        Короче говоря, дело было - труба.
        А в ста шестидесяти километрах от меня продолжал истошно пищать на аварийной волне терпящий бедствие транспортный корабль с номерами планеты Марс.
        Как обычно, выбирать было не из чего.
        Заново рассчитав орбиту, ругая себя последними словами и выжимая остатки мощности из угрожавшего в любой момент расплавиться реактора, я продолжил спасательную операцию.
        Забавное, наверно, было зрелище. Два получивших практически смертельные повреждения корабля, один из которых все еще пытается спасти другого. Прилипшие к телескопам богатые умники из торчавшего здесь неподалеку прогулочного лайнера, наверное, себе животики надорвали.
        Ломясь вперед на максимально возможной в этой мешанине обломков скорости, я подобрался к беспомощно кувыркающемуся транспортнику километров на десять... И только потом заметил неладное.
        Мои телепатические способности молчали. Абсолютно. А ведь с расстояния в десять километров я с легкостью засек бы течение мыслей тех бедолаг, которые имели глупость потерпеть здесь крушение. И даже если они все уже погибли, то и тогда должен был бы присутствовать некий хорошо различимый остаточный фон. Но его не было... Мертвая тишина. И только с болтавшегося на расстоянии в четыре тысячи километров от этого места космического туриста доносилась едва различимая аура разнузданного веселья и пьяной похоти. Богатеи продолжали развлекаться.
        А впереди - тишина.
        Какие выводы из этого следовали?
        Автоматический модуль - вот что я видел, выглядывая в иллюминатор. В кувыркающемся передо мной транспортнике отродясь вообще не было пилотов. Их заменяла разработанная в последние годы одной довольно крупной земной корпорацией мощнейшая навигационная система, позволяющая водить груженные урановой рудой корабли с внешних планет к перерабатывающим базам на Луне или Марсе без участия человека. Вот только непонятно, что это вдруг перемкнуло в мозгах у этой считавшейся доселе образцом надежности системы, заставив ее предпринять сумасшедшую попытку пройти на неповоротливом и медлительном транспортнике сквозь такое исключительно сложное для пилотирования место, как щель Кассини?..
        Но отнюдь не это меня волновало в тот момент.
        Итак, это был автоматический модуль. Мертвая железяка. Машина. Робот. И спасать там было некого.
        Какого черта я только лез на рожон? Неужто мне хочется рисковать жизнью ради того, чтобы спасти пару тысяч тонн добытого на Хароне уранинита?
        Пребывая в полнейшем раздражении, я рванул штурвал на себя, твердо решив предоставить терпящий бедствие автоматический транспортник своей судьбе и удалиться восвояси. Но не успел я даже охнуть, как... Бах-бах-бах... Три заряда льда в днище окончательно вышибли дух из моего кораблика и отправили его в свободный полет по направлению к лениво плывущему надо мной Сатурну.
        Я не буду описывать в деталях все те действия, которые позволили мне выйти живым из этой переделки. Скажу только, что это было очень и очень непросто. Настолько непросто, что мне потом пришлось ампутировать (самому себе, что показательно) левую руку по локоть и левую же ногу по колено. А еще мне пришлось научиться дышать водородно-гелиевой смесью, которую я подцепил из атмосферы Сатурна. Страшная гадость, скажу вам по секрету. В горле от нее так и першит... Вот только дышать вакуумом еще хуже...
        Именно из-за этого маленького приключения я и решил заняться генетикой. Для того чтобы в будущем выходить из подобных неприятных сюрпризов, по возможности не теряя при этом ценных органов.
        Добравшись до Земли, я сдал свой разбитый вдребезги корабль в металлолом и, арендовав небольшую лабораторию, занялся изучением человеческого генома. Какие цели я при этом преследовал? Достаточно простые и незамысловатые, если честно. Сразу же осознав, что увеличить коэффициент интеллекта и форсировать деятельность мозга у меня вряд ли получится, я сосредоточился на тех мелочах, которые помогут мне выжить в кризисных ситуациях, которых на моем жизненном пути (если я не собираюсь сменить стиль жизни) будет еще немало. Умение дышать всем, чем угодно, начиная от водорода и кончая радоном. Способность без проблем переносить убийственные для простого человека дозы радиации. Кожа, похожая по своей прочности на скафандр и способная предохранять внутренние органы от переохлаждения в условиях открытого космоса.
        Короче говоря, я потратил почти два года на проектирование нового вида разумного существа, которое по справедливости можно было бы назвать человеком уже не разумным, но зато космическим, и только потом понял, что все это бесполезно. Все те генные цепочки, которые во множестве мелькали на экране компьютера, могли сделать из меня либо невероятного чудовищного безмозглого монстра даже отдаленно не похожего на человека, либо могучего, способного питаться обычными камнями, неуязвимого, стойкого к радиации бормочущего идиота.
        Почему-то становиться ни тем, ни другим у меня не было ни малейшего желания.
        Очевидно, генетика не могла мне помочь, и, возможно, следовало бы попробовать что-нибудь принципиально иное.
        Когда эта поистине гениальная мысль пришла в мою голову, я сразу же свернул все исследования, передал свои записи в дар Международному Обществу Генетиков и с головой погрузился в обдумывание того, что я должен был сделать дальше. Причем в то время, когда я вчерне намечал основные вехи своего нового плана, вся научная общественность планеты Земля усиленно пыталась расшифровать мои каракули. Не знаю, сумели ли головастые умники от науки добиться на этом поприще успехов или, отчаявшись, пошли своим собственным путем, однако биотехнологии с того дня, когда я нежданно-негаданно подарил миру свои открытия, начали развиваться воистину с бешеной скоростью. Сначала было создано лекарство то рака. Потом - технология пересадки головного мозга. И пошло-поехало... Генетическая коррекция организма. Удвоение продолжительности жизни. Омоложение. Невероятный рост числа генетических мутаций. Разрушение совместимости человеческого генома. Программа восстановления генной совместимости и контроля над рождаемостью. И, наконец, постановление Человеческой Федерации Љ 186-429 от шестого апреля две тысячи сто шестьдесят
пятого года, под угрозой смертной казни запрещающее проводить любые модификации человеческого генома. Вдоволь наигравшись со своим генотипом и основательно попортив наследственность, человечество еще раз убедилось в том, что существуют вещи, которые лучше не трогать, и оставило генную инженерию в покое. До лучших времен.
        А я, поняв это еще в середине двадцать первого века, сосредоточился на другом.
        Кстати, а чего я вообще добивался, затевая все эти исследования? Что я хотел найти внутри маленькой невидимой невооруженному глазу штучки под названием ДНК?
        Бессмертия я искал, если говорить честно. Именно бессмертия. Абсолютного и неограниченного бессмертия. И не только для себя, а для человечества вообще. И, удостоверившись, что никакие генные манипуляции его дать не смогут, к генетике я охладел. И сосредоточился в совершенно другой области. В той, которая была большей части человечества недоступна.
        Я начал изучать Силу.
        Основоположником новой теории я не стал, да и до великого Рро`фласа мне было далековато, но кое-какие тайны Океана Силы я все же приоткрыть сумел. В частности я узнал, что ключи к долгой-долгой жизни можно найти именно здесь.
        Построив еще один межпланетный корабль, я отправился в пояс астероидов и там, обосновавшись на каменной глыбе, имеющей в диаметре около двух километров и обладающей именем в виде какой-то чудовищной последовательности чисел, оборудовал свою временную лабораторию. Почему ради каких-то там исследований я забрался куда-то к черту на кулички? Да все потому, что эти самые исследования могли закончиться весьма и весьма неприятным образом. Сила - это не та штука, с которой можно шутки шутить. В больших количествах она по-настоящему опасна, а так как я собирался работать не просто с большими количествами Силы, а с очень-очень большими количествами, то... Короче говоря, если бы произошел взрыв, то я бы не хотел, чтобы рядом с его эпицентром находился какой-нибудь шахтерский купол или, упаси Господи, город. Я даже объявил пятисоткилометровую зону вокруг своего астероида запретной территорией и самым строжайшим образом запретил кому бы то ни было там появляться... Зря я, конечно, так поступил. Если бы молчал себе потихоньку, то никто бы и не обратил внимания на то, что я там делаю. Так, изредка какой-нибудь
сбившийся с курса транспортник мимо бы пролетал. А вот после того, как на всех навигационных картах появилось белое пятно запретной зоны, мне приходилось на дню по пять раз давать от ворот поворот всяким там любопытным, жаждущим докопаться до того, чем это занимается здесь последний Хранитель.
        Как вообще можно работать в таких условиях? Едва успеваешь непрошеных гостей гонять.
        Но дела все равно продвигались. Хотя и не слишком быстро.
        Как я уже упоминал, Сила - это не та сказочная магия. Общаться с ней, бормоча "крекс-фекс-пекс", размахивая руками и поливая вокруг себя кровью утопленного в ночь полнолуния белого петуха, не удастся. Здесь нужен сугубо научный подход. Хочешь летать по воздуху - представь себе устройство антигравитационного генератора, наполни сформированную в воображении матрицу Силой и лети. Хочешь превратить золото в свинец - изучи всю подноготную внутриатомных взаимодействий, представь себе картину облучения исходного материала альфа-частицами (для каждого атома в отдельности) и готовься уворачиваться от разлетающихся во все стороны нейтронов. Хочешь создать жизнь - изучи ее во всех проявлениях, потрать несколько веков ради того, чтобы вникнуть во все детали, а потом пойми, что если ты не бог, то ничего у тебя не получится...
        При всем своем могуществе, я все же богом не был. И поэтому у меня ничего не получилось. Вернее, не получилось то, чего я хотел. Кое-что я все-таки создал. Хотя и не совсем то, о чем мечтал.
        Поначалу я собирался создать матрицу человека.
        Невероятная, колоссальная, немыслимо сложная задача. Но и награда могла бы быть соответствующая.
        Бессмертие для всех и каждого. Возможность умереть и снова возродиться...
        Но, Господь всемогущий, как же это сложно!
        Каюсь, потратив почти семь лет исследований, я так и не смог создать полноценную матрицу человеческого тела. Слишком уж сложная задача передо мной стояла. Не по зубам она мне была. Не по зубам...
        Но кое-что интересненькое я состряпать все же сумел. В частности матрицу я все же создал, хотя далеко не человеческую.
        Еще в начале работы, замаявшись возиться с регуляцией пищеварительного тракта и решив пойти по пути меньшего сопротивления, я махнул на все эти желудочные соки и ферменты рукой и подсоединил энергетику создаваемого мной организма напрямую к Океану Силы, пустив побоку процессы поглощения пищи и утилизации отходов. Не скажу, что в результате этого решения мне стало намного легче работать, но необходимость в таких органах как желудок, печень, легкие и кишечник сразу же отпала. Зато добавилась другая проблема - перевести полученную из Океана Силы энергию в форму, пригодную для немедленного ее использования организмом. Сначала я начал было проектировать целый комплекс совершенно уникальных и не имеющих аналогов ни у одного живого существа органов, но потом спросил себя: "А какого черта я это делаю?" И перевел все оставшиеся части тела с химической регуляции на энергетическую. После чего сразу же во весь рост встала проблема координации мыслительных процессов...
        Не буду объяснять, как я преодолел все эти маленькие неприятности, и каких трудов мне это стоило. Факт в том, что я своего все же добился.
        Я создал новую форму жизни, основанную не на белковых структурах и не на кремниевых транзисторах или микросхемах. Я создал существо, жизненный цикл которого базировался на чистой незамутненной энергии Океана Силы. Это было нечто совершенно новое.
        Энергетическая форма жизни.
        Первый созданный мной образец нового вида представлял собой полупрозрачное слабо светящееся изнутри человеческое существо, лишенное всех и всяческих низменных реалий нашего мира. Таких, например, как плотность, осязаемость и, соответственно, возможность быть уничтоженным обычными средствами вроде пули или лазерного луча. Паря в воздухе на высоте около полутора метров над землей и слабо покачиваясь, эта штуковина напоминала собой классического призрака, какими их в то время рисовали в книгах или показывали по телевидению. Сходство было несомненным. Летающий, неосязаемый, способный с легкостью проникать сквозь любые материальные объекты, в том числе и стены...
        Может быть, легендарные привидения - это и есть чьи-то матрицы? Ну не может быть, чтобы это объяснялось случайным совпадением. Слишком уж велико сходство. И если поначалу эта теория казалась мне полным бредом, то сейчас, в свете последних событий... Но, кажется, я забегаю вперед.
        Собственно, призрак - это всего лишь промежуточная форма созданной мной системы. Неактивированная матрица изначально выглядит как обычная пирамидка примерно десяти сантиметров в высоту, сделанная из неизвестного науке легкого, но необычайно прочного материала (замкнутая в стабильный контур концентрированная Сила). Одним из основных свойств этой пирамидки является ее универсальность - воспользоваться данной штукой может не только Хранитель, но и гильдиец младших рангов или даже вообще не имеющий никакого отношения к Силе человек. Достаточно просто взять пирамидку в руки и хорошенько сосредоточиться...
        Использованная пирамидка растворяется в воздухе, а ее хозяин получает так сказать еще одну жизнь. Невидимая, неслышимая и неощутимая матрица теперь будет сидеть в нем как рыболовный крючок в рыбьих жабрах до тех пор, пока ее носитель не умрет (естественной или насильственной смертью). После чего матрица задействуется и умерший неожиданно для себя и окружающих воскресает в виде этакого зловещего приведения. Призрак живет на свете и пугает своим видом всех вокруг до тех пор, пока не найдет себе подходящее тело (подходящим телом можно считать клон тела изначального или просто какого-нибудь бедолагу-неудачника, оказавшегося не в том месте не в то время) или пока не истощится заложенный в матрицу запас энергии (обычно лет сорок, максимум - шестьдесят). В случае если хозяин матрицы за это время озаботился приобретением нового тела - матрица активизируется в последний раз и перебрасывает сознание своего носителя в избранную им живую форму (биологический вид, пол или другие тому подобные мелочи не принципиальны) и рассасывается окончательно.
        Вполне очевидно, что подобные пирамидки обладают огромной ценностью. Их покупают и перепродают за воистину баснословные деньги. Их похищают. Ради обладания ими убивают. Истории известны даже несколько локальных войн, разгоравшихся только из-за того, что в чьи-то не в меру загребущие руки волею случая попадала одна из таких пирамидок.
        Фактически, по приведенным выше причинам большинством разумных рас Галактики (и человечеством в том числе) они объявлены вне закона. И это правильно. Более того, я склонен считать, что энергетические матрицы не столько дают жизнь, сколько несут по пятам смерть. Но это мое мнение совершенно не мешает всей Вселенной охотиться за драгоценными пирамидками как за самым дорогим товаром.
        Ситуацию несколько стабилизирует тот факт, что матрицы продления жизни на самом деле очень редки и промышленному тиражированию не поддаются. Обычно их изготавливают высшие ранговые (преимущественно Хранители) для своих собственных непонятных простым смертным нужд или в подарок какому-нибудь особо отличившемуся на ниве общественной деятельности разумному существу (я хорошо помню один такой случай, как и то, что ничего хорошего потом из этого не получилось). Обычно за год создается не больше двух-трех пирамидок. Не слишком-то много для Вселенной, населенной триллионами жаждущих бессмертия представителей разумных рас. Но это только к лучшему.
        Если какая-нибудь раса ухитрится-таки разработать технологию массового производства энергетических Матриц Жизни, то всего через несколько десятилетий эта самая раса станет доминирующей в Галактике. Если только не единственной. И именно поэтому я (и не только я) положу все свои силы, чтобы не допустить этого.
        Но, кажется, я немного отвлекся...
        Итак, после многолетних усилий я создал первую во Вселенной матрицу жизни. И тут же, не долго думая, испробовал ее на себе...
        Оказывается, быть энергетической формой жизни не так уж и плохо. Нет необходимости питаться и потом производить обратный процесс, не обязательно даже дышать. Зато можно мотаться в открытом космосе без скафандра и не бояться при этом простудиться или подхватить внезапную одышку. И уж конечно никакого ревматизма или надоедливых болей в суставах по причине полного отсутствия таковых.
        В целом, презабавнейшие ощущения...
        Но есть и некоторые недостатки. К примеру, прежде чем отправиться обратно на Землю, мне пришлось провести некоторые чисто косметические изменения в своем новом теле. В частности, рассудив, что не стоит пугать людей своим призрачно-светящимся видом, я состряпал нечто вроде иллюзии, призванной не разочаровывать всех желающих убедиться в том, что я всего лишь человек. Надо сказать, что это была довольно качественная иллюзия, благодаря которой я не только выглядел как человек, но даже не отличался от оного на ощупь, на запах и на вкус. Конечно, любой медицинский сканер в два счета выявил бы истину - скрыть от современной техники отсутствие в своем теле таких органов, как сердце или мозг - не такая уж и простая задача. Но тут уж ничего поделать было нельзя. И поэтому лучше всего было бы просто-напросто не попадаться на глаза маститым докторам, дабы не вводить таковых в искушение разрезать и посмотреть, что там внутри у этого крайне подозрительного типа. Правда, маловероятно, чтобы у них это получилось, но зачем же впадать в крайности. Лучше заранее подстраховаться...
        Размышляя на эту тему, я покинул свою астероидную лабораторию и погрузился в корабль, попутно отметив, что поблизости (как это всегда и было за прошедшие семь лет) маячили несколько маленьких корабликов, пилоты которых с интересом наблюдали за моими действиями и, очевидно, надеялись, дождавшись, когда я скроюсь из вида, пошарить на моей базе. Чтобы явить им свою добрую волю, я вылез из шлюза в открытый космос и, хорошенько прицелившись, плюнул в сторону астероида неслабенькой такой порцией Силы. А надо сказать, что как раз за пару дней до этого мои способности в этой сфере деятельности резко возросли. И произошло это именно в тот момент, когда я перебрался на новое место жительства, оставив в прошлом свои тронутые сединой волосы и постоянно ноющую по причине разгулявшегося за иллюминатором солнечного ветра спину. Оказывается, избавившись от излишнего балласта в виде физического тела, контролировать потоки Силы гораздо легче. Оно и не удивительно. Физическое тело всегда снижало возможности контролирования Силы. Вроде бы совсем немного... Но все же мне кажется, что сделаться истинным Хранителем,
таская с собой груду биомассы, невозможно. Во всяком случае, все мои коллеги-Хранители с некоторых пор наличием физического тела не страдали, а то, что они по-прежнему передвигаются на двух (четырех или шести) ногах - это чистой воды притворство, призванное для того, чтобы не выделяться из общей массы разумных существ. Причем надо сказать, что это даже не является секретом. Просто не слишком афишируется.
        Нет, я, конечно, ни в коей мере не склонен преуменьшать величие жизни и ее поразительную универсальность, но в случае, когда речь идет о Силе, энергетика более эффективна, чем биология. Подобное, так сказать, к подобному...
        Как бы то ни было, лишившись тела, я стал сильнее. Гораздо сильнее. А тут появился повод испробовать свои новообретенные возможности на практике...
        Беззвучная вспышка.
        Астероид, в толще которого некогда располагалась моя лаборатория, исчез бесследно. Зато вместо него по всей округе разлетелось столько пыли и мелкого каменного крошева, что мне сразу же стало очень неуютно. Пылевое облако вблизи от главной грузовой трассы Марс-Нептун... Нехорошо.
        М-да... Не повезло. Пришлось мне немного задержаться и все там прибрать. Но я сам виноват. Нечего было выпендриваться.

* * *
        Свою родную планету я сначала даже не узнал. И только сверившись с навигационным справочником, в котором почему-то ни словом не упоминалось о появлении в Солнечной Системе еще одной густонаселенной планеты с кислородной атмосферой, я все же согласился, что та голубовато-зеленовато-бурая штуковина, которую я вижу в иллюминатор и есть Земля.
        Вроде бы девять лет всего отсутствовал, а как все изменилось.
        Оказалось, что за время моего отсутствия уровень мирового океана упал метра этак на четыре. Из космоса это, конечно, почти незаметно, однако очертания материков теперь выглядели уже как-то не совсем так, как раньше. Черное море больше не соединялось со Средиземным, которое, в свою очередь, превратилось в нечто напоминающее большую лужу. Арал исчез бесследно, но зато количество островов в Тихом океане значительно увеличилось. Из того, что с морем не связано, в глаза прежде всего бросалась Сахара, расползшаяся на добрую треть Африканского континента. И еще Антарктида, в которой команды обряженных в тулупы и валенки ребят, действуя в рамках Международной Программы Восстановления Природного Равновесия, усиленно изничтожали ледники и лишали несчастных пингвинов их последнего пристанища. А уж то, что сделали тысячи ежедневно взлетающих и приземляющихся межпланетников с атмосферой вообще невозможно описать никакими словами...
        Короче говоря, плывущая подо мной Земля являла собой наглядную картинку для учебника на тему: "Как надо обращаться с планетой, чтобы в кратчайшие сроки сделать ее непригодной для жизни".
        Признаюсь, сначала я даже немного испугался. Ведь если такое случилось всего за каких-то девять лет, то во что же превратится прародина человечества через полвека? Тут надо было что-то делать. И срочно, потому что если разрушение экологического баланса пойдет дальше с той же скоростью, то лет через семьдесят для того, чтобы выйти на улицу понадобится уже не плащ от дождя, а скафандр высокой степени защиты.
        Но, забегая вперед, скажу что, к счастью на этот раз, до такого все-таки не дошло. Экологический кризис двадцать первого века, хотя и пребольно ударил по планете Земля, все же не сумел превратить ее в безжизненную пустыню. Спохватившись буквально в последний момент, человечество смогло обойтись без катастрофического падения в пропасть апокалипсиса, в очередной раз чудом удержавшись на самом краю..
        и следовательно получив возможность сотворить еще парочку глупостей.
        Вообще, должен сказать, что история планеты Земля как никакая другая богата всякими глобальными катаклизмами и перетрясками, порожденными деятельностью живущих на планете аборигенов. И особенно это заметно, если сравнивать линию развития землян с другими цивилизациями.
        Так, ллорвасиане в свое время пережили воистину жесточайший экологический кризис, поставивший под угрозу само существование их цивилизации. Прошлое варнианцев щедро орошено кровью из-за постоянных и довольно затяжных войн, ведомых их родовыми кланами. Ментальцы ухитрились всего за несколько десятилетий исчерпать все полезные ресурсы своей родной планеты и потом три сотни лет жили, испытывая постоянную нехватку металла и трясясь над каждой паршивой гайкой.
        И только люди сумели отметиться сразу во всех этих областях. Причем со страшной силой. Одна только история Четвертой Звездной чего стоит.
        До чего же мы все-таки разносторонняя цивилизация.
        Но я опять отвлекся...
        Спустившись на планету, я первым делом я ворвался в центральный штаб Гильдии Ранговых и безо всяких там долгих разговоров заявился прямо в Белый Зал, где в то время проходило совещание всех сколь либо значительных гильдейских шишек. Вообще-то, если быть честным, то я так поступать не должен был, потому как к руководству Гильдии официально не принадлежал и, следовательно, присутствовать на совещании права не имел. Но зато я прекрасно знал, что никто из нынешнего руководства не сказал бы мне ни слова даже в том случае, если бы я задумал на досуге заняться разведением свиней, а местом их содержания избрал бы коридоры центрального штаба Гильдии. Гильдейские вожди просто покивали бы и переехали со своими бумажками и отчетами в другое место. Или остались и на досуге начали бы подкармливать моих хрюшек.
        Охрана - трое пацанов третьего ранга, торчавшие у дверей - меня не узнала (надо же, всего девять лет меня не было, а никто уже и не помнит) и попыталась, было, не пустить. С их стороны это была ошибка. Третий ранг против Хранителя не тянет. Ох, не тянет... Но они упорствовали, поэтому мне пришлось показать им парочку своих трюков и одарить оболтусов внезапным приступом столбняка и уважением к моей персоне.
        Широко распахнув двери, я уверенно вошел в Белый Зал. И тут же оказался мишенью для нескольких десятков взглядов, которыми вожди Гильдии встретили беззастенчиво ворвавшегося к ним неизвестного типа. По мере узнавания эти взгляды моментально менялись от настороженно-раздраженных до смущенно-виноватых или даже откровенно-испуганных. Причем во время того, как это самое узнавание волнами прокатывалось по залу, я буквально кожей чувствовал, как до этого шумные и беспорядочные мысли этой толпы обормотов прячутся за моментально установленными телепатическими щитами.
        Кажется, это парни были склонны мне не доверять... С чего бы это? Или они что-то скрывали? Что-то незаконное или противоречащее кодексу?
        Но в тот момент мне было на это абсолютно наплевать.
        Я почувствовал присутствие еще одного перворангового. Прямо здесь. В этом зале. Слабенькое, но вполне отчетливое ощущение моего будущего коллеги.
        Трудно сказать, какие чувства я испытал в тот момент. Облегчение. Радость. Надежду... Не знаю. Могу сказать только одно: в тот момент я был потрясен до глубины своей души. Я был рад до безумия. Ведь больше я не являлся последним Хранителем - у меня появился преемник.
        Поиск, который Гильдия вела вот уже почти полвека, увенчался успехом. Мир обрел еще одного перворангового...
        Не обращая внимания на хмурые и недовольные лица собравшихся здесь гильдейских вождей, я обшарил глазами зал... И увидел ее.
        Белые волосы. Не просто светлые, а именно белые, как свежевыпавший снег. Голубые глаза, смотревшие на меня... нет, не со страхом, а с удивлением. Изящные ручки, вцепившиеся в подол темно-синего платья с белым кружевным воротом.
        И восемь лет отроду.
        Спотыкаясь на ровном месте, я подошел к ней и опустился на корточки, глядя в эти небесно-голубые глаза. Улыбнулся. Улыбнулся, наверное, впервые за последние двадцать лет.
        - Ну, здравствуйте, юная леди. Не подскажете, как вас зовут?
        Я мог бы считать все-все, что меня интересовало прямо из ее разума - она еще не умела защищать свои мысли от постороннего вмешательства, да и вообще, похоже, пока еще не подозревала о существовании телепатии. Но почему-то мне эта идея показалась чуть ли не святотатством. И поэтому я просто спросил:
        - Как вас зовут, юная леди?
        - Фрейя... А вас, дяденька?
        Господи, если бы я имел дочь, то хотел бы, чтобы она была именно такой.
        В тот момент я поклялся самому себе, что никогда и никому не дам ее в обиду. Буду хранить ее и оберегать, как зеницу ока. И никогда, никогда, никогда не позволю кому бы то ни было (пусть даже это будет сам Господь Бог) изломать ей жизнь, как это некогда случилось со мной.
        Я никогда-никогда не позволю ей совершить те же ошибки, которые выпали на мою долю, превратив некогда веселого и жизнерадостного мальчишку в мрачного старого циника.
        Поднявшись на ноги, я смерил сидящих в зале гильдейских вождей таким взглядом, что у них, кажется, возникло желание спрятаться под кресла. Во всяком случае, взглянуть мне прямо в глаза не посмел никто.
        Надо ли говорить, что после этого выторговать у Гильдии право единолично воспитывать эту крошку мне удалось сравнительно легко. Правда пришлось согласиться снова вступить в ряды той самой пожарной команды по ликвидации кризисов и конфликтных ситуаций, откуда я сбежал целую вечность назад, да еще и оказаться под началом у какого-то мальчишки, только вчера получившего второй ранг... Но, по-моему, дело того стоило.

* * *
        Фрейя. Сиротка Фрейя, воспитанная в каком-то приюте в пригороде Стокгольма. Малышка Фрейя. Нельзя сказать, что я заменил ей отца, но то, что я стал кем-то вроде ее любимого дядюшки это уж точно. Я любил ее настолько, насколько мы, перворанговые, врожденные одиночки, индивидуалисты до мозга костей, можем кого-нибудь любить. И, возвращаясь домой после поездки куда-нибудь в Пакистан, Аргентину или ОАР (Объединенная Африканская Республика), где мне приходилось как в старые недобрые времена сопровождать автоколонны или отлавливать до крайности обнаглевшие бандитские банды, я ловил на себе ее взгляд и... И моя душа снова оживала.
        Я берег ее. И я учил ее. Сам. Старательно обходя все те острые углы и неприятные моменты, о которые я во множестве спотыкался в процессе своего собственного обучения. Не сказал бы, что учить будущего Хранителя - это так просто и легко, но, мне кажется, я вполне справлялся. Во всяком случае, моя воспитанница недовольной не казалась, а Силу она впервые ощутила уже в десять лет.
        Должен сказать, что впоследствии Фрейя не только сравнялась со мной в умении владеть Силой, но даже в чем-то и превзошла своего учителя. Однако в то время как меня обычные земные граждане если и не боялись, то, во всяком случае, относились к моему присутствию несколько настороженно, Фрейю они по-настоящему любили и уважали.
        "Фрейя - защитница человечества". В свое время был даже такой мультипликационный сериал для детей, в котором моя любимая приемная племянница выступала в роли этакой современной суперженщины, готовой в любое время дня и ночи ринуться на помощь попавшим в беду людям. Ну очень положительная героиня без единой капли каких либо черных чувств вроде зависти или (упаси Боже) ненависти. И, что наиболее примечательно, это был не просто киношный эффект - Фрейя и по жизни была такая... Кстати, я же в этом сериале если и присутствовал, то исключительно в роли мрачного типа, годного только на то, чтобы гвоздить плохих парней по голове своим большим кулаком.
        Угу... Весьма показательно... Но несущественно.
        Да. Фрейя стала истинной Хранительницей, на деле показав, чего стоит это высокое звание. Но для меня она навсегда осталась в памяти как беловолосая и голубоглазая Малышка Фрейя. А для нее я был дядюшкой. Любимым и любящим. Но это, впрочем, не мешало ей в случае чего шпынять меня как мальчишку. Хотя это бывало не столь часто и исключительно по делу.

* * *
        Так я и жил в то время. Воспитывал Фрейю, мотался по Земле в качестве мальчика на побегушках у Гильдии, а все свое свободное время (честно говоря, такового было не очень-то и много) проводил в своей лаборатории, пытаясь разработать технологию выращивания генетически модифицированных хвощей в пустынях Марса. Была в то время такая надобность. Зеленая планета номер два, пригодная к дыханию атмосфера, только-только зарождающаяся на Земле наука терраформинга и все такое...
        И вот так вот сидя за столом, поливая марсианские булыжники специально изготовленными катализаторами и высаживая на них невзрачного вида растения, я прозевал тот момент, когда жизнь человечества в очередной раз совершила крутой поворот.
        Группа неких большеголовых парней из Института Изучения Пространства-Времени в Сиднее открыла эффект межпространственного прыжка.
        Если опустить массу весьма непростых уравнений и сложных физических законов, коими этот эффект описывается, то всю его суть можно свести к следующему: с помощью некой довольно хитроумной установки можно было как бы проколоть пространственно-временной континуум и создать нечто вроде туннеля, сквозь который при желании возможно было пропихнуть некий материальный предмет. Причем перемещение этого самого материального предмета из одного конца туннеля в другой происходило абсолютно мгновенно. За нулевое время. А так как теоретически длина открываемого туннеля зависела только от мощности установки и физическими свойствами пространства-времени не ограничивалась...
        Я думаю, вам всем уже давно стало понятно, какие это явление открывало возможности.
        Звезды! Готовьтесь принимать гостей! Мы уже идем к вам.
        И вот, в то самое время пока я разводил под колпаком серовато-бурые нити, которым в будущем предстояло превратить Марс в планету, обладающую кислородной атмосферой, эти парни собрали парочку необходимых для создания межпространственного туннеля установок. Отправили одну из них на орбиту. И принялись гонять между ними разного рода предметы, включающие карандаши, пепельницы, книги и даже живых тараканов в коробочке, коим повезло стать первыми земными обитателями, изведавшими на себе прелести путешествия сквозь изнанку Вселенной.
        Все эксперименты закончились удачно. Побывав в бесформенном ничто, карандаши по-прежнему сохранили способность писать, книги не растеряли хранившуюся на своих страницах информацию, а измученные долгим сидением в запертой коробке тараканы моментально разбежались по всем углам, стоило только вытряхнуть их на стол. Налицо был полный и абсолютный успех. Сиднейский институт уже готовился заслужено пожинать лавры создателя первого в мире межзвездного двигателя, а на лунных верфях тем временем началось строительство корабля-робота, способного за пару часов смотаться к центру Галактики и обратно... Но...
        Но в каждой бочке меда неизменно найдется своя ложка дегтя. И стоило только поискать, как она тут же нашлась и здесь.
        Продолжая развивать теорию межпространственного прыжка, те же самые парни из Сиднея договорились с научной станцией на Плутоне и отправили одну из своих подопытных мышей через межпространственный туннель к ним в руки. Не упоминая все те трудности, с которыми эти безо всякого сомнения умные ребята столкнулись, настраивая установку таким образом, чтобы мышь прибыла именно в лабораторию, а не в безвоздушное пространство над базой, скажу, что опыт прошел вроде бы удачно. Подопытная мышь достигла Плутона, затратив на свое путешествие ноль целых ноль десятых секунды, но вот только была здесь одна небольшая загвоздочка... Мышь в клетке по какой-то причине вдруг оказалась абсолютно и безнадежно мертвой. Более того, даже сама клетка, в которой пребывала во время межпространственного перехода несчастная жертва науки, была... ну, как бы это сказать-то... погрызена что ли...
        Да нет, следов зубов засевшего в межпространстве фантастического чудовища на ней, конечно же, не было, но вот структура металла нарушилась довольно заметно. С первого взгляда впечатление было такое, будто таинственный некто немного с неизвестной целью обгрыз кристаллическую решетку металла на атомарном уровне.
        Не решаясь проводить самостоятельные исследования, лаборатория на Плутоне сообщила о случившемся на Землю и, погрузив прибывшую к ним через туннель мышь на единственный имевшийся у них в наличии межпланетник, отправила ее в Сидней.
        Пока замороженная в жидком азоте маленькая покойница путешествовала сквозь космическую бездну самым обычным образом, Институт Пространства-Времени провел несколько повторных опытов и, получив все те же неизменно фатальные результаты, в полном составе засел проверять и перепроверять теорию. И к тому времени, когда прибывший с Плутона курьер доставил на Землю хвостатую жертву науки, научная общественность уже более-менее знала, что с ней случилось.
        Математика этого процесса оказалась довольно сложна, и я ее приводить не буду - кто хочет, пусть читает справочник. Может быть, даже и разберется. А я скажу только то, что межпространственный прыжок оказался возможен лишь на относительно короткие дистанции - две-три световых секунды, не более. То есть, фактически-то прыгнуть можно было на любое расстояние - к Плутону, к Альфе Центавра и даже в другую галактику. Но вот только любой сумасшедший, переделавший движок своего корабля на столь дальнее путешествие (и готовый пожертвовать ради своей цели парой-тройкой миллионов гигаватт мощности), неизбежно прибудет на место назначения в виде жалкой струйки гамма-излучения. И никак иначе. А все потому, что прыжки на дальние дистанции нестабильны. Две или максимум три световых секунды - вот то оптимальное расстояние, на котором сохраняется жизнедеятельность живых организмов и функционирование электронных систем. Если скакнуть немного дальше... Ну, ничего хорошего из этого не получится. Сначала умирают биологические объекты, разрушается электроника корабли, потом начинает крошиться металл...
        Короче говоря, грандиозная идея отправиться к звездам посредством межпространственных прыжков грандиозно провалилась. Но человечество - очень хитрая раса и так просто оно от своего не отказывается...
        На смену теории прыжков пришла теория микропрыжков.
        Ну, действительно, разве что-то мешает сделать тот же самый прыжок на три световых секунды для того, чтобы немного подождать, а потом, перезапустив двигатели, совершить еще один маленький шажок в нужном направлении? Да ничего!
        Однако с мечтой мгновенно расселиться по всей Галактике пришлось расстаться. Теперь даже путешествие к ближайшей звезде занимало пусть и не слишком значительные, но все же вполне ощутимые сроки (три-четыре месяца). Прыжки, естественно, совершались за нулевое время, но вот промежутки между ними...
        В дальнейшем именно к уменьшению интервалов между микропрыжками и свелось усовершенствование межпространственных двигателей. И если первый созданный человечеством микропрыжковый корабль между переходами делал паузы по три-четыре секунды, то впоследствии были разработаны звездолеты, совершающие до полумиллиона микропрыжков за секунду или даже больше, что по идее позволяло проскочить Галактику из конца в конец всего за несколько недель... Если энергии хватит, конечно.
        Вообще, теория микропрыжков заслуживает отдельного рассказа, и я настоятельно рекомендую всем и каждому ознакомиться с ней хотя бы поверхностно. В этой дыре, которую открывают для себя межзвездные корабли, таятся возможности воистину невероятные. Во время микропрыжка пространство и время завязываются в такой узел, что описать его простыми человеческими словами не представляется возможным. Это можно сделать только математическими терминами.
        Кстати, я не ошибся, когда упомянул не только пространство, но и время. Да-да. Время тоже. Теоретически с помощью микропрыжков можно путешествовать не только в пространстве, но и во времени. Вот только есть здесь одна ма-аленькая проблемка, которая так и не позволила человечеству построить машину времени и не позволит построить ее впредь:
        Количество энергии, необходимое для того, чтобы совершить микропрыжок в прошлое (тем, кто желает попасть в будущее можно особо не утруждаться, а просто как следует изучить Теорию Относительности, а потом сесть на какой-нибудь кораблик и полетать по Галактике с околосветовыми скоростями) невероятно велико. Это не какие-то там гигаватт-часы и даже не килограммы или тонны в стандартном Эйнштейновском соотношении энергия-масса. Количество энергии, необходимое для путешествия во времени, по-настоящему велико. Сравнимо с суммарной энергией всей Вселенной.
        Когда, при изучении теории микропрыжков мне подвернулся под руку этот факт, я всего лишь криво улыбнулся и пробормотал себе под нос нечто вроде: "Ну и ну... Очень занимательный эффект..."
        Вот и сейчас мне только и остается сделать то же самое - улыбнуться и пробормотать негромко:
        - Хм-м... Ну и ну... Очень занимательный эффект... Ну и ну...

* * *
        Первый микропрыжковый корабль был создан на лунных верфях в 2096 году. Он представлял собой тонкую металлическую трубу длиной около десяти метров (в ней располагались управляющий кораблем компьютер и созданный в Сиднее прототип микропрыжкового движка) и окружающие ее восьмиметровые сферические капсулы в количестве восемнадцати штук (реакторы термоядерного синтеза). Этот корабль ухитрился-таки побывать в окрестностях Альфы Центавра и даже сумел вернуться, несмотря на выход из строя в результате столкновения с метеоритом сразу четырех реакторов. Корабль принес с собой целую коллекцию очень интересных фотографий и ознаменовал этим начало звездной экспансии человечества.
        Следующий звездолет управлялся уже человеком...
        В последовавшие за открытием теории микропрыжка три года люди успели посетить почти каждую звездную систему в радиусе тридцати световых лет от Солнца и даже наметили наиболее перспективные планеты для организации временных колоний и разработки полезных ископаемых.
        Однако не все было так просто.
        Примерно в то же время человечество столкнулось с неизвестного вида гуманоидными существами, которые тоже осуществляли межзвездные путешествия с целью овладения всеми мыслимыми и немыслимыми богатствами Вселенной. Спрашивается, что же оно (человечество) сделало в этой ситуации?
        Ну, конечно же, оно начало войну!
        Глава 4
        В то время я не слишком-то следил за тем, что делалось на межзвездных трассах, отдавая все свое время обучению Фрейи и тому, что творилось непосредственно в Солнечной Системе. А зря. Если бы я, вместо того, чтобы торчать на Земле, двинулся к звездам, то, возможно, этого бы не случилось... И не было бы в истории человечества времени, названного впоследствии Первой Звездной Войной.
        Но нет смысла гадать, как бы развивались события, если бы я был там, а не здесь...
        Неизвестной расой, с которой встретилось человечество, едва только выбравшись из Солнечной Системы, были варнианцы, которые тоже совсем недавно вышли в космос и теперь вовсю радовались своему величию.
        Вообще-то, если говорить начистоту, то человечеству еще повезло. Кроме варнианцев в околосолнечном районе космоса присутствовала еще одна раса. Ллорвасиане. И если бы судьба распорядилась таким образом, что мы первыми встретились не с варнианцами, а с ллорвасианами, то тогда... В общем ничем хорошим это бы не кончилось. Если с варнианцами еще можно было как-то бороться и воевать, то с Содружеством Ллорваса этот номер бы не прошел. И если бы люди по глупости схлестнулись с ллорвасианами, то, скорее всего, уже через два или три месяца (а, может быть, даже и через неделю) Земля уже была бы колонией этих насекомообразных существ. Ведь к моменту выхода землян на галактическую арену ллорвасиане мотались по космосу уже не первую тысячу лет и обладали довольно развитой технологией, на порядок или даже два превосходящей человеческую. Тогда как варнианцы, напротив, в технологическом развитии от людей отставали. Правда, должен заметить, не слишком сильно.
        Среднестатистический варнианец представляет собой гуманоида ростом примерно под два метра. Темно-красного цвета кожа, с возрастом переходящая в почти черную. Два глаза тоже темно-красного цвета. Две руки. Две ноги. Голова, пусть и безволосая, но все же очень похожая на человеческую... Ну да нет смысла все это объяснять. Честно говоря, я думаю, что сейчас в Галактике нет разумного существа, никогда не видевшего варнианцев если не живьем, то хотя бы по телевидению или на картинках.
        Короче говоря, они были настолько похожи на людей, что фактически могли считаться чуть ли не нашими братьями (внешне, конечно, но никак не внутренне). Все остальные расы ушли гораздо дальше. Так ментальцы - те вообще похожи на ящериц (каковыми на самом деле и являются). Ллорвасиане же выглядят как насекомые, и хотя на самом деле они являются самыми что ни на есть теплокровными созданиями, это не мешает им быть ничуточки не похожими на людей. А уж титранитов и им подобных я вообще упоминать не буду.
        Но я, кажется, говорил о войне...
        На самом деле я не знаю, как там все началось, и кто затеял стрельбу первым (каждая сторона впоследствии упорно от этого открещивалась), но из посланных разведать планетную систему звезды 61 из созвездия Девы шести земных кораблей вернулись только два. Вернулись и сообщили, что в обследованной ими системе находится небольшая и, видимо, совсем недавно установленная колония неизвестной доселе чужой расы.
        Не долго думая, командир станции разведчиков (превысив свои полномочия и впоследствии нарвавшись на трибунал) отправил все три имеющих в наличии военных корабля (которые на самом деле и военными-то не были - так, переоборудованные межпланетные крейсера класса "Медуза") в систему 61 Девы с целью "разобраться что там к чему и показать поганым пришельцам, кто здесь главный".
        Варнианцы, видимо, рассуждали сходным образом, потому что прибывшие на место действия крейсера землян были встречены целым десятком разнообразных кораблей с виду очень опасных и почти наверняка отлично вооруженных. Завидев явившихся незваными чужаков, патрулирующие окрестности той звездной системы корабли моментально развернулись и пошли им навстречу.
        Уж не знаю, чего они хотели. Быть может просто пожать гостям руку или поговорить о погоде, но странного вида орудия, хищно выглядывающие из открытых бойниц, смотрелись очень даже грозно.
        Не рискуя подходить слишком близко к неизвестному врагу, земные крейсера просто выпустили все имевшиеся на борту ракеты в сторону противника, не утруждая себя даже прицеливанием и, видимо, руководствуясь принципом "на кого бог пошлет". После чего развернулись и отправились восвояси даже не полюбовавшись на результат своего залпа. А между тем, согласно архивам Варниана, в результате неприцельного залпа крейсеров Земли два космических разрушителя были полностью уничтожены и еще четыре довольно серьезно повреждены. И, если честно, я склонен в это поверить.
        Трехмегатонные термоядерные заряды - это вам не фунт изюма.
        После этого обмена любезностями на межзвездном фронте наступило некоторое затишье. Земляне, построив на всякий случай десяток военных кораблей и отправив их в тот самый сектор, где произошел первый контакт с чужаками, успокоились и принялись терпеливо ждать дальнейшего шага неведомых пришельцев. Варнианцы со своей стороны тоже не особо торопились, предпочитая осторожность необдуманной драке с неизвестным противником.
        Я уже начал думать, что все обойдется... Но нет.
        Гром грянул только через два года, когда неизвестный корабль, пройдя мимо одной из земных исследовательских баз в системе Веги, походя расстрелял один из коммуникационных спутников. Сегодня, глядя со стороны, я могу с большой долей вероятности предполагать, что этот корабль вообще был не варнианский. Скорее всего, это был автоматический бот Содружества Ллорваса. А спутник он расстрелял за то, что тот наводил помехи на его навигационные устройства.
        Но, как бы то ни было, спутник был уничтожен, а неизвестный корабль с легкостью оторвался от погнавшегося за ним крейсера, продемонстрировав при этом скорость в несколько раз превышающую ту, на которую были способны самые лучшие варнианские (или земные) космические суда и исчез в неизвестном направлении.
        В ответ на это "дерзкое и не спровоцированное нападение поганых пришельцев" двенадцать военных кораблей землян отправились в известное каждому жителю Земли пристанище чужаков - систему 61 Девы. Одиннадцать кораблей добралось до места назначения (у одного крейсера произошла поломка в двигателе, вынудившая его вернуться на базу), и одиннадцать кораблей вступили в бой с примерно таким же количеством варнианских разрушителей.
        Это было первое полномасштабное космическое сражение в истории человечества. И первая победа... Если это только можно было назвать победой.
        Пять земных крейсеров были полностью уничтожены. Еще четыре - серьезно повреждены. Погибли почти пятьсот человек. Но варнианские корабли были уничтожены все. Не уцелело ни одного.
        Наскоро обследовав наиболее крупные и заманчиво выглядящие обломки вражеских кораблей и подобрав кое-что для дальнейшего изучения, основательно потрепанный флот землян подошел ко второй планете системы 61 Девы (а конкретно - к третьему спутнику этой планеты) с целью рассмотреть по-хозяйски расположившихся там инопланетян и возможно даже (а чем черт не шутит?) осуществить бомбометание. Но на подходе к планете флот был встречен плотным ракетным огнем с поверхности и, потеряв еще один крейсер, вынужден был отступить.
        Из десяти выпущенных с почтительного расстояния двадцатимегатонных термоядерных ракет до планеты не долетела ни одна. Все они были сбиты варнианскими ПВО.
        Оставив чужую планету в покое, флот землян вернулся на базу.
        А через пять недель последовал ответный визит. Шестнадцать военных кораблей варнианцев внезапно появились в системе Мю Кассиопеи, фактически атаковав Человеческую Федерацию с противоположной стороны от сектора 61 Девы. Защиты как таковой здесь почти не было, а появления злобных инопланетян в этом месте никто не ожидал. Но даже если бы и ожидали вряд ли что-то могло измениться - перебросить военные корабли на другую строну освоенного человечеством космического пространства было бы не так-то просто...
        Как бы то ни было, с легкостью подавив жалкое сопротивление в виде двух переоборудованных для военных целей транспортников, варнианцы высадились на планету, проникли под купол и, захватив земную базу, с целью изучения предполагаемого противника вывезли оттуда все подчистую, включая болты, гайки, заклепки и побочные продукты жизнедеятельности человеческого организма. И вполне естественно, что они забрали с собой всех находящихся на той базе людей. Сто сорок шесть человек. Правда, доподлинно неизвестно, сколько из них осталось в живых после высадки десанта, но трупов или кровавых пятен явившаяся на опустошенную базу следственная бригада не обнаружила. Или таковых и вовсе не было, или (что, пожалуй, более вероятно) варнианцы их тоже прихватили с собой.
        Весть о случившемся на Мю Кассиопеи дошла до Земли только через два месяца. И в этом мало удивительного. Системы тахионной коммуникации в то время еще не создали, и самым быстрым средством доставки сообщений являлись курьерские корабли-автоматы с модернизированным микропрыжковым двигателем второго поколения. Движок подобного типа мог доставить корабль от Мю Кассиопеи до Земли всего за сорок шесть дней... И не надо морщить нос. Это в тридцатом веке, сев на пассажирский корабль, за сорок шесть дней можно было пролететь половину Галактики. А в то время тридцать светолет за полтора месяца - это считалось очень даже быстро.
        На Земле была проведена мобилизация. На орбите родной планеты человечества один за другим появлялись спутники, снабженные не тарелками дальней радиосвязи (хотя, впрочем, таковые тоже присутствовали), а ракетными пусковыми установками. Лунные верфи приступили к строительству громадных невиданных доселе военных кораблей класса супер-крейсер, для которых подземные лаборатории Марса уже изготавливали принципиально новое и, по слухам, очень и очень разрушительное оружие.
        Это было похоже на какое-то безумие. После семидесяти лет воздержания от крупномасштабных войн, человечество, наконец-то обрело достойного противника. И, мне кажется, даже возрадовалось этому. Начавшаяся с недоразумения война грозила стать тем самым пламенем, которое выжжет все в радиусе пятидесяти световых лет. И я собирался сунуть голову в этот бурлящий и подпрыгивающий на огне котел.

* * *
        Не то, чтобы мне этого хотелось, но и выбора-то особого не было. Согласно договоренности с вооруженными силами Земли Гильдия обязана была предоставить таковым несколько своих ребят в случае начала полномасштабных военных действий. Уж не знаю, каким местом думал тот тип, который подписывал этот дурацкий документ, но данное им от имени Гильдии слово нам приходилось держать.
        Всегда нужно держать свое слово. Всегда...
        И пусть уж лучше на фронт отправлюсь я, чем какой-нибудь мальчишка только вчера получивший третий ранг и готовый рьяно ринуться в первую же драку. Вот только зря так радовались командующие Четвертым Приграничным Флотом Земли адмиралы. В их руках я не собирался становиться еще одним молотком, готовым пребольно стукнуть пришельцев по макушке.
        Я - Хранитель, а не солдат. И долг Хранителя заключается не в том, чтобы убивать.
        Я не собирался драться до последней капли крови ради полного уничтожения инопланетных тварей, к чему в то время призывали все газеты и телевизионные передачи Земли. Более того, грешным делом я надеялся склонить пришельцев к мирным переговорам.
        Фрейя, кажется, тоже собиралась отправиться вместе со мной, чтобы "присмотреть за любимым дядюшкой". Но я, здраво рассудив, что юным дамам на войне не место, уговорил ее остаться на Земле и присмотреть за делами Гильдии. И правильно сделал. . То, что я видел в следующие несколько лет... Короче говоря, я рад, что Малышка Фрейя (которой в то время было уже лет тридцать) всего этого не видела. А что до меня... Так я-то уже привычный и войн в свое время повидал немало.
        Как бы то ни было, вместе с громадным флотом из сорока трех кораблей всех мастей и размеров я отправился к звездам.
        Целью удара была вновь избрана система 61 Девы. Конечно же, все разодетые в красивые мундиры стратеги из генерального штаба Земли сходились в одном: бить все время в одну и ту же точку не только малоперспективно с точки зрения тактики, но еще и неприлично. Да и сам я, если честно, придерживался того же мнения. Но в то время мы просто не знали ни одной другой базы чужаков. И поэтому приходилось довольствоваться тем, что имелось...
        После недолгого, но крайне ожесточенного боя база варнианцев в системе 61 Девы была захвачена. Вернее, было захвачено то, что от нее к тому времени осталось (а после орбитальной бомбардировки осталось не так уж и много). Но, во всяком случае, некоторое количество загадочных инопланетных вещичек в руки землян попало. А, кроме того, было найдено не менее тысячи тел краснокожих и красноглазых пришельцев (не совсем верная формулировка, ведь пришельцами как таковыми в тот момент являлись именно земляне, атаковавшие колонию Варниана, но другого слова я подобрать не могу) и захвачено в плен почти три десятка пришельцев живых, которые каким-то чудом сумели уцелеть после бомбежки.
        Короче говоря, ученым-исследователям теперь было где развернуться. Внеземная цивилизация, инопланетные диковинки, несколько десятков живых чужаков и добрая тысяча готовых ко вскрытию чужаков мертвых. Какой простор для научной деятельности!
        К слову сказать, изучение всякого барахла, подобранного на варнианской базе, принесло человечеству немало пользы. Причем, надо сказать, чаще всего польза эта скрывалась в местах самых неожиданных и необычных. К примеру, новая технология выращивания биопластмасс была обнаружена при изучении старого варнианского ботинка, а новый сплав, пригодный для создания многослойной брони космических кораблей, был открыт во время исследования металлических пуговиц к варнианской церемониальной одежде. А уж новый революционный метод отбеливания зубов... Не хочу даже упоминать о том, где и каким образом он был найден.
        Да, изучая всякие инопланетные штучки, земная цивилизация продвинулась вперед довольно заметно. Однако полагаю что, то же самое можно сказать и про варнианцев, которые не с меньшим интересом изучали штучки человеческие.
        Вот только думается мне, что подобного эффекта можно было бы достичь и безо всякой войны. Ну, встретились бы два корабля в космосе, посмотрели бы их пилоты друг на друга, подивились тому, насколько прихотлива бывает природа, создавая чужие формы жизни. А потом отправились бы смелые первопроходцы восвояси, обменявшись напоследок содержимым своих мусорных корзин. Да еще и радовались бы при этом своей поистине нечеловеческой (неварнианской) хитрости, благодаря которой им удалось в обмен на простой мусор раздобыть такое количество инопланетных секретов.
        Но это так - мечты о несбывшемся. В жизни все обычно получается немного иначе. С воплями, выстрелами и взрывами стамегатонных термоядерных бомб...
        Однако особо большие надежды земляне возлагали на инопланетян живых, кои, при надлежащем обращении, могли оказаться настоящим кладезем информации об обществе, нравах, традициях (и военных планах, конечно же) "краснорожих негодяев". Вот только тут была одна проблема...
        Пленные варнианцы ни бельмеса не понимали на человеческом языке. А люди, естественно, в упор не знали варнианский. Даже мои навыки чтения мыслей оказались бесполезными. Я слышал только какой-то посторонний шум похожий на треск радиопомех и ничего более. Оно и понятно - нечеловеческое устройство мозга начисто блокировало мои попытки докопаться до сути дела.
        Для устранения языкового барьера мне пришлось пойти на крайние меры. Трепанация черепа. Электроды, вживленные в мозг. Трехмерные голографические диаграммы, графики и чертежи, характеризующие мыслительную деятельность чужаков. Постепенное проникновение в тайны чужого разума. И шесть уморенных прямо на операционном столе варнианцев... Да-да. Можете меня обвинять в жестокости и негуманном отношении к собратьям по разуму. Признаю, я это заслужил. Но иного выхода у меня в то время не было. Напомню, что я был не на туристической прогулке по красивым уголкам галактики. А на войне полагается вести себя, как на войне... Хотя, это, конечно, не оправдание. Я действительно виновен в содеянном и полностью признаю свою вину.
        Быть может, кто-нибудь другой на моем месте мог бы сказать нечто вроде: "это было необходимо" или "цель оправдывает средства". Но этот кто-то не мог быть мной. Я же четко осознавал, что совершаю огромную ошибку, за которую мне потом неизбежно придется расплачиваться. Но, как ни парадоксально, это действительно было необходимо, и цель в данном случае оправдывала использованные мной средства... Вот только легче мне от этого не становится.
        Еще один камень на могилу моей души. Еще один поступок, о котором мне придется сожалеть до конца своих дней.
        Но, как бы то ни было, язык варнианцев я выучил. Вообще-то по своей сути он оказался совсем даже не сложным. Грамматика, правда, у него была по-настоящему ужасная. Все эти апресуффиксы, внесекционные окончания и многовариантные артикли, в постановке которых и заключается главный смысл предложения... Кошмар. Голову сломать можно...
        Пока я сидел в лаборатории и маялся с изучением чужого языка, флот Земли провел парочку тактических операций и записал на свой счет еще одну блистательную победу и еще одно позорное поражение. Звезды 2285 в созвездии Большой Медведицы и 8179 Гидры соответственно.
        Вообще, я за свою жизнь повидал немало войн, начиная от практически безобидных пограничных стычек (Вторая Звездная Война) и заканчивая ужасающими по своим масштабам и невероятно жестокими драками, количество погибших в которых оценивалось в десятки, а то и сотни миллионов разумных существ (Смутная Война и Четвертая Звездная). Но война с Варнианом (а, иначе - Первая Звездная) - это была самая странная война на моей памяти. Количество одержанных человечеством побед в ней строго совпадало с количеством поражений. Один в один. На каждый успех приходился провал, а на каждый провал - успех. Цивилизации людей и варнианцев в этой войне потеряли примерно равное количество кораблей. Потери в живой силе тоже были почти равными, а все отклонения находятся в пределах допустимой при подобных сравнениях погрешности.
        М-да... Очевидно, Господь Бог, если таковой существует, любит пошутить над упершимися рогом в землю молодыми цивилизациями. Вот только шуточки его порой бывают несколько... кровавыми.
        В качестве примера, подтверждающего мою правоту, можно упомянуть о самом широко (и печально) известном сражении времен Варнианской Войны - драке в системе Беты Гидры:
        В начале пятого года войны девять земных крейсеров и ровно столько же варнианских разрушителей были уничтожены в сражении за Бету Гидры, где незадолго до этого автоматический корабль-разведчик землян отыскал условно годную для жизни планету с кислородной атмосферой. Почему условно годную? Да потому, что до уровня Земли планетка все же не дотягивала, и нуждалась в некоторой предварительной обработке. Но даже в таком случае это была несомненная ценность.
        Но, к превеличайшему сожалению Человеческой Федерации, эту ценность практически одновременно с людьми обнаружили также и варнианцы. И, естественно, сразу же выслали туда свой флот с целью заявить права на бесхозную собственность. Причем в результате последовавшего за прибытием варнианского флота двухнедельного побоища ни в чем неповинная планета шесть раз подвергалась орбитальным бомбардировкам, имеющим цель выкурить оттуда засевший в наспех организованных бункерах или естественных пещерах десант. Сначала десант земной, затем варнианский, потом снова земной...
        А так как обе стороны не ставили перед собой цель экономить боеприпасы...
        Когда оба флота чинно удалились, удовлетворившись почетной ничьей, потери каждой из воюющих сторон составляли примерно по семьдесят тысяч погибших. Человеческие и варнианские тела в пещерах лежали друг на друге, являясь наглядным доказательством того, что после смерти равны все. А несчастная планета, послужившая главным полем боя для высадившихся из космоса армий, представляла собой усеянный кратерами и воронками высокорадиоактивный шарик с основательно взбудораженной мегатонными взрывами атмосферой.
        Вообще, если заглянуть немного вперед, то остается только пожалеть эту в высшей степени невезучую планету, на поверхности которой каждая проносящаяся мимо война не забывала оставить свои шрамы. Сначала Варнианская война и шесть следующих одна за другой орбитальных бомбардировок. Потом, по окончании войны некий курс общей терапии, ставивший своей целью ликвидацию наиболее неприятных последствий бомбежек, и последовавшая за ним колонизация. Потом Смутная Война. И опять бомбардировка. Терраформирование. Четвертая Звездная Война и, соответственно, снова падающие с неба бомбы...

* * *
        А через несколько дней после того, как участвовавшие в сражении за Бету Гидры крейсера вернулись в ремонтные доки, человечество вступило в контакт еще с одной инопланетной расой.
        В августе 2108 года неизвестный (но вполне очевидно неземной) космический корабль вторгся в пределы Солнечной Системы. Он моментально поднял переполох среди высших военных чинов, некогда уверявших нервно поглядывающее в небо человечество, что ни один чужой корабль никогда не сумеет подобраться к Земле ближе, чем на сто астрономических единиц (именно таков был эффективный радиус действия новейших ракет с микропрыжковыми двигателями, установленных на орбитальных базах вокруг Земли). Однако чужой корабль явно об этом излишне скороспелом утверждении не знал и поэтому без долгих раздумий подошел к Земле, чтобы преспокойно обосноваться на ее орбите. И глядя на то, как изящно этот неизвестный корабль маневрирует, перестраиваясь с высокой орбиты на более низкую, невозможно было усомниться в том, что он, пожалуй, сможет отвертеться от любых взрывоопасных сюрпризов, кои перепуганное человечество может ему предложить. И это тоже не слишком-то успокаивало парней в мундирах, нервно поглаживающих большие красные кнопки с нарисованными на них варнианскими черепами и косточками.
        Уж не знаю, каким образом земным воякам удалось удержаться от стрельбы и "не дать этому гаду смыться". Быть может, их удержал тот непонятный закодированный сигнал, который неизвестный корабль передавал на всех частотах в радиодиапазоне (а так с помощью тахионной связи, которой человечество в те дни еще не имело). А, может быть, им помешало нажать на кнопку явно мирное поведение корабля, который по данным предварительного сканирования не имел на борту взрывчатых или радиоактивных веществ (кроме необнаружимых земными сканерами того времени микропрыжковых ракет с боеголовками из антиматерии).
        Но вероятнее всего, вооруженным силам Земли просто не хотелось становиться виновниками пятисотмегатонного термоядерного взрыва прямо на границе земной атмосферы.
        Как бы то ни было, выстрелов так и не последовало. А вместо этого было принято решение повременить с запуском ракет и попытаться осторожненько выяснить, чего же хотят от человечества эти незваные гости?
        На приглашение приземлиться на одном из земных космодромов, переданное на чистейшем человеческом языке, никакой реакции не последовало. Но когда то же самое послание было повторено на корявом варнианском, корабль внял начальственным указаниям и, следуя строго по указанной траектории, приземлился в пустыне Гоби.
        Фактически, это был первый чужой корабль, опустившийся на поверхность планеты, гордо именовавшейся прародиной человеческой расы. И когда вокруг этого самого корабля выстроился почетный караул (с импульсными винтовками в руках), а его люк наконец-то открылся, то взгляду ошеломленных землян открылось воистину ужасное зрелище... Большеголовый, шестиногий, оснащенный громадным клювом жук, буквально сошедший на Землю с экрана какого-то второсортного ужастика. Глядя на выстроившихся перед ним ошарашенных аборигенов, этот жук грозно шевелил жвалами, размахивал руками (руками!), в которых сжимал какие-то непонятные предметы, и громко пощелкивал... Короче говоря, это был типичный ллорвасианин - представитель самой развитой и широко распространившейся по Галактике расы насекомоподобных млекопитающих.
        В будущем историки найдут множество звучных и красивых слов, описывающих события, случившиеся в тот день посреди пустыни Гоби: начало новой эпохи, первый контакт, встреча с братьями по разуму... Все это просто по-человечески и вполне объяснимо. Мне же не понятно только одно:
        Как это парни из двадцать шестой дивизии космической пехоты Земли удержались и не пристрелили эту страхолюдину на месте?

* * *
        Теперь, когда человечество узнало, что захапать единолично всю Галактику при всем желании ему не удастся, война с варнианцами несколько изменила свой характер и из активно-захватнической постепенно превратилась в пассивно-оборонительную. Варнианцы, в свою очередь, однажды по ошибке перепутав ллорвасианский дредноут с земным крейсером (оказывается, такое характерно не только для страдающих с похмелья людей, но и для объевшихся т`ксы варнианцев) и получив от жуков по первое число, тоже стали относиться к межзвездным баталиям более осторожно. Тем более если учесть, что в своей галактической экспансии обе цивилизации заглотили уже гораздо больше, чем могли бы спокойно переварить, и в новых территориях фактически не нуждались.
        Неудивительно, что война пошла на спад. Обе стороны отныне предпочитали патрулировать свои честно завоеванные звездные системы и не лезть в чужие. Сражения, когда они все же случались, уже не были столь кровавыми и жестокими. И бывало даже такое, что два корабля - земной и варнианский - пару часов летели фактически бок о бок и потом расходились, так и не сделав ни единого выстрела.
        Однако временное затишье нисколько не мешало людям и варнианцам возводить в зоне военных действий все новые и новые укрепления и снабжать их все более и более мощными вооружениями, которые только могли породить оружейные заводы Варниана и Марса. Лунные верфи Человеческой Федерации работали с полной отдачей, штампуя все новые и новые готовые к бою крейсера. Варнианцы тоже не уступали. Многочисленные группы их разрушителей иногда, явно красуясь, проходили прямо по границе обживаемых человечеством звездных систем.
        Кажется мне, что подобное противостояние в истории Земли уже было. Называлось оно холодной войной. И вот теперь эта самая холодная война вернулась вновь, хотя и на качественно ином уровне. Однако суть осталась прежней - гонка вооружений.
        Ничто не ново в этой Вселенной...
        Варнианцы, поднапрягшись, изобрели принципиально новое орудие ближнего боя - плазменную пушку. И немедленно оборудовали данным устройством все свои корабли, о чем, конечно же, не преминули сообщить мрачно наблюдающему за их выкрутасами человечеству, высокомерно расстреливая болтающиеся в космосе близ пограничных постов человечества астероиды.
        В ответ земляне обратились за помощью к ллорвасианам и приобрели у них две жутко устаревших молекулярных пушки, за которые пришлось отдать откровенно посмеивающимся над всей этой детской возней жукам восемнадцать миллионов тонн химически чистого алюминия. Причем изначальная договоренность предусматривала доставку алюминия в систему Эпсилон Геркулеса земным транспортом. Однако поскольку подходящего корабля, способного вывезти всю эту прорву металла у Земли не было, а ждать, когда он построится (и долетит потом до этой самой системы Эпсилона Геркулеса, что при нынешнем уровне земных технологий займет, по меньшей мере, два года), у жуков не было никакого желания, они милостиво согласились забрать алюминий самостоятельно. Но за это человечеству пришлось выложить еще полмиллиона тонн того же алюминия.
        Как бы то ни было, люди получили свои пушки... Только для того, чтобы в нарушение договоренности с ллорвасианами, тут же разобрать их на составные части с целью изучения подобной технологии и ее воссоздания в ближайшем будущем своими силами. Разобиженные таким неуважением к себе жуки тут же потребовали вернуть оружие обратно... И получили его вместе с точно таким же требованием вернуть алюминий.
        Я не буду описывать в точности, как отреагировали на это ллорвасиане, но поступившее от них дипломатическое послание гласило нечто вроде: "приходите и забирайте сами"... А что, неужели подобные мелочи когда-то останавливали людей? Конечно же, нет. Они пошли и забрали. Полгода полета в систему Эпсилон Геркулеса, три часа на перезаправку и погрузку алюминия в автоматическом доке ллорвасиан и два года обратно.
        И вроде бы кажется, что каждый остался при своем. Но нет... Это ллорвасиане остались при своих устаревших и ненужных орудиях, а земляне были в сплошном прибытке. Умело собезьянничав технологию, они уже через год научились серийно изготавливать молекулярные пушки на оружейных заводах Марса. А тут вскоре и алюминий обратно прибыл...
        Этого весьма примечательного эпизода из жизни становящейся на ноги Человеческой Федерации нет ни в одном учебнике. Ни в человеческом, ни в ллорвасианском. Не то, чтобы информация о нем была чем-то жутко секретным. Вовсе нет. Просто подобные вещи и люди и жуки обычно предпочитают не афишировать. А я поведал все это вовсе не для того, чтобы их поддеть, а с целью вполне определенной: показать, каким образом человечество ухитрилось создать себе репутацию самой ушлой и безответственной расы во Вселенной.

* * *
        Варнианская война (она же Первая Звездная) длилась в общей сложности тридцать два года. Правда, активные боевые действия обе стороны вели только в первые девять или десять лет войны, а потом, вместо того чтобы драться, просто грозились кулаками из-за своей стороны забора да при посредничестве откровенно забавляющихся всем этим спектаклем ллорвасиан перебрасывались дипломатическими угрозами.
        Но официальный мир, как таковой, был подписан только в 2131 году. И для его установления немало усилий приложила земная Гильдия Ранговых в лице Хранительницы Фрейи. Ну и моем вообще-то тоже. По крайней мере, до тех пор, пока я не отбыл в гости к ллорвасианам в качестве посла доброй воли и по совместительству - подопытного кролика.
        Фрейя к тому времени уже полностью освоилась в своем амплуа великой и всемогущей Хранительницы, добралась до поста официального руководителя Гильдии и, более того, добилась на этом поприще несомненных успехов. Всего за пять лет пребывания в роли самой большой шишки среди гильдейцев она сумела вновь централизовать фактически развалившуюся на несколько частей после Мадагаскарского кризиса Гильдию Ранговых. Пробила в Сенате Федерации закон о контроле над использованием Силы. И, что самое интересное, каким-то непонятным мне образом ухитрилась провернуть все это, избежав неминуемого в таких случаях недовольства насквозь коррумпированного земного правительства.
        Вообще, в области политики и социологии Фрейя была специалистом по-настоящему великим. Она умела работать с людьми и это неблагодарное дело действительно любила. Иногда мне кажется, что моя Малышка Фрейя могла при желании даже глухого и слепого титранита убедить в том, что реки на самом деле текут не иначе как в гору, а луна, оказывается, сделана из зеленого сыра. Потрясающее умение... Мне же почему-то всегда было проще возиться в лаборатории и с умилением наблюдать за синтезом антигелия-3, чем выступать в Сенате и пытаться вдолбить в головы заседающих там политиков хотя бы одну умную мысль. Я думаю, что, наверное, люди были правы, называя Фрейю защитницей человечества, а я действительно похож на тормознутого парня, знающего только один аргумент для победы в спорах - встать и уйти, наплевав на все.
        А еще я думаю, что если бы мы с Фрейей работали вместе, то не было бы высот, которых мы не смогли достичь... Но, к сожалению, вряд ли это было бы возможно.
        Хранители - это всегда одиночки. И даже для любимого дядюшки Фрейя не собиралась делать исключение. Да и я, если говорить начистоту, тоже не смог бы долго терпеть ее компанию.
        Одно мне интересно: как это Фрейя, будучи Хранительницей до мозга костей, ухитрялась работать с людьми и по-настоящему любить их? Этого я точно не знаю... Но подозреваю, что подсознательно она воспринимала все человеческое общество всего лишь как одну большую игру. Этакий кукольный домик, заполненный миллиардами разумных (иногда) игрушек, которые так нуждаются в заботливой и справедливой мамочке.
        Любят ли маленькие девочки своих кукол?
        Угу. Именно так я и думаю. Но, быть может, я не прав? Кто знает... Во любом случае, если бы я поведал все эти мысли Фрейе, она бы просто рассмеялась. А потом похлопала меня по плечу и посоветовала бы сумасшедшему дядюшке не забивать свою голову всякой ерундой.
        Эх, Фрейя, Фрейя. Ты даже в шестьдесят лет оставалась в душе все той же девочкой с голубыми глазами. Как тебе это удавалось, я не знаю... Не знаю, как ты сумела сохранить свою внутреннюю сущность, свое "я", свою душу чистой и незамутненной, изо дня в день занимаясь большой политикой. Я бы ни за что так не сумел. Да и никто, кроме тебя, Фрейя, не смог бы удержаться от соблазна. И нет смысла отрицать это - за свою долгую-долгую жизнь я сотни раз видел то "нечто", в которое власть превращает некогда разумных и любящих существ. А в твоих руках сосредоточилась не просто власть большая, а власть по-настоящему огромная...
        Я же, в отличие от своей Малышки Фрейи, красноречием блистать не умел и власть в своих руках не держал никогда по причине врожденного отвращения к таковой. И поэтому, когда встал вопрос о том, кому из Хранителей придется отправиться на Ллорвас, моя кандидатура оказалась единственно подходящей. Фрейя была занята ведением мирных переговоров с варнианцами, а посылать Алекса, который в то время еще только учился быть Хранителем, не было смысла по причине его неопытности. Так что пришлось мне.
        Все равно особо важных дел у меня в то время не было. Так, всякие мелочи... Хоть попутешествую немного. Посмотрю на то, как живут загадочные и непостижимые жуки, которые в то время были, а, по большому счету, и сейчас являются, самой высокоразвитой (за одним весьма необычным исключением) расой в Галактике.
        И я принял приглашение.
        В исторических книгах почему-то пишут, что ллорвасиане оказали мне небывалую честь, прислав за обычным человеком один из своих кораблей специального назначения, что никогда не делалось ранее. Но у меня на этот счет есть несколько иная точка зрения. Во-первых, я был не простым человеком, а Хранителем. Во-вторых, ждать несколько лет, пока я дотащусь до Ллорваса на земном корабле, жуки явно не хотели. И, в-третьих, этот их "корабль специального назначения" почему-то немного смахивал на наспех переоборудованный рудовоз - такой же массивный, неповоротливый и состоящий из сплошных грузовых трюмов, в которых ужасно неудобно перевозить пассажиров...
        Но даже этот устаревший и по определению не приспособленный для космических гонок космический корабль передвигался в десятки раз быстрее, чем самые скоростные человеческие крейсера. А установленная на корабль с неизвестной целью маленькая импульсная пушка превращала бывший рудовоз в опасность, потенциально гораздо более грозную, чем тот же самый земной крейсер, вооруженный десятимегатонными микропрыжковыми ракетами.
        М-да... Что я могу сказать по этому поводу? Да ничего особого. Технология ллорвасиан во все времена была на высоте. И остается только надеяться, что когда-нибудь люди все же смогут догнать далеко ушедших по дороге истинного разума жуков. Причем говорю я не столько о технологическом аспекте цивилизации, достичь которого на самом деле не столь уж и трудно, сколько о моральном...
        Ллорвас мне понравился. Чистенькая планета, в отличие от Земли не загаженная деятельностью разумной цивилизации. Небо, море, облака. Птички какие-то четырехкрылые. Города, утопающие в зелени (раньше я почему-то думал, что ллорвасиане живут под землей в неких подобиях гигантских муравейников, но оказалось, что нет). Ну просто настоящий рай для человека. Прилетай и живи в свое удовольствие. Мусори, загрязняй, уничтожай. Правда, сначала пришлось бы выжить отсюда местных насекомообразных обитателей, что отнюдь не так-то просто было бы сделать.
        Однако, как выяснилось позднее, вся эта внешняя красота - явление сугубо искусственное и невероятно хрупкое. Когда-то давным-давно, в те времена, когда человечество предпочитало бегать с дубинами, ничего не зная о межзвездных путешествиях и чужих расах, ллорвасиане своими неразумными деяниями ввергли свою родную планету в страшную экологическую катастрофу, уничтожившую большую часть планетарной биосферы. Множество видов животных и растений погибли или были уничтожены оголодавшими ордами разумных жуков. И только чудом Ллорвас не превратился в мертвую пустыню, поглотив в своих безжизненных недрах все надежды цивилизации ллорвасиан. Тысячелетиями род насекомообразных исправлял последствия своих ошибок, строжайшим образом контролируя здоровье своей родной планеты и постепенно заполняя опустевшие экологические ниши завезенными из других планетных систем организмами. Причем процесс этот продолжается и до сих пор. Только на Ллорвасе можно встретить мирно произрастающие бок о бок папоротники с Варниана и хищные мхи Сигмы VII. Только здесь опавшая хвоя обычных земных сосен (а я-то в свое время гадал, зачем
жуки вдруг решили купить у Земли сто пятьдесят тысяч тонн сосновых шишек) поедается какими-то странными животными, похожими на помесь белки с тараканом. И если не считать Веклону - родную планету дру`зииртов, только Ллорвас может похвастаться бродящими по его степям стадами этих невероятных созданий, способных управлять потоками Силы...
        Волею судьбы я оказался первым человеком, который увидел весь этот сумасшедший зоопарк и стал первым землянином, ступившим на почву исторической прародины яйцекладущих млекопитающих жуков. Не тот знаменитый и общеизвестный писатель, а я. И в этом может удостовериться любое разумное существо, которое возьмет на себя труд заглянуть в архивы Земли или Ллорваса.
        Хотя, с другой стороны, если бы автор "Истории Несуществующего Улья" написал, что в гостях у ллорвасиан он был человеком не первым, а всего лишь вторым, то вряд ли его книга разошлась бы после этого миллионными тиражами.
        Но я не обижаюсь. Ведь такова человеческая природа. Людям нравится делать себе деньги и славу, а всякая ерунда вроде никому не нужной истины здесь ни при чем. Совершенно ни при чем.

* * *
        На Ллорвасе я проторчал без малого пять лет. И все это время я только и успевал дивиться, глядя на достижения их по-настоящему нечеловеческой мысли. Висящие в воздухе дома, привязанные к вбитым в землю столбам тонкими, но необычайно прочными нитями (чтобы не унесло ветром). Автоматизированные заводы и лаборатории, способные годами функционировать, не нуждаясь в том, чтобы за ними присматривали их шестиногие хозяева. Система микропрыжкового транспорта, способная мгновенно доставить желающего отправиться в путешествие ллорвасианина в любую точку планеты или даже на орбиту. Странные виды искусства, понять которые я так и не смог, как ни старался...
        Да, тут на самом деле было на что посмотреть. Ллорвасиане действительно опережали человечество в своем развитии. Неслабо так опережали. Как-то от делать нечего я провел соответствующие расчеты и выяснил, что человечеству, если оно позабудет про свои бесконечные войны и внутренние неурядицы ради того, чтобы начать усердно трудиться, понадобится лет триста, чтобы достичь того же уровня цивилизации, который я видел на Ллорвасе. И это в самом лучшем случае.
        Сами же ллорвасиане - народ исключительно спокойный и неторопливый, совсем не похожий на вечно куда-то торопящихся людей или нервных и порывистых варнианцев. Жуки по-настоящему умеют ценить момент и способны по несколько часов подряд любоваться на закат даже после того, как солнце уже давно скрылось за горизонтом. Но в то же время они способны в случае каких-то неожиданных проблем или неприятностей действовать быстро, решительно и порой даже жестоко. Так что в отличие от автора "Истории Несуществующего Улья" я бы не посмел назвать их слабовольными и неконкурентоспособными. И, кстати, будущее показало, что в этом я был прав на все сто процентов. Решительные и жесткие действия ллорвасиане во время Смутной Войны вполне доказывают это. Более того, Смутная Война окончательно убедила все разумные расы Вселенной, что жуки, будь у них такое желание, пожалуй, смогли бы завоевать добрую половину Галактики, а всех тех, кому посчастливилось бы остаться незавоеванными, запугать до полусмерти.
        Разве это называется "неконкурентоспособные"?
        К пребывающему у них в гостях Хранителю ллорвасиане относились весьма неплохо. Я бы сказал, что даже лучше, чем люди. Они предоставили мне гида, позволили выучить язык, и даже специально ради меня подарили земной Гильдии Ранговых аппарат тахионной связи для того, чтобы я мог на досуге поболтать со своими коллегами. Правда, жуки строго-настрого запретили людям разбирать данный прибор и даже приняли кое-какие весьма специфические меры с целью не допустить подобного отношения к инопланетной технике, но все равно это был великий акт доброй воли с их стороны. Более того, когда люди, сунув по привычке нос куда не следует, ухитрились испортить прибор, ллорвасиане безропотно забрали его и заменили на новый, защищенный не только от дурака, но даже и от дурака-человека.
        М-да... Мне бы такое терпение.
        Но, самое главное, ллорвасиане никогда не ставили перед собой целью что-либо от меня скрыть. Они со спокойной совестью допустили этого настырного чужака в свои библиотеки и информатории, позволив мне читать любые книги, просматривать любые инфокристаллы и задавать любые вопросы (впрочем, должен сказать, что до ответа на них они снисходили далеко не всегда).
        Сколько же всего я узнал...
        Не буду касаться технической стороны этого вопроса (хотя именно с моей подачи на Земле через четыре года после того, как я вернулся от жуков, открыли антигравитацию, а еще через пару лет создали системы тахионной связи). Новые технологии - это не самое главное в жизни. Есть вещи и поважнее.
        Например, координаты парочки пригодных для колонизации планет, обладающих кислородной атмосферой, и по какой-то таинственной причине не понравившихся в общем-то неприхотливым жукам. Или данные о добром десятке разумных рас, с которыми ллорвасиане уже установили контакт...
        Да этой информации цены нет! А они отдали мне ее просто так за красивые глазки.
        Почему?
        Неужели им все равно, что творят эти взбалмошные и непостоянные существа, именующие себя людьми? Или ллорвасиане строят на этот счет какие-то непонятные мне далеко идущие планы?
        Да. В то время я этого не понимал. А когда понял...
        Эти жуки... Ну, они вели себя, как самые настоящие жуки... И планы они действительно строили. Да еще какие! У меня челюсть чуть ли не до колен отвисла, когда я, наконец, разобрался в их тайных мотивах...
        Но, пожалуй, я больше не буду расхваливать этих насекомоподобных хитрюг, а то кое у кого может сложиться впечатление, что я слишком сильно уважаю насекомых в ущерб человечеству. Конечно же, на самом деле это совсем не так. Я был рожден человеком, я вырос человеком и я умру, оставаясь человеком. И хотя человечество не слишком-то сильно уважает своего старейшего Хранителя, это не мешает мне блюсти интересы землян настолько, насколько это в моих силах (если только эти самые интересы не направлены против других разумных рас)...
        Однако пора переходить к вопросу о том, зачем ллорвасиане притащили меня к себе? Что такого особенного они хотели получить от человека?
        Официально они хотели только одного: чтобы я встретился с неким молодым жуком по имени Рро`флас. "С целью обмена опытом и установления дружественных контактов между двумя великими цивилизациями". - Так, по крайней мере, они говорили. Но, мне кажется, в таком случае им незачем было мурыжить меня в течение пяти лет, позволяя все это время собирать всяческие знания с целью их дальнейшей передачи Земной Федерации.
        На самом деле (помимо всего прочего) они просто использовали меня как некий объект исключительно ценный с научной точки зрения. Целых пять лет ллорвасиане, действуя по-своему неторопливо и методично, собирали информацию обо мне. И я думаю, что те данные, которые они собрали за это время, стоили для них гораздо больше, чем все то, что я ухитрился у них умыкнуть и спрятать в очень надежном и защищенном от взлома месте - между своих ушей.
        И ведь не только меня они изучали. На Ллорвасе кроме моей личности в то время обретались еще восемь Хранителей: пятеро местных, двое варнианцев (я только тогда узнал, что у варнианцев тоже есть Хранители, когда столкнулся с ними нос к носу) и еще один, принадлежавший к доселе неизвестной мне расе. Человекоподобный ящер, обросший чем-то вроде чешуи и отдаленно напоминающий усохшего до полутора метров игуанодона из породы давным-давно вымерших на земле динозавров. Правда, для полной картины не хватало хвоста. Но не исключено, что ментальцам его купирут еще в младенческом возрасте, и, быть может, именно из-за отсутствия оного (и соответствующего смещения центра тяжести) у этих чешуйчатых такая странная переваливающаяся походка? Не знаю. Никогда не пробовал снять штаны с ментальца только для того, чтобы удовлетворить свое любопытство - слишком уж зубастые эти парни...
        Девять Хранителей, принадлежащие сразу четырем различным расам, собрались в одном месте. Это же какие перспективы открываются! Было бы просто грешно упустить такую возможность.
        Именно в те годы, которые я провел на Ллорвасе, и была заложена первооснова грядущей организации, созданной по образу и подобию земной Гильдии и призванной объединить в единое целое всех разумных существ Галактики, умеющих работать с Силой. Прообраз будущей Всегалактической Гильдии Ранговых родился именно на Ллорвасе в первой половине двадцать второго века, если следовать земному летоисчислению. И хотя прошло довольно много времени, прежде чем подписанные Хранителями четырех цивилизаций красивые бумажки обрели силу закона, устав и кодекс Всегалактической Гильдии родились именно тогда и именно на Ллорвасе...
        Возможно, Фрейя на моем месте добилась бы гораздо большего и ценой меньших усилий, но я со своей стороны сделал все, что мог. И горжусь тем, что именно мои руки заронили в почву то самое семя, которое в будущем выросло в великую и могучую Гильдию Ранговых. Хотя при этом и несправедливо будет приписывать мне славу отца-основателя Всегалактической Гильдии, которая по праву принадлежит ллорвасианам, безоговорочно поддержавшим меня во всех этих начинаниях и сделавшим большую часть черновой работы.
        Честь и хвала им за это. А так же за то, что они не дали нам с варнианцами поубивать друг друга в процессе переговоров (и превратить при этом в руины добрую половину Ллорваса).
        Спасибо вам, господа жуки.
        Но я так и не упомянул, зачем Рро`фласу понадобились сразу девять Хранителей?
        А разве вы еще не догадались? Или плохо учили в школе историю?
        Конечно же, главной причиной всей этой пятилетней возни был некий невероятно грандиозный эксперимент, который вошел во все учебники как первая попытка осуществить Великий Пробой.
        Суть данного эксперимента состояла в следующем:
        Теория Силы, разработанная Рро`фласом как раз за несколько лет до этих событий, намекала, что при некотором везении (и при наличии достаточного количества энергии) можно осуществить некий описываемый невероятно сложным уравнением квантовый сдвиг в толще Океана Силы и поднять уровень просачивающейся в нашу Вселенную иномировой энергии примерно на порядок. Что, в свою очередь, сместило бы базовые уровни распределения Силы и привело к возникновению еще одного энергетического уровня в дополнение к четырем уже существующим. То есть помимо уровней один, два, три и четыре появится еще и уровень пять. И это означает, что все живые существа во Вселенной внезапно обретут потенциальную способность овладеть Силой. Четвертый ранг, на котором ныне находятся девять тысяч девятьсот девяносто девять всех живых существ Галактики из десяти тысяч, станет эквивалентен нынешнему третьему. Третий превратится во второй, второй - в первый, а первый в... Короче говоря, вся Галактика моментально преобразится в колоссальное сборище всяческих космических "чародеев" и "колдунов". Все без исключения миры во Вселенной обретут
"магию", которая теоретически станет подвластна всем и каждому, а не только отдельным типам, которым посчастливилось родиться с уровнем владения Силы отличным от четвертого.
        Но, спрашивается, что же станет с Хранителями? Ответ прост. Они станут подлинными Хранителями Вселенной, по своим способностям сравняются с богами и станут способны зажигать звезды или создавать планеты одним движением пальца.
        Заманчивая картина. Очень заманчивая... Особенно, если не слишком-то задумываться о том, к каким последствиям все это может привести.
        Но в то время я всего этого не знал. Да и никто из Хранителей-чужаков, если честно, этого не знал. Теория Силы в те дни оставалась достоянием ллорвасиан, которым они не очень-то стремились делиться с другими расами. Это уж потом они милостиво согласились передать все сведения о ней на Землю (когда человечеству оставалось всего несколько недель до того дня, когда оно само создаст свою версию Теории Силы и назовет ее как-нибудь вроде Теория Алекса-Фрейи ну или как-нибудь наподобие этого).
        Нам просто выдали схемы и чертежи, в которых было указано, что мы должны были делать и как, но ни слова не говорилось о первопричинах или возможных последствиях... Таким образом, мы были всего лишь инструментами, готовыми исполнять команды вроде: "Три шага влево", "Ускорители на плечо" и "Что-то ты, дружочек, отлыниваешь от работы. А ну-ка поддай парку". А командовали парадом исключительно жуки и, в частности, Рро`флас самолично.
        Умный парень был этот Рро`флас. Он четко понимал, чего хочет. И знал, как этого можно добиться.
        Собрав в одном месте девятерых Хранителей, ллорвасиане и так здорово ослабили барьеры между измерениями, а когда все силы этих девятерых одновременно ударили в днище Океана Силы... Честно говоря, я в тот момент думал, что сейчас вся Вселенная разломится на миллион осколков и обрушится на мою голову. Такую мощь мы собрали.
        Но вот только ничего у нас не вышло. Океан Силы оказался не настолько прост, чтобы сходу пойти на поводу у каких-то там чрезмерно наглых типов, возжелавших получить могущество сверх изначально отмеренного им природой. Эксперимент провалился - мы так и не смогли достичь надлежащей концентрации Силы, чтобы совершить этот чертов Великий Пробой.
        А потом выяснилось, что жуки и не рассчитывали на успех. Они просто проверяли, удастся ли нам хотя бы немного всколыхнуть поверхность Океана Силы. И замеряли предельно допустимую концентрацию иномировой энергии в конкретной точке пространства с целью использовать потом полученные сведения в своих дальнейших планах - в частности для создания первых Силовых генераторов.
        Жуки... Ну истинные жуки!
        Как бы то ни было, наш эксперимент не удался. Но сейчас, глядя в прошлое, я понимаю, что так и должно было быть. Великий Пробой красиво выглядит лишь на бумаге, тогда как осуществить его на практике на данном этапе развития галактических цивилизаций не представляется возможным. Архивы Гильдии Ранговых хранят в своих пыльных недрах описания доброй сотни попыток одарить Вселенную "магией". Но сколько было предпринято экспериментов, столько же было и провалов. Все безрезультатно. Каждый раз что-нибудь да срывалось. Я сам неоднократно участвовал в подобных экспериментах и знаю, как из-за какой-то ничтожной мелочи все вдруг катится кувырком.
        Иногда мне кажется, что Океан Силы целенаправленно мешает нам провести Великий Пробой. Глупая мысль, конечно. Разве скопление элементарной энергии может быть в достаточной мере разумным, чтобы действовать таким образом? Я так не думаю. Однако факты говорят сами за себя.
        Ни один из доброй сотни экспериментов так и не смог дать результатов ни положительных, ни отрицательных. Океан Силы ни разу не отозвался на попытку Пробоя. Ни разу... По крайней мере, до тех пор, пока за дело не взялся я сам, затеяв самый грандиозный научный эксперимент всех времен и рас. И вот только тогда...
        Но об этом я расскажу немного позже.

* * *
        На Землю я вернулся переполненный впечатлениями и исключительно довольный собой. Ну еще бы! Всего за пять лет, я ухитрился договориться с жуками о торговом сотрудничестве между Ллорвасом и Землей, установил контакт с дюжиной других разумных рас и заложил основы будущей Всегалактической Гильдии Ранговых. А также умудрился уворовать массу чужих технологий, которые были бы весьма полезны для жаждущего новых знаний человечества.
        А, между тем, это самое человечество за время моего отсутствия изменилось довольно сильно. Хотя оно и не утратило свою импульсивность и непомерную гордыню, но хотя бы немного подрастеряло ту безбашенную агрессивность, которая некогда ввергла его в пучину весьма и весьма кровопролитной войны с варнианцами, а потом чуть было не заставила сцепиться с ллорвасианами, что фактически было бы равнозначно гибели Земной Федерации как самостоятельного государства.
        Но, что больше всего меня удивило, так это то, что люди под предводительством по уши залезшей в это дело Фрейи уже прошли добрую половину пути по превращению Человеческой Федерации в Империю. Или, как это у них гордо именовалось: "в Империалистическую Гегемонию". Что бы эти слова ни значили, я понял только одно: кажется, старая добрая земная демократия доживала последние дни.
        Не то чтобы меня это каким-то боком задевало или я был столь ярым поклонником демократического способа дележа власти, но я все же придерживался несколько иного мнения на этот счет. Настолько иного, что из-за него я в первый (и последний) раз в этой жизни имел жестокий и переходящий на личности спор с Фрейей...
        - Ты посмотри вокруг, - говорила она. - Посмотри и скажи мне, что ты видишь. Разве не очевидно всем и каждому, что демократия современным людям не нужна ни к какому месту. Вспомни, всего шесть лет назад был принят закон, по которому выборы считаются состоявшимися, если в них участвовало десять процентов дееспособного населения. А уже сегодня планку, похоже, придется снизить до восьми процентов. Да-да. Всего восемь процентов избирателей готовы высказать свое мнение по вопросу, сколько человек будут нынче протирать штаны в Сенате и кому надлежит быть президентом Человеческой Федерации. Всего восемь процентов... И это значит, что подавляющему большинству человечества абсолютно по барабану, кто там будет сидеть у власти!
        Я молча кивал, понимая, что в этом Фрейя права. Возразить тут, действительно, было нечего.
        - Более того, посмотри, что творят те господа, которые являются так называемыми народными избранниками. Подкупом, шантажом, мошенничеством и иногда даже убийством они добиваются своего "избрания". А для чего им, спрашивается, все это? Для чего? И я отвечу тебе: только для того, чтобы, оказавшись у власти, с новыми силами продолжить творить свои грязные делишки. И этому нет ни конца, ни края. Скажи, разве это не так? Разве люди на улицах не морщатся, слыша имена современных политиков, озабоченных исключительно своими личными проблемами? Или, может быть, статистические опросы населения не говорят о том, что нашему современному правительству народ не верит ни на грош? А между тем на самом деле все еще хуже. Две трети выборов, проводящихся на планете Земля, фальсифицируются. Семьдесят пять процентов чиновников, находящихся у власти, попали туда, минуя все то, что ты называешь демократией. Девять из каждых десяти политиков получают высокий пост благодаря своим связям в криминальных кругах или вовремя данным взяткам. Эти цифры не афишируются, но они на самом деле реальны. Я уже не первый год варюсь в
этом котле и знаю, что это так... Или ты мне не веришь?
        - Верю. Конечно же, я тебе верю. - Отвечал я, слепо глядя перед собой и вспоминая те далекие дни двадцатого века, когда в умах простых людей еще только начинало закладываться отвращение к большой политике и той грязи, которая ее неизменно сопровождала. А тем временем Фрейя продолжала изливать на меня свои доводы в пользу смены на Земле правящего режима:
        - Демократия умирает. Еще лет сто или может быть сто пятьдесят, если повезет. И все! Конец народной власти! Так не лучше ли не дожидаться, когда она рухнет сама собой, полыхнув при этом пламенем революции или даже гражданской войны? Не лучше ли подготовиться к этому неизбежному падению заранее для того, чтобы плавно и осторожно перейти к более стабильному в данный момент типу правления, не связанному с всенародными выборами, кои при восмипроцентной посещаемости представляют собой всего лишь бесполезное разбазаривание бюджетных денег? Я долго думала об этом, долго составляла планы и просчитывала все возможные варианты. И выход я вижу только один - путем аккуратных и практически незаметных стороннему глазу реформ перейти от умирающей демократии к единоначалию, когда во главе новой человеческой Империи стоит человек достойный, честный и по-настоящему заботящийся о благе общества...
        - И кого ты намечаешь посадить на этот пост, о Хранительница? Где ты найдешь достойного и честного человека, готового взвалить на себя всю эту махину под названием Человеческая Бюрократическая Машина? Кто способен противостоять ей и не быть разжеванным в ее бумажных жерновах? Кто способен оставаться честным и беспристрастным, получив в свои руки практически абсолютную власть? Или ты намереваешься занять этот пост сама и год за годом пасти заблудшее человечество как некий пастух, в поте лица заботящийся о благополучии своего стада?
        Фрейя громко фыркнула и уставилась на меня как на идиота.
        - Ну вот еще! На кой бы черт мне все это понадобилось?
        Она была права. Ей все это было просто не нужно. Хранители не рвутся к власти. Никогда и ни при каких условиях. И, тем более, я прекрасно знал Малышку Фрейю. Она не могла учинить такое ради удовлетворения своей несуществующей жажды власти.
        Но вот заиграться она могла вполне...
        - Хорошо. Пусть так. Ты не согласна. Я не согласен. Алекс тоже не согласится - в этом я уверен на все сто. Тогда кто?.. - Я несколько секунд помолчал, глядя в ее спокойные и невозмутимые голубые глаза. - Фрейя, пойми, человечество - не игрушка, а ты не маленькая девочка, которая желает провести уборку в своем кукольном домике и выбросить оттуда всю накопившуюся грязь. И даже если ты уверена в том, что вместе с этой грязью не выбросишь все то чистое и светлое, что еще осталось в человеческих душах... Фрейя, так нельзя. Хранитель не управляет народом, а приглядывает за ним, чтобы тот не наделал глупостей. Вспомни кодекс.
        - Кодекс, кодекс... Вечно ты со своим кодексом, - проворчала она, недовольно уставившись в пол. Причем было очевидно, что я ее все же зацепил за живое. - По крайней мере, я делаю хоть что-то. А вот чем занимаешься ты? Водишь дружбу с жуками, наплевав на все человечество?
        Теперь настала моя очередь краснеть.
        - Фрейя, демократия умирает. И в этом я с тобой согласен. Но позволь ей все же умереть своей собственной смертью, а не сгинуть под натиском твоих реформ. Помни, мы с тобой Хранители. Мы многое можем - в том числе и сковырнуть умирающую демократию, лишив человечество всех благ революции и гражданской войны. Но мы не должны вмешиваться в подобных случаях. Люди должны самостоятельно выбрать себе путь. Мы только помогаем им пройти по этому самому пути с минимальным количеством падений и, по возможности, без разбитых носов. Однако дорогу человечество должно выбирать самостоятельно, а не уподобляться овцам, покорно следующим по пятам за пастухом.
        Пока я разорялся, она молча смотрела на меня своими синими-синими глазами, выражение которых я никак не мог понять (а о том, чтобы применить трюк с чтением мыслей, и речи быть не могло).
        - Фрейя, пожалуйста, оставь эту идею. Пусть все идет так, как идет.
        После этого мы еще немного поспорили, перебрасываясь самыми разными аргументами и контраргументами, а также периодически тыкая друг друга носом в допущенные за свою долгую жизнь ошибки. Фрейя говорила, что она просто старается сделать все как лучше и по возможности обойтись без крови. Я же упирал на то, что человечеству необходимо оставить такую эфемерную и вроде бы на первый взгляд ненужную вещь, как свобода выбора...
        Я все же сумел настоять на своем. Фрейя нехотя кивнула и с видимым безразличием (хотя я и понимал, что она уязвлена до глубины души) в голосе произнесла:
        - Как скажешь, дядюшка.
        Ох-хо-хо...
        Это был последний раз, когда она назвала меня дядюшкой. Нельзя сказать, что после этого дурацкого спора наши отношения враз испортились. Вовсе нет. Фрейя по-прежнему относилась ко мне с максимальной вежливостью и с уважением. Но это слово из ее уст я больше не слышал никогда.
        Очень жаль...
        А самое обидное, что у меня до сих пор нет никакой уверенности в том, что я в тот момент поступил правильно. Быть может, мне следовало просто пожать плечами и вежливо помахать ручкой уходящей в небытие демократии. И не исключено, что в этом случае человечеству удалось бы избежать некоторых из ожидающих его впереди потрясений, идущих как раз от всеобщей разболтанности, характерной для данной системы власти.
        Однако все это не более чем пустые домыслы, а точного ответа на этот вопрос я не знал раньше и не знаю до сих пор. Да и не хочу знать.
        Как бы то ни было, я своего добился. И хотя Фрейя так и не оставила большую политику, идея насадить на Земле империю была благополучно похоронена. Начавшиеся под ее патронажем реформы так и не были доведены до конца.
        Забегая немного вперед я все же скажу, что земная демократия все-таки сумела выстоять. Сумела удержаться от падения. Правда цена, заплаченная за это, была настолько велика, что я порой даже думаю, что лучше бы события развивались естественным путем (через неизбежную в таком случае революцию к империи или диктатуре), а не посредством основательной перетряски человеческого общества при помощи Смутной Войны и последовавшей за ней по пятам Четвертой Звездной. Во всяком случае, жертв тогда было бы намного меньше...

* * *
        После окончания Первой Звездной Войны постепенно обживающее звезды человечество получило почти шестьдесят лет покоя и процветания. Строились новые космические базы и корабли, закладывались колонии, процветала межрасовая торговля. Были обнаружены и успешно колонизированы шесть пригодных для жизни планет с кислородной атмосферой. Еще одну планету правительство Земли за воистину астрономическую цену в четырнадцать тысяч тонн плутония, триста миллионов тонн железа и тысячу тонн тополиного пуха (угадайте, что было труднее всего собрать?) выкупило у ллорвасиан. Причем мне кажется, что жуки при этом несколько продешевили. Планетка была - ну просто загляденье.
        На Земле была открыта антигравитация, что позволило создавать гораздо более быстрые и маневренные корабли. Усовершенствованный микропрыжковый двигатель четвертого поколения еще больше приблизил звезды, позволив людям путешествовать по Галактике со скоростью хотя и не дотягивающей до ллорвасианской, но все же довольно-таки приличной. Были оборудованы станции тахионной связи, позволяющие любому желающему за вполне приемлемую сумму поговорить со своим другом, проживающим в соседней звездной системе, так же просто, как будто разговор ведется по обычному телефону. Начался промышленный синтез антивещества. Причем значение этого открытия трудно переоценить. Достаточно только сказать, что на смену громоздким и малоэффективным термоядерным реакторам пришли реакторы, работающие на антиматерии. Это позволило человечеству на некоторое время отсрочить надвигающийся энергетический кризис и сделать свои космические перевозки делом дешевым и очень прибыльным.
        Ну и естественно (а иначе быть и не могло) сразу же нашлись головастые парни, которые предложили использовать антиматерию в качестве оружия. Не нужно больше маяться с плутонием или ураном, снаряжая неуклюжие атомные бомбы. Всего-то пол литра сжиженного антиводорода в магнитной ловушке - и готова боеголовка для микропрыжковой ракеты. А на ближних дистанциях можно вдобавок пуляться маленькими шариками антижелеза при помощи банального электромагнитного ускорителя...
        Сравнительно недорогая, надежная и очень эффективная техника. И Вторая Звездная Война это доказала.
        Война... Собственно, ее и войной-то назвать трудно. Так, смех один.
        Одна не слишком умная, но чересчур уж гордая раса, именующая себя махнабами, неизвестно с чего вдруг возомнила, что человечество оскорбляет ее самим фактом своего существования. А ведь между тем махнабы если людей и видели, то только исключительно на картинках (да и то сомнительно) - подконтрольный человечеству космос и космос махнабов разделяли не только несколько сотен световых лет, но еще и вклинившаяся между ними территория ллорвасиан. Однако вот...
        В ответ на пышущее презрением дипломатическое послание (в котором махнабы сравнивали людей с "фастинским дерьмом" и обещали набить морду в ближайшее же время), человечество просто пожало плечами и, выяснив между делом у ллорвасиан кто такие эти махнабы и чем они занимаются, решило послать к этим маленьким негодникам три своих военных корабля "с дружеским визитом". Ллорвасиане, между прочим, махнабов тоже не очень-то жаловали и по этой причине (а, может быть, и по какой-нибудь другой - кто их поймет, этих жуков) позволили земным крейсерам пройти по своей территории и даже дали им возможность перезаправиться на одной из своих военных баз.
        Вторая Звездная Война началась с фарса и фарсом же и закончилась всего через три дня после начала. Вошедшие в систему махнабов крейсера Земли двумя залпами уничтожили все те разнокалиберные кораблики, что попытались преградить им путь. После чего, приблизившись к планете и для острастки всадив пару ракет в одну из трех болтающихся вокруг прародины махнабов лун, пригрозили в самом ближайшем времени затеять орбитальную бомбардировку.
        Похоже, махнабы такого изощренного коварства никак не ожидали. Они немного подумали, несколько неуверенно попытались организовать сопротивление, но потом все-таки запросили мира, несколько скомкано извинились и сообщили, что, называя человечество "фастинским дерьмом", они не подразумевали под этим ничего плохого (и вообще это самое дерьмо у них в хороший день на рынке идет на вес золота). В качестве возмещения ущерба они предложили командовавшему земным флотом адмиралу сто тонн оружейного плутония и троюродную дочь правителя планеты в жены. Плутоний земляне взяли, но от дочери отказались и, напоследок всадив в несчастную луну еще пяток снаряженных антиматерией ракет (и вышибив превратившийся в подобие обгрызенного яблока планетоид на новую орбиту), неторопливо удалились.
        А махнабы, оправившись от первого потрясения, уже через полгода снова объявили войну. Ллорвасианам. Коих по старой привычке сравнили с "фастинским дерьмом" и пообещали навалять по первое число, если те посмеют к ним сунуться...
        К счастью не все расы, с которыми в то время свело знакомство человечество, были столь эксцентричны, как махнабы. И с некоторыми из них у человечества установились довольно дружественные отношения. Ментальцы, бонази, ллорвасиане... Межрасовая торговля процветала и ширилась, принося на Землю все новые и новые инопланетные штучки: неведомые технические устройства, странные предметы искусства, диковинные приспособления и другие предметы совершенно и абсолютно непонятные. Примерно в то же время на Земле появились первые инопланетные туристы. В основном это были ллорвасиане, потому что только они могли позволить себе пролететь три или четыре сотни световых лет, чтобы посмотреть на "эту завораживающе уродливую человеческую архитектуру". Но иногда бывали и другие. Те же самые вышеупомянутые ментальцы или бонази. Даже титранитов иногда можно было повстречать на улицах земных городов. Варнианцев только было немного. Да и вообще отношения со своими ближайшими соседями у человечества изначально не слишком-то заладились. И виноваты в этом были именно люди, потому как сами варнианцы против Федерации ничего
такого не имели и обиды не держали. Жаль только, что относительно человечества нельзя было сказать то же самое.
        А все потому, что жива еще была в памяти людской Первая Звездная Война, унесшая больше четырехсот тысяч человеческих жизней. И хотя варнианцев в этой войне погибло нисколько не меньше, но тут история была иная. Варнианцы, заключив с человечеством мир, моментально как бы забыли о том, что некогда эти мягкокожие и грубые существа убивали их братьев и сестер сотнями и тысячами. Такова была их культура, возросшая на почве нескончаемых клановых войн. В истории Варниана есть определенные главы, повествующие о рядовых для клановых войн случаях, когда заключенный поутру между двумя военными кланами союз уже к вечеру оборачивался предательским ударом в спину, сопровождающимся тысячами и тысячами жертв. Но не успевали остыть тела погибших, а убийцы - стереть кровь со своих рук, как вновь заключался союз. И снова между теми же самыми кланами...
        Варнианцы могли с кем-то воевать и кого-то ненавидеть, но, замирившись, разом теряли всю свою агрессию и ненависть. Вчерашние кровные враги для них моментально превращались в близких друзей, едва только высыхали чернила на свежеподписанном мирном договоре.
        Человечество так не могло. Для того, чтобы последствия Первой Звездной изгладились из людской памяти, должны были смениться поколения. И только после этого тень тысяч потерянных жизней перестала бы омрачать отношения между Землей и Варнианом.
        Но судьба распорядилась иначе. Времена менялись. На смену спокойному и неторопливому двадцать второму веку пришел век двадцать третий. Век бешеного развития технологий. Век, когда был создан объединивший всю Галактику Великий Альянс. Век, когда тень хаоса и страданий коснулась Вселенной. Век великой войны, боли и мрака. И тень былого не помешала людям и варнианцам стать плечом к плечу против общего врага, явившегося из непроглядной тьмы дальнего космоса.
        Глава 5
        Это был конец эпохи. Это было начало новых времен. Это был год, когда Вселенная изменилась раз и навсегда. Год две тысячи сто девяносто восьмой по земному летоисчислению. Время, когда ужас пришел в Галактику...

* * *
        Как обычно, началось все с малого. А именно - с пропавшего корабля. Причем корабля не какого-то особого или выдающегося, а с самого обычного малого транспортного космолета, который шел откуда-то из пограничной зоны и тащил в своих трюмах около десяти тысяч тонн обогащенной медной руды. Это был обычный ничем не примечательный корабль, принадлежащий ментальцам, и совершал он обычный ничем не примечательный рейс.
        И вдруг он пропал.
        Собственно, в этом не было ничего из ряда вон выходящего. Корабли иногда имеют тенденцию теряться. Причиной может быть все, что угодно: поломка в реакторе, авария двигателя, столкновение с каким-нибудь космическим мусором сразу же по выходу из микропрыжка, банальное нападение космических пиратов (да-да, они все-таки существуют)... Все это время от времени случается и никто от подобного не застрахован. Так что сам факт исчезновения транспортника особого удивления у ментальцев не вызвал. И даже его последнее сообщение, переданное посредством тахионной связи в центр управления полетами на Ментале, не наделало особого шума..
        - О, боги, что это за штуковина?.. - Если использовать вольный перевод, то именно эти слова произнес пилот ментальского транспортника за несколько секунд до того, как он бесследно исчез вместе со своим кораблем с экранов тахионных сканеров.
        В этом тоже не было ничего удивительного. Мало ли что мог брякнуть ошарашенный пилот перед тем, как на полном ходу врезаться в какой-нибудь астероид...
        Подозрительным было то, что немедленно отправленный в место последнего выхода на связь ментальский военный корабль не обнаружил ни малейших следов пропавшего транспортника. А между тем даже после взрыва реактора можно обнаружить если не уцелевшие фрагменты корабля, то хотя бы разбросанный по всей округе космический мусор. Но в этот раз было иначе.
        Никаких следов. Никаких. Как будто бы здесь ничего и не было.
        Невероятно чувствительные детекторы военного разведчика не засекли даже коротковолнового излучения, всегда наличествующего в местах недавних катастроф или сражений.
        Ничего. Космос был пуст как голова пьяного махнаба и спокоен как варнианец перед последней решающей битвой. Такое впечатление, будто транспортный корабль Менталя просто растворился в межпространственном ничто, отправившись совершать микропрыжок в никуда сквозь всю Галактику.
        Недоуменно пожимая плечами и чеша затылки, ментальцы вернулись на базу, где сообщили о своем полном непонимании сложившейся ситуации.
        Это был первый официально зарегистрированный случай бесследного исчезновения корабля по неизвестным причинам. Вполне возможно, что подобные инциденты случались и раньше, но о них мне ничего не известно. Да и в документальной хронике времен начала Смутной Войны случай с ментальским транспортником, груженным медной рудой, носит почетный первый номер.
        За последующие три года сходным же образом пропали почти пять сотен кораблей, принадлежавших всем без исключения разумным расам, практикующим межзвездные полеты. Человеческие, варнианские, ментальские космические суда и даже корабли титранитов (хотя я при всем желании не могу себе представить, кому могли бы понадобиться эти лоханки) бесследно растворялись в темных глубинах космоса. Не избежали подобных неприятностей даже ллорвасиане. А между тем, выследить в космосе, догнать и перехватить принадлежавший Содружеству корабль... Такое не по плечу никаким пиратам, даже имей они в своем активе целую флотилию космических кораблей...
        Причем во всех случаях диагноз всегда был только один: никаких следов и никакой системы в действиях неведомого похитителя кораблей (если таковой вообще существовал). Звездолеты терялись повсюду: в густонаселенных и насквозь просматриваемых тахионными сканерами центральных районах и на окраине. Без каких-либо предпочтений пропадали корабли всех видов и модификаций - даже вооруженные до зубов земные крейсера и варнианские разрушители. Причем чаще всего корабль перед своим исчезновением не успевал даже отправить последнее сообщение (или, может быть, их просто глушили). Однако даже в тех посланиях, которые все-таки доходили до адресата, не было никакой определенности. Все пилоты сообщали о том, что в непосредственной близости от их корабля внезапно обнаружилось нечто огромное и непонятное.
        Люди, ментальцы, ллорвасиане - все терялись в догадках, раздраженно чесали в затылках и ничего не понимали. Дошло даже до того, что корабли перестали летать поодиночке. Только группами по пять шесть штук и в сопровождении двух или трех ощетинившихся самым современным оружием военных кораблей.
        Эти непонятки продолжались до тех пор, пока нападению таинственных похитителей кораблей не подвергся автоматический исследовательский зонд варнианцев, возвращающийся на базу после завершения своей многомесячной работы по изучению пограничных районов Галактики. Вероятно, при появлении таинственного нечто, в его электронных мозгах что-то сбилось. Во всяком случае, зонд с перепуга совершил нечто такое, что позволило ему не попасться в лапы врага, и вместо этого окончить жизнь почетным самоубийством.
        Маленький корабль-автомат ушел в микропрыжок длиной почти в три световых года и выскочил из оного фактически в пределах прямой видимости от своей родной базы. И все бы хорошо, но вот только он при этом превратился (как это неизбежно случается при сверхдлинных прыжках) в кучку основательно изъеденных межпространством безобразных кусков металла и некоторое количество моментально разлетевшегося во все стороны гамма-излучения.
        Но все же корабль сумел оторваться от неведомой угрозы. Таинственный преследователь либо потерял его во время этого сумасшедшего прыжка, либо не решился атаковать прекрасно вооруженную и охраняемую добрым десятком варнианских разрушителей военную базу.
        Двое суток варнианские ученые работали не покладая рук, выковыривая из останков зонда информацию о зловещем похитителе кораблей. И ведь выковыряли все-таки!
        Одна из внешних камер автоматического зонда непосредственно перед его самоубийственным прыжком зафиксировала некий весьма необычный объект, похожий на земного спрута (или варнианского хевтона), хищно вытянувшего свои щупальца в сторону несчастного автоматического кораблика. Изображение было крайне нечетким, смазанным и, вдобавок, сильно поврежденным в результате разрушительного воздействия сверхдлинного перехода сквозь изнанку Вселенной, но все же кое-какие выводы сделать было можно:
        Это был чужой космический корабль.
        Много ли информации об инопланетном корабле можно получить из одного довольно посредственного фотоснимка? Вполне достаточно, если за дело берутся квалифицированные ученые. Полученный снимок изучили самым подробнейшим образом. Были проведены тысячи измерений, поставлены сотни экспериментов, опровергнуты или подтверждены десятки возможных теорий. Но, в конце концов, изнывающая от нетерпения галактическая общественность дождалась-таки официальных результатов затеянного варнианцами расследования.
        Электронный глаз автоматического зонда действительно зафиксировал звездолет неизвестного доселе типа. Размеры чужого корабля: предположительно около трехсот метров в длину и примерно вдвое меньше в ширину. По своим внешним очертаниям корабль и в самом деле несколько напоминал изготовившегося к атаке спрута: десяток хищно вытянутых вперед щупальцев (возможное предназначение: неизвестно), острый загнутый клюв (возможное предназначение: двигательный отсек) и продолговатое тело, заканчивающееся плоским слабо изогнутым хвостом (возможное назначение: неизвестно). Вооружение чужака: неизвестно, но предположительно довольно мощное. Возможная скорость передвижения: на порядок выше скорости варнианских, человеческих или ментальских кораблей и, пожалуй, даже несколько выше скорости ллорвасианских звездолетов. Используемый источник энергии: неизвестен, однако его предположительная мощность в несколько раз больше той, которую может выдать реактор на антивеществе, обладающий соответствующими чужому кораблю размерами. Вторичное излучение реактора отсутствует. Отсутствует вообще какое-либо демаскирующее чужой
звездолет излучение. Корабль практически невидим тахионными сканерами и может быть замечен только в оптическом диапазоне на расстоянии не более трехсот земных километров.
        Короче говоря, это был настоящий корабль-призрак. Мощный, быстрый, хорошо вооруженный (а иначе как бы он сумел справиться с несколькими бесследно пропавшими военными кораблями?), великолепно замаскированный и созданный неизвестной до сих пор высокоразвитой расой.
        Все это, конечно, было крайне любопытно, но совершеннейшим образом непонятно. Кто? Что? Каким образом? И, главное, зачем?.. Никто ничего не понимал.
        Однако самое интересное началось, когда информация об этом странном корабле дошла до Ллорваса...
        Внезапно сделавшиеся нервными и подозрительными жуки моментально закрыли для посторонних (к коим они без долгих раздумий отнесли всех не-ллорвасиан) свой сектор космоса, прекратили всю межрасовую торговлю и, приведя свой военный флот в состояние полной боевой готовности, принялись рьяно наращивать военные мускулы. Такое поведение для обычно мирных и спокойных ллорвасиан было, мягко говоря, необычно.
        Со всех сторон в дипломатические миссии Содружества Ллорваса посыпались недоуменные запросы и просьбы объяснить свое необычное поведение, на которые жуки совершеннейшим образом не обращали внимания. А между тем, отрывистые сведения, приходящие из глубин ллорвасианской территории сообщали о чрезвычайной активности жуков. На Ллорвасе прошла мобилизация (если только так можно назвать массовое клонирование кадровых солдат и военных офицеров), автоматизированные фабрики всех планет, входящих в Ллорвасианское Содружество, внезапно переключились на производство военной продукции, а со стапелей кораблестроительных заводов десятками сходили все новые и новые дредноуты.
        Если посмотреть со стороны, то складывалось такое впечатление, будто Содружество спешно готовится к войне.
        Но с кем? С расой, строящей корабли-призраки? Но тогда, получается, что жуки знают, кто они такие?
        А между тем космические корабли продолжали таинственным образом исчезать. И все чаще и чаще. Более того, дважды бесследно пропадали даже целые караваны, состоящие из доброго десятка транспортников, сопровождаемых несколькими военными кораблями. Ни от тех, ни от других после их пропажи не было найдено никаких следов...
        Примерно через шесть недель после того, как господа жуки перекрыли свои границы, слухи (которые, как известно, обладают способностью просачиваться сквозь любые заслоны и двигаться во много-много раз быстрее скорости света), донесли весть о том, что вблизи границы Ллорвасианского Содружества и Конфедерации Бонази произошла первая стычка между жуками и до сих пор остающимися в неизвестности владельцами странных спрутообразных кораблей. О том, кто вышел победителем из этой драки и сколько кораблей при этом было уничтожено, не сообщалось, а ллорвасиане, следуя своей новоприобретенной привычке, не соблаговолили ни опровергнуть, ни подтвердить эти слухи. Но даже тех отрывочных сведений, которые все-таки просочились сквозь границы ллорвасианского молчания, оказалось достаточно, чтобы галактическое сообщество разом закипело.
        Твердо порешив узнать, что именно происходит в Галактике и как с этим бороться, правительства практически всех рас Галактики засыпали ллорвасиан прошениями, нотами протеста и даже завуалированными угрозами. Но Содружество, высокомерно игнорируя все официальные (и неофициальные) запросы, продолжало молчать.
        И тогда за дело пришлось взяться мне... То есть не совсем мне, а той самой новорожденной Всегалактической Гильдии Ранговых, одним из основателей которой я официально в то время считался.
        На небольшом кораблике три Хранителя: человек (это я), варнианец и менталец, пересекли незримую границу Содружества и, проигнорировав предупреждение автоматической станции наблюдения о неизбежном уничтожении нарушителей границ, прямым ходом направились к центральному миру жуков - Ллорвасу.
        Однако длилось это самоуправство недолго. Не успели мы пропутешествовать и десяти световых лет по принадлежащей ллорвасианам территории, как неведомо откуда нарисовался ощетинившийся пушками и ракетными установками военный корабль жуков. Выглядел он весьма грозно, да и направленные на нас орудия тоже не оставляли сомнений в том, что случится, если мы продолжим упрямствовать в своем праве переговорить с Самым Главным Жуком Во Вселенной.
        И точно. Сообщив нам, что "у неизвестного корабля есть две минуты для того, чтобы остановить двигатели и прекратить продвижение вглубь запретной для полетов территории", огромный дредноут ллорвасиан пристроился в хвосте нашего маленького и невооруженного кораблика.
        Не то, чтобы я особо боялся того, что нас расстреляют из какой-нибудь ужасной импульсной пушки, но и возможности такой исключать было нельзя. И лучше было бы перестраховаться, чем продолжать нарываться на неприятности. Тем более что прямое попадание пучка античастиц обычно бывает если и не смертельным, то уж точно весьма и весьма болезненным.
        Корабль пришлось остановить.
        Дредноут ллорвасиан, обогнув нас по широкой дуге, застыл в отдалении, по-прежнему не собираясь отводить свои чудовищные орудия в сторону от нашего беззащитного курьерского катера. И только тут, хорошенько осмотрев спокойно парящий в пустоте корабль жуков, я, наконец-то, обратил внимание на то, насколько он похож на тот таинственный корабль-призрак, принадлежащий неизвестной расе. Примерно такие же хищные очертания корпуса, загнутый клюв микропрыжковой установки, шесть щупальцев симметрично расположенных вокруг продолговатого тела корабля и немного загнутых вперед...
        Этот корабль выглядел так, как будто являлся непосредственной родней тому призраку, замеченному в глубинах космоса автоматическим зондом варнианцев. Не слишком близкий, но все же явный родственник. Пусть не брат, но племянник-то уж точно. Хотя, возможно, двоюродный.
        Первую же мысль, явившуюся мне в голову, я (как и большинство аналитиков разумных рас нашей Галактики) отбросил почти сразу же. Ну не могли быть жуки причастными к этой таинственной эпидемии исчезающих кораблей. Не могли. Не обладали они для этого подходящими технологиями и возможностями. Да и не похоже на них это было. Ох, как не похоже...
        Но, с другой стороны, я еще раз уверился в том, что жуки несомненно знали, кто стоял за всеми этими исчезновениями.
        Телепатически предупредив своих коллег, задумчиво рассматривающих маячивший за иллюминаторами ллорварсианский дредноут, чтобы они не вмешивались, я открыл канал связи между нашими кораблями и обратился с официальным приветствием:
        - От имени трех рас я приветствую великое Содружество Ллорваса и желаю ему всяческого процветания...
        Они даже не доставили себе труд выслушать меня до конца или поприветствовать по протоколу!
        - Вам запрещено находиться на этой территории, - проскрипел неизвестный мне голос. - Содружество закрыто для торговли. Все дипломатические визиты также отменяются. Во избежание возможных недоразумений вам надлежит в ближайшее же время развернуть корабль и с максимально возможной скоростью покинуть наши границы.
        - Но почему?..
        - Причины вас не касаются.
        - Не касаются?! Космические коммуникации нарушены, межрасовая торговля мертва, сотни кораблей исчезли бесследно! И это нас не касается? Две трети разумных рас Галактики смотрят друг на друга с подозрением и готовы немедленно обвинить своих соседей во всех смертных грехах со всеми вытекающими отсюда последствиями! Галактика стоит на пороге всеобщей войны, а вы говорите, что это нас не касается? Содружество Ллорваса утаивает от всех остальных разумных рас сведения о возможном враге, и это нас тоже не касается?!
        Мне пришлось пережить несколько довольно неприятных секунд, когда я думал, что в ответ на эту горячую речь ллорвасианский дредноут просто распылит наш кораблик на атомы. Однако все обошлось.
        - Это вас не касается, - повторил после небольшой паузы все тот же скрипучий голос. - Это наша проблема. И это наша война. Не ваша. Уходите и больше не возвращайтесь. Иначе мы уничтожим вас.
        Будто в доказательство серьезности своих намерений и того, что дальнейшие переговоры не имеют смысла, красивый серебристый луч, вырвавшийся из крайнего правого щупальца ллорвасианского дредноута, аккуратненько испарил установленную на нашем корабле антенну дальней связи, оставив все остальное в целости и неприкосновенности. А, между тем, остальные пушки явственно и очевидно нацелились прямо на наш катер.
        Ну и что же нам оставалось делать?
        Правильно! На максимально возможной скорости.

* * *
        Я не могу достаточно четко описать все то, что творилось в те непростые дни. Весь тот хаос, заполонивший Галактику после того, как ллорвасиане закрыли свои границы и начали готовиться к войне. Те, кто этого не видел, не слышал и не осязал, вряд ли смогут меня понять...
        Это было по-настоящему страшное время, когда каждый, глядя на своего соседа, видел в нем не друга, но врага. Когда микропрыжковые ракеты и лучевые пушки стали самым ходовым товаром. Когда запах войны буквально витал в воздухе. Всего за какие-то три месяца рухнуло все то, что до этого строилось годами. Всеобщая паранойя заставила некогда мирно существовавшие друг с другом расы поспешно наращивать свои военные мускулы. Кое-где уже началась стрельба, а на головы мирного населения посыпались бомбы. И без того не слишком-то стабильная ситуация с невероятной скоростью превращалась в критическую.
        Если смотреть со стороны, то начало двадцать третьего века несколько напоминало те смутные годы в земной истории, которые предшествовали выходу человечества в космос. Та же всеобщая подозрительность, те же идеи независимости и расцветающее махровым цветом ненависти презрение к своим недавним союзникам. Это было плохо. Очень плохо. Ведь в свое время из подобной же гремучей смеси на Земле родилась Война Пяти Дней, которая только чудом не уничтожила родную планету человечества. Примерно то же самое могло повториться и сейчас. Причем в масштабах куда более катастрофических.
        Внутренний разлад коснулся даже Гильдии Ранговых, которая к тому времени ценой невероятных усилий и немалого количества наших нервов стала все-таки организацией общегалактической. Вообще-то, Гильдия всегда была организацией довольно-таки устойчивой к разного рода вражде и ненависти, которые были неизбежны среди бесчисленного множества населяющих Галактику разумных рас... Но в этот раз эпидемия всеобщего недоверия коснулась даже ее. И если старшие ранговые предпочитали все же обходиться словами, то младшие чины... Нам пришлось ужесточить наказание, налагаемое за "неправомочное использование Силы"... А потом ужесточить его снова, фактически приравняв последствия рядовой драки с использованием Силы к межрасовому терроризму.
        Что мы только не предпринимали, пытаясь ослабить железную хватку паранойи, схватившую галактическую цивилизацию за горло. Что мы только не делали... Но по какой-то причине все наши начинания выходили боком нам же самим. Чего только стоили те мирные переговоры, которые мы ухитрились организовать среди представителей большинства разумных рас нашей Галактики, и на которые мы возлагали такие надежды... А чем все закончилось? Тем, что большинство рас согласилось в том, что ситуация вокруг таинственных кораблей-призраков, шнырявших по всей Галактике, похожа на "фастинское дерьмо", а виноваты во всем этом хаосе не кто иные, как ллорвасиане, которые "затеяли эту драку, а теперь сами же и спрятались в кусты"... И хорошо еще, что никто не догадался прилюдно обвинить ллорвасиан в разжигании межрасовой розни (хотя идея эта так и витала в воздухе), иначе никакие красноречивые призывы Фрейи не смогли бы остановить немедленное возникновение альянса типа "Вся Галактика против Ллорваса".
        Мы, конечно, хотели бы заставить все разумные расы объединить свои усилия, но не такой же ценой.
        Но все еще можно было исправить, если бы нам удалось привлечь внимание ожесточенно переругивающихся между собой послов. И Фрейя снова поднялась на трибуну, чтобы еще раз попытаться достучаться до затуманенных страхом и ненавистью мозгов, а все те, кто особым даром убеждения не отличался (и я в том числе) скрестили пальцы и отчаянно надеялись... Но именно в этот момент в залу заседаний буквально влетел один из припоздавших дипломатов, представлявший на этих переговорах некую малозначительную окраинную расу. Размахивая каким-то официального вида документом, этот "умник" громогласно уведомил всех собравшихся в зале послов, что некий корабль, как две капли воды похожий на нашего знакомого призрака, буквально несколько минут назад атаковал и в два счета уничтожил орбитальную исследовательскую станцию бонази, расположенную на границе освоенной части Галактики (и, по несчастливой случайности, находящуюся неподалеку от закрытых для чужаков территорий Ллорваса).
        Глядя на топающих ногами и истошно вопящих послов мне почему-то очень-очень захотелось, чтобы все это оказалось просто каким-нибудь дурацким сном.

* * *
        Все вокруг рушилось прямо на моих глазах. Попытка восстановить былые добрососедские отношения между галактическими расами полностью провалилась. Единодушно признав, что на смену перу и бумаге пришли пушки и ракеты, дипломаты отправились по домам в сопровождении целых флотилий боевых кораблей (летать поодиночке уже давно никто не отваживался). Разумные расы принялась в меру своих возможностей готовиться к войне с владельцами неведомых кораблей-призраков.
        Каждая сама по себе, не оглядываясь на действия своих ближайших соседей.
        Сегодня, вспоминая те смутные дни и овладевшую всеми паранойю, я начинаю думать, что все это было предопределено заранее. Как могли добрососедские и союзнические договора, некоторые из которых продержались уже целые столетия, рухнуть в одночасье?.. Как?!
        Очень легко. Достаточно было всего лишь хорошенько напугать галактическую общественность. И хуже всего было то, что никто не знал, с какой стороны надвигается угроза. Неизвестность давила на нервы всем без исключения. И этого вполне было достаточно для того, чтобы добрые соседи, веками жившие бок о бок и никогда не видевшие друг в друге врагов, внезапно кинулись бы доставить из сараев старые пушки и чистить броню своих стареньких военных кораблей.
        Следуя устоявшейся уже традиции давать всем крупным военным конфликтам красивые имена, люди назвали эту войну Смутной. И она полностью оправдывала свое название. Все воевали, но никто ничего не знал. Гибли космические корабли, подвергались жесточайшей бомбардировке планеты, но цели войны по-прежнему были сокрыты во тьме. Миллионы жизней были отданы во имя победы, но лицо врага оставалось неизвестным. Строились грандиозные планы и проводились кровопролитнейшие сражения, а стратегия противника продолжала оставаться неясной...
        Кто? Зачем? С какой целью? Ничего определенного.
        И только неизвестность ждала Галактику впереди.

* * *
        В начале две тысячи двести пятого года по земному летоисчислению два чужих космических корабля атаковали идущие в сопровождении земных крейсеров транспортные корабли. Вынырнув будто бы из ниоткуда и безошибочно распознав в идущих немного в стороне от основной колонны военных кораблях наиболее опасных противников, корабли-призраки первыми же выстрелами разнесли в пыль два крейсера из трех. Последний же оставшийся в строю земной корабль, завернув с перепуга такую сумасшедшую петлю, что из-за перегрузки отлетели хвостовые стабилизаторы, моментально разрядил все свои ракетные установки в сторону зловеще маячивших всего в ста сорока километрах от него призрачных противников.
        Сто сорок километров для космических сражений - это, практически, стрельба в упор. С такого расстояния промахнуться уже невозможно, особенно если речь идет о ракетах, снаряженных двумя сотнями грамм антивещества. Сорок километров - это всего лишь один незначительный шаг для микропрыжковых ракет. Ни один корабль не сумел бы увернуться от удара подобным оружием с такого мизерного расстояния.
        Не сумели это сделать и корабли-призраки.
        Но, самое ужасное, что им и не понадобилось уворачиваться. Ни одна ракета из двух десятков, уйдя в микропрыжок, так и не сумела из него выйти. Вместо того чтобы безжалостно вгрызться в борт вражеского корабля и распылить его на атомы, ракеты..
        Они просто исчезли. Бесследно пропали в межпространстве.
        Видя, что вражеские корабли не пострадали, командующий земным крейсером офицер решил сделаться героем и вместо того, чтобы приказать драпать на полной скорости, повелел немедленно открыть беглый огонь из всех орудий.
        Зря. Его крейсер успел сделать только три выстрела, прежде чем был полностью уничтожен...
        Но перед этим он все-таки сумел поразить свою цель.
        Маленький шарик антижелеза, за какую-то ничтожную долю секунды преодолев безмолвную пустоту космоса, ударил чужой корабль в бок в тот же самый момент, когда земной крейсер принял удар ослепительно-белого энергетического луча.
        Оба корабля взорвались одновременно. Но если земной звездолет моментально превратился в облачко слабо светящейся пыли, то корабль-призрак все же сумел уцелеть, хотя досталось ему довольно сильно: В боку чужака образовалась исполинская дыра со зловеще светящимися краями. Несколько хищно тянущихся вперед щупальцев, надломившись у самого основания, начали свое космическое путешествие отдельно от того корабля, частью которого они некогда являлись. Изящный плоский хвост самым смешным образом вывернулся и испуганно спрятался под брюхом. А сам корабль, потеряв управление, содрогнулся всем своим искореженным телом и беспорядочно закувыркался в пространстве.
        Да. Тридцать грамм антиматерии - очень могучая штука... Но, к сожалению, все-таки не настолько, чтобы полностью уничтожить корабль-призрак.
        Если бы рядом оказался еще один крейсер, то он, пожалуй, сумел бы довести начатое его неудачливым предшественником дело до логического конца, всадив в подбитого чужака еще два-три заряда антиматерии. Но военных кораблей поблизости больше не было, а невооруженные транспорты, пользуясь подвернувшимся случаем, моментально кинулись врассыпную, лихорадочно сбрасывая в открытый космос свой груз и выжимая из движков все, на что те были способны и даже чуть-чуть больше.
        Честно говоря, я думаю, что транспортникам удалось смыться только потому, что их никто не преследовал. Второй корабль-призрак, наплевав на метнувшиеся во все стороны подобно завидевшим кошку воробьям грузовые кораблики, остался на месте боя, чтобы помочь своему подраненному собрату. И хорошо, что он не погнался за ними, потому что иначе у нас не было бы свидетелей этого происшествия. Никаких.
        Трудно сказать, как отнеслась Галактика к известию о том, что один из таинственных кораблей-призраков оказался пусть не уничтожен, но все же основательно поврежден в бою с земными вооруженными силами. С одной стороны все три земных крейсера, ввязавшиеся в драку, оказались уничтожены, лишь по чистой случайности зацепив вражеский корабль своим беспорядочным и неприцельным огнем. Но с другой стороны этот случай доказал, что с таинственным и невероятно могучим врагом все же можно бороться, хотя это и очень-очень трудно.
        Я, однако, думаю, что это все же была победа. Маленькая, незначительная и очень дорого обошедшаяся Человеческой Федерации, но все же победа. И она стала тем маленьким зернышком, из которого впоследствии вырос могучий и непобедимый Великий Альянс, объединивший под своим крылом почти все разумные расы Галактики.
        Но до этого дня было еще далеко. А тогда мы имели только то, что имели. А именно - маленькую и практически незаметную на общем фоне победу, за которую так дорого пришлось заплатить человечеству...
        Всего через неделю после того, как три земных крейсера пали в неравном бою с двумя кораблями-призраками, шесть космических спрутов атаковали колонию Земли в системе Альфы Центавра. Защитные системы планеты не сумели сдержать агрессивно настроенных чужаков. Призраки с легкостью прошли сквозь жиденький огонь орбитальных боевых платформ, несколькими точными залпами уничтожили патрулирующие окрестности земные военные корабли и обстреляли планету из космоса.
        Триста тысяч погибших...
        И всего лишь несколько уродливых вмятин и безобразных оплавленностей на боках кораблей-призраков.

* * *
        Несмотря на усилия многих тысяч ученых и исследователей природа врага по-прежнему оставалась неизвестной. Что представляют собой корабли-призраки? Кто является их хозяином? Чего они хотят? И, самое главное, как с ними бороться? Все эти вопросы по-прежнему оставались без ответа. Кое-что, возможно, знали ллорвасиане, но они не желали ни с кем разговаривать, явно предпочитая справляться со своими проблемами самостоятельно.
        А, между тем, ситуация все больше и больше осложнялась...
        За первую половину две тысячи двести пятого года корабли-призраки объявлялись около ста пятидесяти раз. Они атаковали, бомбили и убивали всех подряд без разбора. От этих бандитских налетов пострадали все без исключения расы Галактики. Но больше всех, как ни странно, досталось людям, варнианцам и ментальцам... Ну и ллорвасианам, пожалуй (если, конечно, верить тем слухам, которые говорили, что в принадлежащих жукам областях не прекращаются кровавые и беспощадные сражения). По какой-то неизвестной причине именно этим четырем расам приходилось хуже всего.
        Но почему? На какую мозоль наступили по-прежнему остающимся в неизвестности владельцам кораблей-призраков представители Земли, Варниана, Менталя и Ллорваса? Почему именно они, а не бонази или, к примеру, титраниты? Над этими вопросами тщетно бились лучшие умы Галактики.
        А между тем, нападения продолжались. Нелогичные на первый взгляд, беспорядочные и совершенно бессистемные.
        Однако примерно в это же время произошли два весьма немаловажных случая, способствовавших проникновению в тайны врага.
        Одним таким случаем, всколыхнувшим всю Галактику, стала гибель двух (а, может быть, даже и трех) кораблей-призраков от руки совершенно безумного типа, объявившего напавшим на его родную планету врагам джихад по-варниански. Пока подошедшие к его планете чужие корабли методично и неторопливо расправлялись с планетарной системой обороны, этот фанатик вывел из ангара свой личный космический катер, выволок из подвала небольшую термоядерную бомбочку (пятьдесят мегатонн спокойно лежат под столом - о боже, что за народ эти варнианцы...), закинул ее в люк и, использовав боеголовку вместо пилотского кресла, преспокойнейшим образом стартовал.
        Микропрыжковый движок на этой древней лоханке, только по недоразумению называвшейся космическим кораблем, не работал, и лететь пришлось исключительно на внутрисистемных двигателях. И возможно, именно поэтому ему удалось подобраться к врагу так близко. Призраки просто не обратили внимания на эту жалкую пылинку, предпочитая работать с более крупными и потенциально неизмеримо более опасными объектами, нежли древняя спасательная шлюпка, на которой некий дурак пытается скрыться от их неотвратимого возмездия. Пускай летит. Все равно никуда не денется. .
        Вот только все сложилось совсем иначе.
        Пролетая буквально под боком у методично расстреливающего защитные спутники корабля-призрака варнианец-камикадзе со зловещей усмешкой (сам я этого, конечно, не видел, но хорошо себе представляю, как ведут себя разобиженные на весь мир варнианцы, когда кто-то атакует их родной дом) сорвал предохранительную скобу у своей любимой бомбы, после чего со смехом вдавил большую красную кнопку.
        Термоядерный взрыв моментально испарил еле-еле ползущую по космосу древнюю шлюпку, само собой превратив при этом в облачко плазмы самого варнианца, и сделал то, что до сих пор не удавалось совершить никому: с легкостью разодрал на части находящийся всего в полукилометре от эпицентра корабль-призрак, а два других чужих корабля с такой силой приложил друг об друга, что обломки во все стороны фонтаном брызнули.
        Один из потрепанных в результате неожиданно случившегося прямо под боком термоядерного взрыва кораблей, потеряв управление, вскоре словил себе в брюхо четыре попадания плазменным лучом от системы планетарной обороны, после чего начал неконтролируемое падение, вошел в плотные слои атмосферы, где и сгорел бесславно.
        Последний же из кораблей-призраков, теряя по дороге части своего корпуса и начисто позабыв о своих первоначальных намерениях, сумел-таки развернуться и дать деру. Правда, потом эксперты установили, что чужак по причине сбоя двигателей вошел в такой длинный микропрыжок, что нет никакой гарантии, что он после этого вышел из него в целости и сохранности.
        Так или иначе, два корабля-призрака были уничтожены, а еще один получил тяжелые повреждения и, возможно, так и не сумел дойти до своей базы (хотя стопроцентно рассчитывать на это было нельзя по той простой причине, что никто и никогда не измерял предел прочности пострадавших от близкого термоядерного взрыва кораблей-призраков).
        На избавленной от торчавших на орбите с явно недобрыми намерениями чужих кораблей планете был устроен грандиознейший праздник, во время которого была торопливо создана и открыта для всеобщего обозрения статуя героя-варнианца, ценой своей жизни уничтожившего сразу два считавшихся доселе непобедимыми чужих звездолета. И, хотя, на мой взгляд, причина всего этого заключалась не в героизме варнианского народа, а всего лишь в самоуверенности и недооценке возможностей противника со стороны владельцев кораблей-призраков, не ожидавших такой предательской выходки со стороны маленькой и безобидной космической шлюпки, я все же отдаю должное тому варнианцу, который со спокойной совестью пожертвовал своей жизнью ради возможности уязвить ненавистного врага. И я согласен, что если бы в Галактике было побольше таких патриотов, то войну бы мы выиграли гораздо меньшей кровью и в гораздо более короткие сроки... Однако при всем этом мои слова вовсе не означают, что все желающие отныне имеют право хранить в своих жилищах термоядерные боеголовки с целью обороны от злобных инопланетных захватчиков. Ведь в большинстве
цивилизаций подобные действия все-таки считаются уголовным преступлением...
        Второй примечательный случай произошел примерно в то же время, но совершенно в другом конце Галактике. В секторе, принадлежащем ментальцам.
        Два корабля-призрака, следуя своему обычаю атаковать идущие без сопровождения корабли, вышли из микропрыжка примерно в двухстах километрах от маячившего в глубинах космоса одинокого корабля курьерского класса. Застигнутый врасплох с отключенными двигателями (а хоть бы они даже были включены и готовы к микропрыжку, удрать ему все равно бы не удалось) несчастный кораблик не имел ни единого шанса. Установленная на нем жалкая пушечка не смогла бы даже в случае прямого попадания пробить прекрасно бронированный корпус корабля-призрака.
        Вроде бы все было предрешено заранее... Еще один бесследно пропавший в космосе корабль. Еще одна точка на звездной карте, отмечающая очередное нападение злобных Призраков.
        Вот только чужаки, вместо того, чтобы одним выстрелом смести ментальский корабль с лика бесконечного космоса, повели себя более чем странно. С видимой осторожностью они обогнули курьерский катер по широкой дуге и, явно сочтя эту цель чересчур опасной, вдруг резво дунули оттуда куда подальше, выпустив напоследок по маленькому и совершенно не представляющему для них угрозы кораблику сразу пять микропрыжковых ракет. А надо сказать, что до этого момента не было зарегистрировано ни одного случая, чтобы Призраки использовали какое-нибудь оружие, отличное от энергетического и никто даже не знал, что их корабли оснащаются ракетными установками. Так что выглядело все это очень и очень странно. .
        Пять слившихся в один взрывов мгновенно разнесли жалкий курьерский кораблик в субатомную пыль. Однако его пилот все-таки выжил. Вовремя успев дать деру с помощью персонального микропрыжкового устройства, он отделался всего лишь небольшой встряской да парочкой ожогов, которые быстро превратились в обморожение во время его довольно длительного нахождения без скафандра в открытом космосе. Но все это было не так уж и страшно. Хранители - они все парни крепкие, а те, кто оставил свои биологические тела и превратился в основанную на энергии форму жизни - в особенности. Ни глубокий вакуум, ни невыносимый холод, ни громадная доза радиации не помешали пилоту добраться в конечном итоге до Менталя, откуда он немедленно послал сообщение в Гильдию.
        По его словам выходило, что корабли-призраки он почувствовал еще до того, как увидел их на экране своего компьютера. И почувствовал исключительно по той причине, что каждый из них был непосредственно связан с Океаном Силы. Причем мощность связующего канала была такой, что... Кхм... Ну не мог же на каждом корабле-призраке находиться вражеский Хранитель!.. Не мог!.. Хотя впечатление было именно такое. Корабли-призраки ощущались на дальних дистанциях как огромная небывалая доселе мощь и невероятное количество энергии, выкачиваемой из Океана Силы и тратившейся на неизвестные цели. До сих пор линии Силы подобной мощности могли создавать исключительно перворанговые. Никому больше это было не по возможностям.
        Однако были и отличия. Канал, связывающий Хранителя с Океаном Силы... Он ведь как живой. Он дышит, видоизменяется, постоянно приспосабливается под непосредственные нужды своего хозяина. А у кораблей-призраков картина была иная. Стабильный, будто бы вмороженный в лед канал, не способный даже на микрон отклониться от изначально установленных рамок.
        Такое впечатление, будто Хранитель, создавший этот канал, находился в глубокой коме... Или вообще связь с Океаном Силы была установлена посредством какой-то фантастической невероятной машины.
        Возможно ли использование поступающей из Океана Силы энергии без участия живых существ, являющихся ее непосредственными носителями?
        Если бы я задался этим вопросом в то время, когда вся эта заварушка еще только начиналась, мы смогли бы избежать очень многих проблем и спасти немало жизней. Но, к величайшему моему прискорбию, в то время Теория Рро`фласа, способная дать единственно правильный ответ на этот вопрос, все еще числилась среди наиболее ревностно охраняемых секретов Содружества Ллорвасиан. Классическая же Теория Силы (от которой творение Рро`фласа отличается примерно так же, как эйнштейновская концепция пространства-времени отличается от ньютоновской) эту тему стыдливо обходит. Так что у меня вроде бы не было повода для сомнений.
        Но я все равно должен был задуматься. Должен! Однако, к сожалению, все мы обычно крепки задним умом. И это справедливо даже для Хранителей...
        Как бы то ни было, прознав об этом случае и хорошенько взвесив все "за" и "против", я решился провести некий не совсем обычный эксперимент, который со временем мог бы пролить хоть какой-то свет на природу кораблей-призраков и их таинственных владельцев.
        Позаимствовав у Гильдии небольшой и на первый взгляд совершенно беззащитный корабль (а на самом деле так и было - единственным оружием корабля являлся я сам) я отправился путешествовать по космосу, изображая из себя одинокую и уязвимую мишень.
        Как это обычно и бывает: когда ждешь - ничего не происходит. В течение следующих трех месяцев я успел досыта накататься по Галактике и потратить массу своего ценного времени, прежде чем один из кораблей-призраков все же соизволил обратить на меня внимание...
        Даанг-менталец был прав. Я засек его приближение еще до того, как он появился в зоне действия оптических детекторов корабля. И это действительно выглядело так, будто ко мне в гости пожаловал не корабль неизвестной ранее расы, а мой коллега по Гильдии.
        Корабль-призрак действительно ощущался как впавший в кому Хранитель. Или как способная использовать Силу машина. И, кроме того... Я чувствовал шум мыслей тех существ, что сейчас сидели за штурвалом этого корабля и наводили орудия на цель... И ощущались эти мысли как-то почти знакомо...
        Все это следовало бы хорошенько обдумать, проанализировать, разложить по полочкам и сделать надлежащие выводы... Но у меня не было на это времени. Нужно было действовать, пока этот корабль не смылся. Или не размазал меня по всему космосу.
        И я ударил. Ударил изо всех сил. Сделал то, что никогда не стал бы делать, если речь шла о другом Хранителе. И не столько потому, что Хранители не имеют привычки по поводу и без повода драться друг с другом, а потому, что это было бы бесполезно, если бы речь шла о живом существе.
        Направив мощный импульс Силы, я резким ударом заставил немного сместиться в сторону намертво застывший канал, связывающий чужой корабль с Океаном Силы...
        Честно говоря, я думал, что мой выпад просто парализует чужой корабль (ну, или на крайний случай вышибет все мозги из его энергетических установок, оставив корабль-призрак без крупицы энергии), но на практике вышло немного иначе.
        В результате нанесенного мной удара, канал не просто немного сдвинулся в сторону. Он разбился. Вдребезги.
        Такого просто не могло быть. Не могло! Он не мог быть таким неустойчивым. Это невозможно!
        Но это случилось.
        Дыра между измерениями, связывающая корабль-призрак с Океаном Силы захлопнулась моментально. И, как это всегда бывает в подобных случаях, произошла мгновенная стабилизация остаточной Силы, что, как это всегда бывает в подобных случаях, привело к немедленному и невероятно мощному взрыву.
        Чужой корабль исчез в ослепительной вспышке. Разлетелся во все стороны в виде коротковолнового излучения, и массы мелких обломков Взрыв был настолько силен, что даже находящийся на приличном расстоянии от его эпицентра мой катер закувыркался, как детский резиновый мячик, попавший в большую стиральную машину. В нескольких местах треснула обшивка, вышла из строя навигационная система, дала течь система охлаждения реактора...
        Уже потом, сидя внутри своего наполовину развалившегося корабля, сквозь неровную трещину в корпусе я молча смотрел на постепенно затухающее сияние в том месте, где только что находился бесславно сгинувший корабль-призрак. И я думал...
        О да! Тут действительно было о чем подумать.

* * *
        Хорошенько поломав голову, я все же пришел к неизбежному выводу, что в данный момент никаких выводов сделать не могу. Слишком мало у меня было информации. И слишком много было фактов, которые никак не желали укладываться в общую схему. Прежде чем строить гипотезы, мне просто необходимо было пополнить свои знания.
        Но где?
        Ответ был только один.
        Ну, конечно же, на Ллорвасе.
        И тогда, приняв решение любой ценой докопаться до сути дела, я снова отправился к границам Ллорвасианского Содружества.

* * *
        Не буду описывать все те сложности, с которыми мне пришлось столкнуться, проникая туда, где я быть не должен. Достаточно только сказать, что путешествие мое продлилось около полугода, за которые я успел побывать в трюме варнианского рудовоза, пустой ракетной шахте земного крейсера и недрах транспортного корабля, перевозящего органические удобрения (именно таким образом я незамеченным преодолел патрулируемую ллорвасианскими дредноутами зону). Более того, значительную часть пути мне пришлось одолеть, так сказать, своим ходом. И это безусловно было правильным решением. Ни одна система слежения не способна засечь сумасшедшего человека, вздумавшего прошвырнуться по открытому космосу без скафандра и в процессе прогулки научившегося совершать микропрыжки не хуже оснащенного по последнему слову техники звездолета.
        Но самое интересное началось именно в тот момент, когда я добрался до Ллорваса.
        Чтобы не привлекать внимание в обществе людей, необходимо тоже быть человеком. Чтобы не выделяться среди варнианцев, очень полезно иметь красно-черно-пятнистую кожу и абсолютное отсутствие волос на голове. А чтобы не притягивать к себе взгляды в обществе теплокровных насекомых... Ну, я думаю, вы уже поняли.
        Думаете, мне легко было притворяться шестиногим, когда я от рождения имел всего четыре конечности? О-о, это было нечто... Не знаю, насколько хорошо у меня это получалось, но, во всяком случае, завидев меня люди (то есть жуки) не падали на месте в обморок. А то, что меня трижды пытались задержать ллорвасианские служители порядка, обвинив в употреблении местного аналога алкогольной продукции... Так ведь не так-то просто управлять одновременно сразу шестью ногами, шевелить руками, да при этом еще и идти в правильном направлении. Неудивительно, что я немного шатался и путался.
        Однако труднее всего было избегать встреч с теми личностями, видеть которых я не желал. А таковых на Ллорвасе было немало. Местное отделение Гильдии Ранговых было весьма и весьма велико, а его члены с некоторых пор заимели отвратительную привычку в свободное время бродить по улицам города. Дабы не напороться на какого-нибудь третьерангового дурачка (который как пить дать распознает во мне Хранителя), мне приходилось самым внимательнейшим образом следить не только за тем, в каком порядке я переставляю свои шесть ног, но и в каком направлении я это делаю. Радовало только одно: по причине своих более мощных способностей, я мог засекать таких типов гораздо раньше, чем они догадывались о моем присутствии.
        Однако до своей цели я все же добрался успешно. И даже сумел взобраться по отвесной стене (Спрашивается, почему я попросту не взлетел? Да потому, что лазающий по стенам жук привлекает все же меньше внимания, чем летающий) и проникнуть внутрь через окно, дабы не тревожить спокойно занимающегося своими делами хозяина посторонними звонками в дверь. И там, внутри комнаты, уставленной самым разнообразным научным оборудованием, у нас состоялся весьма примечательный разговор:
        - Я ждал тебя, - поприветствовал он мою скромную персону, с трудом взобравшуюся на подоконник и принявшую свой нормальный человеческий облик. - Я почувствовал твое приближение.
        - Угу. - Скромно ответил я. - Я тебя тоже учуял издалека... Ну что же, от имени человечества я тепло приветствую тебя.
        - И я приветствую тебя от имени ллорвасианского народа. Зачем ты пожаловал?
        - А разве ты не догадываешься?
        - Я не догадываюсь. Я знаю. Но предпочитаю, чтобы главный вопрос ты задал мне самостоятельно.
        - Тогда я прошу тебя рассказать о тех, кого мы называем Призраками. Кто они такие? Откуда? Какие цели преследуют? И, самое главное, как с ними бороться?
        Он кивнул и несколько задумчиво почесал задней ногой панцирь на спине. Потом уселся.
        - Это надолго. У тебя есть время?
        Я усмехнулся.
        - Конечно. В ближайшие пять-шесть веков я никуда не тороплюсь. Так что давай, излагай.
        - Хорошо. Я расскажу. Но сначала ты должен ответить мне на один вопрос...
        - Спрашивай.
        - Что ты знаешь о Первом Хранителе?
        Признаться, я был удивлен. Уж чего-чего, но этого вопроса я ожидал в последнюю очередь.
        - То же, что и все остальные. Был вроде бы такой когда-то давным-давно. Боролся за благо всех разумных в Галактике еще в те времена, когда люди пирамиды строили. Делал добрые дела, не смотря на то, что никто никогда не говорил ему даже банального "спасибо" за это. Но потом вдруг куда-то исчез... Сказка это. Просто красивая сказка.
        - Это не сказка. Первый Хранитель действительно жил... На, читай. - Он извлек из ящика стола небольшой инфокристалл и перебросил его мне в руки. - Потом поговорим.
        Зажав инфокристалл между пальцами, я моментально просканировал его структуру и, подключившись к интерфейсу ввода-вывода, без посредства компьютера (фи, какие мелочи) быстренько просмотрел содержащуюся в нем информацию... Потом просмотрел еще раз, уже гораздо более медленно и вдумчиво.
        - И, по-твоему, это все правда?
        - Да. Это правда.
        - Спасибо. - Я встал и подошел к окну, посредством которого проник в эту комнату всего десять минут назад. - Очевидно, наш разговор состоится не сегодня. До свидания, Рро`флас... И еще раз спасибо за то, что не отказался потратить на меня свое время.
        Он взглянул мне в глаза и... улыбнулся. Клянусь! Он действительно улыбнулся, хотя до сих пор я грешным делом думал, что жуки улыбаться от природы вообще не умеют! И когда я несколько удивленно спросил его об этом, он, по-прежнему продолжая улыбаться, ответил:
        - Мы умеем. Просто так редко находится для этого подходящий повод...

* * *
        Итак. Я потратил массу времени, пробрался мимо патрулирующих границы ллорвасианских дредноутов, путешествовал в грязных и вонючих трюмах транспортных кораблей, блуждал по улицам городов, притворившись шестногим насекомым. И что я в итоге получил? Ллорвасианскую Сказочку о Первом Хранителе, свой собственный аналог которой есть почти у каждой расы Галактики, включая и человечество?
        Не то, чтобы я в нее не до конца поверил. Нет. Если уж говорить начистоту, в тот день я в нее совсем не поверил. И что бы там не говорил Рро`флас... Все это чушь собачья!
        Именно так я тогда думал.
        Не знаю, почему меня это так задело. Наверное, потому, что я не люблю, когда со мной обходятся как с какой-то там пешкой. Но это еще полбеды. Особенно сильно я не люблю, когда мне кто-то пытается вешать лапшу на уши... Тем более если этот кто-то принадлежит к редкому кругу тех, кого я считаю своими друзьями.
        Понимая, что так просто от меня не отделаться, Рро`флас кинул мне косточку: кристалл с записями о Первом Хранителе, который якобы несколько тысячелетий назад, когда ллорвасиане еще только-только вышли в дальний космос и научились путешествовать меж звезд, побывал на их планете и приложил все свои силы для того, чтобы помочь жукам добиться победы в войне с таинственными владельцами кораблей-призраков. Если верить записям на инфокристалле война длилась почти двести лет, то разгораясь с немыслимой силой и жестокостью, то почти совершенно затухая. Миллионы жуков, цвет ллорвасианской нации отдали свои жизни ради того, чтобы эта война завершилась победой. Но их жертва была бы напрасной, если бы не помощь легендарного Первого Хранителя, который не только научил их бороться с чужаками и побеждать их, но также передал искренне благодарным ллорвасианам некоторые технологии, позволившие им если не ликвидировать, то хотя бы основательно сократить технологический разрыв между расой-агрессором и ее главным противником во все времена - Ллорвасом.
        И они победили. Обнаруженные ллорвасианским флотом планеты высокоразвитой расы, являющейся владельцем кораблей-призраков (в то время их звездолеты были поменьше размером, несли на борту более слабые пушки и не являлись такими невероятно маневренными), были основательно отутюжены с помощью мегатонных термоядерных бомб. Восемь планет было подвергнуто жесточайшей орбитальной бомбардировке.
        Восемь из девяти.
        Родную планету расы Призраков ллорвасиане так и не нашли.
        Полтора тысячелетия мира обрела Галактика, после того, как последняя из найденных жуками планет, озарилась беспощадным термоядерным пламенем. Полтора тысячелетия покоя, пока Призраки копили силы и готовились к мести.
        Перед тем, как уйти и не вернуться, Первый Хранитель предупреждал ллорвасиан, что однажды, когда их будут ждать меньше всего, враги явятся снова. И силы их будут так велики, что Ллорвас не сможет самостоятельно их остановить. Только объединив все расы Галактики вместе, они смогут одолеть врага. Только так и никак иначе.
        Но, впервые за те два столетия, что Хранитель вел за собой народ Ллорваса, жуки отмахнулись от его слов. "Мы разберемся с ними. - Так сказали они. - Пусть приходят, и мы покажем им, кто здесь главный..." Тогда Хранитель улыбнулся им на прощание и отправился в дальний путь к окраине Галактики, чтобы исчезнуть там навсегда. Но напоследок он пообещал, что когда дела пойдут совсем плохо и Галактика застонет в ужасе перед накатывающимися полчищами Призраков, он снова будет здесь и сделает все, что нужно, чтобы остановить врага. Теперь уже навсегда.
        Ллорвасиане искренне верят, что именно так дело было во времена последней войны с Призраками, закончившейся полтора тысячелетия назад.
        А сегодня, видя, что предсказание Первого Хранителя, похоже, начинает сбываться, жуки упорно роют носом землю, лишь бы только доказать, что они способны самостоятельно справиться с угрозой и не нуждаются в том, чтобы некий дяденька со стороны пришел и показал им, как надо сражаться. За эти полтора тысячелетия мира и процветания ллорвасиане привыкли быть самыми сильными мальчиками во дворе и теперь не хотят отступать на вторые роли. Нет. Только не это. Только не из-за того, что они по своей глупости забыли принять всерьез слова Первого Хранителя, сказанные за много-много веков до нынешних дней...
        Типично жучиная логика. Мутно и непонятно.
        Но сказка очень красивая.
        Хотя, надо сказать, что некоторые ее моменты мне определенно понравились. Например, идея о том, что только собрав раздробленную на сотни рас и кланов Галактику в единое целое мы сможем справиться с врагом. В отличие от всего остального детского лепета, эта мысль действительно заслуживала внимания.

* * *
        Выбравшись с Ллорваса и покинув космическое пространство жуков, в первую очередь я двинул в Гильдию с целью поделиться собранными новостями и узнать, как обстоят дела на космическом фронте.
        А дела-то как раз шли не очень удачно. Активность кораблей-призраков росла с каждым днем. Решимость галактических рас, наоборот, таяла на глазах. Межзвездные перелеты даже в составе крупных флотилий в последнее время стали делом очень и очень небезопасным. Группы из пяти-шести кораблей-призраков непрестанно шастали по космосу, уничтожая все на своем пути, неся ужас и смерть, убивая надежду. Изредка появляющиеся в средствах массовой информации сообщения о победах выглядели на этом фоне более чем жалко, ведь на каждый успех, оплаченный гибелью доброго десятка земных, варнианских или ментальских кораблей, приходилось по двадцать или даже тридцать поражений. Космические коммуникации были полностью подавлены, межпланетная торговля благополучно скончалась, а космический туризм сделался исключительным достоянием самоубийц.
        А Призраки продолжали свои атаки. Превратив космос в ужасное и смертельно опасное место, они перенесли свое внимание на планеты. Все чаще и чаще населенные миры становились мишенью для их налетов. И хотя Призраки по-своему были существами гуманными (по каким-то своим причинам они никогда не использовали при атаке планет такие исключительно удобные для этой цели предметы, как атомные бомбы или заряды антиматерии), но все равно разрушения были огромны. Десятки или даже сотни тысяч несчастных колонистов всех рас и народов погибли в пламени горевших городов, проклиная висящий в задымленном небе чужой корабль, похожий на злобного осьминога.
        Волна страха накрыла Галактику плотным облаком.
        В эти черные дни я готов был бы принять помощь не то что Первого Хранителя, но даже самого черта, вылезшего из преисподней, лишь бы остановить этот кошмар.
        Но что я мог сделать?
        Поделиться информацией о том, как красочно взрываются корабли-призраки, если разорвать их связь с Океаном Силы? Уже сделано. Попытаться сколотить тот самый Альянс, который объединит в одно целое раздробленные расы Галактики и даст Призракам достойный отпор? Но Фрейя уже давно занималась именно этим, и, очевидно, ей моя помощь не требовалась. Отправиться в космос и заняться истреблением кораблей-призраков? Так в свободное время мы все только этим и занимались. На моем счету было уже девять уничтоженных кораблей. У Алекса - пять. И даже обычно занятая по самые уши переговорами Фрейя пришлепнула парочку...
        К сожалению, даже Хранители не могут быть одновременно в нескольких местах. Нас всего-то было одиннадцать душ (если не считать Хранителей-ллорвасиан, которые в нашей возне участия не принимали), а Галактика очень велика. И кораблей-призраков в ней мотается бессчетное множество.
        Мы проигрывали эту войну. С каждым сбитым кораблем бонази, с каждым разрушенным варнианским городом, с каждым убитым человеком у нас оставалось все меньше и меньше надежды.
        Мы проигрывали эту войну...

* * *
        Не могу сказать точно, с чего это мне в это мрачное и опасное время взбрело в голову посетить одну из незначительных звездных систем, расположенную на самом краю Галактики? Наверное, это была просто попытка ухватиться за последнюю соломинку перед тем, как сломается спина верблюда. Возможно, меня заставили отправиться в путь мои инстинкты Хранителя... Или же это просто было любопытство, проявившееся в самый неподходящий для этого момент? Не знаю. Просто в один прекрасный день я вдруг понял, что обязательно должен там побывать.
        И я ушел. Бросил все свои дела на попечительство Алекса и Фрейи и ушел.
        Угнанный с одной из пограничных баз Содружества ллорвасианский корабль, два месяца полета и три уничтоженных на досуге корабля-призрака - вот что отделяло меня от маленькой звездочки класса белый карлик, затерянной в тех местах, куда еще ни разу не забирались исследовательские корабли человечества.
        И там я нашел ее. Нашел именно в том самом месте, на которое указывали координаты в том инфокристалле, дарованном мне Рро`фласом. Маленькая умирающая звезда, вокруг которой вращалась одинокая планета размером чуть меньше земной луны, но с массой почти втрое большей. И ведь все сходилось. Размеры, масса, плотность атмосферы, периоды вращения и обращения... Эта была та самая планета, на которой, если верить Рро`фласу, полтора тысячелетия назад находилась одна из баз Призраков, впоследствии безжалостно уничтоженная ллорвасианским флотом.
        Тогда я не поверил ему...
        Но на этой планете некогда действительно обитала неизвестная мне разумная раса. Это было вполне очевидно даже при беглом взгляде на поверхность планеты с ее орбиты. Точно так же, как было очевидно и то, что некогда эта самая планета подвергалась необыкновенно массированной орбитальной бомбардировке. Причем, если судить по эрозии оставшихся после попадания термоядерных бомб кратеров и интенсивности остаточного радиационного фона, произошло это примерно от двенадцати до пятнадцати веков назад.
        То есть, данные инфокристала вдруг обрели первое реальное подтверждение.
        Спустившись на поверхность планеты, я довольно долго бродил среди мертвых руин и оплавленных атомным пламенем приземистых зданий, касался изъеденного ржавчиной металла каких-то давным-давно вышедших из строя механизмов и слушал, как воет чужой ветер, проносясь над поверхностью выщербленных временем и радиоактивным дождем дорог.
        Ни единого живого существа я там не встретил. Да, если подумать, их и не могло там быть. В свое время ллорвасиане постарались на славу. Эта планета будет непригодна для жизни даже самых неприхотливых микроорганизмов еще в течение как минимум трех или четырех тысячелетий. Если, конечно, кто-нибудь не пожелает вычистить ее от всякой накопившейся здесь в огромных количествах ядовитой и высокорадиоактивной грязи... Однако скажу сразу, что почему-то таких энтузиастов в будущем так и не нашлось.
        Действительно ли на этой планете раньше жили Призраки?
        И если да, то я вполне могу понять, почему они так злы. Если бы какие-то засранцы принадлежащую мне планету обработали таким вот образом, я бы тоже разобиделся на весь свет. Хотя мстить я все же стал бы непосредственным виновникам, а не всей Галактике сразу. Так что...
        Поднявшись в космос, я еще раз окинул взглядом усыпанную радиоактивным пеплом поверхность планеты и перевел свой взгляд на соседнюю звездную систему, в которой, если верить инфокристалу Рро`фласа, тоже некогда находилась база Призраков.
        Надо бы на нее тоже посмотреть.
        Было бы еще на что там смотреть-то! Необычайно высокий уровень радиации, голый камень, покрытый коркой черного шлака, черная пыль, оплавленные здания и валяющиеся кое-где рассохшиеся от времени хитиновые панцири давным-давно умерших ллорвасиан (они что, пытались сначала высадить на эту планету десант и только потом начали бомбардировку?). Машинально отметив, что, судя по останкам, полтора тысячелетия назад ллорвасиане были почти в полтора раза меньше размерами, я оставил этот мертвый мир и, пребывая в глубокой задумчивости, вернулся на свой корабль.
        Путешествовать дальше и проверять остальные наличествующие в списке Рро`фласа миры не было необходимости. Если вспомнить дотошность жуков и их стремление доводить всякое дело до логического конца, то можно быть уверенным, что ничего нового я там все равно не увижу. Все те же радиоактивные руины и исполинские кратеры на месте некогда стоявших там городов.
        И уж конечно было бы огромной глупостью думать, что Призраки вернулись для того, чтобы отстроить некоторые свои давным-давно разрушенные базы заново. Ни одно разумное существо, пребывая в своем уме, не стало бы возвращаться в такое место, где по причине необыкновенно высокого уровня радиации искры в волосах проскакивают, и нашло бы себе местечко поуютнее и попривлекательнее. А если учесть еще и то, что координаты этих планет известны ллорвасианам уже давно и поверялись за последние века они жуками явно не один раз, то становится ясно, что искать Призраков в этом районе вообще бесполезно.
        Настроив автопилот своего корабля на обратный путь, я забрался в кресло пилота (черт побери, как только ллорвасиане в таких сидят - ну неудобно же... хотя, если бы у меня было шесть ног, я, может быть, думал бы иначе) с целью немного подумать. .
        Итак, я убедился, что, по крайней мере, некоторая часть информации на инфокристалле верна. Теперь следовало бы разобраться в том, какая именно часть. Даже теперь, убедившись, что Рро`флас, не собирался преднамеренно вешать мне лапшу на уши, я все же не собирался верить всему тому, что содержалось в его истории.
        Хорошо. Я согласен. Призраки - раса очень древняя. Но это я знал и раньше. Ллорвасиане некогда уже воевали с ними и даже сумели их одолеть, полностью уничтожив восемь планет из девяти. Допускаю... Но вот дальше начинаются уже области догадок и фактов весьма сомнительных.
        Во-первых, каким это образом жуки ухитрились прошляпить девятую (и самую главную) планету, которая была прародиной расы Призраков? Это как-то не совсем вяжется с их вышеупомянутыми привычками всегда и во всем доводить дело до конца. Ну, неужели было так трудно ее поискать? Ведь вряд ли она оказалась бы столь далеко от расположенных в одном и том же секторе Галактики остальных восьми баз. Нужно было просто прочесать все окрестности. Три-четыре месяца поисков, и дело можно было бы закончить раз и навсегда.
        Вопрос: почему жуки не стали искать последнюю планету Призраков?
        Во-вторых, каким боком во всей этой истории замешан Первый Хранитель? Даже если допустить, что он все же реально существовал, то... Да это вообще ни в какие рамки не лезет! Если хорошенько проанализировать запись в инфокристалле и прощальные слова Первого Хранителя, которые он произнес перед тем, как отправиться в неизвестном направлении и исчезнуть, то можно сделать вывод, что этот живший еще в незапамятные времена тип слишком много знал о дне сегодняшнем. Его фразы ну никак не влезают в рамки случайных совпадений и говорят о том, что он не просто предсказывал будущее. Он знал его!
        Невозможно. Невозможно! Невозможно!!!
        Будущее нельзя увидеть. Путешествия во времени нереальны. Предопределенности не существует.
        Вопрос: откуда такая точность прогнозов (если только записи о Первом Хранителе не подделаны ллорвасианами, что, собственно, тоже нельзя гарантировать)?
        И третье. Самое главное. То, что больше всего выводило меня из себя.
        Согласно записям ллорвасиан, Первый Хранитель не просто был существом неопределенной расы. Не просто гуманоидом. Нет. С вероятностью около шестидесяти процентов он был именно человеком.
        Человеком!
        Хранитель-человек, шастающий по космосу в то время, когда люди еще вели войны, сидя верхом на лошадях и тыкая друг в друга острыми палками с ржавыми кусками железа на концах?
        Невозможно. Трижды невозможно. Способности Хранителя зависят напрямую от его знаний. Ни один человек не мог обладать в то время тем уровнем знаний, который позволил бы ему выйти в космос. А если учесть, что жуки веруют в то, что именно Первый Хранитель дал им технологию, которая позволила им победить (то есть уровень информированности этого вне всяких сомнений сказочного героя на порядок превосходил уровень развития цивилизации ллорвасиан полтора тысячелетия назад), тогда все это значит...
        Вопрос: откуда и с какой целью Рро`флас выкопал всю эту ерунду?..
        Глава 6
        То, что Великий Альянс был рожден в годы Смутной Войны, знает каждый школьник. Как знает он и то, что именно объединение всех разумных рас Галактики переломило ход войны, и позволило Альянсу сделать первый шаг к победе. Но вот только ни в одном учебнике почему-то не говориться, скольких трудов нам стоило создать этот самый Альянс. И никто не знает о том, как трудно было заставить сотрудничать раздробленные и испуганные расы, многие из которых в свое время довольно долго воевали друг с другом и были разделены не только бескрайней пустотой космоса, но и пролитой кровью.
        А ведь преодолеть всего лишь одну-единственную каплю крови порой бывает гораздо труднее, чем целую тысячу световых лет.
        Но мы сделали это. Мы смогли... Вернее, смогла Фрейя, ибо это она сделала большую часть работы, а все остальные Хранители (и я в том числе) были только на подхвате. Великий Альянс - детище ее рук. Ее величайшая победа. Только великое мастерство Фрейи позволило собрать под одной крышей ментальцев и бонази, махнабов и титранитов, людей и варнианцев... И только ллорвасиане не вошли в первоначальный состав Альянса. Не то, что мы их не приглашали, просто жуки, вопреки всему, продолжали упорствовать в своем заблуждении и до сих пор считали, будто способны самостоятельно справиться со "своей проблемой".
        Но даже без участия Содружества, Альянс был великой силой. Объединив флоты почти трех десятков разумных рас Галактики, он мог потягаться на равных даже со зловещими Призраками. И битва в системе Заурака (родная система бонази) это доказала. Впервые нам удалось победить Призраков не по счастливой случайности, а в результате холодного расчета и отличной тактики.
        Хотя цена, заплаченная за эту победу, была воистину ужасна...
        Девять кораблей-призраков вошли в систему Заурака, где их ожидали тридцать четыре корабля Альянса - объединенный флот бонази, ментальцев, людей и... Гильдии Ранговых. Тридцать четыре военных корабля и два Хранителя (одним из которых был я) против девяти кораблей-призраков, и при этом мы заранее знали, где именно и когда нам следует ждать врага.
        Не слишком-то равные силы...
        Но мы не боялись. За нами была родная планета бонази, система обороны которой являлась крепким орешком, который не так-то просто было бы разгрызть даже Призракам, и, в крайнем случае, флот просто отошел бы туда. Правда, в этом случае бонази лишились бы своих баз и колоний, расположенных на внешних планетах их системы, но на это они готовы были пойти.
        В любом случае, это была всего лишь проба сил. Проверка. Способен ли Альянс выстоять против Призраков или мы объединились только для того, чтобы всем вместе признать свое поражение и сдаться на милость торжествующего врага?
        Сражение началось с того, что корабли-призраки, вынырнув будто бы из ниоткуда непосредственно перед нашим флотом, сходу расстреляли два ментальских эсминца, один земной крейсер и четыре истребителя планетарной обороны, принадлежащие бонази. Причем надо сказать, что это были потери того типа, которые неизбежно сопровождали Альянс практически до самого конца войны. Ни разу за все время Смутной Войны нам не удавалось заранее засечь приближение кораблей-призраков. Ни разу! И только когда они, подойдя практически в упор, открывали огонь, внешние сенсоры и системы отслеживания целей спохватывались и начинали трезвонить на все лады: "Вот они! Вот они!"... А несколько корабля Альянса к этому времени уже медленно расплывались облачками светящегося тумана.
        Короче говоря, битва в системе Заурака началась с потери семи кораблей. Пятая часть флота была уничтожена в один миг.
        Но зато потом настала наша очередь стрелять...
        Удары и контрудары, микропрыжковые ракеты и энергетические лучи, лихие маневры с целью выйти из-под вражеского прицела и беззвучные вспышки взрывов - вот то, из чего состоят космические сражения. И драка в системе Заурака не была исключением из правил.
        Иногда мне кажется, что все это тянулось целую вечность. Иногда - что сражение длилось всего несколько секунд. Но в то же время я абсолютно точно знаю, что между тем мгновением, когда корабли-призраки, вынырнув перед самым носом объединенного флота, безжалостно разнесли в клочья сразу семь кораблей Альянса, и тем моментом, когда они, отступая, признали свое поражение, прошло ровно двадцать две минуты четырнадцать секунд.
        За это время Альянс потерял девятнадцать кораблей. Еще шесть были серьезно повреждены.
        Из девяти кораблей-призраков удрать сумели четверо.
        Это была победа! И пусть даже Альянс заплатил за каждый сбитый корабль-призрак четырьмя своими кораблями, это все равно была победа. Ведь раньше подобная цена была гораздо выше: десять за одного.
        Победа!
        Вот только, на самом деле всего лишь два Призрака были уничтожены в результате действий объединенного флота Великого Альянса. Остальных разбили мы с Даангом-ментальцем (два корабля уделал он, и один - я). Только два. И это все равно низводит отметку к тому же самому "десять за одного". Но этот факт вы не сможете найти на страницах учебников по истории, потому что он никогда не предавался огласке... А зачем? Ведь для Гильдии Ранговых или для нас с Даангом лично признание все равно ничего бы не изменило, а новорожденному Альянсу было так важно поверить в себя.

* * *
        После сражения у Заурака Призраки на некоторое время исчезли с галактической арены. Почти полгода они не тревожили медленно набирающийся сил Альянс. Почти шесть месяцев ни один корабль-призрак не появлялся в Галактике, ни одна колония не подвергалась нападению чужих спрутообразных кораблей, ни один корабль не пропал без вести в глубинах космоса. И только редкие слухи, доносящиеся из недр спрятавшегося как улитка в свою раковину Ллорвасианского Содружества, сообщали о тяжелых и кровопролитных сражениях, непрестанно происходящих где-то на окраине Содружества.
        Это была та самая передышка, в которой мы так нуждались. И я в любое время готов сказать Призракам "спасибо" за то, что они нам ее предоставили.
        Но, как я уже говорил раньше, все хорошее обычно очень быстро заканчивается.
        Призраки вернулись. И с новой силой обрушились на пограничные районы Галактики. Одну за другой они атаковали населенные малыми расами планеты и превращали их в выжженные руины. Медленно, но верно они продвигались вперед, оставляя за собой смерть и отчаяние. Призраки действовали жестоко и решительно, хотя при этом нельзя было сказать, что они опускались до банального геноцида. Оружие массового поражения не было использовано ни разу...
        Но с другой стороны, хотя атомные и аннигиляционные бомбы за все время Смутной Войны так и не нашли своего применения (по крайней мере со стороны Призраков), разрушений и жертв все равно было очень и очень много. Несколько рас были отброшены в своем развитии на столетия назад, поставлены на колени, избиты и жестоко наказаны за свою гордыню.
        Однако в отличие от неких чересчур умных типов, я не могу сказать, что Призраки вели войну именно для того, чтобы очистить Галактику от низших созданий. Это неверно. Безжизненные планеты их не прельщали, и, вполне возможно, они собирались потом вернуться и без помех править бал, оставаясь единственной достаточно высокоразвитой расой в Галактике...
        По крайней мере, раньше я думал именно так. А сейчас?.. Сейчас я уже ни в чем не уверен...
        Как бы то ни было, шесть пограничных миров было превращено флотом Призраков в выжженные руины прежде чем собравшийся с духом Великий Альянс решил остановить подобную практику и, собрав практически все имеющиеся в наличии силы, отправил их в приграничные зоны, чтобы победить или умереть... Причем, судя по донесениям разведки, последнее было гораздо более вероятно.
        Это было одно из крупнейших сражений Смутной Войны.
        Восемьдесят семь кораблей Альянса против девятнадцати кораблей-призраков.
        Если бы соотношение потерь было четыре к одному (а именно на это и рассчитывали адмиралы, готовящие это сражение), то я бы не стал так волноваться. Альянс справился бы и своими силами. Но ведь на самом деле было совсем не так!.. Тут наше сокрытие истины, похоже, обещало выйти боком для всей Галактики, превратив битву в квадранте 324:671/978 (там даже звезды-то подходящей не было, чтобы достойно назвать оно из величайших сражений в истории) в форменное избиение. И вот, ради того, чтобы не допустить подобного развития событий, все Хранители до последнего отправились в бой вместе с армией Великого Альянса.
        Восемьдесят семь кораблей и одиннадцать Хранителей против девятнадцати кораблей-призраков.
        "Ну что ж, мы еще посмотрим, кто кого". - Так думал я, сидя за пультом небольшого, но очень шустрого кораблика и готовясь дать бой выстроившимся в нескольких световых часах от нас кораблям-призракам.
        Если бы я знал... Если бы я только знал, что готовит нам будущее...
        Если бы я только знал, как изменится моя жизнь (и судьба всей Галактики) после этого сражения...

* * *
        С самого начала эта битва не была похожа на все то, что мы видели раньше. Начать хотя бы с того, что вместо немедленной атаки, как это всегда было раньше, корабли-призраки заняли оборонительную позицию и потом преспокойно дождались нашего прибытия.
        Ну да... За парсек чувствовалось, что здесь что-то неладно. Вот, к примеру, зачем, спрашивается, они отключили свои маскирующие устройства (или что там у них вместо них было) и совершенно отчетливо нарисовались на экранах тахионных сканеров дальнего действия? Чтобы стать отличнейшей мишенью для микропрыжковых ракет?
        Не знаю, что это была за тактика, но выглядела она как очевидная глупость. Или же как чересчур хитроумная ловушка.
        Что надо было делать? Атаковать или немедленно сматываться?
        Это после боя хорошо рассуждать о том, что было бы, если б мы...
        Не рискуя слишком уж приближаться к терпеливо ожидающим наших дальнейших действий кораблям-призракам, флот Альянса остановился на почтительном расстоянии и доверил сделать первый шаг в этой войне человеческим крейсерам, которые несли в своих пусковых установках самые совершенные на данный момент микропрыжковые ракеты.
        Нельзя сказать, что залп был особо удачным, но и плохим его назвать тоже было невозможно. Два из девятнадцати чужих кораблей были уничтожены. Остальные сумели-таки уклониться от ракет.
        Фактически еще до начала боя как такового Призраки понесли первые потери... Но так и не включили свои маскирующие устройства.
        Почему?
        Следующий залп уничтожил еще один корабль.
        Крейсера методично опустошали боезапас, выпуская одну ракету за другой. Космос полыхал множеством мегатоннных взрывов. Призраки упорно чего-то ждали, продолжая оставаться на своих местах и лихо уклоняясь от ракет. Маневренность их кораблей меня просто поражала. Казалось, будто понятие "инерция" для спрутообразных кораблей значило не больше, чем просто бессмысленный набор букв.
        Но попадания все-таки случались. И все бы у нас получилось просто замечательно, если б в пусковых шахтах находилось бесконечное или к тому близкое количество ракет. В таком случае флот Альянса просто расстрелял бы корабли-призраки издалека и вернулся домой с победой, не потеряв ни единого корабля. Но, к сожалению, микропрыжковая ракета - это очень дорогое удовольствие. Дорогое, довольно большое по размерам и весьма тяжелое. Отсюда можно сделать вывод, что количество этих самых ракет на каждом крейсере весьма ограничено и вести стрельбу часами, выпуская сотни ракет в минуту, как это описывается в книгах и демонстрируется в голофильмах, они ну никак не могли.
        Достаточно быстро истощив боекомплект, крейсера отступили назад, освободив место для варнианских разрушителей и ментальских эсминцев, которые были лучше всего приспособлены для ведения боя на ближних дистанциях. Повинуясь приказу главнокомандующего, флот Альянса медленно двинулся вперед, с явным намерением завязать перестрелку. Решение, безусловно, было правильным. Я бы тоже так поступил...
        Но вот только почему-то меня никак не оставляло ощущение, что мы суем голову прямо в пасть голодного крокодила.
        Двенадцать оставшихся в целости кораблей-призраков неподвижно парили в пустоте, ожидая нашего приближения. Еще один их корабль медленно отплывал в сторону, беспорядочно кувыркаясь и теряя вываливающиеся из его распоротого брюха детали. Причем ни один из собратьев даже не думал ему помочь, хотя раньше я неоднократно видел, как корабли-призраки оказывали помощь своему товарищу, поврежденному неразумными и подчас крайне агрессивными действиями обитателей нашей Галактики.
        Немного позднее от командующего флотом пришел приказ: третьему звену варнианских разрушителей попытаться отсечь этот корабль от остальных и обеспечить его сохранность, дабы после боя отбуксировать пленника на базу и посмотреть, что там у него внутри. Еще одно разумное решение: до сих пор никто даже не знал, с кем вообще мы воюем. Так что некоторая толика полезных знаний никому бы не повредила.
        Флот Альянса медленно продвигался вперед. И вместе с ним продвигались и мы... Одиннадцать Хранителей. Двенадцать чужих кораблей. По одному на каждого. А с последним уж как-нибудь сумеют справиться и корабли Альянса, благо их будет почти девять десятков на одного.
        Цели приближались... Приближались... Приближались...
        Еще немного и мы смогли бы нанести удары по каналам, связывающим корабли-призраки с Океаном Силы... Еще чуть-чуть...
        В этот момент все и началось.
        Мир перевернулся... Неведомо где скрывающиеся до сих пор (спрашивается, где можно скрыться в пустоте космоса?) малюсенькие корабли решили, что настал их час и проявили себя, атаковав флот Альянса сразу со всех сторон. Каждый из истребителей был миниатюрной копией большого корабля-призрака, но, судя по внешнему виду, не имел в себе микропрыжкового движителя, а только обычный внутрисистемный... Хотя, если говорить начистоту, то глядя на те виражи, которые закладывали эти малютки, никто бы не связал слово "обычный" с двигателями маленьких кораблей-призраков.
        Черт его знает, что за систему маскировки использовали Призраки, но обнаружили мы их корабли только тогда, когда они были уже практически внутри нашего строя! И именно в тот момент, когда их старшие собратья ринулись в атаку, сверкая огнями и паля изо всех пушек.
        И воцарился ад во Вселенной...
        Потеряв ориентацию и совершеннейшим образом обалдев от присутствия врага прямо внутри своих рядов, корабли всех рас начали беспорядочную пальбу по этим мелким пакостникам, носящимся вокруг них. Только вот попасть в эти верткие кораблики было не просто. Ох как непросто... А так как вся эта массовая пальба происходила прямо внутри своего строя, то не было ничего удивительного в том, что гораздо больше кораблей Альянса пострадало от бездумной стрельбы своих соседей, чем от маленьких и откровенно слабых пушечек истребителей Призраков.
        Вершиной всего этого сумасшествия следует считать тот момент, когда один совершенно свихнувшийся капитан земного крейсера сдуру ткнул кулаком в большую красную кнопку (по моему мнению добрая половина проблем человечества как раз проистекает от того, что кто-то не вовремя жмет на большую красную кнопку), подав команду на запуск последней оставшейся на корабле микропрыжковой ракеты в нагло маячивший прямо перед его носом истребитель... Я, конечно, признаю - с десяток мелких вражеских кораблей это гений военного дела все же сумел уничтожить. Но только вместе с тремя соседними кораблями Альянса и своим собственным крейсером в придачу.
        А истребители все мельтешили и мельтешили, отвлекая наше внимание и позволяя приблизившимся кораблям-призракам неторопливо выбирать свои цели и всаживать в них один залп за другим. А в качестве целей они выбирали не бестолково мечущиеся корабли Альянса, и не тех редких одиночек, которые, не поддавшись всеобщей панике, вели огонь из всех орудий по приближающимся кораблям-призракам, пытаясь не допустить намечающейся резни.
        О, нет.
        Своими мишенями они избрали нас!
        И вздрогнула обычно спокойная поверхность Океана Силы, когда вырвавшийся из чрева корабля-призрака тонкий лучик красивого глубоко-сиреневого цвета коснулся одного из маленьких и неприметных корабликов в глубине строя. И расцвел в космосе исполинский цветок взрыва. И с беззвучной яростью захлопнулась дыра между измерениями, отмечая этим гибель одного из Хранителей...
        А разворачивающийся корабль-призрак уже неторопливо выбирал себе новую мишень, отвергая такие заманчивые цели, как бестолково крутящийся на месте флагманский разрушитель Варниана или тяжелый земной крейсер, уже готовый всадить в бок одному из Призраков полный заряд антиматерии...
        Глубоко наплевав на беспорядочно мечущиеся вокруг корабли Великого Альянса, подставляя свои спины под выстрелы и даже не пытаясь уклоняться, корабли-призраки методично один за другим уничтожали маленькие невооруженные кораблики, внутри которых находились Хранители.
        Ощущая, как с каждым ударом сверкающего сиреневого луча умирает часть меня самого, я беззвучно закричал и, уже почти не понимая, что делаю, нанес удар по ближайшему Призраку. Но когда чужой корабль исчез в беззвучной вспышке яростного пламени, а я повернул голову, высматривая новую цель... Находящийся на таком расстоянии, что я, кажется, мог потрогать его рукой, корабль-призрак уже обратил на меня свое высокое внимание. А внизу, под его хищно изогнутым клювом слабо разгорался сиреневый огонек...
        Не помню, успел ли я в тот момент испугаться, или нет.

* * *
        Восемнадцать кораблей-призраков было уничтожено во время сражения в квадранте 324:
71/978. Восемнадцать считавшихся непобедимыми машин смерти и бессчетное количество мелких истребителей. Еще один из чужих кораблей был, так сказать, захвачен в плен, будучи сравнительно мало поврежденным. Впервые за долгие годы войны Галактика получила возможность узнать лицо своего врага.
        Флот Альянса в этом бою потерял двадцать три корабля (причем добрая половина их погибла от руки своих же собратьев по лучевым пушкам и микропрыжковым ракетам).
        Победа! Великая победа, которую праздновали по всей Галактике. Впервые такое количество чужих кораблей было уничтожено такой малой ценой.
        Хотя о цене можно было еще поспорить... И еще, по моему скромному мнению, в этой так называемой "победе", было скрыто зерно нашего конца.
        Я признаю, в тот день мы действительно выиграли битву... Но при этом практически проиграли войну.
        Пять Хранителей. Пять моих братьев погибли в тот день в квадранте 324:671/978. И я знал, что это удар, от которого Галактика еще долго не сможет оправиться. Можно построить новые корабли, можно собрать новый флот, можно обучить новых солдат... Но Хранители... Они рождаются крайне редко, а для того, чтобы войти в полную силу им требуются десятилетия упорного обучения и самоотверженной работы над собой.
        Пять Хранителей из одиннадцати умерли в тот черный день. Это было великое потрясение для всей Гильдии Ранговых и для меня в том числе... Но, что было хуже всего, Фрейя, моя Малышка Фрейя была среди тех, кто не вернулся с поля боя.
        Уж лучше бы я умер вместо нее. Много ли пользы Галактике от старого дурака, по какому-то глупому капризу судьбы ставшего Хранителем? А Фрейя... Если бы она осталась жива, то...
        Ну почему, почему, почему, стоит мне только расслабиться, как судьба тут же бьет меня своей большой дубиной по голове?
        Фрейя... У старших гильдейцев обычно не бывает семей, но для меня ты была как родная. Я любил тебя. Любил так, как только могут любить Хранители. Несмотря на все наши глупые-глупые ссоры и разногласия, ты всегда была для меня той самой Малышкой Фрейей, которую я встретил в тот незабвенный день тысячу тысяч лет назад. Твои белые волосы и голубые глаза и та доверчивость, с которой ты вложила свою ручонку в ладонь незнакомого дяденьки, пообещавшего защитить тебя от всех бед и горестей этого мира...
        Фрейя, прости меня. Я снова ошибся. Я не сумел исполнить свое обещание... Я не смог защитить тебя... Будь я за это проклят на веки вечные!
        Фрейя... Хоть ты прости меня, потому что сам я себя простить не смогу...

* * *
        Одного я не понимал в то время: как такое вообще могло случиться? Каким образом Призраки смогли всего лишь несколькими выстрелами из какой-то жалкой пушечки уничтожить Хранителей? Как они сумели это сделать, хотя известно, что энергетическая матрица тех Хранителей, которые отказались от своего биологического тела (а рано или поздно необходимость подобного шага признают все перворанговые), способна уцелеть даже оказавшись в эпицентре пятимегатонного термоядерного взрыва (теоретически, потому что на практике почему-то так и не нашлось желающих это проверить)? Энергетический отпечаток - это вещь довольно устойчивая к внешним воздействиям, и разбить его с помощью какой-то ничтожной лучевой пушки...
        Впоследствии, правда, выяснилось, что спецоружие, созданное Призраками специально для того, чтобы изничтожать Хранителей и им подобных - это вовсе не какая-то "ничтожная лучевая пушка", а подлинный шедевр инженерной мысли. Величайшее творение гениальных ученых, помешанных на искусстве разрушения.
        Принцип действия этой самой пушки, прозванной в будущем Убийцей Душ, основан на том, что определенная порция нестабилизированной Силы неким весьма хитроумным способом впрыскивается в обычный маломощный лазерный луч... Который после этого превращается в оружие, оказывающее самое невероятное воздействие на объекты, в которых концентрация Силы превышает некоторый определенный уровень (на Хранителей, например). В результате попадания луча в подобных объектах возникает сильнейший резонанс, который моментально раздирает на части любые энергетические матрицы, принцип действия которых основан на использовании больших количеств иномировой энергии.
        Ужасное оружие. Очень простое по своей сути и невероятно эффективное. И направлено оно, прежде всего, именно против Гильдии Ранговых, потому что при попадании подобного луча в не связанный с Силой предмет, эффект будет... Случится нечто наподобие того, что получается при попадании на некий предмет света обычного электрического фонарика.
        Умные ребята, эти Призраки - этого у них не отнять. Мы-то в Гильдии грешным делом думали, что вся проблема заключается в том, чтобы найти способ, с помощью которого одиннадцати Хранителям удастся выследить и уничтожить пару тысяч мотающихся по всей Галактике кораблей-призраков. Ан нет! Теперь еще неизвестно, кто кого выследит и уничтожит. Отныне встреча корабля-призрака и Хранителя в открытом космосе не будет представлять собой нечто подобное встрече мишени и древней пулевой винтовки. Отныне мишень тоже будет вооружена (если, конечно, предположить, что Призраки все свои корабли оснастили подобным оружием - а на их месте я бы именно так и сделал), и нельзя сказать однозначно, кто уйдет живым с поля боя после этой встречи. Ведь отныне обе стороны имеют практически равные шансы отправить своего соперника в лучший мир.
        Хотя, вообще-то, если говорить честно, то у Хранителей шанс все же немного больше - не так-то просто сходу попасть тонким как нить лучом в человеческую фигуру с расстояния в сто или двести километров, тогда как корабль-призрак с подобной точки зрения представляет собой мишень куда более крупную... Впрочем, это незначительное преимущество с лихвой компенсируется тем, что Хранителей в Галактике (если не считать ллорвасиан) осталось всего шесть душ, а вот Призраков по Вселенной мотается до кучи.
        По-моему, это дурное изобретение по имени Убийца Душ относится к классу тех вещей, которые лучше было бы не изобретать вообще и без которых мир был бы гораздо спокойнее. И хотя непосредственно опасно оно только для нас Хранителей, но вот косвенно... Известно же, что в случае насильственной смерти перворангового происходит так называемая стабилизация остаточной Силы в сопровождении массы невероятно красивых спецэффектов и глобальных разрушений. А это уже чревато для любого существа, волею случая оказавшегося поблизости от жертвы.
        Я прекрасно помню тот день, когда некий тип по какой-то известной только ему одному причине решил поджарить меня на одном из публичных выступлений перед народом (это было уже после окончания Смутной Войны и даже после Четвертой Звездной). И ведь ему это почти удалось... Если бы не один паренек-гильдиец младших рангов, который случайно оказался в нужном месте в нужное время, я бы сейчас перед вами речь не держал. Да и жители Чилты вряд ли бы обрадовались тому, что некий город с восьмимиллионным населением вмиг куда-то испарился в результате красивого фейерверка, устроенного в честь моей смерти. Но это еще мелочи... Вся история Галактики пошла бы наперекосяк, если бы не тот парень. Я даже не знаю, что произошло бы с пространственно-временным континуумом в случае моей преждевременной смерти. Может быть, и ничего, но вообще-то не исключено, что наступил бы очередной цикл перерождения Вселенной (новый Большой Взрыв и все такое), а может, Вселенная просто не дала бы мне умереть... Черт его знает... Экспериментировать в этой области мне почему-то неохота, а других вариантов разобраться с
пространственно-временными связками я пока не вижу.
        Ладно, пусть это будет для меня загадкой.
        А тому парню я все равно задолжал свое "большое спасибо". Хотя должен сказать, что награду свою он уже получил. Глупую, дурацкую награду, которая, по-моему, принесла ему больше горя, чем радости... Но он сам просил, так что тут я не виноват.
        Кажется, я опять отвлекся...

* * *
        Итак: Смутная Война через полтора месяца после сражения в квадранте 324:671/978. Планета Варниан. Орбитальная станция, с недавних пор (после того, как Призраки с энтузиазмом обстреляли Веклону, из космоса) ставшая штаб-квартирой Великого Альянса. Большая пышно обставленная зала, в которой собрались представители всех разумных рас, входящих в Альянс, для того чтобы еще раз обдумать, обсудить, оспорить последние новости с межзвездного фронта и некоторые весьма необычные факты, ставшие очевидными после того, как ученые всех рас и цивилизаций сверху донизу облазили подбитый шесть недель назад корабль-призрак.
        Но что конкретно было целью этой встречи? Можете угадать с трех попыток?
        Новые стратегические планы, разработанные Альянсом?.. Неверно. Никакие планы не могли помешать Призракам захватывать все новые и новые звездные системы и ввергать в ужас всю Галактику. Даже объединившись, расы Галактики смогли всего лишь замедлить их продвижение. Но остановить... Нет.
        Вероятно, на повестке дня стоял анализ боевых возможностей плененного корабля-призрака и конкретное указание наиболее уязвимых мест, обнаруженных в процессе его исследования?.. Тоже неверно. Никаких уязвимых мест у чужого спрутообразного корабля не было. Броня его была крепка. Пушки сильны. Мощность двигателей колоссальна. А маневренность, не смотря на весьма внушительную массу, просто невероятна. Ничего подобного в наличии у Альянса в то время не было. И должны были пройти века, если не тысячелетия, прежде чем ментальцы, варнианцы или (чем черт не шутит?) титраниты научатся строить подобные корабли... Это если, конечно, Смутную Войну выиграет Альянс, а не Призраки, потому что иначе данный вопрос вообще потеряет всякий смысл.
        Ну, тогда, наверное, Альянс собрался для того, чтобы без обид разделить новейшие технологии, обнаруженные во чреве корабля-призрака? Ведь так?.. Нет! Трижды нет. О дележе технологий Призраков речь даже не заходила - до этого было пока еще очень и очень далеко. И все потому, что уровень развития большинства цивилизаций Галактики не позволял прямо вот так сходу врубиться в то, что это за хитроумные штуковины находятся внутри поверженного корабля и как они раньше использовались. Особенно если учесть, что большая часть устройств корабля так или иначе в качестве источника энергии использовала непосредственно Силу, а в этой области квалифицированных экспертов было найти весьма и весьма непросто... Короче говоря, разобраться в технологии Призраков могли разве что только ллорвасиане (да и то далеко не сразу). Но их цивилизация в то время в Великий Альянс не входила.
        Но хватит играть в вопросы и ответы. Скажу прямо: на самом деле разговор на том внеочередном собрании шел как раз о ллорвасианах...
        Сидя в неудобном кресле (изначально, похоже, рассчитанном под седалище ментальца) и представляя на этом заседании Гильдию Ранговых, я мрачно изучал вывешенный на стене большой голографический экран, демонстрирующий всем желающим в объеме и движении то разумное высокоразвитое существо, которое вся Галактика в течение многих лет Смутной Войны знала только понаслышке. А внизу под экраном на небольшом постаменте в качестве главного доказательства расположился небольшой холодильник, в котором находился труп Призрака, выковырянный головастыми парнями из недр подбитого спрутообразного корабля. И любой желающий мог подойти к нему и, заглянув в специальное окошечко, убедиться, что изображение на экране и в самом деле истинно.
        Вот сидел я, рассматривал этот дурацкий экран, слушал разгоряченные вопли послов и думал о том, дойдет ли дело до официального объявления войны Содружеству Ллорваса или не дойдет?.. Вот Фрейя, наверное, могла бы сказать, чем все это кончится, посидев тут всего лишь минут пять (да при этом еще и незаметно подтолкнуть представителей Альянса к нужному Гильдии Ранговых решению). А я вот, сидел, сидел, слушал, слушал, и ничегошеньки не понимал.
        Э-эх... Я всегда ненавидел большую политику!
        А надо сказать, что ситуация-то, действительно, была дерьмовенькая! Во всяком случае, войной здесь попахивало весьма ощутимо... Хотя, по моему скромному мнению, прежде чем возводить обвинения и грозиться кулаками, следовало бы выслушать и противоположную сторону. Ну, ведь не исключено и другое объяснение того факта, что на столе посреди залы, предоставленное взгляду любого желающего его увидеть, лежало тело мертвого ллорвасианина...
        Черт побери! Ну не верил я в то, что ллорвасиане - это и есть Призраки. Не верил!
        Невозможно.
        Однако факты говорили сами за себя, и попросту отбросить их в сторону было невозможно. Все исследования показали, что корабль-призрак изначально строился в расчете на управление существами, передвигающимися на шести конечностях. Двигатель, базовая энергосистема, система навигации, да и общий дизайн корабля похожи очень на те, которые используют ллорвасиане (только немного мощнее и совершеннее). А тут еще и этот труп. Да вдобавок и не один.
        Ну жуки... Ну и удружили...
        Вообще-то тело мертвого Призрака имело гораздо более темный оттенок, чем это обычно бывает у ллорвасиан. И размеры его были примерно в полтора раза меньше, чем у рядового жука. И глаза более крупные... На самом деле это еще не все. Были и другие отличия, но уже не столь существенные. Во всяком случае в глаза они не бросались. А что до мелких различий в генетическом уровне... Ну кто будет копаться в структуре ДНК какого-то мертвого насекомого, когда речь идет о миллионах жертв Смутной Войны, которые вопиют о мщении?
        Короче говоря, война с Ллорвасом, действительно была не за горами. И я даже боюсь гадать, чем бы все это могло кончиться, если бы не один прямо-таки киношный случай:
        - Неизвестный корабль... Неизвестный корабль...
        Должен сказать, что подобным сигналом во время Смутной Войны вряд ли кого можно было удивить. Неизвестные корабли вторгались в пределы населенных планетарных систем достаточно регулярно. И обычно их появление предвещало стрельбу и, в большинстве случаев, последовавшую за ней орбитальную бомбардировку.
        Но чтобы неизвестный корабль в одиночестве полез в основательно защищенную и хорошо охраняемую систему Варниана... Призраки на такое бы не решились. Да и не было в этом мероприятии особого смысла - все равно один корабль ничего не мог бы сделать против готовой в любой момент дать отпор коварному врагу системы планетарной обороны.
        Так что на самом деле бояться было абсолютно нечего.
        Однако в тот момент, когда завыла сирена и механический голос компьютера предупредил о приближении чужого корабля неизвестного типа... М-да... Случившаяся незадолго до этого бомбардировка Веклоны (где раньше располагался штаб Альянса) и возможность понаблюдать за оной, так сказать, из первых рядов, заставила послов разом позабыть о спорах и сосредоточиться на спасении своей драгоценной шкуры.
        Короче говоря, я немного отвлекся от своих мрачных мыслей, глядя на то, как забегали и засуетились господа высокие послы и важные дипломаты. Правда всего через несколько минут тревога вырубилась, а все тот же безразличный ко всему компьютерный голос объявил, что чужой корабль прошел идентификацию и получил разрешение состыковаться со станцией, но было уже поздно - в зале осталось не более половины от первоначального числа послов. Остальные в это время носились где-то по орбитальной станции, лихорадочно пытаясь эвакуироваться в более безопасное место.
        Однако из тех, храбрых, умных и невезучих дипломатов кто все же остался в зале, добрая четверть все равно потом удалилась (я думаю, что они отправились переодеваться). Но остальные все-таки дождались до победного конца, и когда в залу вошла только что прибывшая ллорвасианская делегация, поприветствовали ее настороженными взглядами, скептическими улыбками и вялыми взмахами руки (или ноги, или щупальца - у кого что было).
        Я думаю, что даже к лучшему, что тревога заставила самых нервных, импульсивных и слабовольных послов покинуть залу Альянса, потому что иначе они тут же закидали бы вошедших ллорвасиан необоснованными обвинениями или тухлыми помидорами (уж не знаю, что было бы хуже). Те, кто остался, были более спокойными и неторопливыми в своих суждениях, поэтому они просто пожали плечами и позволили одному из жуков взобраться на трибуну.
        Мрачно улыбнувшись, я с издевкой помахал оратору рукой, а он, тоже явно демонстративно кивнув мне в ответ, повернулся к залу.
        - От имени Содружества Ллорваса я приветствую всех собравшихся в этом зале... - тут жук сделал небольшую почти незаметную паузу и невозмутимо продолжил, - а так же тех, кого видел бегающими по коридорам, пока шел сюда. Приношу свои извинения за наше неожиданное вторжение, но, поверьте мне, у нас просто не было возможности объявить о своем визите заранее.
        Ллорвасианин с тоской посмотрел на по-прежнему возлежащий немного в стороне от трибуны холодильник, внутри которого находился покрытый инеем труп его далекого собрата.
        - Мы прибыли, чтобы рассказать вам о своем великом грехе и великой боли, которая терзает сердца всех без исключения ллорвасиан...
        Хорошенькое начало, правда?

* * *
        Давным-давно, когда человечество еще жило в пещерах, а на досуге охотилось на мамонтов, народ Ллорваса уже успел на своем хитиновом панцире познать, что такое жесточайший экологический кризис. Быстроразвивающееся общество жуков всего за несколько десятилетий пожрало все наличествующие на их родной планете природные ресурсы и, лишившись возможности прокормить самое себя, начало помаленьку вымирать. Сей процесс, конечно же, был не мгновенным и длился достаточно долгое время. Однако именно он в конечном итоге привел к тому, что население Ллорваса всего за земных сто лет уменьшилось почти в семь раз. И, что хуже всего, оно продолжало бы уменьшаться и дальше (вплоть до нуля), если бы испуганные подобной перспективой жуки не предприняли попытку хоть как-то выправить сложившееся положение.
        Иногда я думаю о том, как бы поступили в такой ситуации люди? По-моему, они, не раздумывая слишком долго, просто развязали бы междоусобную войну, передрались бы за последние оставшиеся на планете ресурсы, и методом истребления самих себя временно привели численность расы к надлежащему уровню. После чего преспокойно бы впали в варварство и немного позже окончательно вымерли.
        Но то люди. А ллорвасиане пошли несколько иным путем. Они рассчитали, скольких особей своего вида еще способна прокормить их постепенно угасающая планета, отобрали из своего общества наиболее достойных и полезных индивидуумов, а остальных... О нет, их не убили и не употребили в пищу для избранных членов своего общества и не использовали в качестве удобрений для немногих оставшихся плодородными полей - в отличие от некоторых рас, мнящих себя разумными и культурно развитыми, жуки никогда не считались ярыми поклонниками геноцида.
        Всех своих в данный момент ненужных собратьев ллорвасиане просто заморозили. Испробовали на них недавно разработанную технологию анабиоза.
        На холодок отправились почти три четверти населения Ллорваса. Девятьсот миллионов криогенных камер упокоились в недрах планеты в надежде на светлое будущее, которое им подарят усилия тех немногих избранных, которые были обречены год за годом трудиться на очистке загаженной планеты с надеждой когда-нибудь вернуть Ллорвасу его зеленый и цветущий вид.
        Однако никакие усилия вымирающего народа не могли гарантировать стопроцентный успех. И поэтому на случай непредвиденных обстоятельств и возможных проблем жуки разработали еще один проект, позволяющий им сохранить свой вид от полного уничтожения. "Даже если Ллорвас умрет, рожденная на нем раса будет жить". - Так думали жуки, создавая исполинский космический корабль, по своим функциональным способностям отдаленно напоминающий Ноев Ковчег. Настоящий космический монстр, имеющий в длину около восьми километров, битком набитый автоматами, компьютерами и роботами, он мог мотаться по галактике тысячелетиями, без участия членов экипажа прокладывая курс от звезды к звезде. Его строительство стало последним достижением староллорвасианской промышленности - фактически, планетарная экономика надорвалась, создавая этот корабль, и окончательно рухнула всего через три года, после завершения сего поистине величайшего проекта.
        Но все же корабль был построен, и его трюмы приняли в свои недра два миллиона восемьсот тысяч криогенных капсул, коим надлежало отправиться в дальний путь в поисках нового места, где должно было состояться грядущее возрождение великой расы ллорвасиан. В дополнение к обычным термоядерным внутрисистемным движкам, корабль был оснащен экспериментальным микропрыжковым двигателем, который (теоретически) мог доставить корабль к звездам. И хотя тот факт, что данный тип двигателя до сих пор ни разу не проходил испытаний, делал предприятие по переселению части ллорвасианского народа на другую более гостеприимную планету делом более чем сомнительным, жуки все же пошли на это, сознавая, что, возможно, это их последний шанс сохраниться как вид.
        Как бы то ни было, запрограммированный на поиски любого более-менее пригодного для создания колонии места корабль ушел в космос. А оставшиеся на планете жуки с невероятным упорством принялись спасать все то, что у них еще оставалось (а оставалось у них совсем даже немного).
        В то время как несущий в себе замороженные крупинки жизни корабль плыл по волнам космоса, ллорвасианский народ медленно, но верно боролся за восстановление своей планеты. И по мере того, как Ллорвас обретал все более и более пригодные для жизни черты, пробуждались от своего сна все новые и новые жуки, которые тут же с упрямством строящих себе новый дом муравьев включались в работу.
        Всего за две с половиной тысячи лет основные и самые ужасные последствия обрушившейся на Ллорвас экологической катастрофы были полностью ликвидированы, вышедший из анабиоза жучиный народ принялся восстанавливать свой былой образ жизни и массово размножаться. А корабль-ковчег к тому времени уже успел где-то потеряться в глубинах Вселенной и (как считали некоторые особенно умные головы в ллорвасианском обществе) потерпеть бесславное крушение.
        А еще через три тысячелетия в космосе появились Призраки.
        Доподлинно неизвестно как, где и по каким причинам началась война. В исторических хрониках Ллорваса хранятся только сухие факты, приправленные смесью страха и неуверенности: едва объявившись на Галактической арене, два народа, некогда бывшие единым целым, сразу же возненавидели друг друга. С момента первого контакта в ход пошли пушки, ракеты и термоядерные бомбы. Две братские расы, чьи предки некогда жили на одной планете, начали безжалостно истреблять друг друга.
        И, скорее всего эта война кончилась бы ни чем иным, как полным уничтожением населения Ллорваса, если бы не помощь легендарного Первого Хранителя, который, передав некоторые технологии агонизирующему народу ллорвасиан, позволил им сравняться в техническом плане с вырвавшимся далеко вперед народом Призраков.
        После длившейся без малого два столетия войны ллорвасиане сумели все-таки одолеть явившуюся с окраин Галактики угрозу. Восемь из девяти планет Призраков были очищены от всего живого с помощью карающего термоядерного огня. Но девятая планета - дом родственной расы... Ллорвасиане решили оставить ее в покое и не искать полного уничтожения братского народа. О прародине Призраков им известно только то, что это маленькая и темная планетка, которая вращается вокруг тусклого умирающего солнца (предположительно красного карлика). Год на планете Призраков гораздо больше ллорвасианского или земного, а сама планета... Ну, в общем, как сказал один из ее исконных обитателей попав в плен: "Это не то место, где хотелось бы вам жить". Видимо корабль-ковчег, основательно помотавшись по космосу за тысячелетия своего одинокого странствия (и, возможно, будучи основательно поврежденным в результате какой-то естественной катастрофы), отыскал мало-мальски пригодную для жизни планету и, просто не рискуя продолжать путешествие дальше, выгрузил свой живой груз прямо в это преддверие ада, тем самым исполнив заданную ему
программу..
        Так или иначе, точные координаты системы Призраков расе ллорвасиан были не известны... Но только потому, что ее особо-то и не искали.
        Зато теперь, когда поиски начались заново, можно было быть уверенным, что обнаружение последней базы Призраков - это всего лишь дело времени.

* * *
        Эту коротенькую вроде бы историю в тот день мне пришлось выслушивать больше четырех часов. Эта скучная болтовня успела надоесть даже находящимся в зале дипломатам (а это, надо сказать, совершенно необычайное явление) и поэтому, когда торчавший на трибуне жук решил ненадолго прерваться с целью выпить водички, они быстренько объявили, что "дальнейшее обсуждение данного вопроса переносится на завтрашний день" и, почесывая в затылках, разбрелись по своим номерам с целью передохнуть и посвятить правительства входящих в Альянс цивилизаций во все подробности сегодняшнего рассказа. А я, в свою очередь, тоже чеша в затылке и, вдобавок, пылая искренним недовольством, подошел к грустно смотрящему на мертвое тело Призрака рассказчику:
        - Приветствую тебя от имени своего, и все такое... - Буркнул я, хлопая покосившегося в мою сторону жука по спинным хитиновым пластинам.
        - И тебя тем же самым и по тому же месту. - Мрачно ответствовал жук.
        Доверительно склонившись к нему, я негромко спросил:
        - Ты что же, хитиновая башка, не мог рассказать об этом, когда я у тебя в гостях был? А? Почему молчал?
        Рро`флас, не говоря ни слова, повернул ко мне свою непропорционально большую голову и... улыбнулся. Загадочно и непонятно. Точно так же, как и в первый раз.
        Я фыркнул и счел за лучшее быстренько удалиться, продолжая мысленно проклинать этих хитрющих, упрямых и совершенно непредсказуемых жуков.
        Смешно ему. Смешно! Тут едва-едва еще одна война не началась, а ему смешно!

* * *
        Осознав свою неспособность справиться с угрозой самостоятельно и приняв к сведению бесполезное на мой взгляд пророчество Первого Хранителя, изнемогающее от войны (а надо сказать, что основной удар Призраков был как раз направлен против своих же собратьев, а все эти лихие вылазки на территорию Альянса - это всего лишь разминка и отвлечение внимания от настоящих своих целей) Ллорвасианское Содружество присоединилось к Великому Альянсу. Величайший флот всех времен и рас был готов двинуться вперед с целью искоренения угрозы миру и спокойствию во всей Галактике.
        Думаю, что на этот раз Призракам не удалось бы отвертеться от ответственности за их грязные делишки. И если ллорвасиане, по-моему, были готовы снова простить своих непутевых родственников, то все остальные... Ментальцы, варнианцы, люди, бонази и даже титраниты готовы были идти до конца и стереть с лица Галактики даже саму память о народе Призраков. Во всяком случае, всех и всяческих бомб они уже заготовили вполне достаточное для этой цели количество.
        Вот только на пути к всеобщему процветанию оставалась еще одна проблемка: местонахождение планеты Призраков. Даже если учесть, что она у них одна (а это весьма маловероятно), то найти ее - это была работенка не из легких. Особенно если учесть то, что изыскательская работа в зоне нескончаемых боев и стычек была штукой довольно-таки непростой. Корабли Призраков атаковали исследовательские корабли, уничтожали временные базы, безжалостно расстреливали автоматические поисковые зонды. Но все равно, дело постепенно продвигалось вперед. Большеголовые ребята, занимающиеся этим делом, клялись и божились, что закончат полное обследование данного сектора и обнаружат точные координаты родины Призраков (если она там есть) уже через три месяца...
        Это означало, что у меня на все про все есть всего два месяца и двадцать девять дней. В лучшем случае. Но возможно, что и меньше.
        Полное уничтожение разумной расы, пусть даже такой воинственной и жестокой, как Призраки - это не то, чем можно гордиться. И я собирался не допустить этого любой ценой. Оккупация, порабощение, депортация. Все что угодно, только не термоядерное пламя. Я согласен, для Альянса массовое убийство в данном случае являлось самым лучшим выходом из ситуации. Но именно против этого я и должен бороться, как Хранитель.
        Именно против этого мы все должны бороться!
        Фрейя... Я думаю, что она смогла бы убедить жаждущих кровавого возмездия людей, ментальцев, варнианцев (ллорвасиане, пожалуй, согласились бы без долгих споров), что орбитальная бомбардировка - это не выход из положения и что возможно иное не столь кровавое решение... Но я - не Фрейя. Я так не смогу - у меня язык не тем местом подвешен.
        А, между тем, война принимала все более жесткий характер.
        Видимо почувствовав угрозу, Призраки все более ожесточенно наседали на упорно сопротивляющийся агрессорам Великий Альянс. Их корабли, казалось, были повсюду. Они атаковали и уничтожали, взрывали и расстреливали. Горели города, рушились с небес объятые пламенем корабли, разлетались мириадами обломков орбитальные станции.
        Всего за два месяца погибли свыше трех миллионов разумных существ.
        Если бы не помощь Ллорвасианского Содружества, Альянс наверняка бы не выстоял под таким жестоким напором и, оставив приграничные колонии на милость врага, сосредоточился на защите центральных миров, что стало бы первым шагом к его окончательному поражению.
        Стычки близ границ обитаемой зоны стали явлением каждодневным. Причем в некоторых из них мне довелось участвовать самолично. И именно тогда я впервые увидел, как жестоко и отчаянно бьются между собой некогда являющиеся одним целым народы...
        Корабли Призраков и практически не уступавшие им в скорости и маневренности ллорвасианские дредноуты вертели в космосе такую карусель, что оставалось только диву даваться. Они закладывали такие маневры, что у любого другого корабля, вздумавшего повторить такие лихие развороты, будь то земной крейсер или варнианский разрушитель, в один момент вся обшивка бы поотслаивалась. Рядом с дредноутами ллорвасиан все остальные военные корабли Альянса выглядели какими-то неторопливыми и медлительными как сонные мухи. И вдобавок очень слабо вооруженными.
        И хотя ллорвасиане во исполнение своих союзных обязанностей передали членам Альянса некоторые свои технологии, а с центральных планет Содружества к Земле, Варниану и Менталю непрерывным потоком шли караваны транстпортных кораблей, груженных стратегическим сырьем, это все же не являлось выходом из положения. Несмотря ни на что война по-прежнему собирала свою кровавую жатву.
        В это тяжелое время новорожденный Альянс испытывал постоянную нехватку очень и очень многих вещей: космические корабли, оружие, боеприпасы, энергоносители, активные элементы для реакторов, промышленные сплавы, да и много чего еще... Но, должен сказать, больше всего он нуждался в опытных солдатах и офицерах, способных именно воевать, а не служить пушечным мясом в беспощадных космических сражениях, непрестанно ведущихся практически по всей Галактике.
        В результате помощи, оказываемой Альянсу Содружеством Ллорваса, соотношение потерь упало до отметки один к четырем (то есть за одного Призрака приходилось отдавать четыре корабля Альянса). Но все равно, цена, которую Альянс в виде сотен и сотен жизней выплачивал за каждое космическое сражение, по-прежнему была просто ужасной.
        Война вообще очень страшная штука.
        Скрещивающиеся лучи импульсных пушек, мегатонные взрывы, разорвороченные прямыми попаданиями ракет корпуса кораблей - все это выглядит красиво только на голографических экранах в богатых и роскошно оборудованных кинотеатрах. На самом деле все совсем не так. На больших экранах зрители никогда не видят весь тот ужас, который несет с собой война.
        Война - это пламя, с беззвучным хлопком вырывающееся из распоротого борта крейсера. Человеческие тела, судорожно дергающиеся в пустоте и разевающие рот в тщетной попытке вдохнуть безразличный к их мукам вакуум. Застывшие в ледяном мраке космоса глаза. Скрюченные в предсмертной агонии пальцы...
        Или же война - это зависшие на границе атмосферы космические корабли. Открытые люки, откуда одна за другой лениво вываливаются хищные сигары термоядерных бомб. Звенья атмосферных истребителей, предпринимающих жалкую в своей обреченности попытку перехватить падающий с небес смертоносный дождь и гибнущие под прицельным огнем находящихся вне их досягаемости чужих кораблей. Колоссальные по своей мощи взрывы, заставляющие содрогаться всю планету. Испаряющиеся за долю секунды города. Облака смертоносной радиации. Обезображенные, распухшие трупы, лежащие грудами на порогах пылающих домов...
        Война - это смерть, боль и страдания. Вот что такое война.
        И не верьте тому, что показывают в голофильмах. Космическая битва - это не дуэль двух кораблей, старающихся аккуратно и вежливо подстрелить друг друга. Орбитальная бомбардировка - это не игра в салочки с пикирующими из космоса и глупо подставляющими свои бока под залпы атмосферных истребителей кораблями. Все это выдумки тех, кто видел войну только в кино или же читал о ней в книгах. Все это не более чем глупые романтические бредни тех, кто никогда не был в бою. Тогда как на самом деле любое сражение - это исполинские жернова, в которых перемалываются тысячи и тысячи судеб тех существ, которые когда-то любили и на что-то надеялись.
        Именно поэтому ветераны любой из космических войн так не любят ходить в кино и смотреть ставшие в последнее время очень популярными фильмы о Смутной или Четвертой Звездной Войнах. Они знают, что такое война на самом деле и им незачем смотреть голофильмы, чтобы ее вспомнить.
        И пусть Бог, если он существует, позволит вам никогда не видывать сражений нигде, кроме как на большом экране. А я со своей стороны обещаю сделать все, что смогу для того, чтобы кошмар под названием межзвездная война никогда больше не смог воплотиться в реальности...

* * *
        Прошло уже два месяца с тех пор, как в окраинных областях Галактики начались поиски родной планеты Призраков. За это время исследовательские зонды посетили (чаще всего в сопровождении пяти или шести военных кораблей) большую часть звездных систем, в которых по прогнозам аналитиков могла бы находиться пригодная для жизни планета. И... ничего. Ну, совершенно никаких следов Призраков (если, конечно, не считать десятки их кораблей в видимом беспорядке мотающихся туда-сюда и всяческими путями препятствующих проведению научных изысканий) обнаружено не было.
        "Хитро запрятались, ребята. Где же вы можете быть?" - Так думал я, сидя в штабе Альянса и разглядывая большую голографическую карту сектора 439/132, на которой цветными точками высвечивались координаты уже обследованных звездных систем и их первичные характеристики.
        - Где же вы, где?..
        Итак, если предположить, что родная планета Призраков действительно находится в этом секторе (а ведь даже это еще не доказано), а так же, что ее нет ни в одной из обследованных систем (что тоже еще не факт), то значит... Да ничего это, собственно говоря, не значило! В данной области Галактики оставалось еще слишком много звездных систем, в которых еще ни разу не появлялся ни человеческий, ни ментальский, ни даже ллорвасианский корабль.
        Но где же?..
        Маленькая планета с высокой гравитацией, подверженная частым землетрясениям и тому подобным катаклизмам, вытянутая неправильная орбита, тусклая умирающая звезда, крайне опасная для межзвездной навигации система... Что мы еще знаем о родине Призраков?
        "Это не то место, где хотелось бы жить любому разумному существу".
        Так-так...
        Методично изучив карту на предмет наличия мест, в которых мне совсем не хотелось бы жить, я отметил примерно с полдюжины таковых (причем все они были уже обследованы - не я первый пытался размышлять таким образом). Но, быть может, мои предшественники что-нибудь упустили?
        Снова и снова я просматривал все материалы по данному сектору и пытался поставить себя на место холодного машинного разума, управляющего древним рассыпающимся на части кораблем, но вынужденному подчиняться приказу своих давным-давно умерших создателей - отыскать пригодное для жизни место и основать там колонию. Куда бы я отправился на его месте? Что бы я делал?
        Или, вернее, куда бы я ни в коем случае не направился?
        И только добравшись до карты гравитационных аномалий сектора 439/132, я, наконец, понял...
        Маленькая планета, сложная для навигации система, то место, где не захотело бы жить ни одно находящееся в своем уме разумное существо.
        Ткнув пальцем в карту и заставив навигационный компьютер выдать всю наличествующую на данный момент информацию о данной системе, я вышел из комнаты и, забравшись в принадлежавший мне ллорвасианский корабль (угон которого жуки мне милостиво "простили"), получил возможность в течение целых девяти дней думать о том, насколько большую ошибку я сейчас совершаю.

* * *
        Место, где никто не захотел бы жить... Да уж, поселиться здесь можно было только с отчаяния или не имея за душой другого выбора. Умирающая звезда (не в смысле старая и угасающая, а в смысле подвергаемая насильственной смерти со стороны своего ближайшего соседа - массивной черной дыры). Сильная гравитационная аномалия создавала определенные сложности в навигации и заставляла вращающуюся вокруг погибающего солнца планетку постоянно корчиться в ужасных судорогах. А неправильная орбита планеты, основательно искаженная влиянием своего опаснейшего соседа, похоже, вела к тому, что примерно через пятьдесят тысяч лет эта самая планета бесславно окончит свою жизнь будучи поглощенной ненасытной черной дырой.
        И именно в такое место прибыл посланный с Ллорваса в поисках лучшей жизни корабль-ковчег. Я даже пожалел бедолаг Призраков. Жить в этом кошмарном месте, ежедневно чувствуя как дрожит разрываемая мощнейшими гравитационными полями планета, видеть над головой мрачное темное небо, в котором медленно плывет крохотный шарик агонизирующего солнца, осознавать, что всего через несколько веков этот мир станет непригодным для жизни и все твои чаяния и надежды пойдут прахом... Бр-р...
        Если бы я искал вечный символ крушения человеческих мечтаний, то в качестве оного я выбрал бы именно эту планету.
        Но было в этой системе еще и нечто такое, что сразу же привлекло мое внимание. И это нечто было связано с Силой, концентрация которой в данной звездной системе была невероятно высокой и прямо-таки совершеннейшим образом невозможной... Причем связано это было с тем, что в днище Океана Силы тут присутствовала некая впадина (если только это явление можно было охарактеризовать подобным словом) и, фактически, Сила в данной системе была намного ближе к нашему миру, чем в других местах, в результате чего добраться до нее было гораздо проще.
        Короче говоря, в этом месте было по-настоящему много Силы, которую любой желающий мог использовать на свое усмотрение. И на практике это давало определенные возможности.
        Вот только один вопрос не давал мне покоя...
        Каким образом здесь возникла эта Аномалия?
        Быть может, причиной послужил колоссальный по мощности взрыв Силы, который произошел в этом месте несколько веков назад, и несколько повредивший барьер между измерениями? Да, это вполне возможно. Но вот только я в упор не представлял себе, какая штуковина могла здесь взорваться с такой силой, что до сих пор наблюдалось остаточное свечение, которое обычно исчезает через несколько минут, ну или максимум - часов?
        Очевидно, это было нечто очень и очень могучее. Нечто доселе неизвестное, имевшее в себе огромное количество Силы и потенциально очень взрывоопасное. Например, это могли быть десять тысяч сумасшедших кораблей-призраков, столкнувшиеся в одном и том же месте и взорвавшиеся все одновременно. Или детонация остаточной Силы после взрыва Силового генератора, размером с маленькую луну. Или же...
        Или легендарный Первый Хранитель (если допустить, что он когда-то существовал), напоровшийся на красивенький сиреневый лучик, вырвавшийся из одного из кораблей-призраков, которых так много болтается в окрестностях этой системы. Ведь если верить ллорвасианской сказке, он был невероятно силен и опытен в использовании Силы. И, соответственно, после его смерти должен был получиться невероятно сильный взрыв... Как раз примерно такой, как здесь.
        М-да... Хороший надгробный памятник он себе организовал. И, главное, какой долговечный! Уже сколько лет прошло (на первый взгляд ну никак не меньше тысячи), а послесвечение истекающей Силы все еще заметно даже с расстояния в четыре световых часа...
        Угу... Пока я любовался окрестностями и думал о смысле жизни своей и Первого Хранителя, три вынырнувших будто бы из ниоткуда корабля-призрака едва-едва не поставили еще один посмертный памятник в этом месте - мой собственный. Лишь в последний момент, вняв истошному вою сирен, я очнулся и, схватившись за пульт управления, завернул такую петлю, что у Призраков, наверное, глаза повыпучивались. Во всяком случае, у меня-то они точно выпучились от перепадов гравитационного поля (антигравы не сумели скомпенсировать такой резкий рывок).
        Обойдусь я как-нибудь и без надгробного памятника. Тем более что все равно он будет не столь красив, как первый. Посветится немного и угаснет часов эдак через пять.
        Если бы я летел не на ллорвасианском корабле, а на земном или, к примеру, варнианском, то Призраки догнали бы меня секунд через сорок после старта. А так наши гонки продолжались аж целых девять минут. Потом мой несчастный кораблик все же догнали и без малейшей жалости расстреляли. Правда, к тому времени меня в нем уже не было, но все равно было очень жалко.
        А мне пришлось добираться до дома своим ходом. Это не так быстро и далеко не так комфортно, как на корабле, но зато гораздо безопаснее. Как я уже говорил, не всякий сканер способен обнаружить болтающуюся в космосе одинокую человеческую фигуру.
        До границ Великого Альянса я добрался недели через три. И попал как раз к началу того самого сражения, которое, как считается, стало ключевым моментом в Смутной Войне...
        Ну, конечно же, я говорю о Битве у Спутника Гиганта.
        Спутник Гиганта - это такая маленькая планетка, вращающаяся вокруг газового гиганта (по имени Гигант). В свое время он был колонизирован землянами (а кто еще может придумывать такие точные, емкие и не содержащие даже тени смысла названия для своих планет?) с целью выковырять из недр бедного планетоида каким-то образом оказавшиеся там невероятно богатые залежи осмия. Этого довольно редкого и весьма дорогого металла на Спутнике Гиганта было вполне достаточно для того, чтобы гравитация на планетоиде диаметром примерно в тысячу километров была чуть ли не в половину земной...
        То есть данное предприятие было довольно выгодным. Поэтому нисколько неудивительно, что к моменту Битвы у Спутника Гиганта, планетоид, имя которого благодаря самому грандиозному сражению Смутной Войны стало известным всей Галактике, представлял собой нечто похожее на основательно изгрызенный мышами кусок сыра и потерял около четверти своей массы. Однако осмия там еще оставалось вполне достаточно, чтобы заставить наиболее бережливую часть человечества искренне сожалеть о том, что Спутник Гиганта во время битвы был взорван "в стратегических целях".
        Итак: Битва у Спутника Гиганта. Самое крупное и жестокое сражение за всю историю Смутной войны. Три сотни кораблей с обеих сторон. Мины, ракеты, лучевые пушки, импульсные пушки, электромагнитные пушки, рельсовые пушки - все это присутствовало в огромных количествах.
        Вот только я не буду описывать это сражение и тратить время на то, чтобы сообщить в кого и какая ракета попала, а кто сумел увернуться и вопреки всем стараниям злодейки-судьбы смог вернуться домой живым и невредимым. Любой желающий об этом узнать может посетить мемориальный городок, построенный на Варниане в память обо всех воинах погибших во время Смутной Войны (рекомендую: очень красивое и торжественное место). На худой конец можно просто пойти в библиотеку или посмотреть голофильм. Благо и книг и фильмов на эту тему было выпущено предостаточно.
        Я поведаю вам только те факты, которые по той или иной причине утонули в бездне времени и ныне практически никому не известны. Вообще-то, должен сознаться, сам я участия в той битве не принимал и свидетелем всему этому не был, но я читал отчеты, смотрел записи и, помогая потом очистить бывшее место сражения от множества витающих там обломков, ухитрился более или менее реконструировать картину произошедшей драки. Так что мои сведения вполне достоверны.
        Во-первых, хотя и считается, что в Битве у Спутника принимали участие одновременно тридцать семь разумных рас Галактики, на самом деле это не совсем так. Я лично думаю, что по-настоящему там сражались только ллорвасиане и Призраки, а все остальные в это время только путались у них под ногами и старательно мешались... Причем, глядя на то, как жестко и решительно действуют в этом сражении ллорвасианские дредноуты можно было только порадоваться тому, что жуки не лелеют мысли захватить власть над Галактикой, иначе, как я уже неоднократно говорил, они бы ее получили. А в случае, если бы оба народа, некогда родившихся на Ллорвасе вместо того, чтобы лупить друг друга по загривку вдруг решили объединиться... Вот тогда нам всем уж точно была бы крышка. И никаких шансов... Но я опять отвлекся...
        Во-вторых, уничтожение Спутника Гиганта не было так уж стратегически необходимо, как это описывается в соответствующей исторической литературе и школьных учебниках. Да, его взрыв сыграл на пользу прежде всего именно Альянсу, вынудив корабли Призраков прекратить свои лихие маневры и развороты во избежание риска расшибиться всмятку о рассыпавшиеся по всей округе обломки планеты. Однако с другой стороны эти же самые обломки нисколько не меньше мешали также и Альянсу. И немало крейсеров, разрушителей и эсминцев нашли свой конец, влетев на полном ходу в неожиданно объявившийся у них на пути громадный кусок осмиевой руды.
        Еще один крошечный кусочек истинной картины Битвы у Спутника был утерян, когда в официальном рапорте, поданном верховным адмиралом Альянса, неизвестно почему появилась фраза, повествующая о том, что взрыв Спутника Гиганта являлся результатом хорошо спланированной и мастерски осуществленной акции космического флота Земли... Враки все это! На самом деле планетоид раскололся, когда два корабля Альянса (основательно потрепанный в бою ллорвасианский дредноут и лишившийся управления земной крейсер) не сумели вовремя разминуться, столкнулись и практически одновременно рухнули на поверхность Спутника. Объединенный взрыв этих кораблей был настолько силен, что и без того не отличавшийся стабильностью планетоид - сверхглубокие шахты и обширные внутренние пустоты здорово подточили его изнутри - моментально раскололся на тысячи кусочков, как свалившийся со стола варнианский водяной орех (кто это видел, тот поймет, что я хочу сказать).
        Остается открытым также и вопрос о том, кто победил в Битве у Спутника? Входящие в Альянс расы гордо считают, что сражение выиграли они, потому что поле битвы осталось за ними. Причем каждая раса (за исключением ллорвасиан, которые фактически имеют на это полное право) отводит именно себе важнейшую роль в достижении победы. Призраки же, напротив, думают, что победа осталась за ними, так как в Битве у Спутника Гиганта они попросту надрали Альянсу зад и выбили весь цвет его армии. Но лично я думаю, что обе стороны здесь проиграли, а победа досталась всеобщему помешательству, благодаря которому и началась эта дурацкая война... Что? . Где мои аргументы?.. А восемьдесят тысяч погибших с обеих сторон разве плохое доказательство? Может быть, вы у них самих спросите, как они считают?

* * *
        После Битвы у Спутника прошло почти полгода, прежде чем ребята из отдела изысканий все-таки сумели обнаружить местонахождение родной планеты Призраков. И ведь хуже всего, что я все это время знал, где искать, но не обмолвился даже словом. Шесть месяцев я тянул резину, а в это время гибли люди (и не только люди, но также и варнианцы, ментальцы, титраниты, бонази, ллорвасиане и представители множества других разумных рас). Я виновен. Я тянул время. Я утаивал стратегически важную информацию. И если бы это выплыло наружу, то любой суд того времени (даже трибунал Гильдии Ранговых, который всегда сквозь пальцы смотрел на выходки Хранителей) в два счета признал бы меня виновным в государственной измене. И по праву.
        Но я не мог поступить иначе.
        Если бы я сообщил координаты планеты Призраков в штаб Великого Альянса, то визит объединенного флота в ту звездную систему стал бы всего лишь делом времени. Неизбежная драка, и последующая в случае победы флота Альянса игра в "кто кого перехитрит" с системой планетарной обороны. Потом орбитальное бомбометание, которое превратит родную планету Призраков в безжизненную пустыню. Сотни миллионов, а, возможно, даже и миллиарды жертв...
        Призраки при всей своей жестокости ни разу не опускались до массовых убийств. Ни разу не бомбили планеты с орбиты, используя оружие массового поражения. Они всего лишь подавляли системы планетарной обороны и обстреливали планету из космоса, стараясь по возможности поражать только военные цели. А вот Альянс - я в этом был уверен на все сто процентов - на этом бы не остановился. Руководствуясь принципом "никакой пощады коварным врагам", он моментально закидал бы всю планету антиматерией или термоядерным пламенем.
        Я далек от мысли о том, что после этого Смутная Война сразу же закончилась. В конце концов, вряд ли у расы Призраков нет колоний в стороне от центральной системы. Да и флот их, если говорить начистоту, тоже бы уцелел.
        И вряд ли кто-нибудь способен предсказать ответные действия Призраков, которые неизбежно обидятся на всех нас за такое негуманное и неспортивное (если только к военным действиям можно применить это слово) деяние. Ответный удар? Сброс ядерных бомб на внешние колонии? Бомбардировка Варниана, Менталя или Земли? Геноцид?
        По-моему лучше играть по уже устоявшимся правилам, нежли потом ощутить на своей шкуре все последствия их отсутствия...
        Но это всего лишь оправдания. Бесполезные слова, которые я горожу только для того, чтобы не так сильно давила на душу моя совесть, которой почему-то кажется, что пожертвовать ради спасения (и не спасения даже, а всего лишь отсрочки) миллионов жизней тысячами не является лучшим выходом из положения.
        Но что я мог сделать? Что может сделать один человек, пусть даже он обладает силой Хранителя, для того, чтобы остановить затопившее всю Галактику кровавое безумие. Да ничего.
        Ничего!
        Однако, вопреки всему, я все еще надеялся на то, что все наши проблемы можно будет решить мирным путем. Какая наивная глупость, правда ведь?
        Знать бы еще, с какой стороны мне подступиться к решению этой проблемы...
        Как бы то ни было, минуло целых полгода, а я так и не решил, что мне делать дальше. Еще семь недель ушло на то, чтобы собрать достаточно мощный флот Альянса и направить его к планете Призраков, которую умные парни из исследовательского отряда точно и метко окрестили Тенью. Я все еще ломал голову. Потом были три недели, когда объединенный флот с черепашьей скоростью тащился к своей цели. А я так ничего и не придумал. И вот теперь, когда знакомая мне уже система типа "Умирающая звезда - Черная дыра", маячила в иллюминаторах, а в моей голове все еще царила божественная пустота, не оставалось иного выхода, кроме как положиться на инстинкт Хранителя и надеяться, что он не заведет меня в такую ситуацию, когда обе враждующих армии повернутся против меня с целью совместными усилиями прикончить этого идиота.
        Но я не должен допустить, чтобы родная планета Призраков была уничтожена!
        Хотя, "уничтожена", это еще как сказать... Достаточно было взглянуть на испещренный десятками цветных точек, пищащий и подпрыгивающий с целью привлечения к себе внимания экран бортового компьютера, чтобы даже до последнего идиота дошло, что данное дело отчетливо пахнет керосинчиком. Нас здесь явно уже ждали. О быстрой и неотвратимой планетарной бомбардировке, на которую наивно надеялись ведущие флот адмиралы (прилетим, забомбим и неспешно удалимся, чтобы отпраздновать победу), даже речи не шло. Судя по количеству болтавшихся в пределах данной звездной системы кораблей-призраков, надвигалась самая крупная битва Смутной Войны, по сравнению с которой драка у Спутника Гиганта покажется не более чем возней в песочнице. И вероятность того, что победителем в ней окажется флот Альянса была... Хм... В общем, шансы были не настолько велики для того, чтобы бездумно лезть в драку.
        Ввязываться в драку при таком соотношении сил, (и, тем более, штурмовать Тень, система обороны которой явно могла бы дать сто очков форы даже самому Ллорвасу), было бы в высшей степени неразумно.
        Я не помню, кто из адмиралов в том бою командовал объединенными силами Альянса, но свой хлеб этот кто-то явно ел не зря. В данной ситуации он принял единственно правильное решение...
        Корабли Великого Альянса замедлили ход, а потом и вовсе остановились вблизи границ звездной системы, благополучно оставаясь вне сферы досягаемости ожидающих его кораблей-призраков. Немного поторчав там, проведя предварительную оценку сложившейся ситуации и не дождавшись никакой реакции со стороны Призраков, флот Альянса медленно-медленно начал пятиться назад, с явным намерением в самом скором времени развернуться и показать Призракам, как быстро он умеет удирать.
        Вот тут-то и случилось то, чего в данной ситуации и следовало бы ожидать.
        Корабли-призраки, явно сообразив, что видят перед собой не обычных космических туристов, случайно заглянувших на огонек, неторопливо покинули орбиту своей родной планеты и последовали за отступающим флотом Альянса, явно демонстрируя свои намерения не дать оному благополучно смыться.
        Ну да... Вполне разумно. На месте Самого Главного Генерала Призраков я бы тоже так поступил. Если уж появилась возможность надавать вражине по шее, то почему бы этого не сделать? Тем более что в случае, если дела вдруг пойдут не слишком хорошо, можно будет отступить под защиту системы планетарной обороны, пробить которую флоту Альянса в данный момент все равно будет не под силу. А если дать врагу уйти, то через годик-другой он припрется снова. И уже в количествах куда больших.
        Так или не так рассуждал командующий флотом Призраков, я не знаю. Однако выводы он сделал абсолютно правильные: добрая сотня спрутообразных кораблей сошла с орбиты, синхронно повернулась и последовала по пятам за отступающим флотом Альянса.
        Корабли объединенной Галактики моментально остановились и, ощетинившись пушками и ракетами, заняли оборонительную позицию. Призраки, не желая форсировать события, лезть под выстрелы не захотели, вместо этого затеяв какие-то сложные маневры и переформирования, оставаясь, впрочем, на приличном расстоянии от готовых к бою кораблей Альянса.
        Подождав пару минут, флот Альянса снова начал медленно отступать. И в ту же минуту Призраки возобновили преследование.
        История повторилась...
        Если смотреть со стороны, то вся эта возня напоминала охоту некоего похожего на помесь волка и скунса чилтинского хищника на обычного земного дикобраза, коих неразумные колонисты вместе с множеством других земных организмов ввезли на Чилту с целью подправить местную биосферу, сделав ее более гостеприимной для серьезно нуждающегося в жилплощади человечества. И хотя данная затея с треском провалилась, это не помешало колючим зверушкам обрести второй дом на серовато-бурых равнинах четвертой по населению (после Земли, Марса и Веклоны) планеты Человеческой Федерации... Но я здесь хочу рассказать не о том, что дикобразы ухитрились впоследствии стали для Чилты тем же бичом, которым некогда были кролики для Австралии, а желаю объяснить, как местные хищники на них охотятся.
        Чилтинский волко-скунс, не особо скрываясь, подходит к дикобразу, который, почуяв его (а не почуять волко-скунса чрезвычайно трудно), естественно, тут же превращается в нечто невероятно колючее и совершеннейшим образом неприступное. Но хищника это не смущает. Терпения ему не занимать, поэтому он просто сидит и ждет, когда дикобразу надоест пыхтеть от возмущения и сердито топорщить свои иголки. И вот, когда колючий кусок мяса, вдоволь напыхтевшись и сообразив, что здесь ему ничего хорошего не светит, решает бочком удалиться, волко-скунс делает следующий шаг. И снова ждет, когда дикобраз развернется... Это обычно продолжается довольно долго - иногда даже несколько суток, но дикобраз уже обречен. Рано или поздно он потеряет бдительность, и когтистая лапа волко-скунса вцепится в его мягкое брюхо. Хищник это прекрасно понимает. И, самое главное, что дикобраз тоже в курсе дел, но у него просто нет иного выбора. Максимум, на что он может надеяться - это засадить напоследок пару-тройку игл в нос приставучему волко-скунсу с целью хоть как-то скрасить свою неизбежную кончину истошным визгом разобиженного
хищника.
        Вот и мы имели нечто подобное. Только в масштабе куда более крупном. И речь тут шла уже не о десятке иголок в чей-то чрезмерно любопытный нос, а о грандиознейшей бойне, десятках сожженных кораблей и сотнях тысяч погибших с обеих сторон.
        М-да... Мрачная складывалась картина. Не хотел бы я оказаться на месте командующего флотом Альянса и решать, что же делать дальше: то ли продолжать уподобляться дикобразу и обрести соответствующий конец, напоследок здорово потрепав врага, то ли отдать приказ "врассыпную", в надежде, что хотя бы треть флота, отправившегося покорять планету Призраков, сможет вернуться на базу.
        Но я был на своем месте. И, фактически, это было ничем не лучше...
        Когда планета Тень уже исчезла с экрана сканеров дальнего действия, а умирающая звезда, вокруг которой она крутилась, стала не более чем тусклой точкой на фоне звездного неба (и за пять минут до того, как командующий флотом Альянса адмирал окончательно решил остановиться и дать бой преследователям), я совершил один из самых дурацких поступков в своей жизни.
        Наплевав на приходящие по тахионной связи истошные вопли командующего флота и игнорируя беззвучные телепатические вопросы своих коллег-Хранителей, я покинул ряды медленно отступающего флота Альянса, направив свой личный космический катер (сделанный по заказу на вервях Ллорваса) в сторону непрестанно крутящих петли каких-то непонятных маневров кораблей-призраков.
        Мрачно глядя на медленно приближающиеся чужие корабли, готовые обрушить на мою глупую голову всю свою мощь (в том числе и столь горячо любимые всеми Хранителями сиреневые энергетические лучи) мне не оставалось ничего, кроме как на староллорвасианском языке, вышедшем из употребления еще за тысячелетия до моего рождения, во всеуслышание спросить:
        - Ребята, а, может быть, мы сможем решить все наши проблемы мирным путем?
        И наблюдая за тем, как после такой постановки вопроса корабли-призраки едва не посталкивались друг с другом, я отметил для себя, что успех мне, похоже, гарантирован. Знать бы только какой? Как у бывалого дипломата, или как у профессионального шута?..
        Глава 7
        Считается, что официальные мирные переговоры проходили на орбите одной из нейтральных (в данном случае это означает, что ее в свое время бомбили и те, и другие) планет, находившейся в пограничной зоне между Содружеством Ллорваса и Империей Призраков. В течение почти трех месяцев собравшиеся на борту орбитальной станции, послы спорили, ругались и переругивались до хрипоты, до зависания компьютерных переводчиков (кои за время ведения бесед ухитрились собрать в своей памяти необычайно обширную коллекцию непереводимых выражений, большую часть которых не рекомендовалось употреблять в приличном обществе). Об этих переговорах было снято великое множество голофильмов и написано огромное количество книг, восхваляющих "великую победу разума, положившего конец небывалым жестокостями Смутной Войны". Однако мало кто знает, что на самом деле все было решено гораздо раньше и в обстановке отнюдь не столь красивой и пышной, как это описывают историки. Если говорить начистоту, то окончанием Смутной Войны следует считать вовсе не тот день, когда были подписаны длиннющие и юридически совершенно бессмысленные бумаги,
провозглашающие наступление вечного мира между Империей и Альянсом. Реально эти самые документы провозглашали всего лишь окончание упорно-азартной торговли, предпринятой враждующими сторонами с целью установить, кто и что кому должен, а также сколько транспортников с ценным сырьем предстоит перегнать с планеты на планету для того чтобы погасить взаимные обиды. Только это и ничего более. Однако данный факт нисколько не мешает целой Галактике считать день их подписания одним из величайших дней в истории.
        Для меня же Смутная Война закончилась в тот самый момент, когда из состыковавшегося с моим кораблем истребителя Призраков выбрался невысокий угольно-черного цвета жук и, лихо щелкнув жвалами, совершенно неожиданно... подмигнул мне. Это был тот самый миг, когда я понял, что мчащиеся в пустоте микропрыжковые ракеты, мегатонные взрывы, падающие с небес объятые пламенем космические корабли и прочие тому подобные прелести военного времени отошли в прошлое (на время, конечно же, всего лишь на время), а надоевшая всем и каждому Смутная Война наконец-то подошла к своему логическому концу.
        Жука, отправившегося на переговоры со мной, звали Ши`каном и он, что вполне естественно, был Хранителем. Старым и опытным Хранителем - пожалуй, даже постарше меня и уж точно гораздо опытнее. Умная голова, пусть даже и хитиновая. Мы с ним немного побеседовали и пришли к некоторым весьма интересным выводам. В частности к тому, что война уже давным-давно себя исчерпала, и неплохо было бы перейти к более спокойному образу жизни.
        Единственно, чего я не сумел добиться, так это ответа на вопрос, почему, собственно, вообще началась эта война? Какую цель преследовали Призраки, начиная драку сразу против всей Галактики, хотя при желании могли бы неторопливо перещелкать нас всех поодиночке? И что тоже немаловажно: что именно раса Призраков с этого выиграла (Ши`кан вроде бы как обмолвился, что основные цели войны ими были уже достигнуты)? Но он мне так и не ответил, хотя вопросы эти я будто бы между делом ухитрился ввернуть в разговор не один десяток раз.
        Зато его реакция на обычную пустую фразу, которую я бросил напоследок перед тем, как мы распрощались и отправились по домам с чувством полностью выполненного долга, заставила меня на миг даже усомниться в том, что мы действительно друг друга понимаем.
        - Что ж, - сказал мне жук, - предсказания сбываются. Война закончилась именно в тот момент, когда, казалось, что ничто уже не спасет Галактику от окончательного воцарения всеобщего хаоса. Пророчества провели нас сквозь тьму...
        Помню, что я тогда брякнул что-то вроде того, что все эти так называемые "пророчества" - это полная ерунда, все предсказатели - мошенники, а единственное более или менее смахивающее на правду предсказание об этой дурацкой войне - то, которое в свое время вышло из уст самого Первого Хранителя - только что превратилось в пустой звук. Ведь согласно ему именно вернувшемуся из небытия Первому Хранителю отводилась одна из главных ролей в прекращении этого кошмара под названием Смутная Война... Но ведь мы сумели обойтись и без его помощи, не так ли? Да и вообще...
        Короче говоря, я твердо высказал Ши`кану свое мнение на этот счет, заявив что хотя и могу допустить (вероятно будучи в состоянии полного умопомешательства) существование легендарного Первого Хранителя, но предсказание будущего - это явление антинаучное и, если принять во внимание точку зрения современной физики на причинно-следственную связь континуума, абсолютно невозможное.
        Ши`кан молча выслушал меня, довольно жмурясь как дорвавшийся до сметаны кот и задумчиво кивая, а потом вдруг широко улыбнулся и, изобразив напоследок нечто вроде земного поклона (в исполнении шестиногого насекомообразного это выглядело более чем необычно), оставил меня сотрясать воздух впустую.
        Черт побери! Как мне везет на улыбающихся жуков...
        Из своего подчас откровенно горького жизненного опыта я уже знал, что ллорвасиане (или Призраки - без разницы) юмористы еще те. Когда они улыбаются, это, скорее всего, означает, что где-то поблизости пахнет шуточкой из масштаба общегалактических. Причем эта самая шутка с гарантией не относится к категории безопасных и мирных, над которыми можно немного посмеяться, а потом попросту забыть. О нет. Такие шутки жуков не интересуют. Их улыбка с большой долей вероятности обычно означает, что где-то поблизости намечается ситуация, которая представляет собой гремучую смесь, потенциально способную поставить на уши сразу всю Галактику. И ведь, самое главное, никто из ллорвасиан или Призраков никогда и нипочем не скажет, что это их так позабавило и с какой стороны следует ждать подвоха.
        Прекрасно зная все это, я отнесся к улыбке Ши`кана с полной серьезностью. Хотя надо сказать, что понял я ее смысл только тогда, когда стало уже слишком поздно... Но, честное слово, это даже и к лучшему, потому что иначе...
        О, Господи!.. Надеюсь, что я не доживу до того дня, когда жуки научатся смеяться. Потому что это, скорее всего, будет означать неминуемое приближение конца света...

* * *
        Так или иначе, но Смутная Война подошла к концу. Мирный договор был заключен и, после долгих споров, даже подписан. Репарации выплачивались точно в срок и строго в предусмотренных количествах. Возобновилась межрасовая торговля (некоторые особо отчаянные ребята рискнули даже двинуть свои корабли на территорию Призраков, надеясь первыми установить с оными торговые связи и урвать максимальную прибыль), вновь начали богатеть захиревшие в военное время туристические компании, предоставляющие богатым бездельникам возможность прошвырнуться по наиболее красивым и экзотическим уголкам Вселенной.
        В Галактику вернулись мир и спокойствие. И хотя некоторые обладающие особо хорошей памятью разумные существа все еще ежились, глядя на пролетающие над головами спрутообразного вида корабли, да военные всех мастей и расцветок, обнаружив в зоне досягаемости своих сканеров корабль-призрак, по привычке продолжали прикидывать как бы половчее загнать ему стомегатонную ракету под хвост, однако надо сказать, что всеобщий страх уже ушел. Из ужаса всей Галактики Призраки превратились в обычную разумную расу, с которой при наличии определенных навыков и толики ангельского терпения вполне можно было иметь дело. Варнианцы, ментальцы, бонази - все они со временем признали право Призраков войти в Великий Альянс (который, как ни парадоксально, первоначально был создан именно для борьбы с оными). И только ллорвасиане продолжали мрачно посматривать на своих бывших братьев.
        Но напоследок Великий Альянс все же сумел добиться своего. Тень - родная планета расы Призраков - была полностью опустошена и подвергнута массированной орбитальной бомбардировке. Это предусматривал заключенный между Альянсом и Призраками мирный договор: "за преступления перед лицом галактической общественности и во избежание оных в будущем..." Ну и так далее и тому подобное...
        Короче говоря, насекомоподобным ребятам дали полтора года на то, чтобы эвакуировать население и вывезти с планеты все мало-мальски ценное, после чего объединенный флот Альянса под звуки фанфар (данное зрелище транслировалось на всю Галактику) старательно проутюжил поверхность планеты, превратив ее в абсолютно непригодное для дальнейшего проживания любого разумного существа радиоактивное пепелище. Призраки, как ни странно, против этого не возражали. Они просто переселились в другое место и принялись снова налаживать свой быт. А в качестве акта возмездия за уничтожение своей родины они передали Альянсу кое-какие свои технологии, и данным поступком окончательно искупили свою вину в глазах большей части разумных рас Галактики за исключением разве что людей и титранитов (одним всякие чужие технологии все равно были не нужны, а другие просто решили проявить свое природное упрямство).
        До чего же все-таки странные типы эти жуки. Что ллорвасиане, что Призраки. Два сапога - пара. Сразу видно, что братские народы. Хотя и ненавидят друг друга с пеленок, но мыслят при этом практически одинаково. Причем их жучиная логика мне совершенным образом неподвластна. Хитрюги страшные. Все время что-то затевают, а что - понимаешь только тогда, когда становится уже слишком поздно. А уж всяких там тайн или секретов у этих двоих народов столько, что с лихвой хватило бы на все остальные расы Галактики вместе взятые, да еще и про запас осталось. В наследство младшим цивилизациям буде те когда-нибудь придут нам на смену.

* * *
        Как же мне надоела проклятая война! Вся эта стрельба, погони, битвы и их последствия, предстающие обычно в виде плывущих в пустоте обломков некогда гордых и величественных космических кораблей... Уф-ф... Врагу бы не пожелал... Поэтому вполне объяснимо, что после ее окончания я, так сказать, вознамерился уйти на покой. Пожить немного в тишине и покое. Забыть войны. Перестать ломать голову над проблемами экологии. Не думать об очередных дипломатических встречах. Подлечить нервы. И просто немного отдохнуть от всей этой мирской суеты. Лет так сто или двести провести на забытой никому не нужной планетке, размышляя над смыслом жизни глядя при этом в усеянное звездами небо и ни о чем не беспокоясь - это ли не счастье?
        Ну, надо сказать, что именно так я и сделал. Быстренько разобрался со всеми первоочередными проблемами и не терпящими отлагательства делами, после чего преспокойно удалился, прочитав напоследок беспутной молодежи в лице Алекса и его еще более молодой и зеленой Хранительской братии весьма суровую нотацию, а также строго-настрого наказав в случае особо крупных неприятностей (типа неотвратимо надвигающегося конца света) звать меня на помощь. Правда, так как в пользу подобных напутствий я почему-то не очень верил (и, как выяснилось, правильно делал), я все же оставил для себя несколько аварийных каналов связи. С их помощью, даже находясь за тридевять планет от родной Земли, при желании можно было самостоятельно проверить, что там творится у меня на родине, да и в Галактике вообще. Однако должен сразу же сознаться, особо мне это не помогло. И все по той простой причине, что если поначалу я пользовался подобной возможностью регулярно, то потом, увлекшись научными исследованиями и удостоверившись, что беспутная молодежь со своими обязанностями вроде бы справляется неплохо, стал обращать внимание на
происходящие на Земле события все реже и реже. А потом и вовсе забыл обо всем, по уши погрузившись в свои собственные дела...
        Итак. Как уже было сказано, я подал в отставку и ушел из Гильдии. В который уже раз? Второй? Пятый? Десятый? Вообще-то я даже не помню. Если честно, то я перед богом и людьми клялся завязать со всеми этими Хранительскими делами (руководствуясь принципом: "Что, мне больше всех надо? Да пусть эти людишки творят все, что хотят!") после каждого достаточно крупного военного конфликта или кризиса, коих на моей памяти было не так уж и мало. Но проходили месяцы или, если мне особо везло, годы. Все начиналось сначала. И опять мне приходилось хватать свои мозги в охапку и бежать спасать влипшее в очередные неприятности человечество от грозившей ему головомойки.
        Но на этот раз мой отдых действительно удался. Довольно долго (настолько долго, что я даже успел соскучиться) меня никто не тревожил... Если, конечно, не считать всяких там кладоискателей, просителей, исследователей или просто чрезмерно любопытных типов, которым сильно-сильно хотелось узнать, чем это я там занимаюсь, а, если повезет, то и приобщиться к возможной прибыли. Таковых я гонял нещадно. И мало кому из незваных гостей удавалось уходить от меня с целыми и не испачканными изнутри скафандрами. А особо настойчивые и наглые личности потом до конца дней своих вздрагивали, заслышав слово "Хранитель"... Нет, я вообще-то прекрасно понимаю: использование пси-излучателей для подобных целей общегалактическим законом по вполне понятным причинам не приветствуется, но что мне было делать? Неужели я должен был дни и ночи напролет выслушивать всяких там полусумасшедших типов, придумавших невероятно "оригинальные" способы поправить собственное благосостояние с моей помощью (давай мы с тобой тряхнем крупнейший на Ментале банк: ты с оглушительным ревом пикируешь с воздуха, беглым огнем подавляешь
автоматическую систему защиты, изничтожаешь сбежавшуюся охрану и взламываешь сейфы с помощью Силы, попутно разрушив половину близлежащего жилого квартала, а я помогаю тебе выносить деньги)? Или мне кроме как оживлять давным-давно почивших канареек (даже если бы это было возможно) больше заняться нечем?
        Нет, я конечно не отрицаю: бывали у меня посетители с просьбами по настоящему важными и неотложными, но... Ведь в конце концов я не Господь Бог. Я - всего лишь Хранитель. Помочь всем и каждому я все равно не в силах. Обратитесь в Гильдию Ранговых, если у вас по-настоящему серьезная проблема (а также присутствует определенная сумма денег в кармане), то они помогут... И вообще у меня отпуск.
        Вот такой уж я нехороший тип. Упрямый, ленивый, не обращающий внимания на чужие горести. Можете со спокойной совестью обвинить меня в душевной черствости. Я это заслужил и вину свою полностью признаю.
        Хотя, надо сказать, один раз я все же выбрался из той дыры, в которой скрывался. Правда, для этого у меня был соответствующий повод...
        Нет, речь идет не о каком-то очередном военном конфликте или экономическом (политическом, финансовом, экологическом или тому подобном) кризисе, кои обычно и заставляют меня позабыть про свой отпуск и со вздохом приниматься за работу. Нет. В этот раз для разнообразия имело место не массовое размахивание кулаками и не прицельная стрельба по всем тем, кто не успел спрятаться или убежать, а всего лишь небольшая хохмочка, с участием Гильдии Ранговых, хитроумного народа титранитов и меня собственной персоной.
        Короче говоря, это был весьма забавный случай, на практике демонстрирующий общественное устройство чужих негуманоидных рас и их внутренние комплексы...

* * *
        Я думаю, что в Галактике нет такого разумного существа, которое не было бы знакомо (хотя бы понаслышке) с расой титранитов. О-о, это крайне оригинальный народ - другого такого в Галактике больше нет. Даже махнабы со своим оголтелым эгоцентризмом и задатками будущих самоубийц никогда не смогут сравниться с титранитами в своем отношении к внешнему миру.
        Помимо весьма необычного внешнего вида, выделяющегося даже среди десятков других галактических рас (некоторые из них человеку докосмической эры могли бы привидеться разве что только в кошмарном сне), титраниты обладают еще и таким весьма необычным для высокоразвитой расы качеством, как всеобщая технофобия. Этой невероятной для высокоразвитой расы болезнью в их обществе страдают абсолютно все от мала до велика. И вкупе с остальными чертами их невероятно многогранного характера (как то детская непосредственность, простодушие, упрямство и способность найти самый невероятный и невозможный выход из положения) это делает титранитов самыми популярными персонажами ходящих по Галактике анекдотов.
        К примеру:
        - Сколько надо титранитов, чтобы заменить лампочку?
        - Один, который побежит искать инструкцию к телефону, чтобы позвать на помощь ллорвасианина.
        Или же другой вариант того же самого анекдота:
        - Сколько необходимо титранитов, чтобы сменить перегоревшую лампочку?
        - Не меньше сотни. Пока один возится с проводами, все остальные будут стоять на страже с дубинами и следить, чтобы не пришел электрический ток.
        Честно говоря, я иногда удивляюсь, как это раса с такими способностями вообще смогла выйти в космос? Ведь если верить их собственной истории, то даже такое простое устройство, как вакуумная лампа у них изобреталось не меньше десяти раз, и ровно столько же раз признавалось "слишком прогрессивным для современного общества" и забывалось...
        С другой стороны я даже рад, что так сложилось. Ведь если бы титраниты не страдали все поголовно боязнью высокотехнологических устройств, то наверняка к моменту выхода человека в космос, Галактика бы уже принадлежала именно этому народу. Ведь на самом деле их цивилизация на многие сотни тысячелетий старше человечества. Она старше даже ллорвасиан и, фактически, является самой старой цивилизацией в Галактике, рожденной еще во времена Древних. Однако это нисколечко не мешает титранитам по-прежнему вместо термоядерных реакторов или синтезаторов антиматерии пользоваться энергией ветра или воды и освещать дома с помощью природного газа.
        Ну да ладно. Хватит промывать косточки своим братьям по разуму - пора переходить непосредственно к делу.
        Примерно через тридцать лет после окончания Смутной Войны в Гильдию Ранговых обратилась делегация титранитов и вежливо попросила оказать им кое-какую помощь. И надо сказать, что ничего обычного в этом не было (кроме, пожалуй, заказчика - титраниты не слишком-то жалуют Гильдию, вполне справедливо считая ее главным источником расползающихся по Галактике прогрессивных идей) - Гильдия всегда оказывала различные услуги населению с целью пополнения своего бюджета. Но данная просьба была слишком уж необычной. Настолько необычной, что руководство Гильдии, почесав в затылке, решила сбыть ее с рук и, не долго думая, направила не подозревающих подвоха титранитов прямиком ко мне, рассудив, что они либо вовсе не найдут забившегося неизвестно в какую дыру Хранителя, либо одно из двух.
        Но тут Гильдия оказалась не права. Титраниты не только смогли меня найти, но даже сумели пройти мимо пси-излучателей. Впрочем, оно и неудивительно - эта раса всегда отличалась невероятным упрямством и врожденной толстокожестью, благодаря которым ни одна методика, прямо или косвенно относящаяся к пси-наукам (психотроника, психотехника, псионика и даже психология), на нее не действовала. Или же действовала совсем не так, как должна была бы. Вот, к примеру...
        Но, кажется, я опять отвлекаюсь от сути дела...
        Как бы то ни было, титраниты пришли и изложили мне свою просьбу. И, к своему стыду вынужден признаться, что выслушав ее, я не сразу врубился, что же мне делать дальше: то ли смеяться, то ли плакать. А поэтому я не сделал ни того, ни другого. Просто кивнул и безропотно согласился отправиться к прародине титранитов. И правильно сделал, потому что на это действительно стоило посмотреть.
        А смысл всей этой возни заключался вот в чем:
        Титраниты решили несколько улучшить климат своей родной планеты. Экономия энергии, массовое потепление, три урожая в год... Желание вполне понятное - через это в свое время проходили практически все разумные расы. Но вот только далеко не все ради этого готовы пойти на такой шаг, как строительство исполинского зеркала в непосредственной близости от планеты с целью освещения ее ночной стороны отраженным солнечным светом.
        Да-да. Это вовсе не шутка. Зеркало действительно имело место быть. И не только в виде чертежей на помятом клочке бумаги. Следуя своей упрямой натуре, титраниты, несмотря на великое множество возникших на этом пути проблем, ухитрились его даже частично построить. По крайней мере десять тысяч квадратных километров отражающей поверхности у них уже были готовы, и монтажные работы все еще продолжались. Но тут возникли определенные неприятности того типа, от которого не застрахован даже сам Господь Бог: случайный метеорит вдребезги расколошматил одну из отражающих пластин... Жалко, конечно. Досадно. Но не это главное - пластину с легкостью можно было заменить. Беда заключалась в другом - попадание метеорита, как этого и следовало бы ожидать, привело к серьезному нарушению орбиты этого гигантского сооружения и возникновению настоятельной необходимости в ее немедленной корректировке. В противном случае последствия обещали стать весьма и весьма неприятными.
        Короче говоря, либо это дурацкое зеркало улетает в дальний космос, где с его помощью можно будет разве что только пускать солнечные зайчики, либо падает на планету и, частично сгорев в атмосфере, миллионами осколков рушится на головы живущих на планете титранитов.
        Естественно, что ни тот, ни другой вариант по вполне понятной причине неудачливых любителей солнечного света не устраивал. Но, что самое главное, они и сделать-то ничего не могли. Жидкостные реактивные двигатели, которые их раса все еще использовала для полетов в пределах звездной системы, тут были совершенно бесполезны - не те мощности. Термоядерные движки у титранитов вообще отсутствовали и, более того, были категорически запрещены, как чрезмерно прогрессивные. А через микропрыжок этакую громадину, имеющую в радиусе не менее ста километров, протащить в принципе было невозможно.
        Вот для того, чтобы разрешить эту небольшую проблему и не дать зеркалу улететь в неизвестном направлении или смертоносным ливнем обрушиться на поверхность планеты, титранитам и понадобилась помощь Гильдии Ранговых в моем лице.
        Собственно говоря, само это зеркало было затеей более чем идиотской. Все нормальные расы в подобных случаях либо потихоньку занимаются терраформированием, либо, если уж так припекло, вешают на орбите планеты маленькое искусственное солнышко с питанием от аннигиляционного реактора. Но идея с зеркалом была по-настоящему оригинальной и новой, титранитов можно только поздравить - до сих пор до такого еще никто не додумывался. Впору было брать соответствующий патент и на ежегодной общегалактической выставке технологических достижений бороться за первый приз в номинации "самое бесполезное изобретение года".
        Хотя, должен сказать, выглядела эта штука просто потрясающе: ослепительно сверкающая в солнечных лучах исполинская решетчатая конструкция на треть уже покрытая зеркальными пластинами, каждая из которых могла свободно изгибаться и поворачиваться для того, чтобы с точностью до миллиметра направить отраженный луч в нужное место. Подлинный шедевр инженерной мысли, пусть даже и созданный по принципу "мы готовы придумать все что угодно, лишь бы только в этом самом что угодно не было чересчур уж прогрессивных деталей "...
        Сначала я попытался убедить титранитов вообще отказаться от этой затеи с зеркалом и вместо этого предложил соорудить на орбите планеты небольшое искусственное солнце. Но титраниты почему-то от этой затеи пришли в ужас.
        - Не соответствует техническому уровню! - Кричали они. - Не соответствует техническому уровню!
        - Ну ладно, - отвечал я. - Синтез антиматерии не соответствует вашему драгоценному техническому уровню. А как насчет того, что вы будете закупать антивещество в уже готовом виде... ну, например, у Содружества Ллорваса, и всего лишь закладывать после этого в солнечную топку? Нет? Тогда что вы скажете насчет малю-юсенького термоядерного реактора? Тоже не годится?.. Ох-хо... Ну как же мне вам угодить-то?
        - Поправь орбиту зеркала.
        - Хорошо. Я, конечно, могу это сделать. Да-да, могу... Но где гарантии, что после этого не прилетит еще один шальной метеорит, и история не повторится сначала? Не лучше ли решить проблему раз и навсегда?
        В конце концов, упирая на то, что от зеркала будут одни только неприятности (помехи для космической навигации, сложность в обслуживании, высокая стоимость проекта, возможные проблемы с космическим мусором), я их убедил. Строительство самого большого в Галактике зеркала было отложено на неопределенный срок. А вместо этого на орбите планеты появился шарик диаметром около полукилометра (обычно искусственное солнце бывает не больше сотни метров в радиусе, но титраниты наотрез отказались использовать в своем новом творении мономолекулярные компьютерные системы контроля и микропрыжковые волноводы, что, естественно, здорово увеличило размер конструкции и ее окончательную стоимость). Строительство продолжалось почти два года. Конечно, можно было бы управиться и побыстрее, но эти маленькие забавники упорно не желали ставить на искусственное солнце более-менее современный источник энергии, предлагая ограничиться "чем-нибудь не столь прогрессивным". Причем должен сказать, что под предметом не столь прогрессивным они подразумевали не что-нибудь, а солнечные батареи, коим надлежало быть размером почти вдвое
больше незабвенного зеркала... Кхм... Надо ли объяснять, насколько это была "умная" затея?..
        В итоге они меня вконец достали своим упрямством:
        - Ладно, - заявил я. - Как хотите. Можете хоть углем топить. Хоть ветряк стройте. Мне, собственно, все равно. Или, если вам так угодно, доделывайте свое дурацкое зеркало, которому только за последний год я корректировал орбиту уже восемь раз... Короче говоря, вершите свои дела сами, а я удаляюсь!
        В итоге на искусственном солнце все-таки был установлен термоядерный реактор. Лучше бы, конечно, аннигиляционный, но это уже из области фантастики. Хорошо еще, что удалось убедить этих технофобов на термояд...
        А всего через несколько лет термоядерный синтез раса титранитов использовала уже повсюду. И правильно. Со своими фобиями надо бороться.
        Правда, должен добавить, что свое зеркало титраниты все-таки достроили... И использовали его для того, чтобы направить на свою родную планету лучи болтающегося на орбите искусственного светила (как будто нельзя было повернуть солнышко так, чтобы оно излучало свет непосредственно в нужном направлении). Причем орбиту зеркала титраниты корректировали с помощью термоядерных двигателей, кои были разработаны ими исключительно для этой цели поистине в рекордные сроки.
        Ну что я могу на это сказать? У каждой расы свои закидоны.

* * *
        Как бы то ни было, я вернулся назад в свою лабораторию и вновь сосредоточился на делах сугубо научных. Хотя, надо сказать, иногда я все же посмеивался, вспоминая те несколько лет, проведенные в гостях у самой необычной расы во всей Галактике.
        Да, кстати, я ведь еще не упомянул о том, где именно я проводил свои долгие каникулы. Во избежание возможного недопонимания пора исправить эту досадную оплошность. Правда, сражу же скажу, что в качестве подходящего места для отдыха я избрал планету весьма и весьма интересную. Некогда она обладала общегалактической известностью, была источником распространяющегося по Вселенной ужаса и величественно носила имя Тень. Вообще-то имя и всеобщую известность у нее пока еще никто не отнял, но вот все остальное... После того, как на поверхность этой и без того не слишком гостеприимной планеты флот Альянса с низкой орбиты сбросил почти пятьдесят тысяч начиненных всяческой гадостью бомб, Тень изменилась до неузнаваемости, превратившись в сплавившуюся до состояния шлака пустыню, из которой сиротливо торчали жалкие скособочившиеся останки некогда могучих и прекрасных зданий. То, что произошло с атмосферой планеты, в нескольких словах не описать - это надо видеть (но лучше бы, наоборот, никогда не видеть). А радиоактивный фон был настолько высок, что даже расселившиеся за последние годы по всей Галактике и
успешно приспособившиеся к самым кошмарным условиям проживания земные тараканы и то не сумели бы здесь выжить.
        Однако все эти мелочи нисколько не мешали планете по имени Тень быть местечком крайне занимательным. Ну, еще бы... Вечная нескончаемая ночь. Виднеющееся на горизонте далекое зарево многочисленных вулканов, пробудившихся после крупномасштабной орбитальной бомбежки. Зеленоватые огоньки, обожающие танцевать на остриях любых предметов, которые оными обладают: на кухонных ножах, на обломках арматуры и даже на кончиках пальцев. Постоянный звон в ушах, как следствие необычайно высокого уровня радиации. Ионизация, в два счета сводящая с ума любую электронную аппаратуру и заставляющая обычный магнитный компас чувствовать себя маленьким электродвигателем. Ураганный ветер. Постоянные землетрясения... Короче говоря, сплошная экзотика, хотя и не совсем того типа, к которому обычно стремятся жаждущие острых ощущений инопланетные туристы.
        Но я вообще-то отправился на Тень не для того, чтобы в свободное от праведных трудов время любоваться местными красотами природы. Меня туда привлекла проблема несколько иного толка. Какая? А что такого особенного отличало звездную систему, в которую на правах терпеливо ожидающего своего часа смертника входил бывший центральный мир Призраков? Ну, конечно же, та самая загадочная, необъяснимая и хранящая в своих недрах ключи к тайнам Вселенной Аномалия Силы! И я хотел быть первым из Хранителей, кто данное таинственное явление оприходует. Попутно, конечно, можно и покопаться в пыли с целью изучения истории планеты Призраков, но это уже не самое главное. А вот трещина в барьере между измерениями - это да. Это по-настоящему интересно.
        Правда, поначалу мои исследования не заладились. Слишком уж необычный и непредсказуемый объект я изучал. Слабо мерцающее нечто посредине мрачного ничто - вот как можно охарактеризовать эту проклятущую Аномалию, которая ни в какую не желала поделиться со мной своими многочисленными секретами. Да еще и эти помехи, которые наводила на мою самодельную измерительную аппаратуру находящаяся буквально под боком черная дыра. Оказалось, что эта проклятая штука тоже довольно сильно возмущает поверхность Океана Силы, вызывая на ней какую-то мелкую рябь, здорово мешающую проведению измерений... Да-да, я знаю, что обычно подобные объекты так странно себя не ведут, но это, видимо, была какая-то неправильная черная дыра. Может быть, на нее так влияла расположенная по соседству трещина в пространственно-временном континууме? Или же причина заключалась в том, что в отличие от остальных знакомых мне космических объектов подобного класса, эта черная дыра в данный момент предавалась явному чревоугодию, жадно высасывая ни в чем неповинную звезду, а вышеупомянутая рябь на поверхности Океана Силы представляла собой нечто
вроде сытой отрыжки? Я не знаю. Да суть-то и не в этом...
        Главная проблема заключалась в том, что ситуация в той звездной системе сложилась слишком уж нестабильная и даже, пожалуй, взрывоопасная. Система "Черная Дыра - Трещина В Континууме", была так же стабильна, как лежащий в полуметре от вовсю полыхающего костра рассохшийся деревянный ящик с динамитом. При любом неосторожном движении, при любой ошибке при подготовке очередного эксперимента (или даже просто по воле случая) безразличная ко всему кроме утоления своего бесконечного голода черная дыра окончательно могла разодрать и без того основательно поврежденный барьер между измерениями, что моментально породило бы катаклизм силы доселе невиданной. По своим масштабам это было бы сравнимо разве что только со вспышкой сверхновой звезды. А ведь здесь неподалеку (в соседних звездных системах) имелись обитаемые и довольно плотно населенные планеты, которые в этом случае неизбежно были бы выжжены дотла... И тогда мне потом оставалось бы только пойти утопиться в этой самой черной дыре.
        Короче говоря, в подобной ситуации необходимо было действовать крайне внимательно и с соблюдением максимальной осторожности. Потому что иначе...
        Для того чтобы избежать излишних проблем и не разорвать себя (и других) на мелкие кусочки по причине избыточного научного энтузиазма, нужно было сначала несколько подготовиться и, пожалуй, немного повысить уровень собственного образования. Чем я и занялся, отправившись в гости к Рро`фласу дабы с помощью нехитрых ухищрений вытащить из хитроумного жука всю наличествующую у него в голове информацию о природе Силы (в том числе и знаменитую Теорию, названную впоследствии его именем). Потом посетил ментальцев. Варнианцев. Бонази. Пошарился в Центральной Библиотеке Имени Меня Самого на Земле (зря, конечно - я и без того знал все то, что человечеству было известно о Силе, но вдруг...). Вообще, я посетил почти все разумные расы Галактики (кроме своих старых знакомых - титранитов, у которых мне делать было нечего) и собрал огромную массу сведений, обдумав и систематизировав которые, я, наконец, поверил в собственные силы и, набравшись храбрости (и глупости) вернулся в систему Тени, дабы начать свой первый сумасшедший эксперимент по подталкиванию ящика со взрывчаткой поближе к костру с целью получше
рассмотреть украшающие его надписи типа "держать подальше от огня"...

* * *
        А, между тем, пока я копался с приборами, чесал в затылке и на досуге любовался усыпанным звездами небом Тени (атмосферу планеты я вычистил, дабы всякая витающая в воздухе грязь не мешала мне вести наблюдения и не сыпалась на голову в самый ответственный момент), мир изменился... Все миры изменились за последующие после Смутной Войны годы. Причем эти изменения коснулись каждой цивилизации, проникли в каждую щель, запустили свои щупальца в каждую голову независимо от того, была она чешуйчатой и рогатой, обросшей волосами или покрытой хитином.
        В Галактику пришла Сила.
        Вернее, она никуда и не уходила. Просто до этого момента насладиться даруемыми ею возможностями могли лишь немногие избранные, а большинство представителей сотен разумных рас и тысяч разбросанных по Галактике планет только понаслышке знали, что где-то там, в соседнем измерении, существует некая таинственная энергия, которая подчиняется только немногим везунчикам и никакой пользы для простых смертных не несет. Но теперь все стало иначе. Сила превратилась в явление настолько же обыденное, насколько таковым было во времена начала космической эры на Земле электричество. И виновны в этом были не кто-нибудь, а именно Призраки, которые щедро и, главное, совершенно бескорыстно поделились со всеми остальными цивилизациями Галактики технологией создания Силовых генераторов.
        Вообще, Призраки были расой невероятно оригинальной (или следует сказать, хитроумной?) - они никогда даже не пытались сохранить в тайне секреты своей невероятно высокой и продвинутой технологии, руководствуясь принципом: "если тебе так хочется и если ты уверен, что сумеешь в этом разобраться, тогда бери и пользуйся". Бесценные технологии, для разработки которых цивилизациям Альянса понадобились бы годы и годы упорных трудов и огромные массы денег, спокойно продавались за сущие гроши, обменивались на всякие никому не нужные безделушки и попросту преподносились в подарок. Причем надо сказать, что подобный подход к делу сохранения своей интеллектуальной собственности в корне отличался от предпочтений всех остальных рас. Именно он и привел к невиданному доселе в Галактике явлению: всего за несколько десятков лет менее развитый в техническом отношении Альянс, ухитрившись позаимствовать у низкорослых жуков практически весь имеющийся в наличии запас знаний, здорово поправил финансовое благополучие и при этом практически полностью загубил свой научный потенциал, сведя его к элементарному копированию чужих
технологий... Ну правильно. Этого и следовало бы ожидать в подобной ситуации. Зачем напрасно напрягать мозговые извилины и тратить деньги на то, чтобы разобраться во всей этой запутанной системе взаимодействия элементарных частиц, если можно просто спросить у Империи Призраков, которая наверняка уже давно расколола эту тайну природы?
        Однако не мне судить, хорошо это все или плохо. Я знаю только одно: всего через пятьдесят лет после окончания Смутной Войны раса Призраков фактически превратилась в центральную фигуру Великого Альянса, потеснив находящихся до этого на данном месте ллорвасиан и поставив практически всех остальных членов Альянса (кроме все тех же ллорвасиан) на вторые позиции. Хотя, если посмотреть на это дело с другой стороны, подобная политика позволила входящим в Альянс младшим расам совершить невероятный технологический прорыв, и всего за полвека добиться того, что в обычных условиях потребовало бы сотен и сотен лет упорного труда.
        Как я уже говорил, мир изменился.
        Микропрыжковая транспортная сеть связала воедино все подземные города Бонази в их звездной системе. Варнианцы видимо от скуки несколько подправили орбиту родной планеты, сделав свой год на девятнадцать суток длиннее. А на лунных верфях Человеческой Федерации строились корабли, по скорости, мощности вооружения и маневренности практически не уступающие считавшимся прежде непобедимыми дредноутам ллорвасиан. Ну и, конечно же, Сила. Она была повсюду. Силовые генераторы росли повсюду как грибы после дождя.
        Ну, еще бы им не расти. Устройство не слишком сложное, недорогое, компактное и невероятно мощное. Не требует никакого топлива в отличие от прожорливых реакторов, работающих на антиматерии, и при этом дает в несколько раз больше энергии (энергоотдача при откачивании определенного количества Силы из соседнего измерения почти втрое выше, чем при аннигиляции точно такого же по массе количества антивещества). А если добавить еще и то, что в процессе выкачивания энергии из Океана Силы не производится никаких отходов, то я думаю, даже умалишенному титраниту становится понятно, почему Силовые генераторы моментально вытеснили со своих мест все остальные менее эффективные и более опасные для экологии источники энергии.
        Хотя были у них и некоторые недостатки (ну а у кого их нет?)...
        Очень уж капризными были подобные устройства. Обожали спонтанно менять мощность по неизвестным причинам и, вдобавок, делали весьма громкий ба-бах, если что-нибудь неожиданно случалось с их каналом Силы. Однако должен сказать, что все эти мелочи нисколько не мешали их повсеместному внедрению. Ведь, в конце концов, даже простой как таблица умножения и примитивный как молоток ядерный реактор двадцать первого века может громыхнуть, если с ним неправильно обращаться. Так и Силовые генераторы. Просто не нужно ничем лупить по защитному кожуху и не ударять Силой по энергетическому каналу, связующему два абсолютно чуждых друг другу измерения. И все будет тип-топ.
        Именно Силовые генераторы в течение нескольких следующих веков, начиная с момента их массового внедрения и заканчивая Днем Большой Красной Кнопки, На Которую Неосторожно Нажал Один Не В Меру Тупой Хранитель, были тем самым средством, с помощью которого разумные расы Галактики полностью обеспечивали все свои потребности в энергии... Что же будет дальше, я уже не знаю. Возможно, все подобные генераторы теперь будут списаны, а Вселенная либо вернется к антиматерии, либо изобретет что-нибудь принципиально новое, руководствуясь принципом "была бы потребность, а способ найдется". Или, может быть, ничего такого не будет. Как использовалась Сила для освещения домов и совершения межзвездных перелетов, так и будет использоваться. Ведь, в конце концов, День Красной Кнопки - это явление единичное и, вероятнее всего, больше никогда не повторится... Во всяком случае, я искренне надеюсь, что другого такого идиота, готового повторить мой подвиг, во Вселенной больше не найдется.
        Но решать судьбу галактической энергосистемы будут уже без меня...
        А мы вернемся к нашим баранам... То бишь к генераторам.
        Как я уже говорил, генераторы иногда взрывались. А так как энергоотдача у Силы была намного выше, чем у антиматерии, то и взрыв обычно получался гораздо сильнее. Какой следующий шаг надо сделать? Правильно! Нужно организовать дело так, чтобы генераторы взрывались, когда это надо и не взрывались когда не надо. И тогда получится невероятно мощное оружие, аналогов которому в Галактике до сих пор еще не было...
        Ну и, конечно же, такое оружие было создано в самые кратчайшие сроки. И оно оказалось настолько простым, что изготовить его можно было чуть ли не в домашних условиях, обладая лишь самыми элементарными навыками в области микроэлектроники, энергетики и программировании. Я могу даже привести соответствующий рецепт.
        Итак. Пособие для начинающего подрывника, желающего превратить своего недоброжелателя вместе с его соседями и целым городом в придачу в субатомное крошево:
        Берется обычный Силовой генератор, например, такой же, как стоит в подвале вашего дома (вообще-то обычный бытовой Генератор так просто не взорвется - надо сперва немного покопаться у него в мозгах и перекроить немного компьютерную начинку, но это уже не столь принципиально) и ставится вместо боеголовки в обычную микропрыжковую ракету. Заодно, кстати, можно избавиться от базового энергетического реактора и запитать двигатель и системы наведения ракеты напрямую от генератора-камикадзе, что позволит сделать ракету более дешевой, маленькой, быстрой и гораздо менее заметной. Цепи управления генератором нужно перенастроить таким образом, чтобы сразу же после старта произошла преднамеренная перегрузка систем (не забудьте только убрать предохранители, иначе ничего не получится). В момент столкновения с каким-нибудь материальным объектом или в случае подачи системой наведения соответствующего сигнала выбивается аварийный клапан. Канал, соединяющий генератор-самоубийцу и Океан Силы, откуда он черпает энергию, срывается... И мы моментально получаем грандиозный взрыв мощностью в несколько гигатонн.
        А если взять генератор помощнее... Например, типа того, который используется в качестве источника энергии для больших межзвездных кораблей...
        Дешево и очень эффективно. Настолько дешево и настолько эффективно, что Призраки во время Смутной Войны, хотя и имели все соответствующие технологии, так и не догадались создать подобное устройство. Силовые микропрыжковые ракеты впервые были разработаны и испытаны... Ну, конечно же, людьми. Именно Человеческая Федерация впервые применила подобное оружие в одном из незначительных пограничных конфликтов примерно через сто шестьдесят лет после рождения Великого Альянса, и зарекомендовало оно себя самым лучшим образом - пиратствующая помаленьку в чужих пространствах эскадрилья махнабов после запуска всего трех ракет без особых протестов убралась из принадлежавших человечеству районов космоса. Бесследно и навсегда... Зато тут же закипела потрясенная до глубины души новым необычайно мощным оружием галактическая общественность. Собралось внеочередное собрание членов Альянса. Подала официальную ноту протеста по поводу "излишней жестокости и неправомерного использования Силы" Гильдия Ранговых. Даже обычно невозмутимые ллорвасиане в тот день откровенно занервничали... Короче говоря, вой поднялся        А кончилось все тем, что в рекордно короткие сроки был составлен и узаконен всегалактический меморандум за номером 318-985-926, обязательный для исполнения всеми разумными расами, входящими в Великий Альянс. Согласно этому самому закону разработка, производство и (упаси Господи) установка на военные корабли любого оружия, основанного на принципе остаточной детонации Силы, строжайшим образом запрещалась... Однако, что примечательно, этот самый закон нисколько не помешал практически всем расам в Галактике спешно перевооружить свои корабли ракетами нового типа, не особо, впрочем, афишируя данный факт, дабы не нарваться ненароком на дипломатический скандал.
        Короче говоря, данный договор сыграл для Галактики точно такую же роль, которую принятый в середине двадцать первого века Закон о Мирном Использовании Космоса сыграл для только что начавшего смотреть на соседние планеты с практической точки зрения человечества - все кинулись вооружаться. Мирный космос - мирным космосом, а орбитальных пушек и боевых платформ возле Земли в те годы появилось предостаточно. И хотя все они были замаскированы под безобидные спутники связи или научно-исследовательские станции, суть от этого все равно не менялась.
        История, как известно, повторяется циклами. А основными вехами ее пути служат почему-то не годы всеобщего мира и процветания, а войны и кровопролития. Причем одна из таких войн уже неотвратимо надвигалась, явно намереваясь пометить нить времен еще одним исполинским кровавым пятном.
        Кстати, чтобы избежать возможного недопонимания и вопросов вроде: "А где же ты был все это время?" сразу же скажу, что подробное исследование Аномалии и составление энергетической карты Океана Силы в системе Тени заняло у меня почти две с половиной сотни земных лет. Согласен, это довольно долго, но и объем работ мне за это время пришлось выполнить немалый: миллионы замеров, тысячи экспериментов, десятки разработанных и созданных лично мной уникальных исследовательских приборов... А ведь я был один... Да и вдобавок...
        Однако как бы то ни было, оправдываться я не собираюсь. В подобных делах Хранители неподотчетны никому, кроме самих себя. А себя я уже наказал за бездействие. Равно как и за то, что проворонил возникновение потенциально критической ситуации, ее дальнейшее развитие и грандиозный взрыв, который за всем этим последовал.
        Я мог бы спасти полторы сотни миллионов жизней... Но вместо этого позволил себе играть в каникулы и настолько увлечься этой дурацкой Аномалией, что прозевал все на свете. Это еще одна моя великая ошибка и еще один неподъемный груз на моей душе. Внутренняя боль грызет меня все время, непрестанно напоминая о том, что я мог бы сделать и чего сделать не успел.
        И хотя со своей стороны я приложил максимум усилий для того чтобы исправить свою ошибку, но все же... Сто сорок девять миллионов погибших, большинство из которых были людьми мирными и к войне отношения не имели. Женщины, дети, старики... Если бы я обращал хоть чуточку внимания на происходящие в Галактике события, я заранее заметил бы приближение грозового фронта новой войны и, быть может, даже сумел бы ее предотвратить (не остановившись даже перед применением грубой силы, если бы это вдруг понадобилось для пользы дела). Но я не знал. Не успел. Прошляпил.
        А потом было уже слишком поздно.

* * *
        Как бы то ни было, начало Четвертой (и последней на моей памяти) Звездной Войны я прозевал. И, более того, я каким-то образом ухитрился проворонить даже ее конец, узнав обо всем только через два десятка лет после окончания этой кровавой и совершенно бессмысленной драки. Да и то чисто случайно...
        Какой-то не в меру наглый и до безумия храбрый проситель сумел-таки преодолеть кольцо установленных мною внешних пси-излучателей. Не могу сказать точно, как ему это удалось (вероятнее всего он попросту привязал себя к креслу, до бровей накачавшись каким-нибудь наркотиком и приказав корабельному компьютеру игнорировать сумасшедшие вопли страдающего от галлюцинаций пилота), но факты именно таковы: небольшой курьерский корабль с перебитыми номерами и явно числившийся в угоне неуклюже опустился рядом с моей лабораторией, попутно своротив несколько антенн и раздавив всмятку парочку ценнейших приборов. Из корабля кое-как выполз (именно выполз) какой-то тип, обряженный в скафандр высшей степени защиты и, с трудом поднявшись на ноги, побрел в мою сторону, явно намереваясь завязать разговор.
        Ну что мне оставалось делать?.. С явным раздражением вдохнув в себя такой освежающий (и слабо потрескивающий от переизбытка радиации) воздух Тени, я отложил свои самодельные исследовательские инструменты и повернулся в его сторону, намереваясь разобраться с этим упрямым идиотом и как можно скорее спровадить его туда, откуда он явился.
        Человек - а это был именно человек - подошел ко мне, изобразил нечто похожее на неуклюжий поклон и, немного заикаясь, начал что-то вещать. Что именно - не знаю. Я его как-то не слушал, предпочитая вместо этого скорбеть по поводу безнадежно поломанной антенны и прикидывая, как скоро мне удастся ее восстановить.
        Между тем, мой незваный гость в процессе развешивания лапши на моих ушах вдруг возомнил, что я пойму его гораздо лучше, если он сопроводит свои слова несколькими понятными всей Галактике жестами, рисующими в несколько необычном свете физиологию человеческого тела. И при этом, оживленно размахивая руками, он случайно зацепил стол, вывалив на пол все, что на нем было.
        Честное слово, глядя на то, как с жалобным звоном разбиваются о камни чувствительнейшие приборы, я испытал искреннее желание вытряхнуть этого типа из его скафандра и посмотреть, как скоро закипят его мозги в результате воздействия вот уже два с половиной века правившего бал на этой планете радиоактивного излучения. Однако, сумев сдержатся и не поступить таким неподобающим моему почетному званию Хранителя образом, я всего лишь оттолкнул этого разрушителя во плоти подальше от моих приборов и посоветовал ему убраться отсюда куда подальше, сказав что-то вроде:
        - А не отправиться ли тебе на Землю своим ходом, пока я тебя не вышвырнул?
        В ответ этот умник только осклабился и высказал теми словами, кои я приводить здесь не стану, некую фразу, смысл которой заключался в том, что в ад он пока еще не торопится и поэтому на Земле ему в данный момент нечего делать. Честно говоря, я не сразу понял, о чем это он бормочет и поэтому со вздохом решил применить свой коронный и неотразимый трюк - прочесть мысли своего собеседника.
        Опустив тот факт, что копаться в мозгах человека с подобным типом мышления - удовольствие явно ниже среднего, скажу только то, что я там нашел нечто такое, что заставило мою челюсть с грохотом брякнуться на камни и отдавить мне пальцы на ноге...
        Разом позабыв все свои исследования и оставив ценнейшую аппаратуру на совесть заявившегося ко мне в гости бандита, я в прямом смысле этого слова влетел в свой космический катер и, стартовав на микропрыжковом двигателе прямо с поверхности планеты (что вообще-то строжайшим образом запрещено потому что крайне неблагоприятно сказывается на атмосфере), направил корабль прямиком к Земле. А для того, чтобы удостовериться, что я нарвался не на чокнутого психа, который, вколов себе какую-то мозгодробительную дрянь, возомнил невесть что, я на всякий случай подключился к общегалактической информационной сети и потребовал немедленно предоставить мне все имеющиеся в наличии данные обо всех мало-мальски значительных военных конфликтах за последние двести пятьдесят лет.
        Короче говоря, к своей родной планете я подлетел уже примерно представляя себе то, что там увижу, но все равно не переставая вопреки всему на что-то надеяться.
        Однако чудес, кроме тех, которые мы творим сами, на свете не бывает. И то, что я увидел, находясь на орбите Земли, разом убило у меня всю надежду.
        Земля... Родная моя планета... Что они с тобой сделали?!

* * *
        Как наверняка известно всем тем, кто в школе не ленился изучать историю, Четвертая Звездная Война в корне отличается от трех своих предшественниц. И не только тем, что во время нее было потеряно намного больше жизней, чем в любой другой межзвездной войне, в которой принимало участие человечество с момента его выхода на галактическую арену.
        Четвертая Звездная из ряда своих товарок по кровавому ремеслу прежде всего выделяется тем, что в ней с обеих сторон принимала участие только одна разумная раса. Люди. Да-да. Четвертая Звездная Война относится к той категории войн, кои принято называть внутренними, или, если использовать устаревший, но гораздо более емкий термин, гражданскими. Хотя, собственно говоря, данное явление и войной-то назвать трудно: к данному случаю гораздо больше подходят слова "вооруженный дебош" или "массовое помешательство", а гордое наименование Четвертая Звездная Война - это всего лишь дань старой традиции...
        Причины войны?..
        Ох-хо!.. Видывал я в свое время самые что ни на есть глупые поводы для начала вооруженных конфликтов, но этот, по-моему, самый глупый из всех глупейших. Хуже не бывает...
        Видимо немного затосковав по причине отсутствия острых ощущений, Человеческая Федерация решила для развлечения устроить маленький такой и практически бескровный междусобойчик... Который совершенно неожиданно для всех вдруг плавно вылился во всеобщую резню.
        А ведь начиналось все так прозаично и обыденно. Парочка окраинных планет, гордо заявивших о своей независимости от метрополии. Небольшой флот из двух десятков устаревших военных кораблей, направившийся наводить порядок. Десяток бряцающих своими медалями генералов, радостно потирающих руки в надежде организовать учения в условиях приближенных к боевым. Блокада... События развивались по известному уже сценарию: немного покочевряжившись и вытребовав себе некоторые весьма сомнительные привилегии, мятежные колонии без единого выстрела должны были признать власть Земли и вернуться к своим собственным делам (например, затеять набор рекрутов для внутренней армии из ста пятидесяти трех человек или же начать подготовку станка для штамповки юбилейных монет, посвященных сто первому дню рождения местного лидера).
        Собственно говоря, все это было делом вполне обычным и в то время весьма распространенным для пограничных районов Человеческой Федерации. И никто не ожидал ничего особого и на этот раз...
        Вот только на это раз судьба распорядилась иначе.
        Некая не то религиозная, не то террористическая секта, обладающая большими деньгами и не менее большими связями в высших эшелонах власти, внезапно решила, что пришло время ей показать свою невероятную силу и добиться общенародной известности. И когда весьма удачно подвернулась очередная колония, сдуру объявившая о своем немедленном выходе из Федерации, руководитель этой секты понял, что это и есть тот самый шанс, который им был нужен.
        Спешно и тайно доставленные на мятежную планету в трюме рудовоза отряды наемников за три дня захватили власть и начали готовиться к обороне. И ведь они успели... Прибывший для установления блокады и проведения очередных учений флот Земли совершенно неожиданно для себя напоролся на плотный огонь планетарной системы обороны и едва успел унести ноги.
        Скандал разразился невероятный. Земное правительство топало ногами и громко кричало, что на этот раз все зашло слишком уж далеко и простить мятежникам подобное преступление абсолютно невозможно. Сектанты довольно потирали руки и умилялись, слушая, как сенаторы громогласно требуют отдать под суд тех идиотов, которые допустили подобную халатность, приведшую к уничтожению сразу трех военных кораблей (стоивших в полтора раза больше, чем годовой бюджет той самой восставшей против закона колонии). А между тем военные чины уже проверяли боеготовность основного ударного флота Земли и на пальцах прикидывали, каким образом с наименьшими жертвами среди своих солдат провести десантную операцию чтобы "раз и навсегда показать проклятым паразитам, кто здесь главный".
        Естественно, никакая даже самая могучая и богатая секта не может в открытую противостоять армейской машине всей Человеческой Федерации. Сектантам надо было драпать и прятаться в самой глубокой дыре, которую они только смогли бы найти. Но они, по глупости, решили сопротивляться... и, тем самым, накликали беду не только на свои шеи, но и на всю Человеческую Федерацию.
        Явившийся к захваченной планете земной флот без малейшей жалости подавил пытающуюся оказать сопротивление систему планетарной обороны и, прямыми ударами из космоса уничтожив наиболее опасные объекты, забитые сотнями вооруженных фанатиков, высадил десант...
        После четырех недель непрерывных боев зарвавшаяся колония была призвана к порядку. Виновники гибели трех военных кораблей Земли и смерти двух с половиной тысяч человек их экипажа (а также восемнадцати тысяч гражданских личностей и трехсот восьмидесяти двух солдат, погибших при сражениях на городских улицах и в пригородах) получили по заслугам. Все они отправились на пожизненную экскурсию к урановым рудникам Райтайлы, где им вскоре предстояло досконально освоить трудную и неблагодарную профессию машинистов горнопроходческих комбайнов, а позднее тихо и спокойно отдать концы по причине жестоко вцепившейся в их организм лучевой болезни.
        Так или иначе, но восстание было подавлено. Справедливость восторжествовала. И вроде бы на первый взгляд все улеглось. Но... Оказалось, что сумасшествие заразно.
        Обвинив Землю в излишней жестокости, проявленной по отношению к мирному населению восставшей колонии, о своей независимости объявила Веклона. И тут уже не было возможности поступить так, как Земля всегда делала в подобных случаях. Веклона - это не какая-то там пограничная планета, на поверхности которой находятся аж три с половиной города и две деревни сразу. Без малого семь миллиардов человек населения, развитая инфраструктура, довольно значительный космический флот и шестнадцать процентов в бюджете Человеческой Федерации - вот что такое Веклона.
        До сих пор не могу понять, что заставило третий по населенности мир Человеческой Федерации выступить с таким глупым заявлением.
        Вполне очевидно, что Земля отказалась признать независимость Веклоны. И в данном случае другого решения ожидать было бы невозможно. Однако то, что случилось дальше...
        Я не буду излагать всю подноготную этого дела. Уверен, что всякий желающий и без меня может с ними ознакомиться, всего лишь прогулявшись до библиотеки. Скажу только, что Четвертая Звездная Война была следствием неудавшихся переговоров и откровенно некомпетентных политиков, неведомо как пробравшихся на верхушку пирамиды власти (чертова демократия, надо было упразднить ее, когда была такая возможность).
        В один прекрасный день, подавив ожесточенное сопротивление планетарной системы обороны (и потеряв при этом немало своих кораблей), флот Земли вышел на орбиту Веклоны и нанес по ее поверхности несколько бомбовых ударов по целям исключительно военным, дабы по возможности не допустить гибель мирного населения... Однако по той простой причине, что господа в погонах почему-то обожают строить свои штабы и огневые точки типа земля-космос прямо в центре крупных городов, а ракеты и бомбы имеют привычку несколько отклоняться от своего курса... Короче говоря, погибли примерно двадцать семь тысяч человек. Причем, как это обычно и бывает, большинство из них были людьми мирными и к этой дурацкой войне никакого отношения не имели.
        Двадцать семь тысяч погубленных жизней стали началом конца. Конца той Земли, которую я знал. И, одновременно с этим, они же послужили началом. Началом Четвертой Звездной Войны. Войны очень короткой (всего три недели) но необычайно кровавой.
        Всего за два дня наземная армия и космический флот Человеческой Федерации разделились на две примерно равных части, одна из которых поддерживала Землю во всех ее начинаниях, а другая считала, что будущее человечества находится в руках колоний, которым метрополия не дает нормально развиваться, всячески ущемляя в правах.
        И что хуже всего, обе стороны были готовы отстаивать свое мнение не только на трибунах Сената, но и за штурвалом внутрисистемных перехватчиков или в поле с импульсными винтовками в руках.
        Я не буду судить, кто здесь был прав, а кто виноват. Пусть это решают те, кто считает себя вправе судить предыдущие поколения за совершаемые ими ошибки, но при этом не видят того, что сами творят глупости еще более крупного масштаба. Я же судьей быть не стремлюсь. С меня достаточно и той роли, которая мне навязана самой жизнью - быть аварийной пожарной командой, тушить конфликты в зародыше, а если они в случае моей оплошности все-таки разразились, расхлебывать их последствия...
        В считанные дни человечество погрязло в хаосе. Война вспыхнула подобно хорошо просушенному пороху, на который упала случайная искра. Открыв от изумления рты, все цивилизации Галактики смотрели, как люди с небывалой кровожадностью и без малейшей жалости уничтожают друг друга.
        Апогеем этой массовой эпидемии безумия стал тот день, когда некий окончательно потерявший крышу адмирал, коему место не на мостике флагманского корабля, а в надежно изолированной палате психиатрической лечебницы, вывел находящийся под его командованием крейсер на орбиту Земли и приказал открыть бомбовые люки. И надо же было судьбе распорядиться так, что именно этот корабль планетарная оборона, пребывавшая в полной прострации по причине абсолютного хаоса, захлестнувшего все и вся без исключения, выпустила из своего внимания, сочтя его принадлежащим Земной Федерации...
        По причине отсутствия кода запуска компьютеров (операция проводилась без санкции официального правительства Веклоны), ведающих установленными на крейсере системами массового поражения, бомбы и контейнеры со всякой смертоносной дрянью выталкивали из люков вручную. Некоторые из них сгорели при вхождении в плотные слои атмосферы, некоторые просто не сработали, а кое-что ухитрилась сбить опомнившаяся в тот самый момент, когда с неба начала валиться всякая дрянь автоматическая система обороны. Но тех, что все-таки взорвались, оказалось вполне достаточно для того, чтобы отправить на тот свет десятки миллионов жизней и вдоволь насытить атмосферу прародины человечества всякой ядовитой гадостью.
        В ход пошло все то, что было на борту крейсера, специально предназначенного для штурма и последующей бомбардировки хорошо укрепленных планет. Оружие химическое. Оружие ядерное. Оружие аннигиляционное. И даже самое опасное и смертельное оружие из всех, когда-либо созданных во Вселенной - оружие биологическое. И только Силовое вооружение не использовалось в тот воистину черный для всего человечества день... Но причина этого не в том, что нападающие решили не использовать самое разрушительное оружие из всех существующих на данный момент во Вселенной. Нет, хвалящиеся своей гуманностью, оную проявлять не собирались... Дело в том, что хотя на крейсере и присутствовали ракеты подобного типа, их просто не смогли запустить, по все той же благословенной причине - отсутствие кодов запуска. И я не устаю благодарить за это всех богов, что меня слышат, потому что иначе Земля бы окончательно погибла от рук своих же собственных неблагодарных детей, а в Солнечной Системе появился б еще один пояс астероидов.
        Но и без того все обернулось самым настоящим кошмаром. Наглядным примером того, как современный космический корабль может в одиночку уничтожить целую планету.
        Земля стала еще одним памятником человеческой глупости.
        Правда, надо сказать, что крейсер при этом тоже не уцелел. Опомнившиеся от первого потрясения вояки, сидевшие за пультами управления системы космической обороны, обрушили на преступный корабль всю мощь военного комплекса Земли. Всего за несколько секунд заимев неисчислимое множество пробоин, получив ряд попаданий в двигатель и лишившись управления, крейсер сошел с орбиты и, огненным шаром прочертив ночное небо, на огромной скорости рухнул в Тихий океан где-то в районе Гавайских островов. Его падение подняло исполинскую волну цунами, опустошившую все ближайшие берега, и погубило еще несколько тысяч человек... Как будто и без того было мало разрушений и смертей.
        Сотни ядерных взрывов, облака радиоактивной пыли, тысячи тонн химической отравы - все это сказало свое веское слово, отправив на тот свет великое множество людей. Но опаснее всего были смертоносные вирусы, распыленные в верхних слоях атмосферы и медленно опускавшиеся на поверхность, дабы исполнить свою генетическую программу и убивать, убивать, убивать. Эти мелкие поганцы, выведенные руками окончательно сбрендивших ученых, оказались самым опасным врагом живущих на Земле людей. Они постоянно мутировали и приспосабливались к меняющимся условиям. И по этой причине все прививки или вакцины оказались против них практически бесполезными...
        Миллионы жизней были потеряны, прежде чем правительство Земли официально признало, что в данный момент не может бороться с этой угрозой...
        Чтобы избежать неотступно надвигающихся эпидемий и массовой истерии, население Земли с помощью микропрыжковой транспортной сети было спешно эвакуировано на Марс, создав там грандиознейшее перенаселение, жесточайший голод и народные волнения, унесшие еще три или четыре сотни тысяч жизней. И уже оттуда жившие некогда на Земле люди постепенно расползлись по всей Галактике, недобрым словом поминая тех, кто уничтожил их дом...
        И хотя сразу же после бомбардировки Земли, Четвертая Звездная Война немедленно закончилась, а обе враждующие стороны, ужаснувшись содеянному, моментально нашли мирное решение всех своих разногласий, главное было уже сделано. Планета Земля превратилась в безжизненную пустыню, полновластными хозяевами которой были невидимые невооруженному глазу вирусы, насыщенные всевозможной отравой океаны, да плывущие по небу тучи, угрожавшие в любой момент пролиться радиоактивным дождем.
        Ледники Антарктиды. Высокомерные и неприступные горные вершины Гималаев. Тибетское нагорье. Бассейн реки Амазонки. Великие Озера. Остров Мадагаскар, когда-то давным-давно уже сыгравший отведенную ему роль в моей судьбе... Знакомые названия. Но места ставшие чужими для человечества. Места страшные и мертвые. Выжженные.
        Земля... Прародина человечества. Некогда прекрасная планета, которую люди в течение сотен лет старательно пытались превратить в грандиозную свалку. Белые медведи во льдах Арктики, осторожные антилопы, спускающиеся к водопою, кобра, поднявшаяся на хвосте и готовая к броску, бескрайние зеленые моря Амазонии и с хитрой усмешкой смотрящие на мир из-под воды дельфины... Всего этого больше не было. Оставалась только пустота. Только пыль. Только смертоносные вирусы и проклятая радиоактивность.
        Вот на такую Землю я и смотрел с орбиты, отчаянно надеясь, что все это окажется всего лишь дурным сном, но в то же время прекрасно понимая, что жестокая в своем безразличии Вселенная никогда не преподнесет мне такого подарка.
        Глава 8
        Эх, матушка-Земля, что же они с тобой сделали...
        Вдоволь насмотревшись на изуродованную планету, которая некогда была колыбелью расы частично разумных двуногих прямоходящих, я отправился на Марс, ставший ныне центром человеческой цивилизации, где имел две достаточно напряженные и не слишком приятные беседы. Одну с официальным правительством Человеческой Федерации. Другую - с Алексом и его подопечными. Вдоволь наругавшись и с теми и с другими, я одним голосом против ста сорока трех (при восьмистах воздержавшихся) протолкнул в Сенате Федерации некий закон, полностью развязывающий мне руки и предоставляющий право делать на Земле все, что душе угодно. После чего, оставив господ политиков в покое и позволив им вернуться к своему любимому занятию (а именно - обвинению друг с друга во всех смертных грехах), я снова вернулся на Землю.
        Пустые улицы некогда кипевших жизнью мегаполисов. Кучи непонятного мусора. Брошенные антигравитационные машины. Зияющие пустотой провалы окон и выбитые двери домов. И унылый дождь, с ожесточенным шипением вгрызающийся в обшивку моего космического катера, будучи бессильным ее уязвить, но попыток не прекращающий...
        Мрачная картина всеобщего опустошения и хаоса... Хорошо хоть черепа человеческие на улицах не валяются, как это красочно описывается в книгах о надвигающемся военном апокалипсисе и его неизбежных последствиях, которые по какой-то непонятной мне причине вошли в моду как раз незадолго до начала Четвертой Звездной Войны.
        Начитались всякой ерунды и решили посмотреть, как это будет выглядеть на практике, ребята? Подкинули глупому Хранителю работенку, чтобы ему скучно не было? Спасибочки! Отлично придумано, да и осуществлено тоже неплохо... Жаль только, что я не могу лично вынести вам всем благодарность за такое явно богоугодное дело, как приведение в непригодное для жизни состояние целой планеты. Уж я бы вас так поблагодарил, что всю оставшуюся жизнь помнили бы, да и детям своим заповедали...
        Как бы то ни было, в данной ситуации выбора у меня практически не оставалось. Я должен был приложить все силы к спасению прародины человеческой цивилизации. Иного пути не было. Если я хочу, чтобы совесть, непрестанно грызущая бедного меня изнутри, наконец-то угомонилась, я должен был это сделать. Должен был.
        Если не я, то кто?
        И хотя нельзя было сказать, что только у меня были ключи к спасению колыбели человечества, но, так или иначе, именно я использовал их первым. Я далек от того, чтобы считать возрождение Земли своей заслугой. Если бы не я, то это рано или поздно сделали бы другие. Алекс. Его младшие коллеги и ученики. Наемные ллорвасиане, считающиеся лучшими терраформирователями в Галактике. Или, если уж на то пошло, даже само человечество. В конце концов, результат все равно был бы один и тот же.
        Моя роль в этом деле примерно та же, как и в случае с небольшой окраинной планеткой, которая на всех звездных картах гордо именуется Тамариелью... Я, конечно, не знаю, чем руководствовался тот тип, который решил назвать эту планету в честь своей покойной жены, но неужели настоящая Тамариель была такой же дерганной и ядовитой, как и планета, получившая такое же имя от скорбящего супруга? Или тут замешаны какие-то другие мотивы? Не знаю. И, честно говоря, мне это безразлично.
        Вопросы именования планет или звезд по обыкновению меня мало интересуют. Как назвали - так пусть и будет. Не имя создает планету, а люди ее населяющие и их деяния.
        Когда-то давным-давно, еще задолго до начала Смутной Войны, ко мне обратился представитель планеты Тамариель и, делая невероятно скорбное лицо, попросил оказать помощь в "спасении целого мира от грозящей ему ужасной катастрофы". Собственно говоря, дело было в том, что некий не очень маленький астероид в результате столкновения с другим немаленьким астероидом внезапно решил изменить свою орбиту и теперь грозился в ближайшее же время заглянуть в гости к единственной обитаемой планете в этой звездной системе. Причем, некоторые умные головы уже подсчитали, что если данный визит состоится (а это неизбежно, если я что-нибудь не придумаю), то и без того не отличающаяся особой стабильностью планета Тамариель свихнется окончательно. И это неизбежно породит к жизни небывалой силы землетрясения, чудовищные наводнения, извержения вулканов и всякие тому подобные красочные природные явления, по вполне понятной причине совершенно не нужные тамошним колонистам...
        Короче говоря, меня попросили спасти целую планету от надвигающихся неприятностей в виде исполинского булыжника, имеющего в диаметре около шести километров. Пожав плечами и просмотрев всю имеющуюся по данному делу информацию, вызов я принял. Отправился в систему Тамариели и, немного повозившись, с помощью взорванного в нужном месте и в нужное время термоядерного заряда несколько подкорректировал орбиту астероида, уговорив его отказаться от визита к беззащитной планете и навестить вместо этого тамошнее солнце.
        Вроде бы тогда все кончилось вполне удачно. Все принимавшие участие в этом спектакле лица были довольны. Астероид обрел свое последнее пристанище в недрах местного светила и в итоге превратился в облачко плазмы. Планета Тамариель обошлась безо всяких дополнительных потрясений. А тамошние колонисты выпустили в честь памятного события иридиевые медали с изображениями кометы на фоне улыбающегося женского лица (видимо, должного олицетворять их родную планету), коими наградили всех участвовавших в спасении Тамариели лиц. Кроме меня, конечно же.
        А теперь я скажу самое главное. То, ради чего я вообще выковырял на свет этот забытый и счастливо похороненный под толщей веков случай:
        Дело в том, что данное мероприятие по спасению планеты с красивым женским именем вполне могло бы завершиться успехом даже в случае моего невмешательства. Разве на Тамариели не было подходящего термоядерного заряда? Естественно, он там был. Разве там не было достойных всяческого доверия ученых, способных рассчитать соответствующие орбиты, вычислить точку установки заряда, его мощность и время подрыва? Были! Разве на планете не было подходящего космического корабля, на котором можно было быстренько смотаться до астероида и заложить на нем бомбу?.. Кхм... Ну ладно. Признаю. Корабля такого у них не было. Но ведь при желании его можно было купить (ну или на худой конец арендовать) в расположенной буквально по соседству системе Чилты.
        Однако в таком случае все это мероприятие потребовало бы немалых материальных и трудовых затрат. А мои услуги обошлись колонистам совершенно и абсолютно бесплатно...
        Примерно так же дело обстояло и с возвращением Земли в былую форму. Нельзя сказать, что человечество не справилось бы с этой задачей и без моей помощи... Собственно говоря, за прошедшие после окончания Четвертой Звездной годы подобных планов в человеческих (и не только) головах было рождено неисчислимое множество. Но, к сожалению, все они несли в себе определенные недостатки: слишком долго, слишком трудоемко, слишком дорого... Меня же подобные мелочи не сковывали. Надо - значит надо. Время у меня есть. Деньги понадобятся - сам достану. А уж трудиться-то я умею, да и упрямства (подогреваемого чувством вины) мне было не занимать...
        Короче говоря, согласившись не лезть в мою деятельность на Земле и предоставив раздраженному Хранителю право творить там все, что в голову взбредет, Человеческая Федерация сберегла для иных (более важных чем восстановление своей родиной планеты) целей множество столь необходимых рабочих рук и сэкономила огромную массу денег.
        Более того, наше чересчур умное правительство еще и здорово нагрело на этом деле руки, установив на всей территории Федерации "налог на восстановление Земли" (из которого я в свое время не получил даже ломаного гроша) да еще вдобавок заграбастав массу всяческих изделий искусства, ценнейшего оборудования и содержимого земных банковских сейфов - то есть все то, что я эвакуировал с опустевшей планеты с целью вернуть человечеству его потерянные или забытые богатства.
        Но это я так, к слову...
        Вдоволь нагулявшись по улицам вымерших городов, полюбовавшись засохшими и рассыпающимися вонючей трухой деревьями в тропических лесах Южной Америки и замерив концентрацию смертоносных вирусов и отравляющих веществ в верхних слоях атмосферы, я решил не откладывать дела в долгий ящик и, тяжело вздохнув, приступил к работе.
        Еще столько всего предстояло сделать...
        Но с чего начать? С очистки атмосферы? Установки фильтрационных установок на берегу Тихого Океана? Расчистки городских улиц?
        Непростое это дело - терраформирование планеты. Сколько всего надо учесть...
        Ох-хо-хо...

* * *
        Свою деятельность я начал с разработки соответствующего проекта, целью которого было в максимально короткие сроки и с максимально возможной эффективностью вернуть прародине человечества ее былую красоту...
        Работы, конечно, было много. Все-таки целая планета для меня одного. Но ведь на то я и Хранитель, чтобы браться за заведомо сложные задачи. Да и в том, что я вынужден был тащить все дело самостоятельно, если говорить начистоту, виноват был я сам и никто иной. Можно ведь было припрячь к данному занятию еще и Алекса с его учениками, но я отказался от этой затеи. Почему? Да потому, что не было у меня особого доверия к младшим Хранителям. Не было его и раньше, а уж теперь-то, после того, как они прошляпили не что-нибудь, а саму матушку-Землю - тем более.
        Нет, я, конечно, был далек от мысли о гибели целой планеты в результате преднамеренного саботажа кого-то из высшего гильдейского руководства. Хранители на такое не способны. А вот обычная человеческая глупость... От нее даже сам Господь Бог не застрахован, не то что гильдейцы первого ранга.
        Короче говоря, с Алексом и его младшими друзьями я связываться не захотел из опасения, что они опять испортят все дело. Плюс к тому кто-то же должен был присматривать за делами, а то как бы не пришлось мне потом еще с десяток планет восстанавливать... Однако, вынужден сознаться, что подлинная причина моего дурацкого упрямства заключалась во мне самом. А точнее, в моем глупом ребячестве, заставлявшем одного из самых старых в Галактике Хранителей думать и действовать по принципу "вот я сейчас все сделаю, а всем остальным пусть будет стыдно"...
        Я мог бы заставить заняться делом Алекса. Я мог призвать себе на помощь всю Гильдию Ранговых. Да и вообще при желании я мог бы вынудить даже упрямое, ленивое и самодовольное человечество бросить все свои дела насущные и немедленно кинуться спасать свою родную планету. Я мог... Но я не сделал этого и предпочел тащить лямку самостоятельно. Глупость? Да! Недальновидность? Тоже да! Излишне раздутое самомнение? И с этим я тоже согласен! Все так. Но такой уж я есть: упрямый, не доверяющий никому и ничему, старающийся везде и повсюду вершить добрые дела (и получать за них в награду только синяки и шишки) вечный ребенок.
        Впоследствии именно эти черты моего характера и привели к самой чудовищной катастрофе, которую только видела Галактика...
        Но до этого черного дня пока еще было довольно далеко. И в тот момент я был занят другим делом - мне предстояло всего лишь очистить Землю от всего того, что на нее двадцать лет назад вывалили добравшиеся до оружия массового поражения психи. И нельзя сказать, что это было такой уж простой задачей. Почва, вода, воздух - все это было отравлено смертоносными химикатами и заражено разнообразнейшими вирусами. Северное сияние по причине избыточного уровня радиоактивной пыли в верхних слоях атмосферы наблюдалось даже в экваториальных широтах. Непрекращающиеся кислотные дожди ежедневно обрабатывали и без того уже засохшие тропические леса... Короче говоря, Земля была изгажена довольно основательно. И хотя пострадала она не в пример меньше, чем хорошо знакомая мне Тень, которая в свое время была выжжена дотла, но все же досталось ей весьма изрядно. Причем вот так с ходу придумать, как ликвидировать все последствия того незабвенного дня, когда из открытых бомбовых люков висевшего на орбите крейсера вниз неожиданно посыпалась всякая гадость, я не мог.
        Как и следовало того ожидать, хуже всего дело обстояло с биологическим оружием. Проклятые вирусы и бактерии упорно не желали вымирать, хотя данная процедура изначально была предписана их создателями, кои гарантировали полное очищение атмосферы планеты от всех посторонних микроорганизмов в течение нескольких лет после применения биооружия. Вместо того чтобы вспомнить инструкцию по эксплуатации, выгравированную на крышке контейнера с надписью "Опасно: вирусное оружие. Не давать детям до трех лет" эти проклятущие вирусы начали азартно видоизменяться и всяческими путями приспосабливаться к жестоким условиям внешней среды, еще раз подтверждая общеизвестное правило, гласившее, что жизнь из любой даже самой препоганейшей ситуации обязательно найдет выход.
        Вот эти гадские микробы выход и нашли. В повышенном радиоактивном фоне планеты Земля они быстренько мутировали и тем самым обошли изначально заложенную в их гены программу самоуничтожения. А так как теперь им больше ничего не угрожало, то они спокойно приступили к массовому размножению и вскоре заполонили собой все и вся, превратив проблему избавления планеты от миниатюрных захватчиков в дело невероятно сложное и крайне неблагодарное. Нет, я не отрицаю, выход конечно же существовал: согласно общеизвестной практике терраформирования планет с враждебной биосферой, нужно было всего лишь создать на Земле условия принципиально неподходящие для жизни микроорганизмов подобного типа... Но, так как микробы и вирусы - это существа чрезвычайно стойкие, неприхотливые и способные успешно выживать даже в самых экстремальных условиях, когда все остальные более продвинутые формы жизни уже давно отбросили бы копыта (плавники, щупальца, ложноножки или что у них там было), то... Короче говоря, мне хотелось бы сохранить хоть что-то из былого великолепия Земли, а не превращать в кипящий и содрогающийся котел родную
планету человечества с целью полного очищения оной от маленьких и вездесущих паразитов.
        Тут надо было подумать...
        Ну, я и подумал. Да так здорово подумал, что потом на всей планете вообще микроорганизмов не осталось. Ни одного! Пришлось мне впоследствии ввозить их с Марса и целенаправленно разводить с целью восстановления природного равновесия.
        Вы можете спросить, как я этого добился? И я отвечу: ну, конечно же, с помощью Силы. Ведь общеизвестно, что каждое живое существо, независимо от того, является ли оно китом массой под тридцать тонн или всего лишь незримым глазу микробом, прикасается к Океану Силы... Нет. Не контролирует иномировую энергию - среди братьев наших меньших это дано лишь немногим избранным (веклонским дру`зииртам, леклейским шестикрылым птицам, земным кошкам ну и еще, пожалуй, трем или четырем видам животных). Всего лишь прикасается. Не буду объяснять, что это значит на практике и почему именно на этом широко известном факте основана широко известная всем и каждому по последним событиям теория Великого Пробоя. Скажу лишь, что на каждое действие обязательно найдется противодействие. И если некто прикасается к Силе, то это значит, что и Сила в свою очередь тоже может прикоснуться к этому самому "некто". А ведь Сила, как известно, тоже бывает разная. И она может нести в себе не только жизнь, но также смерть...
        Но я и так уже сказал слишком много. Если я начну вдаваться в детали, то, пожалуй, какой-нибудь не по годам развитый тип может догадаться, что между микроорганизмами и людьми в данном случае принципиальной разницы нет. И если в конкретной области пространства установить Силовые коллекторы и, собрав некоторое количество Силы, создать циклический контур для обеспечения обратной связи...
        Упс... Что-то я стал слишком уж разговорчивым. Уже молчу.

* * *
        Итак, от био-загрязнения я успешно избавился. Пора было начинать собственно саму процедуру очистки и терраформирования Земли (немного необычно это звучит, но назвать данный процесс как-нибудь иначе у меня язык не поворачивается)? И ее я начал с того, что сделать было легче всего - с очистки атмосферы.
        Это действительно было нетрудно. Я всего лишь установил на поверхности планеты несколько десятков соответствующих установок и запустил их на полную мощность, предоставив данным механизмам самостоятельно собирать всякую рассеянную в атмосфере гадость.
        Для тех, кто по какой-либо причине никогда не видел атмосферный фильтр, использующийся при терраформинге, поясню: выглядит эта штуковина как скопище исполинских букв "J", стоящих в круге спиной друг к другу и вытянувшиеся к небу на два или три километра. Через нижние отверстия засасывается атмосферный воздух, а через верхние этот же самый воздух возвращается обратно, предварительно пройдя сквозь многоступенчатую систему очистки и избавившись при этом от всяких посторонних примесей вроде радиоактивных газов, химических добавок или банальной пыли. Очень эффективное и надежное устройство, надо сказать. Первоначально оно было разработано еще ллорвасианами во времена незапамятные для того, чтобы поддерживать атмосферу своей родной планеты в должном состоянии. Причем конструкция оказалась настолько удачной, что подобные установки, распространившись впоследствии по всей Галактике, практически без изменений используются и по сей день.
        Собственно говоря, данный фильтр представлял собой ни что иное, как этакий гигантский пылесос, размером со средней величины гору. И единственный недостаток данного устройства заключался в том, что его настоятельно не рекомендовалось использовать на планетах с высокоразвитой биосферой, потому что в таких случае, бескомпромиссно следуя своему призванию, он избавлял воздух не только от посторонних примесей, но также и от всей пернатой живности... Правда по той простой причине, что на Земле таковой уже и так не осталось, меня данная проблема не особенно-то волновала.
        Короче говоря, я имел полное право установить столько атмосферных фильтров, сколько захочу. Что я и сделал.
        Примерно таким же образом осуществлялась очистка и водных просторов. Установка для фильтрации воды один в один похожа на ту, которая используется для очистки воздуха. Единственное отличие - гораздо меньшая производительность при гораздо большем потреблении энергии. Но ведь это вполне естественно. Вода - объект, обладающей значительно большей плотностью, чем воздух и поэтому она требует для своей очистки не в пример больших усилий.
        Еще одна неприятность, связанная с процедурой очистки воды была связана с тем, что если атмосфера Земли была божественно пуста, то в глубинах морей все еще сохранилась кое-какая местная жизнь со всеми вытекающими отсюда последствиями в виде возможности попадания оной в сопла водозаборников. И если случайно засосанный вместе с водой косяк трески, не причинив ни мне, ни себе особо катастрофических неудобств всего лишь попадет в один из внешних отстойников, откуда со временем вновь выберется в океан, то попадание кого-нибудь покрупнее (например, кита)... Это же мне сразу всю турбину менять придется.
        В любом случае это не только довольно неприятно с точки зрения постоянно возникающей проблемы ремонта водоочистительных установок, но еще и чрезвычайно вредно для экологии. В океане Земли к тому времени и без того осталось не так уж много китов. И я не мог позволить себе безбоязненно наматывать немногих оставшихся морских владык на лопасти турбин.
        Пришлось мне подумать над тем, как этого избежать. Совсем недолго подумать, если честно, потому что на самом деле решение было вполне очевидно. Пси-индукторы. Будучи установленными на границе опасной зоны, они заставляли любое живое существо, изъявившее глупое желание изучить устройство водоочистителя, так сказать, изнутри, испытывать сильный беспричинный страх и желание поскорее убраться оттуда куда-нибудь подальше...
        Четыре десятка водоочистительных механизмов были установлены в глубинах морей и задействованы на полную мощность. Очистка земных океанов началась. Естественно, что ни на секунду не прекращающиеся бури и заметные даже из космоса бурые пятна поднявшегося со дна на поверхность ила при этом во множестве присутствовали. Однако процесс фильтрации, надо сказать, шел весьма успешно - я едва успевал вычищать и вывозить на орбиту для дальнейшей утилизации собравшийся в накопителях мусор.
        Потом было очищение земной поверхности... И вот тут-то я намаялся вдоволь. Процедура просеивания почвы сама по себе невероятно муторное дело, а если добавить еще и всяческие препятствия в виде небывало разросшихся в последние годы перед войной городов и разнообразных неровностей рельефа в виде горных хребтов или рек..
        Это же просто кошмар какой-то!.. Только представьте себе эту картину: ползет неторопливо по полю комбайн-терраформер, гудит, пыхтит, чуть ли не подпрыгивает от усердия. Позади него черной лентой тянется полоса очищенной и просеянной почвы, которую этот же самый комбайн попутно засевает какой-нибудь более-менее подходящей к местному климату травой... И вдруг... Препятствие на дороге. Какой-нибудь дом, стоящий у него на пути. И хорошо еще, если это обычный одинокий домишко типа чьей-нибудь давным-давно заброшенной дачи. Такой обычно не представляет особых хлопот - комбайн его попросту смелет в порошок и впоследствии пустит на удобрения. . А вот если это стопятидесятиэтажный небоскреб? Или, того хуже, целый город, состоящий из подобных небоскребов? Что тогда? И ведь оставить это место в покое никак нельзя - обыкновенно именно в городах по причине исключительной нечистоплотности человеческой натуры скапливается максимальное количество грязи и мусора, который так или иначе надлежит убрать или переработать.
        В таких случаях мне приходилось браться за дело самолично. Разбирать дом, сносить небоскреб, демонтировать целый город.
        Сколько мороки... Сколько возни... А сколько мусора и оставшихся после демонтажа строительных материалов. Я целые холмы насыпал из них. Да что там холмы. Горы!
        Вот ведь как получается... Вернутся со временем люди на свою преобразившуюся до неузнаваемости родину, снова построят города в горах, обживутся. А потом, кто-нибудь начнет копать землю с целью поиска каких-нибудь полезных ископаемых или просто для того, чтобы колодец сделать, и выяснится, что горы-то эти на самом деле из старых кирпичей да раскрошившихся от времени железобетонных плит сложены... Вот смеху-то будет...
        Кстати сказать, больше всего проблем у меня было все-таки не с уничтожением заброшенных городов и сносом небоскребов, а с очищением глубинных слоев земной коры, куда исключительно довольное собой человечество в былые времена старательно сбрасывало всякую гадость вроде отработанного радиоактивного топлива или химических отходов. Туда по причинам вполне объяснимым руками не залезешь, а ведь рано или поздно вся эта дрянь обязательно наружу вылезет. Пусть это и случится ох как нескоро, но ведь все равно случится.
        У-у... Заставить бы тех, кто придумал таким нехитрым способом избавляться от потенциально опасных отходов человеческой деятельности, своими руками выгребать со дна старых шахт и сверхглубоких скважин всю скопившуюся там пакость...

* * *
        О, да. В свое время сделал все что мог для того, чтобы возродить планету не просто как "теоретически годную к колонизации, но в целях сохранения здоровья без противогаза на улицу выходить не рекомендуется", а именно как старую добрую Землю - исконную родину человечества. Я старался, как мог. Рушил и возводил горы, переносил русла рек, углублял моря... Дошло даже до того, что я, решив возместить катастрофический недостаток давным-давно выбранных на Земле полезных ископаемых, несколько раз мотался в систему Фомальгаута (ближе нигде не было - автоматические корабли-рудодобытчики все уже подчистили) для того, чтобы притащить оттуда несколько богатых металлом астероидов и, превратив их в залежи руды, захоронить в земной коре... Сам не знаю, для чего я это сделал. Наверное, только ради того, чтобы людям в будущем было чем заняться - пусть себе ищут, бурят, добывают... Ба, да что тут говорить, я даже нефть из старых автомобильных шин заново состряпал (вот она настоящая глупость - кому это в наши просвещенные дни нужна эта чертова нефть?) и спрятал ее в недрах возрождающейся Земли.
        Но больше всего меня радует воссозданная исключительно моими стараниями планетарная биосфера. Я приложил массу усилий для того, чтобы вернуть изувеченной Земле всю ее первозданную красоту. Не только мертвую красоту камня, песка и воды, но также и красоту жизни. Я собирал семена растений, шастал по зоопаркам всей Галактики с целью конфискации оттуда земных животных, возился в генетической лаборатории, пытаясь восстановить некоторые стоящие на грани полнейшего исчезновения виды с помощью процедуры клонирования... И я горжусь проделанной работой. Причем мне действительно есть, чем гордиться. Даже ллорвасиане - самые лучшие экологи и мастера терраформинга в Галактике - признали в последующем, что дело было сделано на совесть, в самых лучших традициях и за невероятно короткий срок - всего триста лет...
        Триста лет каторжных трудов. Триста лет, за которые я превратил планету в настоящий рай. Вернул ей тот вид, который она имела до того, как человечество вышло из пещер и научилось мыслить (и мусорить) в планетарных масштабах. Бескрайние леса. Широкие степи. Кристально чистые озера и реки. Неприступные горные вершины. И ни одного города, уродующего поверхность планеты своим внешним видом и старательно отравляющего все вокруг себя. Ни одного космодрома, атмосфера над которым, напоминает старое сито, разодранное в клочья тысячами взлетов и посадок исполинских космических кораблей. Ни одного шрама от рудных карьеров, сверхглубоких шахт или массовых вывалов леса... Конечно, я ничуть не сомневался в том, что все это появится на Земле в самое ближайшее время, но пока...
        Пока еще это была не планета, а сказка. Сказка, которую я назвал Землей-2...
        Быть может, кто-то желает узнать, почему я пошел на такой достаточно серьезный и неожиданный шаг, как переименование целой планеты? И я поясню свои мотивы:
        Я сделал это потому, что Земля первозданная умерла от рук своих неблагодарных детей. Потому что новая планета уже не была похожа на старую Землю - в процессе терраформирования мне пришлось изменить слишком многое (в том числе и очертания континентов). Но, прежде всего, я сделал это потому, что новое имя родной планеты не дало бы человечеству забыть свои злодеяния.
        Земля-2... Чтобы помнили. Чтобы люди ни на секунду не забывали, что они собственными руками сделали с планетой-прародительницей - ныне покойной Землей-Без-Номера. Ибо древняя истина гласит: кто не помнит прошлого, тому суждено пережить его еще раз.
        Как бы то ни было, я воссоздал планету. Сам. Своими руками и своей Силой.
        Это был момент истины.
        Это была воистину колоссальная работа.
        Это было...
        И, наверное, в такой момент надо было бы сказать о том, что, глядя на новорожденную планету с орбиты, я был счастлив. Наверное, надо... Но вся проблема заключалась в том, что счастливым я в тот момент как раз и не был. Я был усталым, измотанным, возможно даже довольным, но никак не счастливым. Почему? Думаю, ответ на этот вопрос вполне очевиден и в моих пояснениях не нуждается...
        Итак, на смену старой Земле пришла Земля-2. Красивая, чистенькая, неразграбленная. Полностью готовая к употреблению.
        Но теперь, когда все было закончено, возник еще один весьма каверзный вопрос: что же мне делать дальше? Объявить об окончании работ, после чего торжественно перерезать красивую ленточку и официально открыть планету для посещения и неизбежно грядущего заселения?.. Нет. Ни в коем случае! Это был бы очень глупый поступок. На самом деле теперь, когда все готово, нужно было всего лишь немного подождать. Повременить лет сорок или пятьдесят безо всяких ленточек. Дать Земле-2 отдохнуть и набраться сил.
        А между тем все человечество вплоть до самого последнего своего представителя уже прекрасно знало о том, что "планета Земля снова в строю". Кстати, фактически именно по этой причине в последнее время мне приходилось не столько заниматься делом, сколько гонять личностей, желающих как можно скорее застолбить себе наилучшее место жительства и немедленно начать его освоение. Они прилетали, высаживались, разгружали тяжелую строительную технику, после чего рьяно принимались вырубать такими трудами выращенные леса и старательно покрывать степи толстым слоем бетона. А потом еще обижались, когда я тыкал их носом в постановление правительства Федерации, запрещающее до особого распоряжения колонизацию Земли-2, и безжалостно вышвыривал с планеты с наказом больше не возвращаться.
        Да-а... Люди просто не могут жить спокойно, когда буквально под носом у них находится такой лакомый пирог как Земля-2, от которого почему-то нельзя отломить даже крошечного кусочка для утоления своих сиюминутных потребностей. И ведь они просто не понимают (да и не хотят понимать), что для окончательной стабилизации восстановленной такими трудами биосферы требуется как минимум лет пятьдесят. И если прошедшей процедуру терраформирования планете не дать этого времени для того, чтобы отдохнуть и набраться сил, то рано или поздно (и скорее рано, чем поздно) она породит небывалый по своим масштабам экологический кризис. Но люди не хотят этого знать. Им нужна планета. Нужна прямо сейчас, а не через полвека. И, что примечательно, если бы я ее отдал, то когда случилось неизбежное, кто был бы виноват? Ну, конечно же, я. "Плохая работа! - Стали бы кричать те самые личности, которые своими стараниями не дали мне довести дело до конца. - Недолговечная. Прошло всего двадцать (тридцать, сорок, шестьдесят) лет, а посмотри, что случилось!"...
        Так или иначе, напряжение в обществе постепенно росло. Желание немедленно оприходовать Землю-2 и поставить ее в ряд других колонизированных человечеством планет можно было ощутить, даже находясь в доброй тысяче километров от ближайшего человека. Фактически можно сказать, что эта идея просто носилась в воздухе. И при этом она росла и ширилась буквально не по дням, а по часам. И чем дальше, тем больше. Со временем в газетах появились заголовки типа "Отдай планету!". По общегалактической информационной сети загуляла информация о том, что я, мол, незаконно оккупировал целый мир и теперь использую его для каких-то сугубо личных целей, проводя там абсолютно незаконные генетические эксперименты. (Невероятно глупое предположение. Во-первых, когда речь идет о Хранителе фраза "незаконные эксперименты" теряет всякий смысл. А во-вторых, если бы мне и в самом деле вдруг взбрело в голову затеять таковые, то я бы вел их ну никак не на Земле-2, а в каком-нибудь гораздо более спокойном и удаленном от посторонних глаз и ушей месте. Например, на Тени, где у меня давным-давно была построена целая лаборатория). В
итоге дело дошло до того, что даже официальное правительство Человеческой Федерации прислало мне меморандум, по своим объемам больше похожий на книжный роман в трех частях с продолжением, в котором вежливо и культурно намекнуло, что пора бы мне и на самом деле избавить планету от своего присутствия.
        Ну что я мог сделать? Что?..
        Так или иначе, я ухитрился выждать что-то около половины необходимого срока, а потом (когда стараниями некоторых засевших в Сенате Федерации личностей уровень всенародной любви к такому жадному и загребущему типу, как я, упал практически до нуля, а в прессе меня называли уже не иначе, как первейшим врагом нации) просто махнул рукой. Явился в Сенат и сказал нечто вроде:
        - Забирайте и делайте все, что хотите... Но только попробуйте опять все изгадить!.
        Короче говоря, я посоветовал им обращаться с Землей-2 бережно и аккуратно, потому что второго глобального потрясения она уже вряд ли выдержит. И, как вы думаете, люди прислушались к моим словам? Ну, конечно же, нет. Человеческая натура, в отличие от Вселенной, за прошедшие со дня моего рождения века практически не изменилась. Принцип "после нас хоть потоп" по-прежнему правит миром. И если кому-то в руки попадает возможность жить красиво именно сегодня, а не через сто или двести лет, то этот самый кто-то в таком случае хватается за этот шанс сразу обеими руками, ничуть не задумываясь о своих потомках, коим неизбежно придется расхлебывать последствия. На пару вместе со мной...
        И так вот всегда. Стараешься, работаешь, а потом приходит кто-то и... Э-эх... Судьба моя Хранительская...

* * *
        Как бы то ни было, Землю-2 я отдал. Помахал ей ручкой с орбиты, полюбовался издалека целым роем космических кораблей, увивающихся вокруг нее в поисках наиболее удобного места для осуществления посадки, да и удалился куда подальше. Отправился сначала на Чилту, потом на Веклону. Посетил Ллорвас и Менталь. Побывал на Варниане и в гостях у своих старых знакомых - титранитов... Короче говоря, провел время интересно и с пользой.
        Все равно, если говорить начистоту, делать мне было нечего. За те три сотни лет, которые я возился над восстановлением Земли-2, в Галактике не произошло ровным счетом ничего интересного. Как ничего интересного не намечалось и в ближайшие несколько десятилетий. Входящие в Великий Альянс расы неторопливо занимались собственными делами. Где-то, как обычно, строились, осваивали, колонизировали. Где-то, наоборот, воевали. По мелочи, правда. Крупных конфликтов достойных особого упоминания о них в то время не было. Да и Человеческая Федерация со своей стороны в них не участвовала - видимо Четвертая Звездная Война все-таки стала кое для кого уроком. Знать бы только надолго ли...
        Особо значительных научных открытий в это время тоже почему-то не наблюдалось. Каких-то принципиально новых законов природы никто не раскопал. Легендарную расу Древних не обнаружили. И даже Единое Уравнение Вселенной (или, как его еще иногда называют, Закон Бога) так и не смогли вывести. Хотя при всем вышесказанном все-таки нельзя было сказать, что научная мысль во всей Галактике столько времени стояла на месте. Нет, конечно. На самом деле сделано было очень и очень многое. Просто все изобретенное, усовершенствованное и открытое обыкновенно не выходило за рамки банальных бытовых мелочей и удобств и ничего исключительно важного в себе не несло. Более мощные и надежные реакторы, новые совершенные способы уворовывания энергии из Океана Силы, более эффективные и экономичные микропрыжковые двигатели для рейсовых космических кораблей, ну и тому подобная мелочевка.
        Что ни говори, это было очень спокойное и неторопливое время. Никаких потрясений. Никаких кризисов. Никаких прорывов или, наоборот, провалов. Если смотреть со стороны, то кажется будто вся Галактика вроде как погрузилась в какую-то ленивую полудрему и не выходила из нее в течение долгих трех веков. И даже учебники истории эти спокойные времена как-то выпускают из своего внимания, характеризуя их в основном как века тихого и неторопливого процветания.
        На мой взгляд, в то время вообще не было никаких мало-мальски достойных внимания событий. Даже рассказать-то не о чем... Хотя две вещи, пожалуй, все же стоит упомянуть. И первая из них - это экспедиция в соседнюю галактику с целью посмотреть что там и как...
        Собственно говоря, экспедиций на самом деле было две. Причем сразу же скажу, что первая из них своей цели не достигла и потому всеобщей славы и всенародной известности не удостоилась. По техническим причинам она вернулась всего через полтора месяца после старта, так и не сумев добраться до места назначения. Но вслед за ней стартовала экспедиция номер два, при снаряжении которой были учтены все (или почти все) ошибки экспедиции предыдущей. И она все-таки добралась до места. Сборная команда, в которой присутствовали представители практически всех входящих в Альянс разумных рас, впервые за всю историю современности (о временах Древних ничего сказать не могу - слишком мало информации) достигла галактики M31, в миру более известной как Туманность Андромеды.
        Честно говоря, я в той экспедиции не участвовал, на два миллиона световых лет от дома не удалялся, по чужим галактикам не шастал и поэтому ничего примечательного сказать не могу. Знаю только, что, покрутившись в чужих краях несколько недель, экспедиция сочла свою задачу выполненной и со спокойной совестью вернулась обратно. Причем, насколько мне известно, ничего особо интересного в галактике М31 она так и не нашла. Черные дыры, туманности, звезды, планеты, астероиды. Все точно такое же, как и у нас дома. Никакого отличия. И хотя на мой взгляд, если бы господа изыскатели дали себе труд продвинуться ближе к центру чужой галактики и хорошенько там порыскать, то, вполне возможно, они бы все-таки обнаружили там нечто достойное внимания (чужую разумную расу, например). Но я их не виню. Ведь даже если отбросить психологический фактор, связанный с такой невероятной удаленностью от родного дома, с практической точки зрения, вернувшись, они поступили абсолютно правильно: зачем нам чужая галактика и ее проблемы, когда и в своей-то нам загадок пока еще досыта хватает? И, между прочим, это на самом деле так. А
те, кто в этом до сих пор сомневается, пусть всего лишь внимательно посмотрят на самую обыкновенную галактическую карту (которую можно найти в любом магазине), чтобы осознать эту нехитрую истину. Да, на первый взгляд она кажется прямо-таки усыпанной разноцветными точками и всякими непонятными символами. Но на самом деле это только так кажется. И если присмотреться внимательнее, а потом еще и взять в руки справочник...
        Общегалактический навигационный справочник, издание тысяча триста двадцать девятое (в ста тридцати трех томах с комментариями) содержит в своем чреве довольно подробные характеристики восемнадцати миллионов звездных систем. Еще примерно столько же звезд упоминаются в нем косвенно, как "малоизвестные" или "неизученные". А, между тем, сколько всего звезд в нашей Галактике?.. Можете не рыться в справочниках, я и так скажу: свыше ста миллиардов.
        Так какую же часть Галактики мы исследовали? Один процент? Десятую его долю? Или сотую?.. Последняя цифра ближе всего к реальности. Три сотых процента Галактики обследованы Великим Альянсом. Всего три сотых доли, тогда как остальные девяносто девять, запятая, девяносто семь по-прежнему скрываются под пеленой неизвестности. И, несмотря на то, что автоматические исследовательские зонды всех без исключения разумных рас ни на секунду не прекращают свою деятельность, а в штаб-квартиру Альянса ежедневно приходит информация о доброй сотне свежеобследованных звездных систем, эта работа еще очень далека до завершения. И фактически карта Галактики по-прежнему является одним большим белым пятном, в сердце которого может скрываться не то что какая-нибудь неизвестная Альянсу высокоразвитая разумная раса или непонятная диковинка, но даже и сам черт в ступе и с помелом.
        Спрашивается, зачем Альянсу и входящим в него расам Туманность Андромеды и ее тайны, находящиеся в миллионах световых лет от нас, если им и без того есть что исследовать в местах не столь далеких и труднодоступных? И этих самых исследований не только нашему поколению хватит досыта, но и последующим останется вдоволь.
        Так что, если говорить начистоту, никакая М31 никому была не нужна, а экспедиция была затеяна только любопытства ради и никаких далеко идущих целей не преследовала...
        Вторым событием того времени, вне всякого сомнения достойным занесения в анналы, стало так называемое Большое Переселение махнабов. Вот о нем-то, в отличие от бесполезного с точки зрения галактической общественности путешествия к Туманности Андромеды, я расскажу несколько более подробно. И хотя на самом деле это отнюдь не означает, что какое-то там переселение каких-то там махнабов (которые и без того давным-давно уже претендуют на роль общегалактических шутов) в моих глазах значит больше, чем грандиозное техническое и научное достижение, позволившее входящим в Великий Альянс расам достичь чужой галактики. Просто случай был достаточно забавный...
        По мнению подавляющего большинства обитателей нашей многоликой Галактики, махнабы - существа ничуть не менее оригинальные, чем известные всем и каждому титраниты. Вот только в отличие от технофобов, крыша у них сползла немного в другую сторону. Если для общества титранитов характерна паническая боязнь любого устройства принципиально более сложного, чем кувалда, то у махнабов проблема в другом. Их расе буквально не дают сидеть на месте непомерно раздутые амбиции и всеобщий эгоцентризм. Рядовой махнаб всегда и везде смотрит на своих галактических соседей свысока и испытывает нескрываемую гордость от достижений собственной цивилизации. Рядовой махнаб твердо знает, что как бы не трепала их расу злодейка-судьба, все равно рано или поздно цивилизация махнабов будет править Вселенной, презрительно поглядывая на своих копошащихся в грязи братьев по разуму.
        Не знаю кому как, но мне почему-то подобный взгляд на вещи кажется более чем сомнительным. Причем, по-моему, именно по причине своей нескрываемой мании величия махнабам никогда не удастся сравняться не то что с Призраками, ллорвасианами, людьми, ментальцами или варнианцами (данные расы на данный момент являются доминирующими в нашей Галактике), но даже с бонази или теми же самыми титранитами. Ну а если каким-то чудом цивилизация махнабов все же сумеет добиться лидирующего положения во Вселенной, то... Что ж, это всего лишь будет означать, что у всемогущего Господа Бога внезапно пробудилось весьма извращенное чувство юмора.
        Но я надеюсь, что до этого все же не дойдет. Потому что иначе... Иначе... Иначе я просто умру. От смеха. Или, возможно, от разочарования.
        А теперь что касается Большого Переселения...
        У самих махнабов на эту тему есть весьма познавательная видеозапись. Вообще-то, по некоторым вполне понятным причинам кому попало (и чужакам в особенности) они ее не показывают, но ведь я - вовсе не "кто попало". Да и смотреть запись для того, чтобы узнать ее содержимое мне вовсе не обязательно - еще давным-давно я приспособился сканировать инфокристаллы безо всяких технических приспособлений, обходясь одной лишь Силой. И хотя в подобных случаях непосредственный контакт с объектом значительно облегчает сей процесс, в принципе можно обойтись и без этого, удовольствовавшись всего лишь небрежным взглядом.
        А инфокристалл махнабов я в свое время видел...
        Так что предысторию Большого Переселения я знаю не на основе пустых слухов и досужих сплетен, а на основании документальных фактов, собранных самими махнабами. И не только знаю. Я ее еще и расскажу.
        Итак...
        В один прекрасный день, когда тамошнее солнце уже заползало за горизонт, а ему на смену в быстро темнеющие небеса торопливо взбирался хорошо известный человечеству по Второй Звездной Войне спутник родной планеты махнабов, Самый Главный Махнаб Во Вселенной вышел на балкон своего личного дворца, чтобы выпить кружечку махнабского эквивалента земного чая и немного пожаловаться безмолвному небу на проявляющих преступную несговорчивость чужаков, кои ну никак не желали принять само собой разумеющийся порядок вещей и униженно присягнуть на милость величайшей расе, коей в будущем будет принадлежать вся Вселенная.
        И именно в этот момент его посетило Невероятное Божественное Откровение.
        - Чужаки не хотят с нами считаться? - Буркнул себе под нос Самый Главный Махнаб. - Они не желают принимать истинное положение вещей? Они продолжают цепляться за свой извращенный порядок и не способны увидеть истинного положения вещей? Да. Все это так... Ну и пусть! Они еще горько пожалеют об этом, когда придет наше время.
        Тут верховный махнаб ненадолго прервал свою мыслительную и речевую деятельность для того, чтобы допить свой чай, поморщиться при виде поднимающейся на западе третьей луны своего мира и еще раз посетовать на несчастную судьбу своего народа.
        - Какая мерзость. Не луна, а яблочный огрызок какой-то. А ведь какая красивая раньше была... Проклятые чужаки!
        Самый Главный Махнаб никогда не видывал третий спутник своей родной планеты целым и, если говорить начистоту, то по причине некой ущербности собственного воображения вряд ли мог даже представить его таковым. Но это ничуть не мешало ему винить гуманоидную расу, именующую себя "человеки" в том, что произошло с их луной.
        - Чужаки... Повсюду одни чужаки. Куда ни плюнь, там уже живут чужаки. Эти самые человеки, их краснорожие черно-пятнистые друзья варнианцы, чешуйчатые уродцы с планеты Менталь... Но эти хитиновые твари... Они хуже всех. Сколько они уже колонизировали принадлежащих по праву именно нам планет? Сотни... Тысячи... Не-ет. Бессчетное множество - вот верные слова. Чужаки заимели бессчетное множество планет, а у нас есть только одна замурзанная колония, да и та расположена где-то чуть ли не у черта на куличках. Прямо даже не знаю, что тут можно сделать...
        Именно в этот момент идея о грядущем Большом Переселении проникла в голову верховного махнаба и полностью заполонила ее, вытеснив не только все остальные мысли, но также вытолкав взашей элементарный здравый смысл, коего, если говорить начистоту, раса махнабов и так имела не слишком-то много.
        - О, да! - Возопил Самый Главный Махнаб, воодушевлено размахивая руками. - Я понял, что надо делать! Я все понял! Мы соберем свой народ и отправимся на поиски лучшей доли. Мы углубимся в необследованные районы Галактики. Найдем там подходящую планету. Колонизируем ее. Разовьем промышленность и экономику. Завоюем все варварские расы, обнаружившиеся поблизости, и создадим свою великую империю. После чего вернемся и покажем проклятым чужакам, насколько они заблуждались, считая нас негодными болтунами и пустыми прожектерами!
        Высказав эту пышную речь, и не забыв ради экономии энергии отключить свой карманный диктофон и настольную видеокамеру, верховный махнаб торопливо покинул балкон для того, чтобы немедленно приступить к воплощению своего плана в реальность...
        Уж не знаю, как там развивались события в дальнейшем, но эта не слишком-то разумная мысль всего за полгода завладела мыслями всего народа махнабов и нашла в их сердцах самый горячий отклик.
        Еще одно доказательство того, что безумие - это очень заразно.
        Сосредоточив все свои усилия на строительстве исполинских транспортных кораблей, а также растранжиривая все свои ресурсы на покупку оных у "проклятых чужаков", раса махнабов начала готовиться к переселению на новую планету... На какую? Это пока оставалось неизвестным даже для самих махнабов, которые действовали по принципу "сначала надо покинуть свою старую и обжитую планету, а там будем действовать по обстановке". Причем, на мой взгляд, один только этот принцип говорит о том, насколько сильно мечта о собственной империи въелась в умы этого народа. Переться в неизвестном направлении, тащить за собой всю свою расу, не зная при этом своей цели и надеясь на чистое везение... По-моему, это мероприятие следовало бы назвать не Большим Переселением, а Сущим Идиотизмом. Но я не махнаб и поэтому судить мне трудно. Да и не мое это дело....
        Как бы то ни было, в другой не менее прекрасный день (который по случаю являлся очередной годовщиной победы человечества во Второй Звездной Войне) весь народ махнабов - полтора миллиарда разумных - погрузился в трюмы построенных, купленных, арендованных или попросту угнанных транспортников и тихо отчалил от своей родной планеты в поисках того места, где не было заполонивших все и вся вокруг чужаков. Невероятная эскадра из пятисот неповоротливых большегрузных космических кораблей отправилась в путь в сопровождении всего военного флота махнабов, состоящего аж из семнадцати кораблей класса фрегат (самый лучший из которых был переоборудованным межпланетным грузовиком Варниана, проданным своими первоначальными владельцами махнабам по причине своего полного устаревания). Причем должен заметить, что основной миссией этих так называемых военных кораблей была не охрана транспортников, везущих в своем чреве цвет махнабской нации, а наблюдение за тем, чтобы никто не увязался по пятам за уходящим флотом и не выследил местонахождение "новой великой родины" расы махнабов...
        Просто колоссально, правда ведь?
        Попутешествовав около трех месяцев и вдоволь намаявшись по пути, флотилия махнабов добралась-таки до границ исследованной зоны Галактики... Где и застряла примерно на полгода, испытывая серьезные проблемы с топливом для кораблей и продовольствием для граждан запроектированной империи, которые несмотря на требующую всеобщей отдачи миссию поиска нового дома и грядущее великое будущее расы махнабов почему-то по-прежнему хотели есть, а иногда даже и пить.
        О, Господи, я удивляюсь, каким местом думали эти умники, бросая все и отправляясь в неизвестность без горючки и пищи. Хоть бы криогенные камеры поставили, как в свое время поступили ллорвасиане с целью спасения части своего народа от надвигающегося вымирания. Спящие в анабиозе, по крайней мере, есть-пить не просят и, пардон, в туалет не бегают... А то... Вот я помню, раньше - еще веке в двадцатом - бытовало выражение "набились, как селедки в бочку" (никто его, конечно, сейчас уже не помнит, но тем не менее...) Так вот это как раз про махнабов. Тесно. Холодно. Темно... Да и вообще, вполне очевидно, что трюмы бывших рудовозов удобствами обычно не блещут, и для проживания больших количеств живых существ в течение долгого времени они ну никак не предназначены. Есть нечего. С водой перебои. Побочные продукты жизнедеятельности организмов кучами в углах свалены. Мало того, что вонища повсюду, так еще и содержание кислорода в воздухе с каждым днем неуклонно падает...
        Ужас!
        Скорее всего, данное мероприятие для большей части махнабов кончилось бы Большим Переселением В Лучший Мир, если б не вмешательство Империи Призраков, которая милостиво "забыла" неподалеку от местонахождения их флота несколько своих старых кораблей, груженных топливом для махнабских транспортов и армейскими сухими пайками для махнабских же ртов.
        Махнабы нашли корабли, прибрали к рукам их содержимое и, потратив несколько дней на поиски виновного в своих злоключениях (проклятые чужаки - это опять они все подстроили), двинулись в обратный путь. Идея с созданием великой империи махнабов благополучно провалилась. Не перенеся такого позора, Самый Главный Махнаб вместе с жалкой горсточкой единомышленников покинул разворачивающуюся флотилию на своем личном корабле и вскоре затерялся где-то в неисследованных еще районах Галактики (так что не исключено, что лет через тысячу у махнабов будут те же проблемы, какие в свое время были у ллорвасиан после появления на галактической арене Призраков). Ну а остальные неудачливые странники вернулись назад, чтобы заняться восстановлением своего былого дома из руин, в которые он превратился меньше чем за год.
        Кто-то может спросить: Почему так? Откуда взялись руины?
        На самом деле все очень просто. Улетая, махнабы оставили на своей родной планете большую часть нажитых своими праведными (и не очень) путями богатств, рассчитывая вернуться и вывезти их вторым заходом. А для охраны оных повесили на орбите несколько автоматических боевых станций, которые должны были безо всякой жалости открывать огонь во всяких там незваных гостей, нарушителей границ или любителей легкой наживы.
        Ха-ха. Очень смешно. Разве какой-то там безмозглый автомат сможет сравниться по хитрости и изворотливости с жаждущим скорого обогащения представителем одной из разумных рас нашей просвещенной Галактики? Да никогда!
        В течение всего одного года, пока истинные владельцы планеты прохлаждались неизвестно где, родной мир махнабов оказался практически полностью опустошен. Орбитальные боевые станции были либо уничтожены, либо перепрограммированы, либо обмануты тем или иным хитроумным образом. Все мало-мальски ценное с планеты было вывезено и впоследствии распродано. То, что увезти и продать никак не удавалось - сломано.
        Причем в этом злодейском мероприятии, имеющем своей целью расхищение чужой собственности, насколько я знаю, принимали участие не только частные лица или мелкие компании, решившие воспользоваться внезапно подвернувшимся шансом несколько поправить свое благосостояние. В этом богоугодном деле отметились так же и официальные правительства некоторых не самых ответственных и законопослушных цивилизаций (в числе таковых, кстати, находились и Человеческая Федерация).
        И хотя впоследствии Альянс вернул часть исконно принадлежащих махнабам богатств своим законным владельцам, ущерб, нанесенный стараниями "проклятых чужаков" горе-путешественникам, все равно был воистину ужасен. В результате всего этого приключения цивилизация махнабов в своем развитии откатилась на добрую сотню лет назад и рухнула в столь глубокую долговую яму, что потомки нынешних искателей светлого будущего наверняка будут мечтать уже не о своей собственной империи, а лишь о том, как бы поскорее избавиться от долгов.
        Вот к чему ведут поиски лучшей жизни при полном отсутствии здравого смысла в голове...

* * *
        Между Четвертой Звездной Войной и Большим Переселением махнабов, вошедшим в историю Галактики как один из наиболее курьезных моментов нового времени, лежат без малого триста сорок земных лет. С другой стороны это же самое Большое Переселение от Дня Красной Кнопки отделяют еще девяносто два года. Почти целый век. Не так уж и мало с точки зрения обычного рядового жителя Галактики, но совсем ничтожный срок для мыслящей миллионолетиями Вселенной.
        Девяносто два года. Какие наиболее значимые события содержит в себе этот век? Что примечательного можно о нем сказать? О чем мне стоит упомянуть?
        Да, пожалуй, и не о чем.
        Следует отметить разве что некоторые проблемы с экологией на Земле-2, но их появление для меня сюрпризом не являлось. Я знал, что так получится. Как знал я и то, что именно мое имя выплывет наружу, когда в правительстве Федерации начнут искать виноватого. Ничего удивительного здесь не было. Этого и следовало ожидать.
        И, если поступать по справедливости, то следовало бы предоставить жителям Земли-за-номером-Два самостоятельно разбираться со своей проблемой. Вроде как, "что просили, то и получили". Но я так не мог. Долг Хранителя, обязанности гражданина Человеческой Федерации (хотя вообще-то официального гражданства Федерации я не имел, как не имел и никакого другого), собственная совесть, наконец...
        Я вернулся на Землю-2 и несколько лет провел там, печально любуясь на остатки былого великолепия, сгинувшие всего за несколько десятилетий под натиском упрямого и недальновидного человечества, и помогая спасти то немногое, что еще можно было спасти.
        Конечно же, той изначальной красоты, которой обладала Земля-2 до того, как на нее, безжалостно выжигая траву и ломая кустарник, опустился первый космический корабль, вернуть было невозможно. Но со своей стороны я сделал все, что мог. Планета стабилизировалась на том уровне, каким обладала старая Земля в середине двадцать первого века. То есть леса были вырублены, но не полностью. Поля распаханы или, будучи залитыми бетоном, превратились в космодромы, но не полностью. Живность истреблена, но не полностью. Поверхность планеты превратилась в одну сплошную свалку... но не полностью.
        Множество некогда плодородных земель стали пустынями. Пересохли сотни озер и рек. Моря покрылись масляными пятнами. Вымерли десятки видов животных. От многочисленных стартов космических кораблей нарушилось и без того довольно хрупкое равновесие в верхних слоях атмосферы. Появились озоновые дыры... Короче говоря, в наличии имелись все те проблемы, которые характерны для любой плотно заселенной планеты, давно и прочно вошедшей в промышленную эпоху.
        До чего же трудно вести терраформинг на населенных планетах. Ни воздухоочистители не поставить, ни орбиту планетарную подкорректировать и даже русла речные менять не рекомендуется. Это - нельзя, другое - слишком опасно, третье - ставит под угрозу жизни местных жителей. Приходится довольствоваться полумерами, кои в условиях плотной заселенности планеты помогают примерно так же, как мертвому припарки. Пока я в одном месте вычищаю, в другом уже снова все изгажено... Сплошная морока.
        Те, кто в свое время занимался преобразованием планет и в этом деле разбирается, меня поймут. Вот, ллорвасиане, например, поняли. Признали. Пригласили к себе с целью обмена ценным опытом. Оказали всяческое уважение. А люди - нет. Они просто приняли все мои труды как должное, а потом, следуя своей привычке, даже спасибо не сказали.
        Типично.
        Но я не в обиде...
        Кроме проблем на Земле-2 что еще интересненького случилось в эти годы? Больше ничего, пожалуй. Случайное "открытие" расы Древних и ее последующее "закрытие". Вспышка сверхновой в секторе Варниана. Эксперименты по дальнему зондированию космоса. Крушение пассажирского лайнера в пограничной зоне и девять тысяч Новых Робинзонов, проторчавших на неисследованной планете почти семь лет, прежде чем их спасли. Микропрыжковый космический корабль неизвестного доселе типа, неожиданно появившийся в зоне действия ллорвасианских тахионных сканеров, на недосягаемой скорости без остановок прошедший сквозь всю нашу Галактику и удалившийся куда-то в сторону Магеллановых Облаков... Да это все было. Но я не буду пересказывать подробности. Их любой желающий прикоснуться к величайшим загадкам Вселенной может и самостоятельно узнать с помощью общегалактической информационной сети, или просто порывшись в библиотеках...
        Люди (и не только), ну в конце-то концов, привыкайте читать книги и искать правду своими силами, а не слушайте всяких там болтунов вроде меня. Ведь самостоятельно найденная и выстраданная истина стоит не в пример дороже, чем неизвестного происхождения лапша, которую вам вешает на уши какой-нибудь малознакомый тип, вполне возможно, преследуя при этом свои не слишком благозвучные цели.
        Люди! Не слушайте тех, кто говорит, что знает ответы на все вопросы. Поверьте мне, такого не бывает даже среди Хранителей. Думайте сами, решайте, делайте выбор, иногда ошибайтесь, но все равно идите вперед, а не уподобляйтесь стоячему болоту.
        Ибо в болотах, как известно, черти водятся...

* * *
        Итак. Как я уже говорил, время это было довольно спокойное. Никаких войн. Никаких сражений. И даже мелкие пограничные конфликты между входящими в Альянс младшими цивилизациями практически полностью прекратились, что само по себе было событием из ряда вон выходящим. Тишина и спокойствие царили в Галактике. Тишина и спокойствие.
        Бороздили безбрежную пустоту космоса караваны грузовых кораблей, везущих в своих трюмах самые разнообразные товары. Автоматические межзвездные зонды исследовали пограничную зону Галактики. Лениво патрулировали незримые границы своих владений исполинские военные корабли. Спокойно и методично расширяла свои границы Империя Призраков. Возились с терраформингом новых миров, подгоняя их под свои нужды, ллорвасиане. Суетились взбалмошные земляне. Титраниты настороженно поглядывали на свое исполинское зеркало, отражающее на ночную сторону их родной планеты свет искусственного солнца, сделанного моими руками. Тихонько вздыхали махнабы, подсчитывая каждый грош и прикидывая, сколько им еще придется работать, чтобы рассчитаться со своими долгами. Где-то там, неизвестно где занимались какими-то своими делами легендарные Древние...
        И мало кто из них знал, что на самом деле последний отсчет уже начался.
        Глава 9
        Хранитель.
        Я упоминал это слово уже сотни (если не тысячи) раз, но до сих пор так и не удосужился объяснить, откуда оно пошло и что означает на самом деле...
        Хранитель. Производное от слова хранить (сберегать). Тот, кто хранит что-либо... В более узком смысле данное слово является одним из общепринятых терминов, достаточно широко используемых Гильдией Ранговых. Применяется как высшее гильдейское звание, и в этом случае является синонимом слову перворанговый... Характеризует способность конкретного представителя любой разумной расы работать с Силой на первом энергетическом уровне...
        Но нет смысла цитировать энциклопедию. В ней все равно никогда не писали ничего мало-мальски толкового. Лучше я расскажу вам то, что на самом деле стоит за этим набором из девяти неповторяющихся букв.
        Хранитель.
        Это очень древнее слово. Хранителями называли перворанговых еще в те времена, когда на Земле Юлий Цезарь еще только начинал свои победоносные военные кампании. Причем уже тогда это слово было старо, как сам мир. И оно действительно происходит от слова хранить или беречь.
        Весьма занимательно то, что в том или ином виде термин "Хранитель" существовал во всех языках и практически во всех культурах разумных рас Галактики (и это смотрится еще более невероятным если учесть, что далеко не все разумные расы имели в то время понятие о Силе вообще и ее разумных носителях в частности) еще до того, как они вышли в космос и, встретившись друг с другом, затеяли процедуру взаимопроникновения своих культурных традиций. И, что наиболее примечательно, всегда и везде он трактовался примерно одинаково: тот, кто бережет наследие цивилизации и хранит ее интересы.
        Согласно разработанным совсем недавно (но уже успевшим стать весьма и весьма популярными) теориям такое невероятное и беспрецедентное сходство обусловлено влиянием на культуру еще только-только поднимающих свои головы молодых рас легендарного Первого Хранителя, который во времена незапамятные посетил практически все планеты Галактики, населенные докосмическими цивилизациями. Считается, что давным-давно он был так же и на Земле. Некоторые довольно известные в определенных кругах личности говорят, что его изображения иногда можно встретить в земных музеях в качестве идолов индейцев Майя, барельефах на стенах древнеегипетских гробниц или грубо высеченных статуй, множество из которых в свое время были найдены на острове Пасхи.
        Не знаю. Может быть, это и на самом деле так, но с уверенностью сказать трудно. Тем более что все эти вне всяких сомнений выдающиеся образчики резьбы по камню в принципе можно трактовать как угодно.
        Однако в подтверждение вышеупомянутых новомодных теорий (к вящей радости некоторых исследователей) говорит тот непреложный факт, что подобные каменные поделки можно встретить не только на Земле, но и на многих других планетах. Например, на Варниане или Ментале... Хотя, на мой непосвященный взгляд, это практически ничего не дает. Домыслы так и остаются домыслами, а теории до сих пор не обрели каких-либо достаточно веских доказательств. А те, что все-таки имеются... Кхм... Ну, может быть, в этом и действительно что-то есть, но я, пожалуй, поостерегусь вот так с ходу верить этим весьма и весьма хлипким доводам на слово.
        А между тем споры не прекращаются вот уже в течение доброй сотни лет. И все потому, что, к величайшему сожалению ученой братии всех рас и миров, какие-либо другие изображения Первого Хранителя, кроме весьма грубых каменных статуй (не только лица, но даже и расовую принадлежность которых при желании можно трактовать как угодно) по какой-то непонятной причине не сохранилось. Их нет даже у ллорвасиан, кои к моменту появления у них в гостях легендарного Первого Хранителя не только имели в своем распоряжении технику фотографии и видеозаписи, но даже уже более-менее осваивали межзвездные путешествия.
        В чем причина такой таинственности?.. На этот вопрос до сих пор нет ответа, и личность Первого Хранителя, несмотря на все потуги историков и археологов по-прежнему остается скрытой во мраке прошедших тысячелетий.
        Более того, у научного сообщества нет вообще никаких более или менее достоверных доказательств, подтверждающих существование Первого Хранителя. Правда кое-кто подозревает (и, должен сказать, вполне справедливо), что такие доказательства есть у ллорвасиан и Призраков, но жуки, следуя известной только им самим логике, предпочитают на эту тему не распространяться.
        Короче говоря, тайна Первого Хранителя по-прежнему остается одной из величайших загадок во Вселенной. И в истории о Первом Хранителе - о том, кто подготовил почву для возникновения Гильдии Ранговых и заложил ее первоосновы, о том, кто считается автором первого издания кодекса Гильдии - по-прежнему остается великое множество белых пятен, в одном из которых и кроются корни слова Хранитель.
        Да-да. Считается, что данный термин впервые вышел именно из уст Первого Хранителя.
        Так это или не так, сегодня, по прошествии пяти или даже шести тысячелетий, судить очень трудно. Да и не мне это делать. На то есть более квалифицированные и более любопытные личности, чем я.
        Но вернемся к истокам этого разговора.
        Хранители.
        Что говорится о них на страницах известного всем и каждому кодекса Гильдии Ранговых, который для каждого гильдейца является, фактически, истиной в последней инстанции? Сразу же скажу: на удивление мало. И хотя кодекс упоминает о Хранителях и перворанговых практически на каждой странице, реально существует только один параграф, прямо характеризующий деятельность оных. Всего один параграф в многотомной книге общей толщиной в несколько десятков тысяч страниц.
        Я не буду цитировать кодекс. В этом нет особого смысла - любой желающий может и без моей помощи с ним ознакомиться, если наберется достаточным количеством терпения и научится пробираться сквозь те юридические дебри, которые маскируются некоторые простые и общеизвестные истины, скрывающиеся на его страницах. Вместо этого содержание вышеупомянутого параграфа я перескажу своими собственными словами.
        "Ты можешь делать все, что хочешь". - Именно это в переводе на нормальный человеческий язык с тех закорючек, кои придумали законники для замутнения мозгов всех без исключения разумных существ, говорится в кодексе Гильдии, применительно к обязанностям Хранителя.
        - Ты можешь делать все, что хочешь. - Именно это когда-то говорил зеленому пацану, который еще только учился тому, что значит быть Хранителем, один из ныне давным-давно покойных учителей. - Свои обязанности ты устанавливаешь себе сам. Свой путь ты тоже выбираешь себе сам. Хранитель может все. В его руках находится полная вседозволенность. Никаких ограничений.
        Но, что самое странное, этот чудовищный принцип действительно оправдывает себя.
        Что получится, если человеку (варнианцу, ментальцу, ллорвасианину) предоставить полную свободу и сказать: "делай что хочешь, законы писаны не для тебя"?.. Согласен! Ничего хорошего. Но только не в том случае, если этот самый человек (варнианец, ментальец, ллорвасианин) является Хранителем. Как я уже неоднократно говорил раньше, согласно какому-то до сих пор не вполне ясному мне закону природы среди высших ранговых не бывает подлецов и негодяев. Дураки - да (достаточно только посмотреть на меня). Лентяи - да. Трусы - тоже да. Но негодяи - нет, нет и нет.
        И хотя все вышесказанное не означает, что для Хранителей на самом деле не существует преград в виде плотно опутывающих все общество законов (вращаясь в человеческом или каком-либо ином обществе так или иначе принимаешь некоторые его законы, потому что подчиниться им обычно бывает намного проще, чем переть напролом), это все же позволяет перворанговым очень и очень многое. Однако должен сказать, что ответственность за свои поступки существует и здесь. Пусть даже отвечать придется не перед судьей или присяжными заседателями, а перед самим собой (или перед кругом Хранителей). И, поверьте мне, это еще хуже. От судьи или присяжных при определенном желании и убежать можно, а вот от своей собственной совести не скроешься даже оказавшись там, где до сих пор не бывал (и вряд ли когда-нибудь побывает) ни один представитель рода человеческого. Она вечно будет грызть изнутри и подтачивать уверенность в завтрашнем дне. А уж знание собственного будущего и того, каким будет конец моего пути... Такого я бы и врагу не пожелал.
        Но что-то я окончательно разнюнился, а ведь это пока еще не конец моих злоключений. Отнюдь не конец. Мне пока еще есть, о чем вам рассказать. Есть в чем покаяться. Осталось, правда, не так уж много, но, на мой взгляд, это самое "не так уж и много" в десятки раз перевешивает все мои остальные глупости, которые я старательно совершал в течение всей своей долгой-долгой жизни, вместе взятые...

* * *
        Да. Вне всяких сомнений это была великая идея. Величайшая! Из разряда тех, что сотрясают Галактики и заставляют ученых грядущих веков до умопомрачения спорить над тем, какое влияние она оказала на ту или иную цивилизацию... Хотя заранее сознаюсь: в моем случае все получилось достаточно просто и очевидно. И не обязательно иметь семь пядей во лбу для того, чтобы понять, что ничего хорошего для галактической общественности моя величайшая затея не принесла. Ничегошеньки.
        А ведь начиналось все так хорошо...
        Мыслишка о том, каким образом я могу облагодетельствовать Вселенную, явилась в мою башку вроде бы как совершенно случайно. И выглядела она, если уж не полностью безобидно то, во всяком случае, особых опасений на первый взгляд не внушала. Более того, эта мысль была настолько проста и очевидна, что я даже удивился поначалу, как это она не пришла в голову кому-то еще...
        Короче говоря, эта была идея из разряда тех, которые попадают в человеческие (и не только) головы не иначе как при посредстве Дьявола, коему удалось отыскать еще одного идиота, готового взвалить на свои плечи его труд и приложить все усилия для уничтожения цивилизации, думая при этом исключительно о благих целях. История хранит немало имен тех, кто, работая на благо общества, своими стараниями ставил его на грань уничтожения. Это политики и ученые, генералы и авантюристы... Это те, кто изобрел атомную бомбу и те, кто спровоцировал начало Войны Пяти Дней в докосмическую эру человечества. Это также и те, кто начал Четвертую Звездную Войну и своими стараниями уничтожил Землю. Это те, кто... хотя нет, Смутная Война и открытие Теории Силы - это уже проходит немного по другому ведомству и в данном случае является не слишком подходящим примером...
        Так или иначе, я решил не откладывать дело в долгий ящик и сразу же начал обдумывать то, каким способом я смогу реализовать свою идейку на практике. Но для этого сначала надо было немного подготовиться, поговорить со знающими людьми, провести некоторые дополнительные измерения и подготовить соответствующее оборудование. В любом случае, работы было немеряно. Но отступать я не собирался.
        Тем более, если не я, то кто?..
        Итак. Первым делом я отправился в гости к тем, кто мог бы дать мне парочку ценных советов на этот счет и при этом не стал бы читать нравоучения: к Рро`фласу (величайшему и неоспоримому специалисту в области открытой им самим Теории Силы), а потом к Ши`кану (старейшему и вне всяких сомнений мудрейшему Хранителю во всей Галактике). С обоими я имел весьма продуктивную и довольно познавательную беседу. Причем должен сказать, что их поведение меня поначалу здорово удивило. Едва только я изложил причину своего к ним визита, как оба сразу же повели себя самым что ни на есть странным образом. Рро`флас глубоко вздохнул и несколько долгих секунд мрачно разглядывал потолок, прежде чем согласно кивнуть. А Ши`кан, в свою очередь, посмотрел на меня с плохо скрываемой жалостью и неизбывной болью в глазах, а потом медленно склонил голову.
        Даже полоумному титраниту ясно было, что оба жука что-то на эту тему знали. Причем, судя по их виду, что-то не слишком приятное... Но что именно? Я не спрашивал. Но даже если бы и спросил, уверен, они бы мне все равно не ответили, разве что только наградили бы своей печальной улыбкой. И, если говорить начистоту, были бы при этом правы. Тысячу раз правы. Не должен был я узнать эту тайну раньше времени. Не должен. Иначе... О том, что случилось бы иначе, я предпочитаю вообще не думать.
        Зато они, не скрывая ничего, ответили на все мои вопросы по поводу предстоящего великого эксперимента, который я запланировал провести в системе Тени... Почему именно там? Во-первых, потому, что там у меня уже была построена (вернее, я думал, что она там построена) вполне подходящая для этих целей лаборатория. Во-вторых, если уж бабахнет, то пусть это случится где-нибудь подальше от обитаемых планет. И последнее (но самое главное) - именно в системе Тени находилась та грандиозно-непонятная энергетическая Аномалия, с которой и были связаны все мои дальнейшие планы.
        Короче говоря, мы весьма мило побеседовали. Хотя, должен сказать, что во время разговоров с лиц Ши`кана и Рро`фласа не сходило какое-то мрачно-пришибленное выражение, на которое я, будучи полностью поглощенным своими радужными мечтаниями, не обратил не малейшего внимания. Как не обратил я внимания и на их поразительно широкую осведомленность (откуда бы?) в некоторых весьма специфических вопросах, непосредственно связанных с моей задумкой.
        А напоследок, когда я выяснил уже все, что хотел, получил ответы почти на все волнующие меня в тот момент вопросы и собирался уже вежливо откланяться, Ши`кан сказал нечто вроде этого:
        - Ну что ж. Рано или поздно, это должно было случиться. И это случилось. Веление судьбы неизбежно и помешать ей я не в силах. И, как бы то ни было, свой главный долг я исполнил... - Он сделал небольшую паузу и продолжил. - Я прощаю тебя за всю ту боль, которую ты уже принес моему народу, как и за ту, что ты ему еще принесешь. Я прощаю тебя...
        - Ты о чем? - Честно говоря, я не понял из его прощальной речи ни единого слова. - Какая судьба? И что еще за боль? Я ничего вам не делал...
        Ши`кан же лишь мрачно улыбнулся. Улыбнулся!
        - Но я и так уже сказал гораздо больше, чем должен был говорить... Иди. Сделай то, что должно быть сделано. Замкни круг... И не вздумай пригласить меня на день прощания. Все равно не приду...
        Короче говоря, он основательно запудрил мне мозги. И на Тень я отправился, пребывая в самых что ни на есть противоречивых чувствах. Честно говоря, в тот момент я уже подумывал о том, что старина Ши`кан, кажется, начинает сходить с ума (даже с Хранителями такое иногда случается). Несет невесть что. "Веление судьбы", "свой главный долг", "замкни круг"... Слова-то какие. Почти как в фантастических книгах или голофильмах про отважных героев, с честью преодолевающих все препятствия на своем пути, чтобы в конце концов победить главного злодея и исполнить какое-то древнее полузабытое пророчество.
        Но ведь я уже неоднократно упоминал, что в пророчества не верю.
        "Я прощаю тебе всю ту боль"... М-да... Вознамерившись все же распутать этот клубок и зацепившись за эту фразу, я несколько часов перебирал в памяти все свои многочисленные грешки и ошибки только для того, чтобы еще раз убедиться в том, что народу Призраков (как, собственно, и его ближайшим родичам - ллорвасианам) я никаких особо каверзных бед не чинил. Более того, во многом благодаря именно моим стараниям закончилась кровопролитнейшая Смутная Война, которая вполне могла бы уничтожить расу Призраков вовсе (хотя это и далось бы Альянсу очень и очень не просто, а после победы добрая половина рас-победителей Галактики впала бы в неуправляемое варварство). Так что...
        Короче говоря, я так ничего и не понял.
        Что за ерунду сказал мне напоследок Ши`кан? И не выжил ли он из ума на склоне лет?
        Именно эти вопросы занимали меня больше всего, в то время как мой маленький космический кораблик со скоростью триста пятьдесят тысяч микропрыжков в секунду приближался к мертвой планете, носившей вполне подходящее ей имя Тень.

* * *
        Планета Тень, некогда являющаяся приемной родиной расы Призраков, встретила меня радиоактивным дождем, грохотом пробудившегося неподалеку от моей бывшей базы вулкана и огромным разочарованием с погодными условиями никак не связанным.
        Если вы думаете, что до недавних пор не имевшее аналогов в Галактике ценнейшее научное оборудование, оставленное без присмотра на три с лишним сотни лет по-прежнему меня дожидалось, то вы глубоко заблуждаетесь. Неприятные атмосферные явления вроде постоянных гроз, высокий уровень радиации и как следствие необходимость работать в скафандрах, землетрясения, вулканы и другие тому подобные мелкие радости планеты Тень, вне всяких сомнений входящей в десятку самых отвратных планет данного сектора, не помешали расхитителям чужой собственности сделать свое черное дело. Их не остановили даже установленные на орбите планеты пси-излучатели и маяки, чьими обязанностями являлось предупреждение незваных гостей о возможных последствиях их необдуманных действий. Их ничто не остановило..
        Мрачно глядя на выломанную дверь, развороченные крепления в тех местах, где некогда стояли приборы, и валяющиеся на полу всяческие обломки, я грешным делом сначала подумал о том, уж не разыскать ли мне того поганца, который это все сделал и не поучить ли его на досуге хорошим манерам?..
        Однако, немного подумав, я все же отказался от этой неблагодарной идеи. Ладно уж. Что сделано, то сделано. Нет смысла вершить возмездие и тем самым терять свое драгоценное время зря. Ведь если судить по насквозь проржавевшим креплениям вывороченных приборов и успевшим зарасти толстенным слоем вулканической пыли выжженным пятнам, оставшимся после посадки неподалеку от моей лаборатории чужого космического корабля без сомнения принадлежащего похитителю, тот, кто разворовал мои научные инструменты, наверняка давным-давно состарился или (что в принципе вовсе не исключено) уже успел отдать Богу душу. Зачем мне его искать? Только для того, чтобы предъявить его ничего не понимающим потомкам счет к оплате?.. Да и все равно это оборудование уже устарело.
        Вдоволь поскрипев зубами и оббежав пару раз вокруг своей разоренной лаборатории, я успокоился и, махнув рукой, за несколько месяцев полностью восстановил свою научно-исследовательскую базу. После чего сразу же приступил к работе.
        А сделать мне предстояло очень и очень многое...
        Кстати, для тех, кто еще не понял, о чем идет речь, и каким образом я задумал перевернуть Вселенную, поясняю: мои дальнейшие планы включали в себя практическое осуществление так называемой Теории Великого Пробоя, о которой я, по-моему, неоднократно уже упоминал раньше. Хотя, пожалуй, кое-что не мешало бы повторить еще раз. Во всяком случае, я думаю, что хуже от этого никому не будет.
        Теория Пробоя - это детище Теории Силы (или, как ее еще иногда называют, Теории Рро`фласа) и ее прямое следствие. Не вдаваясь в ее довольно сложное математическое обоснование, я скажу только то, что теоретически она открывает перед всеми без исключения разумными существами Вселенной возможности почти неограниченные. Почему я говорю "теоретически"?.. Да потому что на практике воплотить ее не удалось пока еще никому, хотя в свое время попыток было предпринято предостаточно. Но, к величайшему сожалению всей Галактики и Гильдии Ранговых в особенности, каждый раз что-нибудь да срывалось. Причем чаще всего причина провала крылась в нехватке мощности или недостаточной концентрации Силы в точке зарождающегося Пробоя. Ни один генератор Силы не способен был дать достаточное количество энергии. Ни один Хранитель (и даже круг Хранителей) не мог обеспечить надлежащей плотности Силового потока...
        А между тем, в высших кругах Гильдии с некоторых пор стала весьма и весьма популярной некая прелюбопытнейшая теория. Если отстраниться от ненужных в данный момент деталей, то она повествует о том, что именно осуществленный в былые времена Великий Пробой и привел к исчезновению из Вселенной легендарной цивилизации Древних, чьи следы в виде непонятных развалин или похожих на выеденные червяком яблоки планет, некогда богатых полезными ископаемыми, попадаются исследователям то тут, то там. Считается, что Древние, достигнув некой определенной ступени развития, сумели провести Великий Пробой, что привело к переходу их расы (или сообщества рас наподобие нашего Альянса) на следующий этап бытия, тем самым освободив Галактику (которая, по сути, является не более чем колыбелью для молодых цивилизаций) своим непосредственным наследникам. То есть всем нам.
        Причем, если судить по некоторым дополнительным фактам (в частности по наличию именно четырех уровней стабильности Силы в нашем измерении), довольно неплохо стыкующимся с самой Теорией Пробоя, перед цивилизацией Древних была еще одна цивилизация - Еще Более Древние. А перед ней еще одна - Самые Древние (существование их еще более ранних предшественников - СуперДревних, живших на заре Вселенной, в отличие от предыдущих рас уже считается явлением недоказанным и, если говорить начистоту, делом вообще весьма сомнительного содержания)...
        Короче говоря, если исходить из всего вышесказанного, мы были уже как минимум четвертым поколением разумных рас, выбравшихся со своих родных планет и начавших осваивать Вселенную. А когда наше поколение, вдоволь покуролесив в колыбельке, в свою очередь решит стать взрослым и отправится на поиски нового счастья, пройдя сквозь врата измерений, нам на смену придет поколение пятое (Или все-таки шестое?.
        Неважно). И для них стабильных уровней Силы будет уже пять... А потом их станет шесть... Семь... Восемь... Ну и так далее, думаю, принцип вы уж поняли. А если нет... Ну... Лучше объяснить (не прибегая к математическим терминам и подробному изложению Теории Силы) я не могу. Читайте справочник.
        Но не будем вдаваться в метафизику.
        Кстати, сразу же поясню, что затеял я весь этот рассказ только для того, чтобы вы, когда я скажу, что нашел способ совершить Великий Пробой, поняли, что на самом деле стоит за этими невинно выглядящими словами...
        Нет, конечно же, я не собирался насильственно переводить всех разумных существ в нашей Галактике на иной уровень бытия. Об этом я не то что не говорил, но даже и не думал.
        Пробой на самом деле всего лишь возможность. Всего лишь портал между мирами. Всего лишь открытый путь. А идти по нему или нет - это уж личное дело каждой цивилизации и каждого разумного существа в частности.
        Вот этот самый путь-то я и собирался открыть. Причем, должен сознаться, я даже не знал, куда он ведет. Быть может, в тех местах не было ничего хорошего. Но, не исключено, что там, куда ведет эта дорога, настолько хорошо и приятно, что все расы Альянса тут же дружно примутся собирать свои манатки для того, чтобы немедленно отправиться в райские кущи. Древние ведь все-таки ушли. Причем все сразу. Едва только появилась такая возможность, всего через несколько десятилетий в Галактике не осталось ни одного Древнего. И, значит, там, за гранью Вселенной, не так уж и плохо... Или я не прав?
        Как бы то ни было, данные вопросы были вне моей компетенции, и решать их надлежало не мне. Я всего лишь хотел сделать доброе дело (если уж подвернулась такая возможность, то почему бы и нет?), и потом остаток дней своих служить привратником на дороге в неизвестность... А что? Чем плоха данная профессия? Тихо, спокойно и комары не кусают...
        Да-а... Великий Пробой - это что-то... Что-то такое, к чему следовало бы всячески стремиться.
        Однако на данный момент у галактической общественности не было ни единой возможности добиться каких-либо положительных результатов в этом деле (уровень развития технологий не дотягивал). По крайней мере, до тех пор, пока я не занялся этой проблемой всерьез... Нет, это не значит, что я весь такой из себя гений. Скорее уж наоборот. Просто дело в том, что у меня под рукой был подходящий для этой цели инструмент, который я еще задолго до того, как данная мысль пришла мне в голову, уже довольно неплохо изучил.
        Ну, конечно же, я говорю о системе "Черная Дыра - Аномалия Силы". При надлежащих условиях она вполне могла предоставить мне требуемое для осуществления Великого Пробоя количество энергии и обеспечить необходимую концентрацию Силы. И даже место для затеянного мной предприятия было более чем подходящим. Ведь я уже говорил, что в районе системы Тени барьер между нашей Вселенной и Океаном Силы был довольно тонок и серьезно ослаблен, и просто глупо было бы этим не воспользоваться...
        Однако, как я понял в дальнейшем (когда стало уже слишком поздно давать задний ход) Теория Силы и ее логическое следствие - Теория Пробоя вовсе не настолько совершенны и всеобъемлющи, как до сих пор считалось в научном обществе. На самом деле в них кроется ошибка столь глубокая и коварная, сколь же и незаметная. Причем от того, что о ее существовании не знает никто, она не становится менее опасной.
        Именно благодаря своему великому предприятия, я понял, что Теория Рро`фласа - не более чем частный случай некой глобальной Теории, о существовании которой большеголовые парни, засевшие в своих лабораториях, пока еще даже не догадываются. По сравнению с этой самой всеобъемлющей штукой, Теория Силы - не более чем классическая механика Ньютона рядом с принципом относительности Эйнштейна... То есть, в общем-то, правильно, но вот только не всегда и не во всем.
        Эх, Рро`флас, Рро`флас, что же ты не довел свое дело до конца? Почему не доработал свою теорию?.. Хотя на самом деле я тебя вполне понимаю. Не доросли мы еще до того уровня знаний, когда можно было бы усовершенствовать Теорию Силы. Ох, не доросли..
        И долго еще не дорастем.
        Слишком рано я взялся за это дело. Слишком рано я задумался о том, как я мог бы использовать эту аномалию Силы, неведомо как появившуюся в системе Тени.
        Слишком рано... И, одновременно с тем, слишком поздно...

* * *
        Так или иначе, но я принялся за работу, руководствуясь при этом Теорией Силы, разработанной еще до Смутной Войны господином Рро`фласом, и при высоких концентрациях иномировой энергии справедливой только отчасти. Но я в то время об этом даже не подозревал. Работал себе и работал. Проектировал. Измерял. Проводил эксперименты. И снова проектировал. Недели, месяцы, годы я непрестанно возился со схемами, чертежами и приборами.
        И постепенно мой грандиозный план начал воплощаться в жизнь.
        По моим расчетам Аномалия в системе Тени вполне могла дать необходимое мне количество энергии. Могла она также обеспечить и надлежащую концентрацию Силы. Запросто. Осуществить это было достаточно легко и очень даже просто. Главная проблема заключалась в том, что я не мог воспользоваться данной энергией напрямую. То есть, конечно, мог, но только в том случае, если бы мне вдруг захотелось на своей шкуре узнать, что чувствует электрический предохранитель в тот момент, когда по причине короткого замыкания ток в сети внезапно поднимается выше номинального уровня...
        Короче говоря, моих собственных способностей для управления таким количеством иномировой энергии попросту не хватало. И даже будь я хоть трижды Хранителем, поток Силы подобной мощности за долю секунды превратил бы меня в слабо тлеющие на камнях угольки. Да вдобавок еще и Сила, полученная подобным способом, по определению являлась нестабильной и, следовательно, чисто теоретически в случае малейшей моей ошибки могла сделать ба-бах. Причем очень и очень сильный, сравнимый по своим масштабам разве что только со вспышкой сверхновой звезды. И я думаю, что всем без исключения понятно, что данный несчастный случай в условиях относительной близости от системы Тени нескольких густонаселенных планет, принадлежащих в основном Империи Призраков, стал бы явлением весьма и весьма досадным.
        Вполне очевидно, что такой исход дела меня ну никак не устраивал.
        Значит, нужно было придумать что-то такое, что помогло бы мне избежать подобных маленьких неприятностей. Что-нибудь глобальное и при этом не слишком сложное...
        Несколько месяцев я ломал голову над этой проблемой. И, в конце концов, нашел выход из сложившейся ситуации. И его мне предоставила находящаяся практически под боком черная дыра.
        Ну да... Общеизвестно, что космический объект подобного класса просто по определению может предоставить только вход, но никак не выход из положения (и никак иначе). Однако в моем случае именно это его свойство и требовалось: свойство поглощать все без разбора и ничто не выпускать обратно.
        Решение, найденное мной, было простым, по-своему выгодным и, в то же время, крайне грубым и очень варварским. Уж во всяком случае, комиссия по надзору за космической экологией (экое дурацкое название) с некоторых пор существующая при штаб-квартире Альянса, меня по головке бы за это не погладила. А если добавить еще и тот факт, что данное деяние нарушало некий подписанный сразу после окончания Смутной Войны и продержавшийся уже несколько сотен лет договор, то...
        - Ничего. Если все получится - как-нибудь отбрехаюсь. А если не получится... Тогда недовольство экологов или дипломатов по поводу гибели ценного космического ресурса и величайшего памятника, созданного по случаю победы Великого Альянса в Смутной Войне, станет моей наименьшей проблемой.
        Примерно эти слова я бормотал себе под нос, склонившись над схемами и в поте лица рассчитывая траекторию, по которой надлежало сбросить планету Тень в недра вечно голодной черной дыры. Причем не просто абы как сбросить, а, предварительно подготовив соответствующую аппаратуру, по специально рассчитанной орбите подтолкнуть планету на определенное расстояние к этой космической хищнице и предоставить ей возможность раскромсать Тень своей непостижимой гравитацией на мелкие части с их последующим поглощением.
        Смысл подобной крайне негуманной операции заключался в том, что черная дыра в данном случае должна была послужить чем-то вроде исполинского проводника, по которому энергия Океана Силы будет стекать в наш мир, не угрожая при этом испечь меня на месте за ничтожную долю секунды. А еще, что тоже немаловажно, в подобной ситуации мне наверняка удалось бы использовать вышеупомянутую черную дыру в роли банального мусорного бака, куда в принципе можно будет сбросить остатки Силы до того, как они взорвутся и тем самым сделают свое черное дело, раз и навсегда испортив мою репутацию...
        Как бы то ни было, однозначно решив чего я хочу добиться и каким способом это можно осуществить, я с превеликим энтузиазмом взялся за дело и в течение последующих пятидесяти трех лет превратил планету в нечто в нашей Галактике аналогов не имеющее. Если смотреть на Тень со стороны, то... Ну... Короче говоря, данную картину надо видеть своими глазами, а описывать ее практически бесполезно..
        Хотя я все же попробую.
        Итак...
        Представьте себе мертвую, выжженную планету, окутанную рваными клочьями некогда обширной и даже пригодной для дыхания атмосферы. Сотни высоченных башен (поглотителей Силы), вздымаются из ее недр и выходят далеко в безвоздушное пространство, превращая Тень в некое подобие свернувшегося в клубок земного ежа возвеличившегося до космических масштабов. Исполинский горный хребет (пояс гравитационного стабилизатора) охватывает всю планету вдоль экватора, пересекая на своем пути моря и океаны. Покрытые ярко искрящимся в разряженной атмосфере льдом громадные горы-одиночки (энергоотводы) на полюсах планеты... Чудовищное зрелище, правда?
        О, да-а... Издалека все это выглядело, пожалуй что, немного нереально. Хотя "немного", это вообще-то мягко сказано. Такие безобразно-уродливые наросты на изъеденном язвами лике умирающей планеты... Даже подвыпившему титраниту было бы очевидно, что естественным путем они образоваться ну никак не могли... Порождение окончательно спятившего скульптора космического масштаба (или Хранителя).
        Но ведь я не за красотой гнался, а за эффективностью. И пусть со стороны выглядели мои творения весьма странно и неказисто, а порой даже откровенно уродливо, но зато запас прочности у них был именно такой, как изначально планировалось. То есть десятикратный. И даже если бы мой эксперимент пошел не по распланированному с точностью до шага сценарию, я все же мог не опасаться неприятных последствий вполне вероятных в данном случае перегрузок.
        Однако с точки зрения безопасности это было далеко не все. В качестве дополнительной гарантии того, что ничего неожиданного и досадного не случится, я установил небольшое аварийное устройство, предназначенное исключительно для того, чтобы в случае крутых неприятностей разом сбросить всю собранную энергию в черную дыру. Конечно же, в этом случае величайший эксперимент этого тысячелетия был бы провален, но зато вероятность возможного взрыва тем самым сводилась практически к нулю.
        Короче говоря, моя система была так же надежна и безопасна, как древний ядерный реактор образца двадцать первого века, в котором движущихся частей было столько же, сколько их бывает в обычном молотке. И приступая к решающей фазе своего опыта, я совершенно не боялся возможной ошибки, которой, если говорить начистоту, быть просто не могло. Свои расчеты и выкладки я проверял и перепроверял не один десяток раз. Аппаратура была абсолютно надежна. Космос оставался пуст и спокоен... То есть, все было так, как надо. Никаких проблем или неприятностей не ожидалось...
        Да, кстати, стоит, пожалуй, остановиться еще и на том, каким образом я смог проделать такую колоссальную работу. Ведь я преобразил (хотя правильнее было бы сказать - изуродовал) Тень до неузнаваемости всего за пятьдесят с небольшим лет. И если вспомнить Землю-2, на которую я потратил времени в пять раз больше, изменив ее лик при этом в десять раз меньше, то это может вызвать некоторое недопонимание, каковое на самом деле очень просто разрешить.
        Причина в том, что прародина человечества матушка-Земля все-таки являлась изначально планетой весьма густонаселенной. И таковой же предстояло стать ее наследнице Земле-2. А Тень, в отличие от нее являлась абсолютно для жизни непригодной. И вполне понятно, что когда нет нужды заботиться о соблюдении экологического равновесия, работать можно очень быстро и просто. Нужна гора?.. Насыпаем гору. Море мешает?.. Ликвидируем. Остров?.. Да нет ничего проще! С местной биологией при ее полнейшем отсутствии никаких проблем вообще не возникало. Атмосферу чистить не обязательно (да и вообще при желании ее можно ликвидировать, чтобы не мешалась). Радиоактивные осадки мне не мешали. А то, что где-то там земля под ногами трястись вздумала, так это мелочи. В таких случаях достаточно просто заранее озаботиться строительством сейсмоустойчивых фундаментов под башнями-поглотителями или установкой разработанных Призраками еще задолго до Смутной Войны тектонических стабилизаторов... Причем второй вариант хотя и является более сложным, но все же именно он в данном случае более предпочтителен. Ведь при приближении к черной
дыре наверняка трясти будет так, что даже специальный фундамент может не выдержать, а вот антигравитационный стабилизатор тектонического напряжения - всегда пожалуйста.
        А если учесть еще и то, что всего через несколько лет Тень так или иначе сгинет в недрах ненасытной космической хищницы, то не все ли равно, что с ней случится сегодня? И даже то, что в результате моей сверхактивной деятельности в области горообразования и атмосфероуничтожения Тень обросла вулканами как прыщами, меня не очень то смущало...
        Так что, возвращаясь к вышеупомянутому вопросу относительно сроков преобразования планет, пятьдесят лет - это даже еще много. Теоретически я мог справиться и гораздо быстрее. Лет эдак за двадцать. Но вот только поспешать в подобных ситуациях обычно не рекомендуется. Если что-нибудь упустить или не заметить... Бр-р... Последствия могут быть самыми катастрофическими. Вплоть до полного уничтожения близлежащих звездных систем вместе с их многомиллионным населением в результате исполинского взрыва...
        Так что приходилось соблюдать осторожность. Проверять и перепроверять. Строить базовые энергетические установки, а потом резервные, и резервные для резервных, и. . Ну и так далее.
        Не в песочнице же я играю. Ведь так?

* * *
        В заранее рассчитанный момент, когда все мое оборудование планетарного масштаба было уже полностью готово, протестировано и проверенно на холостых оборотах, я немного подкорректировал орбиту планеты, и тем самым сократил срок жизни Тени с пятидесяти тысяч земных лет примерно до полугода.
        С этого момента дороги назад уже не было. Непрестанно содрогаясь в конвульсиях и пыша своим внутренним жаром через жерла тысяч вылезающих в самых неожиданных местах вулканов (иногда прямо под башнями-поглотителями - в этом случае мне приходилось либо спешно затыкать их огнедышащую глотку, либо не менее спешно переносить башню на другое место), будто бы предчувствуя свою грядущую судьбу, Тень медленно приближалась к тому невидимому барьеру, за которым она неизбежно окажется безжалостно разодранной на части и впоследствии неторопливо проглоченной ненасытной черной дырой.
        Часы... Дни... Недели...
        В заранее рассчитанное время Тень прошла прямо сквозь слабое мерцание Аномалии, тем самым предоставив мне возможность зацепиться за данное космическое явление своими хитромудрыми приборами и должным образом настроить энергоотводы. Красивое, кстати сказать, это было зрелище (я говорю, конечно же, о прохождении планеты сквозь Аномалию, а не о настройке моей дурацкой аппаратуры). Попадая в гравитационное поле планеты искорки энергии, самопроизвольно просачивающиеся из Океана Силы, под воздействием притяжения планеты превращались в нечто отдаленно напоминающее слабо светящиеся в ночи снежинки. Этакие невесомые кристаллики света, медленно танцующие в воздухе и отбрасывающие вокруг себя невероятно причудливые тени. Если под них подставить руку, светящиеся снежинки, не встречая ни малейшего сопротивления, проходили ее насквозь.
        Бесконечная каменистая равнина без единого признака жизни. Вечная ночь, сопровождаемая далеким заревом вездесущих вулканов. Звезды, холодно и безразлично мерцающие в небесах. Угольно-черный провал в ничто поджидающий обреченную планету где-то впереди. Даже будучи невидим невооруженному глазу, он в то же время каким-то таинственным образом ухитрялся буквально затопить все вокруг ощущением неприкрытой угрозы... И невероятный, невозможный, немыслимый снег, слабо светящиеся пушинки которого медленно оседали с небес. Едва коснувшись опаленной древним огнем мертвой почвы, они исчезали без следа, оставляя вокруг себя все ту же неизменную каменистую равнину, которая в льющемся с небес призрачно-неземном свете казалась уже не мрачной выжженной пустыней, а чудесной сказочной страной, преисполненной тайн и загадок...
        Завораживающее зрелище. Неспособное оставить равнодушным самого прожженного циника, какового только можно найти в нашей столь богатой талантами Галактике.
        И даже я, успев повидать в свое время практически все чудеса и ужасы Галактики, разинув от восхищения рот, любовался этим сказочным великолепием почти три часа, не двигаясь с места до тех пор пока Аномалия не осталась далеко позади, а этот дивный снег не прекратился сам собой. И только потом, встряхнувшись и сбросив со своей души какой-то детский налет восторженного очарования, я принялся за работу, в последний раз перепроверяя готовность всех систем.
        А несколькими днями позже все и началось...

* * *
        Несмотря на все старания гравитационного пояса-стабилизатора, планета под ногами судорожно вздрагивала и трепетала, чувствуя резкое нарастание впереди гравитационного поля. Яростно ревел в одночасье вылезший из-под земли буквально в двух километрах от моего центра управления вулкан. Тонко пищали приборы. Басовито гудела ближайшая башня поглотителя Силы, исполняя свою работу в штатном режиме. На ее вершине, находящейся уже за пределами жиденькой планетарной атмосферы, пылала небольшая, но невыносимо яркая звездочка, знаменующая собой начало процесса первичной перезарядки. Исполинские накопители, оборудованные мной в недрах Тени, постепенно собирали запас Силы, достаточный для того, чтобы запустить главные агрегаты, кои обязаны были в нужный момент ударить всей накопленной энергией в днище Океана Силы и осуществить то, что гильдейцы почтительно называют Великим Пробоем...
        Короче говоря, все шло строго по плану. Все было именно так, как и должно было быть. Те небольшие отклонения, которые все же имели место (а как без них-то?), были в пределах нормы. Черная дыра исправно выполняла возложенные на нее функции - бесследно поглощала сбрасываемую в ее недра нестабильную Силу. Слабое мерцание растревоженной моими неосторожными действиями Аномалии, оставшейся далеко позади и являющейся основным источником энергии для моего предприятия, превратилось в ослепительное зарево. Причем надо сказать, что света оно давало ничуть не меньше, чем иная звезда. Во всяком случае, именно по причине ослепительного сияния оставшейся позади Аномалии, планета Тень впервые за несколько последних миллионов лет вспомнила, что такое рассвет...
        Накопители были уже почти заряжены.
        Все шло как по маслу... По крайней мере именно это докладывали мне приборы.
        И когда все уже было практически готово, а движущаяся по своей орбите, ведущей прямиком в недра черной дыры, планета, кажется, намеревалась уже распасться на части, я с усмешкой потер ладони и резким движением руки прихлопнул большую красную кнопку, установленную в самом центре моего пульта управления...
        Беззвучный щелчок, с которым накопители в ничтожную долю секунды сбросили собираемую в течение нескольких дней энергию...
        Вспыхнувший на пульте зеленый огонек, сигнализирующий о том, что процесс начался..
        Внезапно нахлынувшее ощущение ничтожности, которое испытывает любой человек, на которого неожиданно упал гневный взор Господа Бога...
        Все это смешалось воедино и почти сразу же бесследно исчезло, знаменуя тем самым конец старой эпохи и начало новой.
        А потом...
        И ударил в барьер между измерениями созданный моими стараниями исполинский незримый кулак. И пробежала рябь по поверхности Океана Силы. И вздрогнула Вселенная, замирая на месте в ожидании того, что случится дальше...
        Разверзлись небеса. Остановилось время. Лопнул барьер между мирами. А я оказался по самые уши в Силе, которую надо было обязательно куда-то убрать, иначе она запросто могла спалить не только меня самого, но и всю округу на много-много световых лет окрест.
        О, как я заговорил-то. Возвышенным слогом. Но как иначе можно еще описать то, что творилось в тот момент в системе Тени? Никак, пожалуй. Так что придется вам потерпеть... Тем более, что примерно так все и обстояло на самом деле. Беззвучный хлопок. Неслышимый треск прорвавшегося барьера между нашим измерением и миром Океана Силы. То бесконечно долгое мгновение, за которое я успел ощутить всю Вселенную, которую держал на ладони, упиваясь своим всемогуществом. Бесконечные облака Силы, сквозь которые я плыл, искренне этим наслаждаясь... Все это было на самом деле. Недолго, правда. Не больше нескольких секунд. Но было.
        Да, это было...
        А потом время для меня будто бы остановилось. И я, вытаращив глаза и открыв рот, смотрел на то, как медленно и неторопливо (хотя это мне только так казалось, а на самом деле все происходило более чем быстро) указатель нагрузки системы ползет вверх, приближаясь к вообще уж запредельному значению, которое не сможет вынести даже моя сверхнадежная и суперустойчивая аппаратура. Я смотрел на то, как медленно падает как подрубленная семидесятикилометровая башня поглотителя, как вспухает огненный шар исполинского взрыва над тем местом, где располагался мой аварийный накопитель, как небеса обреченной планеты заливает невыносимо яркий режущий свет, выжигающий все вокруг своим яростным сиянием.
        Я смотрел на все это и ничего не понимал. Такого просто не могло быть. Не могло!
        Но это было. И предаваться самоанализу или гадать о причинах не было времени. Нужно было делать хоть что-то, прежде чем все вокруг взорвется со страшной силой.
        Знать бы еще, что можно сделать в подобной ситуации, которой на самом-то деле в принципе не могло быть...
        Опомнившись, я заметался по комнате (температура в которой всего за секунду или чуть больше подскочила примерно градусов до трехсот), вырубая всю аппаратуру, которая и без того либо уже расплавилась от перегрузки, либо просто-напросто перегорела.
        Сила все еще была вокруг меня. Ее и без того вокруг было настолько много, что я даже не представлял себе, что где-то в одном месте за раз можно собрать такое невероятное количество энергии, а она все прибывала. И, честно говоря, я думаю, что с помощью Силы, которая в тот незабвенный момент собралась в моих накопителях, можно было бы при желании обеспечить энергией всю нашу Галактику на многие сотни, а то и тысячи лет вперед.
        Короче говоря, там скопилось невероятное, немыслимое, невозможное количество иномировой энергии, которое в любой момент могло невероятно, немыслимо, невозможно сильно взорваться, что на самом деле было бы более чем нежелательно.
        А между тем, пробитое моими стараниями отверстие в днище Океана Силы еще только начинало открываться. И дело, похоже, клонилось к тому, что скоро Силы здесь будет еще больше. Причем намного больше.
        Прекрасно понимая, что концентрация энергии растет слишком быстро и избавиться от нее так просто мне не удастся, я все же задействовал свои заранее готовые и настроенные аварийные устройства и принялся сбрасывать излишки Силы в бездонные недра черной дыры. При этом я прекрасно понимал, что избежать исполинского и всесокрушающего взрыва, который испепелит и меня и все вокруг на добрый десяток световых лет, уже не удастся. Я надеялся всего лишь его немного отсрочить и ослабить.
        Вполне понятно, что ни о каком эксперименте или Великом Пробое теперь не могло быть и речи. И более того, если бы у меня было время, я наверняка трижды проклял бы тот день, когда подобная идея пришла мне в голову...
        Аварийные предохранительные установки работали со страшной перегрузкой, угрожая в любой момент выйти из строя и оставить меня один на один с этой невероятно огромной массой энергии. Настоящая лавина Силы утекала в пустоту, бесследно проваливаясь в гравитационную бездну... Но вот только прибывала она еще быстрее. Намного быстрее, чем уходила.
        Лихорадочно суетясь, я делал все что мог и даже больше, пытаясь закрыть все шире и шире разворачивающуюся дыру между измерениями. Хорошо помню, что в тот момент больше всего на свете я сожалел о том, что нет у меня времени остановиться, хорошенько все обдумать и найти по возможности самый безболезненный выход из сложившейся ситуации. Но сегодня, имея для данных целей более чем достаточное количество времени, я с грустью вспоминаю свою тогдашнюю суматоху и отчаяние, прекрасно понимая при этом, что в тот момент практически ничего уже нельзя было сделать. В ответ на мое безумное деяние Вселенная сделала свой ход и, кажется, вознамерилась сбросить меня с игровой доски. Причем не только меня, но и многих других разумных существ, кои в моей тупости были абсолютно невиновны...
        И я не мог этому помешать.
        А между тем, черная дыра, в которую я полноводным потоком сбрасывал все прибывающую и прибывающую Силу, начала расти. Сначала этот процесс был практически незаметен ни на глаз, ни для чудом уцелевших в этом хаосе приборов, но потом, видимо, войдя во вкус, она начала раздуваться все быстрее и быстрее... Вообще-то на самом деле все правильно. Когда что-то усиленно кормишь, не следует удивляться, что это что-то вдруг начинает быстро расти. А черную дыру я кормил очень и очень сытно. Ведь, как известно, нет более выгодного энергетически процесса, чем поглощение Силы. Горение угля, атомный распад, термоядерный синтез и даже аннигиляция - все это не способно тягаться с Силой, о чем я уже неоднократно говорил раньше. Использование иномировой энергии с точки зрения галактической энергетики - наиболее выгодный процесс... Вот только чересчур много Силы - это тоже плохо. А ведь в тот момент вокруг меня ее было не просто много, а очень и очень много.
        Как я уже сказал, черная дыра начала расти. А так как планета Тень, по поверхности которой я метался как ошпаренный, лихорадочно пытаясь сделать хоть что-нибудь и понимая, что сделать уже ничего не удастся, была и без того в непосредственной близости от нее, то...
        Короче говоря, ненасытная хищница, не смотря на более чем обильную кормежку, не побрезговала и ей. И в то время, когда планета уже начала распадаться на части перед тем, как окончательно кануть в бездонное чрево (которое, как выяснилось в самом ближайшем времени, на самом-то деле оказалось вовсе даже и не бездонным) черной дыры, в мою затуманенную голову явилась одна весьма хитроумная идея:
        "Скормить планету черной дыре. Уничтожить ее полностью и окончательно. И, быть может, тогда разрыв в днище Океана Силы перестанет расширяться или даже закроется". - Вот что я подумал в тот момент.
        Если бы я только знал, как ошибался...
        Так или иначе, но я это сделал. Я отдал Тень на растерзание черной дыре. Более того, я ее, если можно так сказать, даже самолично втолкнул в пасть этой космической убийце звезд и планет. При наличии невероятного избытка энергии во всей округе это было не так уж и трудно.
        Р-раз. Силу почерпнули. Два. Планету подтолкнули. Тр-ри. В сторонку отвалили... И обернулись чтобы посмотреть на дело рук своих.
        А посмотреть действительно было на что. Черная дыра... (Проклятье, я должен был придумать ей имя, а то все дыра и дыра. Но, с другой стороны, не затевать же мне процедуру именования в такой момент. Тем более что и жить-то моей сверхтяжелой и вечно голодной имениннице, если говорить начистоту, оставалось всего ничего...) Черная дыра планету проглотила практически сходу. Раз и нету. Никогда не думал, что такая немаленькая штука, как планета может исчезнуть с лика Вселенной всего за несколько секунд. Однако вот...
        А ведь процесс-то и на самом деле приостановился после того, как планета Тень бесследно исчезла во чреве черной дыры. Созданный моими стараниями разрыв между измерениями расти перестал. И я грешным делом даже понадеялся, что он постепенно закроется (а в этом случае от оставшейся без подкрепления из иного мира избыточной Силы я, пожалуй, смог бы избавиться если не без особых проблем, то во всяком случае безо всяких взрывов). И, может быть, он и на самом деле бы закрылся. Но вот только... Только...
        Продолжающая медленно расширяться даже после прекращения подпитки извне (видимо по инерции) черная дыра, на которую я в тот момент возлагал все свои надежды, коснулась Аномалии и в ее лице нескончаемого источника Силы в первозданном виде...
        Если бы черная дыра обладала такой сомнительной и откровенно пакостной штуковиной, как разум, готов поклясться, что в этот момент она была бы более чем довольна. Еще бы. Столько энергии для нее одной. Бесконечный источник Силы. Бесконечная пища. Бесконечные возможности.
        Но, к сожалению (или к счастью), черной дыре так и не удалось насладиться полученными преимуществами. По той простой причине, что ее просто-напросто... разорвало.
        Да-да, я прекрасно понимаю, что так не бывает. Я знаю, что черная дыра не может переесть. Я это знаю... Но, тем не менее, произошло именно это. И причем та проклятая дырка, на мой взгляд, не просто немного объелась, а попросту нагло обожралась. Ну и, как следствие, лопнула...
        Я думаю, что вспышку, которая при этом произошла, в свое время заметят все без исключения жители нашей Галактики. А, может быть, и нет. Но, во всяком случае, полыхнуло знатно. Взрыв был воистину ужасен. И он мог бы при желании в два счета испепелить все вокруг в радиусе добрых тридцати световых лет, а на досуге поджарить и меня самого, но он не сделал этого... Он сделал то, что в данной ситуации было хуже всего.
        Практически вся энергия этого колоссального взрыва пошла на то, чтобы разодрать дыру между измерениями до размеров воистину колоссальных. В итоге меня всего лишь отбросило на пару сотен километров в сторону, а близлежащие звездные системы вроде бы уцелели...
        Ненадолго...
        Случилось то, чего я в тот момент даже и не боялся. И не потому, что был очень смелым или наплевательски относился ко всей нашей Галактике, которой результате данного явления грозила безвременная кончина. А просто потому, что до сих пор вообще не считал такое возможным.
        Но независимо от того, как я в тот момент думал, это все же случилось. И я до сих пор не понимаю как... А уж тому, что случилось дальше, я вообще не могу найти никакого более или менее правдоподобного объяснения. Никакого.
        Снова и снова я вспоминаю невероятно-ужасающие события того дня. И я не могу найти в них даже тени смысла. Как такое могло случиться?.. Почему?.. Что послужило причиной самой величайшей катастрофы, которая когда-либо имела место на просторах нашей Галактики?.. Хотя вообще-то, должен сказать, что на последний вопрос ответ у меня был. Хотя осмыслить его до конца я так и не смог.
        Взрыв. Именно взрыв черной дыры послужил первопричиной того явления, которое при некотором снисхождении и отсутствии поблизости квалифицированных специалистов, кои могли бы очень сильно обидеться, услышав такое сравнение, можно назвать коротким замыканием внутри Океана Силы. Да. Именно замыканием, в прямом смысле этого слова.
        Раньше я даже не представлял, что при определенном желании, некотором везении и определенной порции тупости, оказывается, можно перемкнуть даже великий и ужасный Океан Силы. Ведь все-таки это ведь не какая-то там карманная нейтронная батарейка, а целое измерение, до краев наполненное энергией. Однако оказалось, что это так. И последствия данного явления были воистину ужасны.
        И хотя я не знаю, как такое могло случиться, тем не менее, это все же случилось.
        Нельзя сказать, что в тот момент содрогнулся весь мир, ибо на самом деле это было не совсем так. Дрогнул не только этот бренный мир. Вся Вселенная содрогнулась...
        Вздрогнул Океан Силы... Хотя нет. Он не вздрогнул. На самом деле он взбурлил, вскипел, вспенился и яростно рванулся... И исчез. А вместе с ним во всей Вселенной исчезла Сила, со всеми вытекающими из этого последствиями...
        Мгновенно остановились абсолютно все генераторы Силы, сколько их было во Вселенной - им просто неоткуда стало черпать энергию. Погасли уличные огни в городах. Остановились заводы и фабрики, космодромы и больницы. Лишившись энергии и будучи неспособными вновь запустить двигатели, огненными метеорами прочертили небеса сотен миров падающие космические корабли. Вырубилась система микропрыжковой транспортировки. Во всей Галактике мои коллеги - представители Гильдии Ранговых - без единого звука попадали навзничь, мгновенно лишившись сознания, сойдя с ума или без долгих раздумий попросту скончавшись на месте. На равнинах Веклоны навсегда остановили свое движение миллионные стада дру`зииртов. Ощутили мимолетное головокружение все без исключения разумные существа во всей Галактике...
        Но нет нужды описывать эти ужасы во всех деталях. Я думаю, что последствия этого вы можете представить себе сами. Достаточно сказать лишь то, что, еще сотни лет назад полностью отказавшись от неэффективных и маломощных термоядерных реакторов или синтезаторов антиматерии в пользу генераторов Силы, десятки галактических цивилизаций вмиг потеряли абсолютно все и остались без единой капли энергии в накопителях.
        Это был удар, подобного которому Галактика до сих пор не получала никогда. Рухнувшая в одночасье экономическая система сотен планет. Катастрофы и разрушения невиданных доселе масштабов. Сотни тысяч или даже миллионы жертв в каждом мало-мальски населенном мире. И это была только вершина айсберга. То, что на самом деле означало исчезновение Силы (пусть даже недолгое) во Вселенной, я не могу себе даже представить.
        И я, только я, был виновен во всем этом кошмаре. Именно моя чрезмерная гордыня и несусветная глупость привела к таким ужасным последствиям.
        Все это моя вина...
        Но, если честно, в то время я об этом как-то не думал. Оказавшись окруженным невероятным количеством Силы, которая вся почему-то собралась в одном месте, я просто не знал, что же мне делать дальше.
        Если раньше, боровшись с постепенно расширяющейся дырой между измерениями и подталкивая Тень в объятия ныне покойной черной дыры, я считал, что в данном месте скопилось чересчур уж много Силы, то сейчас... В тот момент иномировой энергии вокруг было столько, что я уже не мог осмыслить ее количество. Не мог даже представить себе цифру, способную описать такие величины. Концентрация Силы в данном месте была настолько велика, что... Господи, у меня просто нет слов. Казалось, что вся необоримая мощь Океана Силы, оставив Вселенную в одиночестве, собралась в одном месте - вокруг меня... А ведь на самом деле все именно так и было. Это проклятое замыкание привело к тому, что... Ой-е-е...
        И в такой момент, осознав, что ситуация уже полностью вышла из-под контроля, я не нашел иного решения, кроме как взять ноги в руки и...
        Да, сознаюсь, испугался я здорово (а кто бы не испугался, оказавшись внутри бомбы замедленного действия, вполне способной в случае своего взрыва с легкостью испепелить всю Галактику?). Но не страх за свою бренную шкуру двигал мной в тот роковой момент. Нет. Гораздо больше мгновенной смерти в огненном аду исполинского взрыва я боялся встать лицом к лицу с последствиями своей безумной выходки. Я боялся ступить на улицы объятых хаосом городов. Боялся предстать перед Советом Земли или войти в штаб Альянса. Боялся взглянуть в глаза Рро`фласа, Ши`кана и Алекса (который не смотря на всю свою почти детскую простодушность и недальновидность все же никогда не совершил бы такой очевидной глупости, которую сотворил такой идиот, как я).
        Но долг Хранителя - это есть долг Хранителя. И если я сделал все это, то именно я и должен расхлебывать последствия... каковыми бы они ни были.
        Поняв, что избежать взрыва уже не удастся, я принял единственно верное (по крайней мере, именно так мне в то время казалось) решение: отправиться на близлежащие планеты, находящиеся в непосредственной близости от эпицентра грядущего колоссального взрыва. Начать эвакуацию. Потом двинуть дальше и эвакуировать находящиеся немного дальше планеты. Потом следующие... И следующие... Эвакуировать всю Галактику. Перебраться в ту проклятую М31 - Туманность Андромеды. В дальнейшем (но это уже ох как не скоро), если взрыв окажется достаточно силен, чтобы достать и ее, двинуться куда-нибудь еще... И еще... Превратить всех разумных нашей обреченной уже Галактики в вечных беженцев...
        План, конечно же, был не самый хороший. Но ничего лучшего у меня просто не было. А эвакуация все равно была необходима. И пусть отдаленные районы Галактики пока можно оставить в покое (взрывная волна в любом случае не обгонит скорость света) и, значит, у них еще есть сотни или даже тысячи лет спокойной жизни, пока взрыв их не нагонит. Но соседние планеты, принадлежащие в основном Империи Призраков, переселить было необходимо в самое скорейшее время. Сейчас же. Немедленно!
        Да, я согласен, современные космические корабли могут путешествовать в тысячи раз быстрее света и запросто могут удрать от любого, даже невероятно мощного взрыва. Но ведь на то, чтобы эвакуировать планету с миллиардным населением в любом случае необходимо время. Очень много времени. И даже если оставить все ценности, бросить на произвол судьбы произведения искусства, забыть о биосфере, экологии и озаботиться спасением исключительно разумных, то даже в этом случае мне стоило бы поторопиться.
        Я должен успеть... Предупредить. Объяснить. Повиниться. Собрать флот. Заставить их покинуть свой мир, обреченный утонуть в яростном пламени порожденного моей глупостью взрыва. Уговорить целый народ, всю расу (а в дальнейшем и всю Галактику) превратиться в скитальцев без роду и племени.
        Не знаю, как я собирался все это сделать. Особенно если учесть, что исчезнувшая во всей Вселенной Сила, кажется, пока не собиралась восстанавливать привычное положение вещей, предпочитая вместо этого клубиться вокруг меня и будто бы чего-то ожидая. А если она не восстановиться вообще никогда? Что я мог сделать, оставшись без Силы?.. Ничего. И даже меньше чем ничего! Я даже предупредить никого бы не успел. Вместо этого я просто-напросто тихо и спокойно отдал бы концы по причине полного энергетического истощения, болтаясь в космосе где-то между бывшей системой Тени и ближайшей населенной планетой Призраков. Но о подобных мелких проблемах я в то время не думал. Я вообще ни о чем не думал. В моей голове горела только одна мысль: эвакуировать ближайшие планеты. Спасти хотя бы что-то, если остановить казавшуюся мне неминуемой детонацию просочившейся в наш мир в невероятных количествах Силы я уже не смогу.
        Как бы то ни было, без долгих раздумий я просто вошел в микропрыжок.
        Вошел и... не вышел.
        Как известно, микропрыжок всегда и во всех случаях совершается за нулевое время. Всегда! Даже если это не обычный рейсовый переход на пару-тройку световых секунд, а сверхдлинный прыжок длительностью в несколько световых лет, это все равно так. Объект, вошедший в микропрыжок, всегда выходит из него через ноль целых и ноль десятых секунды. Всегда!
        Всегда, но не в тот момент, когда я, не думая о последствиях, кинулся в сторону ближайшей планеты... Этот прыжок был совсем не такой, как обычно. Совсем.
        Ноль минут, ноль секунд - обычно за это время я не успевал даже моргнуть глазом... Но в тот момент я ухитрился не только несколько раз моргнуть, но даже и протереть глаза, после чего успел удивиться, испугаться, расстроиться и даже подобрать мало-мальски приемлемое объяснение для происходящих событий (хотя, вынужден сознаться, оно было в корне неправильным). Тут явно было что-то не так. Либо этот странный микропрыжок длился отнюдь не нулевое время, либо... Либо я ничего не понимаю в происходящем.
        Кстати, как единственный в Галактике очевидец, сумевший рассмотреть в деталях изнанку Вселенной, сквозь которую при совершении микропрыжков проходят космические корабли, изложу свои впечатления. В первую очередь я должен сразу же сказать, что ничего интересного там нет. Более того, там вообще ничего нет. Ни каких-либо интересных (или не очень) предметов, ни таинственных чужих цивилизаций. Ничего. Даже вакуума и то нет. Самое настоящее ничто, описать которое как-либо иначе, кроме как словом "ничто" невозможно... Но зато там был некий не совсем мне понятный предмет явно искусственного происхождения, который хотя и путешествовал неподалеку от меня, но вроде бы как был сам по себе и ко мне отношения не имел. Что это была за штука, я не знаю. Как не знаю я и то, откуда она взялась... Хотя есть у меня гипотеза, что когда я вошел в микропрыжок, эту штуковину (убейте, не пойму, что это было) затащило вместе со мной. Но тогда возникает другой вопрос: откуда это нечто там взялось? И что, в конце концов, это было?
        Да. Еще одно весьма немаловажное дополнение: внутри микропрыжка не ощущается Сила. Совсем. Такое впечатление, будто ее вовсе не существует. И это не потому, что я по своей глупости перемкнул Океан Силы и тем самым вырубил всю Силу во всей Вселенной. Точно не из-за этого. Я говорю это так уверенно потому, что, уже входя в микропрыжок, я почувствовал, как Океан Силы постепенно начинает восстанавливаться и, чисто теоретически, Сила должна была бы ощущаться. Но нет... Пусто. Как отрезало. Наверное, отсутствие Силы - это одно из базовых свойств изнанки Вселенной. Хотя я не могу утверждать этого точно - в то время по причине вполне понятной мне было как-то не до научных изысканий...
        Этот вне всяких сомнений самый необычный микропрыжок в моей жизни, как мне показалось, длился не меньше нескольких десятков минут, хотя на самом деле прошло всего-то несколько секунд. Восемь, если быть точным.
        Восемь секунд в изнанке Вселенной, которые занесли меня... А куда это они меня занесли?
        Вывалившись из микропрыжка, я довольно долго не мог понять, куда это я попал. А когда понял, то не поверил своим глазам.
        Прямо передо мной равнодушно мерцали в бездонной пустоте космоса многочисленные звезды. Тусклое солнце, протянуло ниточку светящегося газа в сторону находящейся в этой же системе черной дыры. А еще здесь была планета... Планета... Планета... Прекрасно знакомая мне планета...
        Наверное, я сошел с ума. Или это весь мир сошел с ума?.. Впрочем, какая разница?
        Так или иначе, передо мной была планета Тень. Та самая Тень, которую я не столь давно сбросил в недра черной дыры, которая в свою очередь лопнула по причине чрезмерно активного аппетита и тем самым разорвала Аномалию, начисто закоротив Океан Силы, который... Кстати, а где же Аномалия?..
        Аномалии не было. Почему? Куда она подевалась? И глядя на неуловимо сдвинувшийся рисунок местных созвездий, я все-таки сумел разобраться в этом вопросе.
        Просто она еще не родилась.
        Зато, насколько я понял, имело место нечто иное: микропрыжок сквозь время. Тот самый возможный только теоретически переход, который для своего осуществления требует поистине невероятное и невозможное количество энергии, сравнимое разве что с суммарной энергией всей Вселенной... или с общей энергией моими стараниями получившего короткое замыкание Океана Силы.
        Вот ведь как... Вот ведь оно как... Микропрыжок сквозь время...
        - Надо бы сориентироваться по звездам, куда... вернее, в когда, меня занесло. - Пробормотал совершенно обалдевший я прежде чем в первый (и, надеюсь, в последний) раз на своей памяти потерять сознание.
        Эпилог
        К сожалению, мне практически нечего сказать вам напоследок. Да и неизвестно, станете ли вы меня слушать. Ведь для всей Галактики (а быть может и для всей Вселенной) я - убийца, монстр и самый известный преступник всех времен и народов. И я не отрицаю этого. Я действительно виновен.
        Я на самом деле убийца. Я тот, чье имя будут проклинать до самого судного дня все разумные существа в нашей Галактике. И такое к себе отношение я вполне заслужил. Тому, что я сделал своими собственными руками, нет и никогда не будет прощения.
        Своими стараниями я погубил девяносто миллионов разумных существ. И пусть я сделал это не специально, суть от этого нисколько не меняется. Мои добрые намерения обернулись для всей Вселенной сущим кошмаром.
        Я самый кровавый убийца, которого только знала Галактика.
        Я не буду оправдываться. В этом нет никакого смысла, потому что сам себя я никогда не смогу простить. И хотя колоссального взрыва, превратившего бы всю Галактику в новый квазар, так и не произошло (его энергия обеспечила мне возможность межвременного микропрыжка, после чего жалкие остатки былой мощи вполне безобидно рассеялись), все равно я виновен в тысячах тысяч смертей и колоссальных по свои масштабам разрушениях. Я виновен...
        Океан Силы восстановился. Восстановился на своем обычном энергетическом уровне. И хотя я грешным делом на то надеялся, некоторые проведенные мною расчеты однозначно говорят, что Великого Пробоя так и не произошло. Немного обидно, конечно - столько стараний, мучений и страхов, а все зря. Но, если смотреть на дело с другой стороны, я все же понимаю, что на самом деле иначе и быть не могло. Не могло, потому что человечество (как и все остальные расы Галактики) еще не доросло до того, чтобы покинуть свою колыбель и выйти во внешний мир.
        Стоит также упомянуть и тот самый неизвестный предмет, предпринявший рискованное путешествие сквозь время вместе со мной. Я так и не смог вычислить, что же это такое было. Не смог, потому что после моего выхода из межвременного прыжка его поблизости не обнаружил. Таинственное нечто, неизвестно откуда появившись, исчезло неизвестно где. Судя по всему, когда меня вытолкнуло из межпространства, оно преспокойно отправилось дальше, продолжая свой неуловимый бег назад во времени до. . до... Не знаю, возможно, до самого начала времен.
        Зато кое-что я знаю наверняка. С уверенностью на все сто десять процентов.
        Где-то там, за гранью веков, все цивилизации Альянса уже снаряжают экспедиции с целью найти и покарать того безответственного типа, который преподнес им такой грандиозный подарок в виде нежданного краха всей экономической системы и гибели миллионов своих граждан. Крейсера, разрушители, эсминцы и дредноуты готовы отправиться в путь. Пушки, прозванные в свое время Убийцами Душ и способные с легкостью уничтожить такого, как я, наверняка уже заряжены и готовы в любой момент открыть огонь.
        Вот только цель свою они не найдут никогда. Никогда!
        Невообразимая пропасть отделяет меня от них. Пропасть, которую при всем желании не в силах преодолеть ни один космический корабль, сколь бы могуч и совершенен он не был. И все потому, что разделяют нас не какие-то жалкие километры или астрономические единицы. Межзвездные корабли, способные преодолеть за считанные дни тысячи тысяч парсеков никогда не смогут найти меня здесь. А все потому, что нас разделяет эта проклятущая пропасть, шириной в шесть тысяч лет.
        Да. Именно шесть тысячелетий отделяют меня от того мира, который я знал и любил и который в свою очередь знал (хотя и нельзя сказать, что любил) меня. Шесть тысяч лет в прошлое. Совсем немного по галактическим меркам: по-прежнему светят звезды, все так же вокруг них терпеливо вращаются планеты и даже очертания созвездий практически не изменились. Но те же самые шесть тысячелетий - это очень и очень много по стандартам населяющих эту Галактику цивилизаций.
        Паря в безбрежной космической пустоте, я смотрю на звезды, но не вижу их. И я смеюсь, хотя мне хочется плакать. Немного ниже и правее меня плывет в бескрайней пустоте небольшая планета, окутанная плотным слоем угольно-черных туч, сквозь который не способен пробиться ни один луч местного умирающего светила. Она величаво продолжает свой вечный бег по своей нестабильной орбите, чтобы когда-нибудь упокоиться в недрах находящейся в этой же звездной системе черной дыры. А на орбите этой планеты болтается старый основательно потрепанный космический корабль. На его борту помимо нескольких неуклюже наваренных заплаток я вижу доселе неизвестные мне опознавательные знаки. Корабль методично исследует атмосферу находящейся под ним планеты и, видимо, решает, стоит ли производить посадку или нет. И хотя кибернетический мозг древнего корабля пока еще не принял решение, но я уже знаю, как он поступит...
        И я прав.
        Корабль вздрагивает всем корпусом. Из растрескавшихся дюз вырывается яростное термоядерное пламя (я вижу, что два из четырех маршевых двигателей у древнего корабля по какой-то причине не работают). Изъеденное космической пылью, несущее на себе следы попаданий метеоритов и нескольких аварийных посадок на планетах для этой цели отнюдь не приспособленных тело древнего корабля проваливается вниз и входит в верхние слои атмосферы. Выдвигаются грязные и помятые посадочные опоры.
        Я знаю, что у компьютерного мозга, управляющего кораблем, нет никаких гарантий, что посадка все же пройдет успешно. Техническое состояние корабля не внушает ему уверенности. Как не дает ему дополнительной надежды и тот факт, что в реакторах осталось всего лишь несколько крошек годного к употреблению топлива.
        Но я знаю также и то, что корабль все же сумеет успешно опуститься на поверхность планеты, хотя и никогда больше не сможет ее покинуть. И тем, кто сейчас спит в его трюмах при температуре лишь немного выше абсолютного нуля, придется в качестве своей новой родины принять именно этот мир, не имея возможности найти себе другое более гостеприимное место жительства. Но, что хуже всего, я знаю, что ничем не могу им помочь. Более того, когда придет время, мне придется воевать с ними. И убивать.
        Раньше я думал, что трудно действовать вслепую, не зная того, к чему приведут мои усилия. Но теперь я убедился, что знание своего собственного будущего - это еще хуже. Оно не оставляет ни малейшей возможности для маневра. Оно несет с собой боль...
        И я снова смеюсь, просто потому, что больше мне ничего не остается.
        У меня не осталось ничего. Ничего! Я застрял здесь навсегда. Тысячи лет отделяют меня от того, что я считал и по-прежнему считаю своим домом. Но я никогда не смогу вернуться туда. Дверь позади меня закрыта. И за ней остались все те, кто сейчас жаждет моей крови. А впереди меня ждут века одиночества, долга и всего того, что я должен буду сделать, оказавшись в этой новой и совершенно неожиданной для себя роли.
        Но, по крайней мере, теперь я хотя бы знаю, что Первый Хранитель действительно существовал. Какая ирония. Какая великолепная шутка, достойная самого Господа Бога... Очень смешно.
        Нет, честно, это действительно очень и очень смешно. До слез прямо...

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к