Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Ляшенко Геннадий: " Высший Алхимик " - читать онлайн

Сохранить .
Высший алхимик Геннадий Павлович Ляшенко

        Высший алхимик - первая книга цикла, события которой рассказывают о жизни в высокоразвитой цивилизации, именуемой Кластикус. Федерация Кластикус - кластер, состоящий из четырех галактик. В центре каждой из галактик расположен массивный объект - квазар. Четыре квазара являются источником энергии для всего в Кластикусе: от тостеров до межсистемных крейсеров. Но, что если есть способ обратить квазары против самих кластикикирийцев, и найдутся существа непосредственно в этом заинтересованные? Главные герои романа отправляются в опасное путешествие в другую галактику. Они хотят воспрепятствовать адептам темной энергии, развязать новую межгалактическую войну.

        Ляшенко Геннадий Павлович
        Высший алхимик


        АННОТАЦИЯ:

        ВЫСШИЙ АЛХИМИК
        Герб федерации Кластикус - древний знак, используемый в каждой из четырех галактиках еще до восхождения Мэзэра на престол. Он сделал его символом своей власти, в которой никто не смел даже сомневаться на протяжения всего правления величайшего из всех алхимиков.
        Мэзэр исчез, его империя рухнула, постепенно преобразившись в новую федерацию, но символ остался, продолжая нести в себе принципы гармонии, единства и равенства четырех стихий и четырех галактик. Принципов, о которых многие сильные мира Кластикуса начали забывать.
        ПРОЛОГ
        В небе кружили три боевых крейсера, а звездолетов было- и не счесть. Прожектор одного из них прошел всего в метре от алхимика.
        - Великий Мэзэр, да когда же это все закончится?- Вот уже третье сутки он скитался по Октимусу, практически не обитаемой и замерзшей планете 17-го сектора галактики Воды. За все это время ему так и не удалось хоть немного поспать. Его артефакты были практически полностью разряжены, а ищейки Белой Королевы подбирались к нему все ближе с каждой минутой. Он уже практически ощущал их дыхание на своем затылке.
        Становилось все труднее думать о чем-то, кроме сна. Дэзэк попытался себя отвлечь. Он в очередной раз посмотрел на свой артефакт Воды 3-го класса. Круче были только артефакты 4-го класса, но, к сожалению, у него не было никакой возможности взять их с собой. Приятное тепло от артефакта растекалось по всему телу. Если бы не это, алхимик уже давно погиб бы от холода.
        Он никогда особо не задумывался над внешним видом своих артефактов, делая их в форме наручных браслетов или часов, такие легче всего было замаскировать и спрятать. Но ограничений в их дизайне не существовало: шлемы, сережки, кольца, при наличии воображения- все, что угодно.
        В выборе материала для артефактов Дэзэк также придерживался классики. Титан- любимый материал всех алхимиков. Он разве что добавлял в него немного золота и платины для улучшения проводимости. Конечно же, артефакт, сделанный изо льда, намного лучше бы проводил потоки энергии Воды, но ведь существовало еще такое понятие, как эргономичность. И здесь титану не было равных.
        Какие же чудеса можно творить с помощью накопленных в них потоках энергии: превращать воду в вино, свинец в золото, испепелять целые города, и это даже при полном отсутствии воображения!
        Алхимия! Науку более корыстную придумать просто невозможно. Единственной ее целью было научиться добывать немного золота. А в результате получилось величайшее открытие за всю историю Кластикуса, а может, и целой Вселенной.
        - Артефакт- это, конечно, хорошо, но как же хочется спать!- Дэзэк попытался представить, какого было бы жить во времена правления Мэзэра. Этот алхимик был одновременно благословением и проклятием для Кластикуса. Первый алхимик в истории Кластикуса, научившийся управлять потоками энергии. Он был единственным, кто сумел объединить четыре вида потоков энергии в единый вихрь силы, поняв, таким образом, природу черных дыр и червоточин.
        Его правление длилось две тысячи лет. Тогда власть алхимиков никто даже и не думал оспаривать. А затем,.. что с ним случилось около трех тысяч лет назад, не знал никто, разве что "святая троица": Белая Королева, Огдэн и Эирсторм, по слухам учеников самого Мэзэра, но и это было фактом более чем спорным. Сколько им на самом деле было лет и действительно жили ли они еще во времена Мэзэра, также никто не знал.
        Мэзэр исчез, и в Кластикусе началась Тысячелетняя война; времена полной разрухи хаоса и анархии. За это период с карты Кластикуса исчез не один десяток планет и звездных систем. После того, когда, наконец, был заключен мир и Великий совет взял бразды правления Кластикусом на себя, понадобилось более полутора тысяч лет, чтобы навести хоть какое-то подобие порядка во всех четырех галактиках.
        -Понятное дело,- рассуждал Дэзэк,- почему большинство кластикирийцев недолюбливали или даже открыто ненавидели алхимиков.
        И вот когда, казалось бы, теперь все должны быть довольны, разразился энергетический кризис. Первые его признаки проявились еще двести лет назад, и маховик войны начал раскручиваться по новой.
        - А когда я вообще в последний раз нормально высыпался?- подумал Дэзэк. Наверное, это было еще до того, как он согласился на эту авантюру и вместе со всей семьей перебрался в галактику Воды.- Да и какая галактика Воды! Под чутким руководством Белой стервы ее, скорее, следовало называть галактикой Льда.
        Алхимик никак не мог избавиться от этих клише, которые прочно засели в его родной галактике Воздуха. Он прожил здесь с семьей больше года и на собственном опыте убедился, что зря эту галактику так называли.
        А вот прозвище "Белая стерва" вполне соответствовало имиджу Белой Королевы. В галактике Воздуха все ее так и называли. Здесь же алхимик ни разу не слышал, чтобы хоть кто-нибудь ее так назвал. Вслух- так точно. Характер у нее был прескверный, и надо было быть абсолютным кретином, чтобы пойти против нее на ее же территории.
        - Ну, хоть в чем-то я достиг совершенства,- он мысленно улыбнулся.
        - Стерва- это еще мягкая характеристика для нее,- подумал алхимик.- Даже если бы Белая Королева говорила мне, что делать, я не сделал бы лучше.
        Дэзэк взглянул на дисплей своего планшета, но увидел там лишь то, что уже и так знал: его последний артефакт был разряжен уже более чем на три четверти. Хватит еще часов на 6 бережного использования. После того, как к погоне подключился сам Снайпс, Дэзэк был вынужден значительно увеличить расход энергии артефакта, иначе его бы уже поймали.
        - А на сколько дольше я бы продержался, если бы заряжал свои артефакты по старинке,- подумал он,- бережно собирая потоки энергии квазаров, которыми было пропитано практически все в Кластикусе, и постепенно развивая в себе это весьма полезное умение?
        К сожалению, Дэзэк, как и большинство современных алхимиков, для зарядки своих артефактов пользовался реакторами потока, считая, что лучше потратить свое "драгоценное" время на что-то более продвинутое, чем зарядка артефактов. Ведь гораздо проще пойти на ближайшую энергостанцию и зарядить все свои артефакты за полчаса практически задаром, чем потратить на это несколько дней. Так было раньше, а теперь реакторы потока превратились в "иглу", с которой большинству алхимиков было очень трудно слезть.
        А во что превратились сами алхимики? Если во времена Мэзэра они были полноправными хозяинами Кластикуса, то теперь стали, скорее, прислугой, обеспечивающие стабильное функционирование реакторов потока.
        Отсюда и соответствующее отношение большинства кластикирийцев к алхимикам. В родной галактике Воздуха Дэзэк натерпелся этого сполна. Он часто видел это выражение лица, когда обычные кластикирийцы понимали, что перед ними алхимик: "Ну да, ты можешь без особого труда меня уничтожить, но все равно ты фактически работаешь на меня, обеспечивая стабильную работу моего холодильника!!!"
        Не в последнюю очередь из-за этого Дэзэк и согласился на перевод сюда. Он хотел перемен. И он их получил. Конечно же, алхимиков опасались и в галактике Воды, а как можно не бояться того, кто способен снести твой дом одним движением руки! Но, тем не менее, в лицах жителей галактики Воды Дэзэк читал не страх или ненависть, а именно уважение.
        Надо отдать должное Белой Королеве. Несмотря на все, что она творила в своей галактике, многие ее подданные были готовы умереть за нее, хотя и никогда в этом бы не признались.
        Алхимик с трудом оторвал себя от мыслей о Белой Королеве.
        - Через 6 часов сядет мой последний артефакт, а дальше что?- Он не знал.- Либо замерзнуть на смерть, либо сдаться.
        Без артефакта пытаться преобразовывать потоки энергии было равносильно запуску сигнальной ракеты. Хотя мысль о том, что сам Снайпс, Высший алхимик второй категории, доверенное лицо самой Белой Королевы, проведет здесь еще полдня, обыскивая каждую щель, немного, но согревала.
        Снайпс, скотина, когда прибыл на Октимус, даже не попытался скрыть свое присутствие. Этим он сообщал: ну все, тебе конец, я пришел! И теперь я тебя сожру. До его появления в Дэзэке еще теплилась надежда на то, что ему каким-то чудом удастся выбраться из этой передряги, но теперь это точно был конец его пути. Скорее уж, квазар Огня покроется льдом, чем Снайпс упустит свою добычу.
        Твою мать, да во что же он вляпался, если за ним отрядили практически весь галактический корпус 17-го сектора! Ну что такого могло быть в этом Мэзэром проклятом послании? Хотя Дэзэк и догадывался о его возможном содержании, он все же не понимал, что конкретно в нем было, зато он точно знал, кому оно было адресовано.
        - Великий Мэзэр, союз Льда и Пламени, ну кто бы мог подумать!- Даже сейчас он верил в это с трудом.- Зачем я вообще согласился на все это?- Отогнать эту навязчивую мысль Алхимику никак не удавалось.
        - Переезд, ладно, деньги и положение в обществе- это еще можно понять. Но зачем я согласился подписать этот гребанный контракт и встрять во все эти шпионские интриги. Неужели нельзя было пройти мимо всего этого? Так нет! Захотелось побыть героем!
        На самом деле причин было много, но основная- одна: как всегда, хотелось большего. Он- алхимик второй категории. Ну какие у него в действительности были перспективы? Не хочешь идти вкалывать на фабрику по производству реакторов потоков энергии (сокращенно ФАРП)- иди в контрабандисты, гонять артефакты из 11-го в 13-й сектор галактики Воздуха. Что, собственно, они с братом и сделали. А затем случилось то, что одновременно перевернуло его мир и открыло перед ним перспективы, о которых он даже мечтать не мог.
        - Бивер 14.- От этого воспоминания Дэзэк содрогнулся.- Именно там я впервые почувствовал это.
        Что это было, алхимик так и не смог понять, сколько бы об этом не думал.
        - Если бы не вовремя подоспевшая подмога, я бы всех там поубивал. Скорее всего, и до Джайлса бы добрался. Он ведь стоял, разинув рот, и ничего не делал.
        Дэзэк чувствовал, что именно он навел рейнджеров на него и брата. В дальнейшем судьба еще не раз их сводила, и удержать Дэзэка от попыток расправы, наверное, смогла лишь Вероника.
        - Она единственный человек во всем Кластикусе, кроме брата, кто мог воспринимать меня таким, какой я есть,- подумал Дэзэк.- Мэзэр, спасибо тебе за то, что свел нас вместе.
        То, что сделали с ним власти галактики Воздуха, стало для алхимика полной неожиданностью. Его должны были расстрелять за то, что он вытворил на Бивере 14, или отправить на пожизненное заключение в одну из Мэзэром забытых тюрем галактики Земли. Но случилось по-другому. Он открыл в себе потенциал Высшего алхимика, а с Высшими так не поступали. Дело замяли, а его отправили в академию Высших алхимиков, посмотреть, что из него выйдет.
        Наверное, ничего не должно было получиться. От сотворенных дел Дэзэк начал терять рассудок, и, скорее всего, от него бы просто избавились. Но он встретил Веронику- она заставила поверить его, что жизнь не кончена. Именно благодаря ей он нашел в себе силы окончить академию и стать Высшим.
        Алхимик никто и ниоткуда становится Высшим. Случай очень редкий. У него на руках были все козыри, и как он ими распорядился?
        Если бы ему предложили подписать этот контракт сейчас, он бы засунул его им в одно место. К сожалению, уже было поздно что-то менять.
        - А когда было не поздно? Когда была пройдена точка невозврата, после которой моя жизнь превратилась в сплошное падение в бездну?- Сейчас это не имело никакого значения. Сейчас значение имело только одно: сможет он или нет хлопнуть дверью напоследок?
        Дэзэк засек его минут 15 назад, увидел отражение, на секунду промелькнувшее в сталактите. С ним играли в кошки-мышки. Тот, кто за ним следовал, не хотел просто поймать его, этот алхимик поджидал удобного случая, когда Дэзэк полностью выдохнется, чтобы расправиться с ним одним выверенным ударом. Этим алхимиком, по мнению Дэзэка, был Джайлс. Другие члены поискового отряда сразу бы сообщили в центр управления о своей находки, и его уже давно бы поймали. Но не Джайлс. Кажется, он был единственным, кому доставляло удовольствие находиться на этой планете.
        (Новый абзац)- Ну же, еще шажочек!- И Джайлс сделал этот шаг, угодив левой ногой прямо в ловушку Дэзэка. Он среагировал почти мгновенно, но этого хватило, чтобы нанести первый удар.
        - Нужно поторапливаться, у меня есть приблизительно 20 секунд, прежде чем сюда нагрянет половина личной гвардии Белой Королевы,- Дэзэк наносил удар за ударом дезориентированному противнику, просто не давая тому опомниться. Все попытки Джайлса выставить блок или нанести ответный удар шли в молоко. Пока.
        - У меня осталась еще секунд 10,- прикинул Дэзэк,- но больше и не надо. Сейчас я его дожму.
        - Еще пара метких ударов,- Дэзэк чувствовал, что еще чуть-чуть- и он проломит оборону противника. Как вдруг краем глаза алхимик увидел ядовито-зеленое свечение на правом запястье Джайлса.
        - Не может быть, артефакт Земли 4-го класса! Он что правда хочет использовать его здесь!?- Дэзэк понял: это конец.
        Джайлс нанес удар наотмашь, не целясь, да этого и не требовалось. По ощущениям, в Дэзэка врезался межсистемный сухогруз. Пролетев 15 метров, алхимик приземлился на снег мешком мяса и костей.
        ***
        Джайлс попытался встать, у него было сломано три ребра, а левая рука безвольно болталась из стороны в сторону, как плеть.
        - Что ж, по крайне мере, ему гораздо больше досталось,- с этой приятной мыслью пришло и горькое разочарование.- В ближайшее время я точно не сумею достать еще одну такую классную игрушку.
        Джайлс увидел, как в десяти метрах от него приземлился звездолет. Из него выпрыгнул Снайпс. Настроение у него было прескверное.
        - Что, во имя Мэзэра, здесь произошло?
        - Сэр, у меня не было выбора! Этот психопат напал на меня из засады.
        - И ты додумался применить эту дуру здесь? На твое счастье, мы успели поставить заслон. Будешь сам объяснять Белой Королеве, что здесь произошло.
        Этого Джайлс не любил больше всего. Он боялся и ненавидел ее до дрожи, потому что знал: если Белая Королева захочет с ним разобраться, даже влияние дяди Эирсторма его не спасет.
        - Сэр, кажется, этот Андервуд все еще жив!
        ***
        Дэзэк почти впал в беспамятство. Он различал лишь неясные тени и слышал обрывки голосов. Одна из теней наклонилась над ним, видимо, чтобы прощупать пульс.
        - А ведь почти получилось! Мэзэр, если ты действительно все еще где-то здесь, передай Веронике и Криту, что я их люблю,- дальше была лишь темнота.
        ЧАСТЬ 1. ЛИЦЕНЗИЯ
        ГЛАВА 1. ОАЗИС 66
        - Вот же Мэзэром забытая планета,- подумал Крит, проходя мимо очередной лужицы непонятной, ядовито-зеленой жидкости.- Как же эта дрянь воняет!
        Планета для финального испытания была выбрана идеально: полное отсутствие воды и практически полное отсутствие атмосферы. Вся планета- один громадный вулкан, готовый взорваться в любую минуту.
        - Хорошо, что с прикидом я хотя бы более-менее угадал,- массивные армейские ботинки, черная куртка и брюки идеально вписывались в окружающий его ландшафт, хотя и мало защищали от сюрпризов этой планеты. Одни газовые гейзеры чего стоили.
        Крит осмотрел выданные ему артефакты. Два браслета: артефакт Огня 2-го класса на правой руке и артефакт Воды того же класса на левой. Странная комбинация, но он сам ее выбрал. Артефакт Огня был почти разряжен, артефакт Воды наполовину. Соревнования начали 20 участников, сейчас осталось пять. Крит выбрал тактику "Стелс", но все равно ему пришлось принять участие в двух ожесточенных схватках, и было неплохо, что хотя бы один его артефакт был заряжен больше, чем наполовину. Ну и защитный артефакт Земли 3-го класса, мощная штука, но для Крита почти бесполезная. Его единственная функция была не дать участникам поубивать друг друга. Крит передвинул его на левое плечо, чтобы меньше отвлекал.
        - Хотел бы я поговорить с тем кластикирийцем, у кого хватило чувства юмора назвать эту планету Оазис 66.
        Обычный кластикириец не протянул бы тут и 7 минут. Но здесь собрались далеко не обычные кластикирийцы- все Алхимики 4-й категории, и вскоре один из них получит лицензию Высшего.
        Разделение на алхимиков 4-й категории и Высших было весьма условным. Половина алхимиков 4-й категории умели преобразовывать потоки энергии один в другой. Некоторые по своим способностям далеко превосходили своих коллег рангом выше. Но, как и везде, без бамажки ты какашка. Только лицензия Высшего открывала перед тобой все двери, а их количество было ограничено и очень строго регулировалось Надзором, руководством планет, секторов и даже галактик, в общем, всеми и сразу.
        Во времена энергетического кризиса жизни алхимиков 1-4 категории было ни позавидовать. Количество реакторов потока росло в геометрической прогрессии, а их все равно постоянно не хватало. Отсюда ухудшения их качества и постоянные аварии. Да и количество самих алхимиков росло куда медленнее, чем хотелось бы руководству галактик. Многие алхимики 4-й категории убили бы ради лицензии Высшего.
        Это испытание было самым коротким путем для получения лицензии, хотя и довольно-таки опасным. Случаи, когда участники испытания не могли самостоятельно покинуть поле боя, были не редкостью. Да и отношение к мероприятиям подобного рода было неоднозначным: на результаты данных испытаний делались ставки. Хотя это ни разу официально не подтверждалось, ни для кого это особым секретом не было.
        Большинство алхимиков предпочитали более длинный путь: годы, а то и десятки лет официальной практики, во время которой тебя могли засунуть практически в любую "дыру" Кластикуса. Кто был потерпеливее- выбирал этот путь.
        Крит был не таким. Ему было плевать на мнение окружающих, да и особым терпением он никогда не отличался. Поэтому, особо не раздумывая, он выбрал более короткую дорогу.
        Это испытание стало навязчивой идеей для алхимика на протяжении всего последнего года. Он побывал в самом дальнем конце каждой галактики, но де-факто не видел ничего, кроме полностью безжизненных планет-убийц. У некоторых из них даже твердой поверхности не было, и на каждой из них Криту приходилось доказывать, что он способен управлять всеми четырьмя видами потоков энергии, даже если их там не было, ну, или почти не было. Потоки энергии были везде, и если Крит и сомневался в этом, то организаторам соревнований удалось полностью развеять любые его сомнения.
        Крит с отличием окончил Академию Высших алхимиков и стал одним из самых молодых участником этих соревнований. Если бы в свое время он серьезно не увлекся гонками на баджетах, то сделал бы это еще раньше.
        Он уделял подготовке к испытанию все свое время, с матерью виделся раз 5-6 за весь год, да и с друзьями зависал гораздо реже обычного. Эти мысли начали постепенно завладевать сознанием Крита. Но он их отогнал. Сейчас у него были куда более насущные проблемы. Ему нужна была вода. А на Оазисе 66 ее не было в принципе.
        - Что ж, выбора особого нет,- попытайся он протянуть без воды еще пару часов, его концентрация и внимание неуклонно поползли бы вниз. В этой ситуации это было куда рискованнее, чем израсходовать часть заряда артефакта на то, чтобы добыть немного воды.
        - Эта лужа подойдет.
        Конечно, вид у этой жидкости был не очень, но лучшей ему все равно не найти. Его окружали десятки скал и валунов. Даже если на него попытаются напасть, он, скорее всего, успеет ретироваться и перегруппироваться для отражения атаки.
        Алхимик сконцентрировался, активировал свой артефакт Воды 2-го класса и отделил часть этой жижи от общей массы. Ему нужно было разложить эту густую ядовитую кашицу на составляющие, выкинуть все лишнее и оставить непосредственно воду, то есть H2O. Но, твою ж мать, было проще перечислить элементы, отсутствующие в этой гадости. Практически вся периодическая таблица Дегтерева присутствовала здесь.
        Более опытный алхимик сумел бы сделать это и без артефакта. Собственно, этому и пытались научить его в Академии Высших алхимиков, и Крит добился немалых успехов, обучаясь там. Но в академии не учили добывать себе воду, на абсолютно безжизненной планете, при этом еще и скрываясь от кучи головорезов. У него ушло немало времени и потоков энергии, чтобы добиться приемлемого результата.
        - Да уж, могло быть и лучше,- подумал Крит, рассматривая результаты своих трудов. Он раздраженно засунул флягу с получившейся жидкостью за пояс. Хоть вид у этой воды был не ахти, по крайне мере, ее можно было пить.
        - Вода у меня есть. Что дальше!?- Ответ на этот вопрос не заставил себя долго ждать.
        У него под ногами разверзся ад. Конечно, не в прямом смысле "ад". Расщелина получилась что надо, где-то 40 метров в длину и 5 в ширину, а на глубине 20-ти метров плескалась лава. Крит зацепился за выступ, где-то посередине между поверхностью планеты и раскаленной лавой.
        - Интересно, какая у нее температура?- подумал алхимик.- Градусов эдак 1000.
        У него не было особого желания это выяснять. Конечно же, Крит знал, что даже если он туда плюхнется, он не умрет. Его защитный артефакт мог выдержать и не такое. Этот артефакт настраивал кто-то куда опытнее и сильнее его самого. Но все равно, приятного было бы мало провалить испытание таким образом, просто свалившись в расщелину.
        - Мэзэр меня побери, а ведь среагируй я на полсекунды позже, уже выгребал бы от своего инструктора, как я мог такое пропустить,- да просто Крит ну никак не ожидал, что кто-то додумается израсходовать половину заряда артефакта на это. Хотя для некоторых участников это была всего лишь ожившая виртуальная реальность: покалечить друг друга они вполне были способны, но убить- нет!
        Израсходовать ползаряда артефакта Земли 2-го класса на яму. Узнай какой-нибудь ярый борец за сокращение потребления энергии, что здесь происходит, он бы съел собственный галстук в приступе праведного негодования.
        Крит позволил себе улыбнуться от этой картины, но тут же ее отогнал. Если он не хотел, чтобы его финальное испытание закончилось в течение следующих трех минут, выбираться из этой ямы надо было быстро и решительно.
        Крит слепил манекен в собственный рост из пролетающего мимо валуна и сконцентрировал вокруг себя облако густого тумана. Классический алхимик 4-й категории ни за что не сумел бы это сделать, используя имеющиеся у Крита артефакты. Но Крит претендовал на лицензию Высшего, и это значило, что он может управлять стихиями Земли и Воздуха, используя при этом артефакты Воды и Огня.
        - Ну и в ситуацию же я угодил!- Он стоял на 5-сантиметровом выступе, под ногами раскаленная лава, где-то над головой затаился психопат, готовый уничтожить его 96-ю разными способами на любой вкус.
        - Андервуд, вылазь!!!- прокричали откуда-то сверху.
        - Зря он это сделал!- Крит понял, что время действия пришло. Теперь он приблизительно знал, где находится его соперник.
        Крит поднял облако тумана вверх, выбросил манекен из ямы в одну сторону, а через долю секунды выпрыгнул из нее сам в противоположную.
        - М-да, реакция у него что надо,- пронеслось в голове у Крита. Не успел манекен пролететь и метра над уровнем ямы, как его испепелил мощнейший плазменный луч. Но Крит все рассчитал правильно, у его соперника просто не осталось времени, чтобы переключится на вторую цель.
        Сам Крит ничего особенного выдумывать не стал, просто направил в сбитого с толку противника мощнейшую струю воды. Просто и эффективно. Алхимик отлетел на 3 метра прямо в соседнюю скалу. Лишь на долю секунды он ослабил контроль над своим артефактом, но этого времени было вполне достаточно для Крита, чтобы сконцентрироваться на артефакте соперника и со всей силы "потянуть" его на себя. Весь запас потоков энергии плавно перекочевал в артефакт Огня Крита.
        - Невероятно, у меня получилось!- Крит ощутил, как мощь растекается по его правой руке, и решительно отступил за близлежащую гряду скал.
        - Трус,- услышал Крит вдогонку. Но это его волновало в последнюю очередь. Алхимик не стал добивать соперника по двум причинам: во-первых, он был уверен, на это светопреставление уже спешили все оставшиеся участники "мероприятия", а во-вторых, Крит просто не хотел искушать судьбу. Эта ситуация грозила ему досрочным провалом испытания, а в результате он не только сумел выйти сухим из воды (или, скорее, из лавы), но и честно заполучить очень неплохой трофей.
        Крит оказался прав. На бедного алхимика, которого сам Крит оглушил всего пару секунд назад, одновременно напали с двух сторон. Вспышки начали следовать одна за другой, грохот стоял неимоверный. Вот вам светло-зеленая- явный признак того, что кто-то использовал артефакт Земли, о вот ядовито-алая- теперь там стало ну очень жарко.
        - Ну-ну, ребятки, давайте разряжайтесь,- Крит позволил себе немного улыбнуться.- Их старания явно себя не окупят, ведь главный приз я успел забрать еще до начала основной мясорубки.
        С одной стороны, Крит очень даже был собою доволен: по всему выходило, что он остался в очень неплохом плюсе, но с другой,- четыре алхимика оказались в одном месте в одно время.
        - Что, случайно? Нет!- Крит прекрасно отдавал себе отчет в том, что это он привлек их внимание, пытаясь нахимичить себе немного воды.
        - Я был совсем не так аккуратен, как мне хотелось бы. Кажется, вместо того, чтобы просто открыть кран, я засунул в него динамитную шашку. Ну и где я так сильно облажался? Ладно, поработаю над этим потом, а сейчас отсюда надо выбираться.
        В этот момент Крита осенила гениальная мысль: а ведь те двое не знают, что там произошло на самом деле, и, вполне возможно, вообще не догадываются о том, что я могу быть все еще здесь.
        - Значит, мой выход на сцену будет для них как снег на голову. Снег? Откуда здесь снег? Разве что на Мэзэров день!- Эта шутка повысила Криту настроение и решила исход дела. Он принял решение: у него началась полоса везения, это надо использовать по максимуму.
        Крит внимательно прислушался к ходу сражения. Нужно было правильно выбрать момент для выхода на арену. Если он сделает это слишком рано- неизбежно попадет в самый центр мясорубки, опоздает- соперники успеют перегруппироваться.
        Вот оно! Крит почувствовал, как сработал защитный артефакт одного из поверженных противников. Пора. Крит выпрыгнул из своего укрытия и обрушил на ближайшего соперника плазменный дождь на половину заряда артефакта. Его соперник даже не успел обернуться. Подло- да, зато эффективно.
        Было ли этого достаточно, чтобы отправить соперника домой? Крит надеялся, что да. Он прыгнул в уже знакомую ему расщелину. Как раз вовремя, над его головой просвистели три огромных валуна. Хорошая попытка, если бы не яма. Крит не смог бы увернуться от них при всем желании. Он использовал весь оставшийся заряд артефакта Огня, чтобы обрушить на своего второго соперника столько лавы, сколько получится. На более элегантное решение времени уже не было.
        Пока его соперник пытался увернуться от огненного дождя, Крит выпрыгнул из расщелины и направил в гущу событий поток воды. Вода и лава- получился пар. Его соперник был дезориентирован, но Крит видел, что еще чуть-чуть- и он сориентируется в ситуации. Это грозило долгим и затяжным боем. Крита это не устраивало, поэтому он просто потянул на себя валун, стоящий за спиной алхимика. В результате и валун, и алхимик полетели прямо в расщелину. Крит успешно подключился к артефакту противника, восполнив, таким образом, запас потоков энергии в его собственных артефактах.
        - Приятный бонус!- Раздались два смачных "плюх", а затем еле слышное "щелк"- это сработал защитный артефакт. Бой был окончен.
        - Вот это да. Сколько времени у меня на это ушло? 45 секунд? 60? Может, это рекорд?- Вместе с постоянно нарастающем чувством эйфории, постепенно начал включаться и мозг Крита.
        - Сколько алхимиков оставалось в игре до того, как началась эта заваруха? Пять! Тогда где еще один?- Крит резко развернулся и, не целясь, послал поток воды в противоположную от него сторону. Как раз вовремя, на него смотрел полностью заряженный артефакт Огня 2-го класса, готовый, уже через мгновение, разрядится потоком плазмы. Все равно, что посмотреть прямо в дуло плазменной пушки межсистемного военного крейсера.
        - Вот это повезло!- Соперник Крита был вынужден перенаправить потоки энергии своего артефакта, чтобы отразить эту атаку. Два алхимика 4-й категории стояли лицом друг к другу посреди огненной пустыни.
        - Полностью заряженный артефакт Огня против наполовину заряженных артефактов Воды и Огня. Ситуация почти равная. Особенно учитывая окружающий ландшафт. Надеюсь, у него ничего не припрятано в рукаве!- Крит попытался "прощупать" соперника.- Да вроде нет. Ну что ж, значит, шансы на победу у меня есть.
        Его соперник решил ударить первым, направив в Крита поток плазмы. Крит не стал его отражать, а просто создал вакуум на пути следования потока. И- вуаля, огонь погас в двух метрах от Крита. "Без воздуха огня не бывает"- первое чему учат всех начинающих алхимиков Воздуха.
        Крит решил начать с простого, швырнул в соперника три ближайшие валуна, тот даже не попытался увернуться, а распилил ближайший валун на две части, используя свой артефакт, как плазменный топор.
        - Круто, но так твой артефакт долго не протянет,- Крит решил придерживаться выбранной им тактики. Начались настоящие алхимические шахматы: кто сумеет быстрее разрядить артефакты соперника или же кто первым допустит ошибку.
        Криту было не выгодно форсировать события, но, исходя из гипотезы, что лучше что-то делать, чем не делать ничего, алхимик решил рискнуть и пошел в атаку. Он не стал отбивать новый выпад, а просто увернулся от него и направил в противника струю зеленой жижи. Благо, рядом ее было целое озеро. Все, как и учил его инструктор, да и отец тоже: в битве равных по силе алхимиков не надо ничего выдумывать, побеждает тот, то действует максимально просто и эффективно.
        В вас когда-нибудь попадала струя от пожарного гидранта? Тогда вы прекрасно знаете, что почувствовал алхимик по другую от Крита сторону баррикад. Только вот диаметр струи был размером с дверь в банковское хранилище, и напор соответствующий.
        Алхимик не успел увернуться от этой атаки Крита, он попытался отбить ее, используя все тот же плазменный резак, но не учел, что это была не вода, а жидкость, по химическому составу куда хуже отходов с химических заводов. Вонь, от получившихся испарений, стояла просто нереальная. Даже Криту, находившемуся на расстоянии не менее 50 метров от своего противника, стоило усилий, чтобы не блевануть. Что при этом испытывал другой алхимик, Крит боялся даже представить.
        Эта атака окончательно вывела его из себя. Алхимик направил в Крита весь поток плазмы, что оставался в его артефакте. Получилось мощно. Почти весь заряд артефактов Крита ушел на то, чтобы отразить и перенаправить эту атаку. Заряженным остался лишь артефакт Воды, и то не больше чем на 3%.
        - Не густо, но вполне достаточно, при условии, что соперник выложился по полной,- прикинул Крит. Затем он взглянул на своего противника. Взгляд у того был бешеный. Крит метнул в него первый попавшийся под руку валун. Алхимик занес руку, чтобы отбить эту атаку, да вот только артефакт разрядился. Из него вырвался лишь слабенький поток плазмы. Валун снес его, впечатав в стену.
        Послышалось уже знакомое "щелк". Защитный артефакт отправил поверженного алхимика домой, или на больничную койку. Это зависело от того, насколько хорошо он был настроен.
        - Это последний! У меня и вправду получилось!- на дисплее Критового планшета высветилась надпись: "Поздравляем. Испытание пройдено успешно". Перед Критом открылась червоточина, для него это была червоточина в другую жизнь. Куда она его заведет, Крит мог только догадываться.
        ГЛАВА 2. КРИТУ ДЕЛАЮТ ПРЕДЛОЖЕНИЕ
        Крит вышел из червоточины. Это был тот же ангар, где им проводили финальный инструктаж непосредственно перед тем, как запихнуть в звездолет и отправить в неизвестном направлении.
        Здесь не было и половины участников этого испытания. Судя по всему, им было просто не интересно, кто в конечном итоге сумеет одержать победу в этом безумии. А может, часть из них просто "унесли" отсюда.
        Крит почувствовал легкий укол совести.
        - Ведь, вполне вероятно, что это я отправил часть из них прямиком на больничную койку,- но, по сути, ему было все равно. Крит никого из них не знал.
        Это была одна из главных фишек этих соревнований. Алхимиков 4-й категории собирали со всего Кластикуса (лишние два слова). В результате почти всех своих оппонентов Крит первый раз увидел на вступительном инструктаже.
        Ангар взорвали аплодисменты. Криту аплодировали практически все, хотя на лицах многих и читалась открытая злоба и презрение.
        Крит огляделся. На огромных мониторах, где раньше показывались таблицы и диаграммы с различными характеристиками Оазиса 66, теперь красовалась уже хороша знакомая Криту расщелина. На этих мониторах можно было в мельчайших подробностях рассмотреть, что там происходило.
        - Значит, за нами все это время наблюдали! А чего еще от них стоило ожидать?- Крит совсем не был этому удивлен, разве что немного расстроен.
        - Мой прокол с попыткой нахимичить себе воды будут разбирать под микроскопом. Может, сказать, что я сделал это специально? С целью завлечь противников в ловушку? Выглядит вполне правдоподобно.- Но, поразмыслив, Крит решил отказаться от этой затеи. Не хотелось ему начинать практику Высшего Алхимика со лжи.
        К Криту подошел его инструктор, боевой алхимик, прошедший огонь, воду и медные трубы. Пожалуй, единственное существо в этом ангаре, кто за него искренне радовался. Он начал трясти Крита за плечо.
        - Ну ты и дал, парень! Давненько я не видел, чтобы кто-то так активно использовал свои мозги в бою. Далеко пойдешь. Я за тебя рад. Дай обниму.
        Крит с радостью обнял своего инструктора. Он был искренне благодарен этому старому хрычу за все, что тот для него сделал. Фактически, он был единственным, с кем Крит хоть как-то общался за последний месяц.
        А вот и директор академии- Блумберг, в которой Крит проучился 5 последних лет и не в последнюю очередь благодаря которому получил допуск к этому экзамену. Сколько же нервов они с его закадычным приятелем Гридом ему вытрепали! Чего только стоит тот случай, когда они перенастроили аккумулятор его баджета. В результате, как только он поднялся в воздух, за ним начал развиваться синий шлейф.
        - По крайне мере, теперь он соответствует своей фамилии!- кажется, именно так тогда сказал Грид. За годы обучения они не раз были на грани исключения, но как-то проносило. Крит всегда брал основную вину на себя, ведь его-то точно бы не вытурили.
        - Ну что ж, молодой человек. Поздравляю вас. Надеюсь, вы не опозорите имя нашей академии,- сказал Блумберг.
        - Мог бы сказать, что-нибудь и поприятнее,- подумал Крит.
        К нему начали подтягиваться все, кто еще не успел покинуть ангар, пожать руку и выразить свое "истинное" восхищение.
        - Надо с этим кончать,- подумал Крит. Не то, чтобы он был так уж против официальной части, просто единственного человека, которого Крит действительно хотел сейчас видеть, здесь не было.
        - Надеюсь, ты воспримешь эту новость нормально,- подумал Крит. Его мать была с самого начала против участия сына в этих испытаниях.
        - Закончи академию. Пройди практику. Стань уважаемым алхимиком. У тебя ведь все для этого есть. Не пускай свою жизнь под откос, как это сделал твой отец,- когда мать так говорила, Крит ужасно на нее злился. Ему всегда стоило немалых усилий удержаться в такой момент и не устроить скандал. К сожалению, при их последней встрече так не получилось. Крит сказал ей, что принял окончательное решение и подписал все бумаги на участие в турнире алхимиков. Мать на него чуть ли не орала, не удержался и сам Крит.
        - Надо будет сделать ей хороший подарок и извиниться,- Крит очень сильно любил свою мать, хотя во многих вопросах и не разделял ее мнение. В вопросах организации своей жизни Крит, скорее, слушался Грида.
        "Живи, пока молодой"- его любимая фраза.
        - А вот, кстати, и он.- Крит был рад его видеть.
        - Ну ты и дал. Я такого даже в "Убей или сдохни" никогда не видел. Теперь зажжем. Сегодня вечером в "Гранд-Плазе". Все расходы раскинем на двоих,- Грид крутился юлой вокруг Крита. В последний раз он был так счастлив, когда Крит стал чемпионом сектора по гонкам на баджетах. Тогда Грид сделал ставку на Крита и выиграл немалые деньги.
        - Раскинем на двоих? С каких это пор ты при деньгах? Ты что, опять сделал на меня ставку?- Крит попытался сделать вид, что сердится на друга, но на самом деле ему было даже немного лестно.
        - Да ладно тебе. Не кипятись! Такого я пропустить не мог! Да ты хоть знаешь, какой на тебя был коэффициент?
        - Ну и какой?
        - Да это неважно! В общем, договорились. Через пять часов. Я все организую. Смотри не опаздывай,- энергия из Грида так и перла.
        - Хорошо, договорились. Только решу все организационные вопросы, повидаюсь с матерью и подтянусь,- спорить с ним у Крита не было ни сил, ни желания. Удовлетворенный таким ответом, Грид убежал. В том, что он все организует, Крит не сомневался ни секунды.
        - Так ты как, собираешься стать Высшим алхимиком или мне уйти?- Крит обернулся. Перед ним с печатью в руках стоял главный распорядитель соревнований.- Не тупи! Подставляй запястье.
        Крит автоматически выполнил приказ. Правое запястье пронзила резкая боль. Крит уставился на руку. Он уже в пятый раз проходил эту процедуру, но болевые ощущения ничуть не уменьшились. Было ощущение, что руку прожгли насквозь. Постепенно эти ощущения переростали в тупую и пульсирующую боль, пронзающую руку от кончиков пальцев до плеча.
        - Ничего, ничего. Поболит и перестанет. Ты же уже большой мальчик! Носи с гордостью и смотри не натвори никаких дел,- продекламировал распорядитель.
        - И это все?- Крит был поражен.
        - А ты чего хотел? Чтобы мы тебе гимн галактики спели? Давай топай, наслаждайся новой жизнью. В течение недели активируй печать, и смотри не попадайся мне больше на глаза,- с этими словами распорядитель развернулся и ушел.
        - Лицензия Высшего алхимика! Вот это да! Многим целой жизни не хватало, чтобы ее получить,- Крит глядел на свое запястье. Несмотря на то, что печать продолжала проявляться, боль стала практически терпимой. Столько усилий было на это потрачено, в результате шмяк- и все. Но действительно, чего он от них ожидал?
        - Могли бы хоть парад устроить,- крикнул Крит вдогонку распорядителю. Тот предпочел никак не реагировать.
        - Ну и ладно!- Крит снова посмотрел на печать, она его завораживала.
        - Парень! Что, так и будешь весь день пялиться на собственную руку, пока та не отвалится?- Это был властный голос, не терпящий возражений.
        Крит с трудом оторвал взгляд от печати и посмотрел на обладателя голоса. Это был статный мужчина, судя по выправке, военный. От него исходило мягкое голубое свечение, обычный кластикириец не способен его увидеть, но от другого алхимика скрыть это было очень сложно. Алхимики 2-й категории и выше могли сколько угодно совершенствовать владение другими видами потоков энергии, но материнским все равно оставался один, тот, который ты освоил первым.
        - Что ему здесь нужно? Я могу поклясться, что когда вышел из червоточины, его здесь не было.- Крит был заинтригован.
        - Ты сегодня показал класс, парень! И смог меня удивить. А это со мной бывает нечасто,- глаза незнакомца скрывали массивные очки, а на голове была кепка. Из-за этого Крит не мог понять, говорит тот искренне или попросту издевается над ним.
        - Кто вы такой?
        - Ах да! Я не представился. Тэд Роджерс, охотник за головами на службе у Белой Королевы.
        Крит был поражен. У него даже рот немного приоткрылся.
        - И что вам от меня нужно?
        - Ты себя сегодня проявил. Такие качества весьма ценятся в галактике Воды. И мы всегда рады новым алхимикам.
        - Вы предлагаете мне перевод в галактику Воды?- спросил Крит.
        - Верно. Только не перевод. Ты ведь еще не состоишь на службе, не забывай. Я предлагаю тебе сразу начать карьеру в галактике Воды,- сказал Роджерс.
        - Это невозможно. Согласно контракту, я обязан провести три года в 13-м секторе галактики Воздуха.
        - Необязательно. Там есть юридические нюансы. Ты главное печать активируй не по месту жительства, а в посольстве галактики Воды. Остальное мы берем на себя.
        - А вот это уже интересно!- Крит знал о такой возможности и очень хотел ею воспользоваться, но не имел пока реального представления о том, как это провернуть.
        - Что, вот так просто, прийти в посольство, и вы все сделаете за меня?- Криту с трудом в это верилось.
        - От тебя требуется только твое согласие,- сказал Роджерс.
        - Хорошо, я подумаю,- Криту стоило немало усилий, чтобы придать голосу спокойный тон.
        - Только думай быстрее. Этот "звездолет" долго ждать тебя не станет. И если надумаешь, то вот, держи,- Роджерс протянул Криту обычную с виду карточку.- Она активна в течение 96 часов. После того, как напишешь заявление, документы сделают в течение недели.
        Крит хотел было что-то спросить, но Роджерс не дал ему этого сделать.
        - Твое место в галактике Воды, парень. Смотри, не разочаруй меня,- с этими словами Роджерс открыл червоточину.
        Выпуклая линза, размером чуть меньше двери в банковское хранилище, зависла в полуметре от пола. Крит краем глаза попытался рассмотреть, куда направляется алхимик. Это была взлетно-посадочная полоса, на переднем плане стоял звездолет средних размеров, но определить модель или рассмотреть опознавательные знаки Крит не сумел. Выпуклая поверхность червоточины не позволяла этого сделать.
        Роджерс вошел в червоточину, и она за ним закрылась, как будто ничего и не было.
        - В средствах и возможностях он явно не стеснен,- подумал Крит.- Выходит, я действительно молодец. А может, здесь и из галактики Огня кто-то есть?
        Крит оглядел ангар. Оказалось, что он остался здесь один.
        - Да уж. Еще немного- и я ослепну от собственного блеска.- Крит понял, что пора бы ему спускаться с небес на землю.- Нужно сдать артефакты и отправляться домой.
        - Да что со мной такое,- Крит ущипнул себя, пытаясь собраться с мыслями.- Согласно контракту, победитель оставляет все добытые в бою артефакты себе, в том числе и защитный артефакт.
        Крит осмотрел свои новые артефакты. Два артефакта 2-го класса, Огня и Воды, в великолепном состоянии, пускай и полностью разряженные. И жемчужина коллекции: артефакт Земли 3-го класса. С него уже было снято ограничение. Теперь Крит мог его контролировать, и с этим артефактом можно было творить вещи куда интереснее, чем просто защищаться от летающих камней.
        - Зарядить их, и хватит энергии, чтобы выиграть небольшую войну,- Крит был в восторге.
        Он снова оглядел ангар.
        - Делать мне здесь уже нечего,- ему нужно было решить, как добраться домой: дождаться ближайшего звездолета или открыть червоточину.
        Крит настроил свой планшет на новые артефакты, и уже через несколько минут тот бодро показывал, что его самый мощный артефакт был заряжен на 36%.
        - Сколько энергии израсходуется на червоточину? Не так уж и много. К Мэзэру звездолет,- с этими словами Крит ввел координаты родной планеты в планшет.
        - Я отправляюсь домой.
        ГЛАВА 3. ПРЭКСТОН 355
        - Хороший артефакт, точный!- Крит вышел всего в метре от запрограммированной точки. До этого у Крита была масса проблем с другими артефактами, когда он пытался открывать с помощью них червоточины. Особенно с контрабандными. Проверить, кто и как их настраивал, было невозможно. Слава Мэзэру, что нашелся кто-то умный, кто додумался делать в них встроенную защиту: червоточина автоматически закрывалась, если пространство в заданных координатах было меньше, чем размер объекта, который нужно было переправить. Но проблем с ними хватало.
        Конечно же, червоточина таких размеров представляла опасность лишь для того, у кого хватит духу ею воспользоваться. Но все равно: напортачишь- и лучшее, что тебя может ожидать,- это потеря лицензии. Поэтому многие, даже Высшие алхимики предпочитали пользоваться межсистемными крейсерами и черными вратами для межзвездных путешествий.
        Однажды червоточина открылась на 5 метров ниже запрограммированной точки, прямо в канализационный коллектор. В тот момент Крит больше всего в Кластикусе хотел найти того продавца, который впарил ему это дерьмо. Довольно неприятно было размышлять о дерьме, стоя по щиколотку в нем же.
        - Внимание! Назовите себя и пройдите обязательную процедуру регистрации!
        - Мэзэр тебя побери, что за...- Крит взглянул на дисплей своего планшета, тот мигал красным.- Да уж, вломился на обитаемую планету с термоядерной боеголовкой в руках и еще удивляюсь, что от меня чего-то хотят. Как это за мной еще не прислали группу захвата?
        Крит впервые попал на обитаемую планету с артефактом такой мощности. Все перемещения артефактов 3-го и 4-го класса следовало регистрировать, будь ты хоть самой Белой Королевой. Разумеется, всем было наплевать, что ты делал с ними на незаселенных планетах, но здесь такие вещи не прокатывали.
        Крит ввел всю необходимую информацию в планшет, но тот все равно продолжал мигать красным.
        - Чего они от меня еще хотят?!- Крит не на шутку перепугался. Если бы он попал в руки Надзору, могло бы пройти дня три, прежде чем они разберутся, в чем дело. А артефакты вообще могли отобрать.
        Взяв себя в руки, Крит понял, что не сделал самого главного.
        - Печать!!!
        Крит поднес правое запястье к планшету. Дисплей перестал мигать и изменил свой цвет на зеленый.
        "Добро пожаловать на Прэкстон 355, столицу 13-го сектора галактики Воздуха. Благодарим Вас за сотрудничество. У Вас есть неделя, чтобы активировать печать. Желаем Вам удачного дня".
        Крит с облегчением выдохнул. Теперь можно было спокойно оглядеться и составить план действий на ближайшее время. Прэкстон 355- планета-город, Крит прожил на ней большую часть сознательной жизни, но больше любить ее он от этого не стал.
        - Сначала нужно зарядить и сдать на хранение мои артефакты,- стал размышлять Крит.- Расхаживать с таким арсеналом по городу просто глупо.
        Крит не стал ловить баджет, ему хотелось просто пройтись, да и до ближайшей энергостанции здесь было рукой подать. Собственно, с этим расчетом он и открывал червоточину: на минимально разрешенном расстоянии от энергостанции.
        Энергостанция представляла собой целый комплекс зданий, в центре которой располагался реактор потока 4-го класса. С этим реактором было все в порядке, хотя потоки энергии в нем уже начали истощаться. Крит это чувствовал. До энергетического кризиса его уже давно бы заменили, но сейчас приходилось использовать весь его ресурс до конца.
        За этим реактором следили с особой тщательностью, поэтому он вполне может стабильно проработать еще пару лет. А по-другому и быть не могло. Вокруг него располагались городские кварталы с миллионами жителей. Любая авария здесь могла повлечь за собой ужасную катастрофу. Крит искренне надеялся, что до этого не дойдет.
        Зарядка и сдача артефактов на хранение прошла для Крита без особых проблем. А вот когда ему озвучили цену всего этого удовольствия, первой его мыслью было схватить все свои артефакты, сказать что-нибудь невнятное и просто уйти оттуда. Следующая мысль показалась ему еще более дикой: "Я снова могу себе это позволить", благо к званию Высшего алхимика, помимо всего прочего, прилагался еще весьма внушительный денежный приз. Хватит, чтобы пожить, ни в чем себе не отказывая пару месяцев. Или же можно было прожечь их за несколько дней.
        - Грид бы так и сделал,- подумал Крит.- А что сделаю я? Посмотрим!
        Теперь ему осталось лишь выбрать, какой артефакт оставить при себе. В этой проблеме выбора и заключалась основное отличие Высших алхимиков от остальных. Для Высшего алхимика все артефакты были универсальными, преобразовывая потоки энергии, Высший алхимик мог управлять всеми элементами периодической таблицы Дегтерева с помощью одного артефакта. Вопрос был только в том, насколько быстро и качественно он мог это делать, поэтому если был выбор, каждый алхимик выбирал артефакт, наиболее подходящий в данной ситуации.
        Крит еще раз оглядел свой арсенал. Как бы ему этого не хотелось, артефакт Земли 3-го класса придется временно оставить в покое. Использовать его в повседневной жизни- это все равно, что забивать гвозди бриллиантом. Со своей работой он справится, но кто тебя умным назовет. Да никто!
        - Значит, остались эти двое!
        - Вряд ли найдется еще один алхимик в радиусе 100 километров, расхаживающий по городу с артефактом Огня 2-го класса,- подумал Крит.- Артефакт Огня 2-го класса здесь- это действительно круто!
        Покинув территорию энергостанции, Крит поймал себе баджет-такси. Открывать очередную червоточину- глупо. Путешествовать так в пределах планеты было весьма расточительно. Энергии на внутрипланетные червоточины тратилось не многим меньше, чем на межсистемные.
        Таксист оказался приветливым малым.
        - А я Вас узнал. Вы ведь были чемпионом сектора по гонкам на баджетах?- спросил таксист.
        - Да, верно,- ответил Крит. Ему было приятно встретить своего фаната, даже через пять лет после того, как он объявил об окончании своей карьеры.
        - Почему Вы завязали?- спросил пилот баджета.- У Вас ведь был такой потенциал!
        - Меня поставили перед выбором: либо карьера гонщика, либо алхимика.
        - Так, значит, слухи верны! Вы действительно алхимик?
        - Верно.
        - И Вы не пытаетесь это скрыть?- продолжал таксист.
        - Нет. Мой отец говорил, что когда алхимики перестанут гордиться тем, кто они есть, Кластикусу придет конец,- ответил Крит.
        - Да Вы не поймите меня неправильно,- пилот разговаривал почти без умолку.- Я против алхимиков ничего не имею. Вы пашете, как волы, чтобы вся эта система не отправилась вслед за Мэзэром.
        - Спасибо на добром слове,- ответил Крит.
        - А дадите автограф? Не для меня, для сына. Он Ваш самый большой фанат в Кластикусе. До сих пор искренне верит, что Вы вернетесь в гонки.
        - Да, конечно, а что написать?- спросил Крит.
        - А напишите: "Лучшему сыну в Кластикусе от Расчетливого Крита Андервуда". Прошу прощения. Наверное, Вы ненавидите это прозвище?
        - Вовсе нет. Я не имею ничего против него,- говоря это, Крит не лукавил. Он гордился тем, что сумел заслужить такое прозвище. Ведь он выиграл чемпионат именно благодаря тому, что сумел финишировать во всех гонках. Некоторые называли его чемпионство незаслуженным, потому что его главный соперник выиграл на две гонки больше, а вот в двух других до финиша так и не добрался.
        - Вот так удача, мой сын будет в восторге. А вот и место назначения. Что, решили прикупить себе новенький баджет? Будете рассекать на нем по Прэкстону, как в былые времена?
        - Что-то типа того.
        - Еще раз спасибо за автограф. Желаю Вам удачи!- с этими словами таксист поднял баджет в воздух.
        - Да, действительно славный малый,- подумал Крит.
        Пилот баджета практически угадал. Крит действительно хотел купить новый баджет, только не для себя, а для матери.
        Крит прекрасно помнил, что когда они жили в галактике Воды, у матери был белый баджет на аккумуляторах. Мать уже тогда активно поддерживала движение за сокращение потребления потоков энергии. Она настояла на покупке именно этого баджета, хотя у них была возможность купить настоящего монстра со встроенным реактором потока 1-го класса. Ни отец, ни сам Крит никогда не поддерживали ее в этих начинаниях, а она особенно и не старалась изменить их позицию в этом вопросе.
        - Знала, что не выйдет, и просто не хотела портить отношения в семье,- подумал Крит, вспоминая о былых временах в галактике Воды.
        - Сейчас придется купить такой же. Любой другой она просто не примет,- с этими мыслями Крит зашел в торговый центр.
        Менеджер недружелюбно покосился на него. Крит попытался посмотреть на себя со стороны.
        - Да уж. Я явно не похож на того, кто намерен купить себе баджет на аккумуляторах,- подумал Крит, рассматривая свое отражение в ближайшей витрине. Ботинки и штаны были в пыли, а куртка прожжена в нескольких местах.
        - Кажется, на меня все-таки попало немного той зеленой дряни. Что ж, я сюда не свататься пришел!- Крит быстро выбрал подходящую модель.
        - Эта должна ей понравиться!- Крит позвал менеджера.
        - Мне вот эту, пожалуйста,- сказал Крит, указывая рукой на близстоящий баджет.
        - Как будете платить?- поинтересовался менеджер.
        - Сразу всю сумму,- ответил Крит и протянул менеджеру правое запястье. Тот уставился на печать, так как будто ничего подобного раньше не видел. Выражение его лица кардинально изменилось.
        - Конечно, сэр. Сию минуту, сэр. Ничего больше не желаете?- тараторил тот, сканирую запястье Крита.
        - Просто дайте мне ключи,- Крит очень не любил, когда к нему начинали относиться таким образом. Менеджер чуть ли не бегом кинулся выполнять поручение Крита.
        - Вот, пожалуйста, сэр. Благодарим Вас, что...
        Крит перестал его слушать, запрыгнул в баджет и запустил аккумуляторы.
        - Сэр, вообще-то...
        Крит не дал ему договорить.
        - Да ладно Вам. Я же его только что купил! Так что просто откройте ворота. А документы вышлете по этому адресу,- Крит быстро написал адрес матери на листке и протянул его менеджеру.
        Крит понимал, что ведет себя по-хамски. Но по-другому он не умел, да и ни хотел. В подобных ситуациях Крит всегда старался решить все свои вопросы как можно быстрее, особо не заботясь о своем имидже.
        Ворота открылись. Персонал тоже хотел как можно быстрее от него избавиться.
        Крит нажал на газ. Баджет послушно пролетел через ворота и начал набирать высоту.
        - Мэзэрова колымага! Ты можешь лететь быстрее!?- К таким транспортным средствам Крит не привык. Он всегда предпочитал водить куда более мощные баджеты со встроенными реакторами потока энергии. Их принцип действия почти не отличался друг от друга и даже чем-то напоминал принцип работы древних реактивных двигателей, работающих на жидком топливе: потоки энергии от реактора потока или аккумулятора подавались на турбины, и образовывающаяся тяга толкала баджет вперед. Основным отличием был их коэффициент полезного действия.
        КПД у баджетов с аккумуляторами зашкаливал. Если у баджетов со встроенным реактором потока он не превышал 75%, то есть четверть потоков энергии расходовались в никуда, то у баджетов с аккумуляторами этот коэффициент практически всегда превышал 99%. Но мощность на выходе была жалкой: в 3, а то и в 4 раза меньше, чем у нормальных.
        - Согласен, эта штука потребляет меньше энергии, и это действительно важно при условии, что вся эта паранойя с затуханием квазаров окажется правдой. Но Мэзэр свидетель, я бы сажал тех, из-за кого нормальные кластикирийцы вынуждены покупать это дерьмо, которое в других обстоятельствах они ни за что бы не купили,- от размышлений на общегалактические проблемы Крита прервал пилот другого баджета, нагло подрезав его в повороте.
        - Да пошел ты!- Крит был слишком раздерган предстоящим разговором с матерью, и будь он на чем-нибудь помощнее, обязательно бы догнал нахала и высказал ему все, что он о нем думает.
        Крит вспомнил о своем гоночном баджете, на котором рассекал в чемпионате сектора,- "Тихая ночь". Его два встроенных реактора потока Воздуха 1-го класса были настроены великолепно, Крит приложил к этому немало усилий. Он сумел добиться прекрасной управляемости, выверив расположение каждой из 6 турбин до миллиметра. 4 турбины располагались по краям баджета, обеспечивая маневренность. Вверх, вниз, влево или вправо- не имело значения, Крит мог направить "Тихую ночь" туда, куда ему было нужно в считанные миллисекунды. Еще две, куда более мощных турбины располагались сзади, отвечая за ускорение.
        Только гоночные баджеты комплектовались сразу двумя реакторами потока. Это делало их практическими неуправляемыми, и нужно было обладать реакцией алхимика, чтобы хоть как-то с ними справляться. Крит стал первым представителем человеческой расы за долгие годы, которому удалось выиграть чемпионат сектора. Противники ненавидели его черный баджет за его бесшумность и незаметность, отсюда и название, и Крит этим великолепно пользовался. Когда он выиграл чемпионат сектора, ему предложили контракт в чемпионате галактики. Крит отказался ради карьеры алхимика, за это фанаты возненавидели его.
        То, на чем сейчас летел Крит, и близко не могло соперничать даже с обычными баджетами. 4 турбины, работающие от аккумуляторов, разве что не давали этому ведру упасть сразу после взлета. Поэтому единственное, что мог сделать Крит в ответ на хамство того пилота,- это стукнуть с досады по приборной панели.
        - Ну не запускать же в него за это файербол- за такие вещи мигом лишат лицензии. Так, надо остыть!- Криту предстоял нелегкий разговор с матерью, и лучше было бы подойти к нему в соответствующем расположении духа.
        ГЛАВА 4. ТРУДНЫЙ РАЗГОВОР
        - Мэзэр тебя побери! Надо было купить цветы по дороге,- подумал Крит, уже паркуя баджет возле дома матери.
        - Что, теперь возвращаться? Нет! Надо придумать что-нибудь другое. Да и цветы- это слишком банально. Как бы мне ее действительно удивить?- Крит начал размышлять.
        - Ну конечно!- Крит вспомнил, что когда он только-только начал осваивать алхимию Земли, то подарил матери серебряную розу, преобразованную из совковой лопаты, которую Крит нашел в кладовой. Тогда получилось не очень изящно. Сейчас должно получиться куда лучше.
        Крит порылся в багажнике баджета и достал самый большой гаечный ключ из имеющегося там набора.
        - Этот подойдет. Жаль только, что у меня нет при себе артефакта Земли,- подумал Крит с досадой.- Хватит ныть! Ты Высший алхимик, или кто!?- Крит сосредоточился на гаечном ключе.
        Сначала надо было преобразовать сталь в серебро. С этим проблем у Крита не возникло. Осталось придать этому куску металла приемлемую форму.
        Особым чувством прекрасного Крит никогда не отличался, но, преобразовывая эту розу, он постарался сделать ее настолько красивой, насколько это было вообще возможным в представлении Крита.
        - Вышло совсем неплохо!- с гордостью подумал Крит.- Конечно, я потратил на это больше времени и энергии, чем если бы у меня был артефакт Земли, но все равно, результат того стоит.
        Крит захлопнул багажник, поставил баджет на сигнализацию и направился к подъезду.
        - Надеюсь, она дома.- Крит нажал на кнопку домофона. Ответили почти сразу.
        - Да. Кто это?- раздался голос из динамика. Крит был очень рад снова его слышать.
        - Мам, привет, это я!- Крит подумал, что мог бы сказать что-нибудь поприятнее, чем просто: "Привет, это я".
        - Крит! Привет, родной! Ты ведь должен был приехать только через пару дней. Давай поднимайся скорей. Сейчас мне все расскажешь,- в голосе матери, наряду с радостью, слышалось и облегчение.
        - Не в первый, да и, уверен, не в последний раз я заставляю ее так нервничать,- подумал Крит. Дверь подъезда открылась.
        Поднимаясь вверх на лифте, Крит думал о том, как лучше всего сказать матери, что он хочет перевестись в галактику Воды. Для нее это была больная тема. Скорее всего, это и стало основной причиной того, что мать Крита была против его участия в соревнованиях за звание Высшего алхимика. Она знала, что как только он выиграет его, то непременно попытается получить разрешение на перевод и разобраться в причинах гибели отца. Вероника не хотела, чтобы Крит повторял судьбу Дэзэка. Она хотела бы видеть Крита в совершенно другой ипостаси.
        Дверь лифта открылась, Крит подошел к квартире и постучал в дверь. Та открылась практически сразу же. Вероника сияла радостью. Алхимик хотел бы видеть ее такой всегда. К сожалению, в последнее время это случалось все реже.
        - Не в последнюю очередь из-за меня,- подумал Крит.
        - Сынок!- Вероника крепко его обняла.- Выглядишь так, будто ты только что закончил тушить лесной пожар. Прими душ, быстренько переоденься и проходи на кухню, будем чай пить.
        - Мам, у меня есть для тебя подарок!- Крит протянул ей розу.
        Вероника бережно взяла цветок из его рук. Невооруженным глазом было видно, что она тронута до глубины души.
        - Она прекрасна!- сказала Вероника.- Да что же это мы, так и будем стоять в коридоре? Давай быстрее. Мне не терпится послушать твой рассказ.
        - Холодный душ. Мысль действительно очень хорошая,- душ помог Криту немного прочистить мозги.
        Крит переоделся, мать всегда держала у себя в квартире несколько вещей для него. Он бегло осмотрел квартиру. С момента, как он был здесь последний раз, ничего не изменилось. Квартира обставлена в минималистическом стиле, только самое необходимое, практически никаких излишеств. Даже когда Крит стал чемпионом сектора и предложил матери переехать, она отказалась. Упрямство было их семейной чертой.
        Крит прошел на кухню, там уже все было готово. Для матери процесс питья чая был всегда нечто бульшим, чем просто прием пищи. Она даже окончила специальные курсы чайных церемоний. Крита всегда это немного раздражало, особенно когда он хотел есть.
        - Давай садись, уже все готово! Рассказывай, как все прошло?- Вероника продолжала переставлять предметы на столе.
        Вместо ответа Крит показал ей правое запястье. Печать уже полностью перестала болеть, лишь немного чесалась.
        Мать смотрела на печать, как завороженная. В ее глазах можно было увидеть гордость и что-то еще. Крит знал что. В глубине души она надеялась, что он провалит эти соревнования и будет вынужден выбрать классический путь становления Высшим алхимиком.
        - Твой отец тобой бы гордился,- в ее голосе слышалась печаль.
        - Спасибо, мам,- ответил Крит.
        - Ты ведь еще такой юный. Это очень большая ответственность! Ты уверен, что справишься с этим?- спросила Вероника.
        - Мне ведь уже не 16!
        - Ты ведь еще столького не знаешь.
        - Мам, поверь, я справлюсь. Ты ведь знаешь, я очень способный,- Крит старался говорить так, будто он сам был уверен в этом на все 100%. Но он прекрасно отдавал себе отчет, что мать права. Если он действительно хотел раскрыть свой потенциал полностью, ему предстояло еще очень много чего сделать.
        - Чем собираешься заняться дальше? Тебе уже делали какие-нибудь предложения?- спросила Вероника.
        - Из нашей галактики со мной еще не связывались,- по взгляду матери Крит понял, что сказал лишнее. Не так он хотел, чтобы она об этом узнала.
        - Из нашей галактики? А из галактики Воды тебе уже делали предложение? Отвечай!- Такой тон не терпел никаких увиливаний.
        - Да. Ко мне подошли сразу после окончания соревнований,- ответил Крит.
        - И что ты им сказал?
        - Сказал, что подумаю.
        - Да что тут думать. Ты ведь должен понимать, что тебя хотят использовать. Белой Королеве всегда были нужны такие дурачки, как ты и твой отец, готовые лезть в самое пекло и еще спасибо ей за это говорить.- Ситуация начала выходить из-под контроля. Крит должен был что-то сделать, чтобы успокоить мать.
        - Мам, пожалуйста, успокойся. Я ведь еще ничего не решил!
        - Как ты вообще можешь такое говорить, когда в галактике Мэзэр знает что творится? Ты вообще новости смотришь? Если ты уедешь сейчас, все твои друзья воспримут это, как дезертирство!
        - Те, кто обо мне такое подумает, мне не друзья, и мне все равно, что они обо мне подумают!- Криту никак не удавалось сгладить обстановку. Кажется, он делал только хуже.
        - А я? Тебе все равно, что о тебе подумаю я?- Крит ненавидел, когда мать на него так смотрела. Лучше бы она на него орала.
        - Мам, да не смотри ты эти новости! Большинство, что там говорят...
        - Не меняй тему разговора! Просто скажи, что ты собираешься делать дальше?
        - Ну почему ты так против того, чтобы я перевелся в галактику Воды? И почему ты не хочешь поехать со мной? Мы ведь были там так счастливы!- Крит пытался как можно мягче донести до матери свои мысли.
        - Ни за что!
        - Сказала, как отрезала!- подумал Крит.
        - Да объясни ты толком! В галактике Воды к алхимикам совершенно другое отношение. Там можно не скрывать, кто ты есть на самом деле.
        - На другом берегу реки трава всегда зеленее, Крит!
        - Вот только не начинай опять! Я говорю это не с чьих-то слов. Я помню, как к нам относились там и как к нам относятся здесь.
        - Ты был слишком мал, чтобы действительно в этом разобраться,- отчеканила Вероника.
        - Да ну!
        - Крит, достаточно! Так мы с тобой окончательно разругаемся. Просто пообещай мне, что ты останешься в галактике Воздуха.
        - Ты ведь знаешь, что я не могу тебе этого пообещать!
        - Он мертв, Крит! И что бы ты не сделал, это не изменить.
        Крит молчал.
        - Смирись с этим и живи дальше. Или...
        - Или что?- Крит еле сдерживался.
        - Или мы с тобой больше никогда не увидимся!- Крит такого не ожидал, даже от нее. Он был к этому не готов.
        - Неужели она это всерьез?- подумал Крит.
        - Ты это...
        - Да, Крит! Я говорю это серьезно,- у Крита всегда была навязчивая идея, что мать умеет читать его мысли, сейчас он получил еще одно доказательство этому.
        - Не думай, что ты предаешь отца!- такая точность даже немного испугала Крита.
        - Я для нее, словно открытая книга!- подумал он.
        - Крит посмотри на меня! Просто посмотри! Я уже потеряла твоего отца, не заставляй меня потерять еще и тебя.
        Крит посмотрел. Если еще мгновение назад он думал, что может ей противостоять, то теперь у него не осталось ни сил, ни желания.
        - Хорошо, мам. Я обещаю тебе, что найду работу в галактике Воздуха.- Крит почти физически ощутил, что в этот момент в нем что-то сломалось.
        - Да, кстати, а разве вы ничего не планировали на вечер? Такое событие стоит хорошо отметить,- получив свое, Вероника сразу сменила тему разговора.
        - Вообще-то...- раздался звонок. Крит посмотрел на экран своего телефона. Звонил Грид,- Мэзэр! Она что, действительно телепат!?
        - Ты где? Мы ждем только тебя!- Грид был в своем репертуаре.
        - Я...
        - Ничего не хочу слышать. Чтоб через полчаса был на месте! Все, как и договаривались.- Грид повесил трубку.
        - Крит, вот увидишь, ты найдешь себя и здесь. А теперь иди, развлекайся, ты это заслужил,- с этими словами она начала чуть ли не насильно выпроваживать его из квартиры.
        - Да, мам, чуть не забыл,- Крит положил на тумбочку ключи.- Белый баджет на аккумуляторах. Все, как тебе нравится.
        - Крит! Право же, не стоило.
        - Нет, стоило.
        - Ты лучший сын в Кластикусе,- Вероника обняла сына, и поцеловала его в щеку.- А теперь беги! Не заставляй всех тебя ждать.
        Крит вышел на улицу. Он уже давно не ощущал себя так погано, разве что после гибели отца. Первой его мыслью было позвонить Гриду и все отменить.
        - И пусть думают обо мне, что хотят,- последнее, что сейчас хотелось делать Криту,- это идти в клуб и веселится.
        - Стоп! А может это как раз то, что мне нужно? Устроить загул дня этак на три. Все равно лучше, чем сидеть дома и жалеть себя,- с этой мыслью Крит поймал такси, и назвал адрес клуба.
        ГЛАВА 5. "ГРАНД-ПЛАЗА"
        Крит вышел из такси.
        - Вот и она, "Гранд-Плаза",- тот еще гадючник.- Крит никогда не понимал, почему именно этот клуб так нравился Гриду. Сам Крит считал, что этот клуб ничем не лучше и не хуже остальных. Поэтому когда Грид хотел отметить что-нибудь здесь, Крит не возражал.
        - А может, все-таки развернуться и уйти, пока еще есть такая возможность?- подумал Крит.
        - Ну, и куда это ты собрался! За тобой глаз да глаз нужен,- по ступенькам спускался Грид.
        - Кажется, сегодня ни у кого не возникает особых проблем с чтением моих мыслей,- сказал Крит.
        - Не обижайся. Ты че такой кислый?
        - Опять чуть не поругался с матерью,- ответил Крит.
        - Да не расстраивайся ты из-за этого. Она тебя любит, просто слишком сильно заботится о тебе.
        - Наверное, ты прав. А куда это ты меня тащишь?- поинтересовался Крит. Они прошли мимо центрального входа и завернули в переулок.
        - Ты думал, что я позволю тебе появиться в таком виде? Вот сейчас подберем тебе нормальный прикид, и тогда уже тебя можно будет представить местной публике, как истинного виновника торжества,- Грид похлопал Крита по плечу.
        Крит хотел было возразить, но махнул на это рукой. Спорить с Гридом было бесполезно, куда проще просто согласиться. Что Крит и сделал. Он ведь приехал сюда не затевать споры.
        Охранник пропустил их, ничего не спросив. Грид обо всем договорился. Вести переговоры и договариваться- это было у Грида в крови. Грид провел их в полуосвещенное помещение и всучил Криту пакет.
        - Держи. Будешь выглядеть, как кластикириец,- сказал Грид.- А я пошел запускать сигнальную ракету, тебя уже все заждались. Если заблудишься, иди на музыку. И не пытайся сбежать! Я предупредил охрану, чтобы тебя не выпускали.
        С этими словами Грид закрыл за собой дверь. Крит осмотрел помещение. Это была чья-то гримерная. На всякий случай Крит еще раз, более тщательно, просканировал здание "Гранд-Плазы". Первый раз он это сделал непосредственно перед тем, как зайти в клуб. В общественных местах запрещалось иметь при себе артефакты, тем более использовать их. Здесь даже сигналка имелась, правда, довольно-таки хилая. При необходимости Крит мог ее легко заблокировать. Расставаться с новеньким артефактом Крит не хотел.
        - Никому не придет в голову, что сюда может забрести Высший алхимик,- подумал Крит.
        Переодевшись, Крит посмотрел на себя в зеркало. Прикид был что надо, во вкусе Гриду отказать было нельзя. Крит даже немного поругал себя за то, что хотел явиться в клуб в том, что завалялось у матери в шкафу.
        Из зеркала на него смотрел высокий зеленоглазый брюнет. Крит всегда вызывал к себе повышенный интерес прекрасной половины Кластикуса и всегда от этого немного смущался.
        Крит поднес руку к шраму на правой щеке, он делал это каждый раз, когда смотрелся в зеркало. Напоминание о том, что с реактивами надо вести себя более уважительно. Этот шрам был последствием их с Гридом очередной выходки в Академии. Тогда Крит чуть глаза не лишился.
        Грид устал уговаривать его свести этот шрам, поэтому придумал историю о том, как Крит его получил, и рассказывал ее при каждом удобном случае.
        - Послушай я эту историю еще пару раз, я сам в нее поверю,- подумал Крит.- Пора выходить на свет. Оставаться здесь дальше просто глупо.
        Грид оказался прав. В этом месте невозможно было заблудиться. Крит пошел на звуки музыки, поднялся по лестнице и оказался на 3-м из 5-ти ярусов главного зала "Гранд-Плазы". Этот зал был размером с футбольный стадион, а поскольку главная сцена (сейчас там крутил пластинки диджей) находилась именно на уровне 3-го яруса, эти места считались VIP-овскими.
        Крит осмотрелся, публика здесь была самая разная, в основном, представители человеческой расы, но было и полно других, со всех уголков галактики. И если представителей некоторых гуманоидных рас еще можно было спьяну перепутать с человеком, то других вряд ли. В такой компании они могли здесь хоть файерболами швыряться, никто бы на них особого внимания не обратит. Может, за это Грид и любил данное место?
        Не успели еще его глаза привыкнуть к освещению, как правая часть яруса взорвалась аплодисментами. Грид позвал сюда всех, кого Крит хоть раз встречал за свою жизнь.
        - А вот и он, друзья,- вещал Грид.- Опоздал ровно на столько, чтобы все стали его ждать, но не так, чтобы начали бухать без него.
        Крит не знал и половины всех этих кластикирийцев, зато Грид, казалось, знал все обо всех и приходил Криту на помощь, если видел, что получается неловкая ситуация. Крит, в основном, кивал головой и говорил, как он рад всех видеть.
        - Надо выпить,- подумал Крит и подозвал официанта.
        Официант подошел к нему не с пустыми руками.
        - Ваш коктейль "Четыре стихии", сэр,- с этими словами он удалился.
        - Интересно, это тонкий намек от Грида или от заведения?- Крит просканировал коктейль не потому, что не доверял заведению, а потому, что это уже стало для него привычкой.
        - В скверное же мы время живем,- подумал Крит.- Если приходиться сканировать все подряд.
        С коктейлем все было в порядке. Крит выпил его почти залпом. К нему тут же подошел официант.
        - Желаете повторить, сэр?
        - Не откажусь,- Крит с удовольствием повторил процедуру.- Интересно, сколько коктейлей мне надо выпить, чтобы я перестал сканировать то, что вливаю в себя?- подумал Крит.- Есть повод это выяснить.
        - Желаете еще, сэр?
        - Нет! Может, позже.
        - Как скажете, сэр.
        - Он что, приставлен лично ко мне?- спросил Крит у Грида.
        - Чувак, у тебя снова паранойя разыгралась. Да расслабься ты и получай удовольствие. Здесь всего пара наших друзей знают, что ты на самом деле сотворил, и без твоего согласия они трепаться не станут. Что касается заведения, они уверены, что мы просто два алхимика 2-й категории, решившие набухаться в тесной компании.
        - Ты это называешь тесной компанией? И что мы тогда отмечаем?- спросил Крит.
        - Твое возвращение в большой спорт!
        - Ты что охре...
        - Еще раз говорю, расслабься. Завтра половина из них не вспомнит, что здесь на самом деле происходило, а если репортеры докопаются, скажешь, что ты был под кайфом.
        - Ты это серьезно?- спросил Крит.
        - Вполне. Я ведь не мог сказать им правду. Нас бы постарались выставить отсюда под любым предлогом. Ты ведь знаешь, никто не хочет связываться с Высшим алхимиком,- ответил Грид.
        - А мне теперь с этим что делать?- Крит был готов его убить.
        - Ничего. Просто веселись. Да и какая тебе по большому счету разница? Ты ведь собрался валить из галактики,- здесь Грид попал в самую точку. Крит не раз говорил ему, что в случае своей победы сразу постарается перевестись в галактику Воды.
        - Ну не злись ты так,- Грид видел, что его друг не в настроении, и постарался исправить ситуацию.- А сейчас- гвоздь программы. Лучшее в галактике дымовое представление от Крита. Давай выходи в центр зала.
        Несмотря на то, что Крит действительно сердился на Грида, он очень любил это делать. Поэтому подозвал официанта, выпил еще один коктейль и вышел туда, где его уже ждал Грид.
        - Под ваши аплодисменты,- объявил Грид.
        Крит попросил пачку сигарет, ему тут же ее принесли, хоть здесь и было запрещено курить. Он вспомнил, как давал свое первое представление перед родителями. Они так им гордились, правда, тогда он использовал не сигаретный дым. Ни мать, ни отец никогда не курили.
        Крит начал поджигать сигареты одна за другой, пока не насобирал достаточно дыма. Он сформировал из него два межсистемных боевых крейсера- один из галактики Воды, другой из галактики Воздуха, и раскрасил их в боевые цвета, используя все, что было расставлено на столе. Получились две отличные модели в масштабе 1:1000.
        Они начали летать по залу. Многие даже отскакивали, когда Крит резко менял направление движения одного из них. А затем два крейсера сошлись в битве над центральным столом.
        Крит реконструировал знаменитое на весь Кластикус сражение флагмана космического флота галактики Воздуха "Несокрушимый" и флагмана космического флота галактики Воды "Белый Лед". Это сражение произошло 40 лет назад. Несмотря на то, что Кластикус обладал четырьмя неисчерпаемыми источниками энергии (до недавних пор в этом никто не сомневался), поводов для войн здесь хватало.
        Крит попытался как можно реалистичнее передать накал сражения. Плазменные пушки стреляли от носа до кормы, вокруг летали истребители и перехватчики. Оба крейсера маневрировали, пытаясь зайти противнику в корму или брюхо. В финале сражения крейсер галактики Воздуха, потеряв управление, протаранил крейсер галактики Воды. Реакторы потока обоих крейсеров вышли из строя. Лишившись необходимой тяги, они начали стремительное падение на поверхность планеты, возле которой и происходило сражение. На какую именно планету они упали, было засекречено, поэтому Крит не стал особо заморачиваться при создании планеты и ее атмосферы.
        Из-за серьезных повреждений обшивка обоих крейсеров не выдержала вхождение в атмосферу планеты, объятые языками пламени, они развалились на части, не достигнув поверхности планеты, осыпав ее метеоритным дождем.
        Такова была официальная хроника того сражения. По другой версии командиру "Белого Льда" Снайпсу удалось посадить крейсер на поверхность планеты, и он до сих пор состоит во флотилии галактики Воды под другим именем.
        В зале наступила тишина. Все, словно завороженные, смотрели, как последние обломки падают на поверхность планеты. Даже музыка перестала играть. Диджей, засмотревшись на панораму сражения, забыл сменить пластинку. Но, получив нагоняй от директора клуба, запустил музыку вновь. Весь 3-й ярус "Гранд-Плазы" как будто взорвался. Аплодисменты, поощрительный свист и крики с просьбами выступления на бис слышались со всех сторон. Крит и сам был доволен, он всю душу вложил в это представление.
        К Криту подошла девушка, он ее прекрасно знал. Они встречались недолгое время, когда Крит блистал в чемпионате сектора по гонкам на баджетах. Но Сюзанна бросила его сразу после того, как он заявил о завершении своей карьеры гонщика. И Крит был этому рад, к тому моменту он сам уже подумывал о том, как бы поаккуратнее от нее избавиться.
        - Интересно,- подумал Крит,- а сейчас она смогла бы меня охмурить также легко или я все-таки поумнел за это время?
        - Привет,- сказала Сюзанна.- Классное представление.
        - Спасибо,- ответил Крит.
        - Нужно сказать еще что-нибудь,- подумал он. Но, к сожалению, ничего умного в голову не приходило.
        - Ты использовал артефакт? Как ты получил на это разрешение?
        - А ты что, теперь на Надзор работаешь?- встрял Грид.
        - Нет. Просто интересно!- ответила девушка.
        - У меня нет артефакта,- соврал Крит. Для этой реконструкции Крит не использовал свой артефакт Огня. С Надзором шутки были плохи.
        - Тогда зачем они вам вообще нужны?
        - Объясни, пожалуйста!- сказал Крит на автомате.
        Он знал, почему девушка задает подобный вопрос. Всем алхимикам вдалбливали это с малых лет. А вот для большинства кластикирийцев артефакты были бесполезными ископаемыми.
        - Если алхимик 2-й категории может сотворить такое, не используя артефакт, то почему даже Высшие алхимики носятся с артефактами, как с хрустальными шарами?- В тоне девушки слышалась некая враждебность, но Крит предпочел проигнорировать этот факт. Возможно, это в нем говорили три выпитых коктейля.
        - То, что я сделал сейчас,- это всего лишь красивый фокус. Чтобы делать действительно великие дела, нужно гораздо больше потоков энергии. В один момент ее не соберешь.
        - Крит скромничает,- Грид был тут как тут.- Я лично видел, как он сделал слиток золота из обычного аккумулятора.
        - Покажи, пожалуйста!- Девушку это явно заинтересовало.
        - Только потому, что ты сказала, пожалуйста,- Крит в общем-то и так был не против.- Мне нужно что-нибудь из свинца или ртутный градусник.
        Не прошло и тридцати секунд, как Крит держал в руках три пальчиковых батарейки.
        - Вполне достаточно,- сказал Крит и приступил к показу своего второго за вечер представления.
        Преобразовать свинец в золото- нетрудная задача для любого алхимика, владеющего потоками энергии Земли. Всего-то перегнать свинец в талий, затем в ртуть, а там уже и до золота рукой подать. У Крита не ушло на это много времени. Перед Сюзанной вместо трех батареек лежал слиток золота размером с большой палец и небольшая груда мусора,- то, что осталось от батареек.
        Сюзанна стала с восхищением вертеть его в руках.
        - Это круто, Крит,- сказала она.
        - А сейчас положи его обратно на стол,- сказал Крит.- Серьезно, если не хочешь получить ртутный ожог, положи его на место.
        Сюзанна с опаской положила слиток на место. Уже через 10 секунд золото начало терять форму, и на столе растеклась лужица ртути, еще через 10 секунд ртуть затвердела, преобразовалась в талий, и вскоре перед ними лежала бесформенная горка свинца.
        - Что за...- только и смогла сказать Сюзанна.
        - Это иллюстрация к ответу на твой вопрос, зачем нужны артефакты,- перебил ее Крит.- Для того, чтобы преобразовать свинец в золото, не нужно много энергии, но вот чтобы заставить объект оставаться в его новом состоянии, нужно потратить гораздо больше энергии. Это все равно, что толкать валун вверх, не зафиксировать его положение, а затем отпустить. Он покатится обратно. E= mc2. Закон эквивалентности массы и энергии в действии. Представляешь, сколько энергии у меня уйдет на то, чтобы стабилизировать вещество в его новом состоянии. Для такого нужен хорошо настроенный артефакт 1-го класса, а лучше 2-го. Но ни один умный алхимик не станет тратить потоки энергии на это. Стоимость слитка будет значительно меньше стоимости энергии, потраченной для его стабилизации. Я бы лучше свой баджет заправил.
        - Тогда какой тогда вообще в этом смысл?
        - Поверь моему опыту,- сказал Крит.- Возможности колоссальные!
        - А как вы заряжаете свои артефакты?- девушка задала очередной вопрос.- Некоторые утверждают, что вы высасываете потоки энергии из других кластикирийцев!
        - Так говорят только законченные фанатики,- ответил Крит. Он искренне понадеялся, что она сама не одна из них.- Потоки энергии невозможно извлечь из живого существа. Для зарядки артефактов мы используем реакторы потока или заряжаем их сами. Потоки энергии окружают нас. Надо только научиться их использовать.
        - А зачем все так усложнять?- не унималась девушка.- Почему бы просто не использовать реакторы потока?
        - У них совершенно разные функции,- продолжал терпеливо объяснять Крит. Он рассчитывал на то, что его терпение может вскоре принести весомые дивиденды.- Реакторы потока были созданы для того, чтобы потоками энергии могли пользоваться обычные кластикирийцы в повседневной жизни. Все, что видишь вокруг, работает на энергии, полученной с ближайшей энергостанции. А алхимики продолжают пользоваться артефактами. Так намного проще и безопаснее, непосредственное подключение к реактору потока может привести к...
        - Ты посмотри, какой порядочный! Вам ведь плевать на судьбы обычных кластикирийцев. Кто мы для вас? Так, мелкая шушера, мешающиеся под ногами!- говорил уже весьма поддатый мужик. Крит уже видел его прежде. Точнее, он узнал голос. Тот приходил к ним домой в таком же состоянии, но отец даже на порог его не пустил и сказал, что если он придет еще раз, спустит его с лестницы. Больше он не приходил.
        - Мы знакомы?- Крит посмотрел в его сторону.
        - А ты даже хуже своего отца. Тот, по крайне мере, не скрывал, что был Высшим алхимиком,- продолжал незнакомец.
        - Крит- Высший алхимик? Скорее, квазар Воздуха затвердеет,- послышались смешки. Никто не воспринял это всерьез.
        Крит на них не злился. Он и сам пока не верил в это.
        - Что вы знаете о моем отце?- спросил Крит.
        - Достаточно, чтобы сказать, что он был подонком и лжецом!
        - Я советую тебе отвалить отсюда по быстрому или...- Грид попытался вмешаться, но Крит жестом остановил его.
        - Оставьте свое мнение при себе. Я сужу о своем отце, только исходя из того, что он делал для семьи и как относился ко мне,- Криту стоило немалых усилий оставаться спокойным.
        - Ты знаешь о том, что произошло на Бивере 14?
        - Моего отца там не было! Комиссия это подтвердила,- Крит ненавидел, когда теребили эту старую рану.
        - Семь рейнджеров получили ожоги 4-й степени на той Мэзэром забытой планете. Их судьбы были сломаны навсегда. И никто не понес за это наказания.
        - Это был несчастный случай!- голос Крита начал срываться на крик.
        - Теперь уже я прошу Вас уйти!- в ситуацию вмешался начальник охраны клуба.- Или вас отсюда выведут насильно.
        Мужик поднял руки, давая понять, что эпизод исчерпан, и уже начал разворачиваться, чтобы уйти, но в последний момент посмотрел прямо Криту в глаза и сказал:
        - Знаешь, а я был очень рад, когда узнал, что твоего отца прихлопнули гвардейцы Белой стервы!
        Никто не успел ничего сделать. Координации Крита в этот момент мог бы позавидовать и сам Огдэн. Крит в долю секунды покрыл расстояние, отделяющее его от наглой ухмылки этого гада. Он ударил его в висок, вложив всю силу в этот удар. Тот упал, как подкошенный, даже не поняв, что произошло. Крит активировал артефакт, еще мгновение- и он бы его убил.
        - Нет, Крит! Если сделаешь это, то он выиграет,- когда надо было, Грид мог быть очень серьезным. За это Крит очень ценил дружбу с ним.
        Крит отступил и поставил заслон вокруг клуба. Теперь никто не мог покинуть пределы клуба или связаться с внешним Кластикусом без его ведома, пока Крит не снимет заслон, или же не явится другой Высший алхимик, способный это сделать. Сигналка не сработала. Артефакт был настроен очень качественно. Криту оставалось лишь правильно его использовать.
        Крит бережно собрал большую часть потоков энергии, расплескавшейся при столь резкой активации артефакта. Оставшуюся часть он использовал на создание плазменно-светового шоу с участием десятков самых невероятных существ, всех форм и цветов, на какие только было способно его воображение.
        Крит удивил сам себя. Он не ожидал, что в такой ситуации сможет действовать настолько расчетливо и хладнокровно.
        Охранник рядом с ним делал вид, что очень заинтересован парящим над ним дракончиком. Он уже давно понял, что если Крит пойдет в разнос, ничего не сможет ему противопоставить.
        Мужик неподвижно лежал на полу. Крит пощупал его пульс- живой, но сотрясение мозга обеспечено.
        - Прошу прощения за данный инцидент. Мне очень жаль, если я нарушил чьи-то планы. А теперь я вынужден удалиться,- с этими словами Крит расплатился по счету и начал идти в сторону черного выхода.
        - С тобой все в порядке? Ты ничего не задумал?- Грид выглядел очень озабоченным.
        - Поверь мне. Со мной все в порядке. Я надеюсь, ты здесь останешься и проследишь, чтобы никто не наговорил ничего лишнего,- Крит старался говорить как можно спокойнее.
        - Конечно, останусь. Но обещать ничего не могу. Сам понимаешь, через 30 секунд после того, как ты снимешь заслон, сюда заявится Надзор. Смотри только, ни во что больше сегодня не влезь,- они попрощались, и Грид сразу отправился к начальнику охраны что-то тому втирать. Благодаря Гриду у Надзора уйдет гораздо больше времени, чтобы разобраться, что здесь на самом деле произошло.
        Крит заметил, что к нему направляется директор клуба. Он уже не меньше двух минут мялся в стороне и все-таки решил, что ему нужно вмешаться.
        - Молодой...
        - Я не стану дожидаться приезда Надзора, если Вы об этом,- больше Крит ничего не сказал, и покинул клуб тем же путем, что и пришел.
        ГЛАВА 6. НОЧНОЕ ПРИКЛЮЧЕНИЕ
        Крит ушел из клуба через черный вход. Охранник дернулся, чтобы попытаться его остановить, но, к счастью для себя, вовремя сообразил, что единственное, чего он этим добьется,- увлекательный полет в соседнее здание. Он поднял руки в жесте примирения и отступил.
        Отойдя на квартал от здания "Гранд-Плазы" и убедившись, что никто за ним не следует, Крит снял заслон с клуба и поймал такси. Он назвал первый пришедший ему в голову адрес. Но, извинившись перед водителем, вышел через три квартала, усидеть на месте Крит просто не мог. Ему нужно было двигаться. В движение Криту всегда легче думалось.
        - Место, где можно все спокойно обдумать,- рассуждал Крит.- Такое место у меня есть. Парк на Огдэн-авеню. От "Гранд-Плазы" не так уж и далеко,- Крит решил пройтись пешком. Ловить такси и тем более создавать очередную червоточину ему не хотелось.
        Крит начал углубляться в железобетонные джунгли Прэкстона 355. Этот город-планета простирался на тысячи и тысячи километров вокруг него. Огромные здания, каждое высотой не меньше километра, заполоняли собой все видимое пространство, от горизонта до горизонта. В каждом жили по меньшей мере 10000 горожан. Крит не понимал, как здесь можно жить постоянно.
        - Спасибо, Мэзэр, что дал мне силы стать алхимиком. Проживи я здесь еще лет 10, точно вышел бы в окно,- это было недалеко от истины. Крит задыхался в этом городе. Он ощущал это почти физически.
        Крит не понимал, откуда берется воздух, которым дышат все жители Прэкстона 355. Ни одного дерева на десятки километров вокруг, если не считать Огдэн-парка.
        Город был перенаселен, но рост населения только ускорялся, как будто он был резиновым. Уже более 40 миллиардов людей и не только называли эту выгребную яму своим домом. И это согласно официальным данным.
        Рост преступности в таких условиях был неизбежен. С этим частично справились после принятия знаменитого закона ?198, который разрешил привлекать алхимиков к разгону массовых демонстраций и ловле особо опасных преступников. Проблему с преступностью это решило, частично. Но отсюда возникла другая проблема: это дало лишний повод обвинить алхимиков в том, что они ставят себя выше обычных кластикирийцев. В галактике Воды с этим справлялись совершенно другими методами. Крит прожил там год и знал об этом не понаслышке.
        Противники алхимиков, а в галактике Воздуха их было предостаточно, уже в открытый голос заявляли о том, что вреда от алхимиков гораздо больше, чем пользы, и что уровень развития технологий в Кластикусе уже позволяет производить и обслуживать реакторы потока без их помощи.
        - Тогда почему вы при каждом ЧП на энергостанции или фабрике реакторов потока зовете на помощь нас?- огрызались алхимики.
        До открытого противостояния было еще далеко, но энергетический кризис и явные промахи Эирсторма, Верховного алхимика галактики Воздуха (закон ?198 был далеко не единственным), усугубляли положение. Если ты не хотел, чтобы на тебя постоянно выливались потоки грязи, приходилось скрывать то, кем ты был на самом деле. Крит этого делать не хотел, да и не умел. Отец воспитал его по-другому. Крит сердцем чувствовал: его место в галактике Воды. Именно из-за отца он так рьяно добивался перевода. В галактике Воздуха он не нашел бы ответов на нужные ему вопросы.
        - И вот когда все было в моих руках, я дал матери это обещание. Проявил слабину, когда мне меньше всего было это нужно,- Крит очень сильно злился на себя за это и на мать, за то, что та выбила из него это обещание.
        Крит брел по городу, ничего не замечая вокруг, время приближалось к полуночи. До парка было рукой подать, как вдруг в его голове сработал звоночек или, скорее, сирена завыла в его мозгу.
        - Здесь слишком тихо даже для этого времени суток! Что, Мэзэр меня побери, здесь происходит?- не сбавляя шага, Крит начал как можно аккуратнее сканировать окружающее его пространство.
        - Да, шестое чувство меня не подвело. Вокруг меня смыкают кольцо. Но здесь только наемники с плазмо-пушками. Какой смысл использовать их против алхимика моего уровня?- пока еще Криту даже в мыслях было трудно называть себя Высшим алхимиком.- Только чтобы отвлечь!
        Крит попытался понять логику нападавших.
        - Они погонят меня вперед, до конца квартала, и что меня там ждет?- Крит сконцентрировал все свое умение на том, чтобы заглянуть за угол здания, находившегося за ближайшим перекрестком, и чуть не сбился с шага. В припаркованном грузовом баджете располагался передвижной блокиратор энергетических потоков (у алхимиков просто БЭП).
        - Они еще не успели его активировать, но Мэзэровы кишки, задержись я в "Гранд-Плазе" на 10 минут дольше, меня бы уже поливали плазменным дождем, и неизвестно, удалось ли бы мне выбраться из этой передряги.- Крит никогда не сталкивался с ними в бою. Их использовали в тюрьмах для алхимиков и как оружие на войне, но в мирное время их использование без соответствующих санкций было запрещено.
        - А может, Надзору удалось получить ордер на мой арест?- Крит был на грани того, чтобы впасть в панику.- За что? За мелкое хулиганство в ночном клубе? Это бред. Скорее всего, они до сих пор пытаются понять, что там произошло. Усилиями Грида это может затянуться на всю ночь. Да и не об этом сейчас речь. Что мне теперь делать?
        Создавать червоточину было нельзя.
        - Если они активируют БЭП во время того, как я буду проходить сквозь червоточину...- Крит отогнал от себя эту жуткую картину.
        Он вспомнил слова отца: "Иногда ответ прямо у тебя под ногами". В стрессовых ситуациях Крит воспринимал слова отца буквально. Он посмотрел себе под ноги.
        - Канализация!- Крит начал лихорадочно соображать.- Проделать дыру в асфальте и попытаться скрыться в паутине канализационных коллекторов?
        - Нет! Это плохая идея,- Крит не привык убегать с поля боя, да и в темноте канализации, без возможности управлять потоками энергии, он был бы легкой добычей.- Должно быть что-то еще. Всегда что-то есть!
        Крит сосредоточился на своем артефакте. Почувствовал, как его тепло распространяется по всему телу.
        - А вот и ответ!- Канализационный коллектор у него под ногами шел прямиком к притаившемуся за углом БЭПу. Крит создал приличных размеров плазменный шар прямо в коллекторе и стал аккуратно продвигать его вперед.- Сейчас я вам устрою настоящее светопреставление!
        Когда плазменный шар оказался под БЭПом, Крит резко направил его вверх. Плазма, легко прорезав 3 метра бетона и асфальта, достигла своей цели.
        Взрыв получился на славу. Потоки энергии полностью заряженного БЭПа и потоки энергии Огня, сосредоточенные Критом в плазменном шаре, оттолкнулись друг от друга, как одинаково заряженные частицы. Крит подумал, что даже немного переборщил.
        Сигнализация сработала во всех баджетах, припаркованных в радиусе четырех кварталов, в двух соседних зданиях треснули окна, а ведь они были сделаны из высокопрочного стекла. Недооценивать Крита никто не собирался.
        - Даже немного приятно,- подумал Крит. Наслаждаться победой не было времени.- Максимум через 20 секунд сюда прибудет кавалерия.
        Крит проломил стену здания слева. Создавать червоточину под градом плазменных пуль ему не хотелось, а они уже сыпались на него со всех сторон.
        - Ты за это ответишь!- раздался чей-то вопль.
        Крит даже ухом не повел.
        - Очень скоро вам будет не до меня!- Крит пробежал здание насквозь и проделал дыру в его противоположной стене. Но покидать здание через нее он не стал. Крит свернул в проход налево и воспользовался дверью черного хода, изнутри она открывалась без ключа.
        Выйдя на улицу, Крит осмотрелся. Улица была абсолютно пустой. Он открыл червоточину и вышел из нее с противоположной стороны парка, куда изначально хотел пойти, в двух кварталах от его южного входа.
        - Теперь нужно подумать о том, как они меня вычислили. Единственное разумное объяснение- артефакт. Но как? Я ведь использовал его лишь раз в "Гранд-Плазе". Может, ее руководство все-таки решило перестраховаться? Но тогда почему за мной прислали не Надзор, а этих вооруженных до зубов наемников, да еще и с незарегистрированным БЭПом? А может, Грид ляпнул лишнего? От артефакта придется избавиться,- с досадой подумал Крит.
        - И мне нужен новый артефакт,- Крит послал запрос на энергостанцию, где оставил на хранение свои артефакты. Уже через 30 секунд из миничервоточины выпрыгнул и послушно лег в руки полностью заряженный артефакт Земли 3-го класса. Услуга очень не дешевая, а в данных обстоятельствах еще и рискованная. Но Крит рассудил, что Надзор просто физически не успел бы заморозить его активы к этому моменту. Да и Крит понимал, что наличие у него артефакта такой мощности может избавить его от многих проблем в этой ситуации. За ним-то уж никто не проследит. Крит надеялся, что те, кто может это сделать, сейчас заняты более важными делами, а противопоставить им Крит все равно ничего не мог.
        Алхимик выставил защиту, используя только что полученный по почте артефакт, зашел за угол здания и стал ждать. Убедившись, что погони нет, а след от червоточины остыл достаточно, чтобы усложнить жизнь его преследователям, Крит пошел в сторону парка.
        - Теперь нужно избавиться от артефакта Огня,- как бы Криту не хотелось этого делать (ведь это был очень хороший артефакт), он понимал, что должен.
        Из подручных средств Крит соорудил небольшую ракету, заправил ее с помощью артефакта Огня, затем открыл червоточину в сотне километров от места, где стоял, и запустил в него ракету с прицепленным к ней артефактом.
        - Поищите меня там! Надеюсь, она не свалиться никому на голову,- подумал Крит. Слава Мэзэру, в это время суток такое было маловероятно.
        Разделавшись с артефактом, Крит вошел в парк на Огдэн-авеню.
        - Идеальное место, чтобы подумать. И никто не додумается искать меня в квартале от места взрыва.
        ГЛАВА 7. КРИТ ПРИНИМАЕТ РЕШЕНИЕ
        Крит неспешно брел по Огдэн-парку и прислушивался к звукам перестрелки и погони, доносившимся с противоположной стороны парка. Там было жарко. Сдаваться властям явно не входило в планы наемников. И у них точно был план отхода. Но шансов скрыться особо не было, взрыв должен был привлечь слишком много внимания. Последние шансы уйти испарились у наемников после того, как на место происшествия прибыли двое Высших алхимиков.
        Крит без труда почувствовал их появление, скрыть прибытие такой тяжелой артиллерии было очень трудно, да и незачем им скрываться. Они быстро навели порядок. Воцарилась почти полная тишина.
        Контраст был слишком резким. На протяжении последних суток Крит мог только мечтать о тишине, и теперь у него создалось впечатление, что кто-то просто выключил звук.
        Крит попытался вновь засечь тех двоих Высших алхимиков. Бесполезно, они выставили заслон.
        - Интересно, что они подумают, обнаружив под грудой обломков дыру диаметром полтора метра,- подумал Крит,- Они сразу поймут, что здесь не обошлось без алхимика. И сколько у них уйдет времени, чтобы сопоставить этот взрыв с событиями в "Гранд-Плазе"?
        - Немного!- сам ответил на свой вопрос Крит.- Они приложат все усилия, чтобы меня найти. Может, все-таки стоило уйти подальше?
        Крит мысленно приказал себе перестать сомневаться в своих действиях и успокоиться.
        А вот и репортеры. Прямо над Критом на всех парах, нарушая все мыслимые законы пилотирования, промчался баджет местного новостного канала.
        - Стервятники!- подумал Крит. Когда он стал реальным претендентом на звание чемпиона сектора, те выпили не один литр его крови.
        - Я все сделал правильно!- сказал Крит.- Если я где-то и облажался, исправить уже ничего нельзя. Прошло достаточно времени, чтобы даже лучшая ищейка сбилась со следа. Остается только ждать. А пока можно просто пройтись по ночному парку, ни о чем не задумываясь!
        Легче сказать, чем сделать. Криту в голову лезли тысячи мыслей: о событиях за последние сутки, о разговоре с матерью, об отце. В основном, об отце. Здесь все о нем напоминало. В свое время они с отцом облазили каждую парковую щель.
        Крит очень любил тут бывать. Даже после возвращения домой, из галактики Воды, он часто приходил сюда один. Ощущение того, что отец все еще был рядом с ним, было самым реальным. Крит даже разговаривал с ним, когда ему было особенно трудно. Он не отдавал себе в этом отчета, но самые важные свои решения в жизни принял именно здесь, сидя на их любимой с отцом лавке. Вот и сейчас ноги сами несли к месту, где они могли часами сидеть, ни о чем особо не разговаривая, просто наблюдая, как в пруду плещутся утки, и прислушиваясь к звукам затихающего города.
        Именно здесь пять лет назад Крит принял решение завязать с большим спортом и посвятить свою жизнь алхимии.
        Часто они приходили сюда ночью, чтобы посмотреть в телескоп на звезды. Огдэн-парк был одним из немногих мест в городе, где это можно было сделать. Отец показывал Криту созвездия и рассказывал занимательные истории о том, почему они именно так называются. Крит запомнил все их названия, но всегда внимательно слушал отца, пытаясь узнать что-то новое для себя, то, что было скрыто "между строк". Иногда Дэзэк менял факты в своих историях и смотрел, заметит Крит или нет. Крит замечал.
        Сын всегда спорил с отцом. В его воображении звезды складывались в совершенно иные картинки или же он вообще не мог увидеть то, о чем толдычил ему отец.
        - Используй свое воображение,- говорил Криту отец.
        На что Крит отвечал: "Никакой это не кролик" или "На собаку вообще не похоже".
        Больше всего споров возникало вокруг созвездий Белой Королевы и Огдэна. Как выяснил позже Крит, эти созвездия были в каждом мире, до которого добралась цивилизация. И ничего странного в этом не было, больше легенд в Кластикусе было только о самом Мэзэре.
        А вот Крит не мог увидеть то, чего хотел от него отец. Упрямые звезды никак не хотели складываться в нужную картинку вопреки всем фактам, которые знал Крит об Огдэне или Белой Королеве.
        Однажды, устав спорить с сыном, Дэзэк сказал Криту: "Обычные кластикирийцы видят то, что они хотят видеть. Если хочешь выжить в этом мире, ты должен уметь видеть его так, как это делают они".
        Крит хорошо усвоил этот урок, он всегда очень внимательно слушал отца и перенял многие его взгляды на устройство этого мира. Но даже сейчас, сидя на их с отцом любимом месте и глядя на звезды, он не мог разглядеть ни Огдэна, ни Белой Королевы.
        К месту, где находился Крит, начали приплывать утки. Он огляделся, пытаясь понять, что им нужно. Прямо под лавкой лежало полбатона хлеба. Наверное, ребенок отвлекся на что-то другое и не докормил их. Крит поднял хлеб, ему даже с лавки вставать не пришлось. Хлеб зачерствел, но Крит все равно начал механически отщипывать кусочки и бросать их уткам, а уткам было все равно, что есть.
        Крит вспомнил момент, когда вдруг осознал, что эти утки просто не могут быть настоящими. Тогда он впервые пришел в этот парк без отца.
        - Почему они не спят? И почему они еще не улетели? Как они здесь будут выживать, когда пруд замерзнет?- До того момента подобные мысли ему в голову не приходили. Тогда он с горечью осознал, что ему уже никогда не быть ребенком.
        Став алхимиком, Крит мог раз сто их просканировать и сказать с точностью до винтика, из чего они сделаны, но так ни разу этого не сделал.
        - Есть вопросы, на которые лучше не знать ответы,- так часто говорила ему мать. Крит во многом был с ней не согласен, но на этот вопрос он действительно не хотел знать ответ.
        Докормив уток, Крит стал смотреть на светящиеся окна здания напротив, звезд не было видно из-за туч. Если включить воображение, то эти огоньки, как и звезды, начинали складываться в причудливые узоры. Сейчас Крит видел просто светящиеся окна. Все его внимание было сосредоточено на другом. Ему нужно было принять очень важное решение.
        - Если я выполню обещание, которое дал матери, и останусь в галактике Воздуха, я никогда не узнаю, что на самом деле случилось с моим отцом. Но если все-таки решусь на перевод...- Криту стало не по себе от этой мысли.- Я потеряю мать. У нее хватит сил и упрямства, чтобы выполнить свою угрозу.
        У Крита с матерью всегда были непростые отношения, а после смерти отца они вообще держались на честном слове. Но Крит любил свою мать и предать ее не мог.
        - Мне в любом случае будет тяжело,- подумал Крит.- Чтобы я не выбрал.
        От трудных мыслей Крита отвлек баджет новостного канала, который уже во второй раз пронесся над головой Крита с той же стремительностью, только уже в обратном направлении.
        - Может, я не ту контору выбрал?- думал Крит, глядя вслед удаляющемуся баджету.- Рассекал бы сейчас по городу, делал репортажи, ни о чем особо не заморачивался.
        - Кстати, о новостях,- вспомнил Крит.- В сети уже точно должно быть сообщение о моих подвигах.
        Он активировал артефакт. О том, что его могут выследить, можно было не беспокоиться. Те двое свалили, Крит почувствовал это минуты три назад.
        Алхимик вывел изображение перед собой и с помощью артефакта вошел в сеть.
        - Одно из преимуществ алхимии,- подумал Крит.- Без интернета ты нигде не останешься.
        Крит начал пролистывать новостную ленту.
        - Бинго,- сказал Крит.
        Долго искать не пришлось. В сети только об этом и писали.
        - Этот город никогда не спит,- подумал Крит.
        "В 01-30 по 0-му часовому поясу в двух кварталах от Огдэн-парка прогремел взрыв..."
        "Согласно..."
        "Из-за неосторожного поведения с артефактом высокой мощности..."
        "У нас есть неподтвержденная информация..."
        "К взрыву причастен алхимик..."
        "Из заявления старшего инспектора Надзора..."
        "Выдан ордер на арест алхимика, причастного к взрыву..."
        "У нас пока нет точной информации о личности алхимика, устроившего..."
        - Вот это оперативность,- подумал Крит.- И ни слова о незарегистрированном БЭПе. Выдан карт-бланш на мой арест, но в новостях не было ни слова о событиях в "Гранд-Плазе". Если связать эти два события, выяснить личность виновника происшествия, то есть меня, не составит труда. Но все происходит с точностью наоборот. Мою личность скрывают. Почему? Чтобы журналисты не смогли...
        - Допустим,- рассуждал Крит,- они собрались устроить образцово-показательное дело, чтобы успокоить общественность. Стоит немного подкорректировать мою биографию, и козел отпущения готов. Я в таком случае идеальный кандидат.
        Крит оказался на пути огромной политической махины, и если он не уберется с пути ее следования в самое ближайшее время, она перемолотит ему все кости.
        - И что теперь? Податься в бега?- рассуждал Крит.- Нет, это не вариант. Меня поймают, это вопрос времени. У меня остался лишь один вариант: попросить политического убежища в галактике Воды и надеяться, что я все еще интересен им настолько, что они пойдут из-за меня на открытую конфронтацию с властями Прэкстона 355.
        Как ни неприятно было осознавать это Криту, он испытал облегчение, когда отпала необходимость выбора.
        - Да мать возненавидит меня, когда узнает, что я нарушил данное ей обещание,- подумал Крит.- Но, по крайне мере, на нее не выльется вся эта грязь, и ей не придется навещать меня в тюрьме.
        - Осталось только добраться до посольства. Но как? Червоточиной нельзя, ловить такси тоже опасно, а пешком я туда буду два дня идти,- рассуждал Крит, выходя за пределы парка.
        Крит осмотрел припаркованные в округе баджеты и остановил свой выбор на старом добром "T-Z", модели, какого года и сам Мэзэр бы не вспомнил. Они с Гридом научились угонять их еще тогда, когда им было по 15 лет.
        - В Кластикусе разгар техноэры,- рассуждал Крит.- Квантовые компьютеры скоро станут частью повседневной жизни, а баджет все еще можно угнать с помощью простой отмычки. Мэзэр, храни этих скупердяев.
        Крит поднял баджет в воздух и направил его в сторону посольства. Он включил новостную радиостанцию.
        "Значительные силы правопорядка стягиваются в 157 район. Согласно нашей информации, именно там скрывается алхимик, причастный к..."
        Крит выключил радио. Он услышал все, что хотел. Его трюк с артефактом на ракете сработал. Артефакт они, может, и найдут, но к тому времени он уже будет в посольстве галактики Воды, а там будь что будет.
        По дороге к посольству Крит не встретил ни одного рейнджерского баджета. Судя по всему, их действительно стянули в район поисков.
        Долетев до посольства галактики Воды, Крит аккуратно припарковал угнанный баджет и вышел из него.
        - Не дворец Белой Королевы,- подумал Крит,- но все равно, самое красивое здание на сотни кварталов вокруг.
        - Ну что ж, пути назад нет,- с этими словами Крит подошел к пункту охраны и приложил к сканеру карточку, которую ему дал Тэд Роджерс.
        ЧАСТЬ 2. ПОСОЛЬСТВО
        ГЛАВА 8. НОЧНАЯ СМЕНА
        Попав на территорию пункта охраны, Крит сразу почувствовал, что здесь работает очень мощный и качественно настроенный БЭП. БЭП, который совсем недавно разнес Крит, не был по сравнению с этим даже моськой. Артефакт Крита потух в миг. Крит просто ради спортивного интереса попытался его перезапустить, но, как он и ожидал, это не дало никакого эффекта.
        Охранник терпеливо ждал, пока Крит, наконец, поймет, куда он попал.
        - Вы от Тэда Роджерса?- охранник решил нарушить тишину первым.
        Крит кивнул.
        - Сдайте, пожалуйста, Ваш артефакт. Вам вернут его, когда Вы будете покидать территорию посольства. И заполните эти документы, чтобы мы оформили Вам временный пропуск,- продекламировал охранник.
        Крит положил свой артефакт на стол.
        - Хороший артефакт. За Вами кто-то гонится?- спросил охранник.
        Крит предпочел не отвечать на этот вопрос.
        Охранник протянул Криту бланк и ручку. Крит, задумавшись лишь на секунду, поставил свою подпись и написал в нужной строке: Крит Андервуд.
        Увидев это, глаза охранника округлились. Крит был уверен, что сейчас завоет сирена и сюда сбежится вся охрана посольства. Но ничего этого не произошло.
        - Сэр, прошу следовать за мной. Вас уже ожидают,- тон охранника стал официальным, насколько это было возможно.
        - И что это значит?- подумал Крит. Но вслух опять ничего не сказал.
        Охранник жестом пригласил Крита следовать за ним. Выйдя за пределы пункта охраны, Крит попал во внутренний двор и наконец, смог разглядеть центральное здание посольства без каких-либо помех, которые создавал БЭП и многочисленные заслоны, расставленные по всему периметру посольства.
        Этот дворец, а это действительно был самый настоящий замок, спроектировал и построил сам Мэзэр во времена рассвета своего правления. Замок являлся одним из немногих, сохранившихся в таком идеальном состоянии наследий Мэзэра. Он пережил десятки войн и видел сотни сражений, но никому так и не удалось его серьезно повредить. Его как будто окружала невидимая защита, осознать природу которой могли лишь избранные.
        Даже сейчас его размеры производили впечатление. Конечно же, он значительно проигрывал в размерах современным бетонным коробкам, окружающих его со всех сторон, зато в разы выигрывал у них по экстерьеру. Грамотное расположение башен зрительно увеличивало его размеры минимум в полтора раза. Самая высокая башня простиралась ввысь на 70 этажей, а его центральное крыло имело не менее 40 этажей.
        Замок реконструировали не один десяток раз, но каких-либо серьезных изменений он претерпел, лишь когда Белая Королева заполучила его в качестве посольства галактики Воды. Дизайн замка изменился не так уж и значительно, но достаточно, чтобы все с первого взгляда понимали, кто на самом деле здесь хозяин.
        Как Белой Королеве удалось его заполучить, до сих пор было причиной множества споров и протестов. По одной из самых радикальных версий, Мэзэр подарил этот замок ей, по другой, вообще построил специально для нее. Крит не верил в эти, пусть очень красивые, но сказки. Несмотря на все свое могущество, Белая Королева просто не могла быть настолько древней. Но кластикирийцев, с пеной у рта доказывающих обратное, хватало. Споры об истинном возрасте Белой Королевы, Огдэна и Эирсторма периодически разгорались с новой силой, особенно после войн.
        Пройдя внутренний двор, Крит поднялся по лестнице и вошел в центральное крыло замка. В отличие от внешнего фасада, здесь все осталось неизменным еще со времен Мэзэра. Ты просто переносился во времени на тысячи лет назад. Большинство из гостей посольства не задерживались во дворце надолго. Их перенаправляли в другие административные здания, но пройти через этот зал должны были все. Этот интерьер никого не мог оставить равнодушным.
        Крит увлеченно разглядывал внутреннее убранство дворца и лишь через несколько минут заметил, что все, кто были в зале, смотрят на него. Охранник, убедившись, что Крит не собирается никуда убегать, вернулся на свой пост.
        - Откуда здесь столько кластикирийцев в три часа ночи?- подумал Крит.
        Позже ему рассказали, что в эту ночь его дело было приоритетным. Приказ о том, что Крита нужно найти раньше властей Прэкстона, поступил если не от самой Белой Королевы, то от кого-то из ее ближайшего окружения. Уже через полчаса после приказа все посольство стояло на ушах, на поиски Крита были брошены все ресурсы. И вот в самый разгар поисков Крит сам заявился в посольство через парадный вход.
        - Доброй ночи, мистер Андервуд,- эта фраза вывела персонал посольства из ступора, улей зажужжал в привычном темпе.
        Перед Критом стоял представительного вида мужчина, одетый в деловой костюм.
        - Я Джеральд Векслер, управляющий посольством. Прошу прошения, что заставил Вас ждать. Прошу, проследуйте в мой кабинет. Нам необходимо решить несколько неотложных дел.
        Крит последовал за ним, но не успели они пройти и половины зала, как их остановил служащий посольства. Вид у него был нервный.
        - Джеральд, куда ты его ведешь? Его следует немедленно доставить в ближайший участок для допроса,- служащий чуть ли не кричал.
        - Пол! Неужели и Вас разбудили? Вы все-таки сумели найти артефакт?- задал вопрос управляющий.
        - Нет, но того, что он натворил в "Гранд-Плазе", вполне достаточно чтобы...
        Векслер его грубо прервал.
        - То, что произошло в "Гранд-Плазе", можно квалифицировать лишь как мелкое хулиганство! Вы можете вручить мистеру Андервуду повестку в суд, но этих оснований явно недостаточно для его ареста. Тем более на территории посольства галактики Воды. Этот алхимик находится под защитой Белой Королевы.
        Сам Крит вдруг осознал, что не проронил ни слова с того момента, как он вошел в парадную дверь посольства. Крит мысленно поздравил себя и решил не отходить от выбранной тактики.
        - Мелкое хулиганство!? Кластикириец попал в больницу с сотрясением мозга!- пытался парировать служащий.
        - Я читал показания свидетелей,- ответил Векслер.- Они слишком сильно отличаются друг от друга! С таким же успехом ему на голову могла свалиться балка!
        - Тот кластикириец был непосредственно связан с отцом этого так называемого алхимика. Вы что, действительно думаете, что это простое совпадение? А использование артефакта в общественном месте, а выставление заслона?- не унимался служащий.
        Криту стоило усилий не встрять в эту перепалку, но он вовремя понял, что его просто пытаются спровоцировать.
        - Еще раз повторяю,- отчеканил управляющий.- Мистер Андервуд находится под защитой Белой Королевы, и без веских оснований мы Вам его не выдадим. Мистер Андервуд, прошу, следуйте за мной.
        Управляющий развернулся и продолжил свой путь. Крит последовал за ним.
        - Мистер Андервуд, Вам это так просто не пройдет, даже не надейтесь. Вас ищут все...- надрывался служащий. Но увидев, что его никто не слушает, развернулся и пошел в диаметрально противоположном направлении.
        Крит проследовал за управляющим через весь зал. Они поднялись на 3-й этаж и вошли в личный кабинет Вэкслера. Кабинет был обставлен со вкусом: тяжеловесная дубовая мебель и другие атрибуты свидетельствовали о степени полномочий хозяина кабинета. Все было на своих местах. Над креслом Вэкслера весел портрет Белой Королевы во весь рост.
        - Ну а куда ж без нее?- подумал Крит.
        - Кто это был?- спросил Крит, когда за ним захлопнулась дверь. Это были его первые слова на территории посольства.
        - Представитель Надзора,- ответил управляющий.- Прошу прощения, что Вы стали свидетелем этого. На данный момент у нас нет оснований, чтобы вытурить его с территории посольства.
        Крит был очень удивлен. Он никогда не слышал, чтобы с представителями Надзора обращались подобным образом. Но постарался не показать виду. Вместо этого он спросил:
        - Вы говорили, что у Вас для меня есть неотложное дело?
        - Да, конечно! Нам нужно как можно быстрее найти Ваш артефакт,- ответил управляющий.
        - Вы имеете в виду...
        Управляющий резко перебил Крита.
        - Крит! Я ведь могу тебя так называть?
        Крит кивнул.
        - Избавь меня от твоих рассказов, что ты не причастен к событиям рядом с парком Огдэна. Мне все равно, что ты там делал. Но если мы не найдем тот артефакт раньше официальных властей Прэкстона, нам будет гораздо труднее тебе помочь!
        Спорить с ним Крит не стал, а просто рассказал, что он сделал с артефактом после того, как взорвал тот злосчастный БЭП.
        После его рассказа управляющий сделал звонок, дал указания относительно поисков артефакта и, судя по его виду, значительно повеселел.
        - Оригинальное решение. Пока что ты оправдываешь свою репутацию. Роджерс не зря за тебя поручился. Ты уверен, что полностью разрядил артефакт?- Векслер задал этот вопрос уже в третий раз.
        - Настолько, насколько это было возможно,- ответил Крит в третий раз.
        - Что ж, неплохо, очень даже я бы сказал неплохо. Мои люди возьмут сводки погоды и, уверен, смогут сократить радиус поисков до сотни метров,- управляющий нажал на кнопку телефона.
        - Николь! Принеси, пожалуйста, документы, приготовленные для мистера Андервуда. И сделай мне кофе, и... Ты что-нибудь будешь?- спросил он у Крита.
        - Чай, если можно.
        - И чай,- Вэкслер выключил телефон.
        Секретарша вошла уже через полторы минуты.
        - Шикарная блондинка,- подумал Крит.- Добавить нечего.
        При ее виде Крит осознал, что из-за всей этой паранойи с получением лицензии Высшего уже больше года ни с кем не встречался.
        Николь стрельнула глазками в сторону Крита и скрылась за дверью.
        Несмотря на все свои усилия совладать с собой, Крит еще несколько секунд таращился на закрытую дверь.
        - Что, понравилась?- спросил Вэкслер.- Это ты еще не видел тех, кто работает при дворе Белой Королевы. Вот от них крышу срывает напрочь. Кстати, ты бывал во дворце? Уверен, что нет. Но ты не расстраивайся. Скоро Мэзэров день, и у тебя есть все шансы получить приглашение на бал в честь него. Ты ведь у нас теперь знаменитость. Может, даже саму Белую Королеву встретишь.
        На секунду выражение лица Вэкслера изменилось. Крит попытался понять, чтобы это значило. До сих пор Крит не встречал никого, кто знал Белую Королеву лично. Но Вэксллер быстро стер это выражение с лица.
        - А теперь заполни эти документы, а я сделаю пару звонков.
        Крит углубился в чтение документов, по крайне мере, это помогло не думать о Николь. Крит был уверен, что эта кипа документов должна быть размером с кирпич, на самом деле все уместилось на 10 страницах.
        Прочитав контракт и убедившись, насколько он мог, в отсутствии подводных камней, Крит поставил подписи в нужных местах.
        - Теперь моя жизнь точно изменится,- в этот момент Крит подумал о матери.- Надеюсь, это того стоило.
        - Поздравляю тебя, Крит,- Вэкслер пожал Криту руку.- Можешь считать себя полноценным гражданином галактики Воды. А что касается мелких недоразумений с властями Прэкстона, не волнуйся. Мы не упустим случая утереть им нос.
        - Значит, артефакт уже нашли?- спросил Крит.
        - Нет,- ответил Вэкслер.- Но я же сказал, не волнуйся. Рейнджеры до сих пор ищут его в 157-м районе. С такой форой мои люди найдут его намного раньше. А теперь иди и спи, ты это заслужил.
        - Я должен у Вас кое-что уточнить,- сказал Крит.
        - Спрашивай,- Вэкслер даже не пытался скрыть, что, получив от Крита то, что было ему нужно, он потерял к нему всякий интерес.
        - На новой должности мне понадобится помощник. Я бы хотел сам его выбрать,- продолжил Крит.
        - Полагаю, речь идет о Гриде Маккосланде?- Вэкслер открыл дело Грида.
        - Все верно,- ответил Крит.
        - Мы не против. Если он согласится, решение будет за тобой.
        - И еще моя мать...
        - Это само собой!- сказал Вэкслер.- Считай, что для нее уже зарезервирован билет!
        - Только не надо посылать к ней людей,- сказал Крит.- Я сам ей все скажу.
        - Как хочешь. Николь!- Вэкслер нажал на кнопку телефона.- Пройди, пожалуйста, в мой кабинет.
        - Разрешите последний вопрос?- сказал Крит.
        - Валяй.
        - Почему в новостях нет ни слова об использовании незарегистрированного БЭПа?- спросил Крит.
        - Ты ведь умный парень,- ответил Вэкслер.- Можешь сам обо всем догадаться!
        - Они хотят обвинить меня в том, что я пытался устраивать массовые беспорядки, но зачем власти Прэкстона выгораживают...
        - Чтобы они не пытались сделать, это уже не важно. Ничего у них не выйдет. Это я тебе гарантирую. А сейчас иди отдыхай. И Крит...
        - Да.
        - Я надеюсь, тебе не надо объяснять, что без моего личного распоряжения ты не имеешь право покидать границы посольства.
        Крит кивнул. В кабинет вошла Николь.
        - Николь! Проводи нашего гостя в его апартаменты,- Вэкслер взял телефон и почти сразу начал на кого-то орать.
        Крит хотел было его поблагодарить, но поняв, что тому уже нет до него никакого дела, просто вышел из кабинета вслед за Николь.
        Николь жестом пригласила Крита следовать за ней. Всю дорогу до лифта Крит пытался занять себя тем, что изучал интерьер дворца. Посмотреть здесь было на что. Крит прикинул, что некоторые вещи были ровесниками самого замка. Статуй, картин и фресок вокруг было не счесть. Только вот Крит никак не мог сосредоточиться хоть на чем-нибудь.
        Ожидая лифта, Крит подумал, что было бы неплохо поговорить с девушкой. Нужно было с чего-то начать.
        - Судя по всему, я застрял здесь на пару дней,- попытался завязать разговор Крит.- Не подскажете, чем можно тут заняться?
        - Вариантов масса,- ответила Николь.- Тебе и месяца не хватит на то, чтобы здесь все осмотреть. Можешь зайти на официальный сайт. Твой логин и пароль тебе доставят утром вместе с твоим временным пропуском. Но если хочешь, я могу тебе провести персональную экскурсию.
        - Честно говоря, я имел в виду катакомбы,- продолжил Крит, делая вид, что не заметил никаких намеков в последней фразе девушки.
        - Разрешение на посещение катакомб дает лично мистер Вэкслер. Если хочешь, я могу спросить у него об этом завтра.
        - Я был бы Вам очень признателен,- ответил Крит.
        - Тогда зайди после обеда. А вот и твои апартаменты на сегодняшнюю ночь. Я старалась подобрать тебе что-нибудь необычное.
        Они вошли в комнату. Убедившись, что все было в порядке, Николь вручила Криту ключи.
        - Если что-нибудь понадобится, просто набери 342.
        Крит кивнул.
        - Увидимся завтра.
        - Пока,- все что смог выдавить из себя Крит. Девушка вышла и закрыла за собой дверь.
        Крит пощупал свой пульс. Он был учащен минимум на 30 ударов в минуту.
        - Вот что значит больше года быть на голодном пайке,- пробормотал Крит. Сил у него осталось лишь на то, чтобы найти кровать. Как только его голова коснулась подушки, он отключился.
        ГЛАВА 9. КРИТ НАЗНАЧАЕТ СВИДАНИЕ
        Проснувшись, Крит первым делом попытался вспомнить, что ему снилось. Он делал это каждое утро с тех самых пор, как отец сказал ему, что сны могут рассказать нам даже больше, чем нам бы хотелось знать. "Именно поэтому большинство кластикирийцев не запоминают сны",- Дэзэк часто говорил это Криту.
        Постепенно обрывки сновидений начали складываться в единый сюжет. Сначала Криту приснился Оазис 66, только на этот раз все закончилось тем, что Крит сам свалился в ту расщелину. Почти долетев до лавы, Крит осознал, что это падает не он, а его отец, и что это не Оазис 66, а Бивер 14. Отец и его брат сражались с кем-то или чем-то, это была очередная вариация на тему, что произошло на Бивере 14. Крит не видел их лиц, никогда не видел, только искаженные очертания.
        Затем он услышал крик отца, он был наполнен ужасом, Крит осознал, что это кричит его мать, и не от ужаса, а от злости, она была готова его разорвать на части. Из-за чего они так поссорились, Крит вспомнить не смог.
        - Если она так отреагирует на мой перевод, то это будет не самый худший вариант,- Крит боялся не того, что Вероника будет орать, наоборот, он боялся того, что она промолчит.
        - Кажется, все,- подумал Крит.- Лучше бы мне приснилась Николь.
        Крит очень хорошо мог вспоминать свои сны, но в который раз с сожалением подумал, что не может их заказывать.
        Алхимик взглянул на часы. Прошло ровно 6 часов. Он всегда спал ровно 6 часов, сколько бы до этого не бодрствовал. Так его научили в Академии. Отделаться от этой привычки Крит не мог.
        - Скорее всего, уже никогда не отделаюсь,- подумал он.- Я ведь мог еще спать.
        Крит осмотрел себя. Он уснул в одежде. С отвращением стянув одежду и забросив ее в угол, Крит пошел принимать душ.
        Приняв душ и наконец-то почувствовав себя кластикирийцем, Крит подумал о том, что ничего не ел уже 26 часов. Он вспомнил три заветные цифры, которые назвала ему Николь, и набрал их. Ему ответил приятный женский голос.
        - Доброе утро, мистер Андервуд.
        - Доброе утро,- ответил Крит.- Я бы хотел заказать завтрак в номер.
        - Конечно, сэр. Желаете что-нибудь особенное?
        - Нет, меня устроит и ваш стандартный завтрак,- Крит решил особо не выделываться.
        - Ваш завтрак будет доставлен Вам в течение 10 минут. Желаете что-нибудь еще?
        - Да, мне нужна новая одежда,- сказал Крит.
        - Ее Вам доставят вместе с завтраком. Это все?
        - Пожалуй, да,- ответил Крит.
        - Если Вам понадобится что-то еще, наберите этот номер, он действует круглосуточно.
        - Благодарю Вас,- сказал Крит.
        - Всего Вам доброго,- девушка положила трубку.
        Дожидаясь завтрака, Крит решил более подробно осмотреть номер.
        - Теперь понятно, что имела в виду Николь, говоря, что пыталась подобрать мне что-нибудь необычное,- подумал Крит.
        Интерьер номера рассказывал о самом известном подвиге Мэзэра, который он совершил, путешествуя по галактике Воды. Каждая вещь в номере дополняла историю. Даже телефон, по которому звонил Крит. До этого он лишь немного удивился, подумав, что телефон какой-то странный. Это была история о том, как Мэзэр сумел перехитрить и одолеть самую жестокую и могущественную ведьму, когда-либо обитавшую в галактике Воды. Он в одиночку разгромил ее войско, убил ее и сравнял ее замок с землей.
        Это была версия для воскресной школы. Крит знал и другую, более интересную версию концовки этой легенды. Согласно ей, Мэзэр не стал убивать ведьму, а переманил ее на свою сторону, сделав своей ученицей.
        От интересных размышлений Крита прервал стук в дверь. Принесли завтрак. Стандартный завтрак в гостинице посольства был весьма не дурен. Крит вмиг разделался с ним. Вместе с завтраком и одеждой принесли также пропуск Крита. Теперь он мог свободно ходить по всей территории посольства. Крит дал официанту на чай и попросил сдать его одежду в химчистку. Тот сказал, что с удовольствием выполнит поручение Крита.
        Переодевшись, Крит попытался составить план действий на ближайшее время. Николь сказала зайти после обеда, и Криту нужно было как-то убить время. Сначала он решил просмотреть последние новости. Там лишь вскользь упоминалось о несчастно случае, произошедшим с алхимиком в непосредственной близости от Огдэн-парка. Личность алхимика не подтверждена, гласила новостная лента.
        В соцсетях эти события обсуждали значительно интенсивнее. Но и здесь за последние несколько часов активность снизилась в разы.
        - Машина работала на полную катушку всю ночь,- подумал Крит.- Что же она тогда творит в галактике Воды!?
        Крит решил позвонить матери, нужно было успокоить ее на тот случай, если до нее дошли слухи об инциденте в "Гранд-Плазе". Крит набрал ее номер.
        - Да,- Вероника ответила почти сразу.
        - Мам, доброе утро, это я.
        - Крит, слава Мэзэру, расскажи, что произошло в "Гранд-Плазе". Об этом даже в новостях передавали.
        - Ничего особенного, просто я немного подрался,- врать матери было бесполезно, поэтому Крит просто решил не говорить всю правду.
        - Если об этом упомянули в новостях, значит, что-то особенное все-таки произошло!- Вероника явно не было удовлетворена таким ответом сына.
        - Мам, ну ты же знаешь, как они относятся к таким событиям, когда узнают, что там принимал участие алхимик,- Крит продолжал гнуть свою линию.
        - Крит, ты вечно нарываешься на неприятности, как и твой отец. Сейчас-то с тобой все в порядке? Ты вообще где?
        - У друзей.
        - Крит, хватит мямлить, и расскажи все, как было!- терпение Вероники подходило к концу.
        - Не по телефону, мам.
        - Тогда когда ты приедешь?
        - Сегодня не получится. Но на днях обязательно к тебе заскочу,- Крит надеялся, что ему разрешат покидать пределы посольства до того, как мать окончательно изведет себя своими подозрениями.
        - Крит, скажи мне честно, с тобой точно все в порядке?- Вероника всегда чувствовала, когда Крит ей что-то недоговаривал.
        - Мам, почему ты всегда думаешь, что со мной должно что-то произойти?- спросил Крит.
        - Потому что ты слишком похож на своего отца.
        Крит знал, что дальнейшие пререкания только усугубят ситуацию, поэтому просто включил задний ход.
        - Мам, я сейчас должен идти. Но я обязательно позвоню тебе вечером. Договорились?- Крит уже почти жалел, что ей позвонил.
        - Договорились! Удачного тебе дня, Крит. И смотри, ни во что опять не влезь!
        - Пока, мам.
        Вероника положила трубку.
        - Что-то я слишком часто за последнее время слышу эту фразу,- подумал Крит. Но расстраиваться из-за этого он не стал. День сулил самые радужные перспективы, и последнее, чего хотелось Криту,- это сидеть в номере и рассуждать о своем туманном будущем. Но нужно было сделать кое-что еще. Крит набрал номер Грида.
        - Да,- сказал Грид сонно.
        - Привет, дружище,- сказал Крит.- У тебя все нормально?
        - Нет, не нормально,- ответил Грид.- Меня отпустили всего два часа назад! Мурыжили так, словно ты покушение на Эирсторма организовывал. Что ты еще умудрился натворить после того, как свалил из "Гранд-Плазы"?
        - Не по телефону, Грид! Я все расскажу при встрече. Ты в норме?
        - Если не считать того, что я только что уснул и ты меня разбудил,- да.
        - Тогда не буду мешать тебе отсыпаться,- сказал Крит.
        - Удачи тебе,- сказал Грид и повесил трубку.
        - Какой-то он нервный,- подумал Крит. Но заморачиваться насчет этого не стал.
        Крит отправился на осмотр дворца. При дневном свете он выглядел еще роскошнее. Присутствие Мэзэра здесь чувствовалось во всем. Казалось, что вот-вот перед вами во всей красе предстанет хозяин замка и предложит отобедать с ним.
        - Без экскурсовода здесь никак не обойтись,- мыслями Крит все чаще возвращался к Николь. Но решил, что пока беспокоить ее не стоит.
        - Мне нужно на свежий воздух,- подумал Крит.- Мэзэра с меня на сегодня вполне достаточно.
        Крит спустился на лифте в центральный зал замка. Он надеялся как можно незаметнее попасть во внутренний парк, но другого пути Крит не знал. Он постоянно чувствовал на себе взгляды окружающих его кластикирийцев. И на этот раз это была не паранойя. Крит порадовался тому, что на него все смотрят просто с интересом, а не с открытой неприязнью, как это часто бывало с ним раньше.
        Крит уже почти добрался до заднего выхода из замка, но его остановил знакомый голос.
        - Мистер Андервуд,- это был служащий посольства, с которым этой ночью препирался Вэкслер из-за него.
        - Нас вчера так и не представили. Я Пол Ньюман, представитель Надзора в посольстве галактики Воды,- он протянул руку. Крит ее пожал.
        - Что ему от меня нужно?- подумал Крит.
        - Я приношу свои извинения. Вынужден признать, что я был с Вами слишком резок этой ночью. Тогда я не располагал всей необходимой информацией.
        - Ничего страшного. Я все понимаю,- ответил Крит.
        - Я знаю, что Вам предложили перевод.
        - Да, это так,- сказал Крит.
        - Надеюсь, Вы еще не приняли окончательного решения. В галактике Воздуха очень ценят бойцов Вашего уровня. Меня уполномочили предложить Вам должность в 13-м секторе, соответствующую вашему уровню.
        - Невероятно,- подумал Крит.- Неужели они действительно все еще думают, что я могу остаться здесь после всего? При всем разнообразии выбора, выбора у меня нет. Если я соглашусь на это, передо мною закроются все двери.
        Крит подумал о матери и в который раз понадеялся, что та сможет его понять.
        - К сожалению, это невозможно,- ответил Крит на предложение Ньюмана.- Мое решение окончательное.
        - Хорошо подумайте, мистер Андервуд! Мы два раза не предлагаем.
        - Своего решения я не изменю,- отрезал Крит.
        - Что ж, очень жаль. От себя лично и от властей Прэкстона желаю Вам удачи в Ваших новых начинаниях,- было видно, что ему стоит немалых усилий сохранить официальный тон. Поняв, что от Крита больше ничего не добиться, он пошел по своим делам.
        Крит решил не зацикливаться на этом мелком инциденте и пошел туда, куда и собирался. Внутренний парк замка не поражал своими размерами, но вот собранными здесь представителями фауны можно было удивить любого натуралиста. Напротив самых редких были расставлены соответствующие таблички. Некоторые из них могли даже напасть на зазевавшихся посетителей парка. Такие растения были обнесены живой изгородью из менее опасных представителей своего вида. Крит подавил в себе ребяческое желание потыкать в одно из таких растений палкой. Все-таки он не за этим сюда пришел.
        До этого Крит видел замок лишь со стороны центрального входа, и сейчас он с восхищением на него смотрел. Замок был не симметричным. Он был построен с таким расчетом, чтобы все его четыре крыла раз в сутки были направлены точно на четыре квазара. Один ученый посчитал, что эта закономерность нарушится через 10 миллионов лет.
        - Даже замку Мэзэра столько не простоять,- подумал Крит.
        Что должно было происходить в замке в этот момент и должно ли было вообще что-то происходить, экспериментальным путем подтверждено не было. Это явление вполне могло оказаться еще одной так называемой шуткой Мэзэра. Кластикирийцы вкладывали в изучение подобных явлений все свои ресурсы, а в результате не получали ничего. Но так случалось не всегда. Поэтому имя Мэзэра даже спустя тысячи лет привлекало к себе внимание миллионов кладоискателей и охотников за легкой наживой.
        Стиль оформления каждого крыла соответствовал своей галактике. С улицы заметить это было очень трудно. Все подъезды к посольству были изменены таким образом, что крыло галактики Воды выносилось на первый план, нависая над остальными. Отсюда же было видно, что все четыре галактики были равны. По крайне мере, в мировоззрении Мэзэра.
        Вдоволь насмотревшись на дворец, со всех возможных ракурсов, Крит отправился обратно. Близилось время обеда, а это значит, что если Николь сдержала свое обещание, Криту предстояло одно из самых интересных приключений в его жизни. Да и перспектива встречи с ней весьма ободряла
        Быстро перекусив в буфете ближайшего административного здания, Крит понял, что не хочет идти к Николь с пустыми руками. Ему хотелось удивить девушку. Крит чувствовал, что она может значительно украсить его пребывание в этой, пусть не маленькой, но все-таки западне.
        - Было бы неплохо подарить ей цветок, сделанный из, скажем, стекла или льда. Наподобие того, что я подарил матери,- рассуждал Крит.- Жаль, что здесь нельзя использовать потоки энергии.
        - Стоп,- подумал Крит.- Здесь же точно должен быть центр подготовки алхимиков или что-то типа того. Там действие БЭПа будет значительно снижено. Да и артефакты там должны быть.
        Крит зашел на официальный сайт посольства, используя свой логин и пароль, что ему выдали. На территории посольства действительно функционировал подобный центр, и располагался он в соседнем административном здании на минус 13-м этаже.
        Добравшись до места назначения, Крит сказал, что хотел бы попрактиковаться в преобразовании потоков энергии Земли. Он подумал, что в этом ему даже врать не пришлось. Скучавший до этого инструктор с радостью согласился ему помочь и выдал Криту неплохой артефакт Земли 2-го класса.
        - Если что-то понадобится, я буду неподалеку. А сейчас извините, я должен отчитать того недотепу,- сказал инструктор и побежал в сторону неудачливого алхимика, который никак не мог справиться с выданным ему артефактом Воды.
        Странная фиолетовая жидкость галлонами вылетала из артефакта бедолаги, забрызгивая все и всех в радиусе 5 метров.
        Крит осмотрел бетонную коробку, в которой находился. Стены, пол и даже потолок были всюду покрыты отметинами от баталий местного значения и неудавшихся алхимических экспериментов.
        - Идеальное место для подобных опытов,- подумал Крит и сосредоточил все свое внимание на стеклянном шаре, который купил в сувенирной лавке.
        Сам по себе шар уже был неплохим подарком, внутри него располагалась детализированная копия дворца Мэзэра. Да только Николь работала в этом дворце и вряд ли сочла бы этот подарок оригинальным. К тому же Крит был уверен, что такая девушка, как Николь, стоит того, чтобы потратить при выборе подарка для нее немного больше усилий, чем просто поход в сувенирную лавку по дороге.
        Крит разложил шар на все необходимые ему составляющие, осталось только выбрать цветок. Крит подумал о Николь, и первой ассоциацией, возникшей в воображении Крита, стали лилии, растущие в Огдэн-парке.
        - Значит, лилия,- решил Крит.- Может, не очень оригинально, зато от души.
        Уже через три минуты цветок начал приобретать приемлемые очертания. Еще пять минут у Крита ушло на добавление мелких деталей. Финальным штрихом стало нанесение на цветок слоя мелких граненых стеклышек, в результате чего лилия стала переливаться десятками цветов.
        Лишь после того, как Крит зачехлил артефакт, он заметил, что и инструктор, и его ученик забросили свои дела и смотрят на результат его трудов.
        - Ух ты! А меня научите?- спросил юный алхимик.
        - Парень, тебе предстоит еще очень многому научиться, прежде чем ты сможешь делать подобные вещи,- ответил инструктор вместо Крита.
        - Я очень способный! Все мне это говорят. И я уверен, если Вы со мной поработаете, мое обучение пойдет значительно быстрее,- выпалил алхимик.
        - Естественно, ты способный,- подумал Крит.- Если тобой здесь заинтересовались, твой потенциал должен быть не ниже Высшего алхимика, а то и Высшего 2-й категории. Это также подтверждается объемом жидкости, что ты сумел выдавить из бедного артефакта.
        Крит не стал произносить это вслух, чтобы сильно не впечатлять юное дарование. Вместо этого он сказал:
        - Твой инструктор прав. И я здесь всего на пару дней. Так что извини, вряд ли мы с тобой увидимся в ближайшее время.
        - Очень жаль. Я мог бы многому у Вас научиться,- сказал парень.- И я уверен, цветок ей понравится.
        - Я тоже очень на это надеюсь,- подумал Крит.
        Крит направился к выходу из зала, а парень продолжил мучить свой артефакт, но уже под чутким руководством своего инструктора.
        - Неплохой парень,- подумал Крит.- Жаль, что не получилось уделить ему больше внимания.
        Но Крит быстро забыл о нем. Ему предстояла еще одна, намного более приятная встреча, и Крит быстро зашагал в направлении дворца.
        Алхимик не хотел привлекать к себе лишнего внимания, но другого пути в кабинет Вэкслера он не знал. Поэтому ему снова пришлось пройти через центральный зал замка, улавливая на себе десятки заинтересованных взглядов.
        - Когда же вы все, наконец, обо мне забудете,- думал Крит, стараясь не обращать внимания на полуодобрительные полуязвительные выкрики типа: "Ну ты их и уделал" или "Так держать".
        - Хоть Ньюман не появился,- с облегчением подумал Крит, подымаясь по лестнице на 3-й этаж.- Это ведь стало уже почти традицией.
        Когда Крит вошел в кабинет Вэкслера, Николь разговаривала по телефону, но, заметив Крита, почти сразу бросила трубку.
        - Добрый день, мистер Андервуд,- сказала Николь.- Ваши документы еще не готовы. Скорее всего, они будут только послезавтра.
        - Нет, я здесь не за этим,- ответил Крит.
        - Если Вы пришли к мистеру Вэкслеру, то его сейчас нет. Его вызвали в министерство.
        - Надеюсь, не из-за меня?- сказал Крит первое, что пришло ему в голову.
        - Мистер Андервуд, не скромничайте,- ответила Николь.- Я уверена, что из-за Вас. Других вопросов на повестке дня не было. И кстати, Вас искал Пол Ньюман. Просил обязательно связаться с ним, если Вы здесь появитесь.
        - Я надеюсь, Вы не собираетесь выполнять его просьбу?- сказал Крит.
        - Технически это была не просьба, а приказ. Но если Вы настаиваете, я могу его нарушить при одном условии,- ответила Николь.
        - Внимательно Вас слушаю,- сказал Крит.
        - Я не стану сообщать Ньюману о том, что Вы были здесь, если мы перейдем на ты. Чувствую себя пенсионеркой, и сейчас, кроме нас, на этаже никого нет.
        Николь взглянула Криту прямо в глаза. От этого взгляда растаял бы любой. Криту пришлось приложить все силы, чтобы сохранить хладнокровие.
        - Согласен,- наконец выдавил из себя Крит.
        - Отлично,- Николь решила дать Криту передышку и сделала вид, что отправляет факс.- Итак, Крит, зачем ты пришел?
        - Издевается!- подумал Крит.- Ты ведь прекрасно знаешь, зачем я пришел!
        Крит решил продолжить играть в эту игру. Проигрывать он не любил. А в этом бою Криту особенно хотелось победить.
        - Мне стало скучно. Захотелось с кем-нибудь пообщаться, а кроме тебя, я здесь знаю только Вэкслера и Ньюмана.
        - И ты предпочел меня их обществу! Я польщена.
        - Просто у вас в парке есть замечательная оранжерея. Когда я ее увидел, то сразу подумал о тебе.
        - И ты решил подарить мне цветы. Как мило,- на лице девушки проскользнула легкая нотка разочарования.
        - Это не совсем обычный цветок,- Крит протянул Николь сделанную им лилию. При дневном свете она перевивалась фиолетовым, зеленым и красным, отбрасывая небольшие блики девушке на лицо.
        - Она замечательная,- сказала Николь.- А почему лилия?
        - Этот цветок первым пришел мне в голову, когда я подумал о тебе,- Крит не стал ничего выдумывать, просто сказал правду.
        - У меня для тебя тоже кое-что есть. Вот держи, Вэкслер подписал, так что наслаждайся,- Николь протянула ему пропуск в катакомбы.
        - Спасибо,- Крит решил идти в наступление.- Думаю, я успею осмотреть их до вечера, так что мы сможем поужинать вместе. Во сколько ты освобождаешься?
        - Мы встретимся ровно в десять в начале аллеи Мэзэра,- ответила Николь.
        - Буду ждать с нетерпением.
        - Надеюсь, ты сумеешь найти выход из катакомб?- сказала девушка.
        - Я возьму карту,- ответил Крит.
        - Только не сильно на нее надейся. Я слышала, некоторые туннели могут менять направление.
        - Тогда я и компас возьму,- сказал Крит.
        - В таком случае я за тебя спокойна. До встречи, Крит, а теперь извини, я все-таки на работе,- девушка начала набирать текст.
        - До встречи,- Крит вышел из приемной Вэкслера. Настроение у него было превосходным.
        ГЛАВА 10. МЭЗЭРОВЫ КАТАКОМБЫ
        Крит не стал терять ни минуты времени. Попрощавшись с Николь, он прямиком направился в крыло галактики Земли. Именно там располагался единственный незапечатанный вход в катакомбы. Где располагались остальные и тем более, куда они вели, держалось в строжайшей тайне.
        Крит быстро нашел вход в катакомбы, тайной это не было. Как оказалось, его там уже ждали.
        - Мистер Андервуд, добрый день. Меня зовут Эрнст Арчибальд, я смотритель здешних катакомб. Мне поручено провести Вам краткий инструктаж по технике безопасности.
        - Добрый день,- ответил Крит.- Неужели это так необходимо? Я уверен, со мной там ничего не случится!
        - Мистер Андервуд, это простая формальность и не займет больше 10 минут.
        - Так уж и быть. Только называйте меня Крит, а не мистер Андервуд.
        Крит видел, что коротышка от него так просто не отвяжется, поэтому решил что несколько минут бюрократии не стоят того, чтобы завязывать из-за них спор.
        - Что ж, Крит, вот мы и пришли. Это вход в катакомбы.
        - Лифт!?- Крит не помнил, чтобы об этом хоть раз где-то упоминалось.
        - Мы провели его два года назад в старой вентиляционной шахте. Катакомбы находятся на глубине 200 метров, и старым входом сейчас никто не пользуется.
        - Не думал я, что буду спускаться в Мэзэровы катакомбы на лифте!- пробормотал Крит.
        - Все так реагируют. Но давай приступим к делу. Ты ведь сюда пришел не на лифт смотреть,- Арчибальд вручил Криту обычный с виду артефакт.
        - Это артефакт-карта,- Арчибальд начал свой инструктаж.- Обычно мы снабжаем наших гостей целым мешком оборудования, но алхимику твоего уровня будет достаточно и его.
        - Разве действие БЭПа не распространяется на катакомбы?- спросил Крит.
        - Нет. Твой артефакт запустится, как только ты спустишься вниз. Но сильно на него не рассчитывай. Послать сигнал о помощи оттуда у тебя не получится.
        - Тогда какая от него польза?- задал вопрос Крит.
        - На нем обозначены все разрешенные ходы 1-го и 2-го уровней катакомб.
        - Но ведь все запрещенные ходы опечатаны! Или нет?- Крит не мог понять, зачем все так усложнять.
        - Периодически там открываются новые туннели, а старые закрываются. Мы уже не раз переделывали карту. И мой тебе дружественный совет, Крит, если набредешь на один из таких туннелей, обойди его стороной!
        - А если же я все-таки решусь войти в этот туннель-сюрприз и не смогу найти выход обратно? Или же на меня вдруг нападет приступ клаустрофобии, как мне тогда связаться с внешним Кластикусом?- задавая этот вопрос, Крит больше беспокоился о возможности пропустить свидание с Николь, чем о собственной безопасности.
        - Никак,- ответил смотритель.- Если ты не вернешься в течение 8 часов, за тобой вышлют поисковый отряд.
        - А были случаи, когда вы кого-то не находили?- спросил Крит.
        - Если я отвечу "да", ты передумаешь и откажешься от экскурсии?
        - Нет,- ответил Крит.
        - Тогда могу тебе ответственно заявить, что на моих сменах здесь никто не пропадал,- двери лифта открылись.- А вот и Ваш транспорт, мистер Андервуд. Желаю Вам приятной экскурсии, но смотрите, сильно не задерживайтесь, не хочу заканчивать смену Вашими поисками.
        - Благодарю за четкий инструктаж,- сказал Крит, заходя в кабину лифта.- Можете на меня положиться, я найду дорогу обратно.
        Дверь закрылась. Лифт начал спуск. Когда на цифровом табло высветилась цифра 201, лифт остановился. Дверь открылась. Артефакт-карта сразу заработал. Но Крит не обратил на этот факт никакого внимания. Он был готов поклясться, что лифт не просто отвез его на 200 метров вниз, но еще и на 4000 лет назад.
        Выйдя из лифта, Крит оказался в просторном зале высотой не меньше 15 метров. Это был центр лабиринта. В него вели восемь туннелей различных размеров, три из них были опечатаны, однако Крит мог выбрать любой из оставшихся пяти.
        При выборе туннеля Крит даже не взглянул на артефакт, он просто позволил потокам энергии нести его туда, куда им было нужно. Спасибо Мэзэру, их здесь было предостаточно, хоть ложкой загребай. Природу этого явления не могла объяснить ни одна из современных наук, в том числе и алхимия. Но все сходилось в одном: место для дворца Мэзэр выбрал не случайно.
        - Давай, дружище,- думал Крит.- Объясни, какого Мэзэра здесь происходит, и сразу получишь Мэзэрову премию.
        Но, чтобы осознать силу, обитающую в катакомбах, нужно было перейти на принципиально новый уровень, который пока для Крита был закрыт.
        Алхимик особо не заморачивался по этому поводу. Он просто наслаждался выпавшей ему возможностью. Это ведь были не просто ходы в земле, каждый туннель был произведением искусства, и все они отличались друг от друга. Здешняя атмосфера сохранила их лучше любой морозильной камеры. В катакомбах все сохранялось в своем первоначальном состоянии.
        Крит подумал, что если он все-таки умудрится здесь заблудиться и его не найдут, то лет эдак через 2000 на него наткнется другой искатель приключений на свою голову и обнаружит его в прекрасно сохранившемся состоянии.
        Крит шел все дальше, позволяя потокам энергии нести его, углубляясь в самое сердце катакомб. Он представлял себе, как сам Мэзэр более 4000 лет назад расхаживал по этим же туннелям, вынашивая свои грандиозные планы по захвату Вселенной, или чего он там хотел?
        Крит вышел к очередной развилке. Этот зал был посвящен галактике Воздуха, и, как и все остальные, рассказывал конкретную историю еще до Мэзэровых времен. Правда, знания, о чем эти истории, были давно утрачены или (Крит был сторонником этой версии) хранились в строжайшей тайне. А точные имена их героев, наверное, знал лишь сам Мэзэр.
        Бегло осмотрев этот зал, Крит выбрал правый туннель. Именно туда несли его потоки энергии, но за три шага от него Крит остановился. Что-то отличало этот туннель от остальных. Крит всматривался в его детали, однако ничего особенного не замечал. Тогда он ослабил свою концентрацию и попытался увидеть картину целиком, как его учил отец. И ответ не заставил себя ждать: этот туннель вел вниз, а это было невозможно. И еще одно, он был не освещен.
        Крит выругался.
        - Хоть это-то я должен был сразу заметить,- эхо его голоса начало отражаться от стен. Это было очень странное ощущение. До этого Крит не проронил ни слова, и последним звуком, что он слышал, были двери закрывающегося лифта.
        Картографическим кретинизмом Крит никогда не страдал, поэтому он прекрасно знал, что достиг максимально разрешенной глубины. Все входы на более глубокие уровни катакомб были запечатаны. Но Крит верил своим глазам, этот туннель вел вниз, и что делать с этим фактом, Крит пока решить не мог.
        "Если наткнешься на один из таких туннелей, обойди его стороной",- вспомнил Крит слова смотрителя катакомб.
        - Уверен, это самый разумный выбор, и что я хочу там найти: тайник Мэзэра? Если там что-то и было, Белая Королева уже все оттуда вывезла, причем еще до того, как галактика Воздуха досталась Эирсторму.
        Желание прикоснуться к чему-то столь надежно скрытому от посторонних глаз взяло верх над здравым смыслом. Крит вошел в туннель. Он предполагал, что туннель тут же закроется за его спиной или же стены начнут сдвигаться. Ничего такого не произошло. Туннель остался стоять на месте, как ни в чем не бывало. Вместо этого истошно завыл артефакт.
        Крит совсем о нем забыл и взглянул на него впервые с того момента, как спустился в катакомбы. Он вырубил его самым безжалостным образом. Пользы от него теперь не было никакой. Артефакт издал жалобный писк и замолк. Крит вообще хотел его выбросить, но понял, что потом вряд ли его найдет.
        Алхимик начал углубляться в тоннель, который спиралью закручивался вниз, и конца ему не было. Наконец, спустившись еще на добрые метров 100 под землю, Крит оказался на развилке. Она не была похожа на все остальные, здесь не было никаких фресок или статуй, просто вместо одного туннеля Крит получил четыре.
        - Куда теперь?- Крит сказал это вслух, как будто хотел получить ответ от того, что открыло ему этот туннель. Ничего не произошло, Крит этому порадовался.
        Он серьезно задумался. Полагаться на простую интуицию больше было нельзя, а потоков энергии здесь имелось столько, что еще немного- и они начнут мешать ему идти дальше.
        - И под ноги теперь придется смотреть,- подумал Крит.- Ступлю не туда- и шею себе сверну.
        Крит решил более внимательно изучить развилку, для этого он увеличил огонек на левой ладони, которым освещал себе дорогу. Оказалось, на самом верху изображалась незамысловатая история о том, через что должен пройти каждый алхимик на пути от самых азов до звания Высшего.
        - Это же настоящий алхимический квест,- догадался Крит.- Если я пройду его, то в конце меня что-то ждет.
        Крит начал манипулировать потоками энергии Воздуха, именно с них он начал свой путь к званию Высшего. Ничего не произошло.
        - А на что я надеялся?- подумал Крит.- Немного по содрогаю воздух и все? Так не бывает.
        Крит более внимательно изучил иероглифы на потолке и заметил, что они складываются в один из элементов периодической таблицы Дегтерева. Крит восстановил в памяти всю таблицу, настолько точно, насколько мог, и создал нужный газ. Его тут же выдуло в левый туннель.
        Крит направился туда. Он прошел еще через три похожие развилки и последовательно выполнил все задания с водой, землей и плазмой. Сделав все это, он попал в зал больших размеров, из которого не было дополнительных ходов. Вместо этого в центре зала располагалась алхимическая игра. Крит сразу ее узнал. Еще отец заставлял Крита играть в нее. Это была алхимическая версия известной головоломки, в которой нужно было за определенное количество ходов сделать из одного слова другое, меняя за раз лишь одну букву. Только вместо букв здесь были элементы периодической таблицы Дегтерева.
        Крит вспомнил свою первую алхимическую метаграмму. Он сделал окись азота из воды, превратил H2O в N2O. Что может быть проще? Тогда отец дал ему за это мороженое.
        - Надеюсь, приз за эту головоломку я тоже смогу "переварить",- подумал Крит.
        В этой игре все было намного сложнее. Эти вещества в природе встречались очень редко. Крит даже их названий не знал.
        - Слава Мэзэру, для игры это не требуется,- подумал Крит и приступил к решению головоломки.
        Криту пришлось не просто. Преобразованные им вещества вели себя очень капризно. В обычных условиях они саморазрушались, и Криту все время приходилось поддерживать их стабильное состояние. Дважды, уже почти дойдя до конца, Крит понимал, что допустил ошибку, и ему приходилось начинать все сначала.
        Но результат того стоил. Когда последний элемент головоломки встал на место, они стабилизировались, Криту больше не нужно было их контролировать. Они просто зависли в воздухе на несколько секунд. Крит даже успел подумать, что это очередной розыгрыш Мэзэра. Оказалось- нет.
        Полученные Критом вещества начали объединяться в общую структуру, и уже через минуту перед Критом лежал артефакт, точнее, часть артефакта, но зато какого. Боевые доспехи Мэзэра! Когда-то эта часть защищала его правую руку. Это был артефакт вне класса. Его потенциал переоценить было невозможно.
        - Но ведь Мэзэр был в них, когда... чтобы там с ним не случилось!- Крит лихорадочно соображал, как такое могло произойти и что ему теперь с этим делать. Но постепенно его сознание заволокла одна единственная мысль: ему захотелось активировать артефакт и почувствовать, каково это, когда ты можешь все, ну, или почти все.
        Крит приблизился к артефакту. Он был в шаге от него и был готов прикоснуться к нему. Нечто остановило его. Крит не смог понять, что именно это было, даже рассуждая об этом многим позже. Был ли это его пробудившийся рассудок, голос Высшего разума, интуиция или Вселенная, главное- этого времени хватило, чтобы Крит задал себе самый главный вопрос:
        - Что я буду делать с этим, когда выйду за пределы катакомб? Попытаюсь прорваться силой? По мою душу придет сам Эирсторм. Уж это его заинтересует, и у него точно хватит скила поставить меня на место, против него мне и Мэзэров артефакт не поможет. А если рассказать о нем? Мне его не оставят, это точно. Зато я получу солидный гонорар, хватит даже на несколько жизней, а Белая Королева и Эирсторм перегрызут за него друг другу глотки в споре, кому он на самом деле принадлежит. Вывезти его отсюда по-тихому не получится даже у нее.
        Крита этот вариант не устраивал. Он вернул себе достаточно хладнокровия, чтобы понять, из такой вещи можно извлечь куда больше пользы, если подождать более благоприятных условий, скажем, войны. Тогда варианты появятся.
        Крит сжал всю свою волю в кулак и развернулся.
        - С глаз долой- из сердца вон,- туннеля перед Критом не оказалось. На его месте теперь располагалась лестница. В таком состоянии Криту было все равно, куда она ведет. Главное, что вверх.
        Поднимаясь по лестнице, Крит потихоньку приходил в себя.
        - Кластикус еще не готов для подобных вещей,- уговаривал себя Крит.- Если не Кластикус, то я точно.
        Лестница кончилась. Крит оказался в зале, где и начиналась его экскурсия. Слева был лифт. Справа- лестница старого входа в катакомбы. Крит готов был поклясться чем угодно, что когда он вышел из лифта, лестница здесь и заканчивалась. На месте, где сейчас размещались ступеньки, ведущие вниз, был бетонный пол.
        Конечно, удивляться здесь было нечему. Но приятного мало. Да, это место нельзя было назвать туристической Меккой, но посетителей здесь хватало. Да и сам смотритель может спуститься сюда в любую минуту, и что тогда?
        - Сомневаюсь, что коротышка не заметит парочки лишних ступенек,- Крит зря волновался. Лестница начала растворяться в пространстве.
        Крит услышал неприятное пищание, это его артефакт-карта бился в агонии, не понимая, как такое могло с ним произойти. Крит снял его с руки и зашвырнул в уже наполовину исчезнувший проход. Даже спустя несколько мгновений после того, как лестница исчезал окончательно, Крит слышал звуки катящегося вниз по лестнице артефакта.
        - Интересно, что с ним произойдет?- От этих размышлений Крита прервал лифт. Двери открылись, из него вышел Эрнст Арчибальд.
        - О, мистер Андервуд. Какая удача! А мы как раз идем Вас искать.
        - А что, прошло уже 8 часов? Твою мать! Я опаздываю!!!- Крит затолкал опешившего смотрителя и двух его сопровождающих обратно в лифт и нажал на кнопку. Двери закрылись.
        ГЛАВА 11. СВИДАНИЕ
        Криту показалось, что лифт поднимается вечность.
        - 8 часов? Да не может быть! Я пробыл в катакомбах от силы 3 часа, ну максимум, 4, но не 8!- От попыток понять природу этого временного парадокса Крита оторвал смотритель катакомб.
        - Мистер Андервуд, если не секрет, что Вы делали там 8 часов!
        - Гулял! И я же просил, называйте меня Крит, а не мистер Андервуд.
        - Да как угодно!- ответил смотритель.- За 8 часов все разрешенные ходы можно было обойти минимум дважды. Судя по всему, Вы в восторге от наших катакомб.
        - Да! Там действительно есть на что посмотреть,- Крит старался отвечать как можно короче. Артефакт никак не выходил у Крита из головы. В таком состоянии он вполне мог наговорить лишнего.
        - Ничего странного не замечали?
        - Нет,- Крит понял, что смотритель учуял что-то неладное.
        - Значит, катакомбы перед Вами не открылись. Очень жаль.
        - Что Вы имеете в виду?- спросил Крит.
        - Я о туннелях, не нанесенных на карту.
        - И близко их не видел,- ответил Крит.- Мне кажется, Вы намеренно выдумали эту историю. Я не отклонялся от маршрута, предложенного мне моим артефактом-картой.
        - Крит, ты нас обижаешь,- смотритель даже лицо скривил.- Эта выдумка имела смысл, если бы катакомбы были открыты для посещения. Но, как ты сам убедился, посетителей у нас не много. И где твой артефакт?
        Крит вспомнил звук артефакта, катящегося вниз по лестнице.
        - Я его потерял.
        - И ты сумел найти выход без него?- Эрнст Арчибальд даже не пытался скрыть своего удивления.- Это впечатляющее достижение.
        - Ну, может я и свернул пару раз не туда,- Крит обрадовался смене темы разговора и решил ее поддержать.- Наверное, из-за этого я и пробродил там так долго. Стоимость артефакта я оплачу.
        - В этом нет никакой необходимости,- ответил смотритель.- Завтра мы запустим туда поискового дрона, и он найдет твой артефакт.
        Крит вспомнил исчезающую лестницу и раздражающее пищание удаляющегося артефакта.
        - А что вы подумаете, когда дрон его там не найдет?- подумал Крит.
        Лифт остановился. Криту показалось, что двери лифта не открываются издевательски долго. Когда они, наконец, открылись, Крит плазменной пулей вылетел из них.
        - Если у Вас больше нет ко мне вопросов, я удаляюсь. Большое спасибо за экскурсию, было очень интересно.
        - Больше вопросов у меня к тебе нет,- ответил смотритель.- Желаю тебе приятно провести вечер.
        - Ну и стартанул,- подумал Эрнст.- Как будто на свидание с Вэкслеровой секретаршей опаздывает.
        Смотритель подумал, что по-хорошему стоило бы запустить дрон сейчас. И ему было очень интересно снять показания с Критового артефакта о его реальном маршруте. Но смена Арчибальда подходила к концу, и ему было лень делать это сейчас.
        - Никуда он не денется,- подумал он.- Ни артефакт, ни этот пацан. И хорошо, что его хоть искать не пришлось.
        Крит несся через крыло Земли, как угорелый. Он еще не опоздал, но был очень близок к этому. У него даже не осталось времени, чтобы забежать в номер и переодеться. Крит мысленно оценил свой прикид и прикинул, стоит ли его одежда, в которой он был в "Гранд-Плазе", дополнительных 15 минут опоздания на свидание. Решив, что нет, Крит продолжил свой спурт.
        Редкие кластикирийцы, что попадались в посольстве в это время, нервно на него оборачивались. Один раз Крит даже услышал выкрик: "У нас что, пожар?" Не обратив на это никакого внимания, Крит выбежал во внутренний двор.
        - Тот, кто проектировал территорию посольства, постарался на славу,- несмотря на то, что Крит опаздывал, он не мог не отметить про себя этот факт.- Из замка есть десятки выходов. Но вот попасть на территорию посольства, как и покинуть ее, можно только через один.
        Крит был уверен, что это было сделано специально.
        Только попав во внутренний двор дворца, Крит понял, что не знает, где находится эта гребанная алея Мэзэра и где ее начало. Мысленно выругавшись, Крит достал свой телефон и зашел на сайт посольства. Выяснив, наконец, куда ему нужно, Крит побежал. Времени совсем не оставалось.
        Не добежав 50 метров до нужной точки, Крит остановился. Восстановил дыхание и спокойно вышел к фонтану, где, судя по всему, и предполагалась встреча. Крит осмотрелся, Николь нигде видно не было.
        - Уф!- Крит с облегчением выдохнул.- Почти не опоздал.
        Эта небольшая передышка дала возможность Криту задуматься о том, что с ним на самом деле произошло.
        - Я нашел артефакт, которому не меньше трех тысяч лет,- рассуждал Крит.- Сомнений в этом быть не может. Это не чья-то шутка! Тех, кому такое под силу, в Кластикусе можно пересчитать по пальцам. И я уверен, что им сейчас не до меня. Но правильно ли я поступил, что оставил его там? Правильно, даже не сомневайся!- тут же ответил Крит на свой вопрос.- Попытайся я вынести артефакт сейчас, я либо бы погиб, либо же получил бы значительно меньшую цену, чем на самом деле стоит этот артефакт. Вопрос в том, смогу ли я оставить его в покое хоть на пару лет? Ну, этим вечером мне будет чем заняться, а дальше я переведусь в галактику Воды, и там тоже будет много чего интересного. Но было бы неплохо выяснить, какого Мэзэра я проторчал там так долго?- Крит прекрасно умел оценивать время, еще одно полезное умение, приобретенное им в Академии.- Единственный кластикириец, который может мне помочь в решении этой загадки, начнет задавать вопросы, а самому лезть туда во второй раз- это уже полный идиотизм.
        - Ты опоздал,- это была Николь. Девушка сменила свой официальный стиль на элегантное красное платье и туфельки, но волосы не распустила, это подчеркивало все ее достоинства. А показать было что.
        - На 36 секунд,- ответил Крит. Он с ужасом подумал, как будет выглядеть на ее фоне, если учесть, что сам он успел лишь очистить себя от пыли. Его находка на время лишила Крита возможности рассуждать здраво. А кого бы ни лишила? Крит понял, что чуть не сказал этого вслух.
        - Ты первый, кто умудрился опоздать на свидание со мной,- девушка начала кокетничать.- Обычно все приходят раньше на час или даже полтора.
        - А ты откуда это знаешь?- Крит знал по себе, что никто бы не признался девушке в том, что он пришел на первое свидание с ней на час раньше.- Ты что, специально приходишь еще раньше и наблюдаешь?
        Крит осознал, что никак не может успокоиться, и продолжает нести все, что первым приходит ему в голову.
        - Возьми, наконец, себя в руки! Она же сейчас развернется и уйдет,- думал Крит.- Да, я 15 минут назад сделал находку тысячелетия. Но это не дает мне никакого права ее оскорблять.
        - Ладно, ты меня подловил, но за вами так интересно наблюдать,- девушка не приняла слова Крит близко к сердцу, или по крайне мере сделала вид.
        - 1:0,- подумал Крит. Но этот факт не принес ему никакого удовольствия.
        - Какой я молодец, так и надо начинать все свидания,- Крит подумал, что сегодня он явно в ударе.- Приперся на свидание в вещах, выданных в отеле, да и еще почти, что ее оскорбил. Интересно, а она знает, где я достал эти вещи?
        Криту в голову продолжали лезть самые, что ни на есть, дурацкие мысли. Но он похвалил себя, что хотя бы перестал их озвучивать.
        - Ну у тебя и прикид,- Николь сменила тему. Крит был этому рад.- Только не говори мне, что ты пришел сюда сразу после того, как вылез из погреба,- девушка явно была оскорблена этим фактом.
        Крит хотел было ей как-нибудь это объяснить, но понял, что в любом случае выставит себя дураком, и промолчал.
        - Что ж, милый мой. Давай приведем тебя в порядок,- Николь взяла Крита за руку и повела в сторону ближайшего здания. Крит сопротивляться не стал.
        Они поднялись на 36-й этаж. Здесь располагался бутик с вечерними платьями и мужскими костюмами. Судя по всему, очень недешевый. Крит огляделся. Он заметил, что на костюмах отсутствуют ценники, и ляпнул:
        - А где ценники?
        "Это уже просто не смешно!"- подумал Крит. К его радости, Николь снова предпочла никак на это не реагировать.
        Крит увидел, что к ним собирается подойти консультант, но Николь знаком указала ей, что сама разберется.
        - Крит, где, по-твоему, я работаю?- сказала Николь.- Если нам что-нибудь нужно, мы это берем, а платит за это мой работодатель, то есть Белая Королева.
        Крит немного охренел от этого факта, но взял костюм и туфли, что вручила ему Николь, и пошел переодеваться. Переодевшись, Крит подумал, что никогда не носил и наполовину такой дорогой костюм.
        Николь тем временем подбирала что-то для себя.
        - Надеюсь, мы не застрянем тут часа на два,- подумал Крит.
        Девушка как будто прочитала его мысли и скорчила недовольную гримасу.
        - Мы что, идем на прием?- спросил Крит.
        - Нет, мы идем в ресторан,- ответила девушка.- Но я не хочу, чтобы на моем фоне ты выглядел, как деревенщина.
        - 1:1. Пора кончать эту игру!- подумал Крит. И в первую очередь, он имел в виду себя.
        Крит и Николь поднялись в ресторан. "Оверлук" располагался на предпоследнем этаже этого же здания. Для них был забронирован столик. Он располагался прямо у окна, и вид из него открывался шикарный.
        К ним подошел официант. Крит постарался прикинуть, когда ел в последний раз:
        - Если мои биологические часы не сломаны, прошло 6 часов. Но судя по ощущениям в желудке, я не ел минимум сутки,- размышлял Крит. Поэтому он не стал скромничать и заказал полменю.
        Николь никак не стала комментировать гастрономические предпочтения Крита и заказала себе салат.
        В ночное время дворец Мэзэра подсвечивался в цвета Кластикуса: зеленый, голубой, алый и белый. Все эти цвета переливались между собой, создавая причудливую игру теней. Замок оживал. Казалось, что все статуи, которых было великое множество на стенах и крыше замка, оживают, и каждая из них сейчас расскажет вам свою историю. Крит уже видел это прошлой ночью, но тогда у него не было никакой возможности отдать должное сему действию.
        - На это можно смотреть бесконечно!- сказал Крит.
        - Поверь мне,- возразила Никол.- Трех месяцев вполне достаточно, чтобы надоел даже такой вид.
        - Ты работаешь здесь всего три месяца?
        - Всего!- ответила девушка.- Здесь скука смертная.
        - Раз уж мы заговорили о твоей работе, что алхимик твоего уровня делает на должности секретаря?
        - Кто тебе сказал, что я алхимик?- девушка не была особо удивлена этим вопросом, но ее честолюбие было задето. Она надеялась, что Крит поймет это гораздо позже.
        - Я это почувствовал.
        - Почувствовал? Или просто интуиция сработала?- Николь была сбита с толку. У Крита не могло быть причин ей врать, но это было невозможно. Здешний БЭП настраивал лично сам Снайпс.
        - Почувствовал!
        "Он изменился!- поняла Николь.- В катакомбах с ним что-то произошло".
        - Поздравляю, ты подловил меня второй раз,- сказала Николь.- Я действительно алхимик 4-й категории.
        - А лицензию Высшего собираешься получать?
        - Для этого я и устроилась на эту работу,- ответила девушка.
        - Ты так и не ответила на мой вопрос,- сказал Крит.- С каких пор алхимиков с потенциалом Высшего стали брать на бумажную работу?
        - Так всегда происходит перед...- девушка запнулась.
        - Перед чем?
        - Мне не следовало тебе этого говорить.
        - Но ты уже сказала!
        - Если отношения между галактиками летят в тартарары,- Николь решила, что Крит имеет право знать,- персонал посольств полностью меняется. Туда набирают алхимиков, даже Высших. Это делается с целью быстрого избавления от всего, что может помочь противнику в случае начала войны.
        - Но ведь это огромный риск!- возразил Крит.
        - Конечно, это риск! Далеко не все успевают вовремя унести ноги,- продолжила Николь.- Но это всегда оправдано. Очень многое из того, что здесь происходит, не должно покидать границ посольства.
        - Зачем ты на это согласилась?- спросил Крит.
        - А зачем ты согласился участвовать в тех испытаниях?
        "Туше",- подумал Крит.
        - Я считал, что в галактике Воды дела с получением лицензии Высшего алхимика обстоят проще.
        - Ты неправильно думал!- ответила Николь.- В этом вопросе верхушка Кластикуса едина. Они считают, что раз вложили деньги в твое образование, то имеют полное право выжать тебя до последней капли, прежде чем отпустить на вольные хлеба.
        Крит видел, что этот вопрос задел Николь за живое, но продолжил, ему нужно было знать.
        - Насколько все плохо?
        - Хуже, чем ты думаешь!- ответила Николь.- Но это не должно изменить твоего решения!
        - А какая у меня альтернатива? Тюрьма?- судя по реакции Николь, это было правдой.- Но если Белая Стерва развяжет очередную войну...
        Крит сказал это, чтобы отвлечь Николь от его настоящих эмоций. У него аж руки зачесались, если повезет, его находке предстоит лежать в земле гораздо меньше, чем до этого думал Крит.
        - Во-первых,- сказала Николь. Она отреагировала именно так, как и нужно было Криту,- отвыкай ее так называть. Во-вторых, Белая Королева- это лучшее, что случалось с Кластикусом со времен Мэзэра, и, в-третьих, ты действительно хочешь говорить сейчас об этом?
        - Нет.
        - Тогда давай поедим,- сказала Николь.
        Официант принес их заказ. Криту стало даже интересно, а сможет ли он все это съесть. Как оказалось- вполне. А вот Николь все еще ковырялась в своем салате к тому времени, как Крит прикончил почти весь свой заказ.
        - А у тебя точно не будет из-за меня неприятностей?- спросил Крит.
        - Нет, Крит, расслабься. И я же сказала, я не хочу об этом сейчас разговаривать!- настроение у Николь было неважное. Крит понимал, что не в последнюю очередь из-за него. И хоть девушка пыталась это скрыть, Крит это почувствовал.
        Ему хотелось чем-то порадовать Николь, удивить ее. И Крит быстро сообразил, что ему нужно делать.
        - Что делает любой алхимик, попав в другую галактику? Он идет смотреть на квазар!- рассуждал Крит. А, учитывая специфику работы Николь, у нее вряд ли была такая возможность.
        - Ты когда-нибудь видела квазар Воздуха вблизи?- спросил Крит.
        - Нет,- ответила Николь.- А ты что, хочешь сбежать?
        - Ну, я может и объелся, но не настолько! И я могу показать тебе его прямо здесь. Не надо никуда убегать.
        Эта идея Николь очень понравилась. Они ушли из ресторана почти сразу после того, как Крит ее озвучил, и направились прямиком к центру подготовки алхимиков. Со стороны парка открывался прекрасный вид на два крыла замка, которые с улицы были практически не видны: крыло галактики Воздуха и Огня.
        - Я обещала провести тебе персональную экскурсию,- вспомнила Николь.
        - Да, было бы неплохо,- ответил Крит.
        - Знаешь легенду о том, как Белая Королева получила этот дворец?- спросила Николь.
        - Слышал парочку,- сказал Крит.- Но мне было бы интересно услышать твою версию.
        - Белая Королева- это единственная женщина, которой удалось влюбить Мэзэра в себя, и тогда Мэзэр построил этот дворец специально для нее, взамен того, что разрушил.
        - Красивая история,- ответил Крит.- Но я в нее не верю.
        - Почему?
        - Алхимики, конечно же, живут дольше обычных кластикирийцев, но не настолько!- сказал Крит.
        - Значит, ты склоняешься к официальной версии?- сказала Николь.- Что этот дворец был частью отката Белой Королеве за заключение перемирия?
        - Это звучит куда правдоподобней.
        - Ты скучный,- сказала Николь.- И кроме того, Эирсторм ни за что бы не отдал такой дворец Белой Королеве, обладай он хоть какими-то правами на него.
        - И тем не менее,- возразил Крит,- мы сейчас находимся на территории официально входящей в состав галактики Воды, и это на Прэкстоне 355, столице 13-го сектора галактики Воздуха.
        - Ты уже начинаешь кое-что понимать,- сказала Николь.- Ты принял правильное решение о переводе в галактику Воды. Там твои таланты будут цениться выше всего.
        Крит на это ничего не ответил. Девушка задела больную для него тему, он ведь еще даже матери об этом ничего не сказал. "Мэзэр меня побери,- подумал Крит.- Я ведь обещал ей позвонить вечером. А сейчас уже слишком поздно".
        - Вот мы и пришли,- сказала Николь.- И не раскисай. Галактика Воды станет для тебя домом гораздо быстрее, чем ты можешь себе это представить.
        Сначала их не хотели пускать, центр был уже давно закрыт, но Николь сказала, что им срочно нужно провести важное исследование по приказу самого Вэкслера. Эта фамилия произвела волшебное действие. Им тут же предоставили целый зал в полное распоряжение и сказали, что снабдят всем необходимым в течение 5 минут. Крит выбрал новехонький и полностью заряженный артефакт Воздуха 2-го класса и сказал, что больше ему ничего не нужно. На этом их оставили в покое.
        - Начинай,- сказала Николь.- Ты обещал.
        В этом зале располагалась масса различных шаблонов и вспомогательных артефактов для алхимии Воздуха. Но Крит уже давно пользовался лишь собственно разработанными, поэтому, не обращая на них никакого внимания, он создал все необходимые ему элементы, используя лишь воздух этого помещения и артефакт. Сигаретный дым здесь был ни к чему, Криту не от кого было скрывать свой потенциал, да и запах ему не нравился.
        Крит полностью сосредоточил свое внимание на квазаре Воздуха. Воспроизводить сражение двух боевых крейсеров из сигаретного дыма- это одно, а вот показать квазар во всем его великолепии- это совсем другое. Крит прекрасно знал, что восприятие квазара отличается у каждого алхимика и зависит от многих факторов, в том числе и от настроения, поэтому он решил показать его таким, каким увидел первый раз.
        Это случилось всего через пару месяцев после возвращения Крита в галактику Воздуха. Рана от потери отца была еще слишком свежей, но именно тогда он впервые полностью об этом забыл. По ощущением, Крит летел, преодолевая миллионы световых лет в секунду.
        Алхимик постарался как можно точнее вспомнить те эмоции и приступил к работе. Он приглушил свет, сделав так, чтобы зал освещали лишь звезды, которые он сам и сделал из подручных материалов и равномерно распределил по всему помещению.
        - А теперь самое интересное,- подумал Крит. И приступил к моделированию квазара Воздуха.
        Постепенно квазар начал приобретать нужные очертания: газовый гигант, в десятки раз превышавший по размерам самую большую звезду в Кластикусе. Он переливался всеми оттенками белого и серого, вращаясь с немыслимой скоростью, а его два джета распространялись в обе стороны на сотни световых лет. Но его красота была обманчива: подойди слишком близко- и он тебя не отпустит. Тысячи исследователей погибли или сошли с ума, пытаясь разгадать его тайны, но добровольно это занятие не бросал никто. Тот, кто хоть раз увидит квазар, уже никогда не сможет не думать о нем.
        Модель получилась великолепной, Крит даже не ожидал такого от себя. Она уже почти забыл о том, что здесь находилась еще и Николь. Но она напомнила ему о себе. Николь аккуратно обняла его за плечи и притянула к себе. Их губы сплелись в поцелуе.
        Крит с горечью подумал, что панорама, в которую он вложил столько усилий, начала распадаться. Но поделать с этим уже ничего не мог.
        ГЛАВА 12. СБОРЫ
        Крит проснулся от телефонного звонка. Николь рядом не было. Он очень смутно помнил, как они попали в его номер. Зато прекрасно помнил все, что было дальше, а вспомнить было что. Крит хотел проигнорировать телефонный звонок, но телефон и не думал замолкать, ему пришлось встать и ответить.
        - Алло!
        - Мистер Андервуд?- это была Николь.
        Крит испытал очень смешанные чувства. Раньше с ним такого никогда не было. Обычно это он первым сбегал. А здесь мало того, что она ушла раньше, так еще и звонит ему.
        - Да, ты э...- собраться с мыслями у Крита пока не получалось.
        - Мистер Андервуд!- снова сказала Николь. Судя по официальности тона, Крит понял, что она уже на работе.- Ваши документы на перевод готовы. Вы должны зайти в кабинет к управляющему посольства ровно через 57 минут.
        - Что, уже?- Еще вчера Крит бы очень этому порадовался, а сейчас он не знал, что ему с этим делать.
        - Да, мистер Андервуд,- сказала Николь.- Вы счастливчик. Я поздравляю Вас с тем, что Вы теперь полноценный гражданин галактики Воды. Желаю Вам удачного дня.
        - Подожди...- Крит не успел ничего сказать. Николь положила трубку. Он еще секунд 10 держал трубку в руках и только потом положил ее на место.
        Крит посмотрел на часы:
        - 55 минут. Хватит времени, чтобы принять душ и перекусить.
        Поднимаясь по лестнице в кабинет Вэкслера, Крит все еще думал о Николь.
        - Сегодня я улечу из галактики Воздуха, может быть, навсегда, а она останется здесь, в галактике, в которой со дня на день может разразиться война. Ее такое положение дел, судя по всему, устраивает. А меня?- Крит не знал.
        Если война начнется (когда, а не если, поправил себя Крит), боевые действия будут проходить на территории галактики Воздуха. Крит в этом не сомневался. С начала энергетического кризиса галактика Воды поучаствовала во всех межгалактических войнах, ее прекрасная руководительница была причиной большинства из них, но ни разу боевые действия не велись на ее территории.
        Дезертиром Крит себя не считал, особенно после того, что с ним хотели сделать, и, входя в приемную Вэкслера, он думал о том, как на его появление отреагирует Николь.
        - Мистер Андервуд, доброе утро,- тон Николь был официальнее некуда.- Проходите, пожалуйста, мистер Вэкслер Вас ожидает.
        - Я хотел сказать...- начал Крит, но Николь его прервала.
        - Мы поговорим позже, а сейчас иди, он тебя ждет.
        Крит спорить не стал и вошел в кабинет Вэкслера.
        - Крит, привет,- сказал Вэксллер.- Присаживайся, нам с тобой нужно много чего обсудить.
        - Доброе утро,- ответил Крит и сел на предложенное ему место.
        - Итак, Крит,- продолжил Вэкслер.- Мы нашли для тебя отличную работу в 12-м секторе галактики Воды. Должность инспектора на ФАРПах и энергостанциях. Работа интересная, но ответственная. Ты знаешь, какое сейчас время.
        - Мне нравится,- сказал Крит.- Что насчет Грида?
        - Когда мы сделали ему предложение, он отказался,- ответил Вэкслер.- Но ты не расстраивайся. У нас есть прекрасные специалисты. Мы подберем тебе кого-нибудь на месте.
        - Я сам с ним поговорю,- сказал Крит.- Уверен, он передумает.
        - Пожалуйста,- ответил Вэкслер.- А сейчас давай сюда правую руку.
        - Знакомая процедура,- подумал Крит.- Но все равно, приятного мало.
        Вэкслер надел на запястье Крита обычный с виду артефакт. Тот зажужжал. Запястье пронзила адская боль. Это было еще хуже, чем в прошлый раз. Крит еле сдержался от желания попытаться сорвать со своей руки эту хреновину. Но через пять секунд артефакт сам спал у Крита с руки и тут же начал распадаться, еще через десять секунд от него осталась лишь пыль.
        - А ты боец, парень!- сказал Вэкслер.- Даже не скривился. Я лично был свидетелем того, как один выходец их галактики Земли упал в обморок от этой процедуры.
        Крит смотрел на свое правое запястье. Печать изменила свое цвет, с белого на голубой, и на ней четко проступила эмблема галактики Воды.
        - Поздравляю тебя, Крит,- сказал Вэкслер, вставая с кресла. Крит тоже встал.- Теперь ты- гражданин галактики Воды. Билеты заберешь у Николь. И да, чуть не забыл, не едь сразу в космопорт. Поброди по городу пару часов, побывай в людных местах, может ,из этого что-то и выйдет.
        - Мистер Вэкслер!- сказал Крит.- Любой рыбак знает, что для приманки все плохо заканчивается.
        - Крит! Ты меня обижаешь. Неужели ты думаешь, что мы оставим тебя без присмотра?
        - Объясните мне тогда, что изменилось!- возразил Крит.- Кажется, в прошлый раз Вы четко дали мне понять, чтобы я не высовывался.
        - Тот БЭП, что ты так удачно расхерачил, оказался зарегистрированным,- сказал Вэкслер.- Мы не хотели тебе об этом говорить сразу.
        Крит почувствовал за себя немалую гордость, ему удалось удрать от ищеек самого Эирсторма.
        - Не надо так обольщаться по этому поводу, они просто тебя недооценили,- сказал Вэкслер.- И никому об этом не трепись. Пока ты не окажешься на территории галактики Воды, ты не будешь в полной безопасности. Но ты все равно должен выполнить мою просьбу- это часть сделки.
        - А мои артефакты?
        - Даже не думай!- отчеканил Вэкслер.- Ты получишь новые, когда будешь на месте. А теперь извини, мне нужно идти. Да и уверен, тебе тоже. Завтра ты уже должен быть в галактике Воды.
        Вэкслер пожал Криту руку. И они вышли из его кабинета. Николь была на своем рабочем месте.
        - Прошу прощения,- начал Крит.
        - Можешь говорить нормально,- сказала Николь.- Вэкслер ушел и вернется не скоро, а больше здесь никого нет.
        - Я хотел поблагодарить тебя за прекрасно проведенный вечер,- сказал Крит.- Извини, что не заметил, как ты ушла.
        - У меня рабочий день с фиксированным графиком, в отличие от некоторых,- сказала Николь.- Вечер действительно прошел отлично. Но не воспринимай ничего всерьез. Ты сегодня уезжаешь.
        Николь протянула Криту конверт, в нем находились три билета до Гловерат 176, столицы 12-го сектора галактики Воды.
        - Стандартное межгалактическое путешествие с двумя пересадками,- продолжила Николь.- Так,что поздравляю, через 20 часов ты уже будешь на Гловерат 176.
        - Об этом я и хотел поговорить,- сказал Крит.
        - Крит, здесь не о чем говорить,- возразила Николь.- Нам с тобой было хорошо вместе, но теперь наши пути расходятся. Уже очень скоро ты будешь в галактике Воды, и там ты найдешь, чем себя занять. А я остаюсь здесь, и неизвестно насколько. Буря может разразиться завтра, а может, и через год. В любом случае в ближайшее время мы с тобой не увидимся. Я застряла в этом посольстве, а тебе я очень рекомендую не соваться в галактику Воздуха хотя бы год.
        - Но ты сообщишь мне, когда вернешься в галактику Воды?- спросил Крит.
        - Крит, когда я вернусь в галактику Воды, я сама тебя найду,- ответила Николь.- А теперь извини, я должна кое-что сделать для Вэкслера до того, как он вернется, да и тебе, я думаю, пора. Твой крейсер до межгалактического космопорта 13-го сектора отбывает в 18:00, так что успей уладить все свои дела, ты ведь не на соседнюю планету улетаешь. Удачи тебе, Крит.
        - До встречи, Николь,- сказал Крит.
        Крит хотел сказать что-то еще, но девушка всем своим видом показывала, что им больше не о чем разговаривать, поэтому Крит покинул кабинет Вэкслера, а через пять минут он уже был на улице, оставив за спиной посольство галактики Воды, где провел последние 30 часов. Событий, которые произошли с ним за это время, другому хватило бы и на 30 лет.
        Крит, почти физически, ощутил зов артефакта, который сейчас находился где-то под ним на глубине трехсот метров. Больше всего в Кластикусе он захотел вернуться в посольство и забрать его с собой, и плевать, что будет дальше.
        - Еще не время,- сказал себе Крит и заставил себя подумать о другом.- Если не нужно забирать артефакты с энергостанции, значит, мне нужно сделать всего две вещи: поговорить с матерью, и попытаться уговорить Грида на переезд.
        - Мать мне уговорить точно не удастся,- подумал Крит.- Но попытаться я обязан. Осталось выбрать, с чего начать.
        Немного поразмыслив, Крит набрал номер Грида.
        - Крит! Ну наконец-то,- в трубке раздался голос Грида.- Надеюсь, ты уже решил все свои проблемы.
        - Почти,- ответил Крит.- Мне нужно с тобой поговорить.
        - Так говори,- сказал Грид.
        - Не по телефону.
        - Тогда встретимся вечером в "Гранд-Плазе".
        - Только не там,- возразил Крит.- И мне нужно встретиться с тобой сейчас.
        - Тогда через полчаса,- сказал Грид.- В парке Огдэна, на мосту тайн.
        Грид бросил трубку.
        - Он либо злится на меня, либо очень занят,- подумал Крит.- А может, и то и то.
        Крит не стал сильно из-за этого расстраиваться.
        - Главное, что он согласился со мной поговорить.
        Поймать такси в этом районе труда не составило. Подлетая к парку Огдэна, такси оказалось прямо над местом недавнего ночного приключения Крита. Пробоину в стене заделали полностью, ничего о ней не напоминало, а от дыры в асфальте осталась разве что табличка "Ведутся дорожные работы".
        - Оперативно,- подумал Крит. Вспоминая ту 30-секундную битву, Крит осознал, что сейчас при нем нет ни одного артефакта.
        - Может, это и к лучшему, а без присмотра меня точно не оставят,- Крит еще раз осмотрелся, пытаясь угадать машину своих сопровождающих.
        - Вроде ничего нет, но так и должно быть,- подумал Крит.
        Баджет высадил его прямо у входа в парк. Крит не спеша направился к мосту тайн. Этот мост назывался так, потому что считалось: если повесить на него замок, а ключ выбросить в реку, то твою тайну никто никогда не узнает. Об этом месте была сложена красивая легенда, но у Крита не было никакого настроения попробовать ее сейчас вспомнить. Он попытался найти их с отцом замок, но увидел Грида и направился к нему.
        - Какие кластикирийцы без охраны,- сказал Грид.
        "Он на меня действительно злится",- подумал Крит.
        - Думаю, ты знаешь, о чем мне нужно с тобой поговорить,- Крит решил сразу перейти к делу.- К тебе приходили люди из посольства галактики Воды? Что ты им сказал?
        - Ну, документы я у них взял,- ответил Грид.- Им не отказывают. Но подписывать я ничего не стал и не собираюсь.
        - Грид, перебраться в галактику Воды для нас- это лучший вариант,- пытался переубедить друга Крит.- За то, что я сделал, они не отвяжутся и от тебя, ты ведь помог мне скрыться!
        - А кстати, что ты сделал?- спросил Грид.- Если бы ты просто поколотил того мужика, за тобой бы не стала гоняться половина рейнджеров Прэкстона.
        - Я скажу это тебе только когда, мы будем в галактике Воды.
        - Крит, я на это пойти не могу,- сказал Грид.- У меня здесь есть дела, которые я не могу бросить. И я не Высший алхимик, чтобы мотаться из галактики в галактику каждую неделю.
        - Надеюсь, ты не задумал ничего серьезного,- сказал Крит.- Я ведь не смогу тебе помочь.
        - Ничего такого, чего я не смог бы разрулить сам,- ответил Грид.- И пора мне уже самому отвечать за свои поступки. А за тебя я рад. Честно. Твое место там, ты сам мне не раз об этом говорил, и я полностью с тобой в этом согласен. Я искренне желаю тебе удачи. До встречи, дружище.
        - До встречи,- ответил Крит. Он ощущал смутную тревогу за друга, но не стал продолжать пытаться его уговорить. Грид не передумает, Крит знал это точно, а сам он ничем не мог ему помочь.
        - Если я лишусь поддержки ищеек Белой Королевы, то мне одна дорога: в тюрьму. Уж местные об этом позаботятся,- думал Крит, покидая парк.- Расчетливый Крит Андервуд. Не зря же меня так прозвали.
        Настроение Крита ухудшалось, а ведь он даже еще не приступил к самому сложному.
        - Позвонить или заявиться прямиком к ней на работу?- рассуждал Крит.- Лучше не звонить. Так будет больше шансов на то, что она меня хотя бы выслушает.
        Поднимаясь на лифте в офис, где работала его мать, Крит думал о том, что энергетический кризис действительно набирает обороты, если организация, борющаяся за снижение потребления энергии, может позволить себе снять весь 48-й этаж здания, расположенного в далеко не самом бедном районе. Сопереживающих у них становилось все больше, а следовательно, и спонсоров. Но, справедливости ради, надо сказать, что организация переехала сюда лишь месяц назад, и Крит был этому рад: меньше шансов, что его узнают. Его имя в новостях так ни разу и не прозвучало, но лишний раз Крит светиться не хотел.
        - Добрый день,- сказал Крит, входя в приемную.- Мне нужно поговорить с мисс Вероникой Андервуд.
        - Как Вас представить?
        - Скажите ей, что я должен был позвонить ей вчера вечером, но, к сожалению, не смог этого сделать, поэтому приехал сегодня лично. Она поймет.
        Секретарь с подозрением посмотрела на Крита, но выполнила его просьбу.
        - Мисс Андервуд ожидает Вас в своем кабинете.
        - Благодарю Вас,- сказал Крит.
        Он порадовался за мать. Это дело, наконец, начало приносить ей отдачу.
        Найти ее кабинет не составило труда: "Вероника Андервуд. Старший эколог",- гласила табличка. Крит осторожно постучался.
        - Войдите,- услышал Крит знакомый голос и открыл дверь.
        Крит еще ни разу не был в ее новом кабинете. Это был кабинет обычного офисного сотрудника, ничего примечательного, разве что три чайных сервиза стояли особняком в стеклянном шкафу. Без чая Вероника жить не могла.
        - Крит, зачем все так усложнять? Мог бы просто позвонить.
        - Я хотел,- начал Крит.- Но подумал, что должен сказать тебе это лично.
        Вероника посмотрела на Крита. Этот взгляд проникал в самую душу, и Крит ничего не мог с этим поделать.
        - Ты все-таки это сделал,- сказала Вероника.- Не стоило тебе сюда приходить. От своих слов я не откажусь.
        - Пожалуйста, дай мне все объяснить,- Крит уже знал, что ничего от нее не добьется, но уйти просто так он не мог.- Я должен был это сделать иначе...
        - Крит,- прервала его Вероника.- Что бы ты не натворил, за свои поступки нужно отвечать, а не убегать от их последствий в другую галактику.
        - Ты ничего не знаешь, я...
        - Чтобы там ни было,- Вероника опять не дала Криту договорить,- это только повод, причина заключается в том, что ты хочешь узнать правду о своем отце, но она тебе не понравится, и ты угробишь себя, гоняясь за ней. Я не хочу тебя больше слушать, так что просто уходи. Уверена, ты сумеешь себя там реализовать. Такие, как вы, ей нужны.
        Крит хотел ей возразить, он еще много чего хотел сказать, но последняя фраза окончательно выбила его из колеи.
        - Такие, как вы!- чуть не заорал Крит.- Такие, как Кто!?
        Он вышел из ее кабинета. Ожидая лифта, Крит поймал себя на мысли, что надеется на то, что она догонит его и предложит продолжить их разговор. Но ничего такого не произошло.
        - А может, мне следует самому вернуться и попросить у нее прощения?- думал Крит.- Неужели последнее, что я ей скажу перед тем, как отправиться за сотни тысяч световых лет, будет: "Такие, как Кто!?"
        Но вот прибыл лифт, Крит зашел в него и нажал на кнопку. Попав на улицу, Крит понял, что ему срочно надо успокоиться, и у него был надежный способ это сделать. Для этого ему нужно было всего лишь перейти дорогу.
        - Интересно,- подумал Крит.- Это совпадение, что офис одной из самых влиятельных компаний, борющихся за сокращение потребления энергии в Кластикусе, расположен через дорогу от центра подготовки алхимиков? Где каждый час юные дарования умудряются израсходовать сотни мегаджоулей энергии на то, чтобы превратить свинец в ртуть или воду в уксус?
        Когда Крит проявил свою печать на правом запястье, чтобы показать ее охраннику, тот чуть со стула не свалился.
        - Что Вам угодно, сэр?- спросил охранник с глазами по 5 сантимов.
        - Мне нужно отдельное помещение для проведения срочного опыта,- ответил Крит.
        - Конечно, сэр. В Вашем распоряжении будет все правое крыло минус десятого этажа,- охранник выдал ему ключ-карту.- Если Вам нужно что-то еще...
        - Нет, этого достаточно,- зайдя за угол и приложив ключ-карту к сканеру лифта, Крит не стал просто ждать, а сделал три шага назад и посмотрел, что в этот момент происходило на рисепшн. Ему было интересно, появятся или нет его сопровождающие. Они появились, и один из них уже что-то объяснял охраннику, от этой информации глаза бедного служащего центра округлились еще больше, хотя до этого Крит был уверен, что это абсолютно невозможно.
        - Может, попытаться улизнуть от них, просто на зло?- подумал Крит.- Нет, это ребячество, и таким образом я могу добиться лишь раздражения моих новых работодателей.
        Поэтому Крит просто зашел в приехавший лифт. Он отвез его на минус десятый этаж, Крит оказался в стандартной бетонной коробке, а что еще нужно? Лишь бы выдерживала все, что здесь происходит. Крит создал сферу, полностью состоящую из водорода, размером с теннисный мяч, затем он преобразовал ее в гелий, и так дальше, пока не создал самую тяжелую, гипотетически существующую частицу, стабильное состояние которой он мог поддерживать без артефакта. После чего Крит пошел в обратном порядке, снова дойдя до водорода. Полученная таким образом сфера была на 5% меньше первоначальной, это значило, что 5% потоков энергии Крит растерял где-то по дороге.
        - Неплохой результат,- сказал Крит.- Но может быть и лучше.
        Крит старался повторять эту алхимическую азбуку каждый день, это помогало ему поддерживать себя в форме, и еще очень хорошо успокаивало. После того, как Крит в третий раз прошел полный круг, он решил, что на сегодня хватит. Настроение ему это сильно не подняло, но зато мозги прочистились.
        Крит полностью погрузился в свои мысли, и когда при выходе из лифта его окликнули, даже немного вздрогнул.
        - Мистер Андервуд!
        - Чего вам?- с раздражением спросил Крит.
        - Если Вы подумали, что я из вашей группы сопровождения, то это не так.
        Крит повнимательнее рассмотрел своего нового собеседника. Понять, алхимик он или нет, что-то мешало. Что-то, с чем Крит никогда до этого не сталкивался. Это ему очень не понравилось, как и складывающаяся ситуация в целом. Если Вэкслер был прав, сейчас все может обернуться очень круто.
        - Я Вас надолго не задержу,- начал субъект.- Я уполномочен от лица администрации Эирсторма принести Вам извинения за принесенные неудобства и предложить Вам работу.
        - Можно поконкретнее?- Крит хотел поскорее от него избавиться.
        - Вами заинтересовались люди из ближайшего окружения Белой Королевы. Поэтому, взывая к чувству Вашего патриотизма, я от лица всей галактики Воздуха хотел бы Вас попросить...
        - Вы серьезно или просто издеваетесь?- отрезал Крит.- Я не собираюсь ни за кем следить, тем более после того, что произошло.
        - Мэзэр Вас упаси. Не надо ни за кем следить. Но, думаю, для Вас уже не секрет, что Белая Королева затевает очередную войну, и мы вынуждены идти на крайние меры, поэтому если Вам станет что-нибудь известно, просто свяжитесь с представительством Великого Совета в галактике Воздуха. Вот держите.
        Незнакомец протянул Криту карточку, он взял ее только для того, чтобы тот от него отстал.
        - Она позволит Вам связаться с представителем Великого Совета, минуя людей Белой Королевы.
        Крит взглянул на карточку, на первый взгляд, это был лишь набор цифр, но он точно что-то значил.
        - В крайнем случае, покажу Гриду,- подумал Крит.
        Когда он оторвал взгляд от карточки, в коридоре никого уже не было. Ему понадобилось напрячь все свои способности, чтобы понять: этот тип воспользовался червоточиной. Но как он смог это сделать так незаметно? Здесь? Все это очень не понравилось Криту, поэтому он как можно быстрее направился к выходу.
        Покинув здание ЦПА (центра подготовки алхимиков), Крит решил отправиться прямиком в космопорт. Времени до старта его межсистемного крейсера оставалось не так уж и много, а чем себя еще занять, Крит так и не придумал. Тащиться на квартиру Крит не хотел. Он не видел особого смысла в том, чтобы брать в другую галактику смену нижнего белья и зубную щетку.
        ГЛАВА 13. ПЕРЕЕЗД

        Не прошло и получаса, как Крит оказался на центральном космопорте Прэкстона 355. Это был комплекс зданий, способный поразить любое воображение. Тысячи звездолетов и межсистемных крейсеров взлетали и садились здесь каждый день. Главное его здание поражало не только своими размерами, но и красотой. Может, оно и проигрывало в оригинальности посольству галактики Воды, но то, что архитекторы вложили в него всю душу, было видно сразу. Он был, как настоящий воздушный замок, легкий, почти что прозрачный. Миллиарды существ начинали свое знакомство с 13-м сектором галактики Воздуха именно с этого здания. И Крит считал, что со своей функцией оно справляется превосходно.
        Внутренний дизайн здания ничем не уступал внешнему. В отличие от бетонных коробок, с которыми Крит имел дело каждый день, его стены не давили на Вас, здесь хотелось летать, каждый шаг давался легко. Только вот Криту было совсем нелегко на душе. Он улетал в другую галактику, а три кластикирийца, которыми он дорожил, в открытую заявили ему, что он может лететь, куда ему угодно. У Крита было ощущение, что его все бросили, или это он их бросил? Это был как раз тот вопрос, знать ответ на который Крит не хотел.
        Пройдя обязательную процедуру регистрации, Крит занял первое попавшееся ему свободное кресло с видом на взлетно-посадочную полосу. Звездолеты и крейсеры самых различных форм и размеров взлетали и садились на нее каждые десять секунд, а обслуживающих их баджетов вообще было не счесть. Крит мог бы смотреть на это чудо логистической мысли вплоть до объявления о посадке на его крейсер, но его вывели из состояния прострации немного раньше. Чья-то рука легла ему на левое плечо. Крит вывернул ее так, чтобы максимально обездвижить противника, и одновременно подскочил с места.
        - Крит, собака ты дикая. Отпусти, больно же!- это был Грид. Крит отпустил его руку.- Я тебя звал, ты уснул что ли?
        - Кажется, я немного...- попытался извиниться Крит.
        - Забей,- сказал Грид.- Господин офицер, вот этот кластикириец, у которого мой билет. Если ты его не взял, я тебя убью.
        Только сейчас Крит заметил, что рядом с ними стоит офицер службы безопасности. Порывшись в кармане, Крит протянул ему билет Грида. Удостоверившись, что у Грида действительно есть билет на ближайший рейс, офицер потерял к нему всякий интерес и пошел по своим делам.
        - Ну у тебя и хватка,- сказал Грид.- Я удивлен, что ты никого не убил во время тех испытаний.
        Крит был рад, что Грид все-таки решил лететь с ним, но он понимал, что это не просто так. С ним что-то произошло, в парке Огдэна Грид говорил вполне серьезно.
        - Грид, мы не виделись с тобой чуть более четырех часов,- сказал Крит.- Во что ты умудрился вляпаться?
        - Я скажу это тебе, когда мы будем в галактике Воды,- ответил Грид.- А сейчас подпиши вот это. Без твоей подписи мне визу не дадут.
        Это был почти такой же контракт, который совсем недавно подписал Крит. Здесь была подпись Вэкслера, куча печатей галактики Воды и еще подпись некоего Дрейка Беринфора. Подписывая свой контракт, Крит не обратил на это внимание, но теперь он понял, что это их теперешний начальник, и очень скоро они с ним познакомятся. Крит расписался там, где это было нужно.
        - Спасибо, дружище,- сказал Грид.- И давай показывай обнову.
        Крит протянул ему правое запястье и проявил печать.
        - Класс, чувак, выглядит суперкруто.
        - Разве тебе не сделают такую же?- спросил Крит.
        - Нет, это же ты у нас звезда, а я всего лишь фрилансер,- сказал Грид.- Пошли уже, а то еще чуть-чуть- и от твоей важности крейсер не взлетит.
        - Объявления о посадке еще не было,- сказал Крит.
        - Мэзэр тебя побери, Крит, его и не будет. Ты вообще смотрел, что это за рейс?- Грид иногда позволял себе общаться с Критом подобным образом, но никогда не делал это со зла, и Крит это знал.- Видишь там две буквы: СЗ. Значит, спец. заказ. Ты без меня даже на крейсер нормально сесть не можешь.
        Лететь им предстояло на межсистемном пассажирском крейсере, только вот мест на нем было в пять раз меньше. Добираясь до своих мест, Крит думал о том, что каждый пассажир этого рейса далеко не самый последний кластикириец в галактике Воды. Но даже здесь он ощущал на себе заинтересованные взгляды, хотя Крит и не мог сказать, что от этого ему было не по себе или что это было ему неприятно.
        - А ты действительно знаменитость,- сказал Грид, когда они заняли свои места.
        - Что ты имеешь в виду?- спросил Крит.
        - А ты еще и скромняга,- Грид продолжал подшучивать над Критом.- Из-за тебя подняли на ноги все посольство галактики Воды в полпервого ночи. И ты еще удивляешься.
        - А ты откуда это знаешь?- спросил Крит.
        - Я захожу на правильные сайты и тебе советую,- ответил Грид.
        - Заметил, как она на тебя посмотрела?- спросил Грид, указывая на девушку через два ряда от них. Крит заметил.- Если в галактике Воды все такие, мы шикарно проведем время. И ты мне в этом поможешь!
        - Еще пару часов назад ты вообще не хотел лететь!- сказал Крит.
        - А теперь лечу! И я не собираюсь ныть по этому поводу, а раз уж ты меня в это втянул, с тебя причитается.
        Они так увлеклись спором о том, кто кого куда втянул, что не заметили, как крейсер пролетел сквозь вакуумный шлюз, этакий лифт через атмосферу планеты. Технология не из дешевых, но это было все равно выгоднее, чем каждый раз гробить звездолеты и крейсеры, проводя их сквозь атмосферу заселенных планет, да и пассажиры были очень довольны этим, тряску никто не любил.
        Вскоре их крейсер достиг черных врат. Их строили вокруг каждой червоточины, которой пользовались постоянно. Это обеспечивало ее стабильную работу и делало этот способ передвижения не только быстрым, но и безопасным.
        Черные врата предотвращали червоточины от схлопываний - спонтанного и почти непредсказуемого явления, которое могло нести угрозу не только для ближайших от червоточины планет, но и для звездной системы в целом. После изобретения и повсеместного внедрения черных врат по всему Кластикусу, с червоточинами больше не возникало проблем. Исключения конечно бывали, но официальные власти предпочитали об этом молчать, тщательно скрывая подробности этих происшествий.
        В каждой звездной системе, входившую в федерацию Кластикус, располагалось несколько десятков черных врат, в зависимости от важности и геополитического расположения той или иной звездной системы. Как правило их располагали между орбитами третьей и пятой планеты от звезды, таким образом Прэкстон 355 например, никогда не отдалялся от ближайшей черных врат, больше чем на семнадцать минут лету на межсистемном крейсере.
        Благодаря червоточинам, можно было в течении 5-6 часов добраться из одного конца галактики в другой максимум с двумя пересадками. Алхимики находили их или создавали искусственно. На создание червоточины, в которую мог бы пройти межсистемный крейсер, уходило огромное количество потоков энергии. Но если в заданном районе не было червоточины, а логистика того требовала, на это всегда шли.
        Каждую новую червоточину отмечали на карте и передавали координаты в специальные компании. Филиалы таких компаний были в каждой звездной системе. Они строили черные врата вокруг червоточины, подключали к ней реактор потока и проводили плановые ремонтные работы всех червоточин на подконтрольной им территории.
        Черные врата распределялись по всем галактикам Кластикуса почти равномерно, но в каждой галактике были места, где их концентрация была аномально высокой, как правило, рядом с гигантскими черными дырами, где искривление пространства и времени было наиболее сильным. Вокруг такой черной дыры могли располагаться тысячи и десятки тысяч червоточин. Рядом с такими местами строили галактические космопорты, из которых можно было попасть в том числе и в другую галактику.
        Когда крейсер вылетел из черных врат, то они уже были в тысяче световых лет от Прэкстона 355 и в 15 минутах лету от третьей планеты входящей в состав второго по величине галактического космопорта галактики Воздуха.
        Гигантская черная дыра предстала перед ними во всей красе, сразу после того как межсистемный крейсер вылетел с другой стороны червоточины.
        - Смотри, смотри. Вот она,- Грид радовался так, будто впервые видел черную дыру.
        Крит уставился в иллюминатор. Алхимик уже видел раньше эту черную дыру, но зрелище завораживало, он снова смотрел на нее, как в первый раз.
        Крит не мог отвести взгляд от Альфа 13. Огромная сфера, по размерам уступающая только квазарам, покинуть которую ничто не могло, даже свет. Если быть более точным, Алхимик смотрел не на нее. Увидеть саму черную дыру было невозможно. Он видел аккреционный диск, состоящий из света, притянутого гравитацией черной дыры, который она еще не успела поглотить. Он был настолько яркий, что вокруг него ничего другого не было видно.
        Крит вспомнил, как однажды наблюдал за черной дырой средних размеров. У нее аккреционный диск был куда менее ярким, и можно было разглядеть, что происходит вокруг нее. Свет от звезд искажался вокруг аккреционного диска черной дыры настолько, что разглядеть конкретную звезду не представлялось возможным. Казалось, черная дыра пожирает их, но это была всего лишь иллюзия, искажался свет от звезд, а не сами звезды.
        Отдельного внимания заслуживало кольцо света вокруг черной дыры. В Кластикусе миллионы планет газовых гигантов обладали одним или даже несколькими кольцами, состоящими из астероидов и другого космического мусора, но вот кольцом света могла обладать лишь гигантская черная дыра.
        На ее фоне не было видно ни одних черных врат. А ведь в каждое из них мог свободно влететь межсистемный крейсер. Их точное количество держалось в строжайшей тайне, ведь во время войны их захват был первоочередной задачей, наравне с ФАРПами, и наличие у одной из сторон хотя бы одной неучтенной червоточины могло внести решающий вклад в исход боевых действий. На строительство черных врат вокруг червоточин угробили кучу ресурсов и энергии. А на поддержание их в рабочем состоянии уходило не меньше. Но без них ни о какой межгалактической логистике и речи быть не могло. Даже перелет с ближайшей звездной системы на другую занимал бы годы.
        - Мы движемся с той же скоростью?- спросил Грид.
        - Да.
        - Тогда почему у меня такое чувство, что мы стоим на месте?
        - Это же один из самых громадных объектов во Вселенной! - ответил Крит. - Даже на около световой скорости, потребуется достаточно времени, чтобы твое восприятие изменилось.
        - И мы собираемся врезаться в эту штуку на скорости 240 тысяч километров в секунду?- Грид нервничал, и это было заметно.
        - Ты че прикалываешься!? Никто не собирается в нее врезаться!- сказал Крит.- Мы пролетим сквозь черные врата, расположенные в непосредственной близости от черной дыры.
        - А зачем червоточины надо располагать так близко от черной дыры?- спросил Грид.
        - Потому что только гигантская черная дыра способна искривлять пространство и время в достаточной степени для открытия червоточины в другую галактику,- ответил Крит.- Зачем ты меня вообще обо всем этом спрашиваешь? Ты же сам это все прекрасно знаешь.
        Межгалактический космопорт занимал уже не комплекс зданий, район и даже не целую планету. В конкретно этот космопорт входило семнадцать планет. Все они вращались вокруг гигантской черной дыры Альфа 13, каждая по своей уникальной орбите, которая тщательно высчитывалась с помощью квантовых компьютеров, и корректировалась с помощью громадных турбин, прикрепленных к поверхности планеты. Таких турбин могли быть сотни, и каждая из них превосходила по размерам любой межсистемный крейсер, когда либо построенный в Кластикусе.
        Большая половина из семнадцати планет, была отбуксирована к черной дыре из соседних звездных систем, этот процесс мог занимать годы, или даже десятилетия. Но Крит знал немало примеров когда вокруг черной дыры, и так было достаточно планет.
        "Лишние" планеты в таком случае оставались нетронутыми, из-за их стратегического значения, и еще потому, что такого соседа как Альфа 13, мало кто мог выдержать.
        "Уважаемые пассажиры,- раздался голос стюардессы из динамика.- Через десять минут наш крейсер совершит посадку на 3-й планете межгалактического космопорта. Рейс ?225 GB запланирован через 90 минут после посадки. Экипаж крейсера желает вам удачного перелета до галактики Воды".
        - Ты как хочешь, а я пошел есть,- заявил Грид, как только они с помощью своих планшетов и информационных табло выяснили, откуда именно взлетает рейс ?225 GB.- Не собираюсь ждать еще 80 минут.
        - Ты же только что съел пол буфета, того крейсера!
        - Ну и что! - ответил Грид.
        Крит и сам был не прочь чего-нибудь перехватить, а найти, где подкрепится, здесь особого труда не составляло. Тем более, что платит-то за все контора.
        - Объясни-ка мне, Крит,- Грид молча сидеть не умел, ему нужно было о чем-то говорить.- Ты ведь у нас теперь Высшей алхимик, так почему бы тебе просто не открыть червоточину, могли бы быть уже на месте.
        - Это слишком далеко и опасно,- ответил Крит.- Между галактиками слишком много темной энергии. Она препятствует точному наведению червоточины. На нее уйдет уйма энергии, а она все равно может открыться куда угодно.
        - Но ведь во времена Мэзэра технологии постройки черных врат не существовало,- продолжал Грид.- А он мог свободно путешествовать по всему Кластикусу. Как у него это получалось?
        - Он был единственным алхимиком за всю историю Кластикуса, у кого получилось объединить все четыре потока энергии в единый Вихрь силы,- ответил Крит.- Но приятного в путешествиях сквозь те червоточины было мало.
        - Да уж,- ответил Грид.- Тряска в 10 баллов была обеспечена. Современные-то покомфортнее будут. Да и побыстрее. Сколько времени раньше занимало перемещение в другую галактику?
        - Да не меньше часа,- ответил Крит.
        - Тогда понятно, почему межсистемные путешествия раньше были непопулярным занятием!- продолжил Грид.- А если Мэзэр был таким всемогущим, почему он не пытался открывать червоточины и в галактики за пределами Кластикуса?
        - Да говорят, пытался,- ответил Крит.- Но, по одной из версий, это и стало причиной того, что с ним произошло.
        - Неужели все его знания и вправду канули в лету вместе с ним?
        - Скорее всего, правда,- ответил Крит.- Раз за 3000 лет никто так и не попытался этого повторить.
        - В таком случае Мэзэр был засранцем.
        - Самым могущественным засранцем.
        - Сути это не меняет,- сказал Грид.- Пошли, прогуляемся. Надоело мне здесь сидеть.
        В этом зале терминала не было ничего примечательного, как и в тысяче других, и оставшееся время до посадки друзья заняли тем, что спорили о том, откуда прилетел какой-нибудь звездолет или крейсер, куда он направляется и с какой целью.
        Не успели они до конца обсудить очередной межсистемный крейсер, как объявили о посадке на рейс 225 GB. Крейсер был весьма внушительных размеров, и сопровождение было тоже внушительным. Каждый межгалактический рейс галактики Воды сопровождали два боевых межсистемных крейсера, вплоть до момента, когда рейс набирал скорость, недосягаемую для космических пиратов.
        Хоть эта проблема была почти полностью решена, власти галактики Воды не хотели рисковать своими подданными, тем более в предвоенное время, а то, что оно было таким, алхимик уже не сомневался.
        Крит почувствовал, как заработали турбины, и крейсер начал движение. Это всегда заставляло Грида немного понервничать, и Крит его понимал, а как можно по-другому, если ты сидишь, пристегнутый в объекте, в пять раз превышающем по размерам здание, в котором ты прожил большую часть жизни, и он начинает двигаться. Поэтому Крит решил разрядить обстановку.
        - Чего это ты так занервничал? Это же всего лишь большой баджет! Ты пользуешься такими каждый день!
        - Как же, большой баджет!- возмутился Грид.- В нем установлены восемь реакторов потока 3-го класса. Эта штука по мощности сопоставима с энергостанцией.
        - Ну, это ты немного переборщил!
        - Ага, это же ты у нас великий межгалактический путешественник,- сказал Грид.- Путешествуешь в другие галактики каждый день.
        - Ну, знаешь ли,- сказал Крит.- Если не считать ту эпопею с получением допуска к соревнованием за звание Высшего алхимика, я всего раз путешествовал в другую галактику. И ты это прекрасно знаешь!
        - Уважаемые пассажиры,- раздался голос из динамика.- Просим Вас занять ваши места и пристигнуть ремни безопасности. Во время набора скорости возможна небольшая тряска. Через полтора часа мы достигнем нужных нам черных врат. В общей сложности наш рейс займет 4 часа. Черную дыру можно будет наблюдать в правые от Вас иллюминаторы, или с смотровых площадок с седьмой по четырнадцатую.
        - Хочешь пойдем на смотровую площадку? - спросил Крит.
        - Нет, - ответил Грид. - В билете сказано, что мы прибудем на место через 6 часов после взлета. Но стюардесса сказала, что рейс займет 4 часа.
        - Все правильно,- ответил Крит.
        - Так мы будем лететь 4 или 6 часов?- спросил Грид.
        - Мы будем лететь 4 часа, но на месте будем через 6.
        Грид с недоумением уставился на Крита.
        - 3 из этих 4 часов мы будем лететь со скоростью, равной 80% световой, отсюда и разница в два часа,- сказал Крит.- И как так можно, шарить в квантовых компьютерах, но не разбираться в теории относительности Вернандского.
        - А может, я разбираюсь, просто мне хочется послушать твою версию,- сказал Грид.
        - С удовольствием.
        - Я тебя внимательно слушаю,- Грид действительно хотел послушать, что ему скажет Крит, кроме того, более интересного занятия все равно не было, а на Альфа 13, которая неумолимо приближалась к ним, Грид упрямо смотреть не хотел, чтобы не занервничать еще больше.
        - Допустим, ты купил сверхбыстрый баджет, делающий 150 тысяч километров в секунду...
        - Я знаю, это половина скорости света, давай ближе к делу,- Грид немного ребячился, но идея о таком баджете ему понравилась.
        - Да не перебивай ты,- сказал Крит.- Итак, ты решил посоревноваться со светом. Разогнал свой баджет и летел с его максимальной скоростью тысячу секунд. На сколько свет тебя обогнал?
        - На 150 миллионов километров!- ответил Грид.
        - Нет, на 300 миллионов,- возразил Крит.
        - С каких дел?
        - В этом и заключается теория относительности. Как бы ты быстро не двигался в пространстве, свет все равно будет обгонять тебя с постоянной скоростью в 300 тысяч километров в секунду.
        - А нам что с того?- не унимался Грид.
        - А то! Пространство и время взаимосвязаны, с этим ты спорить не будешь?
        - Нет,- ответил Грид.
        - Эта разница в 150 миллионов километров не может исчезнуть бесследно. Так?
        - Так! И куда же она девается?- спросил Грид.
        - Ты летел на своем супермощном баджете тысячу секунд. Но это для тебя прошло 1000 секунд, а для окружающих тебя объектов, движущихся с их нормальной скоростью, прошло 1150 секунд. Чем быстрее ты движешься в пространстве, тем медленнее ты движешься во времени.- Отец разжевал это Криту, еще когда тому было 12 лет.
        Для Крита это был важнейший закон физики из когда-либо открытых. 75% кластикирийцев хотя бы раз в жизни испытывали его влияние на себе. И Крит каждый раз удивлялся, почему большинство из них никогда даже не пыталось разобраться в принципе его работы.
        - А почему тогда время сбивается только на два часа?- задал очередной вопрос Грид.
        - Существует специальная формула, рассчитывающая этот коэффициент,- ответил Крит.- Если хочешь, ты сможешь ее с легкостью найти.
        - Не хочу я ничего искать, но надо же о чем-то говорить,- сказал Грид.- А когда над тобой висит черная дыра, ничто больше в голову не лезет.
        - С чего ты начал так нервничать?- спросил Крит.- Ты уже сотни раз летел через червоточины в галактике Воздуха.
        - Но не в другую галактику!- проворчал Грид.- А ты знаешь историю о "Крейсере-призраке"?
        - Рейс ?413?- ответил Крит.- Конечно, знаю, но это полнейший бред, не заморачивайся.
        - Как не заморачиваться! А если такое произойдет с нами? Мы застрянем где-то между галактиками и будем летать там до скончания веков.
        - Вероятность того, что реактор потока черных врат даст сбой именно в тот момент, когда мы будем пролетать сквозь червоточину, а еще и сама червоточина решит схлопнуться именно в этот момент, настолько мала, что всем звездолетам и крейсерам Кластикуса придется летать еще миллион лет, чтобы это гарантированно случилось,- ответил Крит.- И да, если такое и произойдет, то мы окажемся не только неизвестно где, но и неизвестно когда.
        - То есть...
        - Да,- сказал Крит.- В любой точке пространственно-временного континуума.
        - Спасибо, Крит,- сказал Грид.- Ты меня очень успокоил.
        - Уважаемые пассажиры,- из динамика раздался голос капитана крейсера.- Прошу Вас приготовиться. Через 30 секунд мы совершим переход.
        - Что сейчас должно произойти?- спросил Грид.
        - Ничего,- сказал Крит.- Просто расслабься.
        И действительно, ничего не произошло. Крейсер даже ни разу не тряхнуло. За несколько десятков секунд они преодолели расстояние в пятьсот тысяч световых слет. Это было похоже, скорее, на проезд в обычной подземке, а не на межгалактический перелет, при условии, что стены тоннеля этой подземки были сделаны из газа серо-буро-малинового цвета.
        - Уважаемые пассажиры. Экипаж рейса ?225 GB приветствует вас в галактике Воды,- речь командира крейсера была прервана взрывом аплодисментов. Грид аплодировал чуть ли громче всех, но и Крит решил не нарушать традиции.- Через два с половиной часа мы достигнем 9-й планеты галактического космопорта 12-го сектора галактики Воды.
        - Крит! Мы уже в галактике Воды,- сказал Грид.- Ты можешь себе это представить?
        - Да, я очень хорошее себе это представляю!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к