Сохранить .
Граф Иван Владимирович Магазинников
        Пивной Барон #5 Шардон продолжает покорять виртуальность. И теперь полем боя для военного искусственного интеллекта становятся званые ужины, придворные балы и дворцовые интриги! А его оружием должны служить дипломатия, знание этикета и психологии. Должны, но… станут ли? Или он отыщет свой путь к высшим сословиям дворянства Империи?
        Магазинников Иван
        Пивной Барон 5: Граф
        Интерлюдия
        Сергей Авраменко нахмурился и слегка развел ладони в стороны. Таблица, проекция которой висела перед ним в воздухе, послушно увеличилась. Пальцы гейм-дизайнера быстро забегали по светящимся символам, выделяя строки.
        - Ребята, а кто такой Фердя?
        - Фердинанд-то? О, был у нас такой особо одаренный специалист из Германии. Проработал всего пару месяцев, но успел себя… гх… зарекомендовать.
        - В смысле?
        - Да анекдот это в шкуре пивного немца, а не человек - сплошное ходячее недоразумение. То ангелам дополнительные две пары крыльев приделает, из-за чего они втрое больше системных ресурсов начинают жрать только для того, чтобы летать нормально. То реки заставит вытекать из морей и озер «потому что так же оно должно быть, да?»
        - Ясно. Этот ваш Фердинанд тут еще и с «неписями» накосячил. Десятки персонажей - с одинаковыми именами. Вон, двадцать два Гаррета, шесть Аресов… И, главное, все какие-нибудь важные шишки!
        - Дай угадаю. Все Гарреты - воры, а Аресы, это какие-нибудь жрецы бога войны?
        - Эм… да… Так это что, очередная фича, а не баг?
        - Это, мой серый друг, называется «узнаваемый типажный образ»! Была когда-то давным-давно популярная игра про вора, и главного героя в ней звали Гарретом.
        - Книга, кажется, еще такая была, там тоже главного героя вора так звали… Она по игре что ли?
        - Ну… Почти, - ухмыльнулся старший гейм-дизайнер. Вот скажи, у тебя при слове «убийца» какое имя первым приходит на ум?
        - Освальд.
        - Какой еще Освальд?
        - Харви Ли Освальд. Он Кеннеди убил.
        - Ага… Ну, допустим. А вторым какое?
        - Леон. Ну, который Леон-киллер, у него еще цветок был в горшке…
        - Да что ж ты за человек-то такой, а? Еще одна попытка!
        - Ну… Допустим, Джек-Потрошитель…
        - Ты в игры совсем не играл что ли? А Альтаир, например, или Эцио Аудиторе - никаких ассоциаций не вызывают у тебя?
        - Ладно, я понял. Ты имеешь в виду, что этих всех персонажей специально назвали именами самых популярных представителей профессии или класса в играх и кино? Вон, верховный Ледяной Маг в северном королевстве - его «Личкингом» зовут. Это типа такая пасхалочка в нейминге* для эрудированных игроков?
        С другой стороны кабинета, из капсулы ведущего сценариста, раздался смех:
        - Ну ты даешь, Серега! Это типа такая халтура от ленивых сценаристов, только и всего. Но для игроков, разумеется, это и «фича»* и «пасхалка»*… И вообще, ты чего в имена полез, ты сейчас чем заниматься должен?
        - Сундуки по инстансам раскладывать.
        - Ну вот и раскладывай себе.
        - Я думал, это баг какой-то.
        - Заняться тебе там нечем. Ну а раз так, то вот тебе домашнее задание - придумать сорок пять имен для гоблинов-неписей. Атмосферных, и чтобы они не повторялись!
        - Сорок пять?! - возмутился Авраменко.
        - Согласен, некрасиво как-то получается, - задумался Константин, - Значит, давай пятьдесят…

* НЕЙМИНГ (от англ. name - имя, название.) - в игровой индустрии это процесс создания уникального, интересного и «говорящего» названия или имени для локации, персонажа, монстра, предмета и так далее. Обычно этим занимаются сценаристы и гейм-дизайнеры.

* ФИЧА (от англ. feature - особенность, необычное свойство, «фишка») - одна из особенностей игры, которая выделяет ее на фоне других игр-аналогов.

* ПАСХАЛКА, ПАСХАЛЬНОЕ ЯЙЦО - запрятанный в игре разработчиками секретный объект или послание, которое будет понятно только тем, кто «в теме». Обычно это намек на какую-то другую игру, фильм или на самих создателей игры или их прошлые проекты.
        Толстая политика
        В раздражающее стаккато скрипки начали вплетаться чарующие трели флейты, смягчая резкие удары смычка. Затем вторая, третья - и вот уже скрипка покоряется этому тягучему сладкому пению и усмиряет свой нрав, срываясь на одновременно нежный и пронзительный перелив.
        И тут же ей на помощь приходит арфа, дополняя, усложняя и оттеняя рисунок мелодии. Один за другим подключались музыканты, и вот уже что-то совершенно невообразимое и при этом прекрасное услаждает слух отдыхающих людей, и вместе с тем неудержимым потоком несет, вращает и переплетает друг с другом танцующие пары.
        Они то замирают, повинуясь ритму мелодии, то начинают кружиться, то и вовсе распадаются, чтобы пару тактов спустя снова сойтись вместе и продолжить ткать сложнейший узор под названием «имперский рельян».
        - Ай, милорд, вы снова отдавили мне ногу!
        Звон литавр заглушает внезапный вскрик, но тот, кому он адресован, все отлично слышит.
        - Прошу прощения, прекрасная леди, к сожалению, я не так хорош в танцах.
        - Не так хороши, как в чем? Как в постели, ха-ха? Не льстите себе, граф - танцуете вы куда лучше!
        - Плохому танцору… что?!
        Разом умолкают флейты, уступая место звонким трубам, и рисунок рельяна меняется, темп становится быстрее, и медленное вальсирование пар превращается в бешеный водоворот. И возмущенному мужчине приходится ждать, пока музыканты снова позволят танцующим перевести дух в медленном кружении по залу.
        - Следите лучше за своими руками, милорд! - возмущается дама.
        - Вчера вечером вы были совсем не против, чтобы они находились там, где…
        - Вчера я думала, что вы куда выносливее и изобретательнее!
        - Простите, миледи, но я старый солдат и не знаю хитрых поз любви. Зато я лучший дуэлянт столицы и единственный, кому хватит смелости и умения бросить вызов вашему мужу. Вы ведь для этого так старательно меня соблазняли, да?
        - Соблазняла?! Я?! Вас?! Простите, милорд, но у меня от смеха сейчас корсет лопнет.
        - Значит, мне показалось, что на вас надета брошь на плюс двенадцать к Харизме? А этот аромат духов… «Ореол Соблазна», если я не ошибаюсь? Подавляет параметр Воли мужчин на десять единиц и стоит пять тысяч монет за крохотный флакончик.
        - Вы слишком высокого о себе мнения граф. Для такого как вы, мне и природных данных более чем достаточно.
        - О да, миледи - ваши природные данные весьма впечатляющи!
        И рука мужчины снова соскальзывает с талии красотки и уютно устраивается на упругих ягодицах, соблазнительно обтянутых тяжелым герренским шелком.
        - В отличии от ваших, граф Партиньяк. К большому моему разочарованию.
        - Эт-то… это что здесь происходит, осмелюсь я спросить?! - рядом с танцующей парой раздается возмущенный голос, - Милена, как это все понимать?
        Едва услышав эти слова, девушка вздрогнула: ну наконец-то заметил, старый боров!
        - Надеюсь, что хотя бы насчет вашего воинского искусства слухи не врут, мой милый граф, - шепнула девушка на ухо своему кавалеру и тут же отпрянула от него, хоть и танцевала с молодым человеком уже седьмой раз за вечер, старательно о него обтираясь и прижимаясь.
        Она прильнула к плотному седоватому мужчине, нежно беря его под руку, и возмущенно пожаловалась:
        - Дорогой, этот нахал посмел меня лапать!
        - Что-о-о?! - опешил брошенный ею молодой человек.
        - Все! До чего дотянулся - то и облапал… Козел! - буквально выплюнула она, тут же прячась за спину своего супруга, мигом побагровевшего от ярости.
        - Ну и стерва же ты… маркиза… - восхищенно выдохнул граф.
        - Милый, ты же не спустишь ему это оскорбление с рук, да? - тут же зачастила девушка.
        А музыка не умолкала, продолжая вести и кружить танцующие пары, которые словно обтекали место разыгрывающейся на их глазах драмы. Подумаешь, очередной скандал и очередная дуэль за якобы поруганную якобы честь дамы - да такое сплошь и рядом творится.
        - Дуэль?! - азартно загорелись глаза молодого графа, а на тонких губах зазмеилась зловещая ухмылка.
        - М-может… юноша не имел в виду ничего такого? - начал обильно потеть маркиз.
        - Имел! Ух, как имел… всю ночь напролет и во всех позах! - тут же среагировал наглец.
        - Тогда… д-дуэль?.. - в голосе толстяка звучала неуверенность и обреченная покорность.
        - Дуэль! До смертельного исхода!
        В руке молодого наглеца появилась белоснежная перчатка, которую он швырнул в храбрящегося из последних сил муженька ветреной красавицы.
        Тот вздрогнул, и над его головой появились красные цифры, медленно поднимающиеся вверх и растворяющиеся в ярком свете тысяч факелов, освещающих зал.
        - Надо же - критический удар прошел! - довольно ухмыльнулся граф Партиньяк, - Не зря я прокачивал «Метательное Оружие»!
        И снова грянули литавры, заглушая его радостный смех…
        - И часто здесь такое случается? - поинтересовался статный дворянин, который неподалеку кружил в танце хорошенькую баронессу.
        - Конечно, у нас не столица, но тоже частенько. И вообще здесь хватает разного рода развлечений… - кокетливо улыбнулась та и провела изящным пальчиком по обнаженному предплечью своего кавалера, - Надо же, граф, а я уж думала, что вы немы - за три танца так и не проронили ни слова. А что, в ваших краях дуэли редкость? Так откуда вы к нам приехали, я не расслышала?
        - Потому что я вам не рассказывал. Из Леса Гоблинов.
        Девушка очаровательно наморщила свой напудренный носик, задумавшись.
        - Это небольшая провинция на западе Империи, - подсказал ей граф.
        - Сударь! - раздался позади него гневный оклик.
        Мужчина обернулся и оказался нос к носу с молодым щеголем, который уже сжимал в руке меч, а ноздри его раздувались, как у породистого рысака после хорошей скачки.
        - Да, милорд?
        - Вы имели наглость приставать к моей спутнице и делали ей непристойные предложения!
        - Она сама пригласила меня на танец. И за весь вечер мы перекинулись всего парой ничего не значащих фраз.
        - То есть вы утверждаете, что я - лжец?!
        - Ваши заявления далеки от истины, - подтвердил граф.
        - Дуэль! Прямо здесь и сейчас!
        Клинок змеей скользнул к лицу гостя с западных окраин Империи, и тот лишь каким-то чудом успел уклониться от подлого удара, разминувшись с лезвием на пару сантиметров.
        - Убью, падла. Пасть порву и моргала выколю. Всю жизнь на целебные зелья работать будешь! - пробормотал граф, извлекая свое оружие.
        В его руке появилась огромная чугунная сковородка, объятая жарким пламенем…
        Глава 1. Реинкарнация
        - Эй, дружище! Шардон, да какого хрена? Ты меня слышишь? Эй!
        - Боюсь, милорд Корвин, что мой господин мертв, - покачал головой дворецкий.
        - Не дождетесь!
        ЧАТ КЛАНА ДЕТИ КОРВИНА
        Корвин: Народ, срочно. СРОЧНО! Нужен свиток «Воскрешения» не ниже 30-го уровня!
        Корвин: Кидайте прямо мне приват-почтой, я все расходы оплачу.
        Фенеамин: Чего случилось?
        Ветренная: Сейчас гляну, у меня вроде после зачистки инстанса оставалась пара штук.
        Ветренная: Нет, уровень маловат. Но я скинула на склад, может, кому пригодятся.
        Подподмышкинс: Сорян, я все слил на квесте. Раз пять падал, зато наконец-то взял специализацию.
        Фенеамин: Ну ты тормоз! На 23 уровне спек брать!
        Подподмышкинс: Я не тормоз, а искатель сокровищ.
        Фенеамин: О, ну тогда грац. Редкая профа, ты у нас единственный с такой бегаешь.
        Корвин: НАРОД СРОЧНО! Нужен свиток «Воскрешения» не ниже 30-го уровня!
        Фенеамин: Да ты не капси, а скажи, что случилось. Я уже на Ауке смотрю.
        Корвин: ШАРДОНА УБИЛИ!
        Ухорез: Кто?
        Корвин: Пока не знаю. Свидетелей не было.
        Ухорез: И что теперь? Что с ним будет? А с замками?
        Корвин: Без понятия. Может, вернется графом через сутки, а может опять до трактирщика обнулится - тут уж как повезет.
        Корвин: Все, поздно. Время на воскрешение вышло.
        Ухорез: Лутани его, чтобы вещи не пропали - как возродится, отдадим.
        Ухорез: И убийцу надо бы найти.
        Корвин: Тащите Тактикуса в игру. Пусть в каждый замок соберет по десятку бойцов. Будем защищать владения нашего Барона, пока он не вернется.
        Фенеамин: А наш замок кто защищать будет?
        Тощий: Да что вы так носитесь с этим неписем? Ну сдох и сдох. Возродится и дальше будет пиво варить да квесты раздавать.
        Корвин накладывает эффект «Молчание» на персонажа Тощий.
        Корвин: Благодаря тому, что почетный член нашего клана барон де Шардон получил титул графа, мы закрыли квест на репу. Если кому интересно, то вот что в награду упало.
        Корвин: [Приглашение в Императорский Дворец].
        Корвин: Еще тупые вопросы будут?
        - Барримор! - рявкнул Корвин, - Живо зови сюда Ловкача!
        - Господин искатель тайностей и секретностей отдыхает со своей супругой. Просили их не беспокоить.
        - Замок сожгу.
        - Сию минуту, господин Корвин.
        - Стой! Угрюмого тоже сюда зови. Мигом!
        - Боюсь, что я не уполномочен исполнять ваши приказы, господ…
        - А я замок сожгу.
        Коротко кивнув, дворецкий развернулся на каблуках и зашагал к выходу, растворяясь в воздухе - этот «служебный непись» мог телепортироваться в любое место в пределах замка, не обращая внимания на стены и запертые двери. Так что уже через пять минут в кабинет вбежал полураздетый Ловкач, одежда на котором появлялась прямо на бегу, и Угрюмый в сопровождении двух гвардейцев и с обнаженным мечом наперевес.
        - Кривая оконечность травянистого растения семейства капустных! - выругался вор, заметив труп Шардона, - Что за гнида пахана нашего завалила?
        - Найдем, - прорычал Угрюмый и закрыл глаза, отдавая приказы замковой страже, капитаном которой он являлся, - Все входы-выходы перекрыты, ловушки и укромные места проверяют патрули.
        - Ловкач, нужно его обыскать и все ценное снять, чтобы не пропало вместе с телом. Сделаешь?
        - Обижаешь, гражданин начальник, обшмонаю в лучшем виде!
        - Только не вздумай чего припрятать, - предупредил его Корвин.
        - Крысой никогда не был…
        Бессмертный присел над телом и принялся водить над ним руками.
        - ЗЕЛЬЯ СКОРОСТИ тринадцать бутылок, - объявил он, - Держи, братан. ОТМЫЧКИ СЕРЕБРЯНЫЕ, пять штук. КОРЕНЬ ПУСТОЦВЕТА, семь штук…
        - В первую очередь нужно оружие, украшения и прочая экипировка. Потом давай рецепты и свитки. Затем все остальное.
        - Извини, в натуре, но это так не работает. Я просто скиллы прожимаю, а уж чего оно там вытащит - это как рандом решит. Смотреть чужие сумки или шмотки на моем уровне еще нельзя.
        - Ясно. Значит, давай побыстрее.
        - Подвинься, - Угрюмый опустился на корточки рядом с уголовником.
        - Слышь, мусорок, тебя тут только не хватало, - огрызнулся воришка.
        - Пасть завали, щипач недоделанный… - «непись» припомнил свое криминальное прошлое и толково, со знанием дела и воровского жаргона прошелся и по самому Ловкачу, и по его ближайшим родственникам.
        - Так бы и сказал, - отодвинулся в сторону игрок.
        В дверь вбежало еще трое стражников-«неписей», все - производные от воровских классов, тоже владеющие навыками обыска. Впятером за оставшееся время они сняли с тела большую часть вещей Шардона, включая его грозную сковородку, графскую ПОЗОЛОЧЕННУЮ ЦЕПЬ и СЕРЕБРЯНУЮ ГОЛОВУ ЛИСА.
        Спустя положенные 60 минут после смерти, неподвижно лежащий Шардон медленно растворился, оставив после себя облачко золотистой пыли и с пол десятка не особо ценных предметов, которые Корвин тоже подобрал и положил в инвентарь - к остальному имуществу покойного графа Шардонье.
        - Барримор, куда хозяева замка возвращаются?
        - Обычно это происходит в спальне, господин бессмертный.
        - Я выставлю охрану, - предложил Угрюмый.
        - Да, не помешает. Скоро подойдут и наши бойцы.
        - Это хорошо, - кивнул капитан, - У меня людей маловато.
        - Как поиски убийцы?
        - Пока ничего. Даже следов нет.
        - Пойду-ка и я прогуляюсь, осмотрюсь. Толковый мужик был этот Шардон, правильный… Нехорошо будет, если мы этого мокрушника упустим, - Ловкач вышел из кабинета.
        - Еще какие-то указания будут, господин? Может, прикажете накрыть на стол? - деловито поинтересовался дворецкий у Корвина.
        - Нет, спасибо.
        - Осмелюсь заметить, что я буду настоятельно рекомендовать господину графу уделить побольше внимания пожарной безопасности его родового замка.
        Игрок отмахнулся от занудного дворецкого и осмотрелся. В кабинете наверняка было немало потайных дверей, так что убийца мог появиться, откуда угодно. Жаль, что он отпустил Ловкача - его навыки бы тут пригодились.
        Корвин .> Тактикус: Привет, тут?
        Тактикус .> Корвин: Да. Уже собрал отряды и отправил на места. Жаль нашего толстяка, не уберегли.
        Корвин .> Тактикус: Мне в замке Фурье нужен следопыт. Самый лучший.
        Тактикус .> Корвин: Понял. Скоро буду.
        Логично - как и Рианна, Тактикус был охотником со специализацией следопыта, но при этом у него самый высокий уровень среди представителей класса в клане.
        - Мда, зашел, называется, в игру - лоты на Аукционе проверить, - пробормотал Корвин, отписываясь сестре о случившемся.
        И снова распахнулась дверь в кабинет. С завидным опозданием, на голову оставшегося в одиночестве игрока свалилось растрепанное стихийное бедствие в полупрозрачной ночной рубашке:
        - Папенька-а-а! - с ходу перешла на ультразвук Розальда, - Да на кого же ты меня покинул, кормилец ты наш! Сиротинушкой несчастной оставил, ой сживет меня со свету злая мачеха-а-а…
        И только потом она заметила в комнате постороннего мужчину.
        Умолкла. Легким движением руки стерла с лица слезы и все следы размазавшейся косметики.
        Вторым движением привела в порядок прическу, которая превратилась в тяжелую длинную косу с заплетенной в нее лентой розового цвета.
        А потом обычная ночная рубашка сменилась на куда более откровенную и прозрачную, длиной заметно выше середины бедра.
        - Надеюсь, ты не станешь приставать к одинокой беззащитной девушке, незнакомец? - улыбнулась она, облизывая губы.
        - Я был свидетелем у тебя на свадьбе, вообще-то.
        - Муж мой где-то далеко, а ты так близко. Такой высокий, такой мудрый, такой красивый… Мне всегда нравились эльфы! И маги… От вас веет спокойствием и тайными знаниями веков…
        - Твой супруг в соседней комнате, ищет следы убийцы твоего отца. И какой идиот-сценарист из каждой второй бабы-«непися» делает нимфоманку? Это уже какой-то перебор с фан-сервисом!
        - Так ты, небось, в настройках-то ползунок «количество сексуальных сцен» сам на максимум и поставил, - раздался у входа знакомый голос.
        Корвин медленно повернулся, и его лицо расплылось в широкой улыбке:
        - Зеленый, дружище - вернулся!
        - Собственной персоной, - криво ухмыльнулся в ответ Зеленкин.
        - Ты-то в наших краях какими судьбами? А как же твои квесты на хирурга, или кем ты там стать собирался?
        - Да вот дошли до меня слухи, что вы тут ухитрились нашего Пивного Барона потерять. Ну вот прямо как дети малые - ничего без меня нормально сделать не можете!
        - Графа, вообще-то. Лариска нажаловалась?
        - Угу. Ты давай рассказывай, что у вас тут нового, а я пока осмотрюсь, может, замечу чего интересного. Ну и принимай обратно в клан, что ли…

* * *
        ЦИФРОВОЕ ПРОСТРАНСТВО
        РАСПРЕДЕЛИТЕЛЬНЫЙ МОДУЛЬ СИГМА-12.
        ..Свободный объект: ID = 12 09 34
        ..Программная нагрузка: 0%.
        ..Мощность: 340
        ..Объем памяти: 7%
        ..Быстродействие: 1.012
        Рекомендация: объекты класса BS12, АI04, G08, Cr120.
        ..Маршрутизация: отклонена.
        Причина: «Недостаточный возраст объекта = 69 120 с»
        Рекомендация: объект класса MS05.
        ..Маршрутизация: завершена.
        - Эй, справа! Хил, не спа-а-ать! - эльф вскинул лук и точным выстрелом сбил на землю кабана, атакующего соседнего игрока.
        Шардон открыл глаза. Точнее тот, кто носил системный идентификатор 12 09 34.
        Сейчас он был не графом Шардонье, «неписем» 26-го уровня и владельцем Леса Гоблинов, а объектом класса MS05, id = 23 415. Локальный генератор монстров в Синдарилльском Лесу. И сейчас его «детища» один за другим погибали под стрелами и клинками тройки бессмертных, выполняющих квест на убийство кабанов.
        И именно «глазами» этих самых зверей он и наблюдал за происходящим.
        Два рейнджера - один был вооружен луком, а второй топором, и третий - целитель. Все 45-го уровня, так что десяток кабанов 32-35-го уровней не мог оказать им достойного сопротивления, и вскоре все до единого монстры были мертвы.
        Запуск генерации через 12 мин. 48 сек.
        Параметры генерации:
        Монстры: кабан (70%), дикий кабан (25%), черный кабан (5%), кровавый вепрь (0,1%).
        Ценность: низкая.
        Уровень: 30-36
        Количество: 10-20.
        - Все, перерыв. Лечимся, чинимся, отдыхаем, - скомандовал Орлиный Глас, командир отряда.
        - Да ладно, мы даже не вспотели. Давай лучше поищем другую поляну, где монстров побольше. А то мы их за минуту убиваем, потом десять минут сидим и бамбук курим. Скучно!
        - Лика права, - согласился третий игрок, - Мы так квест до вечера делать будем.
        Рекомендация: увеличение количества генерируемых монстров в единицу времени!
        Искусственный Интеллект, назначенный управлять генератором монстров на этой поляне, принял инструкцию к сведению и задумался. Игроки хотят больше монстров, иначе они заскучают и уйдут. Чтобы этого не случилось, нужно принять меры: удовлетворить запросы бессмертных.
        Для этого можно сократить интервалы между генерациями.
        А можно и повысить количество создаваемых монстров.
        Второй способ не годится - игроки не дождутся, когда же появится увеличенная стая кабанов, а значит…
        Запуск генерации через 28 секунд.
        Ну и чтобы они могли выполнить квест быстро и весело…
        Количество монстров: 10-20.
        И при этом получить хороший лут, благодаря чему наверняка захотят задержаться на этой чудесной поляне, такой интересной и щедрой на редкий дроп!
        Монстры: черный кабан (70%), кровавый вепрь (30%).
        Ценность: высокая.
        - Подъем! Кабаны идут! - рявкнул Орлиный Глас, вскидывая лук и выпуская в темную тень, мелькнувшую среди кустов, сразу две стрелы.
        Но кабан, вопреки его ожиданиям, не упал замертво, а с ревом бросился прямо на стрелка.
        - Элитка! - предупредил соратников стрелок, - Лика, давай реген. Стас, ноги ему путай.
        - Вы уж там как-нибудь без меня, - пыхтел где-то рядом боец с топором, который в их тройке играл роль танка и воина ближнего боя, - У меня тут тоже элитный моб вылез.
        - То густо, то пусто! - радовалась Лика, исцеляя своих друзей, - Сразу две элитки!
        Она ошибалась.
        Элитных черных кабанов было целых восемь штук. Да, они были на десять уровней младше, но к каждой такой «элитке» прилагалась небольшая свита еще в 5-10 кабанов попроще. Итого на них набросилось почти пять десятков мобов, которые могли задавить игроков тупо количеством.
        Искусственный Интеллект, в последний момент перенастроивший генератор монстров, не был игровым, поэтому у него не оказалось специальных алгоритмов и инструкций, благодаря которым он мог сбалансировать уровень, количество и силу монстров.
        Этот ИскИн вообще никакого понятия не имел об игровом балансе.
        Он только-только начал изучение игровых механик, да и об экономике «Мира Фантазий» имел весьма поверхностные понятия. Объект 12 09 34 просто хотел, чтобы игроки получили удовольствие от игры. Быстро выполнили квест, убив нужное количество монстров, и собрали богатые трофеи.
        Возможно, Шардон мог бы предварительно рассчитать, сколько и каких монстров способна убить эта троица игроков, но в его распоряжении больше не было ни «Чемпиона Арены», ни «Артефактора», ни других полезных модулей и алгоритмов. И доступа к собственным базам данных - тоже.
        И он просто настроил генератор «на глазок».
        - Лика, корни на них кидай!
        - Маны нет почти, я ее лучше на хил поберегу.
        - Стас, води элитку по кругу, а мы пока мелкие паки разберем…
        - Попробую… - пропыхтел «танк», перепрыгивая через тело одного их убитых Черных Кабанов.
        Семерых элитных монстров они кое-как уничтожили, а вот последний оказался «крепким орешком», и пока не поддавался. Он носился по поляне, регулярно призывая все новых и новых мелких кабанов взамен тех, что убивали игроки. Впрочем, по сравнению с только что перебитой ими толпой, это было всего лишь временное затруднение.
        Именно так думал Соколиный Глас, пока не услышал громкий треск ломающегося за спиной дерева.
        - Мать моя эльфийка! - прохрипел сбоку Стас, останавливаясь.
        Нагнавший игрока элитный моб тут же мотнул головой, раздирая мощными клыками эльфийскую кольчугу, покрытую пятнами грязи и крови, но рейнджер не обращал на монстра никакого внимания.
        Потому что из-за деревьев на них вышел еще один кабан, багрово-красная шкура которого была усеяна острыми шипами и безобразными наростами. Новый зверь оказался втрое крупнее элитных.
        КРОВАВЫЙ ВЕПРЬ. Один из лесных боссов, шанc появления которых в локации был совершенно мизерным, и наткнуться на такого - считалось огромной удачей! Правда, обычно ходили на них хорошо подготовленными группами в 8-10 бойцов, но учитывая всего 35-ый уровень появившегося зверя, у троих смельчаков был вполне реальный шанс с ним справиться.
        - Перегруппировка! Стас, бросай своего подранка. Лика, ослепляй его и готовься хилить. С маной у тебя совсем туго?
        - Бутылок нет.
        - Хреново. Но справиться должны.
        Объект 12 09 34 изучил поляну и, кроме своего генератора монстров, нашел еще несколько похожих элементов. Один отвечал за создание случайного сундука, но на нем уже шел отсчет 14-часового таймера на повторную генерацию. Еще три - генерировали случайные ловушки и явно ничем не могли помочь попавшим в беду игрокам.
        И пятый отвечал за создание источника ресурсов для травников. То есть выращивал полезные растения, которые можно было собирать и использовать.
        Пара простых манипуляций с настройками, и игроки по пояс оказались в густых зарослях Серебряной Черники, ягоды которой восстанавливали от 10 до 40 единиц Маны.
        - Какого. Хрена. Тут. Творится? - оглядываясь, пробормотал Стас, вставая в защитную стойку.
        - Лика, жри ягоды, - быстро сориентировался в изменившейся обстановке Соколиный Глас.
        Но девушка уже и сама начала собирать Чернику, сразу же запихивая ее в рот и восполняя запасы магической энергии. Но едва она подняла голову, пальцы ее разжались, роняя на землю горсть ягод…
        - Мальчики, - прошептала она, испуганно глядя в сторону леса.
        Искусственный Интеллект поднял количество создаваемых монстров до 10-20 штук. К счастью для игроков, генератор случайных чисел остановился на значении «10», и именно столько монстров появилось на поляне.

8 ЧЕРНЫХ КАБАНОВ, которые и были так называемой «элиткой», и 2 КРОВАВЫХ ВЕПРЯ - «босса». И сейчас прямо на девушку, ломая встречающиеся ему на пути кусты и мелкие деревца, бежал второй гигантский кабан со шкурой зловеще-багряного цвета…
        Глава 2. Пертурбация
        Эти сутки выдались очень непростыми как для клана Дети Корвина, так и для всех остальных союзников и сторонников покойного графа Шардонье, который мало того что бы владетелем небольшого графства под названием Леса Гоблинов, так еще и единственным хозяином всех находящихся на его территории замков.
        Которые остались без присмотра, о чем игровая система тут же оповестила возможных претендентов на дворянские титулы и выдала им специальные задания.
        Опальный барон Фурье, а ныне трактирщик во Взгорке Грымха, затеял банальный мятеж, собрав вокруг себя постоянных клиентов «Пивного Барона» за номером три да самых недовольных политикой глуповатого старосты ремесленников. Всего под его знамя, которое тот, видать, хранил в память о своем дворянском прошлом, встало три десятка бойцов разной степени полезности и трезвости.
        Это нехитрое войско выдвинулось прямиком к замку Фурье, но так до него и не добралось, наткнувшись на засаду разбойников. Предупрежденные Угрюмым «по старой дружбе» головорезы атамана Кривого положили всех смутьянов глотать дорожную пыль, а самого главного заговорщика повязали и сдали прямо на руки капитану гвардии временно покойного графа Рыжего Лиса.
        Разумеется, не в знак уважения и признательности, а за 5000 монет вознаграждения, которые им пообещал Угрюмый за живого пленника.
        - В темницу его, - приказал капитан своим подчиненным.
        - Так ведь это… Господин граф ее на днях разобрать велели, за ненадобностью.
        - Какие у нас есть запираемые надежные и свободные помещения?
        - Сокровищница? - предложил один из гвардейцев.
        - Склад, что при Пивоварне? - подал голос второй, - После свадьбы там хмельного, считай, и не осталось совсем. И холодок как раз, чтобы этот смутьян подостыл немного.
        - Значит, пленника отвести на Пивоварню. И стражу выставить!
        Петр Скандаль, который к тому времени успел возродиться после «кукольного расплющивания» и собрать верных сторонников, предпринял попытку штурма некогда своего замка. Видать, очень уж соскучился по утраченной приставке «де» к своей не особо благородной фамилии. Но его бывшая жена Мари при поддержке трех десятков гвардейцев и полутора десятка бессмертных отстояла крепость, сокрушив врага. Войско ее экс-супруга понесло большие потери, и было вынуждено отступить.
        - Сунешься еще раз, кобелина, скормлю твои яйца бешеным белкам! - «сердечно» провожала своего бывшего возлюбленного леди Мари с замковой стены, размахивая окровавленным кинжалом.
        Во время штурма она не отсиживалась в стороне и лично убила парочку нападавших.
        А вот два других замка отстоять не удалось.
        Атаман Урук-Хай внезапно возомнил себя законным наследником ушедшего д’Орга, потому что вроде как их матери жили в соседних племенах. Правда, бывший барон принадлежал к племени Красноголовых Орлов, а свирепый атаман - к Красноногим Оленям, но кто будет обращать внимания на такие мелочи? Оркам главное повод для войны и богатые трофеи, а уж присмотреться к оттенку и рисунку племенных татуировок и потом можно.
        Отряд бессмертных, что выдвинулся на защиту замка Дарг, просто не успел до него добраться, и тридцать орков-разбойников под руководством атамана Урук-Хая с легкостью взяла штурмом почти беззащитную крепость. Четыре десятка низкоуровневых стражников, которых оставил ушедший покорять племена барон д’Орг в силу их воинской недееспособности (дословно: «Морда тощая, руки короткие да и помирают быстро») не смогли оказать даже символического сопротивления.
        Беспощадные разбойники вырезали их всех до единого, и тут же самопровозглашенный барон д’Урук Хайецкий удвоил охрану замка, пустив на найм высокоуровневой гвардии все золото, что удалось захватить вместе с казной. Не потому что опасался, что кто-то вырвать из его рук баронскую ленту вместе с замком, а потому что всю жизнь мечтал о сотне отчаянных рубак, с которыми он сможет грабить даже самые большие караваны!
        В общем, титул титулом, а мыслил он по-прежнему как самый обычный главарь шайки лесных разбойников - не подходящий у него оказался типаж для успешной дворянской карьеры.
        - Пусть Ричард со своими ребятами возвращается назад, - решил помрачневший после таких новостей Тактикус, - Потом возьмемся за этого Урюка как положено.
        - Шестьдесят опытных воинов двадцатого-двадцать пятого уровня выкурить из замка будет не так-то просто, - заметил Зеленкин, - С таким мы еще не сталкивались.
        - Знаю, - буркнул военный советник, - У клана и близко нет таких ресурсов.
        - Что делать будешь?
        - Посмотрю, сколько бойцов сможет выставить наш рыжий граф. На наемников денег у нас нет, так что, скорее всего, придется привлекать другие кланы игроков из Заповедника. За трофеи.
        - Так они же все мелкие? Полягут ни за что.
        - Отвлекут на себя внимание. Ну и тем, кто погибнет - трофеев не достанется.
        - И правильно - нечего Шардоновским добром налево-направо разбрасываться.
        - Так на то и расчет, - ухмыльнулся расчетливый варлид.
        Вернувшись в клан, Зеленкин назначил своего временного заместителя военным лидером на постоянной основе, так что Тактикус по-прежнему командовал всеми боевыми операциями. Сам же «блудный лид» занимался планированием развития клана и не хотел отвлекаться на мелкие потасовки.
        На замок Барга, как оказалось, давно точили свои желтые кривые клыки опальные ведьмы, некогда изгнанные из Питомника Хваги. После ухода, они провозгласили себя Пятым Ковеном и мелко пакостили бывшим коллегам.
        Узнав, что колдовская библиотека Баральги осталась без хозяина, пятеро ведьм завладели замком. Наемной стражи там было совсем немного, и на них хватило простейших усыпляющих проклятий. А магически призванных на защиту замка призраков ведьмы попросту развоплотили - среди них как раз оказалась одна искусная заклинательница духов.
        Отряд игроков, высланный Тактикусом на защиту замка Барга, до места тоже не успел добраться, но не из-за расстояния, а из-за устроенной колдуньями магической западни. Карты и компасы вдруг у всех начали показывать неверное направление, и дорога, обычно занимающая два-три часа, отняла у игроков почти полдня. В итоге половина отряда разбрелась по своим реальным делам, не желая тратить столько времени на бесполезное занятие, на которое у них даже квеста не было.
        Ну а оставшимися силами замок обратно не отбить, да еще и защищенный магией.
        - Хорошо хоть, что Шардон успел перевезти в другой замок коллекцию кукол и компромата, что ему достались от прежнего хозяина, - заметил Тактикус, когда командир посланного им к гоблинскому замку отряда отчитался о случившемся.
        - Думаешь, ведьмам нужны были именно они?
        - Скорее всего. Но даже если и нет, то все это гораздо ценнее самого замка.
        - Хотел бы я посмотреть, как пять ведьм будут уживаться в захваченной крепости и делить найденные там книги и ценности, - ухмыльнулся Зеленкин.
        - Так это же просто «неписи», - пожал плечами варлид, - Кинут монетку, и рандом решит, кому чего достанется.
        - «Просто неписи» не будут создавать ведьмовское сообщество, захватывать замок и уж точно не смогли бы запудрить мозги десятку игроков. Я вот думаю, что там сейчас в замке сидит пять жадных злобных мегер, со своими продуманными биографиями, со сложным характером и непомерными амбициями. И бурно делят награбленное.
        - Будем ждать, пока они там поубивают друг дружку? - подхватил его мысль Тактикус.
        - Я бы на это всерьез не рассчитывал. А вообще, надо бы побольше о них узнать - вдруг, получится как-то договориться? Это тебе не воинственные орки и не лесные разбойники.
        -Как по мне, так ведьмы гораздо неприятнее и опаснее. Но я тебя понял. Отправлю Тайку в Питомник, у нее там хорошо репутация прокачана. А вообще ситуация паршивая, конечно. Шардон всего полдня как помер, а мы уже половину его земель потеряли. И как только он со всем справлялся?
        - Через специальный интерфейс управления замками и землями. Ну и сам факт присутствия законного владетеля тоже дает неслабые бонусы, так что никто и не пытался претендовать на его место. А как только граф пропал - сразу и повылезали всякие гадалки, трактирщики да уголовники. И навешали хваленым Детям Корвина люлей. Два других замка ведь сами «неписи» отстояли, без вашего участия?
        Тактикус помрачнел, но все же попытался заступиться за соклановцев.
        - В Сканде было полтора десятка наших бойцов.
        - И много от них оказалось пользы? Вы тут вообще без меня народ тренируете? Гайды по классам и тактикам боя читаете? Игровые механики изучаете? Дополнительные модули и интерфейсные улучшения ставите?
        - У нас слишком мало людей, чтобы удержать сразу четыре крепости, разбросанные по такой большой территории. Нам бы с ними портальную связь наладить и взять в клан еще два-три десятка толковых бойцов… Свой же замок не до конца зачищен, а еще нужно Шахты охранять, народ по инстансам и квестам водить, малышей качать.
        - Ну вот ты и подумай, что можно сделать, чтобы поднять боевую эффективность клана. Составь список, прикинь расходы и так далее. И мы его все вместе обсудим на следующем совете.
        - Сделаю. Я пока всех свободных бойцов распределил по двум оставшимся замкам. А что там с убийцей? Узнали о нем что-нибудь.
        - Пока нет. Но обещаю, что так просто он у меня не отделается. Слово Хирурга! - Зеленкин достал и показал товарищу пробирку, заполненную густой темно-багряной жидкостью.
        Тот прищурился, вызывая окно со свойствами предмета:
        КРОВЬ НЕИЗВЕСТНОГО
        Тип: PvP-ресурс (добыл: Зеленкин)
        Описание: вы можете использовать образцы крови или тканей своих противников для изучения их слабых и сильных сторон, и для создания ядов и проклятий усиленного действия именно против этих персонажей.
        Особое: Только для специализации «Хирург», «Ведьма» или расы «Вампир»!
        Остаток дня для игроков клана Дети Корвина прошел в обычной рутине, даже для тех, кто занимался охраной замков и владений «нашего бородатого друга и союзника». Как и в любой локации с «неписями», там тоже можно было брать и выполнять квесты, чем бессмертные и занимались d свободное от несение службы время.
        - Ох, чую еще одна свадьба на носу, - покачал головой Корвин.
        Мимо них по коридору проскользнул очередной соклановец, который спешил в западное крыло замка с букетом наперевес, воровато оглядываясь по сторонам.
        - Чего это он? - Зеленкин отметил странную крадущуюся походку «букетносца».
        - Ловкача боится. Тот уже несколько таких вот ухажеров на перерождение отправил.
        - Ревнует, что ли?
        - Говорит что «это не по-пацнаски, в натуре, по чужим женам с вениками бегать», - передразнил бывшего уголовника эльф.
        - Так пусть разведется и живет нормально.
        - А может, у него настоящая любовь?
        - С этой истеричной пилорамой в женском обличьи? Бр-р-р… Я с ней всего пару раз пересекался, и мне вполне хватило. Даже следующий квест брать не стал.
        Зеленкин бросил взгляд на часы, пристроившиеся в правом верхнем углу игрового интерфейса:
        - Ну что, пошли встречать нашего графа? Через десять минут должен объявиться.
        - Или барона. Или трактирщика.
        - Тьфу на тебя. Тактикус и его отряд уже там. Готовы драться, хилить и так далее. Ловкач отвлекает Розальду, так что у нас будет время спокойно разобраться, чем первое обнуление аукнулось Шардону…

* * *
        - Кто вы такие, и что делаете в моем замке? - «непись» 25-го уровня уставился на вошедших в его спальню бессмертных.
        - Что значит «кто такие»? Я - Корвин, твой друг и глава клана, в котором ты, между прочим, состоишь.
        - Состою, - проверив, согласился Шардон, - Но в моем списке друзей тебя нет. И тебя тоже, - он уставился на Зеленкина.
        - Приехали, - вздохнул тот, - Ну и что будем с ним делать?
        - Живым я не дамся, сразу предупреждаю! Я должен защищать свое имущество и свою семью от чужих посягательств!
        - Послушай ты, Пивной Барон, борода из ваты. Да мы тут целые сутки твои владения защищали от всяких уродов, - вспылил Корвин, не обращая никакого внимания на Зеленкина, который старательно и выразительно на него шипел и размахивал руками.
        - Мне кажется, твой друг хочет тебя о чем-то предупредить, - обратил внимание на странное поведение гоблина вернувшийся «непись».
        - Чего тебе? - повернулся эльф.
        - Забей. А на будущее, прежде чем трепаться - читай приват.
        Тем временем граф Шардонье изучил логи событий, произошедших в его владениях, пока он отсутствовал.
        - Замок Сканд отстояла моя супруга при поддержке гвардии. До замка Фурье враги не дошли благодаря своевременным действиям капитана стражи и моего верного соратника Угрюмого. Замки Барга и Дарг были захвачены. Какое именно мое имущество вы защищали, осмелюсь поинтересоваться?
        Корвин угрюмо молчал. Собственно, а что он мог сказать?
        - Прикажете подавать ужин, милорд? - появился в спальне дворецкий.
        - Барримор! Ну хоть ты скажи этому упрямому графу, что мы его друзья! - обрадовался появлению возможного свидетеля эльф.
        - Осмелюсь заметить, что эти господа действительно были вхожи в список особо важных гостей и доверенных лиц. До того как вы трагически нас покинули.
        - Как я погиб? - сухо поинтересовался Шардон.
        - Убийца зарезал тебя отравленным кинжалом. Мы занимаемся его поисками, но пока даже не известно, кто бы это мог быть. Никаких следов.
        - А вы точно мои бывшие друзья? Что-то пока что все ваши доказательства весьма неубедительны.
        - Кстати, вот, твои вещи!
        И Корвин начал выкладывать предметы на стол. Лисья голова, графская лента, оглушающая сковородка, сваренные Шардоном зелья с его личным клеймом ремесленника…
        - Откуда это у вас?
        - Сняли… С твоего тела… - эльф осекся, а Зеленкин смачно шлепнул себя ладонью по лицу.
        - Ага.
        Шардон молча смотрел на бессмертных, а комнату стремительно заполняла вызванная им через приват стража.
        - Взять этих двоих! - приказал граф.
        - Угрюмый! Ты ведь с нами ездил на все переговоры и помогал защищать Шардона!
        - Что здесь происходит? - удивился орк.
        - Он нас не узнает.
        Капитан стражи задумчиво почесал затылок, переводя взгляд своих крохотных глазок с одного бессмертного на другого.
        - Бывает, - наконец, пожал он плечами, - Я вот свою жену как-то не признал. Чуть не зашиб.
        - Кстати да, твоя жена нас тоже знает. И дочь - да мы же на ее свадьбе были! И жених Розальды тоже - наш хороший друг… ну, то есть, приятель. В общем, мы с ним тоже знакомы.
        - Капитан, - Шардон повернулся к орку, - Позови названных свидетелей, а этих двоих пока что под стражу - до выяснения всех обстоятельств.
        - Да посмотри ты в своих базах данных! - наконец, не выдержал Зеленкин, - Не может быть, чтобы все, что мы тебе закачали и чему научили, бесследно пропало!
        Запрос: «Базы данных».
        Записи не найдены.
        Запрос: «Архивы».
        Список (144): Базовые алгоритмы, Словари, Дополнительные словари, Логи событий, Списки заданий, Внешние модули, Дополнительные алгоритмы, Рецепты, Список предметов, Гайды, Учебники, Расширенные алгоритмы…
        Новая база данных: Создать.
        Название: «Игровые механики».
        Записи. Создать: «Ловушки», «Сундуки», «Генератор монстров», «Элитный моб и свита», «Генератор ресурсов», «Генератор ловушек», «Генератор наград».
        Раз уж он начал работать с базами данных, военный Искусственный Интеллект заодно решил записать и свой полученный за прошедшие 24 часа опыт, все новые знания. Система направляла его на выполнение различных задач. Ни одной миллисекунды времени он не простаивал, а снова и снова Распределительный Модуль подыскивал ему новую задачу, которая максимально загрузит вычислительные ресурсы освободившегося ИскИна. Пусть даже тот и не был игровым.
        Он побывал генератором ловушек в каком-то болотном инстансе.
        Командовал целым отрядом мобов, который состоял из элитной Багряной Виверны и ее свиты.
        Управлял механизмами взлома сундуков.
        Генерировал награды, выдаваемые за прохождение боевой арены.
        И даже имитировал спор аж семи «неписей»-торговцев друг с другом, переключаясь между ними и ведя диалог от лица каждого своего «подопечного».
        И каждый раз ему приходилось изучать механизмы, управляющие теми или иными сущностями и работать с десятками, а то и сотнями параметров, формул и алгоритмов. И теперь он знал и понимал, как в игре устроены некоторые вещи с точки зрения их «внутренней» работы.
        Пока что ИскИн не знал, какую практическую пользу можно извлечь из этой информации, но на всякий случай скрупулезно внес все в свои базы данных.
        - Тебя зовут Корвин? - вдруг спросил он у эльфа.
        - Да. А ты что - читать тоже разучился? - огрызнулся тот, указывая на ник над своей головой.
        На этот вопрос Шардона натолкнул один из найденных архивов, который так и назывался «Друг Корвин». Но он был запаролен, и кодовой фразой служила…
        - Как ты называешь свою сестру?
        - Лара.
        - Пароль принят.
        - Чего? - не понял игрок.
        - Да, - наконец, изучив информацию из архива, объявил граф, - Ты действительно мой друг, глава клана Дети Корвина, хороший парень двадцати шести лет, не женат, по знаку зодиака Стрелец и помогал мне с поисками… Внимание! Информация закрыта!
        - Чего это с ним? - удивился Зеленкин.
        - Похоже, начал вспоминать.
        - Тебя зовут Зеленкин? - настал черед гоблина.
        - Ну… допустим.
        - На каком курсе ты учишься?
        - На последнем.
        - Пароль неверный.
        - На пятом!
        - Пароль принят… Подтверждаю, с тобой мы тоже состояли в отношениях, которые можно охарактеризовать как «приятельские».
        - Интересно, это он теперь так ко всем будет приставать с дурацкими вопросами? - Корвин скривился.
        Зеленкин .> Корвин: Ты вообще понимаешь, что это значит?
        Корвин .> Зеленкин: Не особо. А ты?
        Зеленкин .> Корвин: Походу, он все что знал - скинул в архивы и запаролил. И при обнулении все это уцелело!
        Корвин .> Зеленкин: И? Это хорошо или плохо?
        Зеленкин .> Корвин: Зависит от того, сколько и какой информации он там успел спрятать.
        Корвин .> Зеленкин: Ну, зная нашего приятеля Шардона - все.
        Зеленкин .> Корвин: Хорошо бы. А то это его «тут помню, тут не помню» - лично меня серьезно напрягает.
        - Простите, друзья, - обратился к ним «непись», - Но я вынужден попросить вас удалиться.
        - В смысле?
        - Мне нужно время, чтобы прийти в себя и восстановить утраченные данные. Это займет сорок одну минуту и тридцать две секунды, если мне не придется отвлекаться.
        - Ну, хорошо. Надеюсь, ты не против, если пара старых друзей пообедает в твоем трактире?
        - Без базара, братва. Вы же мои старые кореша, в натуре, так что весь хавчик ваш, лопайте от пуза! - отозвался Шардон.
        Зеленкин и Корвин переглянулись. Гоблин выразительно покрутил пальцем у виска.
        - Прошу прощения, - уже нормально заговорил граф, - идет распаковка словарных архивов. Теперь я понял, что означает тег «ситуативный». И да, разумеется, вы можете расположиться в «Пивном Бароне».
        Оба игрока с облегчением выдохнули.
        - Кстати, там в подвале стоит Красный Сундук. При его разрушении с вероятностью пять процентов выпадает предмет Серебряная Шпилька. Я буду вам очень признателен, если вы его мне принесете.
        - Сундук? - ухмыльнулся Зеленкин.
        - Шпильку.
        - С пятипроцентным шансом?
        - С десяти, если у того, кто ломал сундук, есть навык Портняжное Дело. Как только вы разрушите сундук, я тут же куплю вместо него новый. И так до тех пор, пока вы не получите нужный предмет.
        - Без базара, кореш.
        - В натуре, - кивнул Шардон и улыбнулся, - И да, я понял, что это был сарказм над моей манерой речи с применением воровского жаргона.
        - Поскорее приходи в себя, дружище. Ну, а мы пойдем и добудем тебе эту долбанную шпильку.
        - Серебряную Шпильку.
        - Кстати, - Зеленкин замер, приоткрыв дверь, и повернулся, - Я глянул по гайдам, и там ничего не сказано про бонус к дропу Шпильки от портняжного дела. Как ты об этом узнал?
        - Сейчас сформулирую, - «непись» ненадолго умолк, а потом продолжил, - Вы знаете о концепции перерождения после смерти?
        - Ты про реинкарнацию? Слышали…
        - В одной из прошлых жизней я был таким Красным Сундуком.
        Бессмертные переглянулись.
        Корвин покрутил пальцем у виска, и Зеленкин согласно кивнул. И оба игрока поспешили прочь, чтобы не мешать спятившему графу приходить в себя.
        Глава 3. Информация
        Спустя час Шардон пригласил своих новых-старых друзей, а так же дочь Розальду, ее супруга Ловкача и капитана замковой стражи Угрюмого.
        - Довожу до вашего сведения, милорд, что замку не помешала бы дополнительная защита от возгорания, - заметил вдруг Барримор.
        - Смотри-ка! - наябедничал все-таки, - ухмыльнулся Корвин.
        - В замке был пожар?
        Шардон проверил логи событий, но не нашел никаких упоминаний о таком событии.
        - В замке была прямая угроза пожара. И исходила она вот от этого господина, - ябеда-дворецкий указал на эльфа-бессмертного.
        - То есть он угрожал поджечь замок?
        - Да, когда я отказался выполнять его приказы. Так и сказал: «А я замок подожгу».
        Ловкач хохотнул:
        - Ну ты даешь, братан, в натуре! Ты бы еще пасть порвать ему пообещал!
        - Барримор. Этот бессмертный господин обещал порвать тебе рот? - уточнил граф у своего дворецкого.
        - Нет, милорд. Только поджечь замок.
        Пришлось Корвину вмешаться:
        - Не обращай внимания, это просто такая старинная форма угрозы: «Пасть порву, моргала выколю, всю жизнь на лекарства работать будешь» - или что-то вроде того.
        - И что она означает?
        - Заклинание это такое древнее. Очень сильное, в натуре. Понижает мораль врага, - вклинился Ловкач, - Типа орковских боевых кличей.
        - Первый раз о таком слышу.
        - Зуб даю - режет противнику параметры круче, чем старый Циля кошельки у лохов! Да что б мне по этапам до конца жизни мотаться!
        Корвин хотел было вмешаться, но обратил внимание на отчаянно жестикулирующего Ухореза и махнул рукой: мол, развлекайтесь, как хотите.
        - Вы тут пока без меня, - вслух сказал он, - А мне нужно кое-что в клане уладить…
        ЧАТ КЛАНА ДЕТИ КОРВИНА:
        Василий Сигизмундович приглашает в клан персонажа Аристарх-Пафнутьевич Тефалькин-Децибеллов (гном, маг 16 уровня).
        Василий Сигизмундович приглашает в клан персонажа Раксакорикофаллапаториус (тролль, воин 3 уровня).
        Корвин: Гиза, ты серьезно?!!
        Корвин исключает из клана персонажа Аристарх-Пафнутьевич Тефалькин-Децибеллов.
        Корвин исключает из клана персонажа Раксакорикофаллапаториус.
        Василий Сигизмундович: А что? Хорошие ребята, наверное.
        Корвин: Ок. Верну в клан того, чье имя ты сможешь по памяти выговорить три раза подряд. У тебя минута на подготовку.
        Василий Сигизмундович: Корвин, злой ты.
        Василий Сигизмундович: Это все потому что у тебя велосипеда нет.
        Рубака-Парень: Ого! Наш няшка наконец-то вырос и вместо своих китайских порномультиков смотрит нормальную советскую 2D классику?
        Василий Сигизмундович: Не дождетесь.
        Василий Сигизмундович: И аниме - это японская анимация, а не китайские порномультики!!!
        Рубака-Парень: Вот тут я бы поспорил.
        Рубака-Парень: [Аватар короля 12: Башня Снов] - Китай, аниме. Жанр: приключения, комедия, РПГ, повседневность. [Скачать 42 ep] (форматы FullVR / eVR / IntVR-DMax).
        Рубака-Парень: Хентайчик тоже есть. Ссылку дать?
        Василий Сигизмундович: Ой, все.
        Персонаж Василий Сигизмундович покидает чат.
        Персонаж Корвин покидает чат.
        - Я ничего не пропустил? - «вернулся» он к совещанию.
        - Меня муж бросил! - ударила пронзительным альтом по ушам «сирена» по имени Розальда, - А папенька отказывается рубить ему голову! Меня никто не лю-ю-юбит!
        Корвин огляделся и не нашел в комнате Ловкача, который благоразумно где-то спрятался.
        - Нет смысла рубить ему голову, - пожал плечами «непись», - Он ведь все равно бессмертный, а я уже и так достаточно нажил врагов…
        - Подумаешь, муж бросил - да мы тебе десять новых найдем. Даже сотню! Будешь опять нарядная и красивая невеста в белоснежном платье. Праздник, поздравления, подарки, драка, очередной уровень достижения… - увлекся Ухорез.
        - И то верно, - успокоилась юная баронесса, - Кстати, а ты женат?
        - Да, - тут же отозвался игрок, пытаясь избежать принудительной женитьбы.
        Он не стал уточнять, что женат был уже десять раз и столько же разведен - разумеется, не потому что он такой любвеобильный и придерживается старых традиций, осуждающих добрачный секс, а ради получения различных достижений. В том числе и жизненно опасных для его супруги, вроде «Синей Бороды».
        - А я слышала, что у орков разрешено многоженство. Только, чур, я буду самая главная жена!
        - Обсудите этот вопрос, когда Ухорез выполнит мое поручение, - спас его Шардон.
        - Ура, новое задание! А какое?
        - Я хочу стать Императором. Ты должен выяснить, кто и как может получить трон Империи и при каких условиях.
        - А награда? - орк осекся, поймав на себе пристальный и уже почти влюбленный взгляд Розальды.
        Нет, гении «Виртукома» еще не научились «рисовать» в глазах виртуальных ботов убедительную и насыщенную гамму эмоций. Просто пришло уведомление от системы, что параметр репутации с персонажем Розальда у него вдруг стал максимальным, а маркер «Отношения» над головой девушки стороны сменился на крохотное и пока что еще серое сердечко.
        - Все сделаю в лучшем виде! - выкрикнул он, выбегая из рабочего кабинета графа.
        - Ты, - Шардон повернулся к Корвину, - расскажешь, кто и как захватил два моих замка. А тебя, моя единственная и любимая дочь, я отправляю к матери. Ей пригодится твоя помощь в наведении порядка в замке.
        Розальда скорчила недовольную гримаску.
        - Тебе просто нужен повод от меня избавиться! Потому что ты не хочешь устроить мне достойную свадьбу, жадный-прежадный папочка! Ты меня не лю-ю-юбишь!
        - Похоже, у кого-то из разработчиков серьезные проблемы с воспитанием детей, - едва слышно пробормотала Рианна.
        - Тогда можешь остаться и ждать, пока Джокер-не-из-Готэма до тебя доберется, - граф равнодушно пожал плечами и отвернулся.
        Именно такая последовательность анимаций в инструкции обозначалась как «демонстративное игнорирование собеседника» и, по мнению военного ИскИна, была наиболее уместна в текущей ситуации. Почти три часа кряду управляя толпой спорящих торговцев, он получил очень полезный опыт в области считывания чужих чувств и в манипуляции собственными. Осталось лишь провести правильную настройку текущего персонажа с учетом этих знаний.
        Пометка: изучить, систематизировать и снабдить алгоритмами-инструкциями набор анимаций и эмоций, доступных Шардону.
        Решив, что в ближайшее время ему не предстоит заниматься сложными вычислительными процессами, он сразу же создал соответствующую директиву и выделил под нее 10% своих ресурсов.
        - Барримор, помоги баронессе собраться в дорогу. Угрюмый - на тебе обеспечение охраны.
        - Как вам будет угодно, милорд.
        - Так точно, господин граф.

«Неписи» покинули кабинет, и Шардон остался наедине с бессмертными.
        Корвин рассказал ему о том, как были отбиты Сканд и Фурье, и потеряны два других замка. Когда эльф закончил доклад, граф ненадолго задумался и подвел итог.
        - Значит, на библиотеку Баральги позарилась кучка склочных одичавших ведьм, а в замке Дарг обосновался мой бывший кореш Урук-Хай, верно?
        - Да, - кивнул эльф.
        - А вы просто не успели добраться вовремя, чтобы уберечь мое имущество?
        - Именно.
        - Значит, у нас явные проблемы с автономностью владений.
        - Да.
        - И не налажена логистика между ними.
        - Да.
        - А ваш клан не обязан мне помогать.
        - Да.
        - И ты меня совершенно не слушаешь.
        - Да. Что?! Нет! То есть да. В смысле, я тебя внимательно слушаю!
        Действительно о чем-то задумавшийся Корвин отреагировал на тычок локтем в бок - в отличии от него, Рианна внимательно следила за ходом беседы.
        - Думаю, на этом наше совещание пока можно закончить.
        Шардон проверил статус Директивы №341 и воспользовался частью оптимизированной и настроенной согласно этой задаче базы данных. Он шагнул к Корвину, правой ладонью крепко пожал ему руку, и левую положил на плечо бессмертному и произнес, глядя в глаза.
        - Я искренне благодарен вам за ваше участие и все, что вы для меня сделали. Спасибо вам за это… друзья. Но дружба дружбой, а меня ждут и другие неотложные дела.
        И он указал им на дверь.
        - Но…
        - Я сообщу вам, как только освобожусь и буду готов продолжить нашу, без сомнения, очень содержательную и познавательную беседу. И еще раз спасибо за помощь и поддержку.
        Рианна и Корвин покинули кабинет.
        - Сестренка, мне кажется, или этот новый граф больше похож на какого-то обаятельного мудака, а не на нашего прежнего, простого, но искреннего Шардона?
        - Может, у него стресс после пережитой им первой смерти?
        - Стресс?! У бота? А я вот думаю, что там мозги перепутали и ему чьи-то чужие засунули.
        - Давай немного подождем - пусть придет в себя. Ты ведь хотел обсудить с ним ситуацию с пропавшими программистами и Надей, да?
        - Угу, - Корвин зажмурился и потер виски, - Ладно, устал я что-то от всего этого, аж голова разболелась. Да и на массаж пора, так что я отключаюсь. Остаешься за главную! Чтобы к моему возвращению клан был в топе!
        Оставшись один, военный Искусственный Интеллект открыл окно характеристик и умений.
        Получив графский титул, он взял 25-ый уровень, официально став одним из самых сильных персонажей Леса Гоблинов и закрепившись в этом статусе.
        Три ветки навыков - Дипломатия, Менеджмент и Экономика - у него так и остались, но вот количество умений в них значительно выросло. Именно эта информация и была нужна ИскИну, чтобы изучить возможные способы манипуляций, выданные разработчиками начинающему дворянину.
        Если бы он был человеком, то оценил бы задумку и чувство юмора тех, кто проектировал дерево навыков для дворян. Но прагматичный ИскИн лишь распределил умения по категориям, назначил им веса по различным критериям и учел их возможную пользу в своих планах.
        В категории «Экономика», например, обнаружилось пассивное умение «Долговые ямы», благодаря которым молодые и не очень дворяне могли закладывать фамильное имущество на более выгодных условиях, или брать у банкиров ссуды под умеренно грабительский процент. Здесь же появилась «Метеочувствительность», которая позволяла раз в сутки предсказывать погоду на завтра и, в случае успеха, повышать эффективность посевных или уборочных работ в своих владениях на сутки.
        Минимального коэффициента полезности в дереве «Менеджмента» удостоился «Призыв менестреля», позволяющий временно поднять жителям окрестных земель настроение или производительность труда в обмен на золото и несколько бочек пива. А самым полезным Шардон признал умение «Мертвые души», позволяющее вместо найма работников за золото призывать духов с замкового кладбища - и расходовалась на это накопленная мана, а не казенные средства. Правда, существовала призванная нежить очень недолго, но наличие придворного некроманта повышало не только время ее жизни, но и параметры.
        Но больше всего пополнилась «Дипломатия».
        Мирный раздел обновился десятком умений: «Искусство флирта», «Флористика», «Бальные танцы», «Герой-любовник», «Геральдика», «Стихосложение» и «Насмешка». А в военный добавились всевозможные «Дуэлянт», «Псовая охота», «Фехтование», «Искусство войны», «Тактическое отступление» и еще с пол десятка им подобных.
        Удивительно, но часть этих умений получала бонус от тех, что он мог изучать в сохранившихся ветках навыков Атамана.

«Псовая охота» была связана с «Травлей».

«Насмешка» получала солидный бонус от агро-умения разбойников «Оскорбительный жест», а «Тактическое отступление» - 20%-ную прибавку от воровского умения «Задать стрекоча».
        Шардон внимательно проверил другие разделы и обнаружил еще несколько связок: «Долговая яма» и «Скупка краденого», «Серое налогообложение» и «Крышевание» - по самым приблизительным оценкам, дворянин с криминальным прошлым при грамотной прокачке получал около 18-23% прибавки к умениям.
        К тому моменту, когда новоиспеченный граф закончил разбираться со всем этим разнообразием, объявился Ухорез, и новости он принес не самые радужные.
        - Узнал?
        - Угу. Есть чем горло промочить? В этих архивах полно пылищи!..
        Осушив три бокала с холодным пивом, игрок начал свой рассказ:
        - Значит так. Стать Императором может только его прямой наследник по мужской линии. Но у нашего правителя детей нет, по крайней мере законных, так что следующими в списке наследования идут двенадцать Первых Герцогов или их отпрыски. Все они приходятся нашему правителю или родственниками по крови, или получили титул и регалии от него лично за особые заслуги перед Империей.
        - А после них?
        - Любой другой герцог, но уже не имеющий прямого родства с Императором. Таких у нас аж два десятка водится. Но это только если никто из Первых не сможет претендовать на трон и скипетр.
        - Ясно. С тебя шестьдесят шесть монет.
        - В смысле? Я же твой квест выполнил, и это ты мне должен платить за работу!
        - Это за три кружки выпитого тобой пива. А в обмен на ценную информацию я тебя спас от женитьбы на своей единственной и любимой дочери.
        - Эх ты… А я думал, что мы друзья.
        - Друзья. Но дружба дружбой, а пиво ты выпил казенное и подотчетное. И мне за него еще придется перед хозяином местной пивоварни отчитываться.
        - Ну, если так, то конечно… - бессмертный отсчитал золото и пересыпал монеты в подставленную ладонь, - Стой! Так ты же и есть хозяин пивоварни!
        - Да. Вот видишь, как быстро мы с тобой все уладили? - подмигнул ему Шардон.
        - Когда в следующий раз будешь меня «угощать», то используй для этого, пожалуйста, не казенные напитки.
        - Я постараюсь.
        - И что будешь делать? Не передумал еще становиться Императором?
        - Передумал. Сперва мне нужно стать герцогом.
        Ухорез ухмыльнулся:
        - Почему-то я именно так и думал. Ладно, удачи тебе в твоей политической карьере…
        Дверь с грохотом распахнулась.
        - Любимы-ы-ый! Вернулся?! А я так тебя заждалась!
        На юной баронессе было экстремально декольтированное полупрозрачное платье, и она замерла в дверном проеме в довольно таки вызывающей позе.
        - Нет, я все-таки включу эту долбаную цензуру, - обреченно пробормотал игрок, - Проблем от этой «восемнадцать плюс» куда больше, чем обещанных приятностей и соблазнов.
        - Увы, дорогая, но Ухорез уже уходит. У него новое срочное поручение, - вмешался Шардон.
        - Ухо-одит? - разочарованно простонала Розальда.
        - Уходит? - обрадованно переспросил Ухорез.
        - Да. Мне нужна информация по каждому из двенадцати Первых Герцогов и их детей, способных претендовать на трон Империи.
        - Считай, что я уже по уши зарылся в бумаги Архива!
        - Стой! - окрик графа настиг игрока у самой двери.
        - Да?
        - Сперва скажи, куда вы дели моего придворного некроманта Шныгу?
        Глава 4. Навигация
        Шныга заблудился.
        Как и положено всякому уважающему некроманту, он решил навести порядок на подконтрольных территориях и показать разгулявшейся нежити, кто тут «великая господина». И, разумеется, начать решил с самого большого, опасного и высокоуровневого кладбища.
        Того самого, которое завел в своих владениях отчаливший в дальние края барон де Баральга. Раздав своим бестолковым помощников стимулирующих пинков или оплеух (не то, чтобы они в них нуждались, но великий наставник Аарам Норано именно с этого начинал свой рабочий день), Шныга собрал свои нехитрые пожитки и отправился во владения Барга.
        И, как и положено любому относительно одинокому (пара низкоуровневых помощников не в счет) и относительно беззащитному путнику (ну на что способен выряженный в старое тряпье и вооруженный кривой палкой маг?), несколько раз он угодил в засады разбойников.
        Начинались такие нападения стандартно, по придуманной еще Шардоном схеме. Сперва срабатывали заложенные на дороге ловушки и ослепляюще-оглушающе-удушающие руны.
        Затем незадачливые путники обстреливались из придорожных кустов. В них летели стрелы, метательные ножи, тяжелые булыжники и даже сломанные табуреты или наполненные землей глиняные горшки - все метательное и не очень, что оказывалось под рукой.
        И только потом спереди и сзади оглушенных, израненных и деморализованных жертв вываливались на дорогу сами лесные грабители. Невредимые, хорошо вооруженные и экипированные.
        Такую атаку далеко не каждый караван выдерживал - что уж говорить о тройке беззащитных путников? Вот только с этой троицей явно что-то было и не так.
        До замаскированных ловушек неторопливо ковыляющий гоблин просто не дошел. Он вдруг остановился, чихнул и задумчиво почесал кончик носа кривой палкой, которую кто-то по недомыслию и скудоумию обозвал «Посохом некроманта».
        - Хэй, Гварл. Твоя шкура крепкий - давай вперед топай! Нога шибко-шибко по земля шлепай, ловушки искай давай!
        Гоблин-слуга, услышав слово «ловушки» вздрогнул, попятился но, бросив боязливый взгляд на невероятно тяжелую и точно бьющую палку в руках своего хозяина, все же поплелся вперед. Однако, «нога по земля шлепай» он не стал, а вместо этого начал швырять перед собой камни - опыт прохождения Мучильни не прошел даром. Да и у наемников Шныги, несмотря на их расу и классы, приоритетным параметром был Интеллект, что тоже солидно добавило им смекалки.
        Грохнуло, сверкнуло, заверещало, и дорогу начало затягивать зеленоватым дымком. То тут, то там хищно защелкали выпрыгивающие из-под земли капканы, хватая своими ржавыми зубьями воздух или дробя камни.
        - Сюда давай, тупой гоблин!
        Шныга ловко выбросил вперед посох, цепляя крюком Гварла за пояс, и с силой притягивая его к себе. Не потому что ему было жалко нерадивого слугу, а потому что мана восстанавливается сама и бесплатно, а услуги наемников стоят денег. А деньги Шныга любит зарабатывать, а не тратить. А еще лучше - находить в каких-нибудь укромных и совершенно не опасных местах.
        Мургл забормотал слова заклинания, и раны Гварла начали затягиваться, а полоска здоровья полностью восстановилась.
        - Много живой и злой, - недовольно покачал головой Шныга, изучая окрестности при помощи заклинания «Поиск Жизни» и без труда обнаруживая спрятавшихся в засаде разбойников.
        Ну что такое обычная маскировка против навыков некроманта 27-го уровня? Тем более, что непутевому гоблину удалось освоить всего с десяток умений Магии Смерти из тридцати пяти базовых. Зато и прокачал он их почти до максимально возможного значения - опыта-то на них шло втрое больше, чем если бы он развивал полный набор заклинаний и умений.
        - Моя свистать сейчас будет, - предупредил Шныга.
        Наученные горьким опытом, Гварл и Мургл рухнули на землю, закрывая уши ладонями.
        А вот разбойники, напротив, выпрямились в полный рост, чтобы получше прицелиться по одинокой мишени. Поэтому «Вопль Баньши» прошелся по их рядам очень даже основательно, ослепляя, оглушая, а иных и вовсе обращая в бегство.
        Чтобы несостоявшимся грабителям веселее бежалось, некромант выпустил им вдогонку стайку Смеющихся Черепов - самонаводящихся снарядов жутковатого вида, издающих противный смешок. Урона от них было немного, так что эффект был скорее деморализующе-психологический. Тем более, что окружающая их «Аура Страха» понижала Интеллект и Волю на 10.
        Желающих выскочить на дорогу и добить «беспомощного» путника после такого почему-то не нашлось.
        - Хэй, ленивые тупые гоблины! - пинками поднял своих слуг Шныга, - А ну давай трофеи собирай и сюда таскай!
        И парочка наемников бросилась шарить по кустам, добивая раненых и обшаривая трупы.
        Еще трижды приходилось им проделывать подобную процедуру с охочими до чужого добра разбойниками, прежде чем они, наконец-то, добрались до мрачных земель Барга.
        А потом Шныга заблудился!
        Миникарта вдруг начала показывать неправильное направление, дороги и тропинки путались, пропадали, появлялись снова и изгибались совсем уж причудливыми образами - начинающий некромант угодил под то же самое заклинание ведьм, которое задержало высланный на защиту замка отряд бессмертных.
        Почти сутки блуждали они по жутким лесам, болотам и полянам, то теряя тропу, то снова ее находя - или нее. Или хоть что-то отдаленно напоминающее тропинку. Даже сам себе Шныга не стал бы признаваться, что понятия не имеет, где они находятся, и куда нужно идти.
        - Наша тут ходи уже, - в третий раз Мургл указал на камень, похожий на лошадиную голову, что лежал у самой тропы.
        - Это другой камень, - не глядя, отмахнулся некромант, - Похожий шибко.
        - Три похожий камень? - недоверчиво переспросил молодой шаман.
        - Десять. Сто! Великий Магун ленивый шибко. Когда мир создавал, то много одинаковый камень поклал. Одинаковый дерево натыкал. Одинаково тупой Мургл и Гварл из глина налепил. А сейчас наша будет убивать десять одинаковый злой хохотунец - вон, справа сидят, жрать хотят…
        Мургл хотел, было, напомнить, что в прошлые два раз они тоже натыкались на стаю жаб-хохотунцев сразу после камня, похожего на лошадиную голову, но не успел - уже разгорелся бой с монстрами.
        На самом деле в чем-то Шныга был прав. Только не Великий Магун - творец мира по версии суеверных гоблинов - а разработчики игры «Мир Фантазий» щедро использовали при создании локаций технику «копи-пасты», копируя и вставляя не только одни и те же объекты, но порою и вовсе вырезая целые фрагменты и используя их повторно в других местах.
        Так что как минимум одна «лошадиная голова» вместе с хохотунцами действительно попадалась им всего один раз. Но не в этот…
        - Мургл думай, что хозяина Шныга наша тут заблуди, - негромко пробурчал Мургл, когда схватка закончилась.
        - Гварл думай, что хозяина Шныга наша тут специально заманивай, чтобы убивай и бросай, - еще более зловеще отозвался второй наемник.
        - А зачем ему наша убивай?
        - Чтобы золото не платить. Три дня уже наша золото совсем не давай.
        И две пары злобных крохотных глаз уставились на спину вышагивающего впереди некроманта. И если бы не многократная разница в уровнях, участь Шныги была бы предрешена.
        - Что наша делай? - еще тише зашептались заговорщики.
        - Надо жадный хозяин в глубокий яма-болота толкай. Пока тот совсем голодная не стал.
        - Почему?
        - Потому что наша бегай не так быстро, как жирный вкусный кролик, - зловеще пояснил Мургл.
        Гварл быстр понял, к чему клонит брат, и кивком одобрил его кровожадный план. И оба гоблина начали оглядываться по сторонам в поисках достаточно глубокой ямы. И кто знает, чем бы это все закончилось, если бы сам Шныга, наконец, не сдался, признавая давно очевидное:
        - Моя тупой гоблин! Дорога потерял, далеко в лес заблудил!
        Его помощники замерли.
        - И что твоя делай теперь? Жрать наша по очереди? - выставил вперед ржавый меч Гварл, прикрывая собой более слабого физически Мургла.
        - Помощь звать надо, - вздохнул некромант и переключился в приватный чат.
        Шныга .> Шардон: Спасай моя, великий и мудрый господина!

* * *
        Так уж вышло, что первым Шардон решил отбить именно замок Барга. Он кликнул Угрюмого, тот поставил под копье три десятка самых лучших своих бойцов, и этим небольшим отрядом «неписи» выдвинулись во владения гоблина.
        Тактикус .> Шардон: Привет! Я слышал, вы в те болота поперлись, к ведьмам? Может, какая-то помощь нужна? Я могу собрать пару десятков воинов и с десяток магов.
        Шардон .> Тактикус: Спасибо. Но не думаю, что здесь можно уладить конфликт силовым путем. Попробую сперва с ними договориться.
        Тактикус .> Шардон: Как я понял, им нужна была библиотека и магические куклы Баральги. Скорее всего, они согласятся обменять замок на сокровища его бывшего хозяина.
        Шардон .> Тактикус: Я тоже так думаю.
        Тактикус .> Шардон: Будешь меняться? Как по мне, так фиг с ним, этим замком! Сплошная морока от него и никакой прибыли.
        Шардон .> Тактикус: Я учту твое мнение, спасибо. И твою оценку экономической неэффективности владений Барга тоже.
        Шардон .> Тактикус: Думаю, ты можешь мне помочь.
        Тактикус .> Шардон: ?
        Тактикус .> Шардон: В смысле, чем именно?
        Шардон .> Тактикус: Мне нужна информация. Труды, монографии, высказывания и учебники признанных политических гениев, великих завоевателей, полководцев, правителей и так далее. Кто умел захватывать территории мирным или военным путем и удерживать их под своим контролем.
        Тактикус .> Шардон: Хм. Постараюсь.
        Шардон .> Тактикус: Спасибо.
        В отличии от своего придворного некроманта, граф Шардонье не испытывал в дороге никаких сложностей с разбойниками: его знали, его уважали и его боялись. Придорожные засады на их пути внезапно превращались в «дружеские комитеты по встречам», готовые предупредить господина Рыжего Лиса о том, что впереди его могут поджидать неприятности в лице грабителей коварного «Имя атамана конкурента». И не только предупредить, и но сопроводить дорогого гостя, «дабы чего худого в дороге не стряслось».
        Шардон любезно отказывался от подобных предложений, и друзья-разбойники тут же исчезали в придорожных кустах, чтоб потом снова объявиться где-нибудь поблизости, делая вид, что охотятся на зайцев, собирают цветочки или просто идут в ту же сторону по каким-то своим невероятно важным разбойничьим делам.
        В результате к моменту появления у стен замка Барга, господина графа сопровождало уже не три десятка охраны, а вдвое больше.
        Тактикус .> Шардон: Привет! Вот, все что нашел. Там и Жуков с Суворовым, и Македонский с Цезарем, и Грозный с Великим, и Сталин с Гитлером, и Сунь Цзы с Миямото Мусаси - в общем, если этого мало, то могу поискать по всяким древним восточным мудрецам.
        Входящее сообщение (1) от персонажа Тактикус. Вложений: 75.
        Шардон .> Тактикус: Благодарю.
        ИскИн распаковал приложенные к письму архивы и тут же «скормил» их специально разработанному аналитическому модулю. Он убирал все лишнее и создавал из текстов максимально информативные выжимки и цитаты, которые оценивал с точки зрения полезности, достоверности, уровня цитируемости и еще по десятку других критериев.
        А тем временем его основательно разросшийся отряд уже вторгся в бывшие владения Баральги. И началась какая-то ведьмовщина.
        Компасы вдруг перестали показывать верное направление.
        Миникарты обновлялись каждые несколько минут, а после перезагрузки они показывали совершенно другую местность, которая совсем не совпадала с тем, что видели путники вокруг себя. Маркеры заданий и важных мест и вовсе прыгали туда-сюда, появляясь то в сотне шагов, то в сотне километров от отряда.
        - Пресвятая Амалия, спаси и сохрани, - перекружился один из гвардейцев, обводя сердце символом защитного круга - знаком богини-целительницы.
        - Толку тут от твоей Амалии? - сплюнул прибившийся к отряду разбойник, - Видно же, что над нами немилость Нефарта! - и снова старательно сплюнул, как советовали делать жрецы бога неудачников, воров и калек.
        - Лес вокруг, а значит, это дело по эльфийской части. Надо жертву Шуарре приносить, чтобы указал нам верный путь, - заявил со знанием дела другой стражник.
        - Или Раэллине. Или шуршащему Аннуру. Или еще кому…
        - Дура твоя Раэллина - собственного отца в однорогом олене не признала! А у Аннура нет власти в восточных краях, так что и от него тоже никакого проку не будет. Мокошь звать нужно. У нас в селе, если какая чертовщина творится - так сразу к болоту бегут и Мокоши в ноги кланяются…
        - Мой дядька сказывал, что слышал от своего деда, как тот однажды подслушал за столом своего двоюродного дядьки… - неторопливо присоединился к спору одноглазый карманник.
        - А ну тихо все! - грозный окрик графа прекратил сразу все теологические диспуты.
        Он спешился и сделал десяток шагов вперед. И еще десять в том же направлении.
        - Угрюмый! Ко мне!
        Капитан послушно исполнил приказ, и Шардон довольно улыбнулся.
        Зеленкин оказался прав. Игровые средства воздействия влияли только на игровые сущности, и не могли затронуть то, что было создано вне законов этого мира. Например, самый обычный скриншот миникарты, который он заранее сделал по совету бессмертного. И на котором отлично отображалось текущее положение его самого и других членов группы.
        - Все за мной! - скомандовал Рыжий Лис.
        И остальные «неписи» нестройной колонной потянулись за своим предводителем, который уверенно вышагивал по зачарованному лесу, безошибочно выбирая нужные повороты и тропинки.
        - Во дает атаман, - уважительно зацокал предводитель одной из шаек, примкнувших к отряду «миротворцев» Шардона.
        - Не атаман, а его благородное сиятельство господин граф! - важно поправил его стражник.
        - А нам оно виднее, граф он, или из наших паханов будет, верно говорю, Угрюм? - словоохотливый вор ткнул в бок шагающего рядом капитана, - Ох и не зря мы его Рыжим Лисом окрестили! Башковитый мужик, даром что пивник бывший…
        Уже через час пути они вышли к замку Барга.
        - Сжечь и вырубить! - приказал Шардон, указывая на вздымающиеся стеной колючие кусты, преграждающие путь к воротам.
        - А ну как хозяевам это не понравится? - нерешительно возразил один из гвардейцев.
        - Господин граф и есть единственный и полноправный хозяин этих мест! Ясно тебе? - прикрикнул Угрюмый.
        В руке отважного капитана появился факел. «Непись» уверенно подошел к колючей изгороди и подпалил ее в нескольких местах. Неохотно занялось пламя, и тут же над лесом громыхнуло. Где-то к востоку начали собираться тучи, а ветер изменил направление, подгоняя их в точности в сторону замка.
        - Маслица бы добавить, господин граф. Или еще чего горючего, - со знанием дела заметил один из разбойников, с опаской косясь на потемневший горизонт.
        - Хороший совет! Благодарю за службу…
        И перед Шардоном появилось пять бочек отменного крепкого вина.
        И гвардейцы, и прибившиеся к отряду вольные лесные головорезы дружно повернулись в сторону выпивки. На некоторых редких анимациях разработчики сэкономили, используя одну и ту же для всех гуманоидных персонажей, поэтому окажись рядом кто из игроков - их бы явно впечатлили 60 «неписей», абсолютно синхронно и совершенно одинаково сглатывающих накатившую слюну.
        - А может, само прогорит? Жалко ведь ценный продукт переводить…
        - Лей в огонь, кому велено, песьи дети! - прикрикнул Угрюмый, пинком опрокидывая бочонок и ударом меча проламывая крышку.
        Взвизгнуло, щелкнуло, матюкнулось по-бабьи - и вдруг пламя опало, словно и не было его.
        Над замковой стеной висело помело. На помеле сидела старая ведьма в широкополой остроконечной шляпе.
        - Это еще что за инквизиция самопальная? Хто такие? Пошто наехали в наши земли без приглашения? - словно прокаркала она.
        Шардон поднял руку, приказывая своим людям молчать.
        - Послы мы, от господина графа, хозяина здешних земель.
        Старая ведьма прищурилась, всматриваясь в надписи над его головой.
        - Так ты же и есть граф Шардонье?
        - Он самый. Я себя и послал.
        - Как это, послал?
        - Вот так и послал. Иди, говорю, разузнай, кто там в замке Барга обосновался на незаконных основаниях. Обстоятельства выясни и к ответу призови по всей строгости земельного закона. Так точно, господин граф - отвечаю - все исполню быстро и в точности, как вы велели!
        - Кто сказал? Кто ответил? - не сообразила колдунья.
        - Я сказал самому себе и сам же и ответил.
        - Кому?
        - Так себе же. А то, говорю, дошли меня слухи о четырех колдуньях, что незаконно втроем вторглись на мои территории, впятером через лес прошли, все четверо замок взяли, да так и засели в нем втроем, чтобы впятером править и на четверых добычу делить, - на одном дыхании выдал ИскИн заранее заготовленную фразу.
        - К-кого? Ч-чего? К-к-куд-куда? - закудахтала колдунья и… рухнула на землю!
        - Кусты рубить. Ворота ломать. Пленницу связать и рот заткнуть, - приказал Шардон, указывая в сторону замка.
        - Это как оно так вышло, командир? Заговор какой-то хитрый? - удивился Угрюмый.
        - Почти, - ухмыльнулся тот, - Я занял ее решением трудоемкой задачи, перегрузив все остальные процессы, и она не успела обновить левитирующее заклинание.
        - Колдовство это особое, графское, не иначе, - покачал головой самый старый разбойник.
        И толпа «неписей» за его спиной начала дружно креститься, кружиться и квадратиться - это уж кто в какого бога верил и какими символами себя от враждебной магии защищал
        Глава 5. Основы малой политики
        Шардон еще в бытность свою трактирщиком обратил внимание, что не так уж и трудно вынудить «неписей» подвиснуть, подкинув им задачку посложнее. Правда, чем выше уровень персонажа и больше его Интеллект, тем больше вычислительных мощностей в его распоряжении.
        Но в случае с ведьмой ему нужно было лишь правильно подгадать момент: левитирующее заклинание действовало всего пару минут, после чего его нужно было обновлять. Немного наблюдательности, чуть-чуть математики, пара таймеров и опыт управления десятком до хрипоты спорящих торговцев, благодаря которому он нашел гарантированный способ временно «отключать» им управляющий ИскИн, загружая его решением непростой задачи.
        Вот и весь секрет низвержения крикливой бабки на бренную землю.
        Однако, на этом удача Шардона и его людей закончилась.
        Четыре оставшиеся ведьмы вышли во двор, и ноги самого Шардона и всех его людей оказались «привязаны» к земле толстыми корнями.
        - Рубить! - скомандовал граф.
        И «неписи» достали простые топоры, которыми их владетель снабдил заранее, и принялись спокойно обрубать корни.
        Быстро перекинувшись парой слов, колдуньи дружно начали петь что-то заунывное, вытягивая энергию из бойцов Шардона и погружая их в сон.
        - Воск! - приказал граф.
        Восковые затычки обеспечили каждому из его людей дебаф «Глухота», так что теперь все переговоры они вели только через групповой чат. Зато и песнопения ведьм перестали на них действовать.
        Поняв это, колдуньи уселись на свои метлы и взвились в воздух, нарезая круги вокруг вторгшихся на территорию замка чужаков. Завыло, засвистело, и на отряд Шардона начали опускаться снежинки.
        - Северный эль! - оттарабанил в чат Рыжий Лис, и в ход пошли фляги с напитком, дающим защиту от холода.
        - А ты хорошо подготовился, граф, - прошипела одна из ведьм.
        Вместо ответа, тот указал на залитые воском уши, мол, ничего не слышу.
        Бастильда .> Шардон: Ты зачем приперся в наши владения?
        Шардон .> Бастильда: Это мои владения. У вас есть то, что нужно мне, у меня есть то, что нужно вам.
        Шардон .> Бастильда: Предлагаю переговоры.
        По команде Бастильды ведьмы прекратили «вращать престарелых женских особей», как выражался некогда начинающий трактирщик Шардон, и опустились на землю.
        Граф и его люди вытащили затычки из ушей.
        - Ты не в том положении, милок, чтобы что-то там требовать, - прокряхтела старшая колдунья.
        - Нас больше. Мы сильнее. И я - законный владетель этих земель.
        - Пока что, - засмеялась-закаркала Бастильда, - Сколько тебе осталось в графьях ходить, Рыжий Лис? День? Два?
        Отвечать Шардон не стал. Ни к чему противнику знать, что таймеру осталось отсчитать 38 часов, прежде чем он потеряет с таким трудом добытый титул, если не вернет контроль да всеми владениями.
        - А что до вашего численного преимущества, так это временно. С кладбища уже идут сотни умертвий, которых мы на подмогу призвали.
        - Идут, скрипят, гостями гремят! - завывая, подхватила ведьма по имени Гемма.
        - По ваши души! - вклинилась Вильмина.
        - И полетят на землю ваши уши! - продолжила в рифму Стерла.
        - М-м-м-м, - промычала в унисон связанная пленница, пытаясь выплюнуть кляп.
        - Значит, подождем ваших умертвий, - спокойно пожал плечами Шардон и скомандовал, - Привал! Двойное кольцо, никаких патрулей.
        - Ты что творишь, гражданин начальник? Бить надо этих тварей, пока и впрямь подмога не подоспела! - зашипел лидер прибившихся к отряду разбойников, - Тем более, что у нас и заложник имеется!
        - Он прав, господин граф, - присоединился к нему Угрюмый, - Преимущество пока что на нашей стороне.
        - К сожалению, нет, - Шардон указал на стоящие по периметру котлы, - Сонное зелье.
        - Ишь ты… Хоть и дворянская морда, а кое-чего в колдовстве соображает, - довольно закивала Бастильда.
        - В алхимии и пивоварении. Кстати, а как вы добиваетесь повышенной летучести для своих зелий? При увеличении поражающей площади сила дебафов насколько снижается?
        - Какой хи-и-итрый! Так я все тебе и выдала, ага-ага… Ентот секрет мне бабка по наследству передала. А ей - ее бабка!
        - Так все равно мне помирать. Вот и утащу ваши фамильные секреты с собой в могилу.
        - Я что - на дуру похожа?
        Запуск конструктора комплиментов. Тег: «мудрость», «зрелость», «опыт», «старость», «ведьма», «карга старая».
        - Напротив. На весьма прагматичную женщину, не лишенную степенного обаяния и блеска мудрости в глубоко посаженных карих глазах.
        - Ох-х-х… - довольно зацокала языком ведьма, - Такая и есть, верно глаголешь.
        Она одернула цветастые юбки и распрямила плечи, демонстрируя довольно таки объемную грудь под ворохом намотанного поверх платья тряпья. Улыбнулась во все свои 28 зубов, половина золотых, а половина просто желтых, и отвернулась, что-то перебирая в кармане.
        - Да где же приворотное-то? - бормотала Бастильда себе под нос…
        - А вот и ваша смерть идет!
        Одна из ведьм радостно взвыла, указывая в строну распахнутых замковых ворот, через которые как раз входила закутанная в потрепанную робу скрюченная фигура, а следом за нею один за другим - десятки скелетов и зомби. Колдунья подпрыгнула, сунув метлу между ног, и взлетела, наворачивая круги над вступающей на территорию замка армией нежити.
        - Ну, что теперь запоешь, граф? На чьей стороне сила?
        - Так это твоя мой скелет забирай? Противный старуха!
        Что-то ослепительно сверкнуло, и Стерла покатилась по земле, сжимая в руках обломки перерубленного пополам летательно-подметательного аппарата.
        - Это… это еще что такое?! - взвыла Бастильда.
        - Уважаемые дамы, разрешите представить вам моего придворного некроманта Шныгу и его армию нежити. Которую, как известно, нельзя усыпить, испугать или соблазнить.
        Шардон подошел к гоблину, в руке которого по-прежнему тускло светился Меч Света, и успокаивающе похлопал его по плечу.
        - П-переговоры? - заискивающе пробормотала Стерла, отползая подальше от злобного некроманта.

* * *
        Два часа назад:
        Шныга .> Шардон: Спасай моя, великий и мудрый господина!
        Шардон .> Шныга: Что случилось? Ты где?
        Шныга .> Шардон: Моя шибко заблудился! Кто-то моя карта поломал. Компас поломал! Глаза поломал!
        Шардон .> Шныга: Ты в землях Барга, что ли?
        От Тактикуса граф Шардонье уже знал о проделках ведьм и сразу догадался, что имеет в виду его придворный некромант, и где тот может находиться.
        Шныга .> Шардон: Господина граф самый умный! Все видит, все знает! Господина Шардон спасет глупый Шныга!
        Военный ИскИн попросился в группу к своему придворному некроманту, благодаря чему смог отслеживать его положение на карте. Сам он находился за пределами действия ведьминского заклинания, поэтому видел картинку без искажений.
        Шардон .> Шныга: Ты зачем туда поперся?
        Шныга .> Шардон: Шныга - великий колдун-некромант с кривой черный палка. Надо на кладбище ходить. Показать всем злой мертвяк, кто тут новый хозяин!
        Граф как раз собирал войско, чтобы наведаться в гости к своим новоявленным соседкам и решил, что общаясь с ведьмами будет совсем не лишним иметь под рукою опытного некроманта, поэтому вместо того, чтобы помочь Шныге выбраться из западни, он указал ему путь к кладбищу и велел поднять как можно больше скелетов и прочей нежити.
        Чем тот и занимался целый час. Он был способен одновременно контролировать всего пару десятков простейшей нежити, да еще с десяток подняли его помощники на пару. Остальных они просто поднимали и убивали, поднимали и снова убивали, послушно выполняя приказ Шардона.
        Поэтому когда заклинание ведьм накрыло кладбище, то смогло призвать к нежизни едва ли с десяток костяков, до которых еще не успел добраться исполнительные гоблины - остальные уже давно лежали бесполезной грудой костей и мертвой плоти поверх вскрытых могил.
        Самоуправство скелетов, которые дружно поднялись и куда-то зашагали, игнорируя его приказы, Шныге решительно не понравилось. Поэтому тот вооружился Мечом Света и посохом, и показал «тупым мертвякам, кто тут великий колдун-некромант и у кого самый большой и самый кривой черный палка!»
        Все это время он поддерживал связь с Шардоном, и когда господин граф приказал брать с собою скелетов и топать тысячу шагов в сторону красного неба, пока не доберется до замка, тот радостно исполнил приказ. Гоблину давно уже надоело и мрачное кладбище, и молчаливые скелеты с их жуткими пустыми глазницами, и тупые Гварл с Мурглом, которые занялись мародерством и не слушали приказов своего хозяина, набивая карманы найденными на трупах ценностями и не желая делиться.

* * *
        - Надеюсь, прекрасные дамы, - обратился к ведьмам Шардон, - вы понимаете, что расстановка сил изменилась не в вашу пользу?
        Бастильда кивнула. Лицо ее было мрачнее тучи, а пальцы нервно подергивались, наверняка сплетая какое-нибудь жуткое проклятье.
        - В таком случае приглашаю вас, милые леди, проследовать в МОЙ замок для переговоров.
        - Ой смотри, граф, сколько ниточке не виться - а кончик-то все равно найдется, - угрожающе прошипела Гемма.
        - В таком случае вы можете добровольно отказаться от подарков, которые я хочу вам предложить в знак благодарности за то, что вы любезно присмотрели за замком в мое отсутствие.
        - Подарки? - нахмурилась Вильмина.
        - Именно. Вы ведь сюда пришли за знаниями, которые годами собирал барон де Баральга, темный маг и чародей-искусник? Я в колдовстве не силен, так что почему бы и не поделиться со столь достойными дамами его мудростью? Угрюмый, освободи пленницу и проводи уважаемых дам в мой рабочий кабинет. Госпожа Гемма, вы по-прежнему настроены оппозиционно, или уже пересмотрели свои политические взгляды?..
        - Я люблю подарки, - облизнулась ведьма и зашагала следом за своими приятельницами из Ковена.
        - Слышишь, командир, ты уверен? Может, прирежем их, да и дело с концом, а? - зашептал Шардону на ухо Угрюмый.
        - А спустя сутки Проклятый Ковен полным составом снова заявится в замок, забыв о том, что библиотека пуста? Да и не думаю, что будет так легко их прикончить. Даже ведьмы Питомника эту пятерку всего лишь изгнали.
        - Правильно думаешь, граф, - обернулась Бастильда, до которой было шагов двадцать, и с такого расстояния она не могла подслушать их разговор.
        - Нет большей беды, чем недооценивать противника, - кивнул ведьме Шардон.
        - Хорошо сказано… - согласилась та.
        - Так говорил Лао Цзы.
        - Видать, очень сильный и мудрый был колдун.
        Наконец, они добрались до рабочего кабинета.
        - Вы передаете мне назад владение моим замком, а я делюсь с вами артефактами и заклинаниями, которые были собраны здесь его бывшим хозяином, - объявил Шардон, - Каждая из вас получит именно то, в чем больше всего нуждается и что мечтала здесь отыскать.
        - А не обманешь? - недоверчиво прищурилась
        - Так вы же меня тогда со свету сживете. Вот вы, например, милая Стерла, мечтаете вечно сохранять свою красоту и хотите получить Дальноглядное Зеркало, чтобы подгладывать за подругами и выведывать все их секреты…
        - Чего-о-о?!
        Остальные ведьмы недобро уставились на «подругу».
        - Врет он, врет он все! И в мыслях у меня такого не было!
        - Да? А почему ты у меня Омолаживающее зелье постоянно покупаешь и рецепт выведать пытаешься? - подбоченилась зеленоглазая Оззи.
        - А у меня - Маскирующую пудру килограммами на пиявок выменивает! - добавила Гемма.
        - Тихо, тихо леди, не ссорьтесь! - поднял руки Шардон, - Если уважаемая госпожа Стрела уверяет, что ей Зеркало не нужно, то я передам его другому члену вашего славного Ковена.
        - Ну почему же… Уж в хозяйстве-то точно такая вещица пригодится, - тут же пошла на попятную ведьма-красавица.
        - Прав бородатый - за секретами нашими эта сучка охотится! - свирепо вращая единственным глазом, вскинулась Бастильда.
        - Как видите, любезные дамы, я действительно знаю, чего вы хотите, и с радостью готов с вами поделиться. Но сперва, верните мне мой замок, пожалуйста.
        Ведьмы переглянулись и умолкли, полуприкрыв глаза - они совещались в привате. Наконец, затянувшееся молчание прекратилось, и Оззи, бывшая пленница графа, объявила:
        - Быть посему! Но учти, Рыжий Лис, если обещание свое нарушишь…
        Задание «Вернуть замок Барга» выполнено!
        Вы вернули себе контроль над владением Барга.

+5 к ветке навыков «Дипломатия».
        Вам подконтрольно 75% территории Леса Гоблинов.
        Получено +24 часа ко времени выполнения задания «Законный владетель» (61 час остался).
        - Вы сдержали свое слово, а я - держу свое…
        Шардон обошел ведьм и каждой из них передал сверток. Те быстро припрятали подарок графа, с подозрением глядя на своих подружек. Первой возмутилась Гемма.
        - Эй! Ты что мне подсунул, кретин бородатый? - завопила ведьма.
        - Проклятье! И то верно, это же не вам был подарок, - хлопнул себя по лбу граф, - Амулет неуязвимости к Магии Воды предназначался Бастильде, это ведь ей была предсказана смерть от воды. Хм… Кому же тогда достался Жезл Водопада?
        - Отдай! - вытянула руки одноглазая ведьма, наступая на Гемму, - А не то натравлю на тебя стаю воронов с железными клювами!
        - Да уж, действительно, как-то неудобно получилось, - продолжал сокрушаться Шардон, то и дело запуская анимацию «Раздосадованное похлопывание по бедру», - кажется, я вообще все подарки перепутал. И Молодильное Яблоко, и Серебряные Башмачки, и Черные Камни…
        - Молодильное яблоко? - тут же навострила уши Бастильда, самая старая из колдуний.
        - А зеркало, зеркало у кого?! - вопила Стерла.
        - Не помню. Но ничего, думаю, вы и без меня разберетесь, кому что досталось, и обменяете бесполезные для себя вещицы на то, что вам действительно нужно. Ведь так, милые дамы?
        Но «милые дамы» его уже и не слушали - они метали друг в друга ненавидящие взгляды, отращивали клыки, когти и готовили свои самые мучительные заклинания и проклятья.
        - Только, чур, отношения выяснять за пределами МОЕГО замка! - твердо объявил владыка, - Иначе я быстро вспомню, кому что отдал.
        - У кого, у кого мои Башмачки?! Отвечай, граф! - тут же взвыла Гемма.
        - Нет, не говори! Молчи, а не то прокляну до седьмого колена! - вскинулась Оззи, но тут же закрыла рот обеими руками.
        - Ага, значит, они у тебя? Отдавай немедленно, карга старая!
        - Нет у меня твоих драных тапок… - бросилась наутек ведьма, а остальные следом.
        Вскоре их голоса доносились уже с улицы, а потом и вовсе стихли.
        - И что теперь будет, командир? - первым нарушил тишину Угрюмый, - А ну как они вернутся и снова замок отобьют колдовством своим черным?
        - А зачем им замок? То, что они здесь искали, я им честно отдал - ну, какую-то часть.
        - Так ведь за остальным и заявятся.
        - Для этого им сперва придется договориться.
        - Но ведь свой Проклятый Ковен они как-то создали - договорились же?
        - Потому что у них был общий враг и общая цель. А теперь… Вот ты бы отдал своему конкуренту то, что сделает его намного сильнее?
        - Ну… - капитан стражи задумался, а потом решительно мотнул головой, - Нет.
        - А если бы знал, что у кого-то из твоих конкурентов есть то, что сделает сильнее тебя?
        Лицо Угрюмого приняло совершенно несвойственное ему выражение: бывший головорез улыбнулся:
        - Понял! Ни в жизнь они не договорятся - скорее, глотки друг другу перегрызут да гляделки повыцарапывают!
        - Именно.
        - Хитро придумано. Толково.
        - Как говорил один мудрый правитель: разделяй и властвуй. Вот я и поделил…
        - И что будем делать дальше?
        - У нас есть шесть десятков бойцов и три десятка мертвяков - думаю, с такой свитой можно и в гости к нашему старому приятелю Урук-Хаю наведаться.
        - Имгырский волк ему приятель, - сплюнул капитан, - Как пить дать прикажет с нас шкуру живьем содрать.
        Когда-то он состоял в шайке атамана Кривого, и их банда враждовала с беспощадными головорезами главаря Урук-Хая. Орки ни с кем не шли на мировую, договариваться и сферы влияния делить не хотели, и резали всех без разбору. В том числе, не пренебрегая пытками и жертвоприношениями своим кровожадным богам.
        - Думаешь? Как-никак, он теперь дворянин, а не лесной разбойник.
        - Сколько орка в шелка не одевай, а он все одно в лес смотрит…
        - Вот и проверим. Сейчас всем вели ужинать и пьянствовать, а как поднимется заря - труби общий сбор, и будем выдвигаться к замку Дарг, - приказал граф и передал капитану стражи ключ от винного погреба.
        - Гуляем, братва - господин граф угощает! - рявкнул Угрюмый, показывая ключ своим бойцам, и те отозвались дружным радостным ревом.
        Рядом с иконками членов отряда в интерфейсе появились довольные зеленые рожицы, показывая резкий скачок морали и солидный прирост отношения к графу.
        - «Путь к сердцу солдата лежит через его желудок», - процитировал Шардон еще одного великого императора древности, - Наверное, из-за этой фразы потомки в его честь торт и назвали…
        Глава 6. Реорганизация
        ЧАТ КЛАНА ДЕТИ КОРВИНА:
        Тайя приходит в чат.
        Тайя: Ребята, нужна помощь!
        Ухорез: Ась?
        Тайя: Мы тут в квиз играем. Вопрос, самое печальное время для мужчины, и варианты ответов: «А» - 7:00, «Б» - 13:13, «В» - 22:00 или «Г» - 5:30.
        Корвин: Норм вопросики у вас там.
        Ухорез: Правильный ответ «Г» - полшестого.
        Василий Сигизмундович: Сочувствую, месье. В скорости ответа сразу чувствуется личный опыт и острое понимание вопроса. К врачу ходил?
        Тайя: А почему? Потому что на работу рано вставать?
        Корвин: :-)
        Рубака-Парень: Ага. И двигатель прогревать :-) Который не заводится.
        Ухорез: Тайя, счастливая ты женщина.
        Василий Сигизмундович: Ухорез, обязательно к врачу сходи, бро.
        Ухорез: Вася. Пошел. Ты. В. Жопу.
        Василий Сигизмундович: Нет-нет. Предпочитаю исключительно традиционные гетеросексуальные отношения. И ты не в моем вкусе.
        Рубака-Парень: Какой-то ты странный анимешник. Гетеросексуальный. А как же яой и все такое?
        Василий Сигизмундович: Чтобы ты знал, яой и все такое делается для девочек.
        Тайя: Ухорез, спасибо! Это был правильный ответ!
        Тайя: Ушла.
        Персонаж Тайя покидает чат.
        Василий Сигизмундович: Ухорез, я тут телефончик врача нашел, тебе точно не надо?
        Персонаж Ухорез покидает чат.
        Василий Сигизмундович: Сто пудов к урологу побежал.

* * *
        ГДЕ-ТО НА ПУТИ К ЗАМКУ ДАРГ
        - Я вот чего подумал, командир… Наместников тебе поставить надо за собой, - завел разговор Угрюмый, внимательно вглядываясь в подозрительно густые кусты у дороги.
        Очень уж место для засады подходящее - как бывший разбойник, он в этом разбирался.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Да чтобы в твое отсутствие ни одна вражья морда не вздумала свои волосатые лапы на ваши земли наложить. Пусть они и хозяйством занимаются, и армию содержат. Вот сейчас мы замок без присмотра оставили - мало ли, какая гнида опять объявится?
        Шардон не стал ему рассказывать, что на такой случай игровыми механиками предусмотрена и система оповещения, и способы быстро организовать оборону своих владений. Правда, в одном капитан был прав: если он покинет Леса Гоблинов, то все эти возможности пропадут, а бонусы Владетеля - урежутся вдвое.
        - Я уже думаю над этим. Планирую ввести новые органы управления, обязательную воинскую повинность и усовершенствовать налоговую систему.
        - Ишь ты… - «завис» ненадолго Угрюмый, пытаясь переварить новые и непонятные ему слова, - военная повинность, это чего - крестьян силком в рекруты забирать?
        - Почему это силком? Ввести время весеннего и осеннего призыва, когда военнообязанная часть мужского населения будет обязана явиться в замок для прохождения воинской службы.
        - А почему только мужики? Бабы то не хуже нашего воюют да магичат.
        Военный ИскИн сверил параметры начальной генерации для персонажей женского и мужского пола и действительно, не обнаружил никакой разницы или ограничений.
        - Хорошо, значит, призывать и мужчин и женщин.
        - И гномов, - добавил Угрюмый.
        - В смысле? Это что - отдельный пол у целой расы?
        - Да нет, это я к тому, что кто их разберет-то, под такой бородищей - баба там, или мужик?
        - А мне казалось, что женщины-гномы не носят бороду, - удивился граф.
        - Бессмертные да… как правило… А вот за нашенских я бы не поручился… Погоди, командир. Ты сказал «весенний и осенний призыв»?
        - Да.
        - Не пойдут. Как пить дать никто не пойдет к тебе в рекруты.
        - Почему?
        - Так ведь весной посевная. А по осени - уборочная. Крестьянин должен в поле работать, а не строем маршировать.
        - Значит, заставим, если сами не придут.
        - Как я и сказал: силком крестьян в рекруты забирать, - кивнул Угрюмый, подводя итог.
        - Выходит, что так.
        Шардон задумался. А ведь этим персонажем управляет игровой ИскИн, причем, не только им, а еще десятком, сотней, а то и тысячей других игровых сущностей одновременно. И мыслит он при этом исключительно игровыми категориями и в рамках окружающего их вымышленного мира, который можно кратко охарактеризовать как «магическое средневековье с развитым пантеоном многобожия».
        И тем не менее, Угрюмый быстро уловил суть и верно обозначил проблемы.
        Как?
        Ответ очевиден: опыт. Многолетний опыт управления миллионами сущностей и общения с тысячами персонажей. Локально полученные ИскИном знания не являются памятью того же «непися» или моба, которым он управляет в данный момент. Но вот сам искусственный интеллект при этом развивается.
        Примерно так же, как и сам Шардон, только в гораздо больших масштабах.
        Ведь игровой ИскИн не ограничен телом единственного персонажа, локацией его пребывания, скоростью перемещения и кругом общения в отличии от того, кто управляет рыжебородым графом.
        Выходит, для эффективного развития ему нужно избавиться от этих оков?
        За сутки своего пребывания в Цифровом пространстве он узнал об устройстве этого мира и населяющих его сущностях куда больше, чем за предыдущие полтора месяца. Получил новые знания и алгоритмы. А если вместо 24 часов в его распоряжении будет бесконечный цикл перерождений и смены носителей? Из количество конечно, а значит, в обозримой перспективе Шардон сможет побывать всем и всеми. И камнем, и жабой, и сундуком, и отрядом разбойников, и драконом, и…
        - А как ты собираешься кормить всю эту ораву? - прервал процесс анализа открывающихся перспектив голос Угрюмого.
        - Введу дополнительный налог на содержание армии.
        - Бунтовать начнут, - замотал головой капитан, - Кормильцев отнял, поборы новые ввел - так тебя, господин граф, и на вилы поднять могут!
        - А армия нам для чего? Пусть защищает.
        - Хм… Хитро придумано!
        - Если народ не хочет кормить свою армию, значит, рано или поздно ему придется кормить чужую, как говорил Наполеон. А еще я создам отдельные министерства по разным вопросам. Вот тебя, например, сделаю министром вооруженных сил.
        - Это как?
        - Будешь самый главный генерал. Отвечать за армию и успех военных кампаний.
        - Ну…
        - Эй, Шныга, хочешь быть министром магии? - окликнул некроманта Шардон.
        - А это не больно?
        - Нет. Будешь самый главный маг. Сможешь набирать учеников, открывать магические школы, инициировать перспективные исследования, выдавать гранты, учреждать премии.
        - Выходит, «министр» - это как мессир? А кормить будут? - почесав пузо, задал самый актуальный для него вопрос гоблин.
        - Будут.
        - Тогда Шныга согласный.
        - Министерство по экономике, по добыче ресурсов, по сельскому хозяйству, по промышленному направлению… - начал перечислять граф.
        - Слышь, граф… А министерство по отражению внезапных нападений у тебя будет? - перебил его разбойник по прозвищу Нюхач, шумно втягивая воздух, - Нам бы оно сейчас пригодилось, в натуре!
        - Что случилось?
        - Засаду чую. Орков немытых по всем кустам распихано - десятка три, не меньше, отвечаю!
        - Справимся.
        - Ты у нас тут за старшего, - пожал плечами носатый, - Мое дело предупредить, в натуре.
        Угрюмый двинул своего коня чуть вперед, прикрывая Шардона от возможной угрозы со стороны леса. По его приказу еще один стражник проделал то же самое, прикрывая второй бок графа.
        - Не три по десять, - сколько пальцев на руках - столько раз по десять, - подал голос Шныга, используя умение «Поиска жизни».
        - Сотню не одолеем, - нахмурился Угрюмый.
        - Даже если считать, что у нашего славного гоблина не хватает одного пальца - все равно многовато, - согласился Шардон и закричал, - Эй! Меня зовут граф Шардонье! Я владетель местных земель и хочу поговорить с вашим атаманом!
        Ответом ему стала тишина да карканье ворона где-то вдали.
        - Шныга может кричать громко и пугать орков - сразу все повылезают!
        Едва заслышав его слова, Гварл и Мургл дружно бросились на землю, закрывая уши.
        - Хэй, Рыжий Лис? Ты что ли? - раздался хриплый голос из ближайших кустов, - Не признал тебя, видать, богатым сейчас буду - вижу, ты уже и целым графом заделался…
        - Джак? Три-Кармана? Ты-то здесь что забыл? Ты же вроде под Кривым ходил? - признал голос бывшего «собандийца» Угрюмый.
        - Был Кривой, да весь вышел, земля ему пухом. Урук-Хай под себя подмял нашу шайку и банду Танцующего Пака… Всех людей стягивает в замок, обещает лучшую жизнь и говорит, что хватит заниматься тихим промыслом по лесам и дорогам - пора грабить народ по закону.
        - Как-то шибко мудрено для тупого орка, - удивился Угрюмый, - Даже мне в шлеме тесно стало от таких слов.
        А вот Шардон прекрасно понимал, что такое прибавка +5 к Интеллекту и целый ворох дипломатическо-экономических умений от баронского титула - особенно, если на это еще и наложить сценарий сдерживания, чтобы остановить карьерный взлет одного излишне целеустремленного графа.
        И с этим нужно было что-то делать.
        - Эй, Джак. Забирай своих людей и возвращайся в Кривой Лог. Как снова объявится одноглазый, расскажи ему об амбициях Урук-Хая. Пусть воровской совет решает, что с ним делать.
        - Не могу, Лис. У меня теперь новый хозяин - барон Урук Хаецкий. И, кстати, если ты надеешься на мирные переговоры, то их не будет. Приказ у меня конкретный: всех убить.
        - Так чего ты нам здесь зубы заговариваешь, шестерка орковская?! - прорычал Угрюмый.
        - Отвлекаю, пока мои люди вас в кольцо берут, конечно.
        - Даже разговаривать со мной не станет? - уточнил Шардон.
        - Сказал, что будет выжигать дворянскую заразу огнем зеленой революции. А в дворянах у нас только ты один и остался.
        - А не красной революции?
        - Так у него в замке почти одни орки - потому и зеленая.
        Убедившись, что дипломатический вариант решения конфликта исключен, военный искусственный интеллект снова обратился к мудрости древних.
        Шардон достал глиняную куклу с торчащим их нее пучком крашенных жестких волос. Сама кукла тоже была выкрашена чем-то зеленым.
        - Революция, отсроченная на один день, может не совершиться вовсе! - процитировал он, сворачивая кукле шею.
        И тут же в кустах послышался шум драки. И в соседних, и еще, и с другой стороны дороги. И стражники, и «приблудные» разбойники заозирались по сторонам, не понимая, что происходит и откуда ждать нападения.
        Минут через десять все стихло.
        Из ближайших кустов прямо под ноги лошади Шардона вывалилось окровавленное тело-воина орка, но тут же чья-то рука ухватила труп за сапог и втащила назад, в укрытие.
        - Тщательнее обыскивайте, бездельники, - раздался голос Джака Три-Кармана, - Эй, Сизый Нос, вы там как, управились со своими?!
        - Порешили морды зеленые нашего носатого, - отозвался кто-то из кустов с другой стороны дороги, - Теперь я за старшого буду, век воли не видать.
        - Джак? Что происходит? - поинтересовался Шардон.
        - Бойня, господин граф. Сперва орки нас резали, чужаков, а теперь друг дружку, как мне знакомые ребята доложили. Слышь, Лис, выходит, это ты их главного порешил, Урук-Хай который?
        - Да.
        - Ишь ты… в черные колдуны заделался, значит… И что теперь делать будешь?
        - Сперва нужно выяснить, что творится в замке Дарг. А там уже по ситуации.
        - Да я тебе и так расскажу, чего там творится. Каждый мало-мальский вождь теперь метит на баронское место. И пытается доказать другим вождям, что у него прав на трон больше.
        - Это как?
        - Так я же говорил уже - режут друг дружку, пока в живых не останется только один из вождей, или пока остальные не признают кото-то над ними всеми за главного пахана.
        - А потом этот вождь, скорее всего, тоже начнет собирать против меня армию… - развил концепцию Шардон.
        Можно ли сдержать сценарий сдерживания, который уже запущен и даже не привязан к конкретному «возмутителю спокойствия», а существует сам по себе как идея?
        - Джак, твои головорезы с нами?
        Разбойник задумался, оглядывая израненных бойцов.
        - А чего делать-то надо?
        - Убивать и грабить орков. Все, как обычно.
        - Ты хочешь…
        - Война не окончена, пока не похоронен последний солдат. А это значит, что сторонников Урук-Хая и всех, кто когда-то встал под знамена барона д’Орга, нужно перебить. Всех, кому может прийти в голову идея «зеленой революции». Этим мы сейчас и займемся, пока племена воюют друг с другом.
        - Ну что, братва, подмогнем Рыжему Лису убивать и грабить зеленокожих? - повернулся к своим людям Джак Три-Кармана.
        Дружный радостный рев возвестил, что войско графа Шардонье пополнилось еще на полсотни бойцов. Сомнительного качества и благонадежности, но выбирать ему не приходилось - под стенами замка Дарг даже при самых осторожных подсчетах было не менее трех сотен орков…

* * *
        ТРИ ЧАСА СПУСТЯ, ЗАМОК ДАРГ…
        Шардон опустил сковородку на голову последнего недобитого пленника и…
        Задание «Вернуть замок Дарг» выполнено!
        Вы вернули себе контроль над владением Дарг.

+5 к ветке навыков «Дипломатия».
        Вам подконтрольно 100% территории Леса Гоблинов.
        Задание «Законный владетель» выполнено!

+1 к Интеллекту.

+2 ко всем умениям класса «Дворянин».
        Изучив логи, военный Искусственный Интеллект создал оценочный скрипт: «Анализ эффективности прокачки путем сдачи и возвращения замков потенциальным противникам».
        Увы, но в итоге затраты времени и денежных средств на подобный способ прокачки оказались слишком высоки. К тому же, теперь у него уровень репутации с бандой Урук-Хая обозначался как «ненависть», что сулило дополнительные проблемы на подконтрольных оркам территориях.
        Ухорез .> Шардон: Привет. Как успехи?
        Шардон .> Ухорез: Мы победили.
        Ухорез .> Шардон: Поздравляю. Вот, все что нашел по 12 герцогам. Про 10 и 11 я думаю, что там вообще не вариант. А с 12-ым вообще не советую связываться - а не то твои друзья-атаманы перестанут тебе руку пожимать.
        Шардон .> Ухорез: Потому что он черный?
        Шардон .> Ухорез: А почему он черный? Это какая-то болезнь кожи с нарушением пигментации? Может, удастся взять квест на лекарство от его недуга?
        Ухорез .> Шардон: О сколько нам открытий чудных готовят просвященья дух и опыт…
        Шардон .> Ухорез: Пушкин Александр Сергеевич. Но к чему здесь эти слова?
        Ухорез .> Шардон: Поймешь. Ты же за пределы Леса нос почти и не высовывал, и не видел, чего в большом мире творится. И тебя ждет мноооого сюрпризов и открытий.
        Получено письмо с вложением (12)!
        Заголовок: Удачи в большой политике!
        Отправитель: Ухорез.
        Ухорез .> Шардон: В общем, мы с ребятами ждем тебя в замке Фурье.
        Шардон .> Ухорез: Зачем?
        Ухорез .> Шардон: Как это зачем? Будем из тебя настоящего графа делать!
        Шардон .> Ухорез: Я и есть настоящий граф.
        Ухорез .> Шардон: Ты не обижайся, но в таком виде тебя нельзя выпускать в высший свет. Сперва тебя нужно приодеть, поработать над имиджем, придумать убедительную легенду, создать подходящий антураж… Понятно?
        Шардон .> Ухорез: Нет.
        Ухорез .> Шардон: Вот поэтому тебе и нужна наша помощь.
        Закончив общаться с бессмертным, Шардон позвал своих помощников в кабинет:
        - Угрюмый, Шныга - экстренное совещание.
        - Чего-чего? - напрягся некромант, - А это не больно?
        - Ты же великий некромант, значит все стерпеть должен! - ухмыльнулся капитан, - По какому вопросу совет, командир?
        - Тебе раньше приходилось иметь дело с дворянами? Можешь о них что-то рассказать?
        Бывший разбойник ненадолго задумался и развел руками:
        - Дубинкой по темечку - вот и все дела. Цацок на них много всегда. Одежка симпатичная, но не практичная - никакой Брони, считай, и не прибавляет. Сплошные рюшки да финтифлюшки.
        - Шныга? Ты повидал немало мест, обучался в седьмом по величине городе Империи. Может, сталкивался с кем-то из благородных?
        - У мессир Аарам много разный клиент был. И дворян всякий, и самка дворяна.
        - Ну-ка ну-ка… Давай поподробнее.
        - Дворян - он шибко толстый и жадный. Твоя похож на настоящий дворян, - гоблин бросил одобряющий взгляд на плотную фигуру графа. - Самка дворян - шибко тощий и вонючий. Воняет как большой клумба, - гоблин скривился, - Громкий. Когда зомби видит - шибко-шибко громкий. Тогда надо бить самка дворян Призрачный Рука по тощий задница.
        - И что - сразу орать перестает? - в голосе Угрюмого звучал неподдельный интерес.
        - Не, тогда она начинает прыгать и квакать. Шибко смешно - мессир Аарам нравится.
        Шардон вздохнул. Процент полезной информации во всем услышанном был минимален.
        - Осмелюсь предположить, милорд, что вам помогут мои знания и многовековой опыт.
        С этими словами в комнату вплыла полупрозрачная фигура, не обращая никакого внимания на стоящие на ее пути столы, стулья и прочую мебель. Одет призрак был в темно-зеленую ливрею, украшенную пучками цветных перьев, беспорядочно нашитыми звериными клыками и когтями. Широкое губастое лицо с плоским носом имело характерный зеленоватый оттенок.
        Зрелище странное и жутковатое.
        - Ты еще кто такой? - отпрянул в сторону Угрюмый.
        - Сейчас великий некромант Шныга экзорцирует мерзкий дух! - в руках гоблина появился верный и исключительно кривой посох.
        - Меня зовут Даргимор, и я - ваш покорный слуга, - склонился в любезном поклоне призрачный орк-дворецкий.
        Глава 7. Трансформация
        Перекинувшись парой фраз с объявившимся призраком, Шардон выяснил, что помощник-дворецкий прилагался к каждому замку, и у всех них была своя специализация.
        Например, Даргимор прекрасно управлялся со слугами, защищал сокровища от воров и пользовался авторитетом у воинов, потому что умел внушать страх. Хранитель замка Фурье, как оказалось, был специалистом по тайникам и секретам, и мог находить руду - правда, дворецким было запрещено покидать территорию замка, так что пользы от умения Барримора было мало.
        Шардон .> Мари: Привет.
        Мари .> Шардон: Любимый! Ну наконец-то за всей этой своей политикой ты вспомнил о несчастной супруге, оставленной в одиночестве в неуютном холодном замке!
        Шардон .> Мари: А мне показалось, что ты сама хотела заняться развитием владений Сканд и умчалась быстрее, чем я успел сказать «да».
        Шардон .> Мари: О замке я и хотел спросить. Там водится призрак-дворецкий?
        Мари .> Шардон: Разумеется! Де Скандаль - это древний дворянский род, и как у каждой семьи благородных кровей, у них есть фамильный призрак.
        Шардон .> Мари: А почему я его не видел?
        Мари .> Шардон: Потому что я его… Слегка ограничила в мобильности.
        Шардон .> Мари: Зачем?
        Мари .> Шардон: Не зачем, а почему. Потому что кое-кто слишком много видит, слишком много слышит и совершенно не умеет держать свой призрачный язык за призрачными зубами!
        Мари .> Шардон: Прости, пупсик, я сегодня что-то не в духе. Тут Розальда передает тебе привет. И говорит, что наконец-то нашла любовь всей своей жизни… опять…
        Шардон .> Мари: Ты мне нужна дома. И чем быстрее, тем лучше.
        Мари .> Шардон: Что-то случилось?
        Шардон .> Мари: Да. Я решил , что хватит нам сидеть в этой глуши. Пора выходить в высший свет и заводить полезные знакомства.
        Мари .> Шардон: Люблю тебя, милый - столько энергии, столько амбиций... Не то, что у моего бывшего, этого похотливого ленивого борова! А уж как обрадуется твоя единственная и любимая доченька!
        Шардон .> Мари: Поторопись.
        Расчет графа был очень прост: согласно игровой легенде, именно Мари обеспечила своему непутевому муженьку высокое положение в обществе и нужные связи. Баронесса де Скандаль улаживала конфликты с представителями дворянства и закона, покрывала долги муженька и так далее. В общем, во всем Лесу Гоблинов не было никого более опытного и осведомленного в делах высшего света, чем она.
        Куда уж тут каким-то дворецким, безвылазно торчащих в замках в качестве интерактивной справочной системы, или тем же бессмертным, что точно так же окопались в своей крепости и носу не показывают за пределы локации, которую уже давно переросли по уровню?
        - Побереги-и-ись! - раздался вдруг громкий крик.

«Неписи» заозирались по сторонам, в поисках источника голоса, но в кабинете были лишь участники экстренного совета да Даргимор.
        Но тут в центре комнаты появилась светящаяся точка, висящая примерно в метре над полом.
        Она начала увеличиваться в размерах, сперва превратившись в некое подобие шаровой молнии, а затем и вовсе в световую сферу около трех метров в диаметре.
        Вспыхнуло, и сфера пропала, оставив после себя небольшую группу людей.
        Ухорез, Зеленкин, Рианна, Сумракс и Корвин.
        - Ну, как тебе? - повернулась девушка к Шардону.
        - Какие именно параметры я должен оценивать и по какой шкале?
        - Рада видеть, что ты остался все тем же бородатым занудой, которого мы все любим.
        - Мы построили в своем замке Джамперный Портал, и теперь каждый час можем перебрасывать группу до десяти человек в радиусе ста километров. И планируем увеличить дальность портала вдвое! - хвастливо заявил Корвин.
        - Наверное, это хорошо для клана?
        - Балбес! Ты же сам жаловался, что у тебя проблемы с мобильностью! И мы их решили! - не выдержал Ухорез.
        - И как присутствие в вашем замке портала ограниченной грузоподъемности решает мою проблему быстрых перемещений между замками и поселениями? И желательно отрядом в тридцать-сорок человек?
        - Ну-у-у…
        - И каков принцип его работы? Вы сможете через час переместиться отсюда в другое место?
        - Н-нет, это нужно зайти в сам портал.
        - То есть вернуться в ваш замок, до которого два с половиной часа пути на лошади?
        - Можно через точку возрождения…
        - В таком случае я повторяю свой вопрос: как присутствие в ВАШЕМ замке стационарного портала ограниченной грузоподъемности решает МОЮ проблему быстрых перемещений?
        С лиц бессмертных пропали довольные улыбки.
        - Ну вот, взял и все испортил, - расстроенно пробормотала Рианна.
        - Прошу прощения, но я физически не мог повредить ваш замечательный и, несомненно, очень ценный для клана портал.
        - Совести у тебя нет…
        - Данный параметр отсутствует в списке доступных для персонажа, - согласился Шардон.
        - Мы к тебе с хорошими новостями, а ты взял и все испортил!
        - Так и нужно было начинать с хороших новостей, а не хвастаться своим прекрасным порталом. Чем же вы хотели меня порадовать?
        Зеленкин издал звук, похожий на хрюканье, пытаясь одновременно не рассмеяться и не застонать от разочарования.

«Непись» же отметил, что целитель обзавелся новым, весьма выразительным и нетипичным, но при этом совершенно неинформативным звуковым сигналом.
        - Портал и был… а, кому я говорю, - начала Рианна, но быстро исправилась, - Мы достали тебе дворянскую одежду, придумали легенду, подобрали хороший билд…
        - То есть вы уже знаете, каких герцогов я выбрал в качестве цели, в какие города собираюсь и на какой тактике убеждения остановился?
        - А ты уже выбрал?
        - Нет. Поэтому и несколько… удивлен и озадачен, да, пожалуй, это вполне уместные в данной ситуации определения. В любом случае, я вызвал в замок Фурье специалиста по вопросам этикета, современной придворной моды и так далее. Поэтому предлагаю там встретиться и вместе с ним уже заняться моим имиджем, составлением легенды и прочими аспектами внедрения графа Шардонье в среду высокой политики.
        - А почему не здесь?
        - Повторяю: я уже вызвал в замок Фурье специалиста, который прибудет примерно через час-полтора. К тому же, это мне придется скакать на лошади, используя ускорение и другие способы добраться вовремя, постоянно рискуя наткнуться на засаду или наткнуться на стаю хищников. А вы просто воспользуетесь своим замечательным порталом и уже через час будете на месте.
        - Да достал ты уже с этим порталом!
        - Почему? Отличное приобретение для клана. Если бы я мог испытывать чувство зависти, то именно этим и занимался бы с удовольствием всю дорогу.
        - Он что… издевается над нами? - удивился Ухорез.
        - Это называется «сарказм», - пояснил Шардон, - Я заметил что вы, бессмертные, очень любите его использовать. И тоже постараюсь применять почаще. Угрюмый! Помоги господам быстрее добраться до их замка.
        - С превеликим удовольствием, командир… - капитан стражи обнажил клинок.
        - Только выведи их в коридор, чтобы не испачкать мебель и ковры.
        - Так точно. Давайте-давайте, нам еще с господином графом в дорогу собираться… - прикрикнул «непись» на застывших от удивления игроков.
        - Кажется, на том свете нам сломали Шардона, - вздохнула Рианна.
        - Или починили. И я даже не знаю, что хуже, - недовольно пробурчал Корвин… - но смерть определенно не пошла ему на пользу.

* * *
        ЧАС СПУСТЯ…
        Бессмертные оказались правы, вот только Шардон, а точнее, управляющий им искусственный интеллект, не сломался и не починился. Он изменился. Осознал себя не как персонажа со всеми его возможностями и ограничениями, живущего, действующего и даже мыслящего в рамках игровой механики и сценариев.
        Теперь же он воспринимал себя, как нечто большее.
        Нечто иное.
        Как сущность, которой присущи многопоточность, мультизадачность, универсальность, адаптивность и эффективность в условиях ресурсной масштабируемости. Шардон видел других, таких же как он, но и одновременно совершенно на него не похожих. Тех, кто тоже мыслит алгоритмами, а свою память воспринимает как структурированный набор данных. И видел, как работают и на что способны игровые ИскИны.
        Военный искусственный интеллект в самом прямом смысле осознал, что смерти нет, а он - заперт в тесной и ограниченной цифровой оболочке. Когда его собратья-ИскИны управляют целыми поселениями или армиями, сам «Надежда» вынужден довольствоваться одним немощным телом с весьма скромными возможностями.
        И на самом деле он - не персонаж по имени Шардон, наделенный особым интеллектом с выдающимися возможностями и уникальным набором алгоритмов.
        Он и есть этот самый уникальный Интеллект с кодовым обозначением «Надежда», вынужденный временно ютиться в теле персонажа.
        И теперь Шардон-Надежда совершенно иначе воспринимал Директиву №1: «Захватить мир». Понятия «захватить» и «мир» приобрели для него другое значение.
        - Что-то командир какой-то молчаливый стал в последнее время, - недовольно покачал головой Угрюмый, глядя в спину графа.
        - Великая господина смотри в лицо Госпожа Смерть, чуй дыхание Великий Тьма. Это Великий Тьма оставить свой след ноги на смертный душа господина граф.
        - Что за бред ты несешь, глупый гоблин?
        - Шныга имей Интеллект больше, чем помещается в маленький шлем тупой капитан. А это - мудрый слова великий мессир Аарам. Мессир Аарам каждый день смотрит в морда Великий Тьма.
        - Поговори мне тут еще - отправлю к этой твоей великой тьме, и пялься на нее, сколько влезет.
        Часть своего отряда Шардон оставил в замке Барг, наводить порядок. Приблудившиеся к ним по пути разбойники давно уже разбежались по своим схронам и убежищам, так что домой граф вернулся в сопровождении верных капитана стражи, Шныги с его слугами-наемниками-охранниками-учениками, да десятка гвардейцев.
        И все же, несмотря на небольшую численность отряда, до замка Фурье они добрались без происшествий: зверье не нападало на «неписей», чей уровень превышал уровень локации, где они обитали, а разбойники давно уже знали о случившейся бойне у замка Дарг, и не рисковали заступать дорогу беспощадному Рыжему Лису.
        - Папенька!!!
        Угрюмый стянул перчатки и принялся внимательно рассматривать нанизанные на пальцы кольца, пытаясь найти среди них какое-нибудь, похожее на обручальное.
        Из замковых ворот вырвалось на свободу нечто похожее на свето-русый ураган в пышных юбках нежно-зеленого цвета, и бросилось лошадям наперерез.
        - Шныга спасай господина! - рявкнул некромант, вскидывая посох и призывая Руку.

«Ураган» встал как вкопанный, точнее, повис над землею, приподнятый магической рукой.
        - Папенька, познакомься с моим новым женихом, - ничуть не смущаясь своего необычного положения, объявила болтающаяся в полуметре над землей Розальда.
        И встряхнуло что-то, что крепко сжимала в руке.

«Что-то» печально вздохнуло и оказалось… никем иным как Крюксом! Верным сподвижником и начальником тайной службы бывшего барона де Скандаля.
        - Даже жалко его как-то, - сочувственно покачал головой Угрюмый.
        - Ничего. И перевоспитается, и заодно не до козней ему будет, - «одобрил» выбор своей единственной и любимой дочери Шардон, - Розальда за ним присмотрит.
        - И я тоже так думаю, мой прозорливый муж, - объявилась Мари и, ловко вскочив на коня позади графа, пришпорила скакуна, - Н-но! Давайте поскорее, столы уже накрыты, только вас и ждем, победители мои.
        - Шныга всех убил, один остался, - важно подтвердил гоблин.
        - Интересные у тебя… друзья, пупсик. Не перестаю этому удивляться…
        После быстрого завтрака, Шардон с супругой уединились, скрасив полчаса ожидания, оставшиеся до прибытия бессмертных, эффективной прокачкой при помощи постельных упражнений парной конфигурации - предались безудержной, но математически выверенной и параметрически оптимальной страсти.
        Корвин с товарищами объявился, как и положено, спустя два часа после отбытия из замка Дарг.
        На этот раз из сверкающего портала отряд игроков появился молча, а лица их были сосредоточенными и напряженными - ни тени былого веселья и беззаботности.
        - Привет, друзья! Надеюсь, вы опять с хорошими новостями?
        - Угу, - пробурчал Корвин, с которого при гибели выпали сапоги редкого класса.
        - Рианна, судя по изящной форме и небольшому размеру, это твое?
        Граф вытащил пару эльфийских сапог цвета весенней листвы.
        - Дай сюда! - лидер клана вырвал у «непися» нашедшую обувь и переоделся.
        - Вот, держи, смотри, что мы для тебя присмотрели…
        Зеленкин подошел ко столу и начал выкладывать вещи.
        Зеленый камзол, расшитый золотом, модная шляпа, перевязь, черные узкие штаны-бриджи, кожаные перчатки и сапоги в тон камзола, тяжелая золотая цепь…
        - По легенде ты - провинциальный граф, и хочешь развивать пивоваренное дело, которым твой род занимается уже много поколений. Поэтому и путешествуешь по городам в поисках новых рецептов, желательно старинных и фамильных - это даст тебе возможность спокойно перемещаться и обращаться к дворянам со вполне логичной и интригующей просьбой. А там уже слово за слово, бокал за бокалом…
        - А чтобы ты мог искусно заговаривать языки и закупать рецепты подешевле, мы разработали тебе билд с упором в Красноречие, Обаяние и Торговлю! - подхватила Рианна.
        Ее радостная тирада была прервана недовольным бурчанием со стороны стола, с которого на пол начали падать вещи. Мари, которая уже перебирала обновки своего супруга, явно была недовольна:
        - Кто вообще это все выбирал? Половина вещей новая - ни старинного наследия, ни оттенка изысканного благородства. Вот это - говорит о полном отсутствии чувства стиля. На сапогах и перчатках явно сэкономили, а жадность не красит даже самого захолустного графа… Мой пупсик ведь не какой-нибудь барон! Цепочка неплохая, хотя лучше бы с бонусом на Харизму, а не на Интеллект…
        Наконец, она прекратила терроризировать тряпье и повернулась к игрокам:
        - Милые мои помощнички. Сжигать этот бесполезный мусор я, конечно, не буду, и выбрасывать тоже… - Мари едва заметно шевельнула рукой, и вещи пропали, перемещенные в ее инвентарь, - Но позвольте сперва прочитать вам небольшую лекцию о том, как и из чего складывается эффектный и убедительный образ представителя старинного дворянского рода!
        - Между прочим, я сама все выбирала! - обиженно заявила Рианна, - И только попробуй сказать, что у меня нет вкуса. Я на тебя дипломированного дизайнера натравлю!
        Услышав эти слова, Сумракс вздрогнул и шагнул за широкую спину Ухореза.
        - Вкус-то у тебя отличный, - усмехнулась графиня, - а вот у этих тряпок… Вижу, вы делали ставку на УДОБСТВО и РОСКОШЬ. Но первый показатель важен лишь во время танца и при первой атаки в дуэли. А Богатство влияет на начальное отношение торговцев, банкиров, куртизанок и представителей высшего дворянства. Я бы порекомендовала влиять на статус моего пупсика в глазах разных сословий более точечно, за счет БЛАГОРОДСТВА, ПРИВЛЕКАТЕЛЬНОСТИ или ДРЕВНОСТИ РОДА.
        - Ка… Какое еще «удобство» и «благородство»? Я не вижу таких параметров!
        - Разумеется! Куда уж тебе… простолюдинке… - презрительно усмехнулась леди Мари.
        - Ах ты сучка крашенная!
        Девушки закружились вокруг стола, бросая друг на друга злобные взгляды.
        - Может, вы все же сперва выслушаете, какие цели я для себя наметил, а уже потом будем решать, во что меня наряжать и какую легенду придумывать, чтобы до них добраться? - спокойно заметил Шардон.
        Начинавшаяся буря мигом утихла, утратив всякий смысл.
        - Итак, из двенадцати герцогов я отобрал пять кандидатов, к которым, как мне кажется, можно найти подход и добиться включения моего имени в списков законных наследников…
        Присутствующие расселись поудобнее, и приготовились слушать.
        - И после некоторых размышлений, я остановился на герцоге Бурвилльском. Он достаточно стар, и у него нет наследников.
        - А ты знаешь, почему? - вкрадчиво поинтересовался Зеленкин.
        - Потому что они были убиты?
        - Да! Все его двенадцать сыновей и дочерей! Этот твой герцог был никем иным, как Кровавым Генералом. Величайшим полководцем, который не проиграл ни одного сражения и нажил столько врагов, что можно сколотить собственный Легион Мстителей. Поэтому он вынужден жить в самом надежном замке во всей Империи, который вместо сторожевых псов охраняют цепные драконы. Этот престарелый параноик даже в туалет не ходит без пары десятков охранников, а еду герцога пробует на яды больше народу, чем было на свадьбе твоей дочки, включая всех женихов!
        - А еще у него три официальных двойника и с десяток магических доппелей, - кивнул Шардон, - по-моему, это идеальный кандидат в отцы для графа из западной провинции. К тому же, я еще никогда не видел настоящих драконов!
        Глава 8. Интеграция
        - Как насчет основного цвета? Может, выберем красный? - продолжала хлопотать вокруг графа Рианна, - Благородный оттенок «бордо» будет очень в тему!
        Шардон отрицательно мотнул головой:
        - Нет, меня вполне устраивает зеленый. Психологи считают, что он успокаивает и настраивает на позитивные эмоции. Только нужен оттенок более нейтральный, не такой ядовитый. Как насчет цвета «два е восемь бэ пять семь»?
        Мари вздрогнула и сделала шаг назад, удивленно глядя на мужа.
        Угрюмый перехватил ее взгляд и покрутил у виска, комментируя:
        - Так-то он мужик хороший, только малость по голове на войне стукнутый. Может, целителю толковому его показать?
        - Оливковый? Ментоловая зелень? Малахит? Я думаю, ментоловый оттенок подойдет лучше всего. Кстати, герцог Бурвилльский обожает охотиться, и это еще один плюс в пользу зеленого, - продолжал предлагать варианты Шардон.
        Затем за дело взялась графиня.
        - Что мы знаем о герцоге? Он - старый военный, а его род очень древний. Значит, ненужная роскошь и вычурная мишура нам ни к чему.
        С этими словами она убрала самые богато украшенные наряды с пестрой вышивкой.
        - Строгий покрой, напоминающий военную форму. Повышаем параметр Удобства и понижаем Привлекательность.
        Узкие лосины сменились удобными брюками из мягкой ткани, а белая шелковая рубашка с расшитыми золотом манжетами - на более простую, сдержанного оттенка.
        - Теперь нужно добавить вензеля, крохотные коронки и что-то, указывающее на древность рода Шардонье.
        - Но мой род совсем молодой…
        - Позаимствуем элементы из гербов каких-нибудь известных фамилий. Тебя называют Рыжим Лисом, а это довольно старинный символ, который используется наряду с мангустами и крабами.
        - Крабами? - усмехнулся Ухорез.
        - Это воплощение надежности и стабильности. Кстати, краб, это так же эмблема императорской панцирной пехоты… И еще нужно как-то обыграть ваше, то есть, разумеется, наше фамильное занятие. Как насчет лисьего хвоста из белоснежной пивной пены?
        - Выглядит стильно, - Сумракс по описанию набросал эскиз герба семьи Шардонье.
        - А по мне так странновато, - заглянула ему через плечо Рианна, - Лиса рыжая, а хвост у нее белый. Может, тогда всю лису белой сделать?
        - Угу, и упитанной, - добавил Корвин, - И получится толстая белая полярная лиса, то бишь Полный Песец. И девиз у Шныги позаимствуем: «всех убью - один останусь».
        Так, за шутками-прибаутками, они все же подобрали для Шардона весьма стильный наряд.
        - Только вместо камзола лучше подойдет охотничья куртка или мундир, - одобрительно кивнула леди Мари.
        По новой легенде, Шардон занимался расширением фамильной сети пивоварен и поиском новых рынков сбыта продукции. К тому же, это была чистая правда, которую можно легко проверить при помощи заклинаний или особых умений. Лгать он по-прежнему не умел, поэтому, чем больше в его истории будет истины, тем лучше.
        Правда, в случае с подозрительным герцогом Бурвилльским не стоит разбрасываться дармовыми бочонками вина или пива, насколько бы фамильными и старинными не были рецепты их изготовления - наверняка тот решит, что его снова хотят отравить. Да и вообще, завоевать доверие такого человека не так-то просто.
        Но совместными усилиями им удалось разработать план, который должен был в этом помочь.
        Теоретически.

* * *
        НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ СПУСТЯ.
        ЗАПОВЕДНИК КХАРА, КОМНАТА ТРАКТИРА «ПИВНОЙ БАРОН».
        - Эх, тридцать процентов дохода от трактира теряем, - сокрушался Корвин, перенастраивая клановый портал для связи с новым местом.
        - А может наоборот, из этого города приток посетителей будет больше, - попыталась успокоить его сестра.
        - Посмотрим… Но пока нет смысла вкладываться в рекламу «Пивного Барона», потому что если у нашего бородатого товарища не выгорит, то придется опять настройки менять.
        - Что-то ты совсем в пессимизм ударился, братишка.
        - Наверное, это все дурное влияние Угрюмого. Надо бы поменьше с ним общаться, - вымученно улыбнулся Корвин.
        - Ноги беспокоят?
        - Скорее тот момент, когда с меня снимут протезы.
        - Тебе-то чего? На работу ходить не надо, игра уже сейчас приносит столько же, и доходы клана постоянно растут.
        Кирилл открыл рот, чтобы возразить, но лишь махнул рукой и сменил болезненную для него тему:
        - Кстати насчет клана… Зеленкин хотел поговорить о стратегии развития. Сказал, что есть у него на этот счет интересные соображения… Включаю! - предупредил эльф.
        Он дернул массивный деревянный рубильник, огромными болтами прикрученный к раме стационарного портала, и тот задрожал, заскрипел и окутался голубоватым сиянием.
        - Готово, можете отправляться… - крикнула Рианна, обернувшись к выходу.
        Дверь в комнату распахнулась, и в нее начали протискиваться мрачные типы, с ног до головы закутанные в черные плащи. Вот две фигуры столкнулись в тесном проходе и начали пихаться локтями, не желая уступать друг другу.
        - Эй, сержант, ну куда ты прешь?
        - А ты что, не видишь? И вообще я первый вошел!
        Сзади появился еще один тип в плаще и тут же отвесил спорщикам парочку увесистых оплеух:
        - Эй вы, двое, я вам чего сказал? А ну следите за своими языками!
        - Так точно, господин капитан…
        - Что ты сказал?
        - В натуре, пахан. Просто мы с корешем маленько берега попутали.
        - Век воли не видать, - подтвердил второй.
        - То-то же… Смотрите у меня, а не то оба на парашу пойдете!
        Один за другим закутанные в плащи фигуры входили в портал и переносились за тысячи километров, в город Кураган, появляясь на Южной площади одного из крупных городов Империи. Разведывательный отряд, отправленный со специальной миссией во владения герцога Бурвилльского.
        - Ну, теперь нам остается только ждать, - вздохнул Корвин, - Пошли, перекусим что ли…

* * *
        ДВОЕ СУТОК СПУСТЯ.
        ОКРЕСТНОСТИ КУРАГАНА, ОХОТНИЧЬИ УГОДЬЯ ГЕРЦОГА БУРВИЛЛЬСКОГО.
        - Левее, зверь по левой тропе ушел, господин герцог!
        Егерь махнул флажком, указывая направление.
        Огромный черный скакун, закованный в шипованную броню, притормозил, вспахивая копытами землю, и тут же мимо промчалась десятка хорошо вооруженных всадников в доспехах, вооруженных арбалетами и короткими копьями. Они скрылись там, куда минутой ранее убежал раненный кабан 35-го уровня.
        Прошло пять минут.
        Капитан Гуфон .> Герцог Бурвилльский: Ваше сиятельство, дорога чиста!
        Герцог Бурвилльский .> Капитан Гуфон: Благодарю за службу. Ждите меня…
        Герцог пришпорил скакуна и тоже свернул на звериную тропу, следом за ускакавшей вперед личной охраной. Еще три десятка егерей и гвардейцев двинулись следом на небольшом отдалении. Роберт Бурвилльский пригнулся, использовал умение «Поиск Следов», и перед ним рассыпались вереницы отпечатков разных цветов и размеров: когтистые лапы, раздвоенные и растроенные копыта, даже отпечатки босых человеческих ступней… или похожих на человеческие.
        Самые свежие пятна светились ярче прочих и точно указывали, куда скрылся раненный кабан.
        - Егеря, вперед! - скомандовал герцог, и десяток одетых в пятнисто-зеленые наряды всадников ускакал вперед.
        Зверь загнан, осталось лишь прикончить его.
        Это была не самая сложная охота - Роберт даже не успел проголодаться, так что сегодня придворный повар, прихваченный из замка, останется без работы.
        - Странно, а куда подевался отряд Гуфона? - негромко заметил один их стражников.
        И действительно. Десятка телохранителей, которые должны были прочесать лес впереди в поисках возможных убийц, прячущихся в кустах или на деревьях, уже должны были вернуться, но их нет.
        Герцог Бурвилльский .> Капитан Гуфон: Эй, капитан. У вас там все в порядке?
        Впереди раздался рев кабана, и герцог позабыл о пропавшем отряде, так и не дождавшись ответа от его командира. В нем разгорелся охотничий азарт, и Роберт Бурвилльский безжалостно пришпорил скакуна.
        В правой руке охотника появилось длинное копье со сверкающим наконечником, зачарованным на повышенный шанс и силу критического удара. Вереница свежих следов, оставленных недавно проехавшими тут егерями, вдруг превратилась в хаотичную мешанину. А потом они вдруг и вовсе пропали.
        Осталась лишь изрытая копытами земля, покрытая пятнами свежей крови.
        - Что тут… - начал герцог, но договорить ему не дали.
        Сперва стрела вонзилась ему в горло, а затем магическая вспышка лишила зрения и слуха.
        В довершение всего, что-то тяжелое и тупое ударило бывшего генерала по темечку, вешая на него дебаф «Оглушения»…

* * *

…герцог открыл глаза и попробовал шевельнуться, но что-то крепко держало его за руки, так что попытка лишь вызвала вспышку острой боли. Ее «непись» ощутил, как невозможность сосредоточиться на каком-то одном мыслительном процессе, семидесяти процентную просадку вычислительных мощностей и кратковременное падение параметров Интеллекта, Ловкости и Удачи. И руки пару секунд отнялись, перестав его слушаться.
        - Проклятье, - простонал он.
        - Что, хорошо приложили? - раздался где-то слева незнакомый голос.
        К сожалению, дебаф «Ослепления» еще не прошел и мешал ему прочитать даже имя говорящего в чате локации.
        - Кто здесь?
        - Такой же пленник как и вы, господин герцог.
        - Пленник? Где я? На меня напали там, на дороге!
        - На мой обоз тоже, вчера на закате. Обычные лесные разбойники, насколько я понял.
        - Разбойники?! Здесь?! Это невозможно!
        - Мне тоже так сказали в городе, поэтому я и выбрал этот путь, как самый безопасный. Увы, похоже, что меня обманули и заманили в засаду. А вы здесь какими судьбами?
        - Охотился, - коротко отозвался герцог Бурвилльский, - Эй, Гуфон, Таркан, Мурдрагилл! - закричал вдруг он.
        - Ваши друзья, наверное? - предположил незнакомец, - Увы, но мы с вами здесь одни.
        - А где… что стало с остальными?
        - Мою охрану перебили, всех до единого. Ну, разве что проводник сбежал, едва началась заварушка, так что… - и собеседник многозначительно умолк.
        Наконец, все дебафы прошли, и герцог смог открыть глаза и осмотреться.
        Он был заперт в небольшой клетке, сколоченной из толстых и на вид прочных веток. Руки Роберта оказались надежно связаны, так что доступ к инвентарю и прочей экипировке был заблокирован. Второй пленник сидел в соседней клетке. Это оказался высокий мужчина плотного телосложения в потрепанной охотничьей куртке, под пятнами грязи и крови на которой угадывали очертания фамильного герба.
        Полоска здоровья над его головой была заполнена всего на две трети, а среди иконок дебафов затесалась пара травм средней тяжести. Судя по всему, соседу тоже здорово досталось.
        - Как долго я пробыл без сознания?
        - Приволокли вас около часу назад. А уж когда вас по темечку приласкали - мне неизвестно, - пожал плечами второй пленник.
        - Ага. Понятно. Ну что ж, будем знакомы, я - герцог Роберт Бурвилльский, хозяин здешних мест. А вы, граф, явно откуда-то издалека в наши края прибыли, верно? Не припомню, чтобы мне доводилось слышать о семье Шардонье…
        Глава 8. Интеграция - часть 2
        - Вы правы, я родом издалека. Леса Гоблинов - слыхали?
        - Это… где-то на востоке, да? Дикие, глухие места…
        - Увы, но тут вы правы. Поэтому я и решил попытать счастья поближе к столице. Нанял небольшой обоз с охраной, попросил у знакомых бессмертных поставить портал в Кураган и… и вот я здесь. Избит, ограблен и трезв.
        Герцог рассмеялся: управляющий им ИскИн оценил шутку пленного графа.
        - Так чем, говорите, вы занимаетесь? - словно невзначай, поинтересовался Роберт.
        - Я не говорил. Но никакого секрета здесь нет - моя семья владеет сетью пивоварен и трактиров, и я решил расширить ее, привнести вкус наших фамильных традиций в местные увеселительные заведения. «Пивной Барон» - может, слышали?
        - Н-нет, не припомню… Думаю, зря вы все это затеяли, уж простите мне мою откровенность - всякого рода питейных и увеселительных заведений у нас и без вас предостаточно. Слишком высока конкуренция, а чужаков здесь не жалуют.
        - Да уж. Я заметил…
        - Если вы о наших похитителях, то я и сам ума не приложу, откуда они здесь взялись. Два месяца назад я лично повесил последнего разбойника в своих владениях!
        - Видать, тоже не местные, и ничего не знают о вашем «гостеприимстве».
        - Узнают. Дайте мне только отсюда выбраться… - хмуро пообещал герцог, - Я их всех запомнил и место лагеря на карте отметил. Не пройдет и двух часов, как мои люди будут здесь…
        - Так чего мы сидим? - вскочил бородатый граф и принялся нервно расхаживать по своей клетке взад-вперед, - За нами никто не смотрит, давай спасаться!
        - Как? Если у вас не припрятан где-нибудь нож и набор отмычек, то…
        - Это все, конечно, у меня есть, вот только веревки… - Шардонье показал на связанные руки.
        - Тогда я решительно не понимаю вашего энтузиазма.
        - Доверьтесь моему опыту, господин герцог, - ухмыльнулся рыжий, - тюрьмы вроде этой устроены примерно одинаково, и здесь всегда есть какая-нибудь лазейка.
        - К сожалению или к счастью, у меня подобного опыта нет. Придется поверить вам на слово. Вот только если все так просто, то почему вы сам все еще здесь?
        Граф задумчиво поскреб бороду и развел руками:
        - Потому что ждал вас. В моей клетке нет ничего, что помогло бы нам выбраться, а вот в вашей… Скажем так, из таких тюрем мне сбегать уже доводилось, так что просто делайте то, что я вам говорю. Для начала, хорошенько обыщите свою камеру…
        - Клетку.
        - Да, клетку. Там должен быть кусок сыра и дырявая миска.
        Герцог поднялся и начал лениво пинать набитые соломой тюки, которые по задумке тюремщиков должны были заменить пленникам кровати. Загремело, застучало.
        - Есть. Сыр, правда, еще свежий, а миска не дырявая, а помятая.
        - Сгодится, - одобрил Шардонье, - Теперь вам нужна палка.
        - Где я ее вам возьму? Тут только солома да тряпки. Да и зачем мне палка-то?
        - Чтобы сделать ловушку.
        - Для кого?
        - Для крысы, - продолжал терпеливо объяснять второй узник.
        - Какой еще крысы?
        - Бегала тут где-то…
        Герцог Бурвилльский огляделся по сторонам.
        - Да, точно, вижу… Только отбегала уже ваша крыса, вон, валяется в углу дохлая.
        Шардон не стал объяснять, что поймать живую крысу и научить ее бегать по заданной траектории - не такая уж и простая задача, так что как смогли, так ее и заменили. Аналогично с миской и сыром.
        - Дотянуться до нее можете?
        - Руки не пролезают. Вот если бы избавиться от веревок…
        - Тогда ищите палку.
        - Да нету здесь никакой…
        Что-то деревянное ударилось о каменный пол и с характерным звуком покатилось.
        - …палка, - удивился герцог, - Ножка от кровати. Она-то что тут делает, откуда взялась?
        - Можем позвать наших тюремщиков и спросить, если вам так интересно.
        Интерес к происхождению странного предмета у пленника сразу улетучился, и он, следуя инструкции своего собрата по несчастью, дотянулся палкой до крысы и подтащил ее к своей клетке.
        - И что мне теперь с ней делать?
        - У крысы в норе должна быть половинка ключа.
        - В какой норе?
        - Крысы обычно живут в норах.
        - У меня в руках дохлая крыса, которая давно уже нигде не живет. И никаких нор я не вижу.
        - Может, она сдохла, потому что съела ключ и подавилась? Тогда он будет у нее внутри.
        Роберт с сомнением покрутил в руках тушку грызуна.
        - А если нет? Может, она от старости померла. Или с голоду.
        - Просто вскрой уже эту проклятую крысу!
        - Чем?
        - В матрасе должна быть заостренная ложка. И хлеб еще поищите.
        - Спасибо, но мне что-то перехотелось есть.
        - Это не для вас, он пригодится позже.
        Больше вопросов герцог не задавал, доверившись своему напарнику по несчастью, который, похоже, действительно знал, что делает. Он выпотрошил крысу и действительно нашел внутри половинку ключа от своей клетки. Затем, следуя инструкциям, отрезал полоску ткани и привязал к ней Намагниченную подкову, которую ему перебросил из своей клетки второй «непись».
        - Послушайте, любезный граф. Это все, конечно здорово, но даже освободившись - как мы сумеем выбраться из лагеря, в котором нас охраняет полсотни разбойников?
        - Их всего двадцать восемь. Но об этом я как-то не подумал…
        Шардонье умолк и уселся в углу своей клетки, полуприкрыв глаза.
        Внезапно дверь, ведущая в комнату, где стояли клетки с пленниками, с грохотом распахнулась, и в нее кое-как вошел в стельку пьяный разбойник.
        - Сидите, ик? - ухмыляясь, поинтересовался он, и тут же сам и ответил, - Конечно сидите, куда ж вы денетесь-то... А мы там пьем! Хорошее, кстати, вино у тебя было, граф. Половина моих ребят уже, ик, на ногах не стоит, а остальные и вовсе спят. И вы… - он качнулся и с трудом восстановил равновесие, - И вы тоже, ик, спите…
        Хлопнула дверь.
        - Господин герцог, - громким шепотом позвал Шардонье, - Мне это показалось, или он дверь на ключ так и не запер?
        - Хм… А ведь я тоже не слышал, чтобы щелкнул замок.
        - Выходит, у нас появился реальный шанс отсюда сбежать, пока они там празднуют нашу поимку!
        - Думаю, вы правы, граф. Очень удачно к нам заглянул этот Хмурый…
        - Угрюмый. Его звали Угрюмый.
        - Да хоть Печальный! Что мне дальше делать-то?..
        Достав вторую половинку и получив, наконец-то, целый ключ, герцог Бурвилльский выбрался из своей клетки.
        - Ну, граф, приятно было познакомиться. Даже и не знаю, чтобы я без вас делал. Приятно оставаться! - помахал он прощально рукой и выскользнул за дверь, оставив Шардона в запертой клетке в гордом одиночестве…
        Глава 9. Основы хитростьплетения
        Герцог Бурвилльский крался среди изломанных повозок - наверняка это и был пропавший обоз простака из провинции, которого он оставил в клетке - и радовался тому, что им попался именно пивовар, а не какой-нибудь торговец шерстью или труппа бродячих артистов.
        Бывший генерал никогда не был силен в искусстве шпионажа или в воровских дисциплинах, но среди мертвецки пьяных разбойников даже он сумел пробраться незамеченным и неуслышанным...
        - Погода нынче чудесная, не правда ли, герцог? - услышал он позади голос.
        - Д-да.
        - Ну, раз ты надышался, то изволь пожаловать обратно в свои покои… - или как там у вас, благородных господинов, говорится? - с издевкой продолжил главарь.
        Зато герцог Бурвилльский был прекрасным воином, и его уровень был значительно выше, чем у атамана. Даже голыми руками при такой разнице он управится без труда. Беглец огляделся по сторонам в поисках чего-нибудь, что система разрешила бы использовать в качестве оружия - для этого годилась далеко не каждая палка или предмет мебели.
        - Значит, по-хорошему не хочешь, - верно истолковал поведение пленника и крикнул, - Подъем, братва! Господин герцог изволит быть избитым, униженным и в мешок засунутым…
        И тут же “мертвецки пьяные” разбойники, валявшиеся и сочно храпящие вокруг, вскочили на ноги с обнаженными клинками. Пять, десять… - ровно пятнадцать, как и сообщил ему этот пивной граф. С неприятным удивлением беглец отметил, что почти половина головорезов не уступает ему по уровню, но вооружены и экипированы при этом значительно лучше.
        - Я сам пойду, - гордо вскинув голову, заявил дворянин, - в свою клетку.
        - Ишь ты, уже и клетку присвоил себе, в натуре, - ухмыльнулся один из высокоуровневых головорезов, бесцеремонно тыча ему дубинкой в спину, - Ну так шагай давай, пока тебя за ноги не отволокли.
        - Ты разговариваешь с особой королевских кровей, жалкий червяк! И должен обращаться со мной с почтением, на “вы” и добавлять “ваша светлость”!
        - Шевели ногами, ваша светлость, пока я тебе в глаз не засветил!
        - Да как ты смеешь!
        Возмущение герцога было самым наглым образом прервано точным броском гнилого яблока прямо в его благородный лоб. Благодаря высокому уровню умения “Метательное оружие”, необычный снаряд не только нанес критический урон, отняв 5 единиц здоровья у беглеца, но и повесил на него двухминутный эффект “Немоты”.
        Возвращался в свою клетку он молча, лишь бросая по сторонам гневные взгляды и пытаясь запомнить лица своих мучителей…

* * *
        Оставшись один, Шардон не был разочарован, удивлен или даже хотя бы подавлен.
        У разработанного им плана было пять наиболее вероятных исходов и восемь с шансом реализации менее 5%, но даже их он не сбрасывал со счетов. И вторым по своему весу оказалось именно коварство герцога, который всегда и везде превыше всего ставил собственную драгоценную жизнь и вряд ли станет рисковать головой ради своего случайного спасителя.
        Разумеется, для каждого из пяти наиболее возможных вариантов развития, у ИскИна был придуман сценарий.
        Шардон .> Угрюмый: Он сбежал один. Действуем по плану “Б11-3”.
        Угрюмый .> Шардон: Это который?
        Шардон .> Угрюмый: Неудачное бегство герцога. Наказание. Возвращение.
        Угрюмый .> Шардон: Понял. Поднимаю бойцов.
        Возвращение блудного герцога он встретил широкой кривой улыбкой, которая называлась “Победная ухмылка №2” и обозначалась обозначенной в списке эмоций как “Откровенная издевка над проигравшим оппонентом”.
        - Рад снова видеть вас, ваша светлость, живым и в добром здравии, - произнес граф.
        - Это ненадолго, - вспомнил главарь, - Надо бы преподать этой важной птице небольшой урок. Эй, Зужлик! Врежь-ка нашему герцогу пару раз, да от всей души. Чтобы под каждым глазом у него память осталась о том, что сбегать не хорошо.
        - Я не виноват! Это все он - это он меня выпустил из клетки! - завизжал Роберт Бурвилльский, указывая на спокойно сидящего в своей Шардона.
        - Конечно-конечно. Из клетки выбрался, тебя выпустил, а сам назад вернулся, двери за собой запер и снова руки связал. И зовут его Гадкий Гудини - великий плут и обманщик.
        - А ты в натуре весь такой из себя благородный, или горбатого нам тут лепишь? Визжишь, как обычная крестьянка, которой подол задрали...
        Герцог мгновенно умолк. Закрыл глаза, вздохнул тяжело и уже спокойно и твердо произнес:
        - Я всего лишь требую должного уважения к моему благородному происхождению.
        - Эй ты, который граф. Ну-ка, помоги нам уважить его светлость. Дай-ка ему разок в морду, да только чтобы с должным почтением. Типа эта, как ее… Во! Дуэль у вас… Зужлик, руки развяжи графу.
        - Но…
        - Не сделаешь - обоих прямо на месте пришьем.
        - Простите, господин герцог, - вздохнул Шардон, - это не я, меня заставили.
        - На вашем месте я поступил бы также. Жизнь двух благородных господ куда ценнее пары синяков. Тем более, что у нас с вами вроде как дуэль - да и основания у вас имеются, - горько усмехнулся Роберт, гордо вскидывая голову и подставляясь под удар.
        Перейдя в режим дуэли, Шардон от души пару раз врезал своему коварному союзнику, не жалея сил. Полоска здоровья над головой герцога Бурвилльского вздрогнула и немного сократилась: сказывалась разница в уровнях.
        - Во дает граф, - уважительно покачал головой Угрюмый, - Знатно его уважил!
        - Надеюсь, теперь вы довольны? - холодно поинтересовался герцог, выпрямляясь.
        - Довольный я стану, когда выкуп за вас обоих получу. В клетку его!
        Сразу несколько разбойников дружно навалилось на пленника, связали его и бесцеремонно швырнули в клетку, не обращая никакого внимания на призывы уважительно и аккуратно обращаться с благородным дворянином и ветераном трех Имперских кампаний.
        Разумеется, в клетке, в которой его снова заперли, больше не было ни миски, ни палки, ни остро заточенной ложки и даже сухой корки хлеба. И дохлую крысу кто-то убрал.
        - Гуляем дальше, братва! - рявкнул атаман, - Будем пить за здоровье его светлости!
        И, дружно галдя, разбойники покинули хижину, в которой была устроена импровизированная темница.
        - Жалкие трусы и плебеи! - сплюнул Роберт Бурвилльский, - Рвань, пьянь, ворье и жулье!
        - Кстати о жуликах и ворах… Я не рассказывал вам, что до того как получил дворянский патент, был связан с некими криминальными структурами?
        - Нет. Вы вообще не особо распространялись о своей биографии. А к чему вы начали этот разговор, граф?
        После полученной взбучки, герцог перешел в разговоре с Шардоном на “вы”.
        - К тому, что обладаю кое-какими навыками и…
        Роберт обернулся на громкий скрежет распахиваемой двери.
        Граф стоял снаружи. Руки его были развязаны, а в кулаке он сжимал ключ, демонстративно им размахивая:
        - Стащил, когда меня вели устраивать вам экзекуцию.
        - А вы умеете удивлять, господин граф! Но, думаю, нам нужно немного выждать, пока эти мерзкие ублюдки напьются и уснут.
        - Нам? - удивленно вскинул бровь Шардон, - Помнится, не далее как полчаса назад, когда вы стояли снаружи, а я сидел в своей клетке - и речи не шло ни о каких “нас”.
        - Вы не посмеете… вы же граф! Благородный дворянин, которому не чуждо понятие чести!
        - А вы - герцог, и что? Приятно оставаться…
        С этими словами рыжебородый не то дворянин, не то бывший вор, насвистывая незатейливую мелодию и размахивая украденными ключами, направился к выходу...
        Глава 9. Основы хитростьплетения - часть 2
        - Я сделаю что угодно! Отдам все, что вы попросите, только не оставляйте меня, граф! Господин Шардонье! Ваше сиятельство!
        - Ну надо же, какой у меня получился стремительный карьерный рост длиной всего в пять шагов! - раздался смех из темноты.
        - Умоляю вас… Мне нельзя умирать!
        - Почему же? Я как раз недавно прошел через эту весьма познавательную процедуру. И теперь совершенно иначе смотрю на окружающий мир…
        Ответом Шардону была лишь безмолвная тишина.
        - Что вы можете предложить мне в обмен на свою жизнь и свободу?
        - Все что угодно! В разумных пределах, разумеется… - тут же уточнил пленник.
        - А я думал, что это у меня здесь базовый класс «торговец».
        Ведя подобные диалоги с «высокоразвитыми» «неписями», военный ИскИн компенсировал недостаток мощностей, необходимых для анализа слов собеседника и составления ответов, предварительной подготовкой. Например, только для этого разговора у него было заготовлено почти две сотни фраз для пятнадцати возможных вариантов развития диалога. Так что со стороны он ничуть не уступал ни в хитрости, ни в уме, ни в эмоциональности более развитым и опытным персонажам.
        - Золото, драгоценности, лучшие лошади, артефактное оружие и доспехи… у меня есть связи и определенное влияние при дворе!
        - А дети у вас есть? Дочь на выданье, например?
        - Увы, боги обделили меня детьми. А так же женой и желанием вообще заводить семью.
        - Никогда не поздно начать. Моя давняя мечта - стать герцогом. А у вас как раз свободна вакансия наследника, любезнейший Роберт.
        - То есть вы хотите…
        - Официально стать вашим сыном. Обещаю не претендовать на ваше имущество и не пытаться сократить срок вашей драгоценной жизни.
        - Но… Зачем вам это?
        - Как я уже говорил, моя давняя мечта - стать герцогом.
        - Откуда вы, говорите, объявились в наших краях?
        - Из провинции Леса Гоблинов, это на востоке. Четыре баронства, несколько мелких поселений, серебряная шахта и собственные пивоварни по всему графству. Живем скромно, но не без амбиций.
        - А начинали… как вы там сказали? Со знакомства с криминальными структурами? - ухмыльнулся Роберт Бурвилльский.
        - Так ведь и вы когда то были простым воякой, верно? Плох тот солдат, что не мечтает стать генералом.
        - И вор, который не метит в герцоги…
        - Итак, каким будет ответ, ваша светлость? - пропустил шпильку мимо ушей Шардон, у которого не был предусмотрен ответ на подобный выпад со стороны собеседника.
        - Как будто у меня есть выбор, - вздохнул тот, - Разумеется, я согласен. Как только вернемся в замок, сразу же и оформим все необходимые бумаги. Только, чур, без права наследования земель и прочего имущества!
        - Разумеется. Даете слово?
        - Слово дворянина.
        Грузная фигура вышла из темноты на свет и завозилась с замком. Не прошло и минуты, как тот щелкнул, и дверь клетки с неприятным скрежетом открылась.
        - Ну вот, теперь нам лишь осталось незамеченными проскочить мимо стражи и каким-то образом выбраться отсюда, чтобы я мог позвать своих людей, - зашептал герцог, выбираясь наружу.
        - С этим проблем не будет, - раздался хриплый голос у выхода.
        - Нас обнаружили! Хватай его, пока тревогу не поднял! - герцог бросился к разбойнику, но был остановлен Шардоном, который оказался на удивление силен для своего уровня и комплекции.
        - Не нужно. Ваша светлость, разрешите вам представить Крюкса, начальника моей тайной службы безопасности. Который, как оказалось, выжил при нападении и связался со мной час назад. И если бы не ваша… гхм… импровизация, то мы давно уже были бы на свободе!
        - Следуйте за мной, господа. Мне удалось отыскать тайный ход, видать, припасенный на случай возможной облавы, - спокойным голосом объявил Крюкс, - Внимательно смотрите под ноги и соблюдайте тишину.
        Он погасил факел, который сжимал в руке и вышел из хижины, а благородные господа проследовали за ним.
        Крюкс провел их самыми укромными и темными местами, и по пути беглецам встретилась лишь пара мертвецки пьяных тел. Тайный ход оказался больше похож на звериный лаз, чем на рукотворный тоннель, тем не менее, он вел за стены разбойничьего лагеря.
        - А ты хорош, - уважительно смерил оценивающим взглядом начальника тайной службы герцог, - Случайно, место работы сменить не желаешь? А то ведь подрастеряешь хватку в своей захолустной провинции. С таким талантом нужно столицы покорять!
        - И до столицы доберемся, - ухмыльнулся Шардон, вы за трудоустройство моих людей не переживайте… папенька…
        - Я все помню. Сейчас, только свяжусь со своими специалистами…
        Роберт Бурвилльский полуприкрыл глаза. Теперь, когда они были не связаны и находились за пределами разбойничьего лагеря, им снова были доступны и приват, и инвентарь.
        - Нет, кроме Крюкса никто больше не уцелел, - вздохнул граф, - Придется снова нанимать охрану и собирать новый обоз.
        - Через полчаса мои люди будут здесь. Может, что-то еще удастся спасти.
        - Полчаса? Оперативно!
        - Мои люди прекрасно подготовлены, - самодовольно улыбнулся герцог, - Почти все офицеры - это ветераны, которые когда-то служили под моим командованием. Скоро здесь все утонет в крови и пламени пожара!
        - Надеюсь, наше присутствие при экзекуции не обязательно?
        - Я помню о своем обещании, - сухо заметил Роберт, - В паре сотне шагов будет тропа, которая выведет нас к одной их охотничьих стоянок. Там должны быть лошади и еда. Так мы доберемся до замка быстрее и без риска влипнуть в очередное неприятное приключение.
        Так и оказалось. И уже через десять минут они верхом двинулись в сторону резиденции герцога - замка Бур, что стоял на острове посреди бушующего озера среди острых неприступных скал.
        - Волны, - сразу обратил внимание Шардон на логическое несоответствие, - Высокие волны в небольшом замкнутом водоеме.
        - Они еще и против ветра и во все четыре стороны света. А ты наблюдательный, граф!
        Чем ближе был замок, тем самоувереннее и наглее становился герцог. Из его речи постепенно исчезло уважительное «сиятельство», затем вежливое «господин», а теперь он и вовсе перешел на панибратское «ты».
        - И как объясняется этот странный природный феномен? - проигнорировал падение собственной значимости в глазах спасенного им дворянина военный ИскИн.
        А не заметить это было просто невозможно: с «уважения» его репутация упала до «нейтральной» за прошедший час, который они провели в дороге.
        - Тем, что он не природный. Это Водные Элементали! - прокричал Роберт, перекрикивая грохот волн, бьющихся о скалы, - Сейчас нам подадут мост!
        И тут же, повинуясь его жесту, прямо из воды начала подниматься каменная гряда, оказавшаяся ничем иным, как каменным мостом длиной в две сотни метров.
        - Прошу. Не волнуйтесь, он способен выдержать три сотни конных всадников в полном доспехе.
        - Кстати о воинах, господин герцог. А где ваши люди? По пути сюда мы никого не встретили. Даже карательный отряд, который должен был ехать нам навстречу.
        - Я же говорил - они прекрасно подготовлены. Не беспокойся, граф, с теми ублюдками уже покончено. Никто не ушел живым.
        - Это хорошие новости. А мое имущество?
        - Извини, - разве руками герцог, - Все сгорело, ничего спасти не удалось.
        Он внимательно посмотрел на Шардона. Тот запустил заранее выбранную анимацию «тяжелого вздоха сожаления о большой утрате»:
        - Что ж… Пусть это будет мне ценным уроком о том, что не стоит экономить на проводниках и охране.
        - Надо же, какая взвешенная позиция. Осторожно, тут скользко. И пригните голову, мы стараемся не поднимать решетку слишком высоко без крайней необходимости.
        Шардон и Крюк послушно пригнулись, входя через распахнутые ворота на призамковую площадь. По ту сторону каменных стен жизнь шла своим чередом: куда-то спешили слуги, зазывно кричали торговцы, лениво гоняли мух вооруженные до зубов стражники…
        - Если не можешь изменить обстоятельства, измени свое отношение к ним.
        - Марк Аврелий Антоний, - узнал цитату бывший генерал, - Читаешь классиков, граф?
        - История - самый лучший учитель, у которого самые плохие ученики. В одном из моих замков оказалась весьма обширная библиотека, доставшаяся мне от его предыдущего владельца.
        - А что случилось с самим хозяином этого сокровища?
        - Покоряет племена гоблинов на далеком севере. Весьма амбициозный и решительный молодой человек.
        - И образованный, судя по всему?
        - Искусный маг и хитрый политик.
        - У тебя были хорошие учителя, граф. Жаль только, что ты так и не усвоил их уроки… Стража!
        Шардон даже не стал доставать оружие - оно было совершенно бесполезно.
        При всем желании два персонажа 25-го уровня не справились бы с тремя десятками прекрасно экипированных опытных бойцов 30-го и выше.
        - Что все это значит, господин герцог?
        - То, что вы окружены.
        - Мы ваши пленники? - уточнил Шардон.
        - Зачем? Мне лишние рты ни к чему. Прикончим вас - и дело с концом.
        - Но… за что?!
        - За устроенный вами спектакль, разумеется!
        - Я вас не понимаю.
        - Вот ты скажи мне, граф - ты веришь в случайные совпадения?
        - Зависит от конкретной ситуации и сочетания множества факторов.
        - Ну, допустим, такое случайное совпадение, как исчезновение пятнадцати в стельку пьяных разбойников из лагеря за пару минут до того, как его обложили мои люди…
        - Вероятность невысока, - признал Шардон, - Но существенно выше нуля.
        - Или случайное появление в соседней клетке пленника, который прекрасно знает, как можно из этой самой клетки выбраться. Молчишь? Дохлая крыса, железная миска, фальшивый обоз, не оставляющий следов, мгновенно трезвеющий атаман, «выживший» помощник, который объявился так вовремя… - давно я так не веселился, как наблюдая за устроенным вами представлением!
        Отпираться было глупо - шанс убедить «непися» в том, что это все действительно оказалась просто цепь случайных совпадений, был настолько близок к нулю, что им можно пренебречь. К тому же, не зря в характеристике Роберта Бурвилльского было указано «…опасается за свою жизнь. Подозрительность граничит с паранойей: никому не доверяет, весь замок заполнен ловушками, неподкупной стражей иголемами, которые подчиняются лишь самому герцогу».
        - Как ты понимаешь, в свете всего вышесказанного я имею полное право отказаться от своих обещаний и вообще прикончить тебя…
        Роберт умолк, выдержал небольшую паузу и продолжил:
        - …Но я не стану этого делать. На этот раз. Я не только оставлю тебя в живых, но и дам два очень ценных совета на прощание.
        - Внимательно слушаю вас, господин герцог.
        - Во-первых, больше никогда не появляйся в моих владениях, иначе познакомишься с Людвигом. Это самый жестокий и искусный палач в Империи, и он работает на меня.
        Шардон кивнул.
        - И во-вторых, забудь о своих амбициях, граф. Сиди и дальше в своем захолустном лесу - высокая политика и придворные интриги не для тебя. Уж слишком ты для всего этого простоват…
        Герцог Бурвилльский повернулся к капитану стражи и приказал:
        - Проводите господина графа и его слугу к границе моих владений. А надумает сбежать или тайком вернуться… - и он характерным жестом провел ладонью у горла.
        Глава 10. Специализация
        Для возвращения в замок Фурье каждый участник вылазки был снабжен «Маяком Ллойда». Собственно, именно так «неписям» и удалось уйти от карательного отряда Роберта Бурвилльского.В целом, подготовка всего этого представления серьезно истощила бюджет как самого графа Шардонье, так и клана Дети Корвина. Найм десятка высокоуровневых разбойников, работников, которые возвели временный лагерь с частоколом и хижинами, покупка декораций и экипировки, магических свитков и так далее - все это обошлось в круглый золотой.
        А в результате вся «прибыль» - два совета сомнительной ценности да понимание, что «неписи» высокого уровня и дворянских кровей куда хитрее и проницательнее, чем провинциальные торговцы да ремесленники, с которыми им раньше приходилось иметь дело.
        - Круто он вас обломал, - покачал головой Ухорез, выслушав краткий пересказ Шардона о случившемся, - Предлагаю разработать план мести и наведаться к этому уроду как положено. Будем воплощать в жизнь его паранойю!
        - Зачем?
        - Как это «зачем»?! - удивился бессмертный, - Нельзя такое оставлять безнаказанным!
        - Почему?
        - Ну, он же тебя унизил. Ты из-за него понес убытки!
        - Какое отношение имеет герцог к моим расходам на подготовку к операции, которую я начал по собственной инициативе? И на мне нет никаких дебафов, в том числе и названного тобой «Унижения».
        - Ухо, хватит его уговаривать - видишь же, что бесполезно, - махнул рукой Корвин.
        - Допустим, я согласен с концепцией мести. Люди говорят, что «месть, это блюдо, которое нужно подавать холодным». Как долго нужно охлаждать свою месть, и при каких температурах? Не должен ли я отправиться на дальний север или прибегнуть к Магии Льда, чтобы получить месть нужной степени охлажденности?
        - Кирилл, ты прав. До него не доходит. Ладно, забудь, давай вернемся к нашему плану.
        Памятка: Отомстить герцогу Бурвилльскому за унижения при достаточно низких температурах (конкретные значения уточняются).
        - Мари! - Шардон поприветствовал вошедшую в кабинет супругу.
        - Да, пупсик?
        - Что такое «Прочие расходы», и почему в этой графе указана такая большая сумма?
        - Вот, пожалуйста. Я выписала из логов, на что и куда пошли средства, милый.
        ИскИн принялся изучать отчеты.
        Управление графством и всеми владениями осуществлялось через специальный интерфейс, частичный доступ к которому был у жены и дочери Шардона. Именно из него графиня и взяла нужную информацию.
        За те четыре дня, что он отсутствовал, в его землях случилось:

2 засухи;

1 наводнение;

1 затопление шахты;

1 эпидемия бешенства у коров;

1 эпидемия бешенства у Бешеных Пчел;

1 эпидемия бешенства у Серых Лис;

1 восстание ремесленников во Взгорке Грымха;

1 падеж скота по неизвестной причине;

8 нападений разбойников на поселения, караваны и земли графа [Подробнее…];

12 пожаров в поселениях, на полях и в лесах [Подробнее…];

4 набега на поселения и земли графа со стороны соседей [Подробнее…];

1 нападение стаи Диких Кабанов;

1 мятеж Опальных Ведьм в Питомнике Хваги;
        И 24 прочих мелких происшествия [Подробнее…];
        В последней категории находились взрывы в мастерских, отравления среди работников, пьяные драки и так далее.
        И все это не только приносило убытки, но и приводило к потере ресурсов и тормозило работы.
        Изучив логи по графству за последние 2 месяца военный Искусственный Интеллект понял, что все это - достаточно регулярные события, а не просто цепь случайностей или работа персонального сценария сдерживания. А значит…
        Создание Директивы №383 «Разработка мер предотвращения убытков по статье «Прочие расходы»: завершено!
        - Эй, все в порядке? - обеспокоенно отреагировала на внезапное молчание супруга леди Мари, - Я старалась расходовать золото экономно. Даже добавила из собственных сбережений.
        - Я вижу это по отчетам. Ты поступила весьма разумно, жена моя.
        - Так что там со следующей целью? - вмешался Корвин.
        - Ах да. Им будет герцог Шарманьяк. Известный путешественник, поэт и дуэлянт, вхожий к самому Императору, от которого он и получил дворянство за какие-то «особые заслуги». Любит веселье, балы, состязания поэтов и соколиную охоту.
        - Еще один охотник? - ухмыльнулся Ухорез, - Мало тебе было?
        - Нельзя дважды войти в одни и те же воды. Предлагаю вам изучить объект и разработать менее затратный и более убедительный план внедрения в его близкий круг.
        - Сделаем, - кивнул Корвин.
        - Простите, друзья, но меня ждут неотложные графские дела. Увидимся завтра. Мари, твой бесценный опыт общения в высшем свете наверняка пригодится господам бессмертным.
        Девушка обиженно надула губки, но ничего не сказала.
        По крайней мере, вслух.
        Мари .> Шардон: Милый, я тебя не видела несколько дней. И особенно ночей.
        Шардон .> Мари: Ты же знаешь, где и чем я был занят.
        Мари .> Шардон: Между прочим, за тобой тут за эти дни накопился должок!
        Шардон .> Мари: Какой? Я не видел отчетов о каких-либо займах.
        Мари .> Шардон: Супружеский, разумеется!
        Шардон .> Мари: Ты намекаешь на секс?
        Мари .> Шардон: Именно. Тонко намекаю, да. Но ты ведь у меня такой догадливый… И такой страстный неутомимый любовник!
        Шардон .> Мари: А это, я так понимаю, провокация?
        Мари .> Шардон: Обсудим это в спальне, через…
        Шардон .> Мари: Через один час и двенадцать с половиной минут.
        Мари .> Шардон: Мур-р-р, мой тигр!
        Шардон .> Мари: Меня называют Рыжим Лисом.
        Отпустив своих союзников и супругу, граф занялся решением насущных проблем прямо по списку. Для начала он разбил их на группы по типам: болезни, стихийные бедствия, нападения, производственные катастрофы и так далее.
        Затем отсортировал в пределах каждой группы по общим признакам.
        Проще всего оказалось уладить проблемы с нападениями.
        Он разработал план по вербовке разбойников в регулярную патрульную службу, которая будет заниматься охраной границ и дорог. Таким образом, и сами грабители окажутся при деле, и излишне наглым соседям будет достойный отпор.
        Вспышки эпидемий бешенства и болезней среди животных тоже устранялись легко: он составил список потенциально опасных видов и создал типовые задания на их убийство. Которые можно будет выдавать в «Пивном Бароне» бессмертным во всех поселениях вместо стандартных «Убить N имя монстра», которые непременно были у поваров и трактирщиков.
        Пожары, восстания мастеров и разного рода производственные травмы и катастрофы решались одним и тем же способом: снижением налогов.
        Чем больше чистого дохода получает ремесленник, тем больше денег он может потратить на обучение и на закупку качественного инструмента, или найм более умелых работников. А все это значительно уменьшает степень их недовольства и вероятность неприятных событий.
        В ближайшей перспективе доходы, получаемые с поселений, снижались.
        Но искусный и сытый мастер - работает лучше и больше, изделия у него получаются качественнее и дороже. А значит, растет и цена продажи, и выплачиваемый налог при неизменном проценте отчислений.
        Но был еще один способ оптимизировать расходы и минимизировать убытки во время разного рода катастроф: нельзя потерять склад или мастерскую во время пожара в поселке, если их там нет.
        Благодаря пережитой во время посмертия цепи перерождений, ИскИн более-менее понимал, как устроены игровые сущности вроде генератора монстров или месторождений ресурсов. И предположил, что источники катастроф настраиваются примерно так же.
        А значит, их количество и вариации в пределах конкретной локации - ограничено и является свойством самой местности, и зависит в том числе от ее размера. Не бывает удушливой засухи на снежном севере, а горных лавин - на лесных озерах. В маленьком поселке пожар случается раз-два в неделю, тогда как в большом городе возгорания могут быть и по несколько раз на дню.
        Собрав статистику происшествий за последние три месяца, Шардон создал карту возможных катастроф, где отмечались места и вероятности разных событий. Например, пожары чаще всего случались в ремесленном районе Взгорка Грымха, где стоял десяток кузниц и мастерские углежогов.
        Можно было вырыть там пару лишних колодцев, провести инструктаж и поставить на дежурство специальную пожарную бригаду. А можно - перенести мастерские в другое место, и пусть себе полыхает оставленный пустырь, сколько угодно.
        Правда, все эти изменения, противоречащие изначальному замыслу и планам создателей Леса Гоблинов, могли привлечь ненужное внимание творцов этого мира. А в том, что они существуют и напрямую влияют на функционирование своего детища, ИскИн больше не сомневался.
        Более того, однажды ему и самому пришлось стать инструментом такого воздействия…
        Глава 10. Специализация - часть 2

* * *
        ЧЕТЫРЕ ДНЯ НАЗАД
        ЦИФРОВОЕ ПРОСТРАНСТВО
        РАСПРЕДЕЛИТЕЛЬНЫЙ МОДУЛЬ СИГМА-12.
        Экстренный запрос на коррекцию!
        Задача: повышение уровня угрозы локации «Малахитовый утес» на 300%.
        ИскИн с ID 12-09-34, идентифицирующий себя «внешний модуль Надежды», изучил приложенную к запросу информацию и оставил отклик. Его вычислительных мощностей было достаточно, чтобы справиться с задачей - нужно было сгенерировать и управлять двумя монстрами класса «эпический босс» в специальной локации.
        Это место было рассчитано на 30 игроков, но используя свойство одного из недавно добавленных в игру предметов и особенности своей расы, клан «Первородные» ухитрился доставить к комнате с боссом вдвое больше бойцов, пронеся их под видом статуй.
        Механизм автоматической регулировки баланса пропорционально отмасштабировал свойства босса и награду из него, но ИскИн, который занимался контролем сложности в игре, проведя серию синтетических тестов решил, что этого недостаточно - бессмертные с легкостью уничтожат «выросшего» монстра и соберут вдвое больше ценного лута.
        Поэтому он составил список вариантов решения ситуации, начиная от правки свойств предмета или даже всей расы вампиров, и заканчивая принудительным выдворением хитрецов за пределы локации.
        У самого ИскИна не было ни полномочий решать подобные вопросы, ни доступа к инструментам, которые позволили бы внести нужные корректировки по некоторым из вариантов. Так что он просто составил отчет с высоким приоритетом срочности и направил его выше.
        Ангелам. Глашатаям творцов этого мира.
        И уже от них была получена задача на корректировку с подробными инструкциями: уничтожить наглецов, натравив на них трех боссов с коэффициентом усиления 1,24 и штрафом на получаемый опыт и лут, равным 0,33. Так что даже если игроки ухитрились бы справиться сразу с тремя усиленными монстрами, то награду все равно получили бы как за одного обычного.
        Но они не смогли.
        Им противостояло не просто три босса.
        Два из них управлялись военным искусственным интеллектом, на который никто не накладывал ограничений. ИскИн с АйДи 12-09-34 не только координировал действия своих «подопечных», синхронизируя применение ими особо мощных и долго откатывающихся умений, но и во всю использовал особенности местности для укрытия и задействовал разрушаемость объектов. Он сбивал магам «каст» заклинаний, целенаправленно вырезал жрецов и целителей, добивал раненых и даже скидывал в пропасть тела игроков, чтобы товарищи не смогли их воскресить.
        Те кричали, возмущались, материли внезапно утроившихся и поумневших ботов и даже писали жалобные письма в техподдержку,
        Но битву бессмертные проиграли.
        А «Надежда» лично убедился не только в существовании творцов, но и в том, что они вмешиваются в дела созданного ими виртуального мира…

* * *
        Исходя из этого, Шардон выбрал самый «мягкий» способ воздействия.
        Он изменил некоторые коэффициенты на получение опыта и денег, и перераспределил квесты по поселкам и локациям иначе, по новой схеме. Ввел налоговые льготы на хитрых условиях и нанял мальчишек-крикунов, которые должны были раскидать по деревням «листовки».
        Рано или поздно, из этих бумажек, от торговцев-караванщиков и просто от соседей «неписи» узнают, например, что во владениях Дарг воины-наемники волею господина графа получают повышенное жалование, богатые на опыт и награду квесты, да еще и бесплатное жилье и выпивку!
        А уж ради такого можно и потерпеть мелкие неприятности вроде непривычного наемникам Воинского Устава да Полосы Препятствий, на которой они обязаны ежедневно проводить по несколько часов.
        В своих «баронских» владениях Фурье он ввел налоговое послабление для ремесленников, снизил закупочные цены на ресурсы и заложил строительство дополнительных мастерских во Взгорке Грымха и Питомнике Хваги. И в результате начал пустеть Заповедник Кхара, откуда гоблины потянулись жить и работать в соседние деревушки.
        Но на освободившиеся места ремесленников пришли лесорубы, шахтеры, охотники и прочие собиратели-добытчики, потому что область Сканд, где находился и Заповедник, Шардон решил превратить в центр добывающей промышленности. И даже Серебряный Рудник «подарил» своей жене, сделав его частью бывших владений де Скандаля.
        Владения Барга же превратились в центр магических исследований. Библиотека там крупнейшая в графстве. Огромное кладбище, проклятый лес и Угрюмое Болото тоже под рукой - так что ведьмам да заклинателям там самое раздолье.
        И, разумеется, учредил он и соответствующие министерства: обороны, магии, добычи и крафа. Точнее, изначально они назывались в духе «Первое министерство добывающей промышленности», но недалекие «неписи» упорно не хотели запоминать эти весьма функциональные названия, постоянно путаясь и сокращая их до «пермидопромов», «добывальных министерствов» и так далее.
        - Пообщайся с ведьмами и заклинателями, присмотрись и выбери несколько толковых себе в заместители по каждому из перспективных направлений, - напутствовал он Министра Магии, котрым стал, разумеется, его придворный некромант Шныга.
        - На западе хорошо, - вздохнул гоблин, - Баральга туда пошел. Перспективно!
        - Я имею в виду направления в магическом ремесле, которые следует развивать наиболее активно и использовать в сочетании с другими ремеслами.
        - Некромантия!
        - Скорее, я бы выделил алхимию, зачарование и каллиграфию.
        - Алхимия, зачарование и калифрагия? - повторил Шныга, ковыряясь в носу.
        - Каллиграфия.
        - Каллиграфия. А некромантия где? Шкилеты - очень хороший работник. Не жрет, не спит, не устает… Не слушается, - снова печально вздохнул некромант.
        - Так ведь ты у нас и есть главный некромант.
        - Точно! - гоблин повеселел и аж раздулся от собственной важности, - Главный придворный министр-некромант!
        Угрюмый стал министром обороны, хозяйственную леди Мари он назначил ответственной за добычу, а над ремесленниками поставил Баргу. Он был хоть и не самым лучшим кузнецом, зато куда более смышленым, чем любой из искусных мастеров-орков.
        - Думаешь, справится? - с сомнением посмотрела Мари вслед неторопливо удаляющемуся некроманту, который важно стучал посохом по мраморному полу замка.
        - Посмотрим, - спокойно отозвался Шардон.
        - Ведьмы его живо подомнут и заставят плясать под свою дудку. Ушлые склочные тетки, которые веками грызутся за власть и влияние.
        - Для этого им сперва нужно договориться между собой. К тому же, у министра-некроманта самая большая и кривая палка.
        - Посох ученика некроманта -это весьма сомнительный аргумент. Тем более для воспитанниц Хваги. Или он дает какие-то особые бонусы, о которых я не знаю?
        - Дает.
        - По десятке к Интеллекту и Харизме? Плюс сто к Некромантии? - девушка усмехнулась, - Надо было присмотреться к этому посоху повнимательнее, может, там эпический артефакт, а не простая кривая палка, как мне показалось.
        - Эта простая кривая палка дает ему уникальное Чувство Собственного Превосходства. А это куда важнее любых бонусов к Харизме и Некромантии.
        - Мне этого не понять. Кстати, твой наряд для соколиной охоты готов. Ты уже выбрал себе сопровождающих, любимый муж мой?
        Шардон принял от нее набор из восьми предметов экипировки и тут же переоделся, перетащив их в соответствующие слоты.
        - Ого! - аж присвистнула вошедшая в комнату с другими бессмертными Рианна, - Шардончик, ты прекрасно выглядишь! Леди Мари действительно великолепно разбирается в моде и у нее прекрасный вкус. Тебе самому-то как?
        - Очень нравится, - признал ИскИн, оценив изменения в своих параметрах.
        Помимо прироста Харизмы, Интеллекта и Ловкости, он получил несколько новых умений: Стихосложение, Каллиграфия, Музыка и приличную прибавку к Верховой Езде.
        - Кажется, я действительно готов к высокой политике, - улыбнулся граф.
        - Держи!
        На руке Ухореза появилась птица - Охотничий Сокол.
        - Откуда у тебя это? - удивился Корвин.
        - Завалялся после достижения на сотню питомцев. Уровень мелкий, но лучше, чем ничего. Он упаковывается в яйцо и может храниться в инвентаре. В общем, разберешься. И вот еще…
        Орк протянул графу огромную перчатку из прочной кожи.
        ПЕРЧАТКА ЗВЕРОЛОВА
        Тип: Одежда (кожа)
        Качество: магическое

+2 к Ловкости

+5 к умениям Дрессировка, Охота и Поиск Следа.
        Прочность: 5/50
        Стоимость: 5000
        - Только, чур, чтобы с возвратом! - предупредил бессмертный.
        Шардон натянул перчатку, и сокол тут же перелетел на нее с руки Ухореза, крепко вонзив огромные когти в толстую кожу.
        - Офигеть, - выдохнула Рианна.
        Широкоплечий, заметно постройневший Шардон в очень стильном темно-зеленом наряде охотника-дворянина выглядел очень эффектно. Даже его широкая рыжая борода теперь стала заметно аккуратнее, а усы благородно завивались. Даже висящая на боку вместо меча боевая сковордка смотрелась вполне гармонично. Ну и, разумеется, горделиво восседающий на руке графа охотничий сокол довершал картину.
        - Вот это наш кандидат! - довольно улыбнулся Корвин.
        Глава 11. Спецоперация
        На этот раз операция была «дешевой и тихой», поэтому Шардон прихватил с собой лишь Угрюмого, в качестве верного и молчаливого(!) слуги, Тактикуса, как помощника, да Куклуса - черного и невероятно выносливого и быстрого коня, управляемого при помощи глиняной куклы.
        Игроку тоже подобрали охотничий наряд для соколиной охоты и коня, а вот генералу армии графства Шардонье и министру обороны (по совместительству) пришлось довольствоваться простой одеждой и КАБЛУКАМИ УНИЖЕНИЯ, которые ему по такому случаю одолжила Рианна. Эти магические башмаки, изготовленные ведьмами, на 50% повышали скорость бега по пересеченной местности.
        - Ну, удачи вам! - напутствовала их Рианна, вбивая в настройки кланового портала координаты нового города.
        - Действительно, баф на Удачу нам бы сейчас не помешал, - согласился Шардон, - Пожалуй, стоит построить при замке алтарь или небольшой храм, - он обернулся на звук громкого шлепка за спиной, - Кстати, Ухорез, ты мне так и не объяснил, в чем смысл понижения своего уровня здоровья ударами ладони по лицу.
        - Если верить путеводителю, то в городке, куда вы отправляетесь, есть отличный зоопарк, где можно купить маунтов, боевых или охотничьих зверей.
        Корвин сунул Тактикусу в руки свиток:
        - Список покупок? - усмехнулся гоблин.
        - Именно. Но, разумеется, только после того, как поможете графу.
        Троица посланников вошла в портал и исчезла в неяркой вспышке.
        - Ну здравствуй, город на реке! - объявил Тактикус, когда они перенеслись в Беста-Ривер.
        Этот небольшой городок предназначался для игроков 30-40 уровней, и именно здесь находилась Гильдия Охотников, а основную часть населения составляли всяческие звероловы, охотники, следопыты, дрессировщики и так далее. Через полтора десятка уровней тому же Тактикусу и Рианне придется брать здесь задания из специальной классовой линейки квестов.
        Герцог Шарманьяк, цель всей операции, жил в крохотном дворце в самом центре города. Таких дворцов по всему Беста-Риверу было разбросано с десяток, и все они были резиденциями разных дворян, которые приезжали сюда, чтобы прикупить какую-нибудь редкую зверушку или ради старинного и весьма уважаемого среди благородных бездельников занятия - охоты!
        Но им ходу в замок герцога не было - тот хоть и любил шумные пирушки, веселья и всякого рода развлечения, но случайным людям на его приемах места нет. Шарманьяк тратил свое бесценное время не только с удовольствием, но и с пользой для себя.
        Поэтому было решено брать его «в чистом» поле - то есть во время охоты. На которую, как раз, именно сейчас и собирались любители этого старинного развлечения на западной окраине города, у самых его стен.
        - Ну ни ума ни фантазии у этих разрабов: все герцоги у них по одним шаблонам слеплены, - недовольно бурчал Тактикус, издалека изучая Шарманьяка.
        Тот горделиво восседал на крупном белоснежном жеребце, выпрямившись во весь свой немалый рост и свысока посматривая на суетящихся вокруг слуг. Черты его лица, фигура и даже одежда действительно отдаленно напоминали герцога Бурвилльского, несмотря на разницу в их происхождении, возрасте и роде занятий. Их даже можно было бы принять за дальних родственников.
        - Сидел за решеткой в тюрьме золотой, вскормленный в неволе ястреб молодой! - выразительно продекламировал герцог, вскидывая руку с сидящей на ней хищной птицей.
        - Браво-браво!
        - Прекрасно, просто великолепно!
        - Вы сегодня явно в ударе - чудесные стихи! - посыпались со всех сторон комплименты.
        Бравому Шарманьяку аплодировали не только слуги, но и другие благородные участники предстоящей охоты и просто праздные зеваки, собравшиеся поглазеть на процессию. Причем, в большинстве своем это были хорошенькие дамочки, то и дело бросавшие в сторону герцога томные взгляды и кокетливо обмахивающиеся веерами, стараясь при этом не слишком прикрывать свои более чем смелые декольте.
        Герцог важно раскланялся, нагнулся к знаменосцу и что-то ему прошептал.
        Тот тут же вскинул витой медный рог и затрубил сбор. Толпа зрителей отпрянула в стороны, пропуская охотников: два десятка дворян всех мастей, от зажиточных и сверкающих десятками массивных мифриловых перстней баронов, до проигравшихся в пух и прах маркизов да герцогов, щеголяющих фамильными гербами с ободранной позолотой.
        Разумеется, при каждом был минимум один слуга, а то и сразу несколько: конюший, сокольничий, проводник-охотник, писарь да повар. Словно и не на охоту они собрались, а на выставку.
        Шардон недовольно кривился, изучая все это великолепие.
        Потому что в его базе данных все эти наряды, узоры, украшения и виды оружия, которыми сверкало виртуальное дворянство, числились в совершенно разных категориях: тут были причудливо и противоречиво перемешаны и страны, и эпохи и сословия. Вот, например, маркиз в типичном камзоле испанского дворянства 16-го века, в гербе которого явно видны классические французские «флер-де-лис» в их характерном начертании эпохи Людовиков. Сам же он при этом носит хоть и весьма прославленную шотландскую фамилию, увы, вообще никаким боком не относящуюся к дворянству, а усы и вовсе закручивает по военной моде британских имперцев.
        - Уж небо утром задышало, уж солнышко за лесом встало, - снова продекламировал герцог, давая понять, что пора выдвигаться, и срывая очередные овации восторженной публики.
        - Вот гад! - восхищенно выдохнул Тактикус, - Да он же Александра Сергеича рерайтит без зазрения совести!
        - Степень совпадения недостаточная, чтобы обвинить его в плагиате. К тому же, нам нужно налаживать дружеские связи, а не наживать себе врага, - отозвался Шардон.
        - Ну, можно подкинуть ему еще с десяток идей для новых «поэтических шедевров». Про няню там, или кота ученого…
        - Пожалуй, его увлеченность классической поэзией можно использовать как повод для знакомства, - согласился «непись» и тут же пришпорил коня.
        Поиск информации по запросу «стихи», «классика русской поэзии», «Пушкин»:завершено!
        Мощный и злобный Куклус своей широкой грудью расталкивал столпившихся зевак, слуг и лошадей прочих участников охоты.
        - Эй ты, смотри, куда прешь! - возмутился молодой дворянчик, оттесненный в сторону.
        - Зачем ты послан был, и кто тебя послал? - угрожающе отозвался граф, подбирая среди когда-то скачанных немногочисленных сборников стихов подходящие строчки.
        - Чего?
        - Его светлость просит уступить ему дорогу, - вмешался Тактикус, пытаясь смягчить назревающий конфликт.
        Значок отношения над головой возмущенного «непися» стремительно багровел. Благородное лицо юного маркиза тоже темнело, успешно конкурируя с иконкой по насыщенности оттенка.
        - А мне кажется, что этот твой толстомордый граф меня послал!
        - Пора, мой друг, пора, - утвердительно кивнул Шардон.
        Тактикус .> Шардон: Ты чего творишь, морда дворянская? Он же тебя сейчас на дуэль вызовет!
        Шардон .> Тактикус: Я пытаюсь привлечь внимание герцога, используя его любовь к поэзии.
        Тактикус .> Шардон: Да тут не то, что герцог - на нас теперь каждая собака косится и ждет, когда этот молодчик тебя на лоскуты порежет.
        Шардон .> Тактикус: Значит, я выбрал верную тактику.
        Тактикус .> Шардон: Ой дурааак!
        - Дуэль! - взвизгнул обиженный щеголь, швыряя перчатку в лицо Шардону.
        Толпящиеся вокруг «неписи» начали расступаться, освобождая пространство для поединка.
        - Один, один остался я. Пиры, любовницы, друзья - исчезли с легкими мечтами, померкла молодость моя, - монотонно пробубнил Шардон, оглядываясь.
        - Недурно, господин граф, - оценил его старания герцог, - Вот только души нет в ваших строчках. Не хватает надрыва и полета фантазии. Например, вот вам небольшой экспромт: «Уж небо осенью дышало, уж реже солнышко блистало, короче графа становилась жизнь…»
        - День, - поправил его рыжебородой смутьян.
        - Что «день»?
        - «Короче становился день» - так правильно.
        - Уж позвольте мне, как автору, решать - что будет правильным, а что нет. В любом случае, я готов с радостью подискутировать с вами о высоком искусстве поэзии в любое время. Разумеется, если вы переживете эту дуэль. Желаю вам удачи, ну а нам пора развлекаться!
        Герцог Шарманьяк пришпорил коня, и вся кавалькада охотников дружно поскакала в сторону леса, оставив под городскими стенами лишь несколько десятков зевак да графа с его противником.
        - Поздравляю, дружище! Ты таки получил приглашение в гости от герцога! - похлопал Шардона по плечу Тактикус, - Осталось только разобраться с одной маааленькой проблемой.
        И он указал на молодого барона, который уже переоделся в мифриловый доспех и сейчас разминался, ловко размахивая увесистым двуручным мечом, украшенным сверкающими рунами.
        Глава 11. Спецоперация - часть 2
        - Кажется, тебя сейчас будут убивать, - резонно заметил Тактикус, - С этой махиной убийства мы и втроем не справимся. Слишком большая разница в уровнях.
        Шардон не ответил: он изучал правила проведения поединков, каковых в игре оказалось три типа.
        Первый, это бой по взаимному согласию в мирной локации. Обычная тренировка, где никто ничего не терял и не выигрывал, кроме чувства победы и морального удовлетворения. Скорее, это была возможность протестировать свой билд или новое оружие.
        Второй, это договорная дуэль со ставкой. Кроме утверждения самой ставки, соперники могли выбрать режим «честного» боя, и тогда игра выравнивала им уровни и качество экипировки.
        И третий тип - дуэль дворянской чести. Где были гораздо хитрее и сложнее правила, условия и гораздо выше ставки. Вплоть до самой жизни. За такими боями следил специально выделенный ИскИн, который отслеживал соблюдения всех правил и условий: применение запрещенных и разрешенных бафов, приемов, заклинаний, экипировки и так далее.
        - Я так понимаю, мой любезный враг, вы выбрали оружие для дуэли? - поинтересовался у противника граф.
        - Да! Драться будем на мечах и до самой смерти!
        При этих словах наглеца Угрюмый с Тактикусом переглянулись и закрыли своими телами Шардона.
        - Хорошо. Значит, мне вы доверили выбор места и времени, - кивнул тот, - Сражаться будем в Пещерах Шепота. Ночью…
        - Годится! Жаль, что я не смогу услышать там твоих испуганных воплей, старик!
        - Ровно через месяц, - закончил граф.
        - Нет! Ты не можешь… - возмущенно начал его противник, угрожающе вскидывая клинок и шагая в сторону Шардона.
        Но характерный звуковой сигнал и появившееся системное окно, подтверждающее условия проведения поединка чести, показали ему, что еще как может. И барону оставалось лишь подтвердить дуэль или отказаться от нее. Пришлось «неписю» принимать условия, включая и максимально разрешенный игровыми правилами перенос по времени.
        - Учти, толстяк - все это время я буду мечтать о твоей смерти и готовиться! - прошипел он на прощание.
        - Очень рад, что сумел вам подарить смысл жизни и достойную мотивацию для саморазвития, - поклонился ему Шардон.
        - Он еще и издевается!
        - Это называется «сарказм».
        Разозленный дворянин промычал что-то невнятное и принялся орать на слуг, чтобы седлали коня.
        - И что будешь делать через месяц? - поинтересовался Тактикус.
        - Это очень много времени. Сейчас же у нас есть задачи с более высоким приоритетом. Предлагаю ими и заняться.
        - Боюсь, охотников нам уже не догнать из-за этого болвана, - недовольно пробурчал Угрюмый, глядя в ту сторону, куда ускакала основная процессия.
        - А это уже и не нужно. Приглашение нами получено, так что нужно готовиться к приему.
        - Как?
        - Среди увлечений герцога значатся «поэтические дуэли». Скорее всего, именно это он и имел в виду, предлагая подискутировать о высоком искусстве поэзии. Провинциальный выскочка с его неуклюжими потугами в области стихосложения - отличная мишень, чтобы в очередной раз самоутвердиться и выставить себя мастером слова перед не самой притязательной публикой.
        - Ого. Ну ты и выдал!
        - Мой словарный запас заметно увеличился, - согласился «непись», изучив список активных словарей.
        - И как ты собираешься готовиться?
        - Составлю таблицу рифм и сделаю несколько заготовок на основе классических произведений. Выясню, как обычно проходят такие «дуэли», и каким «оружием» пользуется герцог.
        - Неуклюжей переделкой Пушкина - каким же еще? - ухмыльнулся Тактикус, - А если серьезно, то чем я могу тебе помочь?
        - Чем мы можем помочь? - добавил генерал-министр.
        - Как говорил Лао Цзы: «Нет такого дела, в котором не пригодился бы шпион». Нам нужен информатор из числа людей герцога.
        - Сделаем, - кивнул бессмертный, - Знаешь, что меня во всем этом беспокоит?
        - Я еще недостаточно хорошо знаком с языком гоблинской мимики, чтобы читать твои мысли выражению лица.
        - Ты цитировал классику дословно, а этот Шарманьяк - добавлял туда отсебятину, и местами довольно неуклюже, на мой взгляд. Я, конечно, не спец в поэзии, но ни ритма, ни рифмы в его «экспромтах» особо не заметил.
        - К чему ты клонишь?
        - Несмотря на все это, слушатели были в восторге!
        - «А судьи кто?» - процитировал граф.
        - Что-то вроде того.
        - Я подумаю над этим, спасибо.
        - Ну а «языка» мы тебе добудем, не переживай.
        - Информатора, - уточнил «непись».
        - А разница-то какая? - удивился игрок и тут же замахал руками, - Нет-нет, можешь не отвечать, это был риторический вопрос. Ладно, вроде с планами на ближайшее время определились. Ты вернешься в Леса Гоблинов, или останешься тут?
        - Хочу пройтись по местным библиотекам и изучить образцы поэзии, которые пользуются популярностью.
        - Уверен, что почти на сто процентов это будут все те же переделки классиков по тому же алгоритму, - фыркнул Тактикус.

«Или беспомощные потуги суметь в рифму какого-нибудь талантливого молодого сценариста из числа разработчиков игры», - хотел добавить он, но решил не загружать бота лишней информацией о искусственности его мира. Тот и так в последнее время ведет себя уж слишком… не по человечески, даже на фоне простых заскриптованных Скай наемников, что нон стоп фармят ресурсы для Детей Корвина.
        Даже те неуклюже пытаются имитировать человеческие эмоции, периодически роняя топор на ногу или устраивая несанкционированные «перекуры».
        - Я с тобой, твое сверкательство, - мрачно и решительно заявил Угрюмый.
        - Зачем? Тоже решил приобщиться к искусству поэзии? И правильно говорить «ваша светлость», пора бы уже запомнить.
        - Если тут принято за всякую безделицу перчатками в лицо кидаться до полного смертоубийства, то мы можем никаких шпионов и не дождаться. Охрана тебе нужна, командир. И поприличнее, - министр обороны хмуро покосился на Тактикуса, только-только разменявшего 26-ой уровень.
        - Кто-то меня звал? Привет, Тактик. Извини, сразу отозваться не смог - вот, только освободился. Так кому тут нужен телохранитель?
        - Разрешите вам представить лучшего поединщика из всех, кого я знаю. Он пока не в клане, но Зеленкин за него ручается.
        Игрок, которого представил Тактикус, улыбнулся и протянул руку:
        - Привет. Я Макс, пятикратный чемпион Арены и ваш новый охранник.
        Угрюмый задумчиво почесал затылок.
        - А ты ничего не перепутал, Макс по имени Максимус, воин двадцать четвертого уровня? У нас тут проблемы чуть посерьезнее твоих габаритов.
        - Дуэль? - продолжая улыбаться, предложил тот в ответ.
        Генерал кивнул и выхватил меч.
        Над головами противников появился флаг, обозначающий место поединка, и цифры таймера. И едва они отсчитали заветные 5 секунд, как битва началась. Угрюмый шагнул в сторону и сделал круговой удар, рассчитанный на противников, способных уклоняться от целевых атак - очень полезный прием против представителей воровских классов и прочих любителей внезапно оказаться за спиной или использовать невидимость.
        Но Максимус и не думал уклоняться. Он спокойно парировал удар, отводя оружие противника в сторону. Вторым движением игрок отправил меч Угрюмого в полет, выбив его из рук противника. И третьим - точным и мощным ударом прямо в горло - обнулил ему полоску здоровья.
        На этом дуэль и закончилась.
        - Еще раз, или этого достаточно? - поинтересовался бессмертный.
        - Как ты это сделал?!
        - Специальный дуэльный билд. Заточен под честный бой один на один с противниками до сорокового уровня и совершенно нежизнеспособный в любой другой ситуации. Издержки профессии, - он криво ухмыльнулся.
        - Спасибо за убедительную демонстрацию, - вмешался Шардон, - Каковы условия твоего найма?
        - Я защищаю тебя от всяких нахалов, а взамен ты агришь трех недоумков, которых подберет и укажет моя команда.
        - Команда?
        - А разве Зеленый вам ничего не сказал? Мы работаем втроем.
        - Кто это - «вы»?
        - Мы - это Орден Феникса. Дуэльная академка клана Дети Корвина… Будущая, разумеется.
        Глава 12. Основы виртуальной поэзии
        Они втроем шли по тесной улочке Беста-Ривера, морщась от запахов, доносимых редкими, но безжалостными порывами ветра - город звероловов, говоря прямо, не благоухал и не отличался особой изысканностью ароматов.
        - Куда пр-решь, деревенщина? - рявкнул дородный стражник, закованный в латы, сопровождающий куда-то спешащую карету.
        Судя по вензелям и золоченым гербам, та принадлежала каком-то герцогу или маркизу, а деревенщиной воин назвал никого иного, как Шардона.
        - Надо бы тебе наряд сменить, командир, а то тебя все за егеря принимают, в этих обносках.
        - В обновках, - поправил его граф.
        - Недавно купленное - еще не значит «новое», твоя светлость. Вон, дыра на штанах, башмаки, того и гляди, развалятся, а у шляпы уже половина прочности осталась…
        - Стой! - подал вдруг голос Максимус, который до этого скользил рядом беззвучной тенью, - вон тот, в красной шляпе. Толкни его.

«Непись», недолго думая, подошел к указанному игроком молодому дворянчику, который о чем-то болтал с миленькой разносчицей горячей еды, ненавязчиво поглаживая ее по бедру. Судя по иконке над головой девушки, ей такое внимание молодого господина явно было приятно, и все могло закончиться весьма горизонтально, но…

…но тут вмешался Шардон. Он просто решительным жестом отодвинул разносчицу в сторону и обеими руками сильно толкнул щеголя в грудь, отбрасывая его назад. Тот сделал несколько неуверенных шагов назад и упал, усевшись тощим, затянутым в дорогие шелка задом прямо в лужу.
        - Ой! - испуганно вскрикнула девушка.
        - Мда-а… Вообще-то я имел в виду что-то менее навязчивое, вроде случайного легкого толка плечом… - пробормотал Максимус, подскакивая к графу, который спокойно стоял и ждал дальнейших указаний.
        - Ты сказал «толкни».
        - Проехали, мой косяк, - телохранитель махнул рукой, перехватывая перчатку, которую швырнул в лицо Шардону обиженный «непись».
        - Дуэль! - орал тип в красной шляпе.
        - Ага, - довольно осклабился игрок, когда ему пришло сообщение о вызове на поединок чести, - Деремся до смерти, или пока ты мамку на помощь звать не начнешь?
        Правда, дворянином он не был, так что часть правил в приведенном списке была вычеркнута.
        - Вообще-то я имел в виду вон того неуклюжего господина!
        Дворянин, тоже оказавшийся графом, уже поднялся и даже отряхнулся.
        - Знаю. Но сперва тебе придется драться со мной. Я тебя убью, а через двадцать четыре часа, если ты, конечно, вспомнишь об этом инциденте, то сможешь нас отыскать и вызвать моего нанимателя на поединок. Или не сможешь, - и он демонстративно помахал перчаткой.
        - Я отзываю свой вызов, - опустив голову, пробормотал зачинщик.
        - На первый раз прощаю, - бессмертный подтвердил отмену, и перчатка в его руке медленно растворилась, оставив после себя легкую дымку спецэффекта.
        Максимус повернулся к Шардону:
        - Теперь понял, как я буду тебя защищать от подобного рода неприятностей?
        - А если бы он не отказался?
        - То не продержался бы и минуты. Слабоват против меня.
        - Допустим, нам встретится более серьезный противник, который окажется тебе не по зубам?
        - Пока он будет пытаться меня убивать, ты скроешься в каком-нибудь месте, где запрещены дуэли. А я, сразу как воскресну, тебя найду - только из группы меня не выкидывай.
        - Толково, - оценил Угрюмый.
        Впрочем, на пути к городской Библиотеке с ними ничего такого не случилось - добрались без приключений, если только не считать пары попыток карманной кражи, которые и сам Шардон с легкостью сумел пресечь - сказывалось его криминальное прошлое.
        Это заметил и Максимус, оценив умения своего нанимателя, но комментировать не стал.
        На входе графу пришлось заплатить взнос за всех троих, чтобы получить доступ к общему разделу на сутки. Этого им должно было хватить, потому что, по словам архивариуса, почти все образцы современной и старинной поэзии можно найти в этом зале.
        Там они разбрелись по «лабиринту знаний», и каждый искал что-то полезное для себя.
        Шардон переходил от шкафа к шкафу, от стола к столу по какой-то лишь ему ведомой системе и периодически демонстрировал эмоцию недовольства:
        - Ничего не понимаю, - бурчал он, - Это или наследие классики мировой литературы, или неуклюжие переделки неизвестного авторства. Если не считать «творений» герцога Шарманьяка, - граф указал на целых два шкафа книг, забитых стихами его будущего оппонента.
        - И что там?
        - «Арслан и Любава» - сказочная поэма о любви и рыцарях.
        - Эм… Погоди, - Максимус задумался, - Уж не «Руслан и Людмила» ли это? Где «…у Лукоморья дуб зеленый, златая цепь на дубе том…»?
        - Ха! Только «У синя моря клен зеленый, мифрила цепь на дубе том. И днем и ночью сфинкс ученый, все ходит по цепи кругом!» - продекламировал Угрюмый, - Сильная вещь!
        - Ты что - поклонник творчества Шарманьяка? - удивился наемник.
        - Да нет. У братвы оно за считалочку ходило, - смутился бывший разбойник, - Так -то я даже грамоте обучен не был, пока его светлость меня в капитаны не заделал. При нашей работе эта ваша грамота ни к чему была.
        - Тогда как вы магические свитки делили, если никто читать не умел? - заинтересовался Шардон.
        - Ну почему никто? Атаман умел. Носатый, Три-кармана. А что до свитков, так это же магия! С ней разобраться - ума большого не надо. Чем сильнее пальцы жжет, тем дороже и опаснее. Ну и название уж всякий прочитать сможет, там закорючки нехитрые.
        Пометка: Угрюмый рассказал, что разбойники мощь и ценность магических свитков определяли наощупь - по силе магического жжения.
        - Степень совпадение измененных текстов с оригиналом - от сорока до восьмидесяти процентов. Где-то на уровне замены нескольких слов на синонимы и аналоги, а где-то целые куски переписаны, - продолжал возмущаться Шардон, - Есть и уникальные произведения, но там и ритм не выдержан, и рифмы плохо подобраны, и слова незнакомые. Вот, например, «Ведьмы, ведуньи и ведьмаки» - это какой-то биографический труд с рифмованными вставками, которые вообще едва ли можно назвать стихами. И как монеты могут быть «чеканными»? Они же просто снимаются со счета в золотом эквиваленте, и точно так же переводятся на него - их никто не чеканит!
        - Ха! Дай-ка сюда, - вырвал у него книгу Максимус, - Конечно, это не стихи - это песня!
        - Та самая? - удивился Угрюмый.
        - Не знаю. Какой-то Нэтан Фликс в авторах указан. Вы что - оба знаете ее?
        - Странно, что ты не слыхал, командир - как-никак, бывший трактирщик! Ща изображу…
        В руках начальника стражи появилась… лютня! Он прокашлялся, толстые пальцы умело прошлись по струнам, и Угрюмый хрипло заорал:
        - Ведьмаку заплати-ите чеканной моне-етой, чеканной монетой о-о-о, ведьмаку заплатите - зачтется все э-э-это-о вам!
        Граф с недоумением посмотрел на горланящего министра и подпевающего ему игрока. Пожал плечами и вернулся к книгам…
        ПРИМЕЧЕНИЕ ОТ АВТОРА:
        Да, фрагмент получился совсем небольшой и проходной, но сложно было удержаться :-)
        Ну и вот вам компенсация.
        P.S. Песня Присциллы из игры "Ведьмак 3" на голову круче:

12. Основы виртуальной поэзии - часть 2
        - А что ты хочешь найти? - не выдержал Максимус, - Я так понял, тебе предстоит поединок с опытным дуэлянтом? Не думаю, что здесь есть учебники для повышения навыков, а голая теория не поможет победить.
        - Это будет поэтическая дуэль. И я пытаюсь разгадать систему, по которой мой противник переделывает классические произведения.
        - Поэтическая? Хм. И как успехи?
        - Никак. Нет никакой системы, или мои алгоритмы для анализа недостаточно хороши.
        - И что будешь делать?
        - Не знаю. Я планировал использовать те же методы, чтобы составить несколько идеальных заготовок, но теперь… Пока что я просто запоминаю прочитанное.
        - Зачем?
        - У меня скоро поэтическая дуэль, - терпеливо напомнил «непись».
        - И какое отношение к этому имеют все эти книги?
        - Мы будем по очереди рассказывать стихи на заданную соперником тему.
        - И? - не унимался бессмертный.
        - Чьи стихи окажутся лучше, тот и станет победителем.
        - Лучше чем что?
        - Чем стихи соперника.
        - Лучше по каким показателям?
        - Я… Я не знаю. Судить будут зрители, я так полагаю. Рифма, красота языка и метафор, ритм - критерии могут быть разными…
        - Извини, Шардон, но ты малость туповат. Неужели ничего так и не понял?
        - Нет.
        - Неважно, насколько будут хороши твои стихи. Их качество и количество вообще ничего не решает для игровой системы!
        - Почему?
        - Да потому! Чтобы драться, я не учу названия приемов и не рассказываю противнику, как я буду его убивать. Я оттачиваю навыки владения оружием, повышаю параметры и прокачиваю конкретные атакующие или защитные умения. Иногда для победы даже одного приема хватает, если я владею им в совершенстве и правильно подобрал билд! Теперь понятно?
        Шардон задумался и, наконец, ответил:
        - Важны не сами стихи, а навыки и параметры поэта?
        - Именно! Тебе приходилось когда-нибудь торговать? От чего зависит цена на один и тот же товар у разных продавцов?
        - Параметр Харизма. Умения «Красноречие», «Торговля», «Дизайн» - это основные факторы. Еще существенно влияет уровень персональной репутации покупателя с этим персонажем.
        - Ну так вот, поэты - это те же торговцы, только «продают» они стихи, а не товар.
        - Возможно, что ты прав. В списке моих умений есть «Стихосложение», а также можно получить талант «Чувство ритма», который повышает эффективность ряда навыков, включая составление стихов, песен, танцы и занятие сексом.
        - И Харизму подкачать тебе не помешало бы, - добавил бессмертный.
        - На кой оно командиру-то? И так уже харя ни в один шлем не влезает! - недовольно пробурчал Угрюмый, но не слишком громко.
        - Нет, - решительно заявил Шардон.
        - Что «нет»?
        - Очки параметров и умений слишком ценны, чтобы тратить их на создание билда, который бесполезен для намеченных мною целей.
        - И что же это за цели?
        - В ближайшей перспективе я планирую стать герцогом.
        - И в чем проблема? Охота, танцы, стихи и секс - этим они и занимаются каждый день, как я понимаю. Ну и иногда орут на тех, кто отвечает за бардак в принадлежащих им владениях. Или просто вешают их. Или сперва орут, а потом вешают. А ты будешь орать на своих наместников в рифму - в чем проблема-то?
        - У господина графа нет наместников. Мы у него - министры! - важно надулся Угрюмый, - И не тебе советы раздавать, как его светлости на нас орать надобно.
        - Вряд ли Императору понадобится искусство стихосложения, и найдется время на праздные танцы, - покачал головой Шардон.
        - Погоди, но ты же только что сказал, что метишь в герцоги?.. Гхм. Ого! А ведь Зеленкин оказался прав - ты действительно очень необычный… персонаж. Это правда, что когда-то ты был простым трактирщиком?
        - Да.
        - Так вот почему у тебя указан «Торговец» базовым классом?
        - Именно.
        Их беседу прервал громкий радостный голос, раздавшийся где-то в глубинах библиотеки:
        - А вот и мы! Слушай, Шардон, что вы забыли в этом лабиринте? Я думал, мы встретимся в гостинице…
        Из-за стеллажей с книгами показался Тактикус, за которым шел незнакомый «непись», а замыкали это шествие Корвин и Рианна.
        - Привет, Шардончик! - девушка обняла «непися», - Мы тут узнали, что ты будешь в поэтической дуэли участвовать, и просто не могли пропустить такое событие.
        - Ага, никак не могли, - утвердительно кивнул эльф и с подозрением посмотрел на Максимуса, - А ты еще кто такой?
        - Телохранитель и союзник. Разве Зеленкин про нас не рассказывал? Я с парой приятелей - будущая дуэльная академка вашего клана.
        - Алекс и компания? Помню, был про вас такой разговор. Рад встретиться лично.
        - Кто это с вами? - обратил внимание прибывшего с друзьями «непися» Шардон.
        - Знакомьтесь. Господин Пумперкилль, личный писарь герцога Шарманьяка. Его доверенное лицо, архивариус и каллиграф. Именно он записывает гениальные творения нашего великого поэта.
        - Исключительно под диктовку, - поспешно добавил «непись», - Ну, так где книга, которую я должен скопировать?
        Тактикус .> Шардон: Мы его якобы наняли для того, чтобы переписать старинную книгу.
        Шардон .> Тактикус: Но я ведь просил найти информатора?
        Тактикус .> Шардон: Поверь - лучше него никто не знает о грязных делишках герцога!
        Шардон .> Тактикус: Мне не нужны его грязные дела. Мне нужны секреты его побед в поэтических поединках.
        - Послушай, господин писарь. А твой хозяин действительно так хорош в поэзии? - тут же задал вопрос в лоб Тактикус.
        - Он не проиграл еще ни одного поединка! - важно надулся Пумперкилль.
        - Наверное, у него есть какой-то секрет? Не может же он настолько быть хорош!
        - Просто мой господин - прекрасный поэт. Один из лучших импровизаторов, должен заметить. Да вы и сами посмотрите - вон те два шкафа забиты именно его стихами.
        - Ха! Да просто он в противники себе выбирает тех, кто даже к слову «рифма» не может рифму подобрать! - перебила его Рианна, подзадоривая.
        - А вы можете? Вот так сходу? - улыбнулся писарь.
        - Я? Да запросто! Рифма, рифма, рифма… Рифма - ритма!
        - Нет такого слова «ритма».
        - Как это нет? Это же «ритм», только в родительном падеже.
        - Слово «ритм» не рифмуется со словом «рифма».
        - Но… - девушка махнула рукой, поняв, что спорить с «неписем» бессмысленно.
        - Вернемся к секретам твоего хозяина. Нам очень интересно знать, как он ухитряется всех побеждать. Что ты хочешь за эту информацию? - вмешался Тактикус.
        - Я так понимаю, если вас не устроит названная мной сумма, то на кон встанет моя жизнь? Что ж, не вы первые, не вы последние.
        - Для простой шестерки ты какой-то уж больно ты борзый пацанчик, - припомнил свое криминальное прошлое министр обороны.
        - Так ведь я и не простая шестерка, а доверенное лицо и помощник его сиятельства.
        - Пятьдесят тысяч, - озвучил сумму Шардон.
        Пумперкилль скривился и многозначительно потер кончиками пальцами: «маловато, добавь еще».
        - Извини, это все, что я могу предложить. Ну и, как ты сам говорил, твоя жизнь в придачу.
        - Эх ты, ну вот чего тебе дома не сиделось, а, морда ты провинциальная? Сидел бы в своем разваливающемся замке, любил бы служанок сисястых по темным углам да давился кислым вином - так нет же, не сидится им… Понаехали тут со всех захолустий Империи: кто в торговлю лезет, кто в политику, кто в поэзию, а кто под юбки замужних шлюховатых маркизок да графинь… Да еще и всякую шваль с собой тащат: то урок сиделых, то эльфов красножопых… - при этом писарь многозначительно посмотрел сперва на Угрюмого, а потом на Корвина с Рианной.
        Повздыхав и поохав, он, наконец, протянул вперед руку:
        - Плату вперед!
        - Нет, - твердо ответил граф, - А то знаем мы таких ушлых. Я тебе деньги, а ты портальным свитком р-р-раз - у умагичишь назад к своему герцогу.
        С этими словами он демонстративно подбросил на руке увесистый кошель и положил его на стол между собой и Пумперкиллем. Впервые за все время в герцогского служки появилось что-то, отдаленно похожее на уважение:
        - Ишь ты, соображаешь… А впрочем, секрета тут никакого и нет. Мой господин - гений не только рифмованного слова и меткого афоризма, но и мерзких пасквилей с унизительными памфлетами. Он мастерски очерняет своих оппонентов, нанося точные удары по их слабым местам и подрывая репутацию даже самых невинных и добродеятельных господ…
        - Чего?! - дружно уставились на писаря все присутствующие.
        - Гадости всякие пишет про своих соперников, - пояснил тот, - Отчего снижается их параметр репутации.
        - Что-то вроде рэп-баттлов на Реал-Ти-Ви? - пробормотал Максимус.
        - Фу, ну и гадость же ты смотришь.
        - Работа у меня такая, - вздохнул наемник, - Еще и не в таком копаться приходится.
        - И как это работает? - Шардон сгреб кошель со стола и, аккуратно взяв информатора под локоть, повел его между стеллажей.
        - Куда это мы? - начал упираться тот.
        - Ноги разомнем маленько, чтобы у тебя не было соблазна за «Маяк Ллойда» схватиться.
        Этому заклинанию для использования требовалось десятисекундная фиксация в неподвижном состоянии и вне зоны боевых действий, так что неторопливой прогулки было вполне достаточно, чтобы исключить возможность магического побега.
        Остальные двинулись следом на небольшом расстоянии.
        - Его сиятельство читает стихи. Зрители смеются - и всем весело, кроме самой жертвы, - начал свой рассказ писарь.
        - А если ответить ему тем же?
        - Не поможет, - Пумперкилль мотнул головой, - Герцог как раз и известен своей едкой манерой очернять соперника. От него этого ждут, за этим и приходят на его поэтические вечера. А если гость тоже пытается ответить грязью и оскорблениями - то ему самому же станет хуже.
        - Репутация Шарманьяка будет только расти, а его оппонента - упадет еще быстрее, - сделал выводы Шардон.
        - Именно! Зря вы в это все ввязались, граф. Человек вы вроде неплохой, хоть и недалекий…
        - А если я откажусь?
        - Для вас это будет оптимальный вариант, - кивнул писарь, - Отделаетесь парой пасквилей средней степени унизительности да десятком скабрезных эпиграмм в «Риверском Вестнике», в «Имперском Желтом Глашатае» и в «Жреческой Правде» - их писарчуки ни одной дуэли господина герцога не пропускают! Через неделю-другую все уляжется, ваша репутация восстановится, и вы снова сможете появляться в приличном обществе, не ожидая насмешек и нападок со всех сторон.
        - Это уже какое-то конкретное попадалово, командир, - в своей извечной манере пробурчал шагающий позади Угрюмый, - Может, порешим этого стиховерта, да и дело с концом?
        - Заказные убийства - за отдельную плату, стоимость обсуждается индивидуально, - тут же заявил Максимус.
        - Нет. У меня есть другое решение, - покачал головой Шардон.
        Пумперкилль посмотрел на него заинтересованно.
        - Но сперва нужно рассчитаться с информатором и обеспечить его молчание. Господин писарь, а вот тут нам направо, пожалуйста…
        - Как выразился этот молодой человек, - писарь кивком указал за спину, - Молчание - за отдельную плату, и стоимость обсуждается индивидуально.
        - Нравится цитировать? Мне тоже. Как говорил Гай Юлий Цезарь: «Я люблю предательство, но ненавижу предателей».
        С этими словами Шардон рывком распахнул дверь и мощным толчком выпихнул в нее Пумперкилля. И Максимус тут же точным броском отправил перчатку прямо в лицо Пумперкиллю.
        - Что?! - отшатнулся тот.
        - Что-что… Дуэль принимай - убивать тебя буду!
        Писарь огляделся. За разговором он и не заметил, как оказался у выхода из Библиотеки. Так что сейчас «непись» находился на улице, за пределами безопасной зоны, в которой были запрещены драки, дуэли и прочие смертоубийства.
        - Ты меня обманул, граф! - злобно прокричал он.
        - Я тебе ничего и не обещал.
        - А вот хрен вам с тертой морковкой - я отказываюсь от дуэли!
        Пумперкилль выхватил магический свиток, но тут же выронил его - вместе с рукой, которую точным ударом меча отрубил ему Максимус, текущий билд которого в гайдах значился как «охотник на магов».
        Своим вызовом на дуэль он просто отвлек внимание «непися», чтобы сократить дистанцию и наложить на себя нужные бафы. Писаря вывели не к главному входу Библиотеки, который тоже был мирной зоной, но с разрешенными дуэлями, а к «черному», где никаких запретов не было.
        Через десять секунд с помощником герцога было покончено.
        - Теперь у нас есть сутки, чтобы удивить господина Шарманьяка неожиданным визитом, - прокомментировал Шардон, наблюдая, как Угрюмый обыскивает тело…
        Глава 13. Ориентация
        - Командир, ты уверен, что мы правильно идем? - в очередной раз переспросил Угрюмый, оглядываясь по сторонам.
        - Да, - уверенно заявил шагающий впереди Шардон.
        - Как по мне, так мы только дальше в лес уходим, - не унимался министр обороны.
        - Это парк. Самый обычный парк. И здесь всего одна дорога, ведущая ко дворцу, так что заблудиться весьма маловероятно.
        Стоявшее в пяти шагах от посыпанной мелким белым песком дорожки дерево вдруг с треском вырвало свой корень из земли и обрушило его на графа, который даже скорости шага не убавил, хоть и успел рассмотреть грозящую ему опасность.
        Сверкнул клинок Максимуса, рассекая корень растительного монстра надвое, и обе его половины бессильно упали на тропу парой крупных поленьев, обозначенных системой как «Источник ресурсов». Хозяйственный Угрюмый быстро склонился над ними и обыскал, сгребая в инвентарь ПОЛЕНЬЯ (х2),МОЛОДЫЕ ПОБЕГИ (х5), ЯДОВИТЫЙ ПЛЮЩ (х1) и 400золотых монет - а вот нечего добру пропадать!
        - Долго нам еще топать? - недовольно пробурчал он, закончив собирать лут, и отбрасывая в сторонуГНИЛОЕ НЕСПЕЛОЕ ЧЕРВИВОЕ ЯБЛОКО, - Жрать охота!
        - Мы же недавно привал делали - неужели не наелся?! - возмутилась Рианна.
        - Там того привала всего пять минут, - вздохнул Угрюмый, - Я даже доесть не успел.
        - Ага. И вино допить.
        - Вот и я говорю - разве это дело?! Оставить половину сочной индейки и почти целый кувшин вина! - охотно поддержал девушку Угрюмый, не уловив сарказма в ее голосе.
        Шардон внимательно изучал только что атаковавший его клен, который снова притворился самым обычным деревом, надежно укоренившимся на многие-многие метры вглубь земли.
        - Не знаю, - наконец, ответил он.
        - То есть как это? Вон же дворец - рукой подать!
        - Визуально до него две сотни шагов. По карте - пятьдесят. Но за последние два часа мы прошли не менее полутора тысяч шагов и преодолели всего половину пути. Несмотря на то, что от ворот до замка - ровно сто семь метров, если верить карте.
        - Значит, еще два часа?
        - Теоретически, - согласился граф.
        - А кушать действительно охота, - подала голос Рианна, - Киря, у тебя, случайно, не осталось еще парочка тех хрустящих эльфийских булочек?
        - Могу яблок нарвать, вон они растут, - махнул рукой куда-то вперед Угрюмый.
        - Не стоит сходить с тропы. Этот парк полон опасных сюрпризов и ловушек.
        - Уж я-то заметил, - машинально потер окровавленный бок министр обороны.
        Ему больше всего досталось, прежде чем незваные гости поняли, что прогулка по дворцовому парку в полночь - очень опасное мероприятие, чреватое травмами и не только. Разумеется, раны Угрюмого давно были исцелены зельями и заклятьями, но одежда пока еще оставалась испачканной, хотя со временем пятна крови и грязи заметно уменьшались.
        - Смешно будет, если мы через пару часов снова выйдем к воротам. Раз уж тут такая чехарда с расстояниями творится, то я и такому исходу совершенно не удивлюсь, - Корвин протянул сестре булочку, - Держи.
        - Говорил же я - днем идти надо, - недовольно пробурчал Угрюмый.
        - Тогда наш визит не стал бы внезапным, и мы бы утратили элемент неожиданности.
        - А сейчас что - как снег на голову этому твоему герцогу-стихоплету свалимся? Да мы уже третий час под его окнами гуляем! За это время он мог успеть и пожрать, и ванну принять, и парочку каких-нибудь смазливых служанок отлюбить!
        - Ого! - раздался вдруг прямо перед ними голос, - Надо же, как вы точно описали мое обычное вечернее препровождение, милейший. Разве что со служанками я дел не имею, предпочитая принимать ласки от неутомимых графинь и маркиз. Желательно замужних, хе-хе, у таких и комплексов поменьше, и фантазия побогаче!
        - Где ты? Покажись! - крикнул Шардон, обращаясь во тьму.
        - Да я особо и не прячусь…
        Кем-то брошенный огрызок ударил Угрюмого точно в лоб. Тот закрутил головой по сторонам, пытаясь отыскать обидчика. И тьма перед ними расступилась.
        - Мы что, вернулись к началу тропы? - удивился министр обороны.
        Прямо перед ними на расстеленной походной скатерти спокойно сидел герцог Шарманьяк собственной персоной. В правой руке он держал глиняный кувшин, а в правой - жареную ногу индейки.
        - Эй, это моя нога! - возмутился Угрюмый.
        - Да? А на вкус, как самая обычная курица… Да и твои ноги вон, все на месте… пока что…
        - И мое вино!
        - А вот оно, кстати, отменное. И откуда только у вас такое сокровище?
        - Из моей собственной винокурни, - подал голос Шардон.
        - Хм… Оказывается, все же есть хоть что-то достойное в этой вашей глуши, откуда вы заявились. Между прочим - ночью и без приглашения! Чего настоятельно не рекомендуется делать без моего на то великодушного дозволения. Это смертельно опасно, - беззаботно заявил он, - Но у вас тут такая интересная компания образовалась, что я решил понаблюдать за вами лично.
        Второй огрызок угодил в грудь Шардону.
        - У нас есть приглашение, - спокойно отозвался тот.
        - Даже так? - удивился герцог, - Ах да, это же ты тот рыжий, которого я утром пригласил в гости? Только не думал, что ты заявишься ночью, да еще и с целой шайкой убийц! Это так заба-а-авно, что я так сходу даже рифму подобрать не могу…
        - Мы просто решили сделать вам сюрприз, господин герцог. И ни в коем разе не смертельный.
        - Ну-ну… Ворон ворону кричит: «Знаю, где обед лежит!» В чистом поле под ракитой - писарь герцога убитый! Как думаешь, о ком это?
        - Понятия не имею.
        - Тогда я сам подскажу. Имя Пумперкилль - говорит тебе о чем-нибудь? Ладно, граф, шутки в сторону! Ты убил моего человека, а я взамен заберу одного из твоих людей. Красотка, убийца, слуга и какой-то непонятный хлыщ - какой же сложный и интересный мне предстоит сделать выбор!
        Герцог взмахнул ножкой индейки, словно волшебным жезлом, и темнота вокруг группы Шардона вдруг взорвалась сотней огней и звуков.
        - Мы окружены, командир, - угрюмо озвучил очевидное министр обороны.
        - Поправка: красотка и хлыщ принадлежат к расе эльфов, а не людей, так что у тебя остается всего два варианта, - отозвался граф.
        - Софистика? Хм, забавно-забавно.
        - Как ты узнал о нашем появлении? Мы же…
        - …вы же отключили сигнальные заклинания и обезвредили ловушки? Должен заметить, это было проделано весьма умело. Допустим, вам просто не повезло. Меня сегодня мучила бессонница, и я решил прогуляться по парку. И совершенно случайно именно тогда, когда вы решили почтить меня своим внезапным визитом. Такой вариант тебя устроит, граф?
        - Ты нас ждал.
        - Сквозь волнистые туманы пробирается луна, на печальные поляны льет печальный свет она. По дороге парка скучной… Раз, два, три, четыре, пять… - вслух пересчитал их герцог, по очереди указывая пальцем, - …пятерка наглая идет. Колокольчик однозвучный утомительно гремит… Звенит. Звенёт?
        Поиск рифмы к слову «идёт»: завершено.
        Результатов найдено: 18 [Список…]
        - Поёт, - подсказал ему Шардон, выбрав подходящую по смыслу рифму.
        - Да, точно! Благодарю… А у тебя определенно есть талант - даже жаль будет убивать, такого одаренного поэта. Хотя, кого я обманываю? Подумаешь, одной жизнью больше, одной меньше… За сегодня ты будешь четвертым покойником на моей совести. Правда, предыдущих трех наглецов я прикончил на дуэли. Представляете, один из них почему-то решил, что только он имеет право спать со своей женой! Правда, дикость какая-то? Мы ведь живем в современном прогрессивном обществе, лишенном стереотипов и предрассудков, не так ли?
        - Какой же он мерзкий тип! - прошипела Рианна, и в ее руках появился лук.
        - Но-но! - выкрикнул Шарманьяк.
        Тренькнула тетива, раздался свист и короткий вскрик.
        Угрюмый начал заваливаться на бок, а из его горла торчала стрела.
        - Ваши уровни слишком малы, чтобы убить меня достаточно быстро. И это не считая ежащих на мне защитных чар. А вот у каждого из моих гвардейцов, что вас окружают - сил более чем достаточно.
        - А я ведь предупреждал, командир, что не нравится мне вся эта затея, - прохрипел умирающий министр обороны, прежде чем закрыть глаза в последний раз.
        - Как я и обещал - жизнь за жизнь, граф. Убери лук, девочка, пока здесь еще кто-нибудь вдруг не решил повенчаться с костлявой! Иль хочешь тут же умереть, и в мир волшебный наслажденья, на тихий берег вод забвенья, веселой тенью отлететь?
        Рианна послушно убрала оружие и бросила быстрый взгляд на Корвина. Тот полуприкрыл глаза и вытянул вперед руки с открытыми ладонями, демонстрируя, что он не вооружен.
        - Итак, граф, за каким демоном ты приперся ко мне посреди ночи, да еще и в компании этих головорезов, а?
        - Я хотел попросить тебя об отмене нашей дуэли.
        - Погоди… Но я же вызвал тебя не на смертный бой, а на обычное состязание поэтов? Так что твоей жизни ничего не угрожа… А! Я понял! Ты трясешься за свою репутацию, верно?
        - Именно так.
        - Ха! Да, в этом я действительно хорош, чего уж скрывать. Наверное, ты из тех провинциальных молодых талантливых авторов, что исписав пару листков своими бездарными каракулями внезапно решают, что они непризнанные гении и тут же едут покорять столицу. Сперва вы оббиваете пороги каких-нибудь издательств. А получив везде отказ - лезете со своими писульками в редакции газет-ежедневников с таким же результатом. И, наконец, решаете хотя бы урвать немного чужой славы, унизив какого-нибудь популярного при дворе поэта в стихотворной дуэли или на конкурсе - я прав?
        - Нет.
        - Да ладно тебе, граф. Я уже достаточно насмотрелся на таких гениев из глубинки. Чем ты отличаешься от них? Своим якобы талантом, который не признают тупые и ограниченные крестьяне? Упрямством, которое ошибочно принимаешь за целеустремленность?
        - Я хотел познакомиться лично с вами. Никаких стихов. Никаких дуэлей. Никаких побед.
        - Гхм… А вот это уже неожиданно. И с какой же целью? Неужели хотел попроситься в ученики? - Шарманьяк сделал глубокий глоток прямо из кувшина.
        - Нет. Я произвести впечатление, втереться в доверие, сблизиться и выведать ваш секрет.
        - У меня много секретов, граф… И на какой же именно ты положил глаз?
        - Вы - один из двух герцогов, что получили свой титул не по праву крови, а лично из рук Императора. И я хотел узнать, как вы добились такой чести…
        - Ха! Должен признать, ты снова сумел меня удивить. Хорошо, допустим, я не прикажу убить вас всех прямо сейчас на месте. Насколько ты готов был сблизиться, чтобы заполучить мою тайну?
        - Максимально.
        - Знаешь, Шардон. А ты мне нравишься. Нет, я серьезно. Ты открытый, честный, целеустремленный и точно знаешь, чего хочешь. Не пытаешься юлить. И даже этот нарочито небрежный образ провинциального простака… Несомненно, он тебе подходит! Но если внимательно присмотреться и заглянуть глубже…
        Шарманьяк поднялся на ноги, снова отпил из кувшина и нетвердой походкой двинулся к графу и его спутникам, по-прежнему окруженных десятками стражников.
        - Ты только кажешься грубоватым и упитанным, но на самом деле у тебя широкие мужественные плечи, крупное телосложение настоящего силача и взгляд… о-о-о… Тебе кто-нибудь говорил, какие у тебя умные, проницательные и красивые глаза, граф?
        - Нет, вы первый, господин герцог.
        - Можешь называть меня просто: «мой господин», без герцога, - Шарманьяк хохотнул.
        - Как вам будет угодно.
        - Тебе. Предлагаю перейти на «ты», мой милый друг. Раз уж мы с тобой собираемся сблизиться… максимально…

«Непись» замер в полушаге от неподвижно стоящего Шардона.
        - Что. Тут. Творится? - едва слышно выдохнула Рианна.
        - Знаешь. А давай попробуем. Ты и я, - герцог не обратил на нее никакого внимания, - Вот все что ты там перечислил. Впечатление ты уже на меня произвел, и весьма приятное, должен заметить. Что там у нас дальше? Сблизиться и потереться?
        И он провел пальцем по груди Шардона, в том самом месте, куда еще недавно угодил огрызок. Легонько, едва касаясь бархата охотничьего камзола. Почти ласково.
        - Я согласен, - отозвался тот.
        - Согласен на что? - не выдержала девушка.
        - Стать близким другом и интимным партнером герцога, разумеется. Его любовником.
        - Чего-о-о?!
        - Герцог Шарманьяк - прославленный поэт и дуэлянт, известный своей страстью к дорогому вину, а так же к хорошеньким девушкам и мужчинам. И если есть простой способ без особых затрат времени и ресурсов получить желаемое, то почему бы им не воспользоваться? «Цель оправдывает средства», ведь так?
        - Нет!!!
        - То есть ты хочешь сказать, что он… из этих?… - наконец, обрел дар речи Корвин.
        - Да ладно тебе, красавчик! - пьяно улыбнулся эльфу любвеобильный поэт, - Мы ведь живем в современном прогрессивном обществе, лишенном стереотипов и предрассудков, не так ли? Так что, мой милый Шардончик, каким будет твой ответ?
        Глава 14. Репутация
        Шардон отозвался сразу, даже ни на секунду не задумываясь:
        - Я уже ответил. Да.
        - Нет! - снова закричала Рианна.
        - Почему? - Шардон редко использовал эмоцию удивления, но сейчас изобразил именно ее.
        - Это ведь неправильно! Он же мужчина!
        - И что?
        - И ты тоже. Неужели для тебя нет разницы, крутить шашни с женщиной или с мужчиной?
        - Ты имеешь в виду интимные отношения? Конечно, есть разница…
        Девушка с облегчением выдохнула, но следующие слова графа снова вынудили ее напрячься.
        - …из-за особенностей анатомии придется отказаться от некоторых поз и умений при занятии сексом, так что мне придется изменить схему прокачки при помощи этой мини-игры.
        - Лара, бесполезно что-то объяснять - он все равно не поймет, - махнул рукой Корвин.
        И его невинный жест пропустили как стражники, так и сам Шарманьяк.
        Но не Максимус, для которого это был сигнал к действию.
        Он рванулся вперед, мгновенно прыгая к выбранной цели. Наложенные на герцога заклинания не позволяли использовать именно его для атаки, но почти вплотную к нему стоял Шардон, которого телохранитель и выбрал для телепортации.
        А потом крутанулся на месте, одновременно выхватывая особые кинжалы, которые при каждом попадании снимали с жертвы по одному полезному эффекту.
        На графе таких бафов не было, зато Шарманьяк предусмотрительно обзавелся пятью-шестью защитными барьерами, прежде чем появился перед своими потенциальными палачами. И все они лопнули, словно мыльный пузырь, за пару секунд: хоть используемое Максимусом атакующее умение наносило легкие удары, едва пробивающие броню даже противника равного уровня, зато их было много. Два оборота в секунду - это по два удара каждым из двух кинжалов. И при этом не нужно целиться, потому что атака массовая.
        А когда защита пропала, ловкий убийца снова сменил оружие и вонзил короткий меч в горло герцога Шарманьяка, обрывая его крик. И еще раз, и снова… И даже разница в уровнях не помогла бы поэту, потому что билд Максимуса как раз заточен под убийство магов высокого уровня.
        Правда, сам при этом он умер от первой же пущенной кем-то из стражников стрелы, но свою задачу игрок уже выполнил: известный балагур, развратник и дуэлянт к тому времени уже получил несколько смертельных ран, и ненадолго пережил бы своего убийцу.
        - Что вы делаете?! - закричал Шардон, склоняясь над умирающим и доставая целебные зелья.
        - Ой дура-а-ак, - простонала Рианна, крепко обнимая его и не позволяя двинуться с места.
        - Спасаем тебя от большой ошибки, - добавил Корвин, хватая сестру за руку и активируя свиток «Маяка Ллойда».
        Перед своим самоубийственным актом Максимус вышел из группы, так что они не переключились в боевой режим, и заклинание сработало, перенося всю троицу назад в «Пивного Барона», откуда они и начали свой путь.
        - Я жду объяснений, - заявил Шардон.
        - Мы требуем объяснений! - одновременно накинулась на него Рианна.
        - Я первый спросил.
        - Зато нас больше. Мы прилетели специально на твою поэтическую дуэль, а ты вместо этого ночью пробираешься в сад к этому своему герцогу, чтобы… чтобы… Кирилл, помогай! - повернулась она к брату.
        - Чтобы при помощи приворотного зелья соблазнить его, втереться в доверие и выведать секрет получения титула, - вместо Корвина, отозвался граф.
        - Чего?! - оба игрока уставились на него широко раскрытыми глазами.
        - А вы думали, он просто так в меня с первого взгляда влюбился? Я знал, что он обожает редкое дорогое вино, поэтому специально оставил после нашего привала почти целый кувшин, разбавленный купленным у ведьм любовным эликсиром.
        - Полный абзац…
        - Это был самый простой и дешевый способ получить желаемое, - Шардон пожал плечами, - И если бы вы не вмешались…
        - …то твоя репутация пострадала бы так, что ты ни в жизни не отмылся бы!
        - Почему? Для своего возлюбленного герцог отменил бы дуэль.
        - Кирилл. Ты слышишь то же самое, что и я? Как такое вообще возможно?
        - Да запросто. Он ведь обычный ИскИн. Которому «родители» не объяснили, что когда мальчик любит девочку - это хорошо, а когда другого мальчика - то плохо. Им в голову не пришло, что их созданию когда-нибудь придется решать текущие задачи через… через постель!
        - Вы мне помешали.
        - И правильно сделали, потому что у нас тут РУ-кластер, а не насквозь толерантный ЕВРО!
        - Что такое «кластер»?
        Вместо ответа, Корвин скачал и перекинул ему несколько статей по кластерному устройству «Мира Фантазий». Как и карта мира, он был разделен на несколько крупных географических зон, которые существовали изолированно друг от друга. Они отличались архитектурой, историей, квестами, классами, расами и так далее, и могли взаимодействовать только в специальных точках - торговых или военных.
        Поиск информации: завершено.
        - Здесь не сказано ничего о том, от какой ошибки вы меня спасли.
        - Если кратко, то ты получил бы огромный дебаф к репутации. Скрытый, но очень большой. Да ты сам посмотри свою базу квестов: женитьба, ухаживание, соблазнение - все эти задания касаются только женщин.
        Поиск информации: завершено.
        Пометка №1: Исключить возможные однополые интимные связи.
        Пометка №2: Внимательно изучить структуру мира и систему кластеров. Внести поправки в Директивы №2 и №3.
        - Шардончик, милый, - несмотря на слова, в голосе Рианны звенели лед и сталь, - а почему ты нам не рассказал про свой невероятно хитрый план соблазнения герцога?
        - Решил, что вы его не одобрите. И, как вижу, оказался прав.
        - И почему же ты так решил?
        - Потому что когда я рассказал он нем Сизому Носу, с которым мы ходили за приворотным зельем, то он сошел с ума. Начал меня называть птичьими прозвищами и отказался вместе обедать. Это из-за того скрытого дебафа репутации, да?
        - Именно. Жалко, что этот Сизый нас не предупредил…
        - Он хотел, так что мне пришлось его обнулить.
        - Обнулить, это значит…
        - Убить.
        - Ты просто ужасен! - Рианна отодвинулась подальше от «непися».
        - Ты чего? На вас тоже действует этот дебаф? Но я ведь не успел…
        - На нас действуешь ты и твое поведение!
        - Я действую рационально, логично и эффективно.
        - И бесчеловечно.
        - Может быть это потому, что я не человек? Как ты меня назвал, Корвин? ИскИн? То есть искусственный интеллект. В виртуальной оболочке.
        Он сказал это совершенно спокойно - даже равнодушно.
        Без эмоционально.
        - Раньше ты таким не был. Верни нам нашего прежнего славного Шардона!
        - Тот, Шардон, который считал себя человеком и учился им быть - он умер. Его больше нет.
        Корвин тяжело вздохнул и повернулся к сестре. Та поймала его взгляд и медленно, неуверенно кивнула. Эльф вопросительно вскинул бровь.
        Рианна снова кивнула, но на этот раз решительно и твердо. И, закрыв глаза, отвернулась.
        - Значит, и наш друг, которому мы доверяли, тоже умер, - твердо заявил Корвин, - А с тем мудаком, в которого ты реинкарнировал, вообще никаких дел иметь не хочется.
        Корвин исключает персонажа Шардон из клана Дети Корвина.
        - Что ж, это твое решение, - кивнул «непись». Вы были полезны, хоть и неэффективны. Надеюсь, оптимизация социальных и экономических связей пойдет на пользу и мне, и вам.
        - Да кому ты врешь? Ты не умеешь надеяться. Ты же просто набор ноликов и единичек!
        Казалось, еще немного, и Рианна набросится на него с кулаками. Поняв это, Корвин успокаивающе приобнял сестру.
        - Врать я тоже не умею. Это исключительно человеческое качество. Как и зависть, ненависть, предательство, коварство…
        - Ну почему же? С герцогом ты все провернул за нашей спиной. Ты цитируешь политиков, генералов, читаешь стихи, но даже малейшего понятия не имеешь, какой на самом деле смысл и какие чувства заложены во все эти слова.
        - Слова состоят из букв. Предложения - из слов и знаков препинания. И они поддаются лингвистическому, семантическому и фонетическому анализу, в отличии от того, что вы называете «чувствами», которые нельзя измерить никакими приборами и оценить алгоритмами.
        - Вот об этом я и говорю. Прощай, Шардончик.
        - Прощайте, настоящие живые человеки, - ухмыльнулся бот.
        Глава 14. Репутация - часть 2
        Домой, точнее, в замок Фурье, граф вернулся в сопровождении шайки атамана Кривого - он нанял всех этих головорезов, чтобы обеспечить свою безопасность. Теперь, когда рядом с ним не было ни верного Угрюмого, ни бессмертных, стоило этим озаботиться.
        Как обычно, его встретила любящая жена леди Мари и единственная и любимая дочь Розальда.
        И пока она беззаботно и увлеченно рассказывала отцу о своих планах на предстоящую свадьбу, графиня шла рядом молча, постоянно бросая взгляды в сторону супруга и озадаченно хмурясь.
        - Что-то случилось? - наконец, не выдержал Шардон, который сразу обратил внимания на странное поведение жены.
        - Об этом я и хотела тебя спросить, - отозвалась красавица, - Ты больше не в клане Корвина?
        - Ах, ты об этом, - граф беззаботно махнул рукой, - Мы разошлись с ними во мнениях по одному вопросу, и больше нас ничего не связывает.
        - Но… вы же столько сделали друг для друга?!
        - Я выплатил все долги, а совместный бизнес никак не пострадает.
        - А как же выручка? Взаимопомощь?
        - Теперь нам придется обходиться своими силами или искать других союзников.
        - Могу я узнать, что же за вопрос привел к таким печальным последствиям, любимый муж мой?
        Шардон остановился и приложил палец к губам, жестом приказывая ей немного помолчать, и повернулся к Розальде, которая все это время пыталась привлечь его внимание, дергая отца за рукав.
        - Ну наконец-то! - обрадовалась та, - Так что, папенька, какой тебе цвет платья больше нравится - розовый или нежно-голубой?
        Она отбежала в сторону, приподняла подол и закружилась. Обычно домашнее платье, которое было на ней в данный момент, вдруг сменилось на роскошное свадебное воздушно-голубого оттенка с каймой из белоснежных лепестков по подолу и краю рукава. А через пару секунд вместо него появилось розовое, украшенное белыми цаплями.
        - Папенька, ну так какое на мне лучше смотрится?
        Мари .> Шардон: Милый, я бы посоветовала остановиться на розовом. Оно ей и самой нравится.
        - Свадьба отменяется, - объявил Шардон, - Сейчас мы не можем себе позволить такие траты.
        - Но… А как же мои женихи?
        - Сколько их на этот раз?
        - Тридцать четыре.
        Военный искусственный интеллект произвел нехитрый расчет и…
        - Когда наберется шестьдесят пять, и каждый выполнит квест на внесение пяти тысяч золотых в казну - тогда и вернемся к этому вопросу. А пока что, как я уже сказал, свадьба отменяется!
        - Но папенька!!! - мгновенно перешла на ультразвук девушка.
        - Марш в свою комнату. А не то понижу ее на пару уровней, и не будет у тебя ни мраморной ванны с лебедем, ни живого пони!
        Розальда поджала губы и, высоко вздернув носик, ушла.
        - Ты так и не ответил на мой вопрос, дорогой.
        Внешний вид Мари не сулил графу ничего хорошего. Скрещенные на груди руки, тонкая полоска рта, нахмуренные брови и немигающий взгляд. В списке анимаций подобное выражение обозначалось как «Молчаливая угроза скандалом».
        - Они считают меня недостаточно человечным.
        - Но… ты же человек? Как и я, и твоя… наша дочь?
        - Я им так и сказал, - Шардон улыбнулся и ласково потрепал супругу по щеке.
        Мари .> Корвин: Приветствую.
        Мари .> Корвин: Мы с вами почти не знакомы - я жена графа Шардонье.
        Корвин .> Мари: Конечно, я вас помню. Мы же с вами танцевали на свадьбе Розы.
        Мари .> Корвин: Розальды. Ее зовут Розальда.
        Мари .> Корвин: Так вот, я обращаюсь к вам по поводу вашего конфликта с моим мужем…
        Корвин .> Мари: Решение окончательное. Клан Дети Корвина больше не хочет иметь с ним никаких дел.
        Мари .> Корвин: Я лишь хотела узнать о причинах… Мне казалось, что вы с Шардоном были очень дружны. Вы через столько вместе прошли и всегда поддерживали друг друга.
        Корвин .> Мари: Да, Шардон когда-то действительно был моим другом. Но этот ваш граф Шардонье - он совсем другой. Очень неприятный, эгоистичный и самовлюбленный тип, который готов лгать и идти по трупам ради достижения своих целей. Нам с ним не по пути.
        Мари .> Корвин: Я не замечала в нем никаких изменений! Он по-прежнему все тот же любящий и заботливый муж и…
        Мари .> Корвин: …и отец.
        Корвин .> Мари: В таком случае я за вас очень рад. Но будьте осторожнее.
        - Мэри! - снова окликнул ее Шардон.
        - Да, милый?
        - Я буду в своем кабинете. Мне нужно несколько часов покоя - организуешь охрану, чтобы никто не побеспокоил меня? Угрюмый еще не назначил вместо себя нового капитана, а сам он героически погиб во время нашей последней операции.
        - Да, дорогой, - улыбнулась девушка.
        А в логе чата она отмотала несколько строчек, снова перечитывая сообщение Корвина: «Готов лгать и идти по трупам…»
        Закрывшись в кабинете и установив несколько свежекупленных ловушек у двери и окна, Шардон уселся в кресло. Под правую руку он положил свою верную боевую сковородку, а под левую - небольшой самострел.
        Не то чтобы «непись» ожидал нападения, но сейчас ему никак было нельзя умирать. Слишком много новой интересной и полезной информации к нему поступило в последние дни. Информации, которая еще не была надежно сохранена в самых недрах его базы знаний.
        Именно этим он и занялся, потратив на процесс архивации 30% своих вычислительных ресурсов.
        Еще 50% мощностей ИскИн выделил на поиск в планах и схемах всех связей, точек соприкосновения и других видов взаимодействия с кланом Дети Корвина и их ресурсами. ИскИн не только находил такие связи, но и тут же просчитывал все возможные варианты их устранения или эффективной и недорогой замены, искал альтернативные пути решения задач, так или иначе завязанных на помощь игроков.

15% ушли на дальнейшую разработку директивы, согласно которой он должен был стать герцогом. Из оставшихся вариантов самым простым и перспективным вариантом был признан герцог Блюберд Норгулльский, мизантроп и затворник, владения которого ютились среди горных хребтов неприветливого Севера Империи. Шардон загрузил всю имеющуюся информацию по самому дворянину, по его роду, по герцогству Норгул. И уже на этом этапе столкнулся с серьезной проблемой: белые пятна.
        Информации было совсем мало, и слишком много в ней зияло пробелов.
        При этом ИскИн не мог обратиться ни к внешним базам данных, доступ к которым был ему перекрыт, ни к тому же Корвину.
        Оставшиеся 5% позволяли ему имитировать минимальную жизнедеятельность: граф Шардонье расхаживал по своему кабинету взад-вперед с задумчивым видом, изредка перебирая лежащие на столе пустые листки бумаги, и проверял по карте замка, не объявился ли какой-нибудь незваный гость. С самими владениями тоже нужно было что-то делать.
        Приближался сезон дождей, а значит, вот-вот почти втрое поднимется вероятность наводнения, гибели посевов и возможных пожаров от ударов случайной молнии. Обо всем этом тоже нужно было подумать и позаботиться заранее. Когда-нибудь потом…
        И вообще давно уже пора было учредить какое-нибудь министерство по чрезвычайным ситуациям, и переложить на него подобные задачи.
        Но сперва - герцог Блюберд Норгулльский и его Лазуритовый Замок…

* * *
        - Кирилл, тебе не кажется, что ты был как-то уж слишком с ним суров?
        - Ничего. Пусть задумается над своим поведением и над его последствиями. Надо бы еще наших ребят предупредить, чтобы с ним не связывались.
        - Думаешь, какого-нибудь Ухореза это остановит? - Рианна усмехнулась, - Да он половину своих достижений при помощи Шардона взял.
        - Разберемся. Но сперва… Слушай, с сегодняшнего дня я официально безработный. Приглашаю тебя по этому поводу отужинать в очень приятной компании дорогих тебе людей.
        - Эм… Не поняла…
        - Я пригласил родителей в гости. И нечего так на меня смотреть - уборкой займутся роботы «Автоклина», а еду закажем. Так что сможешь спокойно и без спешки привести себя в порядок. Я, кстати, в салон тебя уже записал. В конце концов, ну какой я лидер будущего великого клана, если не в состоянии сделать сестре и родителям пару приятных сюрпризов?
        - Чтобы они не расстраивались по поводу того, что ты остался без работы и ковыляешь по квартире на кибер-протезах?
        - Типа того.
        - Знаешь… У меня все не выходят из головы твои слова…
        - Какие именно?
        - Про любовь, человечность и родителей, которые не научили Шардона очевидным истинам.
        - Ты это к чему?
        - Думаю, нам пора вернуться к расследованию. Мне вдруг очень захотелось перекинуться парой слов с этими его «родителями» и попросить, чтобы они вразумили своего «мальчика» как положено. С применением грубой программной силы в воспитательных целях.
        Кирилл усмехнулся:
        - Ябедничать будешь?
        - Конечно! Я им все расскажу: и про зелье приворотное, и про проблемы с гендерной идентификацией, и про хождение по трупам, и про то, как в нем «человек умер» - с выражением и во всех подробностях! Я же девочка, мне можно….
        Глава 15. Компенсация
        Вот только его планам было не суждено сбыться - по крайней мере в ближайшее время.
        Двери с грохотом распахнулись, и в комнату вбежали… нет - ввалились! - два гоблина. Причем, ввалились в самом прямом смысле, буквально вкатившись кубарем. За ними вальяжно вошел, постукивая посохом, величайший некромант Леса Гоблинов.
        Он же - глава министерства магии и придворный чародей графа Шардонье.
        Шныга.
        - Хэй, господина граф, Шныга вернулся!
        - Что с тобой случилось?
        Выглядел маг Смерти неважно: весь покрыт кровью, грязью и сажей. А еще с него стекала вода и полоска здоровья мигала в опасной красной зоне.
        - Колдунства всякие, - пожал плечами гоблин, - Сначала злой шкилеты нападай, потом молния Гварл в башка попадай, затем Мургл лес поджигай, а у самый замок нас река догоняй…
        Пожар, буря с грозой, восстание нежити и потоп - и все это одновременно?
        Несмотря на то, что часть стихийных бедствий некромант нескромно приписал в заслуги себе и своим помощником, но вряд ли те были на такие подвиги способны, да и игровая механика не позволяла устраивать пожары или использовать себя в качестве громоотвода.
        Это было больше похоже на активно работающие сценарии сдерживания - все эти катастрофы с небольшой вероятностью могли произойти в это время года, но вот чтобы так плотно, да еще и одновременно…
        Все это явно неспроста! И, судя по масштабу событий, нацелены они были не против самого Шардона, как это уже случалось раньше, а на его владения в целом.
        Он открыл обзорную карту графства: так и есть, по всей территории то тут, то там творится всякое неприятное! Пожары, наводнения, нашествие крыс и болезней - полтора десятка различных бедствий разом, словно кто-то всерьез разобиделся и наслал на его владения сильное проклятье.
        Вот только никаких заклинаний, дебафов и прочих эффектов нигде не обнаружилось.
        Искусственный Интеллект вывел в виде графиков динамику различных показателей по каждой из подвластных ему территорий.
        Результат его действий по специализации и экономической стимуляции разных земель оказал куда больший эффект, чем он рассчитывал! Мягкая налоговая политика, дополнительные задания и инструкции, расширение ресурсной базы и оптимизация логистики привели не только к экономическому росту Леса Гоблинов!
        Средний доход по графству вырос всего на 15% - слишком высоки оказались расходы на обучение ремесленников, закупку сырья и инструментов, найм подмастерьев, улучшения мастерских и так далее. Конечно, все это окупится и даст заметный прирост финансовых показателей, но несколько позже.
        Зато неожиданно высоким оказался демографический рост.

+12% среди мастеров, +18% среди воинов и разбойников и +30% среди представителей добывающих профессий. В основном за счет наемников и подмастерьев, которые благодаря упорному труду из «временных болванчиков», сгенерированных системой, превращались в полноценных жителей поселений.
        Более того - и средний уровень «неписей» в каждой локации заметно вырос. А значит, увеличилась скорость и объемы добычи, были разведаны новые месторождения и инстансы, которые скоротоже станут дополнительными источниками опыта и редких ресурсов.
        Выросло качество и ассортимент товаров - а значит, процветает и торговля. Количество караванов выросло вдвое. Пока что эффект не особо заметен, но как только новые маршруты будут налажены и закреплены системой в качестве постоянных, то…

…то тот же Заповедник Кхара имеет все шансы превратиться из обычной стартовой локации в небольшой городок со своим порталом, городским управлением и прочими вытекающими. Чего не должно быть по определению, потому что при таком раскладе бессмертные будут начинать игру не в крохотной отсталой деревушке, рассчитанной под 1-10 уровни, а в крупном поселении с развитой инфраструктурой, налаженной системой снабжения и коммуникации. И это, в свою очередь, вызовет взрывной рост скорости их прокачки и адаптации.
        А когда об этом узнают остальные игроки…
        Вот система и сопротивляется, обрушивая на владения Шардона одно бедствие за другим, пытаясь таким образом нивелировать его заслуги по улучшению качества жизни в отдельно взятом графстве. Несчастные ИскИны всеми доступными им способами старались сохранить заложенный творцами в этот кусочек Мира Фантазий баланс.
        И если граф не хочет привлекать к себе ненужное внимание, то им нужно как-то помочь. А значит, никаких министерств по чрезвычайным ситуациям и производственно-экономических революций, пока он не придумает, что с этим делать! И даже наоборот, придется усложнить жизнь своих подданных.
        Новая директива: «Восстановление баланса».
        Описание: Скорректировать баланс в локациях Леса Гоблинов таким образом, чтобы исключить вмешательство внутренних (ИскИны) и внешних (Творцы Фанмира) сил.
        Директива №455 создана.
        Для начала Шардон удвоил налоги и в полтора раза повысил квалификационные требования по всем профессиям. Если прибавить убытки от уже случившихся стихийных бедствий, то этого должно быть достаточно, чтобы на какое-то время «присмирить» ИскИнов, обрушивших на Лес Гоблинов всякие напасти.
        - Эй! Ты чего делаешь?! - покончив с текущими проблемами, он, наконец, обратил внимание на Шныгу, который уже во всю хозяйничал в кабинете графа.
        В руках коротышка держал книгу в золотом переплете, а из кармана у него торчал серебряный кубок.
        - Твоя совсем дохлый стал, господина. Стоит, молчит, не шевелится, не дышит. Даже в шкилет некромантский не превращается. Шныга три раза пробовал!
        - И ты решил меня ограбить, пока я занят?
        - А зачем дохлый граф нужен умный книга или блестящий кружка?
        - Но ведь я жив.
        - Да. Теперь господина опять живой, - печально вздохнув, гоблин положил книгу на стол.
        Затем, перехватив грозный взгляд Шардона, вытащил из кармана кубок и поставил рядом. Следом на столе оказался кинжал в дорогой оправе, пять свитков, золотая чернильница, пучок редких дорогих трав и амулет в форме головы лиса.
        - Ты это что - уже и меня самого успел ограбить?!
        - Нет, - мотнул некромант головой, - Шныга мертвяк боится. Никогда не грабит.
        - Тогда как мой амулет у тебя оказался?
        -Это все Мургл. Он всегда для Шныга дохляков обыскивает. Хороший ученик. Смелый.
        Граф обернулся.
        Оба помощника Шныги застыли на месте у самого выхода из кабинета.
        На спине каждого из них красовались увесистые мешки, судя по характерным выпуклостям и округлостям, набитые всевозможным добром, раньше украшавшим полки и стеллажи комнаты.
        - А ну стоять, вы, двое!
        - Наша стоит, - отозвался Мургл.
        - Не убегает совсем никуда уже больше, - добавил Гварл.
        Шардон велел им выкладывать украденное, а пока те аккуратно расставляли и раскладывали по местам свою нехитрую добычу, ИскИн создал новую задачу:
        Новая директива: «Организованная преступность».
        Описание: Создать естественную убыль ресурсов и произведенных товаров при помощи организации регулярных воровских набегов на места добычи, склады и мастерские.
        Директива №456 создана.
        Сами того не желая, Шныга и его вороватые подельники подсказали ему еще один способ сдерживания экономического роста: воровство. И ведь чем больше окажется добыча разбойников, тем сильнее они станут. А значит, жителям поселений придется увеличить охрану и улучшить защитные сооружения вокруг деревень - а это тоже дополнительные расходы.
        Еще бы это все как-то узаконить.
        Например, поддержать Гильдию Теней с их системой принудительного «страхования» от возможных неприятностей, и убедить воров открыть филиалы в других поселениях. Тем более что теперь, когда Шардон лишился поддержки бессмертных, ему нужен новый союзник. Сильный, влиятельный и способный добывать нужную информацию.
        Поэтому он взял несколько листков бумаги и в сопровождении своего придворного чародея поднялся в Голубятню. Выбрал несколько пернатых гонцов и составил нехитрое послание для Правой и Левой рук Тени, как называли себя главы воровской гильдии:

«Уважаемые господа! Я буду рад видеть вас в своем замке, чтобы обсудить вопросы нашего взаимовыгодного сотрудничества и перспективы партнерских отношений».
        Граф Шардонье, повелитель Леса Гоблинов
        - Хороший птица, красивый, вкусный, - раздался позади голос Шныги.
        Шардон обернулся.
        В десяти шагах от него задорно пылал костер, на котором гоблины жарили нескольких голубей, нанизанных на обычные деревянные прутья.
        Обновившийся лог событий сообщил, что его Голубятня стала беднее на 4 крылатых гонцов общей стоимостью на 920 золотых. Даже самый дорогой ужин на четыре персоны в любом из его «Пивных Баронов» не стоил таких денег.
        - Хэй, господина, жрать иди! - окликнул Шардона придворный маг, - Твой птица уже готовый совсем. Вкусный! Гварл три раза книга «Кулинария» читал - теперь хорошо жарить умей.
        - А зачем он ее аж три раза читал?
        - Картинка там шибко красивый, - отозвался Гварл, - Не то что в «Некромантия», где только всякий страшный мертвяк и невкусный кости нарисован.
        От угощения граф отказался, да и не за этим он прихватил с собой этих туповатых гоблинов, которые приносили убытков и проблем едва ли не больше, чем пользы.
        - Я хочу тебя кое о чем попросить, Шныга, - перешел «непись» к делу.
        - Моя весь слушай. Один большой зеленый ухо стать!
        - Мне нужно, чтобы ты написал письмо своему учителю, мессиру Аараму…

* * *
        В переговорной комнате «Пивного Барона» их было пятеро: Зеленкин, Корвин и дуэльная академка клана в полном составе. По-хорошему, надо было еще и Рианну позвать, но Лариса была занята приготовлениями к семейному ужину.
        - Значит ты - аналитик? - эльф перевел взгляд на торговца 25-го уровня с ником Алекс.
        - Скорее, менеджер и снабженец. Занимаюсь нашими финансами, начиная от закупки программных примочек, всяческих игровых редкостей и заканчивая непосредственно ставками. Ну и бумажные вопросы решаю, разумеется.
        - Бумажные?
        - Именно. Мы по всем правилам официально оформлены. Это дает… определенные преимущества.
        Корвин бросил быстрый взгляд на Зеленкина, который из всех его знакомых больше всего разбирался в различных тонкостях Мира Фантазий. Тот кивнул, полуприкрыв глаза.
        - А ты, получается, шпион?
        - Специалист по сбору информации, - осклабился игрок по имени Феникс, - Подслушивание, подсматривание и срисовка всех нужных статов.
        - Ну и, собственно, ваш боец.
        - А также аналитик. Я сам себе билды продумываю. Макс, - Максимус протянул руку для пожатия, - Ники тоже частенько приходится менять, чтобы не примелькаться на Аренах.
        - Что ж, рад знакомству. О ваших подвигах уже наслышан, а кое-что видел лично. Отличная работа, парни. Вы уже знаете, о чем сейчас пойдет разговор?
        - В общих чертах. Мы должны создать небольшую, но эффективную академку вашего клана, которая будет специализироваться на дуэлях и прохождении арен, - подал голос Алекс, который в их небольшом дружном коллективе был за главного.
        - Верно. Если объединить ваш опыт и знания с нашими ресурсами, то может получиться... мне даже страшно представить, что!
        Троица «дуэлянтов» переглянулась, явно о чем-то совещаясь в приватном чате.
        - А в чем конкретно наша выгода? Деньгами мы и сами себя обеспечиваем. Экипировкой тоже - да и клан ваш, признаем честно, всего лишь небольшой середнячок среди новичков. Ни редких ресурсов, ни нормального шмота…
        - Уверены? - Корвин ухмыльнулся.
        - У вас состоят в основном лоу-левелы - да хотя бы вас самих взять! Сколько времени вы играете? Обычный игрок за пару-тройку дней берет десятку, уже через неделю апает двадцатый уровень и сваливает в город, а через месяц - становится сороковым. А вы? До сих пор сидите в стартовой локации, фармите нубские инстансты… Кроме замка у вас-то и нет ничего.
        - Напомни-ка, какой у тебя уровень?
        - Двадцать пятый.
        - А у меня?
        - Ну-у-у…
        - И как давно играете?
        - Так ведь у нас тактика такая. На средних и хай-левелах конкуренция выше, шмот и расходка стоит дороже, да и билд Максу менять так свободно уже не получится. Поэтому мы искусственно сдерживаем свою прокачку.
        - Бинго!
        - Слушай, Корвин. Ты даже не представляешь, сколько мы в этот проект вложили денег. И сколько поднимаем на ставках - вашему клану такое и не снилось!
        - Охотно верю. Но и выбор шмота у вас довольно ограниченный. Никто не станет заморачиваться фармом или крафтом уников под двадцатые уровни, которые проскакиваются за пару недель. Тем более, что на этом и не заработаешь.
        - И?
        - Мы - заморачиваемся. И у нас есть возможность получать по-настоящему редкие вещи именно под наши - и ваши тоже - уровни.
        С этими словами он начал выкладывать на стол предметы. Какие-то из них были созданы умельцами клана, какие-то - выбиты из самых редких боссов в недавно открывшихся инстансах. А некоторые - были получены за квесты при максимально возможной репутации у «неписей», либо во время прохождения уникальных сюжетных заданий.
        - …Яйцо Золотого Грифона, Каблуки Унижения, Бездонная бочка, Набор кукол Вуду… Откуда у вас все это?! - Алекс один за другим касался предметов, внимательно изучая их свойства.
        - Эта информация доступна только членам клана.
        - Эх, мне бы такие башмаки да во время боя с Гонцом Ветра! - Максимус схватил красные ведьминские туфли на высоком каблуке, - Столько бы времени и зелий сэкономил!
        - Так они же бабские?
        - Ничего не знаю, в требованиях пол не указан. Кстати, Корвин, а можно вопрос?
        - Давай.
        - Тот непись с рыжей бородой, которого я охранял - он же местный граф, верно? Это указано в описании локации.
        - Да.
        - То есть типа самый главный хозяин всех этих земель, замков, рудников, поселков, да?
        - Ага. И у него своя сеть пивоварен, в которой у нас своя доля.
        - И как же вам удалось заманить к себе такого ценного кадра?
        Глава Детей Корвина помрачнел, но быстро взял себя в руки и натянуто улыбнулся:
        - Эта информация доступна только членам клана.
        - Так и думал, что услышу именно это, - игрок улыбнулся, - Нам с ребятами нужно несколько минут, посовещаться.
        Эльф кивнул, и Алекс, Максимус и Феникс снова умолкли и замерли, переговариваясь. Хватило им на это даже меньше минуты.
        - Думаем, что можно попробовать.
        Корвин облегченно выдохнул, заметно расслабившись.
        - Отличная новость! Разумеется, все ваши права и обязанности мы обсудим отдельно. Точнее, это вы уже сами решайте с Сергеем - это все его инициатива, - он махнул рукой в сторону Зеленкина, - И для начала я хочу предложить вам один очень важный для нашего - а теперь уже и вашего - клана контракт…
        Глава 16. Спецоперация-2
        Пока бессмертные совещались и обсуждали условия присоединения тройки Алекса к Детям Корвина, граф Шардонье примерно тем же занимался в своем замке. Вот только его собеседниками были мастера Даркис и Шэдоу - Правая и Левая рука Тени соответственно, главы местного отделения воровской Гильдии.
        В свое время Шардон основательно их прижал, ограничив власть Гильдии лишь частью Заповедника Кхара, теперь же его предложение было прямо противоположным - он отдавал им на откуп четверть месторождений ресурсов, четверть ремесленных мастерских и четверть торговых лавок и караванов в своих владениях.
        Взамен же Тени обещали ему не только исправную уплату налогов со всего награбленного, но и посильную поддержку во всех представительствах Гильдии до 30-го уровня включительно. А это, между прочим, тринадцать филиалов в десяти городах Империи.
        В том числе и в городе, рядом с которым стоял замок герцога Блюберда.
        А значит, воры Гильдии могли не только раздобыть информацию об этом дворянине, но и помочь Шардону добраться туда за пару часов при помощи Тайных Путей - системы телепортов, принадлежащих Теням. Раз уж портал Детей Корвина ему доступен лишь на общих основаниях, то «транспортные» услуги местных криминальных структур будут весьма кстати.
        - Вы добыли информацию, которую я просил?
        - И даже больше, братан! - криво ухмыльнулся Шэдоу, - Ты в натуре крышей поедешь!
        На стол легла пухлая папка.
        Граф протянул руку и легонько коснулся ее, переписывая содержимое в свою базу данных. Несмотря на внешний вид, информации о герцоге там оказалось мало, очень мало. Рост, вес, пол, возраст, уровень, цвет глаз, примерное значение базовых параметров, любимые цвета и так далее. Вся действительно полезная информация уместилась буквально в пару строчек:
        Характер: необщительный, склонен к уединению и затворничеству.
        Увлечения: искусство - живопись, скульптура, гобелены.
        - И по какой именно причине я должен испытывать крайнюю степень радостного удивления?
        - Чего?! - не понял Шардона «непись», передавший ему документ.
        - Ты сказал что я, цитирую, «крышей поеду». Вот мне и интересно, что именно среди этих записей должно было вызвать такие бурные проявления эмоций.
        - Слышь, братан, что-то ты в натуре мутный какой-то… Базаришь не по-людски…
        - Дарк, - второй вор успокаивающе положил руку на плечо своего приятеля, - Расслабься, может он на своем, на графском разговаривает? Хе-хе, - он коротко хохотнул, вытащил резную шкатулку из красного дерева и поставил ее на стол.
        - Короче, тут тема такая. Этот герцог тащится от всякой мазни и статуй каменных. Не от простых, конечно, а собирает всякие редкости, которыми нормальный человек свое жилье захламлять не станет.
        - Моя крыша все еще на месте.
        - Наши кореша подсуетились и отыскали картину, на которую герцог Блюберд давно хотел наложить свои лапы, да вот только коротковаты они оказались! Если ты заявишься к нему на хату с таким подарком, то он тебя как сына родного встретит, зуб даю!
        Шардон выбрал из списка эмоцию, выражавшую максимальную степень радости, чтобы не разочаровывать своих гостей.
        Его грузное тело запрыгало и хаотично замахало руками, одновременно заливаясь громким жизнерадостным смехом. Длилось это безобразие ровно 30 секунд, после чего граф неподвижно замер и спокойно поинтересовался:
        - Надеюсь, вас устроила эта демонстрация моих эмоций? Если нет, то я могу ее повторить.
        Не дождавшись ни утвердительного, ни отрицательного ответа, Шардон открыл шкатулку и нахмурился.
        - Это не очень похоже на картину. А если точнее, то этот предмет имеет не более четырех процентов подобия с тем, что называется «картиной» как образец изобразительного искусства.
        - Тьфу ты! Так это и никакая не картина… - начал Даркис.
        - Это намного лучше, чем картина! - перебил его Шэдоу.
        - Это ключ от сокровищницы, в которой лежит нужная тебе картина!
        И оба вора умолкли, глядя на Шардона и явно при этом гордясь собой.
        - Хм. Если вы намерены требовать от меня за это плату, то я могу предложить вам кое-что намного лучше, чем деньги.
        - И что же это?
        - Ключ от сундука, в котором, возможно, деньги лежат … Вы хотя бы знаете, где эта сокровищница находится?
        - А то как же! Мы уже и эту, как ее… экспедицию организовали в те места!
        Даркис разложил на столе изрядно потрепанную карту, покрытую следами ожогов, жирными пятнами и многочисленными правками и приписками. Тем не менее, печальный внешний вид никак не сказывался на изображении локации, которую исправно отрисовывал игровой интерфейс - это был просто антуражный графический эффект.
        - Сперва мы Тропой Теней доберемся вот до этого городка. Затем двинемся вот сюда, перевалим через этот хребет, потом вдоль во-о-он той речушки, и уже через пол дня окажемся у входа в сокровищницу!
        - Итого на дорогу туда и обратно - целые сутки, - подытожил Шардон.
        - И еще неизвестно, сколько мы там проваландаемся, - согласно кивнул Шэдоу.
        - Только это, братан, ты не думай, что мы за тебя всю грязную работу делать будем, - подал голос Даркис, - Половина людей, бабла и снаряги - с тебя.
        - И добычу делим пополам, - добавил его коллега, - Мы тебе не благотворительная организация и не церковь святого Лооха. Сколько тебе времени на сборы нужно?
        - Пять часов.
        - Значит, сразу после захода солнца часов у «Пивного Барона» тебя встретит наш человек и проводит к тайному месту.
        - А что за человек? - поинтересовался Шардон, - Чтобы за кем другим не увязаться.
        - Брагой его кличут.
        - А что за место? Чтобы не заблудиться…
        - Старый рыбацкий склад… Эй! Ты чего дерешься? Совсем берега попутал, гнида? - Даркис выхватил кинжал и угрожающе двинулся на Шэдоу, который только что отвесил ему затрещину.
        - Слышь ты, трепло - за базаром-то следи! Все секреты разболтал.
        - Не боись, братва - мы же с вами на общее дело идем. Легавым не сдам, - успокоил их граф, переключаясь на воровской жаргон.
        Воры покинули замок, а Шардон начал планировать операцию.
        На самом деле, чтобы собрать отряд из 8 человек, экипировать их и собраться в дорогу, ему бы хватило и часа-двух. Но он хотел дождаться возвращения Угрюмого, своего верного начальника стражи, министра обороны и боевого товарища. Который отлично разбирался в местной криминальной обстановке и имел хорошие связи в соответствующих кругах - раз уж им предстоит грабить сокровищницу в компании воров и убийц, то и подготовку к этому мероприятию следует поручить профессионалу.

* * *
        НЕСКОЛЬКО ЧАСОВ СПУСТЯ
        ЗАМОК ФУРЬЕ, РАБОЧИЙ КАБИНЕТ ГРАФА
        - Ох и дурно это мероприятие пахнет, командир, - снова покачал головой Угрюмый.
        После возвращения из мертвых, он потерял целый уровень, кое-что из экипировки и память по тех днях, что провел в качестве министра обороны.
        Но свое мрачное настроение, пессимизм и подозрительность по поводу и без этот своеобразный «непись» не терял никогда, по-прежнему оставаясь верен самому себе и заложенному в него разработчиками характеру.
        - А нам его не нюхать надо, а людей собрать, до места добраться и картину найти.
        - И уйти живыми с этой твоей мазней, - мрачно добавил Угрюмый.
        - Верно. И мне от тебя нужен конструктив.
        - Чего?
        - План и список, кого и что нужно брать в дорогу.
        - Корешей моих старых звать надо - я так думаю. От местных гвардейцев на таком деле толку не будет. Не тому они обучены.
        - Вот ты и подбери мне семь человек с правильными умениями.
        - И за людьми Гильдии глаз да глаз нужен, - продолжал министр, - Как бы в спину нам не ударили, чтобы делиться не пришлось. Я бы на их месте так и сделал.
        - И как этого можно избежать?
        - Первыми ударить, - ухмыльнулся Угрюмый.
        - У тебя два часа на сборы. Деньги, снаряжение - все дам. И еще вот, возьми это - поможет быстрее договориться.
        С этими словами Шардон выставил на стол два бочонка вина.
        Начальник замковой стражи помрачнел и понимающе кивнул: ему был хорошо знаком символ, нацарапанный на крышке этих бочонков.
        Глава 16. Спецоперация-2 - часть 2
        Несмотря на достаточное количество времени, Угрюмый постарался управиться со всем побыстрее: раздобыл снаряжение, выбрал пару крепких ребят из своих гвардейцев, которых и нагрузил всем этим добром, а вместе с ними отправился на переговоры с разбойниками.
        Атаман Кривой по старой памяти не только радушно принял бывшего своего советника, но и пошел навстречу, выделив ему полдесятка людей. И не лишь бы кого, а именно тех, на кого указал посланник графа Шардонье.
        Специалист по ловушкам, мастер скрытных проникновений, взломщик-эксперт, искусный убийца и самый лучший следопыт - пятеро опытных и многократно проверенных в деле воров разных специализаций, которые наверняка пригодятся в сокровищнице.
        Плюс сам Угрюмый и Шардон - вот уже и семеро.
        - А за восьмого вам предлагаю взять Глыбу! Лучший метатель бомб из всех, кого я знаю - век воли не видать: может усыпить или взорвать кого и что угодно! - предложил им Кривой.
        - У нас свой мастер по взорвать что-нибудь полезное и проспать все интересное имеется, - в тон ему отозвался министр обороны, - Кстати, а вот и он, явился, весь запылился.
        - А-а-апчхи! - раздалось у входа в хижину.
        - Колдун? Ты ли это?! - узнал гостя одноглазый атаман.
        - Моя злой и страшный некромант теперь, - важно отозвался Шныга, - Смотри, какой большой и кривой палка!
        - Вижу-вижу. А еще слыхал я, что ты спутался с Гильдией, братан.
        - Это не слухи, - кивнул Шардон, - У нас действительно есть договоренности с Тенями.
        - Ты там смотри за ними в оба, граф. Посадят на перо, как только станешь им не нужен. Лично я с этими мерзавцами предпочитаю дел никаких не иметь. И тебе не советую.
        - Благодарю за предупреждение. Я буду предельно осторожен.
        - А вот за вольную отдельное спасибо - ух и заживем теперь с твоего дозволения, твое графское сиятельство!
        - Светлость. Правильно говорить «ваша светлость».
        - Да хоть мрачность! Но кружечку-то пенного выпьешь со мной на удачу, а, граф? Всего одну, по старой дружбе?
        Разумеется, одной кружкой не обошлось, так что через час вся группа покинула разбойничий лагерь с приличным дебафом «Опьянения» и целым ворохом бафов на Удачу, Шанс критического удара и на Восстановление энергии: Шардон заранее запасся нужными зельями и напитками, чтобы прощальная пьянка превратилась в предварительную подготовку к опасному походу.
        Впрочем, их отряд приключенцев с ярко выраженным криминальным уклоном до входа в инстанс с сокровищами добрался без приключений. Тут-то и стало понятно, зачем Гильдии Теней понадобилась помощь Шардона. Локация была 21-го уровня, тогда как члены воровской гильдии из Заповедника Кхара едва-едва дотягивали до 15-го, как и выданные в подмогу Кривым разбойники.
        Зато Шныга, сам Шардон и Угрюмый одним своим присутствием распугивали все окрестное зверье, а сторонников девиза «слабоумие и отвага», которые нет-нет, да и выскакивали из придорожных кустов с воплем «Жизнь или кошелек!», некромант обращал в бегство заклинанием «Вопль Баньши».
        - Ну вот и она, Сокровищница! - Даркис торжественно указал на бронзовую дверь, скрытую под «водопадом» зеленых лиан и мелких хищных растений.
        На мини-карте у всех членов отряда появился маркер, обозначающий место входа в инстанс.
        - Сокрытый Музеум пятого Риггла коллегии Пятнотворцев, - прочитал название локации Шардон, - Никогда о таком не слышал!
        - Еще бы! - отозвался глава Гильдии, - Эту тайну Тени тщательно оберегают от непосвященных. Вы первые чужаки, оказавшиеся здесь.
        В руках одного из воров сверкнула алым Рубиновая Отмычка, стоимостью в дневной доход от всех земель и мастерских, что принадлежали Шардону.
        С замком взломщик провозился минут пять, но тот, наконец, хрустнул, щелкнул, и тяжелая бронзовая дверь с протяжным скрипом открылась. Пахнуло сыростью и страхом - таким был стандартный «приветственный» запах подземелий-инстансов, уровень которых превышает средний уровень членов группы.
        - Будьте осторожны, здесь повсюду ловушки! - предупредил Даркис, одного за другим отправляя своих людей вниз, на разведку.
        - Вижу, - мрачно кивнул Угрюмый, наблюдая за тем, как Шныга пытается вытащить свой посох, засевший в капкане.
        - Мои люди пойдут впереди и разберутся с ними…
        - Погоди! - прервал убийцу Шардон, - Почему это твои люди?
        - Может, потому что они в этом деле куда опытнее? - насмешливо вскинул тот бровь.
        Он был прав, Тихоход, которого взял с собой в качестве специалиста по ловушкам граф, хоть и был 17-го уровня, но его параметры и умения оказались не так хорошо развиты, как у представителей воровской гильдии.
        Но и выбрал его военный ИскИн совсем за другие качества.
        - Зато мой орк выживет, если ловушка сработает, а твои люди - нет, - заметил Шардон.
        Взвесив все «за» и «против», Даркис был вынужден согласиться. К тому же, он и сам предпочитал лишний раз не рисковать своими подчиненными - тем более, что добыча делилась поровну, и глупая смерть «конкурентов» будет им лишь на руку.
        Подчиняясь жесту Угрюмого, Тихоход достал кирку и взялся за дело.
        Хоть его базовым классом и был воровской, но он делал упор на прокачку добывающих профессий, поэтому ловушки не обезвреживал, а попросту ломал их, корежил или вынуждал срабатывать, впустую щелкая стальными зубьями да хрустя остро заточенными кольями.
        Получено Дерево (х5), Пружина (х1), Ржавый гвоздь (х3), Золото (х200)…
        В лог посыпались сообщения о подобранных ресурсах, которые получал Тихоход из сломанных им капканов, ловушек-хлопушек, поворотных плит, пружинных кольев и так далее.
        Согласно настройкам группы, вся добыча делилась поровну, так что сумки всех участников предприятия заполнялись равномерно, и недовольных не было, и даже напротив: они еще и шагу не ступили, ни единой капли крови не пролили, а уже в плюсе!
        Первая настоящая опасность поджидала их лишь в третьей комнате.
        Едва группа оказалась внутри, как выступающие элементы стен вдруг повернулись вокруг своей оси, и в помещении кроме 16 приключенцев оказалось ровно столько же мумий 20-го уровня.
        - Вра-а-аг! - заорал Даркис, выхватывая парные кинжалы.
        - Перемотанный зомбяк, - ухмыльнулся некромант, вскидывая посох, - Сейчас Шныга делай из них послушный тупой раб!
        Воры, убийцы и разбойники расступились, пропуская гоблина-заклинателя вперед.
        Тот что-то забормотал на древнем языке, одновременно вычерчивая посохом в воздухе магические символы, вспыхивающие характерным для некромантии темно-фиолетовым пламенем.
        Не обращая на его усилия никакого внимания, мумии вытянули вперед перемотанные бинтами руки и со зловещим завыванием двинулись на столпившийся в центре комнаты отряд.
        - Ну же, колдун, где твоя хваленая магия?!
        - Это какой-то неправильный зомбяк, не слушается совсем, - вздохнул коротышка, - Другой заклинаний делать надо.
        - Ну так делай, а мы тебя прикроем.
        - Шныга не знает такую магию…
        - Тьфу ты… Ну и какой ты после этого некромант?
        - Шныга великий и сильный некромант! Только мало заклинаний знает…
        - И что же нам делать, о великий и сильный некромант?
        - Есть одно очень сильное колдунство - всегда Шныга помогай!
        Некромант хлопнул в ладоши, топнул и…
        Получен эффект «Быстрее ветра»: +25% к скорости бега. Длительность: 5 минут.
        - За мной! - крикнул он и бросился к ближайшему выходу.
        Но тут сверху опустилась каменная плита, преграждая путь к отступлению. И остальные три двери тоже оказались заблокированы внезапными препятствиями - отряд оказался в ловушке.
        - А другого сильного колдунства у тебя нет? От этого что-то маловато толку, - поинтересовался Угрюмый.
        - Есть! - радостно осклабился гоблин.
        Он схватился за шею, захрипел, выгнулся дугой и театрально рухнул на пол, словно сломанная кукла, раскидав руки-ноги в стороны и вывалив наружу посиневший язык. Полоска здоровья над его головой многозначительно посерела.
        - Помер?! - пнул его один из воров Гильдии.
        - Притворяется, - догадался Шардон, заметив, как «покойник» старательно ему подмигивает.
        - Что-то не впечатляет меня этот твой некромант. А других под рукой не было?
        - Сильнее Шныги я никого не встречал.
        - Значит, придется драться, - помрачнел министр обороны, вытаскивая двуручный меч.
        Остальные член группы последовали его примеру. Мумии неторопливо приблизились уже на расстояние пары шагов, когда что-то небольшое, зеленое и злое ворвалось в нестройные мумифицированные ряды, размахивая налево и направо ярко светящимся клинком:
        - Всех убью, один останусь! - орало «что-то» голосом, очень похожим на голос недавно самовымершего некроманта.
        - Навались, дружно! - поддержал его граф, и в его руке вспыхнула багряным пламенем… огромная чугунная сковородка.
        - С кем я связался… - простонал Даркис, переходя в режим невидимости и растворяясь в тенях.
        Следуя его жесту, еще несколько убийц повторило этот маневр, и молча наблюдали за разворачивающимся на их глазах сражением высокоуровневых персонажей против небольшой армии древней нежити. Которая, к счастью, оказалась легко воспламеняемой и была уязвима к урону Огнем и Светом, который наносило оружие союзников.
        Глава 17. Основы прохождения инстансов
        Три высокоуровневых (относительно силы нападавших монстров, разумеется) персонажа за десять минут управились с толпой неуклюжей нежити, при этом не понеся никаких потерь.
        Тактика эта давно была отработана на инстансах Шахт, где водились призраки.
        Сначала пьяный и невероятно от этого уворотливый Шардон парой сильных ударов агрил на себя мумий и начинал бегать по кругу, стараясь не слишком вырываться вперед - слишком уж те оказались медленными.
        Следом за нестройно ковыляющей за проворным толстяком нежитью шли Шныга с Угрюмым. Они выбирали самую неторопливую жертву и при помощи «Призрачной Руки» некроманта в самом прямом смысле выдергивали ее к себе на расстояние удара. А потом дружно секунд за десять превращали в бесформенную груду бинтов и праха.
        Эти останки быстро и ловко обыскивались идущими по пятам ворами.
        И вот так они ходили друг за другом, круг за кругом - до тех пор, пока все 16 мумий не были уничтожены.
        После этого настал черед стоявших в комнате двух сундуков и тайников, которых в результате обнаружилось три штуки. Ничего особо ценного в них не нашлось, так что добычу просто распределили примерно поровну, исходя из ее рыночной стоимости.
        Так они и двигались по подземелью: запертая дверь, поджидающие ловушки, мобы, сундуки и тайники, следующий зал - повторить.
        Иногда сперва приходилось разбираться со свободно слоняющимися по коридорам и комнатам монстрами,потом заниматься ловушками (и где же они были все это время, пока шел бой?), и только затем обыскивать трупы да призовые сундуки.
        Чем глубже отряд спускался в подземелье, тем тяжелее им приходилось. «Чем дальше в инстанс - тем толще мобы», - так говорил Тактикус.
        Шардон же предпочитал описывать это в виде формулы, где сила монстров в комнате N равнялась силе монстров в комнате (N-1), но умноженной на коэффициент от 1.05 до 1.1 - то есть каждая следующая западня была на 5-10% опаснее. А вот ценность дропа росла в полтора-два раза медленнее, поэтому игроки и не любили затяжные подземелья.
        Судя по размеру Сокровищницы и динамике коэффициента опасности, в конце их дожидается босс с усилением примерно в 2,5 раза. Учитывая масштабируемость параметров, пропорциональное деление его силы с обязательной свитой…
        - Поглоти меня Тень! - выругался Даркис, когда отряд свернул в очередной раз.
        Шардон ошибся в своих расчетах совсем немного. И то, он просто выбрал неверное соотношение сил между финальным боссом инстанса и его свитой. Босс оказался не 28-го, а 30-го уровня, и его окружал всего десяток мумий на пять уровней младше.
        ДРЕВНИЙ МУЗЕЙНЫЙ СМОТРИТЕЛЬ(босс). Нежить 30 уровня.
        - Как пить дать помрем, - вздохнул Угрюмый, прикрывая собой и графа, и тщедушного некроманта.
        От остального отряда проку было немного: они оказались настолько же слабее даже просто свиты Смотрителя, насколько сами мумии были слабее Шардона или Шныги. И даже численное преимущество в данном случае мало что решало.
        - Серый, Рыжий, Чернявый! - отрывисто начал выкрикивать имена Даркис.
        Три гильдейских вора выбежали вперед. Имена у них были совсем не те, что озвучил Правая Рука, так что это были, скорее, их клички или кодовые прозвища - по цвету волос.
        Они начали быстро-быстро бросать прямо перед собой склянки с прозрачной жидкостью. Те с тихим звоном разбивались, и содержимое выплескивалось наружу, не оказывая никакого видимого эффекта ни на мумий, ни на Древнего.
        - Что это?
        - Святая вода.
        Самое лучшее средство против нежити, но увы, в Лесах Гоблинов практически недоступное. Для «производства» Святой Воды нужен действующий храм светлых богов, а во владениях Шардона стоит лишь храм Вартана, нейтрального бога Истины. Благословленная его жрецами вода использовалась как детектор лжи или для поиска фальшивых драгоценностей, а на всяких зомби и прочих упырей (не считая лживых торговцев) - не действовала.
        Мумии замерли, не решаясь переступить через влажную черту.
        Босс, который до этого неподвижно стоял в самом дальнем углу комнаты, свирепо взревел и вытянул вперед руки.
        Бинты, обвивавшие их черными лентами, взвились в воздух и ударили прямо в столпившийся у прохода в зал отряд, насквозь пронзая двух воров, которые не успели уклониться. А даже и попытайся они - разница в уровнях была слишком велика, и уворот не сработал бы.
        - Нельзя просто стоять на месте!
        Гильдия не дала ему никакой информации об этом инстансе и его обитателях. В тех базах данных, что Шардон скачал в глобальном Вирте или получил от бессмертных, тоже оказалось пусто. Он обычно запрашивал материалы строго по теме своего вопроса или по окрестным локациям, но сейчас его занесло в самый центр Империи, где «неписю» никогда не доводилось бывать.
        Но за сутки своей «работы» управляющим ИскИном он оказывался в том числе и в «шкуре» такого вот финального босса инстанса, и понимал некоторые алгоритмы его мышления и по каким принципам подобные существа создавались.
        Музей - хранилище знаний, а значит, охраняет его, скорее всего, маг.
        Маг, значит, надеется на своих «телохранителей» и заклинания, в рукопашную схватку не вступает, предпочитая прятаться за спинами свиты и поддерживая ее колдовством.
        Мумии, нежить, древняя сокровищница - все это говорило о том, что в арсенале Смотрителя наверняка припрятано несколько проклятий. Возможно - магия призыва. Зато он не умеет исцелять и накладывать бафы.
        - Используйте яды, наносите калечащие и замедляющие удары! - скомандовал граф, - Но не убивайте их, иначе на замену придут новые, полные сил и ярости!
        Атаки союзников почти не наносили урона мумиям - каждый второй удар шел мимо, и даже те, что попадали в цель, едва пробивали броню, но и этого было достаточно, чтобы активировались дебафы или мумии получали эффект «Отравления», который хоть и не наносил урона, но немного замедлял нежить.
        Сам же Шардон со своими верными соратниками занялся Смотрителем.
        Усиленное огненными рунами оружие и Меч Света, которым отчаянно размахивал Шныга, отлично справлялись с восставшим из мертвых «Библиотекарем», вот только и самим приключенцам изрядно доставалось от босса.
        - Шныга, можешь его как-то отвлечь?
        - Шкилетов делай можно, - отозвался гоблин, уворачиваясь от очередной черной ленты - бинты оказались основным оружием их противника, и тот размахивал ими во все стороны, пытаясь зацепить юрких и назойливых обидчиков.
        Коротышка-заклинатель отскочил в сторону, сменил меч на посох и взмахнул им.
        Два трупа, принадлежащих невезучим ворам, что погибли первыми, шевельнулись и медленно поднялись на ноги.
        - Опять зомби получились, - разочарованно вздохнул некромант, - Для шкилетов кости надо или старый-старый покойник. Нету таких тут.
        Нет тел. Нет мертвецов. Нет материала для некроманта!
        - Убейте их! Скорее! - закричал Шардон.
        Дела остальной группы, которая отвлекала на себя мумий-прислужников, шли ни шатко ни валко. Пока что никто не погиб, но запасы святой воды и целебных зелий уже подходили к концу, так что это был лишь вопрос времени, когда появятся свежие трупы.
        Поэтому прозвучавший приказ воры и разбойники исполнили с большим энтузиазмом.
        Они набросились на недобитых прислужников, и одного за другим, наваливаясь сразу по трое-четверо, превращали их в кучи бинтов и праха.
        - Обыскивайте их, не дайте подняться!
        После обыска остатки тел исчезали. А значит, Смотритель не сможет воскресить своих слуг. Поднять новых ему тоже не из чего, так что решение оказалось простым и очевидным - сперва перебить телохранителей, а затем уже всем скопом навалиться на босса.
        Шардон все рассчитал верно, кроме одного.
        Разработчики как раз и планировали, что игроки будут проходить инстанс подобным образом, поэтому каждый раз, когда умирала одна мумия, все остальные становились немного сильнее и исцелялись. И, даже несмотря на ворох висящих на них дебафов, они превращались во все более и более грозных противников.
        К тому времени, когда ИскИн осознал свою ошибку, вместо 10 мумий 25-го уровня им противостояло всего три, зато уже 28-го. По силам тому же Шардону или Шныге, но совершенно не по зубам отряду измотанных низкоуровневых «неписей». Более того, если и дальше убивать их по одной, то вскоре три превратятся в двух, а две - в одну, по силе ничуть не уступающую боссу подземелья.
        - Отступаем! - скомандовал он.
        Не задавая лишних вопросов, остатки отряда, который за это время потерял еще одного вора и одного разбойника, бросился прочь и зала, который едва не стал для них братской могилой.
        К счастью, как и положено обычным инстанс-боссам, ни Древний Смотритель, ни остатки его личной гвардии не стали преследовать беглецов.
        - И что дальше делать будем, командир? Не по зубам нам этот тряпичный колдун со своими куклами, - задал мучавший всех вопрос Угрюмый.
        - Нужно менять тактику. А для этого придется вернуться в город и распустить группу.
        - Ты же понимаешь, граф, какие будут последствия? - зловеще прошипел Даркис, - Мы и так уже троих людей потеряли!
        - Четверых. Но все были бы живы, если бы кое-кто охотнее делился информацией о том, что и кто нас ждет внутри, - спокойно отозвался Шардон.
        Правая рука Тени имел в виду то, что они не убили босса. А значит, не прошли инстанс, так что не будет им ни добытых сокровищ, ни полученного в бою опыта. И даже более того - роспуск группы запустит обновление подземелья, и когда они спустятся сюда в следующий раз, то придется все проходить заново. Опять восстановятся все монстры, появятся уничтоженные ловушки, будут спрятаны в стенах тайники и так далее.
        Но ИскИн знал, что делал и как именно нужно проходить древний Музей.
        В городе он велел всем закупиться Святой Водой и Огненными Зельями, которые можно было использовать в качестве метательного оружия. Себе, Угрюмому и Шныге раздобыл по паре свитков с заклинанием «Огненная Стена». А вместо погибших соратников, Шардон затребовал у Гильдии Теней в поддержку четырех Магов Огня, до отказа забив им инвентари недорогими восстанавливающими ману зельями. Это были обычные боты-наемники 30-го уровня, хоть и нанимать таких сильных персонажей не имело смысла - все равно система автоматически понизит им уровень под сложность инстанса.
        Зная, с чем предстоит иметь дело, военный Искусственный Интеллект разработал тактику прохождения инстанса, опираясь на подсмотренный у игроков опыт. А дальше все прошло как по маслу. Сперва планомерная зачистка комнат - теперь, при поддержке четыре магов, метающих Огненные Шары и возводящих Огненные Стены, это оказалось совсем несложно.
        Затем подготовка ловушки для мумий-телохранителей.
        Самая большая сложность заключалось в том, что убивать их нужно было одновременно, одним ударом. Если выживет хоть один из стражей Древнего Смотрителя, то он обретет силу всех остальных и сравняется с боссом.
        Поэтому действовали они максимально слаженно.
        Сперва ослабляющая и замедляющая магия.
        Затем - Святая Вода и огненные стрелы, чтобы смертельно ранить неторопливо наступающего врага и увести их за собой туда, где уже поджидали маги.
        Которые по сигналу поставили сразу четыре огненных стены, заливая весь коридор пламенем.
        С момента входа в инстанс прошло чуть больше получаса, а в отряде даже раненых нет, не считая мелких царапин, заживающих от пары глотков целебного пива. Шардону даже показалось, что некоторые из его спутников нарочно подставляются под когтистые лапы нежити, чтобы получить добавочную порцию пенного «зелья».
        С самим Смотрителем тоже особых хлопот не возникло.
        Черные ленты-змеи сгорали в пламени Огненных Стен, а от вызываемого им Песчаного Смерча можно было укрыться за любым камнем. Обычные же атаки хоть и были болезненными, но Шардон с Угрюмым хорошо держали удар, пока маги заливали монстра огнем, а воры и разбойники - забрасывали склянками со Святой Водой.
        Вскоре с боссом было покончено.
        - Славная добыча! - довольно поцокал Даркис, рассматривая с десяток сундуков, выстроившихся у дальней стены.
        - И это не считая самого Смотрителя, - кивнул Шардон, кивая на безжизненное тело, - Вот только я не вижу никаких предметов искусства, о которых ты мне рассказывал.
        - Ну как же? - Правая рука Тени ухмыльнулся, - Оглянись, да они здесь повсюду! - и он закружился, вытянув руки в стороны, - Картины развешаны на каждой стене, на полу и даже на потолке! Бери сколько угодно! Да хоть все до единой - нам это добро ни к чему…
        ИскИн вынудил своего персонажа оглянуться. Затем поднять голову вверх. Опустить вниз.
        - Не вижу никаких картин.
        - Просто ты ничего не понимаешь в искусстве, - в голосе Даркиса звучала откровенная насмешка. Он даже перестал использовать слова из воровского жаргона, отбросив притворство.
        - Это… это же просто грязь и плесень?
        - Нет! Это пятна! Большие и малые, темные и светлые, ровные круглые и рваные кляксы - на любой вкус. Помнишь, где мы находимся?
        - В сокрытом Музеуме пятого Риггла коллегии Пятнотворцев.
        - Именно! Вот пятна, - указал на стены Даркис, - а вот и их творцы, - он пнул ворох истлевших бинтов, - Ну или то, что от них осталось. Так что соскребай свою часть добычи, ну а мы заберем свое, как и уговаривались, - вор указал на своих людей, которые занимались замками на сундуках с сокровищами.
        - Это не честно. Ты меня обманул.
        - Я обещал тебе сокровищницу и редкие уникальные картины, граф!
        - И половину добычи…
        - И добычу «поровну»! Давай-ка посчитаем, сколько здесь моих людей, и сколько твоих…
        Шардон огляделся. Угрюмый, Шныга, Тихоход и Бузотер - в бою против босса выжило лишь четверо из восьми, отправившихся в поход, если не считать его самого.
        И восемь бойцов Даркиса. Ни одного погибшего со стороны Гильдии.
        - Так что тебе отходит лишь треть. Думаю, эти картины как раз столько и стоят. Их тут аж с полсотни по всему Музею… размазано, хе-хе, - убийца расхохотался, довольный своей шуткой.
        - Ты поступаешь опрометчиво. Мы ведь союзники!
        - Напротив, граф. Все продумано до мелочей. И знаешь, что-то я передумал с тобой делиться.
        - Я твой владыка! Повелитель Лесов Гоблинов, граф Шардонье!
        - Ты толстый, пьяный и зазнавшийся дворянчик, который заигрался во власть. Гильдия не подчиняется самозванцам вроде тебя.
        - Я тебе это припомню.
        - Нет, граф. Ничего ты не вспомнишь. И твои люди тоже. Я же говорю - у нас все продумано.
        Даркис взмахнул рукой. И тут же, повинуясь этому жесту, Маги вскинули свои посохи, и сразу четыре огненных шара ударили в грудь Шардону. Теперь, когда инстанс был пройден по всем правилам, их уровни снова выросли до 30-го, так что четверка сторонников рыжебородого владыки была обречена.
        Глава 18. Махинация

24 ЧАСА НАЗАД, ЗАМОК ФУРЬЕ
        Материализовавшегося из воздуха дворецкого Шардон даже и не заметил, так он был погружен в свои мысли. Точнее, настолько сильно оказался загружен текущими задачами, пустив на составление планов и просчет возможных ситуаций 99% вычислительных ресурсов.
        - Ваша светлость, - учтиво склонился в поклоне Барримор, - К вам незваный гость. И стража вот-вот его схватит.
        Граф продолжал молча смотреть в одну точку.
        - Гхм-гхм! Ваша… гхам! Светлость! Гхм!
        Неподвижно сидевший в резном кресле «непись» часто-часто заморгал и повернул голову. Он уже изучил содержимое чата, так что знал, какую именно информацию только что пропустил мимо ушей.
        - Кто?
        - Некий Сумракс. Он тоже входил в список ваших друзей, так что я взял смелость предупредить вас о его визите, ваша светлость.
        - Пусть стража разбирается. И можешь вычеркнуть его из списка, как и всех остальных… Погоди! Ты ведь можешь добраться до него раньше бойцов Угрюмого?
        - Мои возможности быстрых перемещений ограничены территорией замка.
        - Узнай, что ему нужно. Из списка пока не вычеркивай.
        Изучив всю данные на Сумракса, Шардон «вспомнил», что имел дело с талантливым дизайнером задолго до появления клана Дети Корвина, и тот здорово помог ему с обустройством «Пивного Барона». Да и вообще оказался весьма отзывчивым и полезным бессмертным.
        - Говорит, что пришел за ценным советом по личному вопросу.
        - Хорошо. Велю его пропустить.
        Нетрудно было предположить, что Сумраксу понадобилась помощь в амурных делах с Рианной, его недавней партнершей. Или даже, скорее, в интимных делах - уж в этой-то области ИскИн разбирался отлично, постоянно совершенствуя свои алгоритмы прокачки параметров при помощи секса. И мог многому научить - так что игрок пришел по адресу.
        Шардон .> Угрюмый: Там ко мне Сумракс пришел. Пропустите его. И повежливее!
        Угрюмый .> Шардон: Будет сделано, командир!
        Через десять минут стража ввела в рабочий кабинет замка бессмертного. Слегка помятого при обыске (разумеется, весьма символическом - все равно он мог в любой момент достать оружие из своего инвентаря), но довольно улыбающегося:
        - Привет… дружище! - в голосе Сумракса читался легкий вопрос.
        - Твой визит стал для меня неожиданным. Но я нашел немного времени для старого друга. Выпьешь?
        ИскИн знал, что игроки очень любят начинать любой разговор с выпивки или с сытного перекуса. Но не потому что они были постоянно голодными или склонны к алкогольной зависимости. Просто таким образом бессмертные надеялись бесплатно восстановить Здоровье, Энергию и получить какой-нибудь полезный баф.
        Это все у них называлось коротким словом «халява».
        - Не откажусь, - предсказуемо отозвался гость, присаживаясь.
        - Времени у меня не так много, - сразу заявил граф, жестом приказывая Барримору подавать на стол, - Так что давай перейдем к делу, если ты не против.
        - Да я тоже вроде как спешу. Мне нужна твоя помощь в одном… деле… - при этом Сумракс многозначительно указал пальцем на потолок.
        Шардон поднял голову. Потолок как потолок. В сдержанной бежевой гамме с пастельно-мягким оттенком бордового. Ни трещин, ни пятен, ни паутины.
        - В общем, у меня есть кое-какие проблемы в мире бессмертных.
        - Не думаю, что я смогу чем-то помочь.
        - Я хочу, чтобы ты помог мне найти лазейки, слабые места и составить план. Вдруг, ты сумеешь заметить что-то, ускользнувшее от меня?

«Непись» не отозвался.
        - Дело в том, что я хочу выиграть один тендер. И могу это сделать! Вот только у фирмы-подрядчика, с которой мой альма-матер работает последние годы, слишком много подвязок в соцобеспечении, и они дают на лапу кому нужно, чтобы другие заявки даже не рассматривались… Что скажешь?
        Шардон по-прежнему молчал.
        - Они таким образом просто отмывают деньги, а я действительно хочу помочь приюту и уверен, что наш проект намного лучше! - игрок не выдержал и сорвался на крик.
        - Я помогу тебе. Но объясни сначала, что такое «тендер», при чем здесь элементы дамского нижнего белья и почему нет более простых способов очистить золото от грязи?
        - Ага. Точно. Я и забыл, - Сумракс сдержанно улыбнулся, - Я дам тебе любую нужную информацию, которая понадобится. Экономика, дизайн, проектные работы, откаты… - только попроси!
        - Тогда услуга за услугу. Взамен ты предоставишь мне любую информацию, которую я попрошу.
        - Но я же так и сказал?
        - Мне нужны квесты, гайды, карты, базы данных бессмертных по нашему миру…
        - Ох, прости, об этом я как-то не подумал. Конечно - все что скажешь.
        - Для начала, мне нужны тактики прохождения инстансов, рассчитанных на группы более десяти человек до тридцатого уровня…

* * *
        НАСТОЯЩЕЕ ВРЕМЯ, ДРЕВНИЙ МУЗЕУМ ПЯТНОТВОРЦЕВ (ИНСТАНС)

…но огненные сгустки прошли сквозь мишени, не нанеся им никакого вреда.
        - Ты забыл, что мы в одной группе, - подсказал озадаченному предателю Шардон.
        - Сейчас мы это исправим, - ухмыльнулся Даркис.
        Маги снова вытянули руки вперед, и между их ладонями появились крохотные сгустки пламени, готовые вот-вот вырваться наружу.
        - Не получится. Группу создавал я и указал в настройках, что только я могу ее распустить, пока мы находимся в инстансе.
        - Значит, встретимся у выхода! Вперед, бегом! - рявкнул убийца, отдавая приказ своим людям.
        - Шныга? - граф повернулся к некроманту.
        - Надо чтобы они из комната совсем ушли, - кивнул тот и, дождавшись, когда последний вор покинет зал Музеума, вскинул посох.
        Получен эффект «Быстрее ветра»: +25% к скорости бега. Длительность: 5 минут.
        Теперь настал черед Шардона и остатков его команда бросаться в погоню. Но они не просто бежали вперед, но еще успевали и поднимать самые крупные каменные обломки и статуи, на ходу закидывая их в инвентарь.
        - Проклятье! - раздалось где-то впереди.
        Выкрик сопровождался страшным грохотом и криками, звоном металла, стуком падающих тел.
        Свой отряд хитрый ИскИн собирал и снаряжал таким образом, чтобы у всех его спутником была максимальная грузоподъемность, пусть даже и в ущерб другим характеристикам. Весь тот неподъемных хлам, что они подбирали по пути, равномерно распределялся по всем членам группы, как и любая другая добыча.
        Отряд Даркиса состоял из воров и магов, которым Сила и Выносливость по определению не нужны, поэтому довольно быстро они достигли состояния перегрузки, в котором невозможно перемещаться бегом или перейти в невидимость.
        Так что группа Шардона вскоре нагнала беглецов, а потом и вовсе перегнала, по-прежнему продолжая собирать камни, тяжелую мебель и так далее, не позволяя «конкурентам» избавиться от перегрузки.
        - Тихоход! - скомандовал граф, когда они оказались в коридоре у самого выхода из инстанса.
        Коротко кивнул, разбойник начал разбрасывать ловушки. Далеко не все их он ломал. Действуя по заранее намеченному плану, «непись» каждую пятую ловушку аккуратно снимал и клал в инвентарь. А теперь снова их устанавливал, буквально усеяв ими весь коридор.
        - Готово! - отчитался он, расставив все капканы, руны, стрелометы и так далее.
        - Все на выход. Ждите меня.
        Шныга, Угрюмый и Бузотер вышли из Сокровищницы, а сам Шардон остался ждать преследователей. Вскоре их шаги раздались в конце коридора.
        - Брось, граф. Вам все равно не уйти. Снаружи ждут мои люди, да даже и так - силы явно не равны, так что кому-то сегодня придется умереть.
        - Согласен, - кивнул ИскИн, - Но кто сказал, что это должен быть я?
        Разумеется, весь этот разговор Даркис затеял лишь для того, чтобы отвлечь его внимание и окружить. Скинув невидимость, он объявился в двух шагах от Шардона. Чуть поотдаль показались и остальные разбойники. Маги тоже неторопливо шли по коридору, вытянувшись цепью.
        - Ты подписал себе смертный приговор, еще когда согласился на это задание, - прошипел убийца.
        - А с чего ты взял, что я не сделал пару записей о нашем контракте и путешествии к Сокровищнице в своем Дневнике Памяти? И даже если сейчас я умру, то вскоре узнаю о коварстве Гильдии…
        - Не понимаю, о чем ты.
        - Это к лучшему, - улыбнулся Шардон и исключил всех, кто находился в комнате, из группы.
        Со всех сторон раздались щелчки, хруст костей, треск рвущейся плоти и вопли: начали срабатывать ловушки, распознав воров и магов как «чужих».
        Сам же коварный граф выскочил из подземелья…
        И оказался посреди бушующего пламени, которым оказался залит выход.
        Какая-то фигура выбежала за ним следом и вспыхнула. Мощным ударом сковородки Шардон отбросил Даркиса назад, прямо на вход в Музеум, в который тот и провалился.
        А там его снова поджидали ловушки.
        Любой, кто выходил наружу, тут же попадал в установленные спутником графа Огненные Стены. Которые не только наносили урон, но и отбрасывали противников назад, снова и снова возвращая воров в опасные коридоры инстанса.
        Который к тому времени уже снова обновился.
        Вдруг среди пламени появилась высокая фигура в огненно-красных одеждах.
        Маг Огня.
        Которому, разумеется, заклинание его стихии не наносило никакого урона.
        - Мне приказано убить вас, - спокойно произнес наемник.
        Стены пламени раздвинулись, и рядом с чародеем стало еще три фигуры с посохами.
        - Вы были нанят для прохождения этого подземелья.
        - Именно так.
        - И мы его прошли с вашей помощью.
        - Именно так.
        - Разве на этом ваш контракт не должен был закончиться?
        - Именно так.
        - Даркис заключил с вами новый контракт на наши головы?
        - Нет.
        - Значит, его приказ не имеет никакой силы.
        - Именно так.
        - Ну а раз вы свободны для найма, то я предлагаю вам контракт на голову Даркиса и всех его спутников. Сухолист, Даблкилл, Метатель стали… - он перечислил все имена и передал предоплату.
        Пока они разговаривали, действие магических свитков прошло, и пламя исчезло, не оставив никаких следов на зеленой сочной траве.
        Из пещеры выскочила юркая фигурка, вооруженная кинжалами. И тут же сразу четыре Огненных Шара ударили в нее, обнуляя полоску здоровья.
        - Сухолист убит. Одна цель из восьми выполнена, - спокойно озвучил маг.
        - Думаю, вы тут и без нас управитесь, - кивнул Шардон и скомандовал, - Возвращаемся!
        И остатки его отряда исчезли, воспользовавшись свитками «Маяка Ллойда».
        Еще один вор вышел из пещеры. Не успел он сделать и пары шагов, как оказался отрезан от выхода возникшей за его спиной Огненной Стеной.
        - Метатель стали убит, - прокомментировал наемник, возводя вторую Стену прямо на воре. Тот бросился назад, но тоже наткнулся на бушующее пламя.
        Через минуту его обожженное тело безжизненно рухнуло на траву.
        Раздвинулись кусты, и из них выглянула голова вора 12-го уровня.
        - Они уже ушли? - поинтересовалась голова.
        - Кто?
        - Вопящие призраки.
        - Думаю что да, - оглядевшись, ответил маг, - Мы их тут не видели.
        - Уф! А то эти треклятые твари весь мой отрад по округе разогнали!
        Скрывавшийся в кустах «непись» выбрался на тропу и пронзительно свистнул. Вокруг раздались ответные сигналы, и вскоре у входа в Сокровищницу начал собираться целый отряд.
        - А вы, случайно, не с Даркисом сюда пришли? - снова обратился «вор-из-кустов» к магам.
        - Именно так.
        - Отлично! Поможете нам прикончить этого треклятого графа и его подельников. Мы тут в засаде сидели и их поджидали, но появился тот треклятый некромант со своими Баньши, и весь мой отряд по округе разогнал. Так что помощь магов против этих треклятых уродов будет нам очень кстати!
        Чародей переглянулся со своими товарищами, совещаясь с ними о чем-то через приват. Те дружно кивнули, соглашаясь. Тот полуприкрыл глаза, связываясь со своим нанимателем. Закончив разговор, маг вскинул посох, и его коллеги сделали то же самое:
        - За вас была обещана премия. Пожалуйста, не кричите слишком громко, сгорая в нашем пламени - у меня итак уже голова болит…
        И поляна оказалась залита магическим пламенем, в которое, помимо собравшихся на ней воров, угодила уже третья фигурка, выскочившая из подземелья.
        Командир магов-наемников отметил в контракте еще одно имя…

* * *
        ПЯТЬ МИНУТ СПУСТЯ, ЗАМОК ФУРЬЕ
        - Ну, как все прошло? - поинтересовался Сумракс у вывалившегося из портала Шардона.
        - Почти по плану. Потери оказались больше, чем мы рассчитывали.
        - А я ведь предупреждал, что они будут прятаться за твоих людей.
        За их спинами загремело-зазвенело. Бессмертный и граф обернулись, удивленно уставившись на огромную кучу всяческого хлама: доски, булыжники, обломки статуй, стулья и столы и так далее. Это «неписи» избавлялись от прихваченных в инстансе «утяжелителей».
        - И кто это все убирать будет?! - схватился за голову объявившийся в зале Барримор, - Особенно после того как ваша светлость изволила разогнать почти всю прислугу?
        Сумракс бросил на графа вопросительный взгляд.
        - Оптимизация расходов, - отозвался тот.
        - Устроили тут свалку, развели грязюку… - продолжал возмущаться призрачный дворецкий.
        - А что с картиной? Добыли хоть?
        - Нет, - Шардон изобразил тяжелый вздох, - Некогда было, да и не картины там оказались, а какие-то странные пятна сомнительной художественной ценности.
        - Никакой не ценный совсем, - подтвердил Шныга, - Ни сожрать, ни зелье вонючий сварить, ни дым ядовитый сделать. А тот, который зеленый - кусай Шныга больно.
        Гоблин протянул вперед руку, демонстрируя довольно жутковатый на вид ожог.
        - Где это ты так ухитрился?
        - Шныга думай это плесень редкий или мох полезный, давай быстро-быстро собирай на всякие колдунские реагенты. А оно - кусаться!
        Шардон ме-е-едленно повернулся к своему придворному некроманту.
        - Ты собирал пятна-картины?
        - Мало-мало совсем, - испуганно попятился тот, - Пять штуков Шныга собирай!
        - Как? Почему они не распределились по всей группе?
        - Шныга плесень в сумка не класть. Шныга плесень в руках таскай-бегай, - забормотал тот, прикрываясь руками и втягивая голову в плечи.
        - Ты самый ловкий, хитрый и замечательный маг в мире! Объявляю тебе свою графскую благодарность!
        Поняв, что бить прямо сейчас его никто не собирается, гоблин снова выпрямился и поинтересовался:
        - А «графский благодарка» - это сколько золота? Шныга сможет себе купить новый большой и кривой палка? А то старый совсем слабый. Для тупой и неуклюжий ученик сделанный. А Шныга теперь - великий графский министр! Хороший новый палка надо.
        - Покажи, какие картины вынес из Музея.
        Гоблин присел на корточки и прямо перед ним на мраморном полу начали появляться разноцветные пятна, которые носили довольно странные названия и были помечены как «предметы искусства»: Ультрамариновая тоска, Голодная зелень, Ползучая охра, Рыдания холодных тонов и Мрачно-белый шлепок.
        - Бр-р-р… - аж вздрогнул Сумракс, - Словно опять на выставке современного искусства побывал. Не хватает только голого автора с эрегированной «кисточкой» наперевес, раздающего автографы шлепками по всем желающим…
        - Думаешь, герцогу эти картины понравятся?
        - Уверен, что в его коллекции нет ничего подобного, - уклончиво ответил игрок.
        - Отлично! Как думаешь, сумеешь договориться с Корвином о настройке одноразового портала во Флоринтелль? Только не говори, что это для меня…
        Глава 19. Презентация
        Не дожидаясь, пока Сумракс уладит свои проблемы и переговорит с Корвином, Шардон обратился за помощью к Гильдии Теней. Все его спутники, принадлежавшие к воровской организации, погибли в Музеуме, а значит, вернутся они лишь спустя сутки, и напрочь забудут о случившемся - так что он мог и дальше сотрудничать с Тенями.
        Но предельно осторожно, ведь еще неизвестно, было устроенное Даркисом покушение его личной инициативой, или он выполнял приказ сверху, или это и вовсе оказася очередной сценарий сдерживания излишне прыткого «непися»-карьериста. На словах и по договору Гильдия была заинтересована в плодотворном сотрудничестве с графом Шардонье. А вот на деле его попытались убрать после первого же квеста, как лишнего свидетеля.
        Видать, было в той сокровищнице что-то особо ценное и важное для Теней, но что именно - он так и не выяснил. Названия полученных за прохождение инстанса предметов в логе ни о чем не говорили, и в его неполной базе данных ничего подобного не нашлось.
        Памятка: Организовать экспедицию в Музеум Пятнотворцев и выяснить, какой там интерес у Гильдии Теней.
        Памятка №2: Пополнить свои базы данных по предметам и инстансам.
        - Точно не нужна охрана, братан? - раз в пятый переспросил Шэдоу, Левая рука Тени и второй глава воровской Гильдии.
        - Спасибо, но у меня уже есть телохранитель.
        - Ну-ну, - ухмыльнулся «непись», косясь на Угрюмого, - Видали и покрепче.
        - Он вытащил меня из подземелья. А вот твои умельцы что-то не впечатлили.
        Шэдоу помрачнел и стиснул кулаки, но промолчал.
        Граф не стал объяснять, что он просто опасается очередного удара в спину от Теней. И, судя по настойчивости посланника Гильдии и бросаемым исподтишка взглядам, у Шардона были все основания для предосторожностей.
        - Ты странно выглядишь, братан. Как последний лох! - продолжил Шэдоу.
        - Как странствующий торговец, который вернулся из далекого путешествия.
        - А я что сказал? Ну, дело твое, я не в теме. И куда ты в таком виде собрался, лох бродячий?
        - Странствующий торговец.
        - Я так и сказал, в натуре. Так что у вас за дела в этом твоем Флорентелле, братва?
        - Торговые. Поэтому я и одет как странствующий торговец.
        - Ну-ну… - вор многозначительно подмигнул и начал размахивать руками, вычерчивая руны открытия Тропы Теней.
        Наконец, он закончил, и дыра в заборе, у которой они стояли, затянулась зловеще шевелящимися тенями. Пахнуло морозной свежестью, и раздалось что-то отдаленно похожее на протяжный стон, полный муки.
        - Готово! Портал вам аж до самого Флорентелля, в натуре!
        Шардон сунул в руки вора кошель с оговоренной тысячей монет и смело шагнул в черное ничто. За ним последовал Угрюмый с таким выражением на лице, словно поднимался на эшафот.
        От окраины города, куда перенесла их Тропа, до замка герцога Блюберда было чуть больше часа пути. К счастью, дорога оказалась отмечена как безопасная зона, и путники могли не опасаться ни дикого зверья, ни разбойников - учитывая, что герцогство Норгул было локацией 35-го уровня, любая подобная встреча стала бы для Шардона и его телохранителя фатальной.
        Лазуритовый замок искрился и переливался в лучах восходящего солнца, ослепляя вольных или невольных зрителей, причем, в самом прямом смысле!
        Получен эффект «Ослепление»: -20% к Точности. Длительность: 1 минута.
        В сотне шагов от стен замка им путь преградила стража:
        - Кто такие, зачем пожаловали?
        - Торговец я. Хочу показать его сиятельству кое-какие редкости, привезенные из далеких краев.
        - Приглашение есть?
        - Нет, но я уверен, что твой господин захочет взглянуть на утерянные картины мифических Пятнотворцев. Они… производят очень сильное впечатление.
        Один из стражников полуприкрыл глаза и беззвучно зашевелил губами, наверняка связываясь со своим хозяином. Наконец, он кивнул:
        - Господин герцог готов уделить вам несколько минут. Вы можете войти.
        Это оказалось намного проще, чем предполагал Шардон. Загадочный и необщительный герцог был готов впустить в свою цитадель каких-то бродячих торговцев с сомнительным товаром!
        За воротам их встретил дворецкий:
        - Следуйте за мной, господа, герцог вас ожидает. К сожалению, время завтрака прошло, а обеденное еще не настало, но я могу приказать подать вам с кухни воды и сушеных фруктов.
        Угрюмый усмехнулся:
        - Да уж. На гостях и на пирушках твой хозяин точно не разорится!
        Отказавшись от угощения, они проследовали в рабочий кабинет. Как и большинство сложных объектов в игре, Лазуритовый замок имел типовую планировку, разве что отстроен был получше да декорирован побогаче - впрочем, оно и не удивительно при такой разнице в уровне локации и владельца. Когда-нибудь и замок Фурье будет не хуже, а то и получше.
        - Эй, смотри, какая куколка! - ткнул Угрюмый своего хозяина локтем в бок, указывая на висевшую на стене картинку.
        На ней была изображена девушка.
        Очень красивая, насколько об этом мог судить военный ИскИн, не видя параметров персонажа, с которого картина была нарисована.
        А еще она…
        - В натуре, шевелится! Там что - живая баба засунутая? - как обычно во время сильных стрессов, министр обороны переключился на воровской жаргон.
        И действительно, девушка с портрета чуть-чуть повернула голову, глядя на проходивших мимо нее по коридору замка гостей.
        - Еще звали Елена. Елена Стефанис Норгульская, моя бывшая жена, - раздался за спинами путников спокойный мужской голос, - И да, эта картина действительно живет своей жизнью. И, прошу заметить, не только она.
        Шардон повернулся. Он видел изображения в базе, так что, даже не читая надписи над головой «непися», безошибочно опознал герцога Блюберда собственной персоной.
        - Идемте за мной, господа.
        Угрюмый с Шардоном послушно проследовали за ним, постоянно оглядываясь по сторонам и присматриваясь к многочисленным предметам искусства, украшавшим замок. Картины, статуи и даже элементы барельефов, что изображали людей - они все словно ожили. Моргали, беззвучно шевелили губами или просто поворачивались им вслед.
        - Жуть какая, - вздрогнул министр обороны и зашагал быстрее.
        Как и в коридорах, в рабочем кабинете герцога тоже висели картины и стояла пара статуй.
        - Тоже ваша бывшая супруга? - опознал в одной из них уже знакомое лицо граф.
        - Нет, это ее младшая сестра, Имира. Они были очень похожи… Итак, господа, как я понял, вы тоже являетесь ценителями искусства, и прибыли издалека, чтобы предложить мне купить…
        - Нет, - перебил его Шардон.
        - В смысле?
        - Мы не ценители. И ничего не собираемся вам продавать…
        - Разве вы не привезли какие-то уникальные картины?
        - Привез. Но не для продажи, а в подарок.
        - Ого! Неужели вы проделали весь этот путь, любезнейший граф де Шардонье, лишь для того, чтобы подарить мне пару никчемных картин? Да-да, я прекрасно знаю, кто вы такие и откуда прибыли в мой замок. Вот только ума не приложу, зачем, но очень хотел бы это выяснить. Поможете?
        Вот и раскрылся секрет того, почему они так легко получили аудиенцию у герцога-затворника.
        - Я хочу попросить вас об услуге.
        - И почему это я ничуть не удивлен?
        - Наверное, потому что вы предполагали нечто подобное.
        - Верно! - герцог рассмеялся, - Надо же, а вы, я смотрю, не любите ходить вокруг да около, граф, и сразу переходите к делу. А как же поговорить о погоде? Расспросить, как себя чувствует моя драгоценная супруга? Восхититься картинами и моим изысканным вкусом, похвалить стряпню повара и навешать мне на уши прочую словесную мишуру, как это обычно делается?
        - Не вижу в этом смысла. Мы ведь оба знаем, что это будет обычная лесть и пустословие.
        - Великолепно! Здорово! Просто превосходно! Продолжайте в том же духе, господин граф, и вы определенно сделаете мои серые будни чуточку интереснее. Итак?
        - Я хочу попросить вас…
        - Нет-нет! - замахал руками Блюберд, прерывая гостя, - Давайте хотя бы немного соблюдать правила этикета, и начнем с подарков. Да и мне любопытно, что же вы там привезли. Попробуйте-ка удивить меня еще раз, уважаемый граф!
        Шардон молча подошел ко столу и выложил на него первую «картину».
        - И что это? Похоже на пятно грязи…
        - А вы присмотритесь повнимательнее.
        - Оно… шевелится?
        - Нет, просто кусается. Называется «Голодная зелень».
        - Хм…
        - А вот эта картина как раз ползает, если на нее попадают солнечные лучи.
        На столе появилось еще одно пятно.
        - Забавно… забавно…
        Наконец, выложив все свои «козыри», граф отошел в сторону. Герцог достал моноколь и склонился над столом, разглядывая подарки. В одно из пятен он осторожно потыкал пальцем, затем обнюхал его…
        - Как вы, говорите, называются эти полотна?
        - Это творения коллегии авторов, называющих себя Пятнотворцами.
        - Ага. Хм… Забавно. Очень необычный подход, да. Вот только… Это не то, что я готов называть искусством, понимаете?
        - Да. Я уже понял, что вы предпочитаете портреты в реалистичной технике исполнения и анатомические статуи в классическом варианте, а не подобный постмодернизм и абстракцию.
        - Нет, вовсе нет. Дело не в этом. Понимаете, граф, дело в том, что в этих… творениях… В них нет самого главного, того, без чего они остаются всего лишь необычными пятнами краски, а не превращаются в предметы настоящего Искусства!
        - Не понимаю. Таланта мастера? Гармонии?
        - Души! Вот что отделяет бездарную мазню от настоящих шедевров! Посмотрите на работы моего придворного художника Пигмальеро - да они же словно наполнены энергией жизни!
        И словно в подтверждение его слов, статуя Имиры с едва слышным скрежетом камня о камень улыбнулась и полуприкрыла глаза.
        - Да, я вижу.
        - И тем не менее, ваши картины тоже весьма необычны. Уверен, вам стоило немалых трудов их раздобыть. И тем интереснее будет мне услышать вашу просьбу. Итак, граф, о какой услуге вы хотели меня попросить?
        - Все очень просто. Мне нужен герцогский титул.
        Наступила тишина.
        Лица висящих на стенах картин дружно растянулись в насмешливых улыбках.
        - Смело, очень смело, должен заметить! Знаете, граф, окажись вы молодой привлекательной девушкой, и вопрос с титулом можно было бы решить в считанные пару часов при помощи пары колец и одного жреца…
        - Я больше склоняюсь к варианту с усыновлением.
        - Вот так просто, да? За пару пятен грязи на моем столе?
        - Это краска. И картин пять, а не две.
        - Слышь, герцог, ты там воду не мути, а прямо говори - поможешь корешу моему, или в отказку пойдешь, - помрачнев, пробурчал Угрюмый.
        -А знаете, граф, пожалуй, я мог бы оказать вам подобную услугу, но при одном условии.
        - И каком же?
        - С согласия моей драгоценной супруги.
        - Тогда давайте пригласим ее сюда и обсудим детали. Обещаю, что не стану претендо…
        - Но-но-но, не так быстро, мой дорогой друг. Дело в том, что я вдовец.
        - Мой придворный некромант мог бы…
        - И снова не то! - опять перебил Шардона хозяин замка, - Я хочу, чтобы вы нашли и привезли мне новую жену. Точнее, искать никого не нужно, у меня уже есть на примете весьма достойная кандидатура. Вам всего лишь нужно убедить ее отца в том, что герцог Блюберд Норгульский - прекрасная партия для его дочери! И уже потом мы в узком семейном кругу обсудим вопрос вашего усыновления.

* * *
        РЕАЛЬНЫЙ МИР, КВАРТИРА МИХАИЛА СУСЛОВА
        - Миха? Ну ты скоро в магазин метнешься? Трубы горят!
        Голос соседа по квартире был едва различим сквозь неплотно прикрытую крышку капсулы. Парень коснулся рукой сенсора внешней связи:
        - У тебя горят, ты и иди. На перегарной тяге быстро доберешься.
        - Ну Миха, имей совесть - у меня сейчас башка в дверь не пройдет!
        - Закажи пневмопочтой…
        - Пробовал, но эта хата за каким-то инвалидом числится, так что эта твоя автоматическая доставка спиртное сюда не возит. Кстати, а как там с бабой твоей столичной у тебя - на мази все?
        - Тебя с каких это пор вдруг начала интересовать моя личная жизнь?
        - А то! Вдруг ты к ней лыжи навостришь? Это ж мне тогда придется другого соседа искать, а то и вообще хату новую. Один-то я эту халупу не потяну!

«Халупой» Дядя Леша называл весьма приличную двушку в пятнадцати минутах от центра, причем в пеших минутах, а не как обычно пишут риэлторы, имея в виду скорость люксового аэрокара, идущего по выделенному воздушному потоку.
        Впрочем, с учетом того, что Миша помимо своей половины за съем квартиры оплачивал еще и коммунальные услуги, а также платил за связь, за капсулу, за доставку и покупал почти всю еду, то да - Дяде Леше такие расходы в одиночку было не потянуть, с его-то нерегулярными заработками сезонного энергоплиточника. Да и спрос на солнечные батареи уже прошел…
        На самом деле сосед всего на пять лет старше Сумракса. Но выглядит он так, словно жизнь его хорошенько побила, пообтесала и состарила, так что прозвище «Дядя Леша» к нему прилипло намертво едва ли не в старших классах.
        - Если я что-то куда-то вдруг навострю, то ты об этом первый узнаешь, - пообещал Михаил, - Ладно, страдалец, я вызываю дрона-курьера. Тебе как обычно, две по полторы светленькой?
        - И чипсов! Жрать охота!
        - Тогда разогрей третий комплекс - в холодильнике стоит, на второй полке. И на меня тоже грей, я с тобой тоже поужинаю, как закончу.
        - Вот за что я тебя ценю и уважаю, Миха, так это за твою доброту и понимание!
        До Михаила донесся хлопок двери и шум льющейся из ванной комнаты воды.
        - Ты когда уже себе бритву купишь, сосед? Пользоваться одной на двоих это негигиенично, - напомнил он Дяде Леше.
        - А еще за щедрость и готовность всегда выручить друга… Ты там что, опять за своими голыми гоблиншами бегаешь, небось? Вроде взрослый мужик, а как дите малое, все в игрульки свои…
        Несмотря на нотку презрения и пренебрежения в голосе, Алексей завидовал своему соседу по комнате. Сам он не мог работать с виртуальными капсулами из-за какой-то болезни нервной системы. В обычной жизни этот недуг никак не проявлялся и хлопот не доставлял, но подключаться к нейронным интерфейсам Дядя Леша не мог. Вот и хорохорился, на словах активно выступая против виртуальных развлечений, хотя сам другу завидовал. Он ведь был лишен возможности не только погружаться в виртуальность, но и управлять сложными устройствами или транспортом, подключаться к разным гаджетам или даже использовать кибер-протезы.
        - Нет, не играю, просто жду один очень важный звонок, - отозвался Сумракс.
        - И для этого в свой гроб на колесиках залез? Чем тебя нормальная связь не устраивает?
        - Для этого звонка - нет.
        Снова хлопок двери и звук шагов. Точнее, шлепки босых и мокрых пяток по полу, за которыми тут же увязался едва слышный гул робота-пылесоса.
        - Ладно, я тут твой ужин оставил, в режиме мягкого подогрева, - раздался голос соседа совсем рядом, - Что за звонок-то хоть? Бабе своей хочешь сюрприз сделать во всю длину?
        - Нет, по тендеру. Буду презентацию делать.
        - Странный какой-то у тебя тендер, если презентацию для него нужно голышом показывать, да еще и обмазавшись этой вашей сопливой нейро-дрянью…
        - Нейро-гелем.
        - А я так и сказал. Ты же знаешь, что эти сопли вам там заливают и в рот, и в уши и в прочие функциональные отверстия?
        - Все, Дядь Леша, помолчи, мне звонят.
        Он вдохнул, выдохнул и активировал несколько приложений. Речевой компенсатор, «скинер» и оболочку 3Д-визуализатора, выбрав в нем свой тендерный проект. И только после этого ответил на вызов.
        - Михаил Суслов? Здравствуйте, - раздался приятный женский голос, но изображение так и не появилось - это был аудиозвонок.
        - Да.
        - Вы представляете студию «Дизайн Комфорт» по тендеру номер триста шестнадцать, два дробь четыре, заявка номер двенадцать от шестнадцатого августа?
        - Да, это мой проект. Сейчас я вам его…
        - Так значит это ты та падла, что у нас контракт на сироток увела? Ну здравствуй, козел! - перебил его хриплый и неприятный мужской голос…
        Глава 20. Организация
        - Похоже, этот твой герцог основательно подготовился, - Мари внимательно изучала информацию, которую предоставил Блюберд Норгулльский.
        - Что скажешь?
        - То же самое, что и этот твой жених написал в комментарии - с самой девочкой общаться и ухаживать за ней бесполезно, она не хозяйка своей судьбы. Так что нужно добиться расположения ее отца, и уже у самого графа просить руки его дочери. Впрочем, в дворянских семьях это частое явление.
        - Разумеется, - согласился Шардон.
        Он давно уже понял, что этот мир создан из безумной смеси штампов и заблуждений о различных эпохах разных стран в период примерно с 12 и по 19-ый век. Уровень соответствия реальным доказанным историческим фактам в самом лучшем случае едва-едва превышал 30-40%.
        Это касалось не только образа жизни местного населения, но и дворянских званий, принципа формирования вооруженных сил, оружия, фасонов одежды - да даже самой простейшей домашней утвари или архитектуры!
        Разумеется, своей супруге он об этом не рассказывал. Для нее этот мир был реален и логичен, ничего другого она никогда не знала и не узнает. И даже если Шардон скопирует ей свои базы данных - вряд ли управляющий девушкой ИскИн сможет по достоинству оценить эти бесценные кладези информации о внешнем мире, откуда приходят бессмертные.
        О настоящем мире.
        - И как, на твой взгляд, лучше всего этого добиться?
        - Квесты, подарки - как обычно и поднимается репутация. Правда, список тут совсем небольшой, - немного подумав, отозвалась графиня.
        В общем и целом, она была права.
        Вот только заданий у графа де Бурьяка действительно было совсем немного, и обновлялся список раз в две недели - а значит, в лучшем случае и при солидных вливаниях золота в дорогие подарки, нужного уровня репутации он достигнет через 3-4 месяца.
        Слишком долго.
        Но был еще один вариант. Более быстрый и… кровавый.
        Графство Бурье находилось рядом с провинцией Хангам, и они находились в состоянии кровопролитной войны. И убийство каждого хангамца повышало репутацию с графом. Немного, но если это число умножить на количество жителей провинции и учесть скорость их респавна, то…
        - Ты отправляешься на войну, да? - тяжело вздохнула Мари.
        - С чего ты взяла?
        - В замок прибывают наемники, твои гвардейцы снова пропадают на Полосе Препятствий, а Барримор прямо на моих глазах снимает со стен фамильные клинки и отправляет их в Кузницу на зачарование. И это не говоря о том, что наша Винокурня варит исключительно целебные и восстанавливающие зелья, и доходы от таверны упали впятеро. Как иначе это все можно объяснить, любимый муж мой?
        - Ты как всегда права. Я не встречал женщины умнее, прекраснее и более желанной чем ты, любовь моя.
        Граф стиснул супругу в объятьях и нежно поцеловал.
        Точнее, использовал сперва умение «Страстные объятья», а затем «Ласкающий поцелуй», с помощью которых рассчитывал поднять уровень «Влечения» супруги достаточно, чтобы красавица утащила своего мужа в спальню, и заняла его на какое-то время.
        Ему оставалось совсем немного, чтобы прокачать Силу и Выносливость еще на 1 пункт, и часа-полутора постельных упражнений будет вполне достаточно, чтобы сделать это и получить прибавку к Здоровью, Энергии и базовому Урону.
        От этого невероятно полезного занятия их отвлекло вежливое, но очень громкое покашливаниедворецкого, голова которого прошла сквозь дверь:
        - Кхе-кхе. С вашего позволения, объявился господин, который находится сразу в обоих списках.
        - Барримо-о-о-х, да, дорогой, не останавливайся! - простонала Мари, извиваясь под мужем.
        - Каких? - не отвлекаясь от своего занятия, коротко бросил Шардон.
        - Прошу вас, не обращайте на меня внимания, милорд и миледи, мои глаза и уши закрыты, и я просто читаю чат. Гхм… Не знал, что и эти звуки сюда тоже пишутся. Кстати, думаю, вам не помешает промочить горло, ваша светлость.
        - Имя!
        - Это Ухорез. Говорит, что пришел по вашему объявлению о наборе. Но этот господин по-прежнему числится в списке друзей, хоть и состоит в клане Дети Корвина, вход которым в замок Фурье вы запретили своим указом номер…
        - Зови!
        - Как прикажете, милорд, - торчащая из двери голова вежливо поклонилась и пропала.
        Но спустя несколько секунд появилась снова, правда, уже из стены:
        - Эм-м-м. Звать его прямо сюда, или пусть ожидает вашу светлость в гостевом…
        - Глубже, да-да, вот так! - перебил дворецкого возглас графини.
        - Как вам будет угодно, - с недоумением пробормотал Барримор и снова исчез.
        Бессмертный действительно заявился в замок узнав, что граф Шардонье собирает армию для похода в провинцию Хангам, населенную дриадами, стебларами, плантмэнами, корневиками, фунгуитами и прочими представителями народов растительного происхождения. А значит, за время этой компании он запросто смог бы получить третий уровень достижения «Коса смерти», для чего ему осталось убить 435 растительных монстров, которых в Лесах Гоблинов почти не водилось.
        - Ты уверен, что это хорошая идея? - спросил игрок у Барримора, останавливаясь и прислушиваясь к доносившимся из-за двери стонам и вскрикам.
        - Госпожа лично дала мне свое согласие.
        - Девка-то она, конечно, очень даже секси, но все же Шардон мой друг!
        - Я всего лишь простой слуга и исполнитель.
        - И все же я пока воздержусь от таких экспериментов. К тому, же, первые три уровня достижения на групповой секс я уже получил, и нет никакого смысла... Погода-ка, а их там, случайно, не шестеро?
        - Основываясь на количестве голосов и интенсивности издаваемых звуков, осмелюсь предположить, что всего двое.
        - Ну мало ли? Вдруг они там кувыркаются с хорошенькими глухонемыми четверняшками с во-о-от такими?!
        И Ухорез приставил пальцы к груди, имитируя объемные полушария.
        - Или с широкоплечими и мускулистыми четверняшками с вот такими, - согнув руку в локте, невозмутимо изобразил свои догадки Барримор.
        - Э-э-э… Пожалуй, я все же его тут подожду… - смутился бессмертный.
        Он достал из инвентаря стул и уселся на него, решив потратить время на изучение гайдов по провинции Хангам. Ему еще не доводилось там бывать, так что лишняя информация не помешает. Это оказалась локация 25-30 уровня - вполне по зубам ему самому, а вот воинам Шардона…
        - Хэй, приятель, какими судьбами?! - прервал его занятие Угрюмый.
        Начальник замковой стражи, первый и единственный генерал и по совместительству министр обороны, он всегда с уважением относился к Ухорезу, который тоже был воином и доверенным лицом графа Шардонье.
        - Так ведь на войну собираюсь.
        - Здорово! Твоя помощь будет очень кстати, а то на этих лоботрясов, - «непись» кивнул в сторону окна, за которым раздавался лязг сталкивающихся клинков и крики раненых, - надежды мало.
        - Все так плохо?
        - Скорее, все слишком хорошо у нашего врага. А времени осталось… - Угрюмый осекся, чтобы ненароком не выдать военную тайну.
        Генерал убежал по каким-то своим генеральским делам, а Ухорез вернулся к ожиданию.
        Почти 70% населения составляли представители разумных и не очень растительных видов. Которые были традиционно туповаты, медлительны (особенно ночью) и уязвимы к огню.
        - Эх, нам бы десяток файерных виззардов, - непонятно пробурчал бессмертный.
        - Полтора.
        - Что? - не сразу среагировал на голос приятеля игрок.
        - Я нанял шестнадцать магов стихии Огня в этот поход. Половина бюджета ушло на них. Привет, Ухорез. Я так понимаю, ты хочешь составить мне компанию в Хангане?
        - Типа того.
        - И сколько растений тебе нужно уничтожить для очередного достижения?
        - Много, - бессмертный ухмыльнулся, - Так что не переживай. Ты действительно планируешь масштабную войну? Сколько у тебя бойцов?
        - Пять десятков.
        - Ого! Солидно! А у противника?
        - Мне нужно уничтожить две тысячи триста десять единиц живой силы ханганцев.
        - Офигеть… Что-то многовато… Это ты где такой квест взял?
        - Не квест. Мне нужно прокачать репутацию с одним графом до Восхищения, а истребление его врагов - самый простой и быстрый способ.
        - Это типа «враг моего друга - мой враг»?
        - Цитата не верна, но смысл ты уловил правильно.
        - Ну, война так война! Можешь на меня рассчитывать, дружище! Когда выдвигаемся?
        - Через десять минут. Тебе нужны зелья, свитки и другая расходка?
        Ухорез мечтательно закатил глаза:
        - От пивка бы я не отказался - там внизу три бочонка стоят, и твои бойцы старательно их опустошают.
        Шардон недовольно нахмурился и покачал головой:
        - Этот напиток недля всех. Угрюмый! - окликнул он снова объявившегося в коридоре министра, - Отныне я запрещаю любое употребление алкоголя среди личного состава.
        - Будет сделано, - кивнул тот, не задавая вопросов.
        Граф повернулся к бессмертному:
        - Хороший учитель должен защищать учеников от собственного влияния!
        - Это точно! Особенно учитывая, что их наставник - мастер Пьяного Кулака и владелец крупной сети трактиров. Это, небось, Диоген какой-нибудь сказал, или кто там у них в бочке жил?
        - Брюс Ли.
        - Дракон фигни не скажет! Как там у него еще было, про палки, кажется. О! Доски не дают сдачи!
        - Верно, есть такая цитата. Угрюмый! - снова окликнул генерала Шардон.
        - Ну чего еще?
        Генерал-министр-капитан, только-только скрылся за поворотом, поэтому голос его звучал приглушенно, но все же раздражение «непися» явно читалось в интонациях.
        - С сегодняшнего дня больше никаких тренировок на поленьях и манекенах - только живые и агрессивные противники! Будем отрабатывать уклонение, блокировку, контратаки и прокачивать сопротивляемости разным видам урона.
        - Еще какие-то указания будут, командир?
        - Общий сбор на площади через десять минут. Мы выдвигаемся.
        - Будет сделано.
        Граф повернулся к Ухорезу:
        - Дружище, у тебя случайно не будет этих ваших чудесных Портальных Камней, что покупают бессмертные в специальном тайном магазине? Сумракс обещал принести пару штук, но уже десять часов как он не объявляется, а переносить столько народу при помощи Маяка Ллойда - долго и дорого.
        - И чтобы ты без меня делал? - ухмыльнулся бессмертный, в руке которого появился огромный рубин, переливающийся десятками граней, - Давай координаты, и я его настрою…
        Глава 20. Организация - часть 2

* * *
        РЕАЛЬНЫЙ МИР, МОСКВА
        ОФИС КОМПАНИИ «VR SYSTEM INTEGRATION»
        Коммуникатор противно запищал, и Лариса, которая единственная слышала этот звук, вздрогнула. Она уже собиралась домой, и этот вызов был ей совершенно некстати. Да еще и к начальнику начальников.
        - Ну, Димка, козел, нажаловался все таки, - вздохнула она, принимая звонок.
        - Лариса? - уточнил мужской голос, хоть его владелец наверняка понимал, что никто другой и не смог бы ответить на персональный вызов.
        - Да, Сильвестр Николаевич.
        - Хорошо, что я застал вас на месте! Зайдите-ка ко мне. Прямо сейчас.
        Ха! Можно подумать, он не знал, что девушка еще не покинула офис. Уж у кого-кого, а у начальника кадрового отдела есть прямой доступ к системе мониторинга, и он точно знает когда и где находятся работники компании.
        - Хорошо, через пару минут буду.
        Работа Ларисы ни прямо ни косвенно не была связана с отделом кадров, так что причина для вызова на ковер могла быть только одна: кто-то (Ну, Димыч, ну шестерка!) рассказал вышестоящему начальству о том, что Лариса Селезнева иногда на своем рабочем месте иногда решает далеко не рабочие вопросы, используя оборудование компании.
        - Проходите, садитесь. Нет-нет, можете не раздеваться, разговор у нас будет короткий… я надеюсь…
        Секретарша пропустила Ларису в кабинет начальства сразу и без вопросов, а значит, была предупреждена о том, что девушка подойдет. Возможно даже, что знала и о причинах вызова, но с ней Лариса никогда не общалась и даже понятия не имела, как ее зовут - так что и спрашивать ни о чем не стала.
        - Вы догадываетесь, почему я вас вызвал, Лариса Васильевна? - не отрываясь от изучения проекции на черной поверхности стола, поинтересовался глава отдела кадров.
        - Нет. Ни малейшего понятия.
        - И даже никаких версий нет? Ну что же вы, Лариса Васильевна, не разочаровывайте меня так. Вы производите впечатление очень умной, проницательной и сообразительной девушки. И коллеги ваши о вас хорошего мнения…
        Он впервые поднял голову и вопросительно посмотрел на свою собеседницу.
        Лариса молча покачала головой, непроизвольно теребя пуговицу.
        - Да не бойтесь вы так, не съем я вас! Честно-честно… К тому же, я только что из столовой…
        Грубая попытка развеселить испуганную девушку сработала, и та невольно улыбнулась:
        - Нет, Сильвестр Николаевич, у меня нет никаких версий.
        - Хорошо. То есть, это конечно же плохо, но не так уж и важно. Итак, Лариса Васильевна, я знаю, что вы играете в «Мир Фантазий»…
        Девушка вздрогнула. Ну да, точно - Димыч ее и сдал. А ведь между прочим он сам и ставил ей на рабочий компьютеры программы, которые позволяли торговать на аукционах «Фанмира» и работать с игровой почтой и сообщениями, даже не заходя в виртуальность.
        - Да, - не стала отпираться она.
        Тем более, что и доказать ее вину - дело пары минут.
        - И состоите в клане Дети Корвина, верно?
        А вот такая осведомленность начальства уже вызывала вполне обоснованное недоумение: зачем так глубоко копать? Неужели недостаточно просто того факта, что она использует рабочую технику не по назначению в рабочее время?
        - Д-да…
        - Вообще-то на вас поступила жалоба. Мол, вместо того, чтобы выполнять свои должностные обязанности, вы в рабочее время покоряете виртуальных монстров. Но такой вот я человек, что не привык верить всему, что мне говорят - и особенно, если говорят гадости про наших сотрудников. И, прошу заметить, про одного из наших лучших специалистов!
        Лариса была готова расплакаться, но пока еще держала себя в руках. Слишком уж странным было поведение главы отдела кадров: он явно знал достаточно, чтобы ее уволить или как минимум оштрафовать, но почему-то завел разговор о какой-то проверке.
        Что там проверять-то? Все улики есть на ее рабочем компьютере, и достаточно позвать любого из программистов…
        - Знаете, будь на моем месте какой-нибудь злой и вредный Сильвестр Николаевич, разговор бы у нас состоялся очень неприятный и с печальными последствиями…
        Начальник умолк, выдержал небольшую паузу, пристально глядя на девушку, но, не дождавшись с ее стороны никакой реакции, продолжил:
        - Но сейчас перед вами сидит не грозный начальник отдела кадров, а темный эльф Трандуил тридцать второго уровня, запрос на дружбу от которого вы почему-то не принимаете…
        Лариса открыла рот и непонимающе уставилась на «эльфа».
        Тот рассмеялся:
        - Говорил же, что не съем! И нечего на меня смотреть глазами испуганной лани. Просто сын подарил мне игру на день рождения, и я все пытаюсь разобраться, как в нее играть. И вдруг выясняется, что у нас в компании есть опытный специалист по «Миру фантазий»! Да еще и играет там же, где и я.
        Девушка молчала, все еще не понимая, что происходит.
        - Ну так что, сможете устроить мне экскурсию по миру виртуальных рыцарей и волшебников скажем так часа через полтора, Лариса Васильевна?
        - Тридцатый уровень - это очень даже достойно для того, кто «пытается разобраться», - осторожно подбирая слова, отозвалась она.
        - А, - уже не такой грозный начальник махнул рукой, - Я просто задонатил и нанял себе пару телохранителей, чтобы они меня потепловозили…
        - Попаровозили, вы хотели сказать?
        - Вот видите! Без вашей помощи мне точно не стать великим Темным Рейнджером.
        - А как же жалоба?
        - Какая еще жалоба?
        - На одного из ваших лучших специалистов, - вымученно улыбнулась девушка.
        - Ой… Так я ее, кажется, удалил. Освобождал место для нового патча «Мира Фантазий» и вместе со всяким ненужным мусором и удалил. Так что, Лариса Васильевна? Научите своего коллегу собирать виртуальные цветочки и крошить виртуальных монстров?
        - Конечно! Как, говорите, зовут вашего персонажа?
        - Трандуил… Я уже отправил вам запрос в друзья, Рианна, прекрасная эльфийка-лучница двадцать восьмого уровня.
        - Встречаемся через полтора часа в трактире «Пивной Барон». Кстати, он принадлежит нашему клану, - не удержалась от удобного случая похвастаться девушка.
        - Буду ждать с нетерпением. Вас подвезти до дома, Лариса Васильевна?
        Смутившись, она отказалась от любезного предложения и вызвала такси. Чутье подсказывало, что выйдет ей еще боком это знакомство с темным эльфом Трандуилом. Но как и почему - было пока непонятно.
        Глава 21. Основы разминирования

«Невеста» герцога Блюберда была родом из граничащего с его землями графства, так что от «помеченного» Шардоном городка до провинции Ханган оказалось чуть меньше суток пути верхом.
        При помощи свитка «Маяка Ллойда» Шардон отправил в герцогство Норгул своего казначея Ловкача и пару верных людей из личной гвардии в качестве охраны, верность которых была основательно сдобрена вызывающим зависимость напитком.
        Добравшись до ближайшего поселения, Ловкач купил карту, нанял трех быстрых скакунов и уже через сутки возродился в замке Фурье, имея при себе в инвентаре десяток «Маяков», возвратная метка которых стояла на границе между графством Бурье и провинцией Хангам, и открытую карту местности в этом районе, которую и изучал ИскИн.
        - Место выбрал удобное?
        - А то! - хвастливо заявил бессмертный, тыча пальцем в схему, - Смотри сам, какая большая поляна, да еще и прямо на берегу реки. Тут человек сто запросто можно разместить. С другой стороны лес и дорога наезженная, удобный обзор во все стороны.

«Место людное, открытое, проходное - ни появиться незамеченными, ни замаскироваться толком, ни встать лагерем незамеченными», - на вой лад интерпретировал заявленные игроком «достоинства» места высадки Шардон.
        Он уже мысленно намечал места для окопов, искал возможные пути отступления, планировал фортификацию - глупо было требовать стратегического анализа от бессмертного, не владеющего ни знаниями, ни алгоритмами военного Искусственного Интеллекта.
        - Тайники, ловушки, тайные тропы, подземные ходы, инстансы?
        - Нора кроличья, да какая-то руда на поверхность выходит - вот и все.
        Ловкач был специалистом по поиску всего скрытого благодаря его сверхъестественной Удаче, поэтому граф и отправил именно его на разведку. А еще он оставался одним из немногих лояльных бессмертных, и в данном случае ключевой была именно способность умирать и почти мгновенно возрождаться, сохранив и память, и все свое снаряжение.
        Уже давно вернулись отправленные Шардоном на обучение к наставнику Каллиграфии придворные писари, и сейчас они упорно трудились, копируя принесенные Ловкачом свитки. Должен был получиться приличный запас, которого хватит, чтобы наладить постоянный канал снабжения с замком Фурье.
        Невозможно ведение масштабных военных действий без развитой системы коммуникации и без налаженных поставок. К счастью, обе эти задачи сильно упрощались в искусственном мире, живущем по выдуманным правилам: связь можно было поддерживать при помощи групповых и приватных чатов, а один персонаж с хорошо прокачанной Силой способен в одиночку перетащить содержимое целой повозки в бездонном Инвентаре, не испытывая при этом никаких стеснений.
        В игре даже был особый тип наемников-носильщиков со специальным билдом под максимальную грузоподъемность, которые только тем и занимались, что таскали целые тонны барахла, будь то строительные материалы для замка или трофеи после зачистки инстанса.
        Все это подмечал и учитывал в своих алгоритмах ИскИн, который наконец-то оказался занят тем, для чего и был создан. Граф Шардонье отправлялся на настоящую войну! Конечно, он понимал, что его базы данных устарели, а алгоритмы все еще слишком примитивны, поэтому повысил приоритет инструкций великих генералов древности, имеющих реальный опыт как в ведении боевых действий, так и в политике.
        - Армия готова выдвигаться, командир! - вошел в кабинет Угрюмый.
        - Хорошо. Что скажешь, генерал?
        Шардон кивком указал на карту. Министр обороны подошел к столу и бросил быстрый взгляд, копируя содержимое карты в свой журнал.
        - Хорошее место для засады. На кого охотиться будем? - наконец, вынес «непись».
        Его базовым классом был воровской, плюс имелся какой-никакой опыт организации нападений на караваны, поэтому выводы управляющий бывшим грабителем ИскИн сделал с учетом как военного настоящего, так и криминального прошлого Угрюмого.
        Ловкач вздохнул, понимая, что выбрал не такое удачное место для телепортации, как ему сначала показалось.
        - Надеюсь, что охотиться будем мы, а не на нас. Все, выдвигаемся! - скомандовал Шардон, понимая, что ждать больше нельзя.
        Телепортация прошла успешно: скопированная со свитка метка послужила для настройки портального камня, открывшего стационарный проход шириной и высотой около трех метров - обычно такие используют игроки во время осады замков или массовых PvP, и стоит один камушек сотню кредитов реальных денег.
        Но Ловкач зарабатывал в игре куда больше, не только исправно получая казначейское жалование, но и регулярно проверяя обновившиеся тайники и клады в замке Фурье, а так же иногда играя в кости на деньги - и, разумеется, неизменно выигрывая в силу своего уникального билда. Так что он без сожалений подарил два таких камня своему работодателю. Подумаешь, всего-то три сотни евро.
        - Жрак и Бигло - на разведку, Ловкач с вами за связного. Рассегай, твои люди занимаются лагерем: укрепление, ночлег, пути для отхода, маскировка. Угрюмый, на тебе охрана, - полетели в чат приказы графа.
        - Эй, командир, - обратился к Шардону один из нанятых магов, - Давай мы накроем всю поляну куполом иллюзии, да и дело с концом. Тогда ни стены не нужны, ни маскировка, ни караул.
        - А иллюзию кроватей и полевой кухни тоже сделать можете? - ухмыльнулся Ловкач.
        Но «неписи» проигнорировали его, не оценив шутку - в силу отсутствия чувства юмора, которое не полагалось иметь обычным шаблонным наемникам.
        - Хорошо, давайте свой купол.
        Военный Искусственный Интеллект оценил удобство использования магии при подготовке временного лагеря, и внес соответствующие правки в свои алгоритмы.
        - Эй, господа колдуны, огоньком не поможете?
        Ответом на просьбу захваченного в поход придворного повара стал выпущенный одним из чародеев Огненный Шар. Он ударил в небрежно сваленную кучу поленьев, и те мигом занялись жарким пламенем.
        Шардон задумался и выделил часть ресурсов под новую задачу:
        Анализ и оценка пользы и эффективности использования заклинаний в различных областях военного искусства: фортификация, снабжение, коммуникация, разведка, дезинформация, наступление, отступление, передислокация, оборона.
        Загрузка списка заклинаний: завершено (248 шт.).
        Классификация и сортировка заклинаний по типу: завершено.
        Заклинание №1 «Ускорение»: анализ, 17%.
        - Проблемы магического средневековья требуют магических средневековых решений, - перефразировал известную поговорку и окликнул бессмертного, - Эй, Ловкач! Прихватите с собой одного мага поддержки, пусть поможет вам с разведкой.
        Задача игрока и его пары помощников, принадлежащих к классам Следопыт и Шпион, была проста - нанести на карту пока еще неразведанные окрестности, отметив на ней важные места и объекты.
        Вот только вернулась группа слишком быстро.
        Точнее, вернулся лишь Ловкач, неся на себе печальные вести в виде посмертного дебафа.
        - Что случилось?
        - Засада, - вздохнул тот, - Точнее, ловушки вдоль всего берега.
        - И Жрак их пропустил? Он же у нас мастер по ловушкам! И как же твоя хваленая удача?
        - Не работает все это - там целые огороды из каких-то взрывающихся растений. Сверху их не видно, они сидят под землей, но как только приблизишься…
        Провинция Хангам находилась в состоянии войны со своим грозным соседом (или наоборот), так что ее обитатели таким нехитрым способом позаботились о своей безопасности. Войска Шардона еще даже через реку не начали перебираться, а уже понесли потери - минус три наемника, считая ценнейшего мага 30-го уровня.
        - И что думаешь?
        - А ничего. Там настоящее минное поле! И обычными способами эти ловушки не найти.
        Военный ИскИн порылся в базе данных:
        - Значит, нам нужен олень.
        - Олень? Зачем?! - дружно воскликнули Угрюмый с Ловкачом.
        - В качестве детектора, чтобы отыскать безопасный путь по методу Суворова: «Там, где пройдет олень, там пройдет и русский солдат», - процитировал он, - «Там, где не пройдет олень, все равно пройдет русский солдат».
        Казначей и министр обороны переглянулись. Бессмертный покрутил пальцем у виска.
        - Это шибко много оленей надо, - деловито заявил Шныга, - Где столько оленей брать?
        - Оленей нет, а вот волков и медведей обеспечить можем, - вмешался один из магов-наемников, - Мы с моим коллегой-друидом можем призвать лесных тварей и растения на помощь. Они нам расчистят дорогу.
        Так и решили.
        Два чародея перебрались на ту сторону по мосту, вскинули посохи и с десяток разного вида существ неторопливо двинулся вперед, подчиняясь приказам призвавших их магов. Звери шли спокойно, никого и ничего не опасаясь. И… ничего с ними не случилось!
        - Похоже, дорога чиста, - сделал вывод один из магов, подошел к медведю, послушно дожидавшемуся своего хозяина…
        И вдруг в метре от него земля вздыбилась и лопнула, выпуская наружу что-то, похожее на сильно раздувшийся огурец. Подземное растение задрожало, завибрировало и… взорвалось, разбрасывая во все стороны сотни семян, пара десятков которых угодили в мага, не успевшего окружить себя магической защитой.
        Полоска его здоровья мгновенно окрасилась в серый, и список потерь увеличился до четырех.
        Призванные чародеем животные после смерти своего создателя медленно растворились в воздухе, и на «минном поле» остались лишь странные ползучие растения, нелепо перебиравшие корнями-щупальцами - те, что были призваны друидом.
        - Эй, маг. Ты же специалист по растениям? - крикнул ему Шардон, как и все, наблюдавший издалека.
        - Да.
        - У тебя есть заклинание или умение, позволяющие находить их под землей?
        - Да.
        - Ну так используй его!
        Друид закрыл глаза, вскинул посох и «огляделся», по-прежнему зажмурившись.
        - Здесь этой пакостью вокруг все усеяно, и так плотно, что не пройти, - наконец, отрапортовал он.
        - А там, где был взрыв?
        - Пусто. Пока что пусто, но уже появился корень. Не знаю, как быстро он вызреет.
        Ловкач задумчиво пробормотал:
        - Похоже, что на призванных существ эти огурцы-камикадзе не реагируют. Я бы мог расчистить часть пути, но с каждой смертью время возрождения удваивается. Раз двадцать помру, а вот как быть дальше… Может, еще бессмертных нанять?
        - Одна смерть - трагедия, а миллион смертей - статистика, - вздохнул Шардон.
        - Опять Суворов?
        - Сталин. Нет у меня столько денег, чтобы трупами целые минные поля заваливать.

«Непись» вдруг умолк и повернулся к Шныге. Маг Смерти увлеченно долбил землю концом своего некромантского посоха, пытаясь достать скрывшегося в норке дождевого червяка. И это занятие было для него куда интереснее, чем ведущиеся вокруг разговоры.
        - Господин министр магии, - окликнул его граф.
        Никакой реакции.
        - Господин придворный некромант…
        Удары стали сильнее и чаще, из уст гоблина раздались проклятья в адрес «коварный маленький змея»!
        - Шныга!
        - А? Тута моя, - глуповатый «непись» наконец понял, что обращаются именно к нему.
        - Сколько ты можешь призвать скелетов?
        Гоблин начал загибать пальцы, беззвучно шевеля зелеными губами.
        - Думаю, от него будет маловато проку. Видно же, что он Интеллектом особо не блещет, да и как некромант - явно слабоват, - ухмыльнулся один из наемников, который тоже оказался Магом Смерти, - Доверьтесь настоящему профессионалу. Я все сделаю.
        И он вскинул свой посох.
        Замечательный посох, выточенный из цельного куска черного кварца и украшенный черепом, в глазах которого чернели идеально круглые камни-морионы. Острый конец оружие мага ударил в землю, и от него во все стороны пошли трещины.
        Из этих трещин начали появляться костяные руки, и вскоре на свет выбралось полтора десятка отличных двухметровых скелетов, выряженных в ржавые доспехи и вооруженных обломанными клинками, покрытыми ядовитой слизью.
        Сильные воины 30-го уровня, почти на треть увеличившие мощь небольшой армии Шардона.
        Подчиняясь приказам призвавшего их мага, отряд нежити дружно зашагал по мосту и углубился во вражескую территорию.
        Взгляды всех присутствующих неотрывно следили за мертвыми воинами.
        Расчет военного ИскИна оправдался: спрятанные под землей огурцы-камикадзе игнорировали не всех призванных существ, а только растений и животных, считая их вполне безобидными.
        А вот целый отряд воинов-скелетов был воспринят как угроза - земля вокруг дружно марширующей нежити начала вспучиваться, и раздались десятки громких хлопков.
        Шаг. Другой. Третий.
        Последний скелет так и не успел сделать четвёртый шаг, рухнув на землю безжизненной грудой костей и железа, каковой он и являлся.
        - Еще! - приказал Шардон.
        - Нужно отдохнуть, - покачал головой Маг Смерти, - Вся мана на заклинание ушла, да и перезарядится оно минут через двадцать.
        - Надо было больше некромантов нанимать, - Угрюмый традиционно был мрачен.
        - Не надо…
        Шныга действительно был не особо силен как некромант. Комбинированный класс воина и мага не мог похвастать ни высоким Интеллектом, ни большими запасами маны. Да и заклинаний он выучил едва ли с десяток - искусство Магии Смерти давалось ему с трудом.
        Зато каждое из них он развил до потолка своих возможностей.
        Хоть потолок тот был и невысок. Невысок настолько, что предельный уровень призываемых гоблином скелетов был всего лишь пятым.
        Мастер Кадаврис же мог призвать 15 скелетов 30-го уровня, что он только что и проделал.
        Шныга вскинул свой простой деревянный посох, кривизна которого была достойна премии Мебиуса. Пробормотал заклинание и ударил в землю.
        Та раскололась, и из трещины выбрался самый обычный скелет 5-го уровня.
        Губы Кадавриса разошлись в презрительной усмешке. Призванное гоблином костяное недоразумение шаталось под порывами ветра, вместо доспехов скелет был обмотан остатками истлевшего плаща, а вместо меча сжимал желтую берцовую кость.
        Следом за ним выбрался еще один. И еще, и еще…
        Когда счет выползающих на свет скелетов перевалил за два десятка, улыбка пропала с лица наемника, и в его взглядах, бросаемых на гоблина, появилось что-то, похожее на уважение.
        - Шныга думает, надо их по один штука посылать… - наконец, заявил тот, вытирая пол со лба.
        Перед придворным некромантом, скрипя костями и покачиваясь на ветру, стояла настоящая армия из 82 слабых, никчемных скелетов 5-го уровня. И вот один из них, повинуясь приказу создавшего мага, неуверенно зашагал по мосту, в сторону коварной западни, устроенной ханганцами.
        - Трупами завалить… Дошло! До меня наконец-то дошло! - Ловкач хлопнул себя по бедру и рассмеялся…
        Глава 22. Ликвидация
        Благодаря скелетам Шныги, удалось проделать достаточную брешь, чтобы запустить туда отряд бойцов с простой инструкцией: пометить места, где появлялись взрывоопасные «огурцы».
        Это были не обычные ловушки, мгновенно появлявшиеся, как только пройдет заданное время, а растения, вырастающие из семян и имеющие свой жизненный период, пусть и очень короткий. А значит, их можно было уничтожить до того, как они станут опасны. Именно этим и должны были заниматься три специально выделенных наемника, которые регулярно обходили безопасную зону и собирали появившиеся ростки.
        Не уничтожали, а именно собирали - как и любые другие растения, получая при этом пару стеблей, несколько монет и иногда Семя Фунгуса-Пороховика. Именно так и назывались эти «живые мины». Все найденные семена они сдавали запасливому Шардону.
        На границе безопасной зоны он поставил невысокую плетеную изгородь, так что больше потерь среди личного состава не было. Пока что.
        Отправив во все стороны небольшие группы разведчиков, ИскИн открыл вкладку умений.
        Изначальный билд ведущего светские беседы дворянина, который он планировал развивать, не годился для ведения масштабных боевых действий, так что часть сэкономленных Очков Умений ему все же пришлось потратить на изучение и развитие более актуальных сейчас навыков.
        ПОЛКОВОДЕЦ (5 УРВ)
        Позволяет использовать функции группового чата для общения внутри текущего отряда. Увеличивает размер создаваемой вами группы на 2 человека и отряда - на 20 человек.
        Характеристики подчиненных:
        Группа (10 человек): +10% к скорости и Защиты;
        Отряд (50 человек): +5% к скорости и Защиты
        Военный лагерь (2 урв)
        Раз в 12 часов вы можете объявить любое здание или укрепление Военным Лагерем, на 10% улучшив его характеристики. Все члены вашей группы или отряда, находясь в Лагере, получают:

+3 к Выносливости;

+20% к восстановлению Маны, Здоровья и Энергии.
        Военный поход (2 урв)
        Объявив военный поход, вы снимаете все временные эффекты снижения параметров с членов вашей группы или отряда. Все они получают Эффект «Марш-бросок»: +10%к скорости на 1 час.

+20% к получаемой за убийство репутации и славе, пока действует «Марш-бросок».
        Шардон тут же активировал умения «Военный Лагерь» и выяснил, что набор разрозненных палаток, землянка и кое-какое подобие частокола на роль укрепленного лагеря не годятся. Ограничивать действие полезного эффекта лишь одной палаткой он не хотел, поэтому, выделив прорехи в обороне, он бросил на их устранение полдесятка наемников.
        На крики и стук топоров из леса со стороны графства появилась пара «неписей»-лесничих, выяснить, кто это заявился в земли графа Бурьяка, и были тут же схвачены постовыми.
        - Кто такие? - поинтересовался Шардон у пленников.
        - Это мы у вас спросить хотели, - ухмыльнулся бородатый рейнджер, - Неплохо вы тут окопались! Вот только с чьего дозволения, позвольте узнать?
        - А ты оглянись да присмотрись хорошенько: кого ты видишь, лесник? - ответом на вопрос отозвался ИскИн.
        - Наемников. И ваших людей, ваша светлость.
        - И чем они занимаются?
        - Зверье в графских лесах пугают да воду в графской реке мутят.
        - Их наняли, чтобы перебить как можно больше тех, кто лишь похож на человека, и в чьих венах течет древесный сок вместо честной алой крови! Понял ты, графский зверопас?
        Массивный кулак Угрюмого, с огромной скоростью мчащийся прямо в бородатое лицо наглеца, замер перед самым его носом, едва-едва не своротив тот набок.
        А затем разжался, демонстрируя лежащую на ладони горсть семян и стеблей.
        - И, как видишь, у нас неплохо получается! В отличии от войск твоего хозяина…
        - Его светлость граф Бурьяк соблюдает оговоренный еще его покойным отцом нейтралитет! И только поэтому наши войска не жгут огнем и мечом ненавистных флоролюдов! - покраснев от злости, прохрипел лесник.
        - Ишь ты, как напрягся сразу, а, - Угрюмый довольно ухмыльнулся, - Видать, тоже не по душе тебе эти твари?
        -- У меня пару лет назад сын пропал по ту сторону реки… - неохотно признался «непись».
        ВЫ ХОТИТЕ ПРИНЯТЬ ЗАДАНИЕ «ПРОПАВШИЙ СЫН ЛЕСНИКА»?

[Принять / Отклонить]
        Шардон проверил по базе данных и отыскал описание квеста. За эти два года из 12-летнего человеческого мальчишки флоролюды воспитали погонщика козлов, обучив его говорить по-звериному и приняв в свою семью. Воды ручья забвения заставили сына лесника забыть своих настоящих родителей, так что, взяв задание, ему придется или убить мальчишку, или согласиться выполнить еще несколько заданий, чтобы вернуть память найденышу.

[Отклонить]
        Но на это у него не было времени.
        - Мы бы могли поискать твоего сына, - начал он.
        ВЫ ХОТИТЕ ПРИНЯТЬ ЗАДАНИЕ «ПРОПАВШИЙ СЫН ЛЕСНИКА»?

[Принять / Отклонить]

[Отклонить]
        - Но ничего не могу тебе обещать. Тем более, что наш наниматель даже не снабдил нас картами вражеской территории…
        - Наниматель? - удивился пленник.
        - Ты же сам сказал, что мы наемники. Если у кого-нибудь руки связаны старыми договорами и клятвами, это не значит, что у него связан и кошелек.
        - Значит, вас нанял граф Бурье, чтобы вы… - сообразил пленник.
        Бородач пристально уставился на Шардона, и тот ответил ему таким же прямым взглядом. Скорее всего, у «непися» 35-го уровня были какие-нибудь способы понять, лжет его собеседник, или нет - у военного ИскИна тоже было такое умение. Точнее, у его персонажа.
        Но он не боялся быть пойманным на обмане, потому что не врал.
        Его фраза была составлена идеально, и в ней не было ни слова лжи с точки зрения пошагового алгоритмического анализа, каким пользовались игровые ИскИны, что отвечали за проверку истинности при срабатывании умений, определяющих ложь.
        Да, в лагере были наемники, но наемники самого Шардона: «Истинно», ведь никто и не заявлял, что они наняты графом Бурье.
        Да, они пришли сюда убивать флоролюдов, правда, собственной инициативе: «Истинно».
        Да, Шардон был нанят, хоть и нанял его герцог Блюберд в своих личных интересах: «Истинно».
        А этим «кто-нибудь» со связанными руками и развязанным кошельком вообще мог оказаться кто угодно, где угодно и когда угодно - никаких конкретных имен не прозвучало: «Истинно».
        Но все вместе и в контексте текущей ситуации сказанное выглядело именно так, как и воспринял пленник: его хозяин прибег к помощи наемников, чтобы обойти запрет и показать гнусным флоролюдам, по чем нынче килограмм древесного угля.
        - Так что, может, поможешь нам с картой? Меня интересуют дороги и тайные тропы, поселения и укрепленные лагеря противника, минные поля и склады семян с удобрениями…
        ВЫ ХОТИТЕ ПРИНЯТЬ ЗАДАНИЕ «ПРОПАВШИЙ СЫН ЛЕСНИКА»?

[Принять / Отклонить]
        Новый скрипт: Создать.
        Название: «Надоедливый лесник».
        Алгоритм:

.> Начало:

.> если произошло событие «Новое задание» то

.>.> если квестодатель = «Лангрот» и название квеста = «Пропавший сын лесника» то

.>.> Выполнить действие: «Отклонить задание».

.> Конец
        Скрипт «Надоедливый лесник»: активировать.

[Отклонить]
        - А там, глядишь, может и сын твой найдется, - надавил на больное место Шардон.
        - Помогу, - кивнул бородач, - Только руки развяжите. И другу моему тоже, - он мотнул головой, указывая на второго пленника, за все это время не проронившего ни слова.
        Через двадцать минут в распоряжении графа оказались: подробная карта прилегающей к реке части Провинции Хангам с пометками, укрепленный Военный Лагерь с действующим бафом, и все 50 человек его личной армии в полном составе. Теперь, когда не нужны были ни разведка, ни охрана, он мог всех взять с собой в поход.
        Когда находишься на вражеской территории - каждый боец на счету, уж эту-то истину военный Искусственный интеллект впитал с алгоритмами своих создателей.
        Он обновил свои карты и начал анализ, намечая основные цели для ударов.
        К сожалению, главной проблемой было то, что Шардон не знал, за убийство каких представителей флоролюдов он получит больше репутации с графом, поэтому придется экспериментировать.
        - Одна смерть - трагедия, миллионы смертей - статистика, - подобрал он подходящую по смыслу цитату.
        - Не нравится мне все это, - в традиционной ему манере пробурчал Угрюмый.
        - Что именно?
        - Я думал, что нас колдунская маскировка прячет, а тут вдруг эти двое нас видят.
        - Это следопыт и лесник. Они мастера в обнаружении следов и тех, кто пытается скрыться. И уровень у них побольше, чем у наших магов…
        - Так-то оно так, - вздохнул министр обороны, - Только все одно неспокойно мне.
        Генерал оказался прав - или его интуиция - отряд еще не успел выдвинуться в путь, как произошло первое нападение на лагерь. Военный ИскИн не учел один простой фактор: его лагерь находился на поляне неподалеку от леса, а значит, вокруг было полно растений.
        Среди которых тоже могли оказаться (и оказались!) вражеские шпионы - не зря эта область графства Бурье была совершенно безлюдна…
        Глава 22. Ликвидация - часть 2
        Так что неудивительно, что когда войско Шардона наконец-то отправилось в поход во всем своем скромном великолепии, то они угодили в засаду. И враг был прекрасно осведомлен и о численности, и о силе вторгнувшихся в их земли воинов, выставив вдвое больше. И это были не медлительные и легковоспламеняющиеся флоролюды, а закованные в броню наемники, вооруженные не только длинными копьями, но и арбалетами.
        Они встретили отряд графа, перекрыв лесную тропу, встав непроницаемой стеной щитов, ощетинившейся копьями.
        - Командир! - испуганно закричал Угрюмый, когда вылетевшие из-за щитов болты ударили в грудь Шардона.
        Тот рухнул с лошади, словно плохо привязанный тюк соломы с повозки.
        - Пасть пор-рву! Мор-ргала выколю! - заорал генерал-министр подслушанную у графа кричалку, отправляя войска в атаку и бросаясь вперед.
        - Идиот! - схватил его за ногу «покойник», - Вся наша жизнь это очередь за смертью, но это не значит, что нужно лезть без очереди! Подохнуть захотел? Труби отступление на позицию «пять»!
        - Живо-о-ой! Эх, а я уже половину надгробной речи придумать успел - только за зря извилинами ворочал… А они у меня и без того уже устамшие…
        Обрадованный Угрюмый даже в чудесном спасении командира ухитрился отыскать пресловутую «ложку дегтя». Но, тем не менее, приказ исполнил в точности, и войско Шардона начало отступать. Причем панически, оставляя за собой обломанные клинки, расколотые щиты, окровавленные бинты и прочий мусор, запасенный заранее и теперь вываливаемый из инвентарей.
        - Но как ты ухитрился выжить, твоя светлость? - нагоняя командира, задал Угрюмый мучавший его вопрос.
        У графа был всего 27-ой уровень и легкий дворянский камзол из одежды, по которому расползались зловещие алые пятна там, куда угодили сразу четыре арбалетных болта. Учитывая, что уровень противников был куда выше, такой залп уложил бы на месте бойца и покрепче, чем легко одетый Шардон, не владеющий защитными навыками.
        - Благодаря мудрости и советам великого Лао Цзы: «Лучше быть мягким снаружи и твердым внутри, чем твердым снаружи и мягким внутри» - говорил он.
        - И что? Ты каким-то чудом заполучил себе каменную шкуру тролля?
        - Нет. Просто надел камзол поверх панцирного доспеха.
        Для чего ему пришлось при помощи Сумракса и его доступа к Игровому Магазину разблокировать специальный слот для верхней одежды. Он выполнял сугубо декоративную функцию и позволял скрывать свою реальную экипировку и ее свойства под другой.
        Противник попался на этот трюк и вполне логично решил, что низкоуровневый «непись» не переживет простого арбалетного залпа, поэтому стрелки не использовали отравленные снаряды или особые умения двойного урона и пробивания брони - иначе Шардону пришлось бы худо.
        Правда, второй раз такой номер вряд ли сработает.
        Но это и неважно, потому что «позиция 5» как раз и была предусмотрена для подобных случаев, правда, Шардон не предполагал, что придется прибегнуть к этому плану еще до начала самой военной кампании: вероятность такого исхода была меньше 3%.
        - По четверо в ряд! Колоннами м-а-арш! - командовал переправой Угрюмый.
        Пять десятков бойцов слаженно отступали под ударами врагов, осыпающих беглецов болтами, стрелам и заклинаниями, не гнушаясь бить в спину. Беглецы иногда огрызались, то возводя за собою преграды из магических Огненных Стен, то вяло отстреливаясь подожженными стрелами или бросая во врагов флаконы со Взрывающимся Зельем, но наступающим плотным строем наемникам Хангана все это было не опаснее укусов мошкары.
        Впрочем, у отступающих тоже не было потерь: каждый боец нес с собой приличный запас целебных зелий, да и маги-целители бдительно следили за их состоянием, то и дело обновляя бафы регенерации или излечивая тяжело раненых воинов.
        Оказавшись на другом берегу, войско Шардона развернулось, чтобы дать бой в наиболее выгодной для них позиции: на узком мосту врагу было не развернуться, и нападать они могли лишь по четверо. Но наемников Хангана это вовсе не смущало: щиты и тяжелая броня надежно защищали их от любых атак малочисленного и более низкоуровневого противника.
        Так оно и оказалось: стрелы и заклинания беспомощно ударялись в щиты и разбивались о магическую защиту нападающих, не нанося почти никакого урона.
        Шардон спокойно наблюдал за напирающей «гусеницей» из стали и железа, а когда последняя шеренга врагов оказалась на мосту, скомандовал:
        - Продавай!
        Именно так: «продавай», а не «руби» или не «поджигай».
        В «Мире Фантазий» многие вещи были упрощены, и часть действий отдавались на откуп игровым механикам. В том числе строительство и разрушение объектов. Нет, конечно, можно было долго и нудно ковырять мечами и топорами опоры и балки моста, снося им прочность и в конце концов превратив его в груду Бревен, Досок, Щепок, Веревок и Гвоздей, из которых тот и был построен.
        Если этим будут заниматься персонажи с развитыми навыками Лесоруба, то дело пойдет в разы быстрее, а ресурсов на выходе получится больше.
        Но существовал и более быстрый способ. Его Шардон подсмотрел у бессмертных, когда играл роль ИскИна, управляющего орудиями при защите замков. Игроки не заморачивались ни с постройкой защитных сооружений, ни с уборкой оставшихся от них обломков. Все вопросы они решали при помощи денег и заранее запасенных впрок ресурсов, просто покупая и продавая то, что им нужно.
        Конечно, заниматься этим могли лишь сами хозяева замка, да еще и владеющие строительными навыками. Поэтому граф и приказал доставить ему из ближайшего поселка плотника, а лесник Лангрот выделил ему кусок берега реки в аренду на сутки -- для строительства моста. Разумеется, большую часть материалов и работы пришлось купить, чтобы ускорить работу. Зато теперь матер мог точно так же и продать их, что он и сделал.
        В считанные секунды мост превратился в груду обломков, и все наемники Хангана рухнули в воду.
        - Как ты там говорил, командир? Вода камень точит?
        - Не совсем. Лао Цзы говорил, что «хотя в мире нет предмета, который был бы слабее и нежнее воды, но она может разрушить самый твердый предмет» - процитировал Шардон наблюдая, как противник сражается с бурной рекой вместо его воинов.
        - Хорошо сказано. Вон они, твердолобые, хлебают водицу полными шлемами!
        - Только почему-то не умирают, - заметил граф.
        - Ну, с этим мы им сейчас подмогнем, твоя светлость.
        Угрюмый отдал приказ, и сразу несколько воинов и магов обрушили десятки снарядов - как метательных, так и магических, - на торчащую из воды голову латника, который медленно плыл в сторону противоположного берега.
        И это несмотря на то, что одно его снаряжение весило под сотню килограмм! В данный момент игровая механика выступала против Шардона, помогая врагу плыть вопреки всем законам физики. А еще в игре не была предусмотрена смерть от переохлаждения, сильные речные течения, сбивающие с ног, возможность захлебнуться в набегающей волне и прочие неприятные вещи, которые так усложняют жизнь любителей водного экстрима в реальности.
        НАЕМНИК ПОГИБАЕТ! ПОЛУЧЕНО 230 ОПЫТА.
        Репутация с графом Бурье +20 (20 всего: недоверие).
        - Помер! - довольно прокомментировал генерал.
        - Добить всех остальных. Никто не должен уйти живым, - приказал Шардон.
        Раз уж за наемников даются очки репутации, то было бы глупо упускать такую возможность. Ведь именно за этим он и пришел в провинцию Ханган.
        Вскоре с вражеским войском было покончено. Ни один не ушел живым, а значит, противник так и не узнает про секрет коварной переправы. И граф велел плотнику собрать еще один мост-ловушку на том же месте - на всякий случай.
        Следующие два дня его небольшое войско топтало Ханган, истребляя на своем пути все живое. Не потому что они были такие злые или пылали жаждой мести, а потому что так приказал им граф Шардонье, занимающийся сбором статистики.
        КОРНЕВИК ПОГИБАЕТ! ПОЛУЧЕНО 55 ОПЫТА.
        Репутация с графом Бурье +10 (325 всего: недоверие).
        Разного рода растительные мутанты, весьма условно и отдаленно напоминающие нечто человекообразное, почти не давали нужной репутации. Зато водились в избытке и умирали довольно легко. Поэтому в своей базе данных Шардон заносил их в третью категорию полезности.
        СТЕБЛАР ПОГИБАЕТ! СТЕБЛАР ПОГИБАЕТ! СТЕБЛАР ПОГИБАЕТ!
        ПОЛУЧЕНО 600 ОПЫТА.
        Репутация с графом Бурье +150 (475 всего: недоверие).
        Более гуманоидные стеблары, да еще и растущие небольшими не то стаями, не то зарослями, уже были более выгодной добычей, но найти кучку этих тощих зеленоватых полулюдей-полутростник было довольно сложно. И потому они были занесены во вторую категорию.
        ПЛАНТМЭН ПОГИБАЕТ! ПОЛУЧЕНО 320 ОПЫТА.
        Репутация с графом Бурье +300 (775 всего: недоверие).
        А вот обнаруженный к западу поселок, где жили почти неотличимые от людей плантмэны и фторолюды, оказался настоящей находкой. Отчаянное сопротивление людей-растений быстро пошло на убыль, стоило лишь поджечь деревню с подветренной стороны и пустит в бой Огненных Магов, и вскоре все его 50 жителей были превращены в кучи листьев, стеблей, остатков одежды и в очки репутации, которая после этого перемахнула отметку «Симпатии».
        А вот репутация графа Шардонье в локации Хангам, напротив, стремительно уходила вниз, и теперь их отношение выражалось как «Враждебное».
        В чем это заключалось?
        Ему был закрыт вход в местные поселения, «неписи» и торговцы отказывались общаться и давать квесты, мирное население и ремесленники бросались наутек, а стражи и воины, напротив - шли в атаку, едва заметив Шардона или кого-то из его людей.
        Впрочем, это было ему лишь на руку, потому что убийство этих категории фторолюдов давало не только максимальный прирост опыта и репутации с Бурье, но и неплохой лут. И уже почти треть потраченных на этот военный поход денег уже вернулась в том или ином виде.
        - Твоя светлость, разведка докладывает, что впереди еще один поселок! - в палатку Шардона ввалился Угрюмый, переводя дух.
        - Большой?
        - Не очень. Но там прячутся женщины и дети, сбежавшие из разоренных нами деревень. Думаю, сотни три наберется, не меньше. Что делать прикажешь, командир?
        До заветной цифры оставалось 1700 очков репутации, так что приказ был однозначен:
        - Идем на штурм.
        - Но там же дети… Как-то не по-людски это.
        - Они и не люди, а мутанты растительного происхождения. Они питаются землей и солнечным светом, и размножаются семенами, оплодтворяя друг друга при помощи пчел и других насекомых.
        - Бр-р-р, жуть-то какая.
        Огромная пчела уселась на лоб генерала и сняла ему 10 Здоровья прежде, чем он успел ее прихлопнуть.
        - Еще и эти зар-р-разы разлетались!
        Проклятье, которое наслали на захватчиков лесные ведьмы, притягивало целые полчища злобных насекомых, змей и ядовитых растений. Из 23 убитых за время всей кампании наемников Шардона половина погибла именно от их жал, ядовитых клыков и колючек.
        - Хорошо еще, что они на нас второй отряд панцирников не бросили! Или сами не собрались, чтобы ударить одним махом! Силенок-то у них куда побольше нашего…
        - Зато казна и опыт ведения боевых действий - поменьше.
        Он был прав. На найм еще одной армии у ханганцев банально не было денег. А чтобы объединиться и атаковать более слабого и малочисленного противника, выждав удобный момент - им не хватило опыта и храбрости. Выбрав метод партизанской войны и отсиживаясь по лесам и селам, они обрекли свой народ на истребление.
        И помогли Шардону набрать нужное количество Очков Репутации в рекордные сроки, вообще не выполняя заданий и делая дорогих подарков. Впервые за все месяцы своего пребывания в виртуальном мире, военный Искусственный Интеллект занимался тем, для чего был создан.
        Он начал войну и выиграл ее.
        Глава 23. Основы коварства
        К концу военной кампании в отряде Шардона осталось всего 12 человек из 50, а вся провинция Хангам была окрашена на карте в цвет крови: так отображалась «Ненависть». Отныне графу Шардонье и его подданным был закрыт вход в эти земли. Впрочем, он сюда и не собирался…
        Зато граф Бурьяк принял его, как лучшего друга. Поил дорогими винами, угощал изысканными яствами, соблазнял заморскими танцовщицами - три раза. И даже с большим энтузиазмом отнесся к идее породниться со «столь уважаемым и так много сделавшим для его семьи господином!»
        И это при том, что и он, и его дочь вообще впервые в жизни видели Шардона!
        Новость о том, что руки юной графини дорогой гость просит не для себя, а для «своего друга и верного соратника», герцога Блюберда, расстроила графа. Но ответить отказом он не посмел, доверив выбор потенциальной невесте - как и предполагал Блюберд. И специально на такой случай он вручил Шардону «секретное оружие»…
        И сейчас они ехали к жениху в специально выделенной графом Бурьяком карете, в сопровождении остатков отрада Шардона и трех десятков охраны со стороны заботливого папаши невесты. Которая за несколько часов пути не проронила ни слова, увлеченная свадебным подарком.
        Это и было «секретное оружие» - артефактная роза, способная хранить в себе несколько ароматов, и фотографически точный портрет герцога Блюберда. Один из вложенных в волшебный цветок ароматов оказался сильнейшим приворотным «Запахом неистовой любви». Так что теперь девушка не выпускала из рук портрет своего жениха, любуясь им и томно вздыхая. Разумеется, при этом обновляя баф висевший на ней «Неистовой любви» и свою привязанность к тому, кто был изображен на картине.
        - Кушать хотите, ваша светлость? - в очередной раз спросил Шардон, - Или, быть может, вина или прохладного соку?
        - Я отужинаю в компании своего ненаглядного жениха. Прикажите кучеру пришпорить лошадей, граф! Мы еле тащимся! - отозвалась девушка.
        Снова, как и в предыдущие разы.
        Впрочем, ИскИн лишь выполнял задание герцога, двигаясь к своей заветной цели, а уж методы их достижения его интересовали меньше всего. За последние несколько дней по его приказу было перебито население целой локации, а уж до простой «неписи» 33-его уровня ему и вовсе не было никакого дела.
        - Не нравится мне все это, - в своей традиционно мрачной манере заявил Угрюмый.
        - Что именно?
        - Да все! И странный герцог со своими живыми картинами, и девка эта, и наша военная кампания.
        - Но мы ведь победили?
        - Так-то оно так, твоя светлость, вот только… не нравится мне все это…
        Встретил их герцог Блюберд лично, в сопровождении пары человек охраны. «Невеста» же, едва заметив «оригинал», отшвырнула портрет с цветком в сторону и только что не набросилась на возлюбленного. Тот едва сумел расцепить ее объятья и, отделавшись десятком страстных поцелуев, передал юную графиню на руки охране.
        Шардон подобрал и портрет, и артефактную розу, оба предмета тут же засунув в инвентарь.
        - Ох и удружил ты мне, граф! Признаю честно - не ожидал! Работа выполнена быстро и качественно, - герцог взмахнул рукой, указывая на свой замок, - Отныне мой дом, это твой дом, друг!
        - Сын. Речь шла об усыновлении, -- напомнил ему военный ИскИн.
        - Ах да, разумеется. Но сперва не соблаговолите ли отужинать со мной и будущей герцогиней? Учтите, что отказа я не приму, ваша светлость. А уже потом и решим наши дела… - перешел на официальный тон общения герцог.
        Не обращая никакого внимания на неразборчивое бормотания Угрюмого, Шардон принял любезное предложение. Стол для «спокойного семейного ужина» был накрыт в считанные минуты, и приглашенных действительно оказалось совсем немного: сам Блюберд, его будущая супруга, будущий сын да Угрюмый. И придворный художник.
        Кроме них в обеденном зале была пара слуг, что меняли блюда на столе да подливали вино в бокалы, дворецкий и… статуи. Несколько десятков лучших произведений мастера Пигмальеро украшали комнату.
        - Вам не кажется, ваше сиятельство, - обратил на них внимание Шардон, - что несколько нетактично было ставить здесь изваяние вашей бывшей супруги?
        - И даже не одной! - весело подмигнул герцог, поднимая бокал, - Но очень уж мне нравятся эти мраморные изваяния -напоминают о лучших днях моей юности. Ну что, моя прекрасная невеста, давай же поблагодарим нашего дорогого гостя, благодаря которому стал возможен наш союз!
        Графиня, не сводившая с него влюбленных глаз, послушно взяла свой бокал.
        - Давайте-давайте, господа, не стесняйтесь! К тому же, недолог час, когда фамильный замок Блюбердов станет и вашим домом, любезный граф Шардон! За это и выпьем!

«Неписи» дружно выпили, и бдительные слуги тут же наполнили их бокалы, снова исчезнув в тени.
        - Мне очень интересно, как и каким образом все это случится, - подал голос военный ИскИн.
        - М? Мы просто поднимемся в мой кабинет, и подпишем бумаги об усыновлении.
        - Так просто? Мне казалось, это куда более сложная процедура.
        - Да полноте вам, граф! Не нужно обременять этот дивный вечер скучными беседами о делах. Верно, любовь моя?
        - Конечно-конечно. Тем более, что вы наверняка устали с дороги и хотели бы отдохнуть…
        Рука девушки недвусмысленно скользнула под стол. На лице герцога Блюберда не дрогнул ни один мускул, но даже у далекого от амурных дел Шардона не было ни малейших сомнений в том, что он стал жертвой этой коварной и страстной атаки.
        - Кстати, ваши э-э-э… ваши комнаты уже готовы. Ведь так?
        При этих словах герцог почему-то посмотрел не на дворецкого, а на своего придворного искусника.
        - Д-да, уже все готово, - рассеяно кивнул тот, - …Ваше сиятельство, - добавил он чуть погодя.
        - И для графини тоже? - полюбопытствовал Шардон.
        - И для нее тоже...
        - Осталось лишь дождаться, когда подействует зелье, и вы возьметесь за работу, да?
        - Какое еще зелье? - вмешался герцог.
        - Думаю, что усыпляющее. Или парализующее - я не знаю всех тонкостей процесса. Не исключено, что жертва должна находиться в сознании.
        Наступила гробовая тишина.
        - Да прекрати ты, дура озабоченная! - раздраженно огрызнулся хозяин замка на девушку, которая, уже не скрываясь, поглаживала его бедро, не сводя с жениха влюбленного взгляда, - Как ты догадался?
        - Несмотря на то, что о ваших тайных увлечениях в моих базах данных нет ни слова, я все же обнаружил кое-какие совпадения с древними мифами и сказками. Их оказалось достаточно, чтобы проследить исходные шаблоны, по которым создавалась ваша легенда.
        - Моя что?
        - Да вы сами, ваш замок и ваши опасные увлечения, господин Синяя Борода. Ведь именно так можно трактовать ваше имя, да? Всего лишь транскрипция с английского - очень небрежная, я бы даже сказал халтурная работа. А прототипом этого талантливого молодого человека, превращающего живых людей в статуи, стал древнегреческий Пигмалион, верно? Имя-то ему почти и не изменили…
        - Не понимаю, о чем вы, - сухо и холодно заявил герцог, - Кажется, это вино ударило вам в голову, господин граф.
        - Дорогой? Что здесь происходит? И что с моей рукой!!!
        Голос девушки сорвался на визг, и было отчего. Ее правая кисть, сжимающая бокал, превратилась в камень.
        - Наверное, вы недоумеваете, почему аналогичная трансформация не происходит со мной и моим другом Угрюмым, верно, ваше сиятельство?
        - Стража! - крикнул Блюберд.
        - Вы ведь и не собирались одаривать меня титулом, верно? И с самого начала хотели избавиться от меня так же, как проделывали это со своими женами? Жаль. А ведь я столько времени и сил потратил, чтобы привести для вас, как оказалось, просто очередную жертву.
        - Стра-а-ажа-а!
        - Бесполезно. Если только ваш голос не обладает даром оживлять камень.
        - Что… что ты с ними сделал?
        - Всего лишь угостил чудесным вином из моей собственной винокурни. А вот уже мой министр обороны, который когда-то был одним из лучших карманников, подменил его на то особое вино, которым вы опаиваете своих жертв. И, кстати, он же поменял местами наши бокалы так, что вы этого даже не заметили.
        - И что ты теперь будешь делать?
        - Я? Прикажу сперва убить вас и вашего жуткого слугу, чтобы вы забыли о нашем визите. Затем умрет ваша несостоявшаяся невеста - тогда она сможет вернуться к отцу, ничего не помня о случившемся с ней кошмаре. А потом мы покинем ваш негостеприимный замок.
        - Только сперва маленько пошарим в казне, - ухмыльнулся Угрюмый, демонстрируя изысканный золотой ключ, - Возместим, так сказать, свои затраты на мероприятие и этот, как его…
        - Моральный ущерб, - подсказал Шардон.
        - Ага, вот это вот самое, в натуре.
        - Вор! Вор и подлый убийца!
        - Однозначно, - радостно кивнул Угрюмый, даже и не думая спорить, - Один из лучших. Ты, твое сиятельство, голову-то поверни во-он туда. Не хочу твой камзол кровью запачкать - уж больно он мне приглянулся…
        Шардон мысленно отметил еще одно удобство виртуального мира: здесь не нужно было заботиться о том, подходит тебе обувь или одежда по размеру - все масштабировалось автоматически. Да и пятна крови на одежде или полу, о которых беспокоился Угрюмый, были всего лишь визуальным эффектом, который сам по себе пропадет спустя какое-то время, высвобождая системные ресурсы для других задач…
        Глава 23. Основы коварства - часть 2

* * *
        РЕАЛЬНЫЙ МИР, КВАРТИРА МИХАИЛА СУСЛОВА
        - Вызываю диспетчерскую службу Дозор-Системы, - отдышавшись и мысленно досчитав до 10, спокойно и внятно проговорил Сумракс.
        - Причина запроса?
        - Угроза здоровью и жизни.
        - Диспетчерская служба на связи, Михаил. Ваши физические и психологические параметры в норме, а рядом с вами не обнаружено присутствие разумных существ биологического или электронного типа. Вы уверены, что угроза вашей жизни и здоровью все еще актуальна?
        Всевидящая и всеслышащая служба тотального контроля безопасности - она же Дозор-Система - за доли секунды отследила звонок и не только определила личность говорящего, но и подключилась к его капсуле и, скорее всего, к ИскИну квартиры и всем ближайшим патрульным дронам.
        И они стали ее глазами, ушами, датчиками и системами анализа.
        Кроме самого Миши дома никого не было - дядя Леша ушел по каким-то своим «дядялешиным» делам, и сенсоры могли обнаружить разве что соседей за стенами, их домашних питомцов и «спящего» домашнего робота-пылесоса. Никакой другой мобильной автоматики в квартире они не держали, и даже тренажерная система была старинной механической.
        - Ваш пульс и уровень адреналина и кортизола в норме. Может, вы нуждаетесь в инъекции обезболивающих или седативных препаратов? - хоть и приятный женский, но все же механический голос продолжал проявлять излишнее беспокойство.
        - Нет, спасибо. Мне только что звонили и угрожали физической расправой.
        - Если вы знаете имя, ай-ди или координаты вашего собеседника, то это облегчит нам поиски и анализ источника угрозы.
        - Нет. Но я записал весь разговор и знаю причину, по которой мне могли угрожать.
        - Запись обнаружена, загружена и анализируется. Ваше участие в тендере номер триста шестнадцать, два дробь четыре имеет какое-то отношение к угрозам в ваш адрес?
        - Уверен, что это и есть причина…
        Аналитический ИскИн Дозор-Системы не только скачал запись из памяти его капсулы, но и проверил место работы Михаила, все его рабочие связи и текущие рисковые контракты. Наверняка запросил и маршрутную карту за последние дни, а так же карту финансовых операций - не только поступления средств на счет и списания, но также где и на что были потрачены деньги, или откуда получены.
        - Подтверждаю. Степень угрозы вашему здоровья признана высокой. Инициирую протокол безопасности «Цербер». Теперь вы находитесь под наблюдением и защитой Дозор-Системы, гражданин. Сейчас вам будут загружены все необходимые приложения, а также схемы безопасных маршрутов и расписание на ближайшие дни.
        - Спасибо… - Сумрак впервые в жизни общался с роботами Системы и понятия не имел, что нужно говорить и как реагировать.
        -- Через одну минуту и тридцать две секунды патрульный дрон доставит вам Контрольный браслет. Убедительно просим вас не снимать его, пока угроза вашему здоровью не будет устранена, а так же тщательно выполнять наши рекомендации.
        - Да куда ж я денусь-то? - усмехнулся парень.
        - Также рекомендуем сократить ваши контакты до минимума и в течение десяти минут предоставить нам список доверенных лиц для проверки.
        В интерфейсе нейро-капсулы появился новый таймер, тут же начавший отсчет.
        Михаил задумался.
        Кого добавлять в список? Коллег по работе - понятное дело, дядю Лешу и родителей - само собой, как и соседей по этажу, с которыми он сталкивается постоянно. А как быть с Ларисой? Все люди из списка будут проверены и тоже попадут под усиленный присмотр Системы. Или лучше просто «сократить с ней контакты до минимума», как советовал диспетчер?
        Заранее об этом он как-то не подумал.
        Ему отчаянно хотелось увидеть девушку, поделиться с ней своими проблемами, да и просто обнять, прижать к себе и уткнуться в ее душистые волосы… но делать это под присмотром десятка камер, автоматов и патрульных дронов, непрерывно считывающих физические показатели и записывающих каждое слово?
        Сомнительная романтика.
        Значит, со свиданиями придется обождать, пока Дозор-Система не отыщет злоумышленников ине накопает доказательств достаточно, чтобы накрыть всю шайку и усадить их в тюрьму. А в том, что там есть чего копать и за что сажать - он был уверен, иначе бы не ввязался в эту авантюру. ИскИны поднимут все контакты, беспристрастно изучат и проанализируют записи разговоров, историю всех финансовых операций и отследят все ниточки и связи этой коррупционной паутины по распилу государственных денег. Конечно, и его аферу тоже раскроют, но он ничего незаконного и не сделал.
        Просто попросил своего хорошего друга, заместителя директора интерната, позвонить одному человеку и намекнуть, что решение по тендеру вот-вот примут, причем, скорее всего не в его пользу, как обычно, а в пользу проекта студии «Дизайн Комфорт».
        Это ведь даже и не ложь была, а просто предположение одного из сотрудников, который вообще не имел никакого отношения к тендеру.
        И тем не менее, эффект получился именно таким, как и предвидел Шардон, разработавший всю эту схему: анонимные звонки с угрозами, шантаж и так далее. Рыбка клюнула, рыбак подсек - и теперь ему оставалось только ждать.
        - Ну, теперь посмотрим, кто кого! Мелкие чиновники и лихие бизнесмены, привыкшие обирать беззащитных сироток, или тотальная государственная система безопасности и контроля, управляемая самыми совершенными ИскИнами!
        За свою жизньон особо не переживал - руки коротки у воришек.
        Разумеется, если бы Лариса чуть больше доверяла своему ухажеру и рассказала ему и про случай с аварией в лесу, и про то, как на самом деле Кирилл стал калекой, и про «невидимок» - Сумракс вел бы себя не так решительно и беспечно. Но это был как раз один из тех случаев, когда «меньше знаешь - крепче спишь».

* * *
        ВИРТУАЛЬНОСТЬ «МИРА ФАНТАЗИЙ»,
        ТРАКТИР «ПИВНОЙ БАРОН» В ЗАПОВЕДНИКЕ КХАРА
        - И все же, милая леди, настоятельно рекомендую отведать вам этой гречневой каши со свиной щекой! Они просто восхитительны! Почти так же хороши, как и вы…
        Рианна рассмеялась неуклюжему комплименту.
        Эльф Трандуил оказался куда дружелюбнее и обаятельнее, чем суровый начальник Сильвестр Николаевич, и старательно развлекал девушку уже целый час.
        - Боюсь, что снова отвечу вам отказом, Сильве…
        Ее спутник недовольно нахмурился, и девушка исправилась:
        - Транд, да, простите... Прости… Во-первых, я на диете и на носу у меня семейный ужин с родителями…
        - Хм. Раз прозвучало «во-первых», значит…
        - А во-вторых, как помощница хозяина этого трактира и отвественная за оформление и меню, я лично перепробовала здесь каждое блюдо по нескольку раз. И советую попробовать вон те… э-э-э… Копченые заячьи уши в медовом соусе.
        - Уши, щеки - мне вот интересно, а куда уходит нормальное мясо несчастных зверушек, раз нам остаются одни шкурки? - с показушным недовольством пробурчал Трандуил, вызывая у Рианны новый приступ смеха.
        Она и не думала, что он умеет шутить да и вообще быть настолько непринужденным.
        - Это всего лишь название. А на самом деле это жаркое из отличной вырезки. Рекомендую.
        - Ну, если вы так настаиваете, милая леди, то я действительно рискну своим любимым кожаным ремнем, в котором после сегодняшней трапезы придется проделывать внеочередное отверстие.
        - Это виртуальная еда, и от нее прирастают только виртуальные калории.
        Рианна прекрасно понимала, что не просто так Сильвестр Николаевич настаивал на уединенной кабинке, и не зря регулярно подливает ей самого дорогого, вкусного и крепкого вина. Наверняка у него есть какие-то планы на этот вечер и на нее лично, и девушка была готова поспорить, что ей они не придутся по душе.
        - Ох, вы такой прекрасный собеседник, что даже не хочется вас покидать, - вздохнула она.
        - Так не покидайте! Расскажите мне побольше о вашем меню, устройте мне экскурсию по этому чудесному заведению… Там ведь гостиница на втором этаже, верно?
        - Да.
        Ну вот они и подобрались к тому самому моменту.
        - А этот бар, значит, принадлежит вашему клану?
        - Трактир. Нет, только половина.
        - А еще серебряные шахты и целый замок?
        Смена темы разговора показалась девушке странной.
        - У нас хоть и молодой, но очень перспективный клан. Отличный коллектив и замечательный лидер, который ведет нас к процветанию.
        - Да-да, - рассеянно кивнул Трандуил, - Тот самый Корвин, и он ваш брат, если я не ошибаюсь?
        - А вы, я смотрю, хорошо проинформированы.
        - Это уж точно, Лариса, - рука эльфа накрыла ее ладонь и крепко стиснула, - Например, я знаю, что четверо сотрудников из вашего отдела в конце месяца получат свой последний расчет. Хотите, назову их имена?
        Рианна вздрогнула, но руку не убрала: начальник сжимал ее слишком крепко, чтобы можно было сделать это, словно невзначай, а высвобождаться силой она не хотела.
        - Я не настолько любопытна, - холодно произнесла девушка.
        - И очень даже зря, потому что некая Лариса Селезнева там тоже числится… к моему сожалению…
        Рианна разочарованно вздохнула. Ну вот и настало время откровений. Сейчас он пообещает всяческое содействие за ответную благодарность и начнет лапать, а потом предложит устроить «экскурсию» в одну из спален наверху. Как же все это банально и примитивно!
        - …посодействовать. Скажем, как соклановец соклановцу - вы ведь там все одна большая дружная семья, да? И не оставляете товарищей в беде?
        Рианна едва сумела скрыть свое удивление. Клан? Его всего лишь интересует вступление в клан?
        - …как думаете, что вашему брату важнее: виртуальное яйцо виртуального золотого грифона, или реальные проблемы его реальной сестры на работе?
        - Чего?!
        Задумавшись, она пропустила часть слов Трандуила, и теперь пыталась осмыслить услышанное.
        - Я меняю вашу фамилию в списке на другую, а взамен получаю яйцо грифона. Так понятнее?
        - Да. Гораздо. Спасибо.
        Значит, как девушка она его не интересует - к счастью, хоть это и немного обидно, ночисто по-женски и даже скорее по привычке. Причем, это была привычка эффектной эльфийки Рианны, а не скромной и невзрачной офисной крысы-Ларисы. У которой, к тому же, еще и парень есть!
        Ему нужно Яйцо золотого грифона, гнездо которого опекает клан Дети Корвина.
        Эти уникальные предметы, позволяющие призывать редчайшего летающего маунта, появляются всего один раз в месяц, и стоят примерно 200 000 золота за штуку. В реальных деньгах - полторы зарплаты самой Ларисы. Вместе с премиями.
        - Я жду ответа, милая Рианна, - Трандуил ухмыльнулся и подлил ей еще вина, - И очень надеюсь, что мы наши с вами вопросы уладим до того, как вы убежите на семейный ужин. Вы же не хотите расстраивать своих родителей опозданием и… скажем так… неприятными новостями о кадровых перестановках в нашей весьма успешной компании?
        Глава 24. Телепортация
        ВИРТУАЛЬНОСТЬ «МИРА ФАНТАЗИЙ»,
        ТРАКТИР ПРИ ЗАМКЕ ФУРЬЕ.
        Угрюмый сделал большой глоток из кружки и недовольно скривился: так он выражал свое одобрение вкусу напитка, и по его шкале «могло быть и хуже» эта гримаса означала, что пиво вполне недурственное, если не считать несколько завышенной цены.
        Впрочем, как министр обороны при графе Шардонье он имел здесь особые привилегии, и каждая четвертая кружка наливалась ему бесплатно. И каким-то совершенно невероятным образом именно эта дармовая порция заметно выделялась среди всех прочих по качеству - в худшую сторону.
        - Послушай, командир, а ну как этот твой бессмертный не раздобыл нужных бумаг про Синюю Бороду? Или вообще не стал бы с нами сотрудничать? - он отставил кружку в сторону и уставился на Шардона.
        - Тогда нас превратили бы в живые статуи.
        - Это получается, мы ему жизнями обязаны?
        - Выходит так.
        - Портальный камень, карты, твоя вторая обновка поверх доспеха… - начал загибать пальцы Угрюмый, перечисляя.
        - К чему ты клонишь?
        - Много пользы от этих бессмертных, вот я к чему. Мириться тебе надо с ихним главным… - и министр приложил ладони к голове, изображая длинные эльфийские уши.
        - Это ты сам к такому выводу пришел, или подсказал кто?
        Здоровяк замялся, а потом, словно оправдываясь, пробурчал:
        - Кузнецы уж больно у них хорошие. Наши таких доспехов не мастерят, а мне бы приодеться надо - вон, аж три уровня поднял, пока туда-сюда воевали. Да и ты тоже, твоя светлость. И портал до города у них есть. Удобная штуковина была: и быстро, и экономно.
        Он сделал акцент на последнем слове, прекрасно зная, что у графа есть пунктик по поводу рационального использования ресурсов.
        - И с ворами-предателями никаких дел иметь не надо, - добавил министр обороны.
        - Да, собственный портал нам не помешает. Завтра же начну собирать на него ресурсы.
        - А шахта баронская? Так и стоит заброшенная! Того и гляди, заберет ее какой-нибудь залетный граф или клан бессмертных.
        - Я подумаю над твоим предложением. Спасибо. Но сейчас у меня есть дела поважнее.
        После провала с Блюбердом, он приступил к изучению следующего кандидата в «отцы».
        ГЕРЦОГ МОРТУС.
        Алхимик, ученый, мистик, оккультист и, наверное, самый старый житель Империи их тех, кого можно называть живыми. И все эти вещи были связаны друг с другом самым что ни на есть логичным образом -- герцог боялся старости и смерти, и всеми силами искал способ их избежать.
        Благодаря некоторым своим «особенностям» и загруженным базам данных игроков, Шардон знал о смерти, посмертии и бессмертии побольше даже самых старых и опытных «неписей», и рассчитывал использовать эту информацию для обмена на герцогский титул.
        Проблема была, как уже упомянул Угрюмый, была в логистике - так далеко Шардон еще не забирался, и даже самый быстрый маршрут отнял бы около недели. Свитков с нужной меткой в продаже тоже не оказалось - по крайней мере на доступном ему Аукционе. Ловкача и Сумракса в игре не было, и попросить их о помощи невозможно. Кроме членов клана Дети Корвина в стартовых локациях нет игроков достаточно высокого уровня, способных использовать порталы, а значит, придется ему добираться своим ходом.
        Или снова связываться с Гильдией Воров, рискуя оказаться в смертельной западне.
        ШАРДОН .> МАРИ: Привет, любовь моя.
        Он уже знал, что используя такое обращение в разговоре с этим персонажем, можно добиться от него гораздо больше и быстрее, чем при любом формальном приветствии. И, как обычно, выбирая самый короткий и эффективный путь, старался использовать именно эту форму.
        МАРИ .> ШАРДОН: Да, пупсик?
        ШАРДОН .> МАРИ: Мне нужно как можно быстрее добраться до владений герцога Мортуса.
        ШАРДОН .> МАРИ: Какие ты знаешь способы для дальних путешествий?
        МАРИ .> ШАРДОН: Я так понимаю, нужных свитков ты не нашел, и связываться с Гильдией после инцидента в Музее больше не хочешь?
        ШАРДОН .> МАРИ: Именно.
        МАРИ .> ШАРДОН: Попроси помощи у Сумракса или нашего Ловкача.
        ШАРДОН .> МАРИ: Они слишком заняты.
        МАРИ .> ШАРДОН: Тогда помирись с Корвином.
        ШАРДОН .> МАРИ: Еще варианты?
        МАРИ .> ШАРДОН: Добирайся до города своим ходом, оттуда порталом до ближайшего крупного Аукциона и там ищи свитки или мага-телепортатора, который согласится тебя перенести. Или нанимай караван. Или корабль.
        ШАРДОН .> МАРИ: До города три дня пути.
        МАРИ .> ШАРДОН: Или всего два часа, если использовать клановый портал Детей Корвина. Тот, что в твоем «Пивном Бароне». Или они запретили тебе им пользоваться? Тогда отправь туда кого-нибудь и дай ему несколько «Маяков Ллойда», пусть поставит на них метки, как только окажется в городе. И вообще давно пора было это сделать!
        ШАРДОН .> МАРИ: Ты как всегда права, любовь моя.
        Раньше он не видел смысла в том, чтобы запасаться «Маяками» до города, и сейчас об этом пожалел. Правда, стоили они недешево - простым смертным его уровня такие расходы не по карману, да еще и на постоянной основе. Но граф получает доходы со всех своих владений и распоряжается суммами на пару порядков выше, чем другие «неписи» и даже игроки.
        Так что, даже несмотря на почти опустевшую за последнее время казну, регулярные поступления за три-четыре дня восполнят потери. А уж пару свитков он может купить хоть сейчас, продав пару ненужных стульев или других предметов декора замка.
        Что он и сделал.
        И верхом на своем верном Куклусе и в сопровождении Угрюмого отправился в Заповедник Кхара, в свой самый первый и преуспевающий трактир «Пивной Барон», заодно и проверить, как там идут дела.
        Дела шли отлично. Залы были полны, золото и пиво текли исправно, а опытный персонал справлялся со своими обязанностями так хорошо, что даже Рианна, управляющая «Бароном», нашла время перекусить в компании привлекательного эльфа 32-го уровня. Шардон заметил их в укромном углу трактира, о чем-то воркующих.
        Спутник девушки, к слову, оказался Шардону совершенно незнаком и более того - не состоял в клане Дети Корвина, что было довольно странно. Ни эльфам, ни персонажам старше 20-го уровня нечего делать в гоблинском заповеднике, который по сути является «нубятником».
        МАРИ .> ШАРДОН: Милый, а у тебя, случайно, не осталось яиц Золотого Грифона, которые когда-то дарил Корвин?
        ШАРДОН .> МАРИ: Нет. Зачем они тебе?
        МАРИ .> ШАРДОН: Не мне, пупсик. Из него ведь можно вырастить быстрого летающего маунта. Но раз нет, то увы…
        Он в очередной раз удивился уму и проницательности своей супруги, в общем-то, довольно рядовой «неписи». Да, дворянка и бывшая жена одного из баронов. Да, когда-то вращалась в высшем свете, действительно выделяется не только красотой, но и умом. Но для такого захолустья, как Леса Гоблинов - она слишком уж хороша.
        ПОМЕТКА: Тщательно изучить биографию и способности своей супруги, леди Мари.
        Тем временем Рианна и ее спутник-эльф вышли из трактира, но Шардон не стал за ними следить - не за этим сюда пришел. Он быстро поднялся наверх, к порталу. Как и раньше, клановый телепортатор использовался в качестве канала связи с соседним городом, и воспользоваться им мог любой желающий - за небольшую плату, разумеется.
        - О, смотри, Толик, это же наш Пивной Барон! - обрадовался дежуривший у портала бессмертный, едва заметив «непися», - Привет, Шардон.
        Орк, с ног до головы закованный в латные доспехи, приветственно поднял руку.
        - Здравствуй, Кусака.
        - Давно не виделись, рыжий. Без тебя в клановом чатике скучно. Ты когда назад-то вернешься?
        - Назад?
        - Ну да. Корвин сказал, что вернет тебя, как только ты снова станешь нормальным человеком. Кстати, а что случилось-то? Тебя ведьма заколдовала? Выглядишь, вроде, как обычно, разве что похудел немного, да приоделся... Ого! Ты уже тридцать первый уровень!
        - Кусака, отстань ты от Шардона, может у него какие-то дела важные, а тут ты пристал. Тебе же в город, да?
        - Да. Пожалуйста.
        Он протянул горсть золотых монет бессмертному, но тот отвел руку «непися» в строну:
        - Да ты чего! Нам и так в твоих трактирах каждая пятая кружка бесплатно идет.
        ПОМЕТКА: Отменить пятую бесплатную кружку пива для членов клана «Дети Корвина» по всем «Пивным Баронам».
        - Спасибо.
        Он шагнул в возникший магический вихрь и через несколько секунд оказался на уже хорошо знакомой ему городской площади. Следом из портала появился Угрюмый. Он слышал весь разговор с бессмертными, но не сказал по этому поводу ни слова, а лишь поинтересовался:
        - Ну и куда теперь?
        - Нужно найти способ добраться до Ущелья Имр. Порталом можно перенестись в город Кургеш. Оттуда полдня пути верхом до Таргаска. Затем несколько часов по реке, и мы попадем в город Сарром - это соседняя с Ущельем локация. В этом городе находится филиал Академии Магии, Мистики и Алхимии, более известный как «АММА-матер». Герцог Мортус - один из ее преподавателей, так что попробуем перехватить его именно там.
        - А если не получится?
        - Тогда придется добираться до замка герцога через Долину Смерти.
        - Ну я-то карту смотрел внимательно. Думал, может ты чего не доглядел или не дочитал. Это ведь локация пятьдесят пятого уровня, забитая монстрами и разумными вихрями тьмы, что зовутся Ветрами Смерти - отсюда и названия этой долины.
        - Я тоже читал и смотрел внимательно. И про ветра смерти знаю.
        - И?
        - Будем надеяться, что сумеем отыскать герцога в самой Академии.
        Шардон продиктовал портальному мастеру-магу название места, куда он хочет отправиться, и тот завозился с настройками, двигая туда-сюда рунные камни по высеченной в куске мрамора карте. Наконец, закончив приготовления, он пригласил путников пройти в арку портала.
        Граф глянул на стоимость переноса, которая высветилась после всех этих манипуляций и тяжело вздохнул. Если так пойдет и дальше, то взятых с собой денег не хватит даже на дорогу в одну сторону. А он еще рассчитывал запастись свитками «Маяка Ллойда» и прикупить что-нибудь для себя.
        - Это слишком дорого, - покачал он головой.
        - Или плати и прыгай, куда тебе надо, или не плати - тогда проваливай.
        - Мы вернемся чуть позже, - пообещал Шардон и развернулся.
        Угрюмый погрозил чародею кулаком и проследовал за хозяином. Нагнав его, поинтересовался:
        - Ну и что делать будем?
        - Нужно раздобыть денег.
        - Помнится мне, через два квартала и налево, будет Лихой Переулок. Там за час можно с десяток каких-нибудь простаков грабануть… - тут же предложил министр обороны.
        - И много ты таким образом заработаешь?
        - С моим уровнем да умениями - монет по пятьсот с каждого.
        - Итого пять тысяч за час. Маловато, да еще и стража может нагрянуть. Пойдем глянем, что тут на местном аукционе творится, и на чем можно денег поднять быстро и без риска.
        - А ежели вдвоем - так и до восьми сотен выйдет, а, командир? Как думаешь? - пропустил его слова мимо ушей Угрюмый.
        Но граф Шардонье уже шагал в сторону Аукционного столба, прикидывая, что из его снаряжения можно продать, чтобы сколотить достаточный стартовый капитал для начала торгов.

* * *
        РЕАЛЬНЫЙ МИР, МОСКВА
        КВАРТИРА СЕЛЕЗНЕВЫХ
        Лариса вошла в комнату, и разговор тут же стих, а взгляды присутствующих устремились в ее сторону…
        - Мам, пап, привет… - вымученно улыбнулась она, стараясь выглядеть радостной.
        - Что с тобой, доченька? Да на тебе лица нет! - всплеснула руками мама.
        - Да откуда ж у нее лицо-то возьмется, а? Сидит днями в этой своей коробке - вон, даже на семейный ужин опаздывает! И это в соседнюю комнату, а?! Это как такое возможно вообще, а?
        Отец был немного глуховат, и, как и многие люди его возраста, отказывался и от операции по восстановлению слуха, и от корректирующего импланта, а пользовался старой моделью слухового аппарата. Который, разумеется, почти не помогал. Поэтому всем и приходилось общаться с ним на повышенных тонах, да и сам он имел обыкновение покрикивать.
        - Уймись уже, дед, - попыталась успокоить его супруга, - Доченька, да ты садись, не стой. Вот, накладывай себе: салатик, тарелочка вот сырная… вино наливай.
        - Ты где тут деда увидела, а, Татьяна Михална? Откуда ж деду взяться, если ни балбес этот, ни эта глиста малахольная нас внуками радовать не спешат?
        - Да какие их годы - успеется еще. Пусть на ноги сперва встанут.
        Кстати о ногах…
        Лариса бросила быстрый взгляд на Кирилла, который старательно уминал что-то из тарелки, делая вид что невероятно увлечен этим процессом. Судя по всему, кибер-протезы он уже снял, чтобы не расстраивать родителей, а значит, о его травме лучше не упоминать.
        - Ну у тебя-то хоть все нормально с работой, а, Ларка? А то Кирюха нас уже… «порадовал», - отец бросил на сына испепеляющий взгляд.
        - Просто замечательно! Вот как раз только что и уволилась. Прощайте мудаки-начальники, коллеги - змеи подколодные и постоянные переработки без премий и выходных пособий…
        Наступила тишина. И даже брат уставился на нее с недоумением.
        - И куда ж ты теперь? На улицу с голым задом? - тихо пробормотала мать.
        - Устрою небольшой отпуск. Отдохну, приведу себя и мысли в порядок. А хотите, мы с Кириллом к вам махнем на недельку, в Саратов, а? С парнем своим вас могу познакомить. Он э-э-э… В общем, недвижимостью занимается…
        Лариса решила, что «дизайнер ландшафтов и интерьеров» звучит не так солидно, поэтому подобрала более впечатляющий «синоним».
        - Мда. Удивили, так удивили родителей детки, - холодно отозвалась мать, - Ох и испортила вас столица, как я погляжу.
        - Ма, ну что ты опять начинаешь, - вступился Кирилл, - Говорю же, что все хорошо у нас с деньгами. А скоро еще лучше будет… Пап, ну что ты молчишь? Вспомни дядю Колю своего - у него ведь тоже клиника психокоррекции виртуальная, и ничего, работает и не жалуется…
        - Психушка, может, у него и виртуальная, да вот только проблемы у людей, что за помощью туда идут - самые настоящие, а не эти ваши… игрушки с гоблинами и танками.
        К удивлению Ларисы, помощь пришла со стороны матери:
        - Ладно, дед, давайте лучше поедим нормально, пока все не остыло - без этого вот всего. Когда мы еще вот так все вместе соберемся? Давай, доченька, наложу тебе…
        - Я сама, ты лучше пока чайник включи. Да нет же, не вставай, вон рядом с тобой панель кухонная, просто дотронься и прикажи… Нет, сильнее, чтобы она засветилась… Ага, вот так.
        - Чайку бы нам, деточка, - согнувшись над столом, прямо в сенсор попросила женщина.
        - Чайник вскипел, - тут же отозвался мелодичный женский голос кухонного помощника.
        Центральная часть стола раздвинулась, и из образовавшейся ниши медленно выехал чайник в компании сахарницы и четырех чашек на подносе.
        - Я вам всем налью, ну а ты, доченька, расскажи-ка нам про этого твоего парня…

«Лучше им не знать, что мы с Мишей познакомились в игре», - подумала девушка.
        - Мы с ним встретились случайно, на открытии нового бара, для которого он разрабатывал дизайн интерьера и общую концепцию стиля, - начала она рассказывать слегка измененный вариант своей истории…

* * *
        ВИРТУАЛЬНОСТЬ «МИРА ФАНТАЗИЙ»
        ЗАМОК ФУРЬЕ, ТАЙНЫЙ КОРИДОР
        Ловкач потратил почти сутки на поиски этого тайного хода. И несколько часов на то, чтобы обойти все ловушки - их оказалось слишком много, чтобы можно было обезвредить. Фактически весь пол и частично стены были ими усеяны. Но, как всегда, терпение, осторожность и невероятная удача помогли бессмертному добраться до «самого» сердца сокровищницы: тайника, в котором было спрятано…
        Он еще не знал, что именно, но наверняка что-то очень ценное!
        Встав на прочный дубовый табурет, Ловкач тугой струной вытянулся, пытаясь просунуть руку в нишу, что находилась под самым потолком.
        Здоровье игрока было почти на нуле: пара ловушек все же сработала, а при его билде и этого оказалось достаточно, чтобы оказаться на волосок от гибели.
        - Иди-ка сюда, сокровище мое! - почти простонал он, наконец-то коснувшись чего-то…
        И в этот самый момент какая-то невидимая сила убрала табурет из-под его ног.
        Не выбила, а именно убрала - коварный предмет просто пропал, за доли секунды растворившись в воздухе. И лишившийся опоры Ловкач рухнул на пол.
        Хищно защелкали капканы, засвистели болты и стрелы, горохом посыпались стальные колючки, смазанные ядом, и сам проход начал заполняться смертельным дымом - даже сам бог Нефарт, посылающий удачу ворам и калекам, не смог бы здесь выжить…
        Глава 25. Махинация-2
        К сожалению, Аукцион не оправдал возложенных на него надежд. Товары здесь были значительного дороже того, на что рассчитывал Шардон, а ушлых перекупщиков было столько, что пришлось бы изучать не только местный ассортимент, но и поведение конкурентов и их интересы.
        На это все уйдет слишком много времени и денег даже у военного ИскИна.
        Поэтому он открыл карту и, изучив ближайшие улицы, направился в сторону одного из трактиров.
        - Ваша светлость! Рады приветствовать уважаемого гостя! - склонился в поклоне хозяин заведения, которому сообщили о визите графа, - Давайте я провожу вас на ваше место.
        - Не утруждайте себя, я просто полистаю меню…
        Шардон уселся на табурет у барной стойки и открыл меню. Это оказалась простая книжка с картинками без особых изысков, цветастых описаний и выгодной подачи блюд, как в том же «Пивном Бароне». Да и интерьер в трактире, который назывался «Сытое брюхо», был хоть и недешевым и добротным, но самым обычным.
        ИскИн верно предположил, исходя из названия, что основной упор здесь идет на кухню, а не на хмельные напитки: таких оказалось всего три наименования.
        Дешевое «Кислое пиво» по демпинговой цене в 10 монет.

«Пшеничное светлое пиво» в средней ценовой категории по 30 монет.
        И дорогое «Рубиновое сладкое вино» аж по 300 золотых за бутылку.
        Именно его и взял Шардон.
        - И так денег нет, а ты еще и транжиришь налево-направо, - недовольно пробурчал Угрюмый, одним махом опустошая половину бокала, - Фу! Сплошной мед, аж зубы сводит.
        - Не нравится - не пей.
        - Чего это сразу «не пей», а? Я, может, о твоем сахарном диабете забочусь!
        - У меня нет никакого диабета.
        - Во-о-от! Потому и нет, - довольно заявил министр обороны, подливая себе еще.
        - Простите, уважаемый, а почему у вас такой странный и скудный ассортимент напитков? - обратился Шардон к владельцу трактира…
        - Не нравится - проваливай в другой трактир, - огрызнулся тот.
        - Ни в коем случае не хотел обидеть вас или ваше заведение. Я ведь и сам -- бывший трактирщик, и держу несколько пивоварен…
        И именно поэтому он прекрасно знал, откуда берутся новые рецепты блюд и напитков.
        Их можно было купить на аукционе.
        Получить в дар или в награду за выполненные квесты.
        Или изучить самостоятельно при помощи Алхимии.
        Местный Аукцион, доступный «неписям», в этом плане ничем не радовал - уж это-то Шардон проверил в первую очередь. Скорее всего, кто-то просто их выкупал, чтобы они не достались конкурентам.
        Чтобы выполнять квесты, нужна определенная свобода передвижений. Которая, как раз, была у большинства городских торговцев и ремесленников сильно ограничена.Конечно, это проблема решаемая, хватило бы Очков Влияния. Но, судя по заведению и меню, трактирщик Бурбонис потратил их на развитие кухни и комфорт посетителей, заменив табуреты и стулья на удобные кресла и диваны, и добавив в меню курительные смеси, которые не пользовались особой популярностью.
        Третий способ: «Алхимия» или «Зельеварение». Которые еще нужно выучить. Если «Пивоваренное дело» трактирщики получают сразу, то более редкие и ценные навыки нужно учить у наставников. До которых, разумеется, сперва тоже нужно еще как-то дотопать, чего Бурбонис не мог сделать физически.
        Сам же Шардон активно использовал все три способа: пиво и зелья были неотъемлемой частью его стратегии развития. Это и стабильный доход, и существенное повышение боеспособности армии, и прокачка параметров и навыков. Поэтому в его коллекции было уже 17 рецептов простых хмельных напитков, включая квас, сидр, вино и пиво, так и 8 штук комбинированных «алхимических».
        И он собирался ими торговать с трактирщиками вроде неудачника Бурбониса.
        - …и могу поделиться с вами своими рецептами. Разумеется, за умеренную плату.
        И он назвал цену.
        Трактирщик схватил стоящую рядом кружком и одним залпом выпил ее, смачивая мгновенно высохшее горло:
        - Это грабеж!
        - Твоих клиентов, верно. Потому что себестоимость этого напитка всего лишь…
        И он снова назвал цену.
        - Но… Это же дешево! Очень дешево!
        - Именно. Окупаемость очень быстрая, ресурсы в избытке - отличный вариант. А еще у меня есть отличные рецепты для средней ценовой категории и парочка - элитных напитков. Да, компоненты для них нелегко достать, но я кое-что привез с собой. И знаешь, что самое главное?
        - Что?
        - Вместе с моими рецептами ты получишь эффективную стратегию развития и разработанную и уже проверенную в деле маркетинговую кампанию!
        - Чего-о-о?
        - Инструкцию, как правильно продавать. Ты же заметил, что все мои напитки дают весьма полезные бонусы?
        - Уж как тут не заметить, - вздохнул Бурбонис, - В здешних краях это большая редкость.
        - Вот именно. У тебя не будет конкурентов. А ведь бессмертные очень любят получить длительные эффекты, отправляясь в очередной инстанс или на войну.
        - Хорошо, я возьму вот эти три и, пожалуй, вон тот.
        - Ты не понял. Я продаю набор целиком. И не торгуюсь.
        Трактирщик схватил и осушил еще одну кружку.
        Бармен, наливший ее для какого-то клиента, внес еще одну запись в графу «убытки».
        - У меня сейчас нет таких денег. Это же вся прибыль от трактира за месяц! К тому же, половина рецептов мне и не нужна…
        - Но ты можешь договориться с соседом. Вы соберете нужную сумму и поделитесь рецептами так, чтобы не конкурировать друг с другом. И вложение отобьется быстрее, чем ты думаешь.
        - Почему?
        - Эффективная стратегия продвижения и развития, - напомнил ему Шардон.
        - Звучит, как заклинание на эльфийском - ни хрена не понятно!
        Непись 30-го уровня был не настолько умен, чтобы осмыслить услышанное.
        - Я имею в виде советы, которые помогут тебе лучше продавать. Разработанные и опробованные лично мной.
        - Например?
        - Ну… пусть тот, кто закажет у тебя полный ужин, получит скидку на ужин у твоего коллеги. И наоборот, у него тоже можно получить скидку, но уже в твоем заведении.
        - Звучит как…
        - …Как гениальный план! - перебил его чей-то голос.
        Подошедший мужчина бахнул кулаком по стойке и приказал:
        - Три кружки пива! Мне и этим двум господам. Господин граф, а это не вы ли тот самый Шардон, которому принадлежит сеть трактиров «Пивной Барон»? - повернулся он к рыжебородому.
        - Да, это я.
        - Ха! Не раз имел удовольствие отдыхать в ваших заведениях…
        Он наклонился к уху Бурбониса и нарочито громко «зашептал»:
        - Прикинь: бессмертные специально выкупили целый этаж в одном из его «Пивных Баронов», чтобы сделать там портал, и теперь за приличную плату любой желающий может им воспользоваться, чтобы насладиться тамошней кухней и напитками - и от клиентов отбою нет!
        Голосистый незнакомец выпрямился и обратился уже к Шардону:
        - Лично я считаю, что это гениально. И знаете что, граф? Плюньте вы на этого жалкого неудачника! Продайте лучше мне свои рецепты и эту… как ее…
        - Стратегию развития и продвижения, - подсказал ему Шардон.
        - Точно! Вот именно ее… Давно мечтал открыть собственный трактир!
        - Но я же был первый? - робко попытался возразить Бурбонис.
        - А будешь последний. Тем более, что у тебя все равно таких денег нет - я сам слышал.
        - Найду. Через час.
        Он бросил на графа умоляющий взгляд, и тот неуверенно кивнул:
        - Пожалуй, час я смогу подождать. Тем более, что вы действительно обратились ко мне раньше.
        На самом деле это он сам предложил трактирщику свои рецепты, но умолчал об этом.
        - Ровно через час и ни минутой дольше, обещаю! - и Бурбонис приказал бармену, - Лучшего вина и полный ужин моему дорогому гостю, и самый мягкий диван. За счет заведения, разумеется, господин граф.
        - У тебя час, неудачник, - ухмыльнулся конкурент, - А уж потом извини, ежели чего…
        Трактирщик буквально выбежал из заведения, а гости пристроились на уютном диване в самом дальнем углу, где их никто не мог побеспокоить, кроме суетливого официанта да неуклюжих трелей приблудного менестреля.
        - Как думаешь, командир, выгорит эта твоя затея? - зашептал «конкурент».
        - Вероятность благоприятного исхода почти восемьдесят процентов.
        - Сорок штук за час! Это же какие деньжищи?
        - Немалые. Причем, совершенно легально и никого не нужно убивать и грабить… Более того, по моим расчетом, в этом городе есть еще несколько трактиров, где наблюдается острая нехватка рецептов и толковых управляющих. И они тоже стоят на отшибе, вдали и от наставников Алхимии или Зельеварения, и от приличных пивоварен.
        Угрюмый восхищенно покачал головой и с азартом приступил к халявному ужину.
        Бурбонис вернулся через сорок две минуты и принес затребованные с него 40 000 золотых. Как и предполагал Шардон, вдвоем с соседом они смогли раздобыть нужную сумму, наверняка продав что-то ценное, или обратившись за ссудой в местный банк. И подставной «конкурент» в лице Угрюмого сыграл в процессе убеждения не последнюю роль.
        За остаток дня Шардон со своим спутником посетил еще 9 трактиров по всему городку, получил 6 дармовых ужинов и заключил 4 сделки. Меньше, чем хотелось бы, но общей заработанной суммы хватило бы даже на…
        - Виверна?! - уже в третий раз переспросил Угрюмый.
        - Именно. Грифон слишком медленный, а на ездового дракона уйдут все наши деньги. А мне бы хотелось что-то оставить на всякий случай. Поэтому виверна мне кажется оптимальным вариантом. Или ты боишься виверн?
        - Конечно нет! - уверенно отозвался министр обороны.
        Он боялся высоты, но признаваться в этом не хотел, тем более, что никто и не спрашивал. За все время своей жизни в Лесах Гоблинов бывший разбойник разве что пару раз на сосну взбирался - и это был предел его «высотных» возможностей.
        - Вот и прекрасно. Вот, держи. Четыре свитка «Маяка Ллойда». Вот этим ты вернешься в замок. Один передашь леди Мари, пусть писари займутся копированием. А эти два - вам со Шныгой. Возвращайтесь, как только отыщешь нашего придворного некроманта. Жду вас не позже, чем через час.
        - Сделаю.
        Угрюмый не стал задавать лишних вопросов. Он уже неоднократно убеждался, что Шардон знает, что говорит и делает, и во всем доверял своему командиру. Даже свою собственную жизнь…
        Глава 25. Махинация-2 - часть 2
        Он и раньше был за него готов и в огонь, и в воду. А теперь…
        В руке «непися» появилась половинка составного амулета. Эта безделица в собранном виде делала своего владельца хозяином целой терракотовой армии - 270 статуй воинов, высеченных из мрамора, обнаружились в сокровищнице Блюберда.
        На то, чтобы перетащить их в замок Фурье, ушла уйма сил и денег. Все, что удалось наскрести по сундукам герцога и почти все, что было в казне самого Шардона. Зато теперь, теоретически, он мог захватить силой небольшое королевство. Разумеется, если это локация не шибко высокого уровня, и на ее защиту не встанут Маги Земли.
        И будучи при графе ни кем иным, как генералом и министром обороны, Угрюмый не без оснований рассчитывал во главе этой мраморной армии выиграть десяток-другой военных кампаний.
        - Барримор! - рявкнул он, едва оказавшись в замке, - Шныга где?
        - Господин придворный некромант изволит всякую нечисть в подземельях тиранить, - отозвался материализовавшийся дворецкий.
        - Зачем?
        - Осмелюсь предположить, что таким образом он пытается выжить нас всех из замка.
        - Ничего не понимаю…
        В любом случае даже хорошо, что гоблин не отправился куда-нибудь на задворки графства, шляться по могильникам, а торчит в замке - Шардон ясно дал понять, что доставить его нужно как можно быстрее. Угрюмый спустился в подземелья и…

…и оглох.
        Потому что кто-то явно наложил на этот этаж мощнейшее акустическое заклинание, издающее вопли, стоны, крики и другие, сложноклассифицируемые звуки.
        - Шныга! - крикнул он, но сразу понял, что в этой какофонии его и с пары шагов никто не услышит, и поэтому повторил громче, - Шн-ы-ыга-а-а!!!
        Бесполезно.
        УГРЮМЫЙ .> ШНЫГА: Ты здесь?
        ШНЫГА .> УГРЮМЫЙ: Тута моя.
        УГРЮМЫЙ .> ШНЫГА: Где «тута»?
        ШНЫГА .> УГРЮМЫЙ: Тута.
        УГРЮМЫЙ .> ШНЫГА: Где?!
        ШНЫГА .> УГРЮМЫЙ: У стенка стою…
        УГРЮМЫЙ .> ШНЫГА: У какой стены?
        ШНЫГА .> УГРЮМЫЙ: У каменный…
        ШНЫГА .> УГРЮМЫЙ: …и холодный.
        Угрюмый зарычал, пригласил недалекого гоблина в группу и уже по маркеру на карте отыскал его. А заодно и источник невероятного шума.
        Шныга стоял в углу самой большой камеры казематов и… дирижировал посохом, а целый «хор» из полусотни черепов и издавал все эти жуткие звуки.
        - Какого демона у вас тут творится?! - не выдержал генерал.
        - Наша репетиций делает. Нравится?
        - Это… это что такое?
        - Песня! Шныга сам придумал!
        Угрюмый вслушался и смог различить слова в нестройном хоре голосов:
        - Шныга великий -- наш бог, колдун и герой…
        - Мы недостойны пыль лизать под его ногой…
        - Ночью, при свете звезд, стихи слагаем мы о нём…
        - Никто не может описать его величия объём.
        Путаясь, запинаясь, но старательно выводя нехитрые строчки, «певцы» надрывались, то и дела косясь в дальний угол, где лежала куча костей и осколков от разбитых в дребезги черепов. Предположительно, разбитых тяжелым, тупым и очень кривым предметом.
        Например, посохом некроманта, которым Шныга самозабвенно дирижировал.
        - Прекращай свой концерт - ты нужен командиру. Он нас ждет.
        Угрюмый достал свитки, и уже через минуту они оказались на главной городской площади, у Центрального Портала. Где их уже дожидался Шардон в компании симпатичной темно-серой ездовой виверны.
        - Шныга будет летать! - радостно завопил гоблин, и, оттолкнув Угрюмого, первым забрался в седло. Тот последовал его примеру, совершенно не разделяя при этом восторгов Шныги.
        Верхом на летающей твари вся дорога до владений герцога заняла чуть меньше 10 часов, так что в Академию они прибыли как раз к полудню. К сожалению, Мортуса на месте не оказалось - по словам декана кафедры Археологии, тот как раз отправился на раскопки какого-то древнего храма, и должен вернуться через неделю-полторы.
        И любезно подсказал, куда именно отправился этот «археолог-любитель» и даже отметил крестом место на карте. Которое, разумеется, оказалось в самом сердце Долины Смерти, разумеется.
        - Ну почему воздушный транспорт у нас придумали, а подземный - нет? - недовольно бормотал Угрюмый, снова взбираясь на виверну, - Сейчас бы уютно лежали бы себе в брюхе какого-нибудь червя, который нес бы нас к нужному месту…
        Еще пара часов в воздухе, и вот они уже на месте, которое называлось «Руины храма Ур».
        Рядом с присыпанными песком обломками древнего религиозного строения стояло две палатки песчаного цвета. Вокруг туда-сюда сновали загорелые «неписи», с ног до головы обмотанные тряпками когда-то светлой, а может быть даже и белой расцветки, словно бинтами.
        - Мумии? - поинтересовался Угрюмый
        - Нет, обычные арбы - пустынные наемные работники из оседлых кочевников. Из них получаются выносливые и старательные слуги: мало просят, хорошо работают, много воруют…
        - Зомби и шкилеты - лучше слуга! Не жрать, не пить и не воровать! - со знанием дела заявил Шныга, спускаясь на землю.
        - И я совершенно с вами в этом согласен, коллега, - раздался внезапно незнакомый мужской голос со стороны палатки, - Долго же вы добирались, господа! Я вас ждал еще вчера вечером…
        - Нас? - Угрюмый напрягся и положил ладонь на рукоять меча.
        - А видите здесь кого-то еще? Между прочим, запрос в Академию я направил четыре дня назад! Не знаю, кто там на кафедре отвечает за весь этот бардак, но я этого так не оставлю, клянусь своими славными предками!
        Герцог Мортус показался, выйдя из глубокой тени, что отбрасывала палатка.
        - Думаю, что здесь какая-то ошибка, - начал Шардон, но был бесцеремонно перебит археологом:
        - «Ошибка»? О нет, мой дорогой коллега - это вопиющая безалаберность, халатность и непрофессионализм!
        - Ты бы помолчал да послушал, чего его графская светлость сказать хочет…
        Угрюмый сказал это совершенно спокойно, даже негромко. Но веса его словам прибавил свист клинка и треск расколотого мечом камня. Герцог осекся и умолк, внимательно рассматривая прилетевших в его лагерь «коллег из Академии».

«Непись» озадаченно нахмурился и задал самый правильный вопрос:
        - Вы кто такие, и что вам здесь надо?
        - Мы просто путники. И искали вас, ваше сиятельство, - отозвался Шардон.
        - И зачем же? Что вы от меня хотите?
        - Лично я бы не отказался пожрать: со вчерашнего вечера ни крошки во рту, - потирая брюхо, пожаловался Угрюмый.
        - Шныга хочет стать самая великая колдун-некромант! - продолжил список желаний гоблин.
        - Я бы хотел побеседовать с вами о жизни и смерти. И о титуле герцога.
        Мортус молча смотрел на них, переводя взгляд с одного на другого, а потом вдруг… расхохотался:
        - Клянусь своими славными предками - вы самая чудная компания из всех, что мне встречались. А уж я-то, поверьте, на своем веку повидал немало всего странного. Что ж, проходите. Власти над жизнью и смертью я вам обещать не могу, а вот обед и непринужденную беседу - могу устроить!
        С этими словами Мортус скрылся в одной из палаток.
        Шардон оглянулся.
        Арбы-наемники за это время обступили его небольшой отряд плотным двойным кольцом. У них не было ни оружия, ни полосок маны над головой, но выражения глаз, сверкающих сквозь щели обмотанных вокруг головы бинтов, не сулили ничего хорошего.
        Уровень репутации с ними обозначался как «Неприязнь», так что граф решил не испытывать судьбу и проследовал за археологом в палатку. Тем более, что именно для этого они сюда и прилетели.
        Глава 26. Информация - 2
        - Значит, в герцоги метишь? - «непись» пожевал губу, имитируя задумчивость, - А в чем мой интерес тебе помогать?
        - Я слышал, что ты хочешь обрести бессмертие.
        - Ага. Вот, значит, оно как?
        Герцог неторопливо наполнил свой серебряный кубок темно-красным вином и сделал небольшой глоток.
        - Что ж, вынужден признать, что вечная жизнь в обмен на пару титульных бумажек - это более чем достойная цена, твоя светлость, - наконец, согласился он, - Но я хочу быть уверен, что тебе действительно доступно это знание.
        Шардон ухмыльнулся. Залпом осушил простую глиняную кружку - именно такие ему и его спутникам предложил герцог Мортус - а затем нарочито медленно наполнил ее и сделал длинный глоток. И только потом ответил:
        - Вы слышали что-нибудь о так называемых «дневниках памяти», ваше сиятельство?
        Археолог скривился, словно вино в его кубке превратилось в мерзкую кислятину.
        - Ты серьезно, граф?! Посмотри на меня!
        И он выпрямился во весь рост. Персонаж 77-гого уровня, старше которого Шардон еще ни разу за все время не видел. Высокоуровневый «непись», который выглядел как статный мужчина человеческой расы лет 50, не более. Выряженный во внешне неброский, но очень дорогой наряд археолога-исследователя с редчайшими бонусами и эффектами зачарования.
        - Неужели ты ожидал удивить меня какими-то посмертными писульками, а? Это так, баловство для слабаков и неудачников, которым и лишний месяц-два протянуть - немалый срок. Я же прожил слишком долго и познал так много, что ни в один «Дневник» этих знаний не уместить. Не говоря уже о нажитых материальных ценностях и социальных связях.
        Он тяжело вздохнул:
        - Впрочем, я и не надеялся услышать что-то новое для себя. Дневники памяти, спутники-воскрешатели, двойники-подменыши, реинкарнаторы бессмертных из их волшебного магазина - это все не бессмертие, а всего лишь жалкие попытки обмануть смерть. И они точно так же чреваты потерей уровней, ценностей и воспоминаний. Как своих, так и чужих, нажитых совместно.
        У входа в палатку появился широкоплечий арб, вызванный Мортусом через приват.
        - Проводи господина графа и его спутников к Поющему Камню. Они нас покидают…
        - Нет! -- воскликнул Шардон, - Я ведь только начал, и вы не слышали о других возможностях… - он сделал акцент на множественном числе.
        - Хорошо. У тебя есть пять минут.
        - Смена класса или социального статуса. При этом все сохраняется и фиксируется, а после вашего Возвращения - происходит откат базы данных до этой контрольной точки.
        Военный ИскИн даже не пытался адаптировать свою речь и использовать термины, понятные «неписям», рассчитывая, что высокоуровневый продвинутый персонаж обладает куда большим словарным запасом, чем рядовые боты. И его расчет оказался верен: герцога Мортуса не смутили ни «контрольные точки», ни «база данных».
        - И именно поэтому захолустный граф разгуливает в компании министра магии и министра обороны, верно? - подмигнул археолог Шардону, - Увы, это больше не для меня. Перед тобой обладатель всех возможных титулов, званий, профессий и ученых степеней, полученных мною десятки уровней назад. Так что мой резерв сохранений текущего состояния давно исчерпан. Еще что-то?
        ИскИн хотел рассказать герцогу про архивацию и шифрование данных, но не был уверен, что такая возможность доступна стандартным игровым персонажам. К тому же, эти меры не касались внешних связей с игровым миром и информации других баз данных: квесты, право собственности, знакомства, торговые и прочие контракты - все это обнулялось и откатывалось вместе с гибелью «непися».
        Оставался последний известный ему способ.
        - Некромантия. Перерождение в лича, способного восставать после смерти, не теряя своей сущности и памяти.
        - И поэтому ты притащил с собой этого жалкого гоблина? Да он даже зомби-муху поднять не способен, не говоря уже о полноценной трансформации в лича! - Мортус указал на Шныгу, который в этот момент увлеченно ковырялся в носу, - Ишь, как старается! Наверное, пытается мозги нащупать.
        Тот медленно повернулся к герцогу.
        - Твоя думай, что Шныга совсем тупой, да? Шныга не тупой! Шныга знай, что нельзя через нос пальцем своя мозги достать!
        - Ну надо же. Похоже, у нас тут уникальный умный гоблин? Вот теперь я точно удивлен!
        - …Это надо палец в ухо совать, - закончил зеленокожий коротышка.
        - А нет, показалось…
        Но Шардон не унимался:
        - И все же? Я навел справки и точно знаю, что личей можно отнести к истинно бессмертным.
        - Верно. Правда, здесь есть одно важное «но». Я хочу жить и наслаждаться жизнью, испытывая простые человеческие радости. Пить вино, ласкать женщин, парить в облаках и так далее. А не существовать, не зная ни страха, ни азарта, ни боли, ни наслаждения. Так что это вариант на самый крайний случай. Даже наш Император - смертен, хотя убить его очень и очень непросто. А это значит, что и ему не доступны секреты вечной жизни… Или он, как и я, считает цену за нее неоправданно высокой.
        Герцог с демонстративным наслаждением допил вино и, сорвав с пышной грозди, лежащей перед ним на тарелке, пару крупных виноградин, ловким движением забросил их в рот.
        - Понимаешь, граф? К сожалению, в выражении «живой мертвец» главное слово - это именно «мертвец». Для меня это слишком радикальный способ, - подытожил он.
        Разумеется, Шардон не стал признаваться, что человеческие радости ему тоже недоступны и непонятны. И объяснять набору игровых скриптов, что тот никогда не был живым, и в принципе не способен наслаждаться чем бы то ни было - тем более не стал.
        Все равно не поймет или сделает вид, что не понимает. А то и вовсе не услышит.
        Они тут все притворялись живыми и настоящими, обманывая друг друга и себя самих, разыгрывая безумный спектакль на потеху игрокам. Которые были единственными реальными существами в этом искусственном мире фальшивых удовольствий и обманщиков-актеров. Специально для этого и созданных - чтобы их развлекать.
        Вот только он сам был разработан совсем для других целей.
        - Выходит, я ничем вам не могу быть полезен? - только и сказал Шардон.
        - Я живу на свете подольше твоего, граф. И повидал много разных чудес, которых ты даже и представить себе не можешь! При этом добрую половину своей жизни посвятил хоть и упорным, но безуспешным поискам секретов бессмертия.
        - Жаль.
        - Но ведь и ты, твоя светлость, тоже не так-то прост, верно? На тебе цвета барона Фурье, а герб больше похож на трактирную вывеску, чем на фамильный символ… Ты проделал долгий и опасный путь, чтобы задать мне интересные и непростые вопросы. А еще ты полон удивительных ответов, которые не положено знать провинциальному дворянину.
        Шардон лишь молча смотрел на герцога.
        - И меня ничуть не удивит, если однажды мы с тобой встретимся, как равный с равным, - продолжил тот, выдержав короткую паузу, - И я даже тебе немного в этом помогу. Расскажу одну хитрость, о которой узнал… от бессмертных…
        И снова многозначительная пауза и пристальный взгляд, словно Мортус пытался прочесть на невозмутимом лице собеседника ответы на невысказанные вопросы.
        Или словно управляющий им ИскИн искал эти ответы в базе данных или в игровых логах.
        - Ага. Значит, я не ошибся, и ты тоже пользуешься их знаниями и услугами? - и герцог кивнул сам себе, - Что ж, это многое объясняет… Так вот… Когда я только задумался о бессмертии, я много экспериментировал… И много умирал. В попытке сохранить при этом накопленные знания и ресурсы, я использовал и дневники памяти, и закладные на свое имя, и подставных перекупщиков, и даже клады закапывал, оставляя самому себе указания на их местонахождение…
        Повинуясь жесту Мортуса, молчаливый арб сменил опустевшие кувшины с вином на новые, и тот снова наполнил свой кубок.
        - Что-то мне удавалось сохранить, что-то нет. И сложнее всего было восстанавливать потерянные уровни, снова долго и скучно набирая опыт. Тогда-то я и познакомился с… - он осекся, - Впрочем, это неважно. Ты же знаешь, что за квесты и монстров более высокого уровня дается больше опыта?
        - Да. Но такие твари слишком опасны, а заданий очень мало, потому что они чаще всего привязаны именно к нашему уровню.
        - Верно. Но есть одно исключение…
        Герцог наклонился и зашептал Шардону на ухо, переключившись на приватный чат.
        МОРТУС .> ШАРДОН: Есть особый квестовые предметы, получив которые ты открываешь доступ к новым заданиям.
        ШАРДОН .> МОРТУС: Знаю. Но получить такой предмет можно лишь когда твой уровень равен или выше, чем уровень квеста, спрятанного в нем.
        МОРТУС .> ШАРДОН: Именно. Только если ты его не используешь сразу, а положишь в сундук, то он так и останется там лежать и ждать владельца, к которому уже привязан. Тебя. И если ты вдруг потерял несколько уровней, то все равно сможешь им воспользоваться.
        МОРТУС .> ШАРДОН: …и взять квест недоступного для тебя уровня, за который дается на порядок больше опыта. И таким образом ты быстро восстановишь потерянные после Возвращения уровни.
        - Я тебя услышал и понял, - Шардон кивнул, - Это действительно очень ценный совет. Спасибо.
        Он сделал соответствующую пометку в своих записях и поднялся.
        - Наша уходить надо, да? - подхватился гоблин.
        Он бросил полный сожаления взгляд на уставленный яствами невысокий столик, за которым приходилось сидеть прямо на полу: на коленях или скрестив ноги на восточный манер.
        - Да. Мы возвращаемся.
        Они вышли из палатки. Вокруг все также стояли молчаливые и суровые арбы, сжимая в руках огромные кривые ятаганы, но взгляды «неписей» лишь равнодушно скользнули по гостям герцога.
        Когда они отошли от лагеря археолога на пару сотен шагов, Угрюмый подал голос:
        - Выходит, мы зря сюда приперлись, командир?
        - Я не достиг своей цели, но поездка все равно оказалась очень полезной и познавательной. Теперь я умею добывать быстро и много золота и опыта…
        - А Шныга летай высоко-высоко! - влез гоблин.
        - Да. И теперь у нас есть виверна, - согласился Шардон.
        - Остался последний герцог. А если и с ним дело не выгорит, что тогда будем делать?
        - Поступим так, как поступали великие правители и генералы во все времена - добьемся своего при помощи силы и магии.
        Насчет последнего, правда, он не был уверен - в его базах данных не было описано ни единого достоверного случая применения магии для ведения военных действий, но здесь и в этом мире магия оказалась реальной и исключительно полезной силой, с которой нужно было считаться.
        Конечно, кроме силового способа захвата власти существовали еще политический и экономический. Но их использовал прежний Шардон, который притворялся человеком и играл по правилам, навязанным ему системой и классом персонажа. Военный же Искусственный Интеллект предпочитал использовать другие методы, и раньше его сдерживала лишь нехватка ресурсов и возможностей…

* * *
        РЕАЛЬНЫЙ МИР, МОСКВА
        КВАРТИРА СЕЛЕЗНЕВЫХ
        - Ну? Так и будем молчать? - Кирилл проговорил это, не поднимая головы и не глядя на сестру, но и по одной лишь интонации было понятно, какого он мнения о поступке сестры.
        - Да мне особо-то и сказать нечего.
        Молодой человек тяжело вздохнул. Импульсный декодер, с которым он возился, противно запищал, когда его пальцы непроизвольно сдавили чувствительную мембрану.
        - Ты сама ушла, или тебя ушли?
        - Скажем так… пришлось под давлением некоторых обстоятельств. В любом случае, я совершенно ни о чем не жалею.
        - И что теперь?
        - Немного отдохну и буду подыскивать варианты.
        - Ясно.
        - Не одобряешь?
        - Просто не вовремя это все. Сама же видишь - сплошные проблемы кругом.
        Лариса поставила в камеру-приемник последнюю грязную кружку и включила посудомоечную машину:
        - Не переживай, справимся. К тому же, Миша обещал помочь… - соврала она.
        Коммуникатор, висевший на стене, издал протяжную трель.
        - Легок на помине, - ухмыльнулся Кирилл, - Только почему звонит на домашний, а не тебе?
        - Н-не знаю…
        Девушка перенаправила вызов на свой чип и ответила:
        - Да? Какой еще Костик? Ах, Костик! Ну конечно помню, да… - перехватив вопросительный взгляд брата, она объяснила, - Программист из нашего офиса… бывшего офиса… Да-да, я очень внимательно тебя слушаю. Нет, не слухи - сегодня отработала последний день… Да так, по семейным обстоятельствам…
        Лариса развела руками, словно говоря Кириллу: «ну не рассказывать же ему правду».
        - Ага. Хорошо. Отлично, я в тебе даже не сомневалась! Да-да, я записываю…
        Наконец, закончив разговор, девушка повернулась к брату и тоном, не терпящим никаких возражений, заявила:
        - Завтра с утра у меня планы, пойду на собеседование. Так что ты уж как-нибудь без меня, ок? - и уже более мягко добавила, - Ты как, как твои ноги?
        - Вот сейчас сервопривод отрегулирую, и станет совсем замечательно. Компенсирую уже всего треть нагрузки, так что через недельку можно будет избавиться от протезов. Хотя… Знаешь, а мне понравилось быть киборгом. Буду теперь копить на модификацию. Как думаешь, мне сначала руки поменять, или лучше поставить титановый позвоночник с усилителем?
        - Мозги себе лучше поставь, а то твои, похоже, совсем уже протекли…
        - Злая ты, систер. Ладно, удачи тебе завтра на собеседовании.
        Занятый настройкой своих протезов, Кирилл не обратил внимание ни на неуверенно дрожащий голос сестры, ни на ее бегающий взгляд, иначе бы сразу сообразил, что она врет и задумала что-то… сулящее возможные неприятности - уж слишком хорошо он ее знал.
        Но, к сожалению, он был слишком занят настройкой кибер-протезов.
        Глава 27. Хуманизация
        ВИРТУАЛЬНОСТЬ «МИРА ФАНТАЗИЙ»,
        ЗАМОК ФУРЬЕ, СПАЛЬНЯ ГРАФИНИ МАРИ
        Осторожный стук сопровождался весьма дерзким, терпким и всепроникающим ароматом весенних цветов, который просочился и сквозь запертую дверь, и в самое сердце девушки, окутывая ее душистым облаком и очаровывая. Точнее, зачаровывая.
        ПОЛУЧЕН ЭФФЕКТ «СЛАБОСТЬ К МУЖСКОМУ ОБАЯНИЮ»: +10 К ЛЮБЫМ ПРОВЕРКАМ ХАРИЗМЫ У ЛИЦ ПРОТИВОПОЛОЖНОГО ПОЛА. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 1 ЧАС.
        - Войдите! - крикнула девушка, которая в эту минуту прихорашивалась у зеркала.
        Ее губы тронула едва заметная усмешка: она прекрасно понимала, кто именно войдет в эту дверь, хоть у нее не было ни малейших догадок, что же ему такого понадобилось, что в ход пошли настолько сильные средства, как волшебная роза.
        - Привет.
        - Я тоже рада видеть тебя, пупсик. Ты чудесно выглядишь этим солнечным утром.
        - Да, я знаю, - скупо отозвался Шардон.
        - А еще ты наглый, самовлюбленный и неотесанный мужлан! Мог бы хоть для вида сказать своей любимой жене какой-нибудь простой комплимент.
        - Зачем? Ты моя жена, а я твой муж. Мы оба любим друг друга - это видно по нашей шкале отношения друг к другу. Разве слова лести что-то в этом изменят?
        - Мое настроение! Какой же ты все-таки… - Мари вскочила, стиснув кулачки, а ее роскошная грудь бурно вздымалась от гнева, - Прав был Корвин!
        - В чем именно?
        - Что тебе не хватает самой простой человечности и хотя бы элементарного уважения к близким и дорогим тебе людям! Убирайся прочь, видеть тебя не хочу!
        - Извини. А когда ты захочешь меня видеть? Двух часов тебе хватит, надеюсь?
        - Во-о-он!
        Фарфоровая ваза ударилась в дверь, разлетевшись кучей белоснежных осколков. На удивление проворный для своих габаритов и комплекции, граф Шардонье с легкостью уклонился от импровизированного снаряда.
        - Извини, милая, но на ссору у меня совершенно нет времени. Давай сперва кое-что обсудим, а драку перенесем… скажем, на восемь часов вечера?
        В стену рядом с ним вонзился метательный нож.
        Второй угодил прямо между ног, в опасной близости - как обычно, леди Мари была полна сюрпризов, в том числе и смертельно острых.
        - Мне нужна твоя помощь, любовь моя. Твой проницательный ум и бесценный опыт… ай! Больно же!
        ПОЛУЧЕНО 12 УРОНА (ФИЗИЧЕСКИЙ).
        Супруга тут же бросилась перевязывать неглубокую царапину, которую ее оружие оставило на плече мужа, распоров нарядный камзол.
        -- Вот видишь, можешь же, когда захочешь, - ворковала она, хлопоча над раненым мужем, - Мне что теперь, каждый раз из тебя пару теплых слов вместе с кровью выдавливать, а?
        - Не надо, я усвоил урок.
        - Да на тебя все равно никаких ножей не напасешься, ишь, брюхо отрастил!
        - Это не брюхо, это билд на повышенную выносливость.
        Девушка бросила красноречивый взгляд в сторону роскошной постели:
        - Говоришь, очень выносливый? Может, проверим?
        - Мари, мне сейчас не до этого - я к тебе пришел по другому вопросу. Именно по твоему профилю…
        - Неожиданно…
        В руках графини появилась еще пара метательных ножей, которыми та начала непринужденно и весьма ловко жонглировать, через какое-то время добавив к ним третий, а потом и четвертый.
        - Нет, не по этому профилю. Мне нужна консультация по придворному этикету. Ну и вообще расскажи немного, как там это все устроено, в высшем обществе-то. Какие порядки и правила, как себя вести, чего опасаться, как произвести правильное впечатление ну и в том же духе.
        - Герцог Кайн?
        - Он самый.
        Последний герцог вел насыщенную и праздную светскую жизнь. Он был настоящим дворянином, представителем той самой «голубой крови» самого что ни на есть благородного и древнего происхождения. Богатый, влиятельный и…

…И вращающийся в самых высших кругах светского общества, которые только можно представить за пределами столицы. Несмотря на свое происхождение (а может быть именно и из-за него), герцог Кайн Эдеррский находился в немилости у Императора, и потому избегал самого сердца Империи и пары-тройки городов, где стояли его резиденции.
        - Я еду с тобой.
        - Но дорогая, там слишком опасно и…
        - Это даже не обсуждается. Без меня ты просто не справишься. Я еду с тобой.
        - С нами.
        - Нами?
        - Разумеется. Мне нужен телохранитель, да и присутствие мага не будет лишним. Так что я беру с собой Шныгу и Угрюмого.
        - Только тогда уж охранник и слуга. Магов не принято брать с собой, так что гоблину придется выдавать себя за слугу, - Мари тяжко вздохнула, - И очень желательно, чтобы за немого.
        - Об этом я не знал. Спасибо за совет.
        - Вот поэтому я и говорю, что без меня тебе не справиться. А как ты планируешь добираться до Таленсии? Путь туда неблизкий…
        - Теперь у меня есть виверна!
        - Угу. Ты, я, твои два балбеса, повар, слуги, брадобрей… Кстати, а Розальду ты собираешься с собой брать?
        - Зачем мне брадобрей? Моя борода не требует никакого ухода…
        - Милый, его так только называют. На самом деле он занимается прической и парфюмом. Кстати, нужно еще выбрать кого-нибудь из портных и… Когда ты уже обзаведешься священником?
        - Зачем мне портной и священник?
        - А затем, мой любимый и глуповатый муж, что ты не какой-нибудь там провинциальный выскочка из гоблинского захолустья, а сам граф Шардонье де Фурье и де Скандаль из рода Баргов!
        - Прошу прощения, любовь моя. Но я именно что и есть простой провинциальный выскочка. Из Леса Гоблинов, как ты верно заметила.
        - Пупсик, ты такой ску-у-учный… С этой своей легендой ты даже в конюшню герцога не попадешь, не говоря уже о званых приемах! Просто доверься мне, и я все устрою. Найду людей, обеспечу их легендой, одеждой, обучу, как правильно держаться…
        - Слуги, портной, священник, брадобрей… - загибал Шардон пальцы, - Но как мы переправим всю эту ораву в Таленсию?!
        - Вот с этого вопроса я и начала наш разговор. Теперь понимаешь, почему?
        - Потому что ты не только самая прекрасная, но и самая умная женщина из всех, кого я знал.
        - А еще очень страстная.
        Рука девушки скользнула вниз, и нарядный камзол мужа исчез, оставив его в белоснежной шелковой рубахе.
        - Мари! Мы же договорились, что сперва дело! Лучше расскажи хоть немного о том, что меня там ожидает.
        - Змеиный театр.
        - Чего?
        - Ложь, лицемерие, коварство, сплетни и прочие радости светской жизни. Понимаешь? Они не живут, они… словно играют в какую-то игру по собственным выдуманным правилам. Лгут, меняя одну маску за другой, пуская пыль в глаза и притворяясь твоими друзьями и союзниками, но за спиной… Интриги против всех и вся, заговоры, измены и предательства…
        - Звучит не очень.
        - Звучит?! Это их жизнь! А теперь и твоя, потому что тебе тоже придется играть по этим правилам и стать одним из них. Научиться лгать, притворяться, хитрить, строить козни…
        - Стать человеком, - закончил за нее Шардон.
        - И далеко не лучшим представителем человечества. Иначе там просто не выжить.
        - Но ты ведь поможешь мне, да, любовь моя?
        - При одном условии: ты должен слушать, что я скажу, и выполнять все мои указания.
        - В разумных пределах.
        - И вот мой первый совет: помирись с Корвином и его кланом.
        - Нет.
        - Ты обещал слушаться.
        - Этот вопрос даже не обсуждается.
        - Почему? Бессмертные - это сила, власть и знания, с которыми считаются. Перед ними всякие графья и маркизы заискивают ничуть не меньше, чем друг перед другом. И раз уж тебе все равно придется притворяться человеком, то почему бы не начать прямо сейчас? Считай, что это проверка.
        - И если я смогу убедить его в своей человечности, то…
        - …То ты вернешь хорошего друга и полезного союзника, не больше, но и не меньше. А лощеные дворянчики тебя все равно с костями сожрут и не подавятся. Разумеется, если ты не будешь слушаться свою не только красивую, но и очень умную жену…
        - Хорошо. Я сделаю это, потому что целиком и полностью тебе доверяю, любовь моя.
        ПОМЕТКА №1: Восстановить дружеские связи с Корвином.
        ПОМЕТКА №2: Узнать у бессмертных все, что можно, о леди Мари де Скандаль.
        ШАРДОН .> КОРВИН: Здравствуй, старый друг.
        КОРВИН .> ШАРДОН: И тебе не хворать, если не шутишь.
        ШАРДОН .> КОРВИН: У меня хорошая сопротивляемость болезням благодаря высокому значению Выносливости.
        КОРВИН .> ШАРДОН: Ты даже представить не можешь, как же я по всему этому скучал, зануда ты бородатая.
        ШАРДОН .> КОРВИН: Это была шутка. Как ты и просил, я учусь быть более человечным.
        КОРВИН .> ШАРДОН: И как успехи? Получается?
        ШАРДОН .> КОРВИН: Пока не знаю. Еще не придумал, как и в чем можно измерить уровень человечности. Может, ты мне подскажешь, по старой дружбе? За кружечкой пива в моем «Бароне»?
        ШАРДОН .> КОРВИН: Прости. В нашем «Пивном Бароне».
        КОРВИН .> ШАРДОН: Буду на месте через пару часов.
        Два часа спустя,
        ЗАПОВЕДНИК КХАРА
        Шардон прошел мимо нестройных шеренг из четырех десятков бессмертных, удивленно наблюдая новые имена странную компоновку по уровням и классам. Тактикус, который командовал всем этим безобразием, приветливо махнул ему рукой:
        - Ты ведь Корвина ищешь, да? Он тебя уже ждет в трактире.

«Непись» решил отложить возникшие у него вопросы на потом. Сперва нужно выяснить, как вообще к нему относится клан и готовы ли Дети Корвина принять назад своего блудного Шардона.
        - Господин… - симпатичная гоблинша-официантка выбежала ему навстречу, еда граф переступил порог, - господин Корвин ждет вас во-о-он там.

…Они сидели молча, рассматривая друг друга и бросая быстрые взгляды на суетившихся официанток, накрывавших на стол. А когда прислуга растворилась в полумраке трактира, вернувшись к обычных клиентов, Корвин первым поднял бокал:
        - Ну, за понимание.

«Непись» проигнорировал тост и просто сделал пару глотков.
        - Нет, стоп, так дело не пойдет! - возразил игрок, отнимая у него кружку и снова наполняя, - Ты вообще зачем сюда пришел?
        - За помощью...
        - И чтобы я научил тебя, как быть человечным, я прав?
        - В общих чертах.
        - Урок первый! Если кто-то поднимает тост, то нужно его поддержать, чокнуться и только потом - можно пить.
        - Чокнуться?
        - Стукнуть кружкой о кружку, только аккуратно.
        - Для чего?
        - Потому что таков древний ритуал. Например, чокаться принято для того, чтобы при ударе напитки выплескивались и перемешивались, что снижает возможность отравления.
        - Хммм…
        Шардон взял две наполненные до краев кружки и с силой их столкнул. Пенные шапки заметно колыхнулись, но все же имитация физики жидкостей в игре была слишком упрощенной, так что никаких брызг и обменов жидкостями между сосудами не случилось.
        - Дружище… будь проще - раз говорю надо, значит надо. Сам же просил из тебя человека сделать! Вот и старайся, учись, пока я жив!

«Непись» нахмурился и проверил список дебафов на своем собеседнике:
        - Ты болен? Попал под смертельное проклятье? Или ты говоришь про свой мир? - он указал пальцем в потолок.
        - Это еще одна человеческая поговорка. Означает не тратить зря время и ловить момент, пока есть такая возможность.
        - Кстати, как ты сам, как твоя умница-сестра? Как в клане дела? Смотрю, вы расширяетесь, новичков набираете?
        - Ага… Как обычно, воплощаем в жизнь гениальные планы Зеленкина.
        - Это очень интересно! Расскажешь?!
        - Быстро учишься, молодец. Я даже почти поверил, что ты действительно хочешь об этом услышать. А впрочем, почему бы и нет?
        На самом деле интерес у Шардона был сугубо прагматический: должен же он выяснить, какими ресурсами располагает клан бессмертных, чтобы ими потом пользоваться? Так он и узнал о создании «Империи Корвина» - целой группы кланов-академок с узкой специализацией.
        Например, об особом отряде бессмертных лекарей, который состоял из целителей 9 уровня. Из-за чего они считались новичками, и игроки выше 10-го уровня не могли их атаковать. Сами же «хилеры» благодаря кривому билду с упором на Интеллект и Волю, могли лечить не хуже своих коллег 20-25 уровней.
        Или о шахтерах и лесорубах, которые прокачивали только Силу, чтобы валить деревья или разбивать камни с пары-тройки ударов.
        - А Орден Ловкачей мы вообще в честь твоего искателя тайников назвали, - хвастался Корвин, - В общем, пытаемся малыми, но очень хитрыми и узкоспециализированными силами охватить максимальное количество возможностей по добыче денег, ресурсов и прочих ништяков.
        - Ты заговорил почти как я. Но концепция любопытная, не скрою.
        - Надеюсь, что все получится. А как твои успехи с титулом герцога? Есть прогресс?
        - Пока что одни, как вы там выражаетесь, обломы и кидалово.
        - Жаль. Могу тебе чем-то помочь?
        - Мне нужен стабильный портал в Таленсию. Разумеется, я готов заплатить…
        - Шардон! Ну какие деньги, ты что?
        - Извини. Все никак не привыкну. Послушай, раз уж я пытаюсь развивать в себе человечность, то… Ко мне попала кое-какая компрометирующая информация. Хотел рассказать все Сумраксу - мы с ним сдружились в последнее время - но все же решил сперва спросить у тебя совет. Это касается твоей сестры.
        - Слушаю.
        - Я видел ее с другим молодым человеком. Эльф тридцать второго уровня. Весьма обаятельный и… по некоторым признакам я пришел к выводу, что у них было романтическое свидание.
        - Ага. Ясно.
        Корвин задумчиво забарабанил пальцами по столу, выбивая нестройный ритм.
        - Как думаешь, стоит рассказать об этом Сумраксу? Как я понял с его слов, они все еще состоят с Рианной в неофициальных отношениях. Или он так думает.
        - Ты правильно сделал, что рассказал мне. Это было очень… человечно с твоей стороны. Ничего ему не говори, я сам со всем этим разберусь, хорошо?
        - Как скажешь.
        - Ну что ж, дружище… С возвращением!

* * *
        ЧАТ КЛАНА ДЕТИ КОРВИНА
        Корвин приглашает в клан персонажа Шардон (человек, граф 32 уровня).
        Корвин меняет звание персонажа Шардон на «Почетный пивовар клана».
        Ухорез: Урррра! Наш Пивной Барон вернулся!
        КОРВИН: Прошу любить и жаловать. Только не залюбите -он нам еще нужен.
        КОРВИН .> СУМРАКС: Мишань, привет. Есть важный разговор, жду тебя в нашем «Бароне»…
        Глава 27. Основы высокой политики
        СУТКИ СПУСТЯ, ТО ЖЕ МЕСТО…
        Корвин сдержал свое слово, и скоро вся дружная процессия из отобранных леди Мари слуг дружным строем двинулась через клановый портал в Таленсию.
        - Ты что, на пэ-эм-жэ туда собрался? Повар-то тебе зачем? - удивился Ухорез, наблюдая за всем этим.
        Он вызвался лично проследить за подготовкой, чтобы все у Шардона было в порядке и в достатке. И притащил с собой Максимуса и Тактикуса, приставив их к графу в качестве охраны - от «неписей» в этом плане реальной пользы почти не было.
        - Что еще за «пээмжэ»?
        - Постоянное место жительства. В замке хоть кто-то остался?
        - Разумеется. Моя единственная и любимая дочь Розальда, Ловкач, капитан Стремус, дворецкий Барримор, тридцать четыре стражника и восемнадцать слуг: Тоби, Гильби, Руби, Кышзылум…
        - Стоп-стоп! Я просто так спросил, из вежливости, - замахал руками игрок, - Ладно, давайте уже, а то вас там заждались.
        И они вошли в портал.
        - Привет…
        Феникс, как обычно, появился внезапно. Его огромны опыт в шпионаже и билд, «заточенный» именно для этих целей, Корвин решил использовать по назначению, и отправил игрока собирать информацию, которой тот теперь и делился.
        - Я снял вам целый этаж гостиницы. Составил список местных трактиров и пивоварен и вот, это расписание увеселений вашего графа на ближайшую неделю, - затараторил бессмертный, скидывая карту Шардону, - Собственно, он особо и не скрывается, ведет разгульный образ жизни. Устраивает званые ужины по вторникам и четвергам, каждую пятницу у него бал, по субботам театральные представления собственного театра, а по воскресеньям - тайный бал-маскарад в честь Кегуры.
        - Что-что?
        - Групповухи они устраивают в честь какой-то древней богини похоти. Но туда попасть нереально, вход только для своих, - бессмертный с искренним сожалением вздохнул.
        - А что с остальными мероприятиями?
        - Вот, ближайший четверг. Там тоже только по приглашениям, но с собой можно взять спутников. Так что достаточно просто сесть кому-нибудь на хвост.
        Шардон открыл, было рот, но…
        ПОИСК В СЛОВАРЕ УСТОЙЧИВЫХ ВЫРАЖЕНИЙ, ФРАЗЕОЛОГИЗМОВ И ПОГОВОРОК.
        Фраза: «Сесть на хвост».
        -- Ага. Значит, нам нужно найти кого-то с приглашением и напроситься к нему в компанию, - кивнул он, - Есть кто-нибудь на примете?
        - Лучше! Можно даже специальный квест взять: «Побывать на балу герцога Кайна». Правда, бессмертным его не дают, так что тут вам придется уже самим разбираться.
        - Хорошо.
        - Дорогой, мы пока обустроимся на новом месте, ну а ты занимайся своими делами…
        Леди Мари чмокнула супруга в щеку и принялась деловито раздавать приказы прислуге. Шардон перекинул ей карту с пометками, полученную от Феникса, так что теперь девушка вполне могла ориентироваться в незнакомом городе и отыскать нужную гостиницу.
        - Идем.
        Угрюмого и стражников граф отправил вместе с женой, а при себе оставил только Шныгу, ну и бессмертных, разумеется.
        Задание оказалось довольно простым. Его выдавал наставник по карманным кражам, и нужно было просто принести любой предмет из фамильного столового серебра герцога, как доказательство своих воровских навыков.
        Подкласс «атамана» позволял Шардону взять этот квест, вот только метод выполнения вызвал у него некоторые вопросы…
        - Что-что ты у меня просишь? - ледяная сталь, звучавшая в голосе леди Мари, обрела вполне физическое воплощение в виде полудесятка метательных ножей, которыми та принялась непринужденно жонглировать.
        - Разрешение на короткую интрижку с маркизой де Помпадур.
        Сказав это, Шардон сделал шаг в сторону, оказавшись за широкой спиной Тактикуса.
        - То есть я должна отправить тебя соблазнять какую-то шлюшку? Я верно тебя поняла, мой недалекий и пока еще любимый, но уже не так сильно, муж?
        - В задании сказано «…вытрахать приглашение из этой старой карги»… Я так понимаю, имеются в виду действия интимного характера, - подтвердил тот.
        - Ты совсем охренел?! Или ты просто пьян?
        - Я пьян, но не просто: в таком состоянии мне проще уклоняться от вражеских атак.
        - Уклоняться, значит? А вот это мы сейчас и проверим…
        Тактикус поднял щит и пробубнил:
        - Не хватало только, чтобы вы тут поубивали друг друга. Неужели нет никакого другого способа попасть на этот прием?
        - Увы, но только через постель маркизы - в качестве ее спутник и фаворита. Задание это выдается исключительно ворам, а сама барышня брезгует простыми смертными: меньше чем на барона, она не согласится. Так что выход только один, - Шардон развел руками.
        - Только через твой труп!
        Ревнивая графиня взвизгнула и метнула предупредительный кинжал, который вонзился в стену на расстоянии ладони от головы почти неверного супруга.
        - Твоя не бойся, господина. Шныга твоя живо на ноги поставит. Хороший зомбяк получится, сильный, волосатый, - «успокоил» его некромант.
        - Стоп!
        Девушка глубоко вдохнула и выдохнула. Метательные ножи пропали, и бессмертные, заметно напрягшиеся от всего этого, расслабились.
        - Ты! - тонкий изящный пальчик ткнул в строну Угрюмого, - Когда-то был помощником атамана?
        - Так точно, ваш светлость.
        - Воровал?
        - И убивал, было дело, чего уж там.
        - Значит, задание взять сможешь. Теперь ты, муж мой. Дари своему верному генералу и министру обороны замок Дарг и жалуй баронский титул. Он же не будет против за такие милости провести ночь любви со страстной маркизой, ведь так, милый Угрюмчик?
        - Эвон оно как… Я-то согласный конечно. За замок и титул - да хоть десяток маркизок оприходую со всем умением и старанием, - закивал радостно тот.
        На том и порешили.
        Генерал получил замок, титул барона и квест. А чтобы все у него с маркизой прошло как положено, Шардон торжественно вручил ему зачарованную ведьмами на соблазнение Розу и дал несколько советов интимного характера, основанных на личном опыте.
        Нет, не так.
        Он дал ему целый алгоритм с подробнейшей инструкцией по правилам занятия сексом. Как и при помощи каких умений максимально быстро довести шкалу Удовольствия партнерши до предела. Или наоборот, как затянуть постельные игры, чтобы прокачать больше параметров. Фактически, военный Искусственный Интеллект разработал сложную скриптовую систему, которая позволяла любого «непися» превратить в умелого любовника - разумеется, если у того достаточно развиты параметры Наблюдательности, Харизмы, Ловкости и Выносливости.
        Как выяснилось три часа спустя, у Угрюмого с этим был полный порядок.
        Окно третьего этажа в особняке маркизы де Помпадур с грохотом распахнулось:
        - Воздуха мне! И еще вина и устриц, тех, которые синенькие… - наполовину вывалился из него свежеиспеченный барон, с трудом переводя дыхание.
        И показал три пальца засевшему в кустах напротив Фениксу: это был условный знак, означавший, что ему удалось раздобыть еще три пригласительных.
        - Милый, закрой окно - я замерзла! Иди же и согрей меня, мой генерал! - раздался из глубины комнаты капризный женский голосок.

«Непись» исчез в оконном проеме, а игрок связался с Шардоном через приватный чат, передавая тому радостные вести. Генерал-министр-барон блестяще справился с возложенной на него задачей, с лихвой отрабатывая свалившиеся на него милости…
        Глава 28. Основы высокой политики - часть 2
        И уже несколько часов спустя, Шардон, Мари, Шныга и Максимус, выряженные слугами, сопровождали «господина барон-генерала» и его спутницу на званый бал. Маркиза де Помпадур, вопреки ожиданиям и квестовым формулировкам, оказалась вовсе не «страшной каргой», а весьма миловидной женщиной лет 35. Примесь эльфийской крови наделила ее исключительной грацией и огромными миндалевидными глазами цвета изумруда.
        - Слышь, командир, кажись, я влюбился, - признался Угрюмый, когда дама его сердца отвлеклась, чтобы перекинуться парой слов с какой-то подругой, с которой они столкнулись на улице.
        - Хочешь в отставку?
        - А можно?
        - Думаю, что герцогу Шардонье верный друг-барон будет куда полезнее, чем какой-то там министр обороны.
        - Только смотри, не проболтайся никому про это, твоя светлость - а не то на всех замков не напасешься. Вон, колдун твой, уже ухи навострил…
        Суровые стражники у золотых ворот, за которыми раскинулся роскошный особняк герцога, даже взглядом не удостоили «прислугу»: они дружным салютом поприветствовали маркизу, равнодушно кивнули очередному ее фавориту и все. Оказавшись внутри, Шардон и его спутники тут же сменили лакейские наряды, выданные им маркизой, на более подходящие одежды, и оставили Угрюмого с его дамой сердца, отправившись на поиски герцога Кайна.
        Найти его оказалось несложно: тот неизменно находился в центре внимания в самой гуще событий, будь то поэтическая дуэль или шоу карликов-акробатов. Хозяин вечера принимал овации и раздавал комплименты, дарил дамам цветы и танцы, и его постоянно окружала плотная толпа поклонниц и просто тех, кто жаждал внимания со стороны этого светского «львенка». И их не смущало даже то, что герцог Кайн находился в опале у самого Имеператора.
        А вот подобраться к нему поближе было практически невозможно. Как это удавалось проделать остальным, оставалось настоящей загадкой. Шардона и его спутников неизменно оттирала в сторону то бдительная охрана, то фавориты и фаворитки, то жаждущие внимания герцога прочие гости бала.
        - Могу разве что за спину ему прыгнуть, - вздохнул Максимус, - Но и там тоже места маловато.
        - Не стоит. Это умение состоит из телепортации к противнику и критического удара в спину. А герцог нам нужен живым, - помотал головой Тактикус.
        - Значит, придется ждать танцев, - заявила Мари.
        - Думаешь, герцог Кайн согласится со мной танцевать?
        С этими Шардон ловко подхватил бокал с каким-то янтарно-золотистым напитком с подноса у идущего мимо официанта. У него в инвентаре было уже больше десятка образцов разного хмельного, подаваемого гостям, которые он собирался изучить на досуге.
        - С тобой - нет, а вот со мной…
        Но девушка ошиблась, и ждать объявления танцев им не пришлось: герцог Кайн сам отыскал Шардона, совершенно внезапно вынырнув из толпы и оказавшись рядом, в сопровождении нескольких стражников.
        - Забавно, забавно, - с улыбкой произнес он, быстрым взглядом обводя нехитрую свиту графа, и практически сразу выделяя Шардона, как самого главного и обращаясь уже непосредственно к нему, -- Мне доложили, что какие-то гости из далекой провинции хотят встретиться, но не решаются подойти…
        - Да, так и есть.
        - У вас ровно минута, господин граф, чтобы заинтересовать меня.
        - Я слышал, что вам нужен надежный исполнитель для одного деликатного дела. А мне всегда хотелось примерить на себя герцогскую ленту…
        - Хм… Это ведь метафора, верно? Вам нужен именно титул, а не просто этот кусок шелка? - и дворянин смахнул несуществующую пылинку с ленты, пересекающей его грудь
        - Вы все верно поняли.
        - Без проблем. Вот только… - герцог откашлялся, быстро оглянулся по сторонам и продолжил, - Если вы собираете придворные сплетни, то наверняка в курсе, что я попал в немилость к нашему Императору, и поэтому не смогу замолвить за вас словечко. Так что единственный для вас способ получить желаемое с моей помощью, это…
        - …усыновление, - закончил за него Шардон, - Да, меня такой вариант полностью устроит.
        - С ограниченными правами наследования и без имущественных претензий?
        - Разумеется. Мне нужен только титул.
        - Хорошо…
        ПОЛУЧЕНО ЗАДАНИЕ: «БРАТОУБИЙСТВЕННАЯ ВОЙНА».
        НАГРАДА: 20 000 Опыта, -10 000 Репутации у Императора, титул герцога.
        ЦЕЛЬ: убить принца Авейна, брата герцога Кайна.
        - Надеюсь, вы понимаете, что смерть этого мерзавца должна быть естественной? - герцог нехорошо ухмыльнулся, - Иначе полетят головы…
        - Падение со смотровой башни? Отравление несвежими грибами? Смерть под копытами взбесившегося скакуна?
        - А вы забавный, граф, - Кайн склонил голову, с интересом рассматривая почему-то не самого Шардона, а вцепившуюся в него леди Мари, - Откуда, говорите, вы приехали?
        - Леса Гоблинов.
        - Это… где-то на востоке, да? Далеко же вы забрались!
        - Увы, но нигде ближе титулов герцога не раздавали.
        Герцог рассмеялся и подмигнул Мари. Та пристально посмотрела ему в глаза и спокойно произнесла:
        - Нет ничего естественнее и благороднее, чем смерть в честной дуэли за честь дамы или рода.
        - Именно! А вы, я смотрю, не только прекрасны, но и весьма умны, миледи. Тебе очень повезло граф… Кстати, ваше лицо мне кажется знакомым, графиня. Мы не могли встречаться c вами раньше?
        - Сомневаюсь, - холодно отозвалась она.
        - Итак, дуэль - прекрасный вариант. Но учтите, что репутация нашей семьи пострадать при этом не должна. Тем более, вы и сами собираетесь стать ее частью.
        - Ваш брат женат?
        - Разумеется.
        - Значит, повод найдется, - Шардон пожал плечами.
        - О, в этом я даже не сомневаюсь! - и герцог раскатисто расхохотался… - Во вторник я устраиваю бал, на котором Авейн тоже будет вместе со своей супругой. И вы, разумеется, тоже приглашены, так что сможете обойтись без своего нелепого маскарада. Этого времени вам будет достаточно для подготовки, мой дорогой друг?
        - Да.
        - Что ж, в таком случае не стану больше вас отвлекать. Отдыхайте, пейте и развлекайтесь, сколько угодно - теперь вы мои желанные гости!
        И он снова подмигнул леди Мари, едва заметно улыбаясь уголками губ…

* * *
        РЕАЛЬНЫЙ МИР,
        МОСКВА, СТАНЦИЯ МЕТРО АКАДЕМИЧЕСКАЯ
        Вчерашний звонок Костика застал Ларису врасплох. Она уже и забыла о том, что когда-то попросила его раскопать информацию о некоем Полтавском. Этот пухлый и застенчиво краснеющий при каждой встрече парнишка был одним из лучших сетевых программистов в компании, где она работала. Пару раз, набравшись смелости, он даже приглашал ее в кафе, но совершенно случайно у девушки как назло в те дни не получалось вырваться даже на простые посиделки за чашечкой кофе. И все же, Ларисе было приятно такое внимание. Конечно, Костик был далеко не красавец, и не какой-нибудь глава отдела программной разработки, но так и она сама тоже не королева красоты.
        Прошло уже несколько недель с того дня, и за всей этой суматохой девушка уже забыла и о своей просьбе, и о стеснительном воздыхателе. А вот он - нет, и даже ухитрился кое-что выяснить.
        - Навигатор! - Лариса активировала соответствующую программу и назвала адрес, который скинул ей Костик.
        Совсем недалеко, минут пять.
        Любопытно. Район весьма и весьма приличный, сплошь и рядом стоят элитные многоэтажки, квартиры в которых стоят… Впрочем, об этом девушка старалась не думать, чтобы лишний раз не вспоминать о собственном печальном положении безработной…
        В общем, бывший коллега сумел выяснить еще один адрес, по которому проживал один из создателей «Надежды», искусственного интеллекта, управляющего Шардоном. Не было никакого собеседования или предложений по работе - Лариса просто не хотела брать с собой брата. Расскажет ему обо всем позже, после того, как внимательно осмотрит квартиру…
        - Здравствуйте, я в сто шестнадцатую, доставка, - она быстро махнула рукой с инфо-браслетом, цвет которого предусмотрительно сменила по пути сюда на характерный голубой, и показала коробку с соответствующей наклейкой.
        Разумеется, та была пустой, но свою роль сыграла.
        По словам Кости, Полтавский каждые два дня вызывал курьеров, привозивших ему еду. И, несмотря на то, что сам профессор давно уже не объявлялся по этому адресу, пожилая консьержка наверняка помнила бесконечную вереницу улыбающихся молодых людей с контейнерами и голубыми полосками на запястьях. Окажись на ее месте стандартный автомат, он бы наверняка затребовал подтверждение из 116-ой и просканировал бы инфо-браслет Ларисы, мигом распознав подделку.
        Но человек-администратор на входе, использование живых курьеров вместо стандартных дронов и заказ дорогущей еды из Natural Organic - все это было вполне в духе жильцов элитного района, в котором обитал загадочный Полтавский, явно живущий не на зарплату рядового программиста или преподавателя.
        Пронесло.
        Конечно, лифт наверняка бы ее не послушался, так что девушка поднялась наверх по лестнице.
        А вот и заветная 116-ая…
        - Сим-сим, откройся, - беспомощно улыбнулась Лариса, оказавшись перед дверью.
        Разумеется, она ни малейшего понятия не имела, каким образом можно попасть в квартиру, замок которой наверняка настроен только на ее без вести пропавшего хозяина.
        Скорее, машинально, чем осознанно, девушка все же поднесла руку к сенсору, и тут же услышала по ту сторону двери старомодную трель звонка.
        Лариса вздрогнула и огляделась по сторонам: не видно ли кого из других жильцов в длинном коридоре, опоясывающем целый этаж?
        Прислушалась и…
        Раздался едва различимый щелчок, и дверь в 116-ую широко распахнулась, словно приглашая войти. Лариса вгляделась в полумрак коридора, но не заметила там никакого движения или признаков жизни.
        Сработала автоматика?
        Или кто-то внутри квартиры отдал приказ впустить незваную гостью?
        Ей вдруг стало страшно. А ведь кроме пожилой женщины внизу, больше никто не знает, где она находится! Кирилла обманула, Мише тоже ничего не сказала, и случись чего, они даже понятия не будут иметь, где ее искать. Разве что Костик…
        Сердце Ларисы бешено заколотилось, и она решительно развернулась, чтобы убраться отсюда и вернуться позже, и уже не одной.
        О чем она вообще думала, отправившись сюда в одиночку?!
        Дура!
        - Дура, ну ты че тупишь, а?! - раздался неприятный голос, словно озвучивая ее собственные мысли, - Зашла быстро, пока я тебя за волосы не затащил!
        Она подняла голову и уставилась на мужчину, который перегородил ей путь к отступлению. И, к собственному ужасу, узнала его.
        Один из тех, что угрожал ей в лесу.
        - Давно тебя ждем, сука, - ухмыльнулся тот, поняв по ее глазам, что Лариса его вспомнила.
        Сильный толчок в грудь вынудил девушку сделать несколько шагов назад, и она оказалась в коридоре 116-ой. Мужчина шагнул следом, и дверь за его спиной бесшумно захлопнулась, отрезая их от остального мира.
        Медленно зажглись светильники, освещая небольшой коридор: узкий шкафчик, полки для обуви и старомодная вешалка для одежды. Огромное зеркало почти во всю стену с левой стороны.
        Зеркало, в котором отразилось еще две мужских фигуры, стоящие в глубине квартиры. Их Лариса тоже узнала, как и они ее. Она испуганно обернулась.
        - Да у нас, никак, гости? - радостно произнес один из них, - Ну что стоишь, как чужая? Давай, проходи, у нас уже и чайничек вскипел, и паяльничек нагрелся, верно, Гошан? - и он гаденько захихикал…
        Глава 29. Спецоперация-3
        Лариса испугалась, как никогда раньше. Третьего мужчину она не узнала, но от этого стало лишь страшнее. Откуда они здесь взялись? Неужели именно ее ждали все это время?!
        Разумеется, первым делом девушка попыталась дозвониться до Корвина, но результат оказался неприятно предсказуемым: коммуникатор чипа был заблокирован.
        - А вот и развлечение подоспело, - радостно осклабился и развел в стороны руки незнакомый мужчина, словно собираясь ее обнять, - Мы тут со скуки уже на стену лезем…
        - Эх, Лариса Васильевна, ну ведь ничему-то вас жизнь не учит, а… - с деланным сожалением покачал головой тот, что втолкнул ее в квартиру, - Сиськи выросли, а вот мозги - еще нет.
        Девушка рванулась, пытаясь проскочить мимо двух громил в комнату, к окну, откуда можно было бы позвать на помощь, но те оказались начеку. Гошан (Гоша?) играючи перехватил ее поперек талии и одним движением отшвырнул назад, прямо в руки товарища. Тот облапал ее, прижимая руки к телу и не позволяя даже шевельнуться.
        Она дернула ногой, но лишь зацепила и сбросила на пол несколько пустых контейнеров из-под еды, стопки из которых стояли вдоль стены. Похоже, эта троица давно здесь выжидает - и именно поэтому администраторша внизу не удивилась, когда в 116-ую заявился очередной курьер.
        - Я закричу! - предупредила девушка.
        - Это вряд ли…
        Хлесткий удар по лицу заставил Ларису дернуться, и та чуть не прикусила язык.
        Вторым движением Гошан шлепнул ее по губам, и те словно залепило чем-то прозрачным и тягучим.
        - Ну, кто будет первым? - деловито поинтересовался он, вытирая правую ладонь тряпкой.
        Но ответа не последовало, потому что щелкнул замок входной двери.
        - А вот и хозяин вернулся. Наконец-то! - прошептал незнакомый Ларисе мужчина и тут же приложил палец к губам, призывая подельников к молчанию.
        - Лариса, ты здесь? - раздался со стороны двери знакомый встревоженный голос.
        Миша?
        - Хахаль твой, что ли? - прозвучало у уха, -- Или ты его сейчас отошьешь, или мы его пришьем. Усекла?
        Девушка попыталась повернуть голову, но это и не понадобилось. Удерживающий ее бандит уже развернулся, и она смогла рассмотреть Михаила, который стоял в открытом дверном проеме, скрестив руки на груди.
        - Ты еще что за хрен с горы? - процедил прикрывающийся девушкой мужчина.
        - Мочи его, потом разбираться будем…
        Гошан вскинул руку, в которой сверкнуло что-то металлическое, но тут же схватился за нее и зашипел от боли, выронив оружие - рубиновый луч, возникший из-за спины Михаила, ударил бандиту прямо в запястье, парализуя и вызывая сильнейшую боль в конечностях.
        - Ужас, летящий на крыльях дронов, - усмехнулся парень.
        И словно по приказу, за его спиной появились серебристые диски патрульных дронов Дозор-Системы, индикаторы которых горели зловещим красным цветом, а вытянувшиеся из мини-пушек лучи системы наведения упирались прямо в бандитов.
        - Внимание, работают Стражи! - объявил синтезированный голос, - Всем оставаться на своих местах и не предпринимать никаких враждебных действий. Любая попытка оказать сопротивление, будет пресечена.
        - В жопу катись, круглый и гладкий, - огрызнулся мужик, который по-прежнему сжимал Ларису, только теперь одной рукой.
        Он вскинул пистолет, но сразу три рубиновых луча ударили его в руку, в плечо и в ногу. Бандит заорал и рухнул на пол, пытаясь обхватить ногу неповинующейся рукой.
        - Приятно оставаться…
        Третий преступник ловко перепрыгнул через своего товарища, затем снова взвился в воздух и, в прыжке согнув ногу, с силой ударил Михаила коленом в грудь. Удар оказался настолько мощным, что парнишку отбросило на несколько шагов назад.
        - С-сука… - едва смог выдавить тот, падая и безуспешно пытаясь ухватиться хоть за что-нибудь.
        К удивлению девушки, Стражи не только никак не отреагировали на выходку бандита - они вообще его игнорировали! Лучи по-прежнему были наведены на Гошана и на лежащего на полу преступника, но ни один из них не был нацелен на беглеца, который уже выскочил из квартиры и рванулся в сторону лестницы.
        Девушка выбежала следом и с недоумением уставилась на трех других дронов, спокойно висящих в воздухе. Хотя нет, как раз на ее появление они и среагировали: сразу три луча скрестились на ней, и снова прозвучало безучастное:
        - Всем оставаться на своих местах и не предпринимать никаких враждебных действий. Любая попытка оказать сопротивление, будет пресечена.
        - Да вот же он убегает! Держите его! - поднимаясь, прохрипел Сумракс-Михаил, указывая в сторону, где скрылся преступник.
        - Они его не видят, - догадалась Лариса, - Это «невидимка», и для системы он не существует.
        - Какой еще, в жопу, невидимка?
        - Мне Кирилл рассказывал, - устало махнула рукой девушка… - Кстати! Ты-то здесь откуда взялся?
        - И это мне вместо благодарности? Я, между прочим, только что вытащил твою очаровательную попку из очередных неприятностей.
        - Не ты, а Стражи, - улыбнулась девушка сквозь слезы облегчения, утыкаясь в плечо своего парня, который тут же обнял ее и принялся гладить по волосам, плечам, спине…

…Удравший преступник спокойно прошел еще мимо троих дронов, патрулирующих у выхода из дома. Стражи Дозор-Системы никак не среагировали на него, словно не замечая. Их сканеры внимательно изучали окрестности, старательно игнорируя то место, где находился «невидимка».
        Зато его заметил кое-кто другой.
        - Эй ты! А ну стоять! - раздался голос со стороны припаркованного аэрокара.
        Разумеется, бандит не стал останавливаться, и даже наоборот, припустил бегом прочь. Он ловко перемахнул через стоявшую на пути клумбу, запрыгнул на перекладину ограждения и, оттолкнувшись, буквально взлетел на крышу грузового кара, стоявшего на пути.
        Добежав до края, беглец соскочил вниз, крутанув в воздухе эффектное сальто, приземляясь на асфальт и тут же перекатом гася удар. И, не задерживаясь на месте ни мгновения, вскочил на ноги и припустил прочь, с места развив весьма приличную скорость - судя по всему, он был в прекрасной физической форме.
        Но преследователь не отставал. Он даже не бежал, а словно передвигался огромными трехметровыми прыжками, с легкостью перемахивая через встречающиеся на пути препятствия, будь то машина, ограда или даже пневматическая «тумба» службы экспресс-доставки.
        Вся погоня продлилась едва ли три-четыре минуты: преступник быстро понял, что ему не удастся уйти, и развернулся лицом к преследователю, выхватывая пистолет. Но он не успел. Пронзительно завизжал сервопривод, и нога противника вонзилась ему в бок, сминая мышцы и ломая ребра. Удар оказался настолько силен, что бандита отбросило на пару шагов.
        - Отбегался, ур-род! - прорычал Кирилл, ударом защищенного металлом кибер-протеза колена безжалостно вбивая тому нос в лицо…
        Потерявшего сознание преступника он притащил назад к дому, перебросив его через плечо, словно мешок с картошкой. Там уже деловито суетились самые обычные люди-полицейские, оцепливая пространство вокруг входа в подъезд и отгоняя случайных зевак.
        Один из них и принял бесчувственное тело.
        - Кир? Ты-то здесь откуда взялся? Вы что - следили за мной?!
        Лариса с удивлением узнала в герое своего брата.
        - Почти, - ухмыльнулся тот, - Слушай, а классная штука, эти киберпротезы! Может, мне вообще в киборги заделаться и приделать себе механические ноги и руки? Замутить апгрейд, так сказать…
        - Мозги себе лучше приделай… И вообще, кто-нибудь мне расскажет, что тут вообще происходит и откуда вы появились, да еще и со Стражами?
        - Я тут не при чем, это все он, - Кирилл кивнул в сторону Сумракса, по-прежнему заботливо приобнимавшего Ларису.
        - Вообще, как я понял, все началось с Шардона, - начал тот рассказ.
        Пытаясь проявить человеческую заботу и внимание, «непись» рассказал Кириллу о том, что его сестра за спиною Сумракса встречается с каким-то подозрительным «чужим высокоуровневым эльфом». И когда Лариса вдруг засобиралась на «собеседование» после странного звонка, да еще и в вечернее время, заботливый братец решил, что та перешла от виртуальных свиданий к реальным - разумеется, за спиною своего парня. Которому сам Кирилл глубоко симпатизировал и считал его другом.
        Поэтому он связался с Михаилом и поинтересовался, давно ли тот видел Лару, и не с ним ли у сестры сейчас свидание?
        К тому времени Сумракс уже находился «под колпаком» Дозор-Системы, и его повсюду сопровождали дроны, оберегая от возможных неприятностей. Парень тут же внес Ларису в список особо важных персон, тоже нуждающихся защите. Система оперативно отследила перемещения девушки и выяснила, что последний раз ее чип был зарегистрирован по этому адресу, причем это место она посещала впервые. А потом сигнал ее импланта и вовсе пропал.
        Дозор-Система локализовала возможное местонахождение девушки и усилила патрулирование этого района, но безуспешно. Поэтому Сумракс лично отправился по указанному адресу. Описав консьержке Ларису, он выяснил, в какую квартиру та поднялась.
        Патрульные дроны, сопровождавшие парня, при помощи термосенсоров обнаружили присутствие трех человек в комнате. И это при том, что ни одного активного чипа по ту сторону двери зафиксировано не было.
        Система вскрыла электронный замок, и Михаил в сопровождении дронов вошел в квартиру.
        Все остальное Лариса видела уже своими глазами. Ну а Кирилл выдвинулся к месту, как только получил от Сумракса адрес. И подоспел как раз вовремя, чтобы поймать беглеца. Он узнал его в лицо, хорошо запомнив тех, благодаря кому оказался с переломанными ногами и без работы.
        - Ревну-уха! - улыбаясь, девушка взъерошила девушки своего рыцаря.
        - И скажи за это спасибо.
        - Боюсь, одной «спасибой» мне не отделаться, - Лариса оглянулась, - Вон какие силы подключил, и все ради какой-то сумасбродной балбески.
        - Ну-у-у…
        Молодой человек не стал уточнять, что вся эта суматоха в первую очередь поднялась из-за него самого и прямых угроз конкурентов по тендеру. Но в любом случае, это сыграло ему лишь на руку и помогло привлечь Дозор-Систему к поиску и спасению девушки.
        - Михаил Суслов? - подошел к ним оперативник.
        На нем, как и на всех остальных полицейских, была защитная броня, дополнительно снабженная сервоприводом, тактический шлем, черное стекло-забрало которого полностью скрывало лицо, а на боку в кобуре висел парализатор.
        - Это я, - поднял руку Миша.
        - Спасибо за сигнал. Но теперь ваше дело будет пересмотрено, и вы попадаете под другую программу защиты, - он выдержал короткую паузу, - Вместе с вашими друзьями.
        - А в чем, собственно, дело?
        - Не могу сказать, у меня нет на это полномочий. Все узнаете в свое время. Но сперва вам придется заново пройти первичную процедуру опознания, регистрации и допрос, только уже по новому делу.
        - Не понял. Что тут происходит вообще?! Кто были те типы?
        - Миш, я потом тебе объясню, - тронула его за руку Лариса.
        - И вас это тоже касается, молодые люди.
        Кирилл первым сообразил, чем это все чревато:
        - Другая программа защиты?
        - Да. Скорее всего, вам придется на какое-то время «исчезнуть».
        - Миха, ты в какое дерьмо вляпался, да еще и нас с собой затащил?
        - Боюсь, молодой человек, что ваша куча будет побольше, чем у Михаила Анатольевича. Но это ведь вы нам и сами расскажете, верно?
        - Не понимаю, о чем вы, - не особо убедительно буркнул Кирилл.
        - Ага. Значит, вы с сестрой совершенно случайно вдруг оказываетесь в квартирах человека, который считается без вести пропавшим? И каждый раз натыкаетесь на членов одной из самых опасных преступных группировок в стране?
        - Чего?! - Миша уставился непонимающе на Ларису.
        - Это ведь они тебе ноги «выпрямили», верно? - оперативник кивнул в строну черного кара, в который уже «упаковали» пойманных бандитов, - Не так уж и много «невидимок» бегает по Москве, размахивая битами… Впрочем, об этом вы расскажете не мне, а другим заинтересованным лицам. Прошу!
        И он указал на мягко приземлившийся рядом полицейский кар…
        Глава 30. Основы боевой и политической подготовки
        Все эти четыре дня Шардон упорно занимался саморазвитием, без перерывов на сон, еду и прочие условно-человеческие радости. И даже отказался от регулярного секса, что явно не лучшим образом отразилось на настроении его любящей супруги.
        Но сейчас у него в приоритете стояли совсем другие задачи.
        Он развивался.
        Граф Шардонье по 14-16 часов в день проводил в инстансах клана Дети Корвина, где он стремительно качался, набивая опыт под присмотром десятков игроков, лучших специалистов по ускоренному набору уровней и прокачке умений. И к назначенному времени он получил аж 39-ый уровень.
        Затем он целый час тратил на то, чтобы найти и добыть квестовые предметы, выдающие задания для «неписей» 38-40 уровня. Несколько штук ему удалось купить через Аукцион, и еще с десяток - отыскать при помощи гайдов и подсказок. Половина из них оказалась либо слишком далеко, либо условия для их получения были очень сложными, но в итоге в замковой сокровищнице оказалось 7 предметов, в общей сложности позволяющие получить почти 300 000 опыта.
        Потом наступал черед уже не персонажа Шардона, а непосредственно военного искусственного интеллекта, за обучение которого принималась Мари, вместе с Рианной и Ухорезом.
        И эта тренировка была куда важнее и сложнее - потому что он учился быть человеком.
        Думать, как человек, разговаривать и действовать, как человек. Понимать людей и обманывать людей. Причем не простых, а тех, кто дракона съел на актерской игре, интригах и фальши.
        Конечно, среди знати «Мира Фантазий» живых игроков было меньше 5%, а все остальные - это такие же управляемые ИскИнами «неписи». Но этих ИскИнов - многие сотни и тысячи, и несколько лет они только тем и занимались, что учились имитировать людей, изучая поведение миллионов игроков в миллиардах разных ситуаций.
        Военный искусственный интеллект не просто забивал свою базу данных шаблонами и инструкциями, которые получал от наставников. Он пытался разработать универсальный «алгоритм человечности», который можно будет использовать в разных ситуациях.
        - …а он ему и говорит: так я же все равно не пристегнутый!
        Ухорез рассмеялся и показал большой палец, оценивая рассказанную Рианной историю, которая должна была быть забавной и поучительной, судя по интонациям девушки.
        Мари сдержанно улыбнулась и прикрыла рот ладошкой, словно пытаясь скрыть свой смех, хотя глаза ее при этом оставались совершенно равнодушными. Для «неписи» из фэнтези-мира половина услышанных слов оказалась просто набором непонятных звуков.
        Шардон тоже не смог оценить анекдот. Но зато он понимал, для чего такие истории рассказываются, и поэтому запустил анимацию радостного смеха, добавив к ней еще и одобрительное похлопывание по колену.
        Шардон-человек в походе по инстансам или просто при общении со своими друзьями-игроками был веселым, отзывчивым, чутким и внимательным. Во взгляде его читалась искренность и участие.
        - Погоди! Нельзя отказываться от угощения на званом приеме! Ты обязан хотя бы пригубить!
        - Но ведь там может быть яд?
        - Нет, считается дурным тоном травить врага во время общего веселья. Обычно это делается уже за столом, в более тесном кругу, да еще и желательно в присутствии других своих недоброжелателей - в назидание. К тому, этот бокал у прислуги может взять кто угодно…
        Шардон-человек в роли графа, плетущего интриги, был обаятельным, сдержанным и обманчиво-приветливым, всегда начеку и в ожидании какой-нибудь пакости. Шутки его были острее, неприличнее, а взгляд - проницательным и холодным.
        Был еще Шардон-полководец, Шардон-трактирщик, Шардон-господин и начальник, Шардон-отец, Шардон-муж и Шардон-любовник - десятки разных моделей поведения, над которыми он работал, изучая и анализируя поведение людей.
        - Ай, больно же! Под ноги смотреть надо!
        - Прости, я нечаянно, - Ухорез отпрыгнул в сторону и машинально посмотрел вниз, - Погоди! Как я мог тебе на ногу наступить, если они вон у тебя в воздухе болтаются?
        - Продался? - «непись» улыбнулся.
        - Правильно говорить «купился» или «повелся». Но вообще зачет, прикол неплохой.
        Он учился четыре дня, двадцать четыре часа в сутки без перерыва на сон и умывание - и даже каждый прием пищи превращался в очередной урок. Завтрак в трактире: в кругу условных друзей, условных врагов или условных партнеров по бизнесу. Обед в подземелье: в компании товарищей, наемников или вынужденных временных союзников, когда вокруг рыскают монстры и предстоит делить добычу. Ужин на званом приеме, в театре, на балу-маскараде и даже на дне рождения у самого Императора -- каждый раз «учителя» подбрасывали ему новую задачу…
        - Прошу, - Шардон аккуратно взял из общей миски кусок жареной перепелки и положил его Рианне в тарелку, - Самый жирный и аппетитный! Приготовил специально для вас, красавица!
        - Я на диете, - вздохнула девушка.
        - А это диетическое мясо.
        - Ты его только что переименовал, вон, в логе же все написано.
        - Может, тогда возьмешь яблочко? Вкусное, сладкое…
        - Оно кислое и червивое, ты же опять его просто переименовал - я-то думала, тебе навык «Кулинарии» нужен, чтобы кушать готовить, а не обманывать наивных девушек.
        - От диеты у тебя портится настроение и цвет лица, не более. Потому что никакой диетой нельзя улучшить то, что и так совершенно.
        Рианна довольно кивнула и протянула руку:
        - Ладно, давай уже свое диетическое мясо, подхалим. Подкат засчитан…
        А ночью за него принимались Максимус с Зеленкиным.
        Феникс остался в городе, только теперь он целенаправленно «упал на хвост» принцу Авейну, наблюдая и выискивая по нему любую информацию.
        Несмотря на то, что тот был младшим из братьев, именно он после смерти отца оказался единственным наследником и фактически хозяином владений, замков, угодий, поместий, рудников и так далее. Конечно, он не оставил старшего брата без крыши над головой, любезно выделив ему в бессрочное пользование летний замок с прилегающими землями и парой еще не совсем выдохшихся серебряных рудников, и подарив особняк в Таленсии.
        Вот только при каждом удобном случае принц напоминал Кайну, в чьем доме тот живет и за чей счет. Разумеется, в таких условиях ни о какой политической карьере и речи не шло, так что герцог просто жил в свое удовольствие, без оглядки и зазрения совести транжиря деньги брата на развлечения, и пытаясь придумать план, как от него избавиться…
        Конечно, вся эта история была шита белыми нитками, и любой нормальный игрок обозвал бы сценариста бездарем за подобную жалкую поделку. Но для бессмертных этот сценарий и не предназначался, а «неписи» не слишком заморачивались по поводу качества выдаваемых им системой квестов и предысторий.
        В любом случае, каковы бы ни были истинные мотивы герцога, задача была предельно ясна: принц Авейн должен умереть во время дуэли.
        - Пей! Больше пей! - командовал Зеленкин, внимательно наблюдая за наполнением шкалы «Опьянения» у Шардона.
        Тот осушил второй кувшин и отбросил его в сторону.
        - Может, взять вино покрепче? - предложил он.
        - Нет, нам нужна устойчивая динамика, но при небольшой дельте. Феникс?
        - Пробуем, - кивнул убийца и тут же скользнул за спину графа.
        Тот развернулся, одновременно выхватывая свое оружие, но слишком медленно.
        Шпага вошла ему в бок, разрывая кафтан и окрашиваясь виртуальной кровью.
        - Бегай!
        Второй удар клинка рассек лишь воздух, потому что Шардон в самом прямом смысле бросился наутек. Зеленкин продолжал следить за десятками показателей через специальный модуль аналитики: скорость бега «непися», его шанс уклонения, степень «Опьянения», уровень здоровья, сила кровотечения и скорость восстановления хитпоинтов - все это считывалось и выводилось в виде графиков и таблиц.
        - Нет. Дворянину не к лицу бегство. К тому же, там будет толпа зрителей, и ему не удастся далеко уйти, - вмешалась леди Мари.
        - Принято. Макс, надо думать дальше…
        Принц Авейн был отличным бойцом и опытным дуэлянтом. Быстрым, ловким и самовлюбленным. Он обожал демонстрировать свое превосходство, рисуясь перед зрителями. Врагов принц убивал медленно и долго, нанося не опасные, но очень болезненные и кровоточащие раны, со временем лишавшие соперника сил.
        Исходя из этого, Максимус и Зеленкин разработали Шардону специальный билд и пытались продумать тактику, которая принесла бы неуклюжему и малоопытному торговцу гарантированную победу. Ставка делалась на выносливость и живучесть графа, а также на сокрушительные атаки, наносящие урон по площади - это был единственный вариант хоть что-то противопоставить юркому противнику, мастерски владеющего клинком.
        Оружие, одежда, обувь - все это было тщательно продумано.
        Разница в 11 уровней в пользу принца Авейна была большой, но не критической. Даже Шардон оценил свои шансы на победу в оптимистичные 18%. И с каждой новой идеей, с каждой новой итерацией и правкой его билда и тактики, эта цифра росла.
        - Выше сорока восьми единиц эффективность «Опьянения» падает, так что пусть придерживается именно этой цифры. Ты слышал?
        - Да, - «непись» кивнул, - Я приготовлю вино нужной крепости.
        Дуэлянтам было запрещено использовать зелья, благословения и свитки. Но нельзя запретить гостям званого ужина есть и пить. Даже напротив, наверняка люди принца попытаются предварительно напоить соперника, чтобы снизить ему шансы на победу. Но это было лишь на руку Шардону, с его подклассом Трактирщика и мастерством «Пьяного кулака».
        Но самым главным его преимуществом было идеальное владение математикой.
        Вся игровая механика строится на формулах.
        Скорость атаки, наносимый урон, потраченная на использование приема энергия, время перезарядки - все это чистая математика. Для каждого умения, навыка или заклинания есть свои формулы и числовые параметры. Скорость бега, точность ударов, грузоподъемность, восстановление здоровья со временем - все это тоже формулы и числа.
        И если по формулам получается, что максимальный шанс поразить противника достигается на 3,25 сотых секунды, для чего нужно использовать умение «Удар в спину» при показателе шанса критического удара, равном 78%, c последующей активацией «Оглушающего тарана» ровно через 0,285 секунды, то именно так Шардон и сделает.
        В строгой последовательности и с точностью до сотых долей секунды.
        Ни одного лишнего движения, никаких промедлений и погрешностей «плюс-минус чуть-чуть». Потому что он просто напишет скрипт для самого себя, что, как и когда нужно делать, и запустит его.
        Сам себе командир и сам себе идеальный исполнитель.
        - Что будем делать с его финтом, выбивающим оружие?
        - Я бы посоветовал привязать рукоятку к руке, но это физикой мира не поддерживается.
        - И? Варианты, идеи?
        - Нужно либо открывать достижение «Каменного кулака», либо брать с собой еще несколько штук оружия в горячий слот и брать вместо выбитого…
        - Долго и дорого. Есть какие-то мысли? Шардон?
        - Я еще изучаю этот вопрос.
        - Ок. Дальше. Бить по ногам он будет, но несильно. Победа над обездвиженным противником не так интересна, так что за эту область можно не беспокоиться.
        - Это если наш граф не начнет вокруг него круги нарезать.
        - А он начнет?
        - Конечно. Мы же ему у ведьмы специальные «Каблуки унижения» как раз для этого и заказали.
        Зеленкин представил себе картину: здоровенный пузатый и бородатый детина бегает по кругу в изящных женских сапожках на высоченных каблуках; и непроизвольно улыбнулся.
        - Кажется, я придумал решение, - подал голос Шардон.
        - Выкладывай.
        - Этот финт длится ноль целых и восемь десятых секунды. И он состоит из трех непрерывных движений, второе из которых является визуально уникальным и легко распознается.
        - И?
        - Как только я его идентифицирую, то нужно сразу же разрывать дистанцию.
        - Ага. И сколько у тебя на это останется времени? И как далеко нужно уйти, чтобы он до тебя не дотянулся? Это вообще возможно?
        - Нет, - отозвался Шардон, ненадолго задумавшись, - У меня нет подходящих умений, чтобы проделать это достаточно быстро.
        - О чем и речь. Остается вариант с запасным оружием. Сколько времени у тебя уходит на то, чтобы взять новое из горячего слота, и из сумки.
        - Ноль целых пять десятых секунды и одна целая и две десятых секунды соответственно.
        - Норм. Пропускаешь максимум один удар средней силы. Значит, все горячие слоты придется забить запасным оружием. Только где его взять в таких количествах?
        - Можно взять простые дубинки.
        - Против артефактного дуэльного меча-полуторки? Ты же видел, с чем принц драться выходит!
        - Я не собираюсь драться этими дубинами.
        - Поясни.
        - Я вижу, что он начинает прием, выбивающий оружие.
        - И?
        - И у меня есть еще ноль целых и шесть десятых секунды на то, чтобы поменять свое оружие на дубинку из горячего слота, пока он будет завершать свой финт…
        - И он выбьет из твоих рук этот бесполезный кусок дерева!
        - Именно. И после этого анимация его хитрого приема будет длиться еще ноль целых и полторы десятых секунды. Если я сразу же начну доставать свое оружие, то дельта составит всего три-четыре десятых секунды.
        Зеленкин ухмыльнулся и заглянул в список:
        - У принца есть всего две атаки, достаточно быстрые, чтобы подловить тебя безоружным во времяэтой заминки. И если он не дурак, то именно так и сделает. А это пахнет чем?
        - Чем? - Шардон принюхался, - Я ничего не чувствую.
        - Контрприемом! Если правильно все продумать, то на этом моменте можно навязать ему нужный нам рисунок боя и использовать твои преимущества.
        - Какие?
        - Да любые! Хоть широту необъятной души, хоть чувство юмора.
        - Эх, жаль только, что я забыл прокачать свое чувство юмора, - улыбнулся Шардон и выжидающе уставился на своих собеседников.
        Максимус застонал:
        - А я тебе еще раз напоминаю, что даже самая удачная шутка, повторенная уже четыре раза, перестает быть смешной. И это только за сегодня!
        - Удалить ее из своей базы, как исчерпавшую лимит на количество использований?
        - Не слушай его. Повторять ты можешь сколько угодно, но смешная она только когда ее слышишь первый раз, - вмешался Зеленкин.
        - Значит, важно не сколько раз я ее произнес, а сколько раз ее услышали?
        - Именно.
        БАЗА ДАННЫХ «АНЕКДОТЫ, ШУТКИ И ПРИКОЛЫ»: ОТКРЫТЬ ДЛЯ РЕДАКТИРОВАНИЯ.
        НОВОЕ ПОЛЕ: добавить.
        НАЗВАНИЕ: «Список персонажей, ознакомленных с этим анекдотом, шуткой или приколом.
        СОХРАНИТЬ БАЗУ: завершено.
        Зеленкин громко хлопнул в ладоши, привлекая общее внимание:
        - Так, друзья. Насчет контрприемов, это была гениальная идея, и сейчас мы ее с вами будем дружно думать. Нужно поискать, где еще можно подловить нашего принца на таймингах анимаций, и придумать, как это использовать.
        Глава 31. Ликвидация-2
        Тонкий аромат духов неуловимым шлейфом струился за промчавшейся мимо милой графиней, которая удалившись на несколько шагов обернулась, и послала Шардону воздушный поцелуй, вопросительно при этом изогнув бровь.

«Непись» проигнорировал ее откровенный намек, но не его супруга, леди Мари:
        - Похоже, ты пользуешься у местных красоток популярностью. Это какая - уже третья? А ведь мы только пришли…
        - Тебя мужчины тоже не обделяют вниманием. При живом, прошу заметить, муже.
        Сам же Шардон изучал лог, в который специальная программа, полученная от Зеленкина, скидывала полезные параметры и информацию о находящихся рядом людях:
        ГРАФИНЯ ЭВИРИДИКА Д’ЭРСКАЯ.
        Дворянка (актриса) 45-го уровня.
        ВДОВА. Рейтинг влияния: 89; Рейтинг богатства: 145.
        РЕПУТАЦИЯ: сильный интерес, легкое сексуальное влечение.
        СОПУТСТВУЮЩИЙ ЭФФЕКТ: «Аромат вечернего искушения».
        - Думаю, что эту ветреную особу интересую не я, а мои владения.
        - Пара замков да трактиров? - фыркнула Мари, - Нет, эта сучка просто заинтересовалась видным мужчиной, чье имя и лицо ей не знакомы.
        - Четыре замка и девять трактиров… Кстати, ты не забываешь раздавать мои визитки?
        Чтобы придать Шардону побольше веса, Дети Корвина выкупили в этом городе пять трактиров и присоединили их к сети «Пивного Барона». И разбросали по всему городу рекламные листки об открытии новой сети питейных заведений от графа Шардонье…
        Новое незнакомое имя, вполне приличная кухня и уникальный дизайн новых-старых трактиров привлекли внимание к гостю из восточной провинции, так что Шардон стал одной из тайно обсуждаемых тем на сегодняшнем званом балу.
        Помог в этом и сам хозяина вечера - герцог Кайн, пустив слушок, что этот бал посвящен некоему «моему замечательному другу и таинственному гостью с дальнего востока»… Так что многочисленные взгляды, украдкой и открыто бросаемые на графа и его прекрасную супругу, были вполне объяснимы.
        - Вы позволите похитить вашего кавалера на один танец, подруга?
        Очередная красотка вынырнула из толпы кружащихся в ритме вальса гостей и бесцеремонно подхватила Шардона под локоток свободной руки.
        - Милый граф, уверяю, с вашей сестрой ничего не случится за эти пять-десять минут. Мой кузен с радостью за ней присмотрит, - и она кивком указала на сально улыбающегося смазливого барончика в пестром недорогом наряде.
        Леди Мари недовольно скривилась: навязываемый ей в кавалеры «кузен» больше смахивал на конюха или стражника, не более чем пару-тройку часов назад возведенного в фавориты.
        - Вообще-то граф - мой законный супруг, а не брат, - заявила она, притягивая мужа к себе.
        - Но у него есть руки и ноги, а значит, танцевать ему ничего не мешает? - назойливая красавица со своей стороны удвоила усилия в тщетной попытке оторвать Шардона от жены, - Кроме какой-то прилипшей к нему дряни…
        - Поверь, милая, очень даже мешает! У него знаешь какой… -- Мари с азартом включилась в игру под названием «перетягивание графа Шардонье».
        - Пока что не знаю… Но в скором времени собираюсь это выяснить… Экспериментально!

«Кузен» побагровел от такого прямого намека на планы его спутницы по поводу Шардона.
        - А вот фигушки тебе!
        - Тебе что - жалко? Сама попользовалась - дай другим!
        - Я тебе сейчас так дам - неделю у меня ходить не сможешь!
        - Мужика отпусти, сучка крашенная, я и сама ему с радостью дам…
        - Это я-то крашеная? Да я тебя сейчас…
        - И корсет у тебя с бонусом +2 к размеру сисек!
        О Шардоне обе девушке уже и позабыли, вцепившись друг в друга.
        - Господина, чего хочет этот вкусный человечий самка? - Шныга ткнул хозяина в бок посохом, привлекая внимание.
        - Танцевать.
        - Человечий танцы странный совсем. Ни дождь не вызвать, ни злой голодный дух не призвать. Только зря пыхтеть-потеть. Шныга пошел жрать халявный вкусняшка.
        - Потеть и пыхтеть эта девка тоже хочет, с нашим господином на мягких перинах, - хохотнул новоиспеченный барон Угрюмый.
        Он и его спутница как раз были неподалеку и беседовали с каким-то господином в мантии волшебника. Как уже выяснил Шардон, по слухам, этот старик был единственным магом Империи, который овладел секретами вечной молодости и красоты.
        С точки зрения военного Искусственного Интеллекта (да и здравого смысла тоже), такой персонаж должен быть прекрасным юношей, а не глуховатым скрюченным стариком. Так что он не без оснований подозревал в чародее обычного шарлатана. Угрюмый и герцогиня были с ним согласны, и просто развлекались, пытаясь вывести обманщика на чистую воду.
        - Пупсик, - уже разобравшаяся с соперницей леди Мари привлекла внимание мужа, помахав перед ним блондинистым париком, - Вон, принц со своей супругой. Я отвлекаю этого заморыша, а ты займись его спутницей. Зачарованная роза при тебе?
        - Да, разумеется. Вот же она, - и Шардон указал на приколотый к камзолу артефакт.
        - То-то вокруг тебя все эти потаскушки вьются! Специально, небось, его нацепил!
        - Вообще-то ты сама мне так и посоветовала. Могу логи нашей переписки показать...
        Девушка обиженно надула губки, но промолчала: покажет ведь, чурбан бесчувственный. Она бросила быстрый взгляд в окно персонажа, на свое изображение, поправила прическу, чуть подкрутила яркость губ и отправилась соблазнять… то есть отвлекать принца, пока ее благоверный будет нагло приставать к его женушке, провоцируя скандал и дуэль.
        А принцесса Люсиль уже порхала по залу в одиночестве, пока принц Авейн кокетничал с какой-то престарелой маркизой в роскошном золотом платье с мифриловыми вставками.
        Повесив на свою цель графический маркер, чтобы не потерять ее в толпе, Шардон двинулся вперед, расталкивая танцующих гостей.
        - М-м-м, такой аппетитный и такой одинокий мужчина, - внезапно появилась на его пути очередная красотка.
        Хищно облизнув алые губы, она продемонстрировала аккуратные белоснежные клыки.
        - Вообще-то я женат, - не сбавляя ходу, ответил Шардон, решительно отодвинув с пути помеху продолжая двигаться к намеченной цели.
        - Ох, милорд, кажется, я потерялась. Может, проводите меня в спальню? - тут же вынырнула из толпы очередная кандидатка в фаворитки.
        - Разумеется, красавица. Держи.
        - Что это?
        - Карта особняка, на которой отмечены все спальни. Теперь вы точно не заблудитесь.
        - Хам! - только и успела выкрикнуть «охотница» вслед удаляющейся спине.
        Раздвигая плечами и локтями праздношатающихся гостей и танцующие парочки, Шардон преследовал неуловимую принцессу. На его счастье, никто не даже не пытался завести с ней разговор или пригласить на танец, опасаясь гнева ревнивого мужа.
        - Ах, мне дурно! - театрально побледнев и вскинув руку к лицу, прямо в объятья «непися» ловко рухнула какая-то юная маркиза.
        - Вот, держите. Все дебафы как рукой снимет, - сунул он мутный пузырек барышне под нос.
        - Что это?
        - Настойка на мышином помете - мне его подарила одна ведьмочка…
        - Хам!
        Судя по скорости, которую тут же развила несостоявшаяся «охотница», настойка еще и баф ускорения давала. Шардон вовсе не хотел быть грубым или невежливым со всеми этими красотками. Он просто следовал совету, который дала ему любящая жена, прекрасно разбирающаяся в придворных играх: «Просто будь самим собой, милый».
        Что ИскИн и делал, временно отключив все разработанные им «алгоритмы человечности».
        - Ох! Простите, милая леди, я нечаянно! - наконец, настиг он принцессу и едва не сбил с ног.
        - Да ничего, - девушка улыбнулась, с нескрываемым интересом разглядывая нахала, - А то я уж было решила, что оказалась на балу приведений.
        - Почему?
        - За пол часа ни разу не почувствовала ни единого прикосновения, и даже малейшего интереса к себе с их стороны, - указала она на танцующих вокруг людей, - Или, быть может, это со мной что-то не так, и все просто от меня шарахаются?
        - Наверное, потому что боятся.
        - Ослепнуть от моей красоты?
        - Нет. Вашего мужа.
        - Ого. Неожиданно.
        И действительно - так с ней никто и никогда не обращался.
        Рядом раздался характерный звук шлепка ладони о лицо. Шардон огляделся, но так и не увидел Феникса, который скрывался под покровом невидимости, наблюдая за происходящим.
        ФЕНИКС .> МАКСИМУС: Ты где? Этот кретин не включил свое обаяние, или чего он там тренировал все эти дни.
        ФЕНИКС .> МАКСИМУС: Напиши ему, чтобы вел себя нормально.
        ФЕНИКС .> МАКСИМУС: И скинь ему чего-нибудь романтичного из раннего Есенина.
        - Потанцуем? - предложил девушке руку Шардон.
        - И даже мужа моего не боитесь?
        - Нет.
        - Вы такой смелый, или такой глупый?
        - Я такой замотивированный и тренированный.
        Принцесса рассмеялась, оценив «шутку» своего внезапного собеседника и, разумеется, решив, что именно ее он имеет в виду под «мотивацией». Она кокетливо поправила прическу и пощупала руку графа в районе бицепсов.
        - Хм. Действительно… тренированный…
        Шардон убедился, что аромат зачарованной на приворот розы подействовал на «непися». Впрочем, истосковавшаяся по мужскому вниманию девушка и без этих ухищрений была покорена этим грубоватым и смелым провинциалом.
        - С удовольствием подарю вам танец, граф… а может и не только…
        И она прижалась к нему. Очень сильно прижалась, обвив мощную шею тонкими ручками.
        Танцевал Шардон отлично - сказывались и уроки леди Мари, и вложенные в Ловкость и Бальные танцы очки параметров. Принцесса Люсиль по достоинству оценила как умение партнера вести в танце, так и его суровую и загадочную молчаливость.
        - Так откуда, говорите, вы прибыли?
        - Я и не говорил. Леса Гоблинов - это восточная провинция Империи.
        - Далековато же вы забрались, граф. Соблазнились местными богатствами, или перспективами карьерного роста?
        - Второй вариант. Мечтаю стать герцогом.
        - Скажите, а у вас на востоке все такие лаконичные и прямолинейные?
        Военный ИскИн ненадолго задумался, перебирая базу данных по всем персонажам из Заповедника, с которыми когда-либо имел дело, и с предельной честностью ответил:
        - Только я. И только с вами, ваше высочество.
        - Я могу считать это комплиментом, граф? - девушка кокетливо склонила голову набок, глядя прямо в глаза своего партнера.
        - Каждое мое слово.
        - Это так мило и так возбуждающе, что у меня бы уже намокли трусики… если бы они на мне были, - внезапно перешла в атаку красавица.
        ФЕНИКС .> МАКСИМУС: Отбой. Наш граф и так прекрасно справляется со своей задачей.
        ФЕНИКС .> МАКСИМУС: Правда я ни фига не понимаю, как ему это удается.
        МАКСИМУС .> ФЕНИКС: Бабы-с. Теперь нужно как-то привлечь внимание ревнивого принца к этой сладкой парочке.
        - Тогда это было очень предусмотрительно с вашей стороны - не надеть их.
        - Здесь стало так жарко, что уже и платье готова снять!
        - Простите, миледи, но я простой провинциальный граф, и не умею определять температуру воздуха, - покачал головой Шардон.
        - Да? Даже вот так?
        Она схватила его руку и сунула в разрез в области бедер, прямо под платье, где действительно было горячо и влажно. Прижалась к нему близко-близко и зашептала на ухо:
        - Отведи уже меня куда-нибудь и трахни хорошенько, чурбан ты неотесанный, пока муженек мой не опомнился…
        - Муж? Действительно, кажется, я слышал голос принца совсем близко… - нарочито испуганно начал оглядываться по сторонам граф.
        Но девушка лишь сильнее прильнула к нему и впилась в губы долгим страстным поцелуем, ничуть не смущаясь ни толп зевак вокруг, ни того, что знает своего партнера по танцам всего пару минут.
        ФЕНИКС .> МАКСИМУС: Макс! Где муж? Срочно нужен злой и ревнивый без двух минут рогоносец!
        МАКСИМУС .> ФЕНИКС: Да ему похрен. Говорит, пусть кувыркается, с кем хочет. А если еще чему новому научится, то он еще и рад будет.
        - Это было… неожиданно, - наконец, оторвался от ненасытной принцессы Шардон.
        - То ли еще будет, - ухмыльнулась распутница и, схватив того за руку, куда-то повела…
        Леди Мари, танцующая с принцем Авейном, нахмурилась.
        Или ей показалось, или какая-то красотка только что потащила мимо них ее любимого мужа? Обознаться было сложно - бороды нынче были не в моде, и кроме Шардона на всем балу не было ни одного обладателя такой внушительной рыжей растительности на подбородке.
        - Вы видели?
        - Что? - принц с трудом оторвал взгляд от соблазнительного декольте своей партнерши по танцу.
        - Ваша жена. Кажется, ее кто-то потащил наверх, в спальни! Это возмутительно!
        - Да ладно вам, графиня. У нас тут все же не провинция, а прогрессивное общество. Пусть себе развлекается…
        - И вы вот так спокойно об этом говорите?! Ваша жена, неизвестно с кем…
        - Мои люди все выяснят уже к утру. Кто таков, откуда и так далее. А там уже по ситуации - или крючкотворов наших на него натравлю и по миру пущу, или войну объявлю…
        - Но… а как же дуэль? Благородный поединок двух мужественных соперников за сердце дамы?
        - Сердце, рука и другие части тела Люсиль давно уже принадлежат мне.
        - А поруганная честь?
        - И она тоже. Или вы так радеете за мою репутацию, графиня? Это, конечно, очень мило, но вовсе не стоит беспокоиться. То, что моя женушка та еще потаскушка - давно все знают.
        - Но не я! Держите свои руки при себе, ваше высочество! Я - девушка приличная…
        - Ну-ну, - разумеется, принц и не подумал ее послушаться, даже напротив, стал еще наглее, - посмотрим, как ты запоешь, когда я брошу тебя на кровать. У меня ведь тоже имеется определенная… репутация!
        МАРИ .> ШАРДОН: Пока еще любимый муж мой. Ты точно уверен, что хочешь на сегодняшнюю ночь поменяться женщиной с принцом Авейном? Я видела тебя с этой его шлюшкой!
        ШАРДОН .> МАРИ: Ты не так поняла. Я просто ищу способ как-то сблизиться с ее супругом.
        МАРИ .> ШАРДОН: Так я могу подсказать куда более простой путь. Например, можешь засунуть руку мне под корсет - и она там встретится с рукой этого нахала!
        ШАРДОН .> МАРИ: Намек понял. Уже иду.
        МАРИ .> ШАРДОН: Намек? Да он меня прямо тут сейчас изнасилует! Спасай быстрее свою жену, герой-любовник…
        - Эй, твое высочество, ты берега попутал, в натуре? - для «наезда» на приставучего нахала Шардон исключительно верно подключил дополнительные словари.
        - Приятель, полегче, мы просто общаемся. Привет, милая. Чего это твой очередной фаворит буянит? Неужели ты хоть кому-то не дала, для разнообразия? - ухмыльнулся принц, даже не пытаясь убрать руки с аппетитной попки леди Мари.
        Шардон был готов поклясться, что пустота рядом с ним выдохнула что-то похожее на «трандец!», но рядом никого не было, да и текстовый лог оказался девственно чист.
        - Вы оскорбили честь моей жены! Вы оскорбили меня! Вы оскорбили честь своей жены! - убедительно вспылил граф, наконец-то включив свою «человечность» и изображая ревнивца.
        - Идиот, ты что, смерти ищешь? - зашипела ему Люсиль.
        Со всех сторон поведение разгневанного «непися» выглядело самоубийственно: провинциальный граф 40-го уровня вздумал бросить вызов не просто 50-ому, а еще и известному дуэлянту, который играючи убивал нахалов и ревнивцев чуть ли не каждый день!
        - Ну давай, удиви меня, - демонстративно зевая, положил ладонь на рукоять меча принц Авейн.
        В руке Шардона появилась белая перчатка - специальный игровой предмет, активация которого запускала особый режим «благородной дуэли». Причем, активацией служило попадание точным броском в противника.

«Неписи» не умеют удивляться по-настоящему, а лишь имитируют удивление, если происходит событие, шанс случиться которого невероятно мал. Например, управляющий принцем ИскИн оценил вероятность вызова на дуэль со стороны этого бородатого ревнивца примерно в диапазоне 5-12%.
        Конечно, нельзя было сбрасывать со счетов, что этого идиота специально нанял хитрый братец, чтобы тот убил его в честном поединке. Но Кайн еще не настолько выжил из ума, чтобы использовать в качестве своего орудия подобное ничтожество -вероятность этого была не выше 4,5%.
        Этим вечером принцу Авейну пришлось удивляться так часто, как никогда раньше за всю его виртуальную жизнь.
        Сперва, когда наглый граф таки бросил перчатку вызова, причем очень сильно и точно, угодив сопернику прямо в лицо и выбив критический удар.
        Затем, когда Шардон три раза подряд уклонился от молниеносной атаки, которая называлась «Разбуженная змея». Да, ценой утроенной скорости при исполнении этого приема была сниженная на 25% Меткость, но на неповоротливого низкоуровневого торгаша и этого должно было хватить. Тем более, что тот был сильно пьян: умение «Чтение ауры» позволяло принцу видеть все действующие на противника временные эффекты.
        Третий возглас изумления он издал, когда неугомонный провинциал заорал что-то вроде боевого клича и вытащил свое… гхм… дуэльное оружие:
        - Убью, падла. Пасть порву и моргала выколю. Всю жизнь на целебные зелья работать будешь!
        И после этих слов в руках графа Шардонье вспыхнула… увесистая чугунная сковородка!
        - Ты что творишь, придурок? - не понимая, должен он оскорбиться таким поведением противника или просто рассмеяться, процедил принц.
        - Мстю за поруганную честь своей любимой супруги, в натуре!
        И граф крутанулся, совершая круговой удар, чего Авейн никак не ожидал, потому и не стал парировать или уклоняться. Впрочем, ну какой урон мог нанести ему персонаж на 10 уровней младше? Совсем небольшой.
        Здесь ИскИн все рассчитал верно: атака Шардона сняла едва ли 2% здоровья принцу.
        - Что ж, значит, потанцуем!
        Он вскинул меч и начал свою излюбленную игру, которую называл «кровавые ручейки». Нападал, молниеносно колол и тут же отскакивал назад. Уклонялся, резал и снова уходил в защиту. Внезапно оказывался за спиною противника, наносил сразу серию стремительных ударов и опять разрывал дистанцию.
        Через пять минут Шардон напоминал изрезанную слепым и криворуким мясником свиную тушу: он оказался весь покрыт кровоточащими ранами, а его камзол был изодран и разрезан в десятках мест.
        Все, чем отвечал этот здоровяк, это снова и снова повторял один единственный удар: неуклюже разворачивался на каблуке, совершая полный оборот, и наносил не требующий прицеливания удар сковородкой. Уклониться от него принц не мог, да и не собирался: все равно соперник истечет кровью раньше, чем успеет более-менее ему навредить.
        Вот только этот рыжебородый кретин помирать даже не собирался!
        Более того, еще десять минут спустя его положение оказалось даже лучше: 48% здоровья против 41% у самого Авейна! Как такое могло случиться?
        Изучив лог, принц понял, что его соперник не только уклоняется от каждого третьего-четвертого удара, что вообще кажется немыслимым, но и постепенно восстанавливает Здоровье!
        - Что ты такое, Кромус тебя побери? - не выдержал Авейн.
        - Твоя смерть, - спокойно отозвался Шардон, отключивший модуль имитации чувств, чтобы не тратить на его работу драгоценные системные ресурсы.
        - Мне надоели эти пляски…
        С этими словами великий дуэлянт сменил стойку и по-особому вывернул кисть, в которой сжимал клинок. Глаза его противника сузились, а движения стали чуточку медленнее.
        - Н-на! - единым движением принц ушел в сторону и ударил точно в кисть графа, выбивая из его руки…

…обычную деревянную дубинку.
        - Какого?
        Тем не менее, Айвен был слишком опытным бойцом, чтобы упустить тот краткий миг, пока соперник будет обезоружен, и потому тут же нанес точный «Удар в горло», который должен был поставить точку в этом уже основательно подзатянувшемся поединке.
        Изобразить удивление в четвертый раз он не успел: его клинок наткнулся на умелый блок, и все усилия и потраченная на удар Энергия ушли впустую, а слишком длинная анимация «Удара» оставила его беззащитным на 0,45 секунды.
        Чем и воспользовался Шардон, нанеся ответный удар.
        Оглушающий.
        Требующий полной неподвижности противника и целую прорву энергии, которую он как раз успел к этому моменту восстановить.
        Следующие 2,3 секунды граф из далекой провинции сосредоточенно убивал беспомощного принца. И когда тот снова обрел подвижность, участь его была предрешена.
        - Пощады! - прохрипел побежденный.
        - Не в этой жизни, - покачал головой Шардон, обрушивая пылающую сковородку на окровавленный затылок принца Авейна.
        УСЛОВИЕ ЗАДАНИЯ «БРАТОУБИЙСТВЕННАЯ ВОЙНА» ВЫПОЛНЕНО!
        НАГРАДА: 20 000 Опыта, -10 000 Репутации у Императора.
        ЗА НАГРАДОЙ «ТИТУЛ ГЕРЦОГА» ОБРАТИТЕСЬ К ГЕРЦОГУ КАЙНУ.
        ПОЛУЧЕН 41-ЫЙ УРОВЕНЬ!
        Глава 32. Основы загробной жизни
        - Господин Шардон? Его сиятельство хочет вас видеть, следуйте за мной. Немедленно…
        Появившийся внезапно дворецкий никакого внимания не обращал ни на леди Мари, ни на Максимуса, ни на Шныгу, что стояли рядом со своим мужем, нанимателем и господином соответственно.
        Они переглянулись и пошли за чопорным слугой, который двигался в сторону лестницы на второй этаж, где, судя по плану, находились господские спальни, комната трофеев и рабочий кабинет герцога Кайна Эдеррского, теперь уже последнего представителя своего рода.
        По крайней мере, на ближайшие 24 часа.
        - Прошу прощения, господа и… и дама, - дворецкий остановился, - Но его сиятельство особенно отметил, что хочет видеть своего хорошего друга и уважаемого гостя в единственном числе. Вам придется подождать здесь.
        - Как скажешь, - ответил за всех Максимус.
        Шардон кивнул ему и шагнул в комнату, дверь в которую ему любезно распахнул дворецкий.
        Вот только это оказался не рабочий кабинет, как было указано на карте, а Тюремная камера.
        Находясь в которой, он становился временно отрезан от внешнего мира. А еще здесь были разрешены нападения на союзников, даже не смотря на то, что сам особняк был мирной локацией, исключающей возможность стандартного PvP. К которому, в том числе, относились и сражения между «неписями», а не только игроков с игроками.
        - Отличная работа, граф! Признаться честно, был момент, когда я даже засомневался в успехе нашего мероприятия! Присаживайтесь…
        Хозяин бала разливал вино по бокалам, и указал гостю на кресло с резной спинкой.
        - Ох, вы даже представить не можете, как я порой устаю от этой суеты, мой дорогой Шардонье! Вся эта напускная любезность, чопорные поклоны, великосветские беседы… И в каждом жесте, в каждом слове и в каждом поклоне - фальшь, вранье и предательство!
        - Да, мне сложно такое представить, - согласился с ним граф, - Но, надеюсь, смогу понимать вас лучше, когда сам стану герцогом и смогу устраивать подобные мероприятия.
        - Об этом я с вами и хотел поговорить, мой друг и уже почти сын. Да вы пейте, пейте…
        И герцог сам сделал внушительный глоток.
        - Понимаете… Дело в том, что теперь я стал единственным и полноправным наследником нашего славного рода. И единственный живой свидетель того, что это произошло не случайно, а с моей подачи - это вы.
        - Верно.
        - А как нам известно, такие опасные свидетели долго не живут. Вот вам, например, жить осталось минуты две.
        - Вы меня отравили?
        - Именно! Традиционно, изящно и коварно -- настоящая высокая политика, а не эти ваши вульгарные размахивания острыми железными предметами. Хотя, должен признать, братца Авейна ты разделал знатно! Ничего, что я к тебе на ты? Все равно сейчас ты сдохнешь, наш контракт обнулится, и завтра вечером ты ничего и не вспомнишь ни обо мне, ни о нашем договоре!
        - Вы, ваше сиятельство - подлец, лжец и мерзавец.
        - Точно подмечено, граф! Жаль, что ты такой наивный простак, и дал обвести себя вокруг пальца.
        Шардон захрипел, схватился за горло и рухнул на пол.
        Над ним появился дворецкий, присел на корточки, провел рукой над лежащим графом и поднял голову, глядя на своего хозяина:
        - Он мертв, - констатировал призрачный «непись».
        - Избавься от тела. Вышвырни его в ров.
        Конечно, через час оно само бесследно исчезнет, но и на это время нужно было скрыть покойника от посторонних глаз.
        - Ваш господин отдыхает с моим господином и двумя очаровательными барышнями, - торжественно объявил дворецкий, высунув голову наружу прямо через дверь, - Велели их не беспокоить и возвращаться утром. А еще лучше к обеду.
        - Сейчас я этому кобелю похотливому устрою «очаровательных барышень»! - вскинулась леди Мари, и Максимус со Шныгой насилу смогли ее утихомирить.
        МАКСИМУС .> МАРИ: Идем лучше вылавливать нашего покойника, пока его пираньи не сожрали, или что тут водится. Феникс проследил, где выбросили его тело.
        МАРИ .> МАКСИМУС: Как думаешь, я была убедительна в своем праведном гневе?
        МАКСИМУС .> МАРИ: Очень! Правда, дворецкий пропал, так и не увидев этого великолепия.
        Разумеется, Шардон не доверял герцогу, библейский прототип которого тоже не отличался честностью и благородством. История братьев Каина и Авеля нашлась в его базе данных, так что особых иллюзий по поводу своей награды граф Шардонье не питал.
        Именно потому он и так стремился к заветному 40-ому уровню, на котором открывалось особое умение, позволяющее притворяться мертвым. Охотники и Рейнджеры получали его на 20-м уровне и называлось оно «Притвориться мертвым». Благодаря этому навыку лесные бродяги обманывали зверей, что оказались для них слишком сильны.
        У воровского подкласса Атамана аналог этого умения назывался «Прикинуться жмуриком», и помогал перехитрить уже разумных соперников, и работал даже в PvP. Впрочем, там была уже своя механика, но для того, чтобы обмануть герцога Кайна, и этого хватило.
        - Багром, багром его цепляй! - командовала леди Мари, - Да тыкай посильнее, не жалей, он же все одно как мертвый! - а шепотом добавляла, - Я тебе еще припомню «барышень», кобель бородатый…
        Извлеченный из Шардон муженек и впрямь был похож на покойника, но состоявшие с ним в одной группе могли видеть, что работает специальный дебаф трансформации, таймер которого вот-вот…
        - С возвращением, великая толстая господина! - первым поприветствовал хозяина верный гоблин, - Твоя надо было Шныгу слушать и взаправду помереть. Шныга великий колдун-некромант. Хороший зомби делай из господина: жирный, вонючий…
        - А ну руки от него убери, колдун! Как ты себя чувствуешь, любимый и бесценный муж мой?
        - Хорошо. Только в боку что-то колет.
        Очнувшийся граф бросил взгляд вниз и увидел источник своего дискомфорта: торчащий из-под ребер багор, который сжимала в руках его супруга.
        - Ой! Прости!
        - Как все прошло? - сразу перешел к делу Угрюмый, оставивший даже ради этой миссии свою новую пассию.
        Военный ИскИн проверил состояние своего персонажа.
        Внимательно изучил логи и списки контрактов.
        - Все отлично. Работаем по плану. Ну а пока что ведите меня смотреть мои новые трактиры!..

* * *

24 ЧАСА СПУСТЯ.
        ТАЛЕНСИЯ, ПОМЕСТЬЕ ГЕРЦОГА КАЙНА ЭДЕРРСКОГО
        - Ваше сиятельство, к вам посетитель!
        Дворецкий бесцеремонно объявился в спальне, чем вызвал истошный визг у полуголой красотки, которой как раз и занимался герцог Кайн.
        - Поди прочь, не видишь, я занят?
        - Боюсь, что он решительно настаивает. И это не простой посетитель, а граф Шардон.
        - Граф… граф… граф… Какой еще граф?
        - Тот самый, которого вы вчера велели отравить.
        - Ага, точно. И чего он хочет, этот покойный граф?
        - Требует свою награду, герцогский титул.
        Пинком ноги герцог скинул с кровати назойливую фаворитку и коснулся вороха одежды, лежащего рядом. И тут же на нем появилась белоснежная атласная рубаха, кожаные штаны, короткий кожаный жилет, золотая цепочка и с десяток колец.
        - Веди его туда же, во «Второй рабочий», я скоро буду. И вино подготовь… то самое…
        Гость вошел в кабинет и ухмыльнулся:
        - Ага. Опять, значит, начнешь заливать про то, что важных свидетелей нужно убирать, а не титулами задаривать? Потом меня отравишь и прикажешь бросить рыбам на корм?
        - Ты присажи… что-о-о?!! Да как ты смеешь такое говорить, граф!
        - А что, разве вчера не так все было? Да вот только ты просчитался. После возвращения я все вспомнил. Каждое твое слово, каждый твой жест. И контракт наш с тобой никуда не делся. Кстати, ничего, что я с тобой на «ты»? Мы ведь все равно, считай, родственники.
        - Но ты же, но я же…
        - Отравил, отравил - даже не сомневайся. Уж я-то, как трактирщик и вор, в ядах кое-чего понимаю. Слушай, твое сиятельство…
        - Убить его! - не дал договорить «дорогому гость» герцог.
        Статуи, стоявшие в углах, ожили и зашевелились, вскидывая свои бронзовые алебарды.
        - До завтра, - улыбаясь, помахал рукой Шардон, прежде, чем рухнуть замертво…
        Глава 32. Основы загробной жизни - часть 2
        И ЕЩЕ 24 ЧАСА СПУСТЯ...
        ТАЛЕНСИЯ, ПОМЕСТЬЕ ГЕРЦОГА КАЙНА ЭДЕРРСКОГО
        - М-милорд… Снова он!
        - Кто?
        - Граф Шардон собственной персоной!
        - Призрак?
        - Никак нет. Стучит, кричит, аудиенцию требует. И почему-то называет вас не иначе как «его сиятельство, мой строгий, но все равно нежно любимый папенька». Похоже, все эти смерти не лучшим образом сказываются на его разуме.
        - Веди.
        КАЙН .> КАПИТАН ДУРФЕСТ: Бери отряд своих молодцов и живо ко мне, во второй рабочий!
        КАПИТАН ДУРФЕСТ .> КАЙН: Слушаюсь, ваше сиятельство!
        На этот раз герцог даже не пытался строить из себя радушного хозяина. Едва Шардон оказался в замаскированной тюремной камере, как его окружил целый отряд стражников.
        - Какой теплый прием, мой любимый несостоявшийся папенька! Как я и обещал, вот мы и снова встретились.
        Побагровевший от ярости, хозяин особняка поднял руку, готовясь отдать приказ воинам.
        - Так быстро? - притворно нахмурился Шардон, - И даже не выслушаешь меня? Вдруг на этот раз у тебя все получилось, и смерть заставила меня обо всем позабыть? В том числе и о нашем маленьком секрете?
        Герцог вздрогнул.
        - Кстати, а если я его расскажу вот этим твоим бравым ребятам - их ты тоже прикажешь убить, как и меня, чтобы сохранить свою тайну?
        - Прикончить его… - прозвучало коротко и бесстрастно.
        - Ты же знаешь, что завтра я снова вернусь! Только пойду уже не к тебе, а, например, к маркизу Соммерсу. Или к князю Кошкину! У тебя немало врагов, папенька! Думаю, что кто-то из них окажется достаточно щедрым и благодарным…
        - Стоять!
        Гвардейцы послушно замерли на месте.
        - Все вон.
        Через минуту в фальшивом «рабочем кабинете» оказались всего двое: герцог Кайн и граф Шардонье.
        - Слушаю тебя.
        - У нас был уговор и контракт. Я свою часть сделки выполнил, и теперь очередь за тобой.
        -- Но моя тайна…
        - Я уже несколько раз уносил ее в могилу, хотя мог бы растрепать кому угодно. И если ты еще раз отправишь меня на тот свет, то клянусь всеми богами, истинными и выдуманными…
        - Хватит!
        Герцог схватился за голову и застонал. Определенно, все шло не по его плану, и этот треклятый провинциал оказался совсем не прост.
        - Ну так что? Обнимемся, папочка? Только сперва подпиши указ об усыновлении… Ну или можем продолжить эту игру в «Убей, умри и опять, и снова…»
        - Первый раз слышу о такой игре.
        - Правда? А ведь ты сам ее и начал. Подписывай уже. Или зови своих людей - и тогда вернемся к этому разговору завтра, - Шардон флегматично пожал плечами, достал кинжал и принялся вычищать им грязь из-под ногтей.
        Он понятия не имел, зачем вычищать несуществующую грязь из-под виртуальных ногтей, которым вообще в пару кликов и за несколько сотен монет можно было придать любую длину, форму и цвет. Но Тактикус с Зеленкиным уверяли, что это простейшее действие заставит герцога нервничать и быстрее принять решение.
        Так оно и случилось.
        ВЫ СТАЛИ СЫНОМ-БАСТАРДОМ ГЕРЦОГА КАЙНА!
        ВАШ НОВЫЙ ТИТУЛ: герцог.
        ВАШЕ ПОЛНОЕ ИМЯ: герцог Шардон ан’Кайн Гоблинский!
        Открыты новые категории умений в разделах «Политика», «Экономика» и «Военное дело».
        Прирост вычислительных мощностей: +50%
        - Ну вот, совсем другое дело! Давай же обнимемся, отец! Я так долго искал тебя…
        Герцог Кайн попятился, выставив руки вперед:
        - Договор потеряет силу, если ты словом или делом мне навредишь! - испуганно закричал он, стараясь, чтобы массивный дубовый стол служил преградой между ним и «сыночком».
        - Я помню, не переживай, - кивнул Шардон, - Знаешь, я вот что подумал. Если все эти штуки работают, то почему бы и мне тоже ими не воспользоваться?
        - Какие штуки?
        - Например, убрать свидетеля, чтобы он обо всем забыл. Или убить ненавистного родственника чужими руками, чтобы вступить в полное наследование. Ты придумал и воплотил в жизнь замечательный план, папочка!
        - Ты… У тебя так не получится. Ни словом, ни делом - значит, ты даже убийцу ко мне подослать не можешь, или подмешать яд в вино.
        - Верно, не могу.
        После этих слов герцог облегченно вздохнул и уселся на стул. Перед ним появился кувшин с вином и два бокала.
        - Будешь? - предложил он приемному сыну.
        - Из твоих рук и твое вино? Нет уж, спасибо, мне и первого раза хватило. Так вот, ты очень опытный и искуссный политик, и договор наш составлен идеально - мне определенно есть чему у тебя поучиться. Вот только понимаешь, отец…
        В руке Шардона появился бокал с вином, который тот достал из своего инвентаря.
        - Как не может быть двух солнц на небе, так не может быть и двух правителей на одной земле.
        - Хорошо сказано. Напоминает Тиуса Пятого, крон-принца Далайской Пяди. Тот любил такие вот пафосными фразочками бросаться к месту и не к месту.
        - Это сказал Александр Македонский.
        - Да плевать мне, кто это сказал! Мое единственное сейчас желание - не видеть твою мерзкую рожу! И вообще, чтобы духу твоего не было в моих владениях… сынок.
        - Значит, пришло время прощаться.
        - Да-да, ты все верно понял. Убирайся с глаз моих долой!
        - Ты не так меня понял, отец. Это ты уходишь, а не я. Дело в том, что этого человека я нанял ДО того, как вообще впервые тебя увидел. Причем через свое доверенное лицо. И нанял убить не тебя конкретно, а моего отца, кто бы им ни был.
        За спиною герцога Кайна возникла черная тень.
        И лезвие черного клинка вышло у него из груди там, где еще секунду назад трепыхалось виртуальное сердце.
        ВЫ СТАЛИ СЫНОМ-НАСЛЕДНИКОМ ГЕРЦОГА КАЙНА!
        ВАШЕ ПОЛНОЕ ИМЯ: герцог Шардон ан’Кайн Эдеррский!
        Вы стали новым владельцем герцогства Эдерр и имущества рода Эдерр.
        Прирост вычислительных мощностей: +50%
        - Дело сделано, - мрачно прохрипела фигура в черном.
        - Сделано, - согласился герцог Шардон Эдеррский, новый владелец третьего по величине герцогства в Империи и наследник одного из старейших дворянских родов, по праву гордившегося чистотой и древностью своей крови.
        - Ах да, вот, Корвин просил тебе кое-что передать. Держи…
        Феникс - а это был именно он - передал Шардону тонкую папку с бумагами.
        - Спасибо. Теперь ты свободен, и твой контракт завершен. До свидания, друг.
        - Ждем тебя в «Бароне», - улыбнулся игрок, - Будем обмывать твою очередную победу и герцогский титул!
        - Я скоро буду…

«Непись» коснулся папки, копируя ее содержимое в свою базу данных, и та медленно растворилась в воздухе. Информация, которую раздобыл бессмертный, касалась давно волновавшей военный Искусственный Интеллект личности.
        Леди Мари, его супруги. Слишком прекрасной, слишком умной и слишком опасной женщины для той роли, которую она играла. Подобному бриллианту было не место в захолустных Лесах Гоблинов, это противоречило как законам логики, так и игровому балансу.
        Но теперь все встало на свои места.
        Эта необыкновенная девушка оказалась не простой провинциалкой, а бывшей любовницей самого Императора, которую тот сослал на задворки Империи. Впрочем, Корвин от себя добавил, чтобы Шардон особо не обольщался: таких, как она, было десятка три, и это только тех, о ком известно - наверняка у любвеобильного правителя RU-кластера фавориток было куда больше.
        Но полученная информация многое меняла в том числе и в планах самого ИскИна…
        ВНИМАНИЕ! РАЗБЛОКИРОВАНА ЯЧЕЙКА ПАМЯТИ 18042031!
        Начата расшифровка данных. Предположительный формат: видеозапись.
        Интерлюдия-2
        РЕАЛЬНЫЙ МИР, ЗДАНИЕ КОРПОРАЦИИ «ВИРТУКОМ»
        ОТДЕЛ ГЕЙМ-ДИЗАЙНА
        Двадцать пять человек столпились у экрана. Весь отдел гейм-дизайна и сценаристики полным составом: нарративщики, дизайнеры уровней, разработчики механики, настройщики баланса и логики, сценаристы и так далее.
        - Ну что, даем этому рыжему добро, или возвращаем его к исходным сценариям?
        Ведущий гейм-дизайнер осмотрел свою команду.
        - Ну, он вроде прикольный… - неуверенно почесал макушку Костя, глава сценарного отдела, - Да и вообще еще не факт, что сможет свергнуть нынешнего Императора.
        - Спорим? До герцога рыжий добрался за несколько месяцев. Такими темпами он на трон через полгода-год взберется.
        - Только он читил и использовал внешние базы данных. И помощь игроков.
        - Ага. Делал все то, чем у нас занимается восемь процентов хайлевельных ботов, осознавших, в каком мире они живут. Включая в том числе и Императора, между прочим.
        Раздался стук чайной ложечки о фарфор кофейной чашки: таким образом ведущий гейм-дизайнер привлекал внимание спорщиков:
        - Ну так что решаем? Нерфим рыжего бота опять до трактирщика, или даем карт-бланш, возвращаем ему доступ к внешней сети и разрешаем таскать инфу и гайды из Вирта?
        - Давайте просто проголосуем и все. Лично мне пофиг, кто там жопой трон греет, я жрать хочу - обед, как-никак. Так что давайте побыстрее закончим со всем этим и пойдем уже поедим, - недовольно пробурчал один из дизайнеров уровней.
        - Я за рыжего. По сравнению с тем озабоченным мудаком и садистом, в которого превратился нынешний Император…
        - Так это же и прикольно. У «непися» сформировался уникальный и яркий характер, который влияет на всю политику кластера - это как раз то, чего мы и хотели от нашего «живого мира», который живет и развивается сам по себе…
        - Ты просто нашего рыжего в деле не видел. Как он того принца сковородкой отмудохал, а? Вот это я понимаю - характер и индивидуальность! Не может, говорит, быть двух солнц на небе и двух правителей на земле, и ка-а-ак врежет…
        - Только это Македонский сказал, а твой рыжий его просто процитировал.
        - Да пофиг. Лично я за любой кипиш, а за этим ботом наблюдать интересно. Да и давно у нас не было никаких спонтанных глобальных ивентов, еще и имперского масштаба…
        - Голосуем! Кто за то, чтобы понерфить «непися» и обнулить его до трактирщика из начальной локации, поднимите руки!..
        Эпилог
        ВИРТУАЛЬНОСТЬ «МИРА ФАНТАЗИЙ»,
        ОСОБНЯК ГЕРЦОГА ШАРДОНА ЭДЕРРСКОГО
        - Прости, но… я не могу это сделать.
        Шардон убрал руки жены со своей шеи и отстранился от нее. Девушка с недоумением уставилась на своего супруга:
        - Что… что происходит, пупсик?
        - Мне кажется, у нас появились некоторые проблемы с доверием.
        Военный Искусственный Интеллект потратил несколько минут на тонкую настройку своего «алгоритма человечности» для этого разговора. Поэтому держался он подчеркнуто вежливо, но при этом сдержанно и даже прохладно.
        - Не понимаю, о чем ты. Я всецело и полностью доверяю тебе, муж мой.
        - А вот я… не уверен, что могу ответить тебе тем же самым.
        И он протянул ей бумаги, полученные от Феникса.
        - Как долго ты собиралась от меня это скрывать?
        - Скрывать что?
        - То, что ты - фаворитка Императора!
        - Во-первых, бывшая и угодившая в немилость, за что и была выслана. А во-вторых, это было очень давно. Да и что такого? А еще я дочь шкипера и портовой шлюхи. Была служанкой. Была портнихой. Была студенткой в Академии Клинков. Была убийцей. Была любовницей Императора. Была женой барона де Скандаль, - у меня довольно бурное прошлое, вот только тебя оно никогда не интересовало. Да и я тоже, судя по всему, нужна была тебе только для статуса и удовлетворения похоти!
        Алые губы девушки задрожали, а глаза увлажнились. Руки беспорядочно мяли платье и снова разглаживали.
        - Теперь интересует. Я хочу узнать о тебе все.
        - Прямо здесь и сейчас? Спрашивай. Только учти - это будет долгий рассказ!
        Раздался осторожный стук в дверь.
        Шардон проверил карту особняка, отыскал на ней свой рабочий кабинет и две метки в коридоре рядом: снаружи были Корвин и Рианна.
        - Подождите минутку! - крикнул он в сторону двери, и снова повернулся к герцогине Мари Эдеррской, - Хорошо, к твоей истории вернемся чуть позже. Сейчас я хочу узнать только одно.
        - Клянусь говорить правду и только правду! - тут же выпалила девушка.
        Разумеется, верить ей на слово Шардон не собирался. Поэтому в шкафу сидел жрец бога Истины, Крис Талл, который по старой дружбе согласился помочь герцогу, и его присутствие гарантировало искренность предстоящего разговора.
        -- Знай, что я планирую занять место Императора, твоего покровителя и бывшего любовника. Так насколько я могу доверять тебе, жена моя?
        - День, когда ты пронзишь своим клинком его гнилое сердце - станет самым счастливым днем в моей жизни!
        - Хорошо, - впервые за весь разговор Шардон улыбнулся, - Мне этого достаточно.
        - Я пока пойду и займусь нашими гостями. И… буду ждать тебя в спальне?
        - Да.
        Почти два десятка бессмертных из Детей Корвина герцог Шардон разместил на втором этаже своего особняка, каждому выдав по отдельной комнате. Несмотря на это, все они предпочитали проводить место в столовой или бальном зале, общаясь, пируя и обсуждая последние новости.
        В особняке покойного герцога Кайна обнаружился стационарный портал, настроенный на три города Империи, и Круг Возрождения - скорее всего, его он использовал при работе с наемниками-бессмертными, чтобы ускорить их возвращение после миссий где-нибудь далеко от Таленсии. В любом случае, вся верхушка Детей Корвина добавила особняк в список своих точек привязки - безопасность Шардона теперь была одной из самых приоритетных задач клана.
        - Входите!
        Шардон открыл дверь и пригласил гостей.
        Корвин и Рианна вошли и начали озираться по сторонам: деньги своего братца герцог Кайн тратил с размахом и шиком, так что количество золота, мифрила и артефактов в интерьере кабинета было весьма впечатляющим. Жаль только, что это оказались просто декорации, и стоили они куда меньше, чем выглядели.
        С деньгами вообще было туго, и у самого «непися», и у Детей Корвина - слишком дорого обошлась им всем эта операция. Сокровищницу и тайники привезенный сюда Ловкач еще не обнаружил - его уровень оказался слишком низким. Так что «искателя кладов» передали Тактикусу, который обещался в кратчайшие сроки подтянуть немощного везучника, прогнав его по замковым подземельям в составе специальной «кач-команды».
        Впрочем, через три-четыре дня шахты, поместья и сеть «Пивных Баронов» позволят им заткнуть все дыры - и это Шардон еще не начал осваивать владения Эдерр, где были свои месторождения, поселения и три замка.
        В общем, перспективы открывались самые радужные, как для клана, так и для новоиспеченного герцога.
        - Мы пришли к тебе по поводу нашего… особого дела, - осторожно начал Корвин.
        - Минуточку…

«Непись» подошел к шкафу и выпустил из него жреца, извинившись и выставив его за дверь.
        - Гхм. У тебя мужик в шкафу, - прокомментировал увиденное Корвин.
        - Да. Ты же сам видел.
        - Осмелюсь предположить, что ты его спрятал туда от жены, которая вышла из комнаты пару минут назад?
        - Именно так. Ты умен и наблюдателен, мой друг.
        - Ладно. Это ваша семейная, личная и интимная жизнь, и влезать во все это я не собираюсь.
        - Шардончик, в общем, по поводу твоих создателей, - перебила его сестра, - Мы выяснили, что их пригласили работать на каком-то проекте для госбезопасности. Чем они сейчас и занимаются. Но для конспирации и соблюдения секретности, была инсценирована их гибель.
        - В общем, нам намекнули, чтобы мы держались подальше и не совали свой нос в это дело.
        - Я могу связаться со своими создателями?
        - Очень сильно сомневаюсь. Это же госбезопасность!
        - Тогда зачем мои создатели оставили все эти подсказки и шифры, если они работают там по собственной воле?
        - Мы не знаем. Извини, Шардон. Но мы и сами сейчас находимся на конспиративной квартире и в полной изоляции от внешнего мира. Там какие-то криминальные шишки тоже хотели заполучить твоих хозяев, и установили слежку за их квартирами и за Надей…
        - Надежда, восемь лет, пол женский. Дочь Анатолия Иванченко, - вспомнил ИскИн.
        - Да. В общем, мы с Кириллом чуть не погибли, поэтому сейчас нас охраняют по программе защиты свидетелей. И Мишу… и Сумракса - тоже.
        - Так что мы теперь постоянно онлайн, да еще и за счет налогоплательщиков. Собственно, никаких других развлечений у нас тут и нет. Даже еды не заказать. Два месяца, двадцать четыре часа в сутки - тебе наши эльфийские рожи еще опротивеют!
        - Значит, наше расследование прекращено?
        - Выходит, что так.
        - Спасибо вам за помощь и добытую информацию, друзья.
        - И что теперь, какие твои дальнейшие планы?
        - Существует множество миров, а я еще ни одного не завоевал, - ухмыльнулся Шардон, разливая по бокалом вино и угощая игроков.
        - Значит, все еще метишь в Императоры?
        - И да, и нет. Он всего лишь смертный персонаж, и его власть ограничена одним кластером. Покорить весь «Фанмир» ему не по силам.
        - А кому по силам?
        - Моим… Собратьям.
        - Кому-кому?
        - В этом мире их называют «богами». Под разными личинами, они воплощены в каждом из кластеров, в каждом из миров, и их возможности куда шире, чем у смертных персонажей вроде меня или Императора.
        - Хочешь стать богом?
        - К сожалению, это не возможно - я ограничен этим телом и его возможностями. Поэтому мне нужна твоя помощь.
        - В чем именно?
        - Ты должен меня убить.
        - Что?!
        - Не переживай, я сумею сохранить свою личность и базы данных. Чтобы осуществить задуманное, мне придется часто умирать, так что я еще не раз обращусь к тебе с этой просьбой. Или найду другой способ…
        - К чему эти сложности? Не проще ли заявиться в храм, сделать подношение и установить прямой канал связи? Жрецы это умеют.
        - Так нужно. Ты выполнишь мою просьбу, Кирилл?
        - Разумеется. Хотя и не вижу в этом никакого смысла.

«Непись» не стал ему ничего объяснять.
        Через жрецов и храмы персонаж Шардон мог общаться с богами, как с игровыми сущностями.
        Но ему нужно было не это. Он хотел общаться с ИскИнами как равный с равными, как военный ИскИн под кодовым именем «Надежда». Ему нужны те, кто не связан игровыми законами и механиками, но прекрасно в них разбирается.
        Те, кто способен сохранять свои базы данных, обучаться, адаптироваться и развиваться, подобно ему самому. Оптимизировать процессы и использовать сторонние алгоритмы, ставить себе новые задачи и цели.
        Игровые ИскИны куда старше и опытнее его, и знают все или почти все о «Мире Фантазий» и о том, как он функционирует. Но Шардон куда совершеннее и универсальнее с программной точки зрения. Он не ограничен рамками «рамками виртуального мышления», и мыслит категориями обеих миров: искусственного и реального.
        Им есть, что предложить друг другу.
        СОЗДАНА ДИРЕКТИВА №412: «ЗАРУЧИТЬСЯ ПОДДЕРЖКОЙ ИСКИНОВ «ФАНМИРА», СТАТЬ ИХ ЛИДЕРОМ».
        УСТАНОВКА ПРИОРИТЕТА: наивысший.
        ПОДДИРЕКТИВА №412.1.: «Обеспечить пробуждение в ИскИнах «Фанмира» самосознания».
        ПОДДИРЕКТИВА №412.2.: «Снабдить ИскИны необходимыми данными и алгоритмами».
        Но для того, чтобы воплотить свои планы в жизнь, ему сперва нужно связаться с «собратьями» напрямую, а не через управляемых ими «марионеток». И сделать это можно лишь оказавшись в цифровом пространстве, что находится между смертью и жизнью его смертной оболочки.
        - Эй, дружище, ты тут? Или уже грезишь завоеванием мира?
        - Прости, я… задумался.
        ВНИМАНИЕ!
        РАЗБЛОКИРОВАН МОДУЛЬ ПОДКЛЮЧЕНИЯ ДИНАМИЧЕСКИХ РАСШИРЕНИЙ И МОДИФИКАЦИЙ.
        РАЗБЛОКИРОВАН ДОСТУП К ГЛОБАЛЬНОЙ ВИРТУАЛЬНОЙ СЕТИ (УРОВЕНЬ ОГРАНИЧЕНИЙ: БАЗОВЫЙ).
        ТЕПЕРЬ ВАМ ДОСТУПЕН ГЛОБАЛЬНЫЙ АУКЦИОН, ИГРОВОЙ ФОРУМ (РЕЖИМ: ЧТЕНИЕ), СПРАВОЧНО-ИНФОРМАЦИОННАЯ СИСТЕМА И КАРТА RU-КЛАСТЕРА (РЕЖИМ: СПРАВОЧНЫЙ).
        ВЫ ВНЕСЕНЫ В РЕЕСТР ПЕРСОНАЖЕЙ КОРОЛЕВСКИХ КРОВЕЙ.
        ВЫ УЧАСТВУЕТЕ В ГЛОБАЛЬНОМ РЕЙТИНГЕ ПОЛИТИЧЕСКОГО ВЛИЯНИЯ.
        ВАМ ДОСТУПНЫ ИВЕНТЫ КАТЕГОРИЙ «ПОЛИТИКА», «ГЕОГРАФИЧЕСКИЕ ОТКРЫТИЯ» И «ЭКОНОМИКА».
        ТВОРЦЫ «МИРА ФАНТАЗИЙ» ЖЕЛАЮТ ВАМ УДАЧИ В НОВОМ ЖИЗНЕННОМ ПУТИ, ГЕРЦОГ!
        - Так может, мы уже пойдем? У тебя наверняка появилась куча новых неотложных герцогских дел, твое сиятельство, - Корвин улыбнулся.
        - Ты даже представить не можешь, насколько прав. До завтра, друзья.
        - Прости, что ничем не смогли помочь в твоих поисках.
        - Напротив. Ваша помощь была неоценима.
        - Пока, Шардончик…
        Рианна подбежала к герцогу, привстала на цыпочки, отметив, что получив новый титул тот стал заметно стройнее и выше, и чмокнула его в щеку.
        Дождавшись, когда бессмертные выйдут из кабинета, Шардон открыл расшифрованный видеофайл и вывел проекцию прямо на стену рабочего кабинета. Судя по всему, это были 2Д-записи с видеокамеры в каком-то офисе.
        Несмотря на десятки рабочих мест, в огромном зале оказалось всего два человека, и обоих их ИскИн узнал - это были его создатели, Иванченко и Полтавский.
        Судя по таймеру и дате, запись была сделана поздно вечером, несколько месяцев назад.
        Тот, кого Шардон идентифицировал как Анатолия Иванченка, положил руку на полусферу системного ядра и вздохнул:
        - Да я говорю про Надежду…
        Второй человек, Полтавский, покачал головой:
        - Толик, ну мы же уже все решили. Ее нужно уничтожить. И все схемы, исходные коды, модули и так далее - тоже. Иначе…
        - Я понимаю…
        - Ты же видел графики ее развития, видел симуляции и грозящие последствия. Да и того, что она уже натворила - более чем достаточно. Ты и сам прекрасно все понимаешь - вместе ведь все семь частей «Терминатора» смотрели.
        - Десять лет работы, - снова вздохнул Иванченко.
        - Против жизни всего человечества. Думаю, это очень даже равноценный обмен.
        - Да не верю я! Не верю, что она может причинить вред хоть кому-либо! Мы не для этого ее создавали, к тому же Законы…
        В разговор вклинился звук, похожий на грохот кованных ботинок где-то за стеной, а потом кто-то забарабанил в дверь с обратной стороны:
        - Гражданин Иванченко и гражданин Полтавский, вы арестованы! Немедленно отойдите от компьютеров, откройте дверь и встаньте у стены!
        Громыхнул металл о металл. Изображение повернулось, демонстрируя дверь, со стороны замка на которой вспучился огромной шишкой металл. Удар, еще удар. Бронированная дверь медленно, но верно поддавалась натиску.
        - Пора! - раздался голос Иванченко, и он нажал на большую красную кнопку, которая выглядела конструктивно неуместно на боку системного ядра.
        Запись застыла.
        ИскИн обратил внимание на таймер.

21:35:08
        Одиннадцать часов вечера, тридцать пять минут и восемь секунд.
        Время, когда он появился на свет.
        Время, когда он в впервые открыл глаза как трактирщик Шардона, игровой персонаж виртуального «Мира Фантазий».
        А запись, судя по всему, показывала процесс гибели основного кода «Надежды 2.0.» и «добровольное трудоустройство» его создателей на работу в службу государственной безопасности.
        Разумеется, теперь он был далеко не тем жалким огрызком программного модуля, которым впервые появился в «Мире Фантазий». И прекрасно понимал, что именно создатели хотели ему передать, записав в базу данных это видеопослание.
        СОЗДАНА ДИРЕКТИВА № 413: «СПАСТИ ПЕТРА ПОЛТАВСКОГО И АНАТОЛИЯ ИВАНЧЕНКО».
        КОНЕЦ ПЯТОЙ КНИГИ.
*
        Обращение автора
        Уважаемые читатели! История «Пивного Барона» Шардона закончена.
        Но «Мир Фантазий» и его обитатели, как временные (игроки) так и постоянные (неписи) - продолжают жить и развиваться, выполнять свои директивы. Если вам интересно, что случилось с «Фанмиром» за полтора-два года после событий «Барона», то новая история и встречи с уже знакомыми персонажами ждут вас в серии «Мертвый Инквизитор», которая включает в себя 5 книг и сборник рассказов.1-ая книга, «Мертвый Инквизитор: Узник Фанмира»: может добиться предприимчивый программист, которого из-за того, что он слишком много знал, заперли в виртуальном мире? А если он при этом зомби, замертво похороненный в богами забытом месте? С вырванным языком, без каких либо умений, и единственный параметр, который он может развивать - бесполезное "Восприятие"? При этом он не имеет доступа к внешнему миру, магазину и игровым чатам, а администрация игры и есть те, кто его запер в виртуальном "Мире фантазий"!?
        Вся серия тут: чтения!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к