Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Медведев Антон: " Сокровища Негодяев " - читать онлайн

Сохранить .
Сокровища негодяев Антон Медведев


        # Он - искатель приключений. Авантюрист не просто по профессии, но - по призванию. Он умеет выживать в самых невероятных передрягах, не терять бодрости в самых невозможных ситуациях, рисковать там, где риск равен самоубийству. Он верит в Судьбу.
        Потому что Судьба испокон веку добра к отважным негодяям. Особенно - к обаятельным негодяям!

        Антон МЕДВЕДЕВ
        СОКРОВИЩА НЕГОДЯЕВ

        Книга первая
        Потерянный рай

        Для того чтобы выжить, иногда следует умереть. Именно поэтому мой глайдер с телом незадачливого шпиона догорал на дне Каньона Скелетов, а я сидел в небольшой закусочной напротив сверкающего огнями Звездного ресторана и жевал жесткое мясо неизвестного мне животного. Расправившись с бифштексом, я не торопясь смаковал не менее экзотический напиток, ненавязчиво поглядывая в сторону ресторана. Пожалуй, к утру мой глайдер найдут, еще часа два уйдет на опознание тела. Итого, пока уважаемый господин Сагата, с которым у меня возникли небольшие финансовые разногласия, не поймет, что его в очередной раз обвели вокруг пальца и не начнет активные поиски моей скромной персоны, пройдет часов двенадцать - уйма времени. И это время надлежит использовать с максимальной эффективностью, а именно - постараться убраться отсюда как можно дальше.
        Я допивал уже вторую порцию напитка, когда из дверей ресторана наконец-то вышел удовлетворяющий всем моим требованиям джентльмен. С трудом закурив сигару, он пару раз оглянулся, словно раздумывая, куда ему податься, затем обреченно махнул рукой и нетвердой походкой заковылял в сторону спального корпуса.
        Расплатившись, я перекинул через плечо свою спортивную сумку, не спеша вышел на улицу и спокойно пошел за ним следом. Выбранная мною жертва была слишком пьяна, чтобы осознать опасность. Впрочем, «жертва» - это слишком громко сказано. Проследив за моим подопечным до северных ворот спального корпуса, я спокойно вошел следом, так же не торопясь поднялся вслед за ним по эскалатору. Мой пьяный друг никак не мог вставить ключ в замочную щель своего номера, и я с удовольствием вызвался ему помочь, благо в коридоре никого не было.

        - Благ-годарю,  - произнес он, взглянув на меня мутными покрасневшими глазами.

        - Всегда рад помочь,  - искренне улыбнулся я, приветливо распахивая перед джентльменом дверь. Когда он вошел, я тихо скользнул следом и несильно стукнул его чуть позади правого уха. Подхватив обмякшее тело, аккуратно прикрыл за собой дверь. После чего, уложив бесчувственного джентльмена на кровать, уже не спеша выпотрошил его карманы. Итак, кто я теперь?

        - Ян Роллинг, инженер, служащий компании «Аст-росервис»,  - прочитал я вслух личную карточку лежащего на кровати господина. Нажав идентификационную панель, критически оглядел всплывшую на экране фотографию. Лицо на ней сильно отличалось от моей симпатичной физиономии, поэтому пришлось достать из сумки компактный компилятор и ввести в документ свое изображение - подобные устройства, весьма полезные при моем образе жизни, стоили на черном рынке недешево, но себя вполне оправдывали. Уладив, таким образом, все необходимые формальности с документами, я не торопясь переоделся. Поношенную рабочую одежду, в которой мне пришлось проходить весь сегодняшний день, я бросил в утилизатор и переоделся в найденный в стенном шкафу великолепный выходной костюм. Он пришелся мне как раз впору - не зря я целый час проторчал у ресторана, подыскивая подходящую кандидатуру.
        Одевшись, я без лишних угрызений совести стал собирать свой дорожный чемодан - не может же солидный джентльмен, служащий такой уважаемой компании, путешествовать налегке. Сам чемодан нашелся в соседней комнате, в него быстро перекочевало кое-что из одежды и других полезных в дороге мелких вещей моего безмолвного друга. Нельзя сказать, что я не мог всего этого просто купить - вероятнее всего, богаче меня сейчас в этом городе никого не было, но зачем же зря тратить деньги и время, когда все нужное можно взять прямо здесь? К тому же мой друг наверняка застрахован, поэтому все его убытки будут с лихвой возмещены. На секунду у меня даже мелькнула мысль о том, не сломать ли ему, в целях одолжения, пару ребер - для увеличения страхового возмещения. Впрочем, не стоит быть таким великодушным.
        Спеленав своего подопечного по рукам и ногам и привязав к кровати, я заклеил ему рот упаковочной лентой и критически оглядел проделанную работу. Все сделано наспех, но вполне надежно, до завтрашнего утра он никуда отсюда не денется. А большего мне и не надо - пока его найдут да пока он заявит о краже документов, меня уже здесь не будет. Я оглядел себя в зеркале, причесался - вполне сносный вид, типичный респектабельный джентльмен.

        - Ну что ж, Ян Роллинг, пора в путь.  - Подмигнув отражению в зеркале, я взял чемодан со своими вещами, перекинул через плечо мою драгоценную, в полном смысле этого слова, сумку, вышел из номера и закрыл за собой дверь.
        Минут через двадцать я уже подлетал к зданию кос-мопорта. Расплатившись, я отпустил глайдер, подхватил свои вещи и бодрой походкой направился в сторону билетных касс. Кредитные карточки Яна Роллинга лежали в моем кармане, но мне не хотелось оставлять лишние следы, поэтому я расплатился наличными - сегодня утром мне удалось сбыть за треть цены один из камушков Сагаты, поэтому я чувствовал себя богачом. Остальные драгоценности были запаяны в антирадарную пленку и надежно спрятаны в двойном дне моей сумки. Я представил физиономию Сагаты в тот момент, когда он узнал о похищении его краденых богатств, и мое и без того неплохое настроение стало еще лучше.
        Стоя у терминала таможни, я ждал своей очереди, мой рейс отбывал через двадцать пять минут. И хотя по сравнению с предыдущими событиями таможенный контроль был сущим пустяком, сердце слегка щемило - вдруг у господина Роллинга были нелады с законом?

        - Цель поездки?  - осведомился таможенник, вставляя мою карточку в гнездо терминала; в то время как его коллега всевозможными детекторами проверял мой багаж.

        - Отдых.  - Мое лицо излучало искреннее радушие.  - Я в отпуске, хочу отдохнуть на пляжах Илионы.
        Внимательно взглянув на меня и сделав необходимые отметки, чиновник вернул мой документ.

        - Желаю приятно провести время. Следующий…
        Я подхватил свой багаж и, облегченно вздохнув, пошел к посадочной площадке. Последнее препятствие было благополучно пройдено, через пару дней я буду на Илионе. Но окончательно расслабиться я смог лишь тогда, когда тихо загудели двигатели корабля, по корпусу прошла мелкая, но в высшей степени приятная для меня дрожь. Немного поглазев из окна своей каюты на медленно удалявшуюся поверхность Виолы, я с наслаждением растянулся на кровати и провалился в глубокий беспробудный сон.
        В жизни каждого человека бывает момент, когда приходится остановиться и трезво оценить свою жизнь. И в большинстве случаев подобный момент истины бывает не слишком приятен. Для меня этот момент наступил достаточно рано. Мне было двадцать два года, я работал в ремонтной компании, целыми днями возясь с глайдерами и их электронной начинкой. Работал до тех пор, пока в один прекрасный день мне все это не опротивело. Я просто не видел своего будущего, я очень отчетливо понимал, что мне всю жизнь придется просидеть в этом тесном мирке, ограниченном работой и нудными приевшимися развлечениями.
        Осознание бессмысленности подобной жизни было таким острым, что уже через неделю я распрощался с ремонтной компанией, продал свое нехитрое имущество, пожал руки немногочисленным друзьям и отправился на один из Дальних Форпостов - денег как раз хватило на билет в один конец. Именно там я и завербовался в Группу Освоения, благо туда с удовольствием брали болванов вроде меня. Шесть месяцев подготовки, в течение которых из меня немного выбили мою земную дурь, и я, Максим Крылов, двадцати трех лет от роду, приступил к героической работе космоисследователя. И вскоре своими глазами увидел многие из тех экзотических мест, о которых раньше мог судить лишь по газетной хронике да телерепортажам.
        Увы, реальность оказалась не столь захватывающей, как представлялось ранее. Я терпеливо месил грязь на планетах Большого Кольца, бродил по болотам Увирандры, обливался потом в раскаленных песках Чистилища. Двух лет подобной работы оказалось для меня вполне достаточно. Я просто физически чувствовал, как медленно, но верно падает мой интеллект, что все мои помыслы сводятся к двум простым желаниям: вволю поесть и уснуть беспробудным сном. Все сверх этого уже казалось раем.
        Не спорю, теоретически всегда можно было получить расчет и уйти с этой чертовой работы, но подписанный пятилетний контракт предполагал серьезные неприятности в случае его расторжения. Оставалось только ждать, что и делали мои коллеги, недобрым словом поминая завербовавшую нас Компанию.
        Однако в отличие от моих коллег я был на редкость слабохарактерным человеком - мне просто не хотелось тратить еще три года моей драгоценной жизни на эту каторжную работу. Именно тогда я в первый раз сменил имя. В один чудесный день небольшой разведывательный глайдер, на котором я раз в неделю отвозил пробы грунта на центральную станцию, по «неопытности пилота» зацепил щупальца аэромедузы, опрокинулся и затонул в вонючих болотах северной части материка. Вряд ли стоит говорить о том, что в момент аварии меня в машине не было. В данном случае мои познания в устройстве глай-деров оказались как нельзя кстати. Как я и ожидал, все свели к несчастному случаю. Тело не нашли, но открытый фонарь кабины найденного по радиомаяку глайдера ясно говорил о том, что я сумел выбраться из тонущей машины, но спастись мне, увы, не удалось…
        Просидев три недели в укромном, заранее облюбованном в Сыпучих горах месте, я дождался грузового звездолета и сбежал на нем от себя и от своей прежней жизни. В огромных отсеках звездолета было не так уж сложно спрятаться, и я без проблем добрался до планет Внешнего пояса. Но самым примечательным было то, что все произошедшее мне ужасно понравилось. Я впервые почувствовал себя самим собой. Я был свободен, я мог идти куда угодно и делать что Хочу. И хотя у меня не было ни документов, ни денег, я был счастлив. Можно сказать, что именно с этого времени я и начал по-настоящему жить…
        Илиона, как и полагается, встретила меня теплом и ярко-голубым небом. Впрочем, я не собирался здесь долго задерживаться. Добравшись за сорок минут до соседнего космодрома, я просмотрел расписание, нашел нужный рейс. До старта было около шести часов, поэтому, сняв номер в отеле и оставив в нем свои вещи, я занялся делами.
        А дел у меня было достаточно много. Прежде всего я снял в солидном банке сейф на подателя моей подписи и спрятал в нем все свои драгоценности - вернуться за ними я смогу всегда, а вот таскать их с собой повсюду слишком опасно. Надежность банка гарантировалась государством, поэтому за бриллианты теперь можно было не волноваться. Наличных у меня было вполне достаточно, поэтому пусть камешки полежат до лучших времен. Оставив образец подписи и оплатив услуги банка на пять стандартных лет вперед, я наконец-то вздохнул спокойно.
        Управившись с бриллиантами, я занялся документами. Для этого мне пришлось переодеться в менее презентабельный наряд и заглянуть в одно из тех заведений, где приличному человеку появляться не рекомендуется. Здесь рекой лилось вино, сновали подозрительные типы из разных частей галактики. Заказав себе выпивку - другого здесь не подавали - я облокотился о стойку и тихо потягивал крепкий кисловатый напиток, незаметно разглядывая окружающих. Вскоре я приметил нужного мне человека, низенького оборванца, испитое и избитое лицо которого красноречиво свидетельствовало о его талантах. Сотенная купюра произвела на него благоприятное впечатление, и он быстро дал мне все необходимые сведения. Получив адрес и заручившись рекомендациями, я оставил недопитый стакан и не спеша удалился. Пришлось потратить еще немного времени и четыреста кредов, но все это себя вполне оправдало - к исходу третьего часа я был обладателем «чистых» документов на имя Николая Ванделера. Еще два часа я слонялся по шумным базарчикам, разглядывая разные местные диковинки. Впрочем, ничего стоящего - а под стоящим я понимаю разные полезные
мелочи вроде крошечного атомного резака на цепочке, что висит у меня на шее, я не нашел.
        Вернувшись в гостиничный номер, я спокойно переоделся, побрился, собрал свой нехитрый багаж и отправился на космодром. Мои новые документы были вполне надежными, поэтому я без проблем купил билет до Мельхиоры, заказав себе роскошную каюту класса «люкс» - в конце концов, отдыхать так отдыхать. К исходу шестого часа я уже поднимался по трапу небольшого космобота, который и доставил меня без всяких приключений на борт «Эльсионы» - из-за своих размеров эта трансгалактическая громадина никогда никуда не приземлялась. Все таможенные формальности прошли быстро и без проблем, поэтому вскоре я уже открывал дверь своей каюты. Итак, Ник Ванделер, владелец урановых рудников и сын богатых родителей, отправляется на Мельхиору, чтобы вдали от родной Илионы развеять свою скуку…
        После того как корабль лег на курс и пространство за бортом заволокло белесой дымкой - верный признак того, что корабль уже не принадлежал привычному нам измерению, я улегся на широкую двуспальную кровать и начал размышлять о том, как убить время - до Мельхиоры было около трех стандартных суток пути. Конечно, убивать время, самое ценное, что у нас есть, это свинство, но чем прикажете еще заняться?
        Включив видео, я без особого интереса посмотрел пару фильмов, затем надел свой лучший костюм и отправился в ближайший бар, предварительно нацепив на лацкан небольшую изумрудную звездочку - знак высокого происхождения. Эту побрякушку я купил на Виоле пару месяцев назад у одного барахольщика.
        В баре было довольно людно, играла тихая музыка. Приглушенный свет скрытых светильников создавал уютный полумрак. Заказав один из дюжины экзотических коктейлей, я сел в самом темном углу за приглянувшийся мне столик и просто отдыхал, смакуя неожиданно вкусный напиток и разглядывая посетителей бара. Несколько пар танцевали, неподалеку то и дело слышались громкие раскаты смеха - сдвинув два столика, компания астронавтов шумно справляла какое-то торжество.
        Мое внимание неожиданно привлекла вошедшая в бар симпатичная девушка в ярком вечернем наряде. Мне показалось, что в ее поведении была какая-то напряженность. Она взяла напиток и села за столик поближе к веселящейся компании. И тут же я заметил двух ладно скроенных верзил в серых мешковатых костюмах. Они вошли сразу вслед за девушкой, заняли столик недалеко от входа и стали мирно о чем-то беседовать. Увидев их, девушка занервничала еще больше, хотя и пыталась держать себя в руках. Бокал в ее руке немного дрожал, левой рукой она беспокойно теребила ремешок своей сумочки.
        Все это становилось весьма занятным. Два типа в серых костюмах были явно не из тех, кто хочет просто развлечься, в их поведении чувствовался определенный профессионализм. Не будь я опытен в таких делах, то наверняка бы ничего не заметил. Спокойно сидя в своем темном углу, я с интересом стал ждать развития событий.
        Тем временем шумная компания закончила банкет и направилась к выходу. Видимо, в этот момент девушка приняла какое-то решение. Оставив недопитый коктейль, она быстро встала и пошла впереди астронавтов. Я удивленно присвистнул - видимо, она всерьез опасалась следивших за ней типов, если решилась пройти мимо них только в сопровождении такого внушительного прикрытия. Верзилы у входа даже не пошевелились, но как только девушка прошла мимо, тут же поднялись и неторопливо направились следом. Разумеется, я не смог устоять перед соблазном - разве можно было упустить развязку такой занимательной истории?
        Звездолеты этого типа я знал очень хорошо, поэтому мне было достаточно одного взгляда, чтобы понять, куда направляются леди и ее преследователи. Присоединившись к небольшой группе пассажиров, она вместе с ними поднялась на эскалатор, направляясь на торговую палубу. Ее решение мне было хорошо понятно - на торговой палубе всегда кипела шумная жизнь, там было достаточно легко затеряться среди сотен людей и уйти от преследования. Правда, здесь было одно суи-ественное «но». Дело в том, что профессионал может с равным успехом убить вас как в тихом безлюдном месте, так и в окружении сотен пассажиров. Второй вариант даже дает некоторые дополнительные удобства, позволяя незаметно приблизиться к жертве на нужное расстояние. Пока окружающие разберутся, почему это вы вдруг упали, убийца будет уже далеко. И если преследующие девушку громилы имели серьезные намерения, то ей угрожала нешуточная опасность. Убийцы уже были на середине эскалатора, когда я осторожно пошел вслед за ними.
        Поднявшись на торговую палубу, я не сразу обнаружил девушку и, лишь проследив взгляды преследователей, увидел ее метрах в сорока впереди - она торопливо протискивалась между торговыми рядами, пытаясь пробиться к оказавшейся поблизости боковой служебной лестнице. Убийцы двигались намного быстрее ее, бесцеремонно прокладывая себе путь локтями. Служебная лестница вела наверх, в технический отсек, расположенный на следующем ярусе. Видимо, убийцы этого не знали, иначе сделали бы то же самое, что сделал я. Бегом вернувшись к эскалатору, я по узкой боковой лестнице быстро поднялся наверх. Дернул низкую овальную дверь - она оказалась закрытой. И только тут я осознал, что девушка вот-вот загонит себя в тупик, если дверь на ее лестнице тоже окажется запертой. Думать было некогда, и через пару секунд, вспоров замок двумя вспышками атомного резака - увымои универсальные отмычки остались в каюте,  - я быстро распахнул дверь и бегом бросился к тому месту, где вот-вот должна была появиться заварившая всю эту кашу юная особа. Сердце мое учащенно билось - давненько мне не приходилось так быстро бегать.
        Как я и ожидал, дверь была заперта, но с этой стороны она открывалась без всякого труда. Только я успел снять замок с блокировки, как за дверью послышалась частая дробь каблучков. Через секунду дверь распахнулась, и едва только девушка переступила порог, я одной рукой зажал ей рот, другой быстро закрыл дверь и заблокировал замок.

        - Тихо, свои,  - прошептал я отчаянно трепыхавшейся даме.  - Не кричи и успокойся. Хорошо?
        Девушка замерла, затем медленно кивнула. Я немного расслабился и чуть не поплатился за это глазом, едва успев перехватить у своего лица руку дамы с зажатой в ней пилочкой для ногтей.

        - Больше так не делай, а то я сам сдам тебя этим типам. Хорошо?
        Глаза девушки были полны страха. Она молча кивнула, я осторожно отпустил ее, сунув пилочку в карман.

        - Вот и отлично. Не бойся и иди за мной. И тихо.  - Взяв леди за руку, я быстро потащил ее в самое нагромождение труб, кабелей и воздуховодов. Каблуки девушки отчаянно цокали по металлическому настилу, что Заставило меня болезненно сморщиться. Как только я увидел первое подходящее убежище, небольшую нишу среди труб, я быстро втолкнул в него беглянку.

        - Сиди здесь и не шевелись. Договорились?  - Я внимательно посмотрел в ее полные страха глаза и усмехнулся.  - Да не бойся ты, все будет хорошо. Главное - сиди здесь и не высовывайся. И чтоб ни звука. Если сделаешь все как надо, сможешь вернуться в бар и допить свой коктейль.
        Неподалеку послышался сильный удар - видимо, один из громил попытался выбить дверь ногой. Девушка вздрогнула.

        - Тс-с.  - Я приложил палец к губам, призывая к молчанию, затем осторожно пошел в сторону двери. Нельзя сказать, что я не мог просто убежать вместе с девушкой, но в подобных делах лучше все доводить до конца. К тому же громилы ничего обо мне не знали, и фактор неожиданности был на моей стороне.
        Со стороны двери послышалось громкое шипение, после чего сильный удар ногой распахнул ее. Я мгновенно юркнул под защиту труб, затем осторожно выглянул' сквозь узкую щель между металлическими балками. Оба преследователя неподвижно стояли, оглядывая помещение и внимательно прислушиваясь. Один из них держал в руках лучевой пистолет - именно им он и вскрыл непослушную дверь. Я беззвучно присвистнул - ребята серьезные, раз им удалось протащить оружие на корабль, Ситуация становилась все интереснее. Пришлось вынуть из ножен на лодыжке небольшой кинжал - все, чем я располагал на данный момент. Осторожно сняв ботинки, я остался в одних носках - металлический пол отдавался тихим гулом на каждый шаг.
        Тем временем наемники обменялись парой жестов и начали осмотр помещения. Один из них пошел в дальнюю от меня сторону, другой, с пистолетом, в сторону девушки. Я тихонько стукнул лезвием по трубе - убийца с пистолетом замер, затем осторожно пошел в мою сторону.
        Этого я и добивался. Неслышно скользя по настилу, я медленно обошел приближающегося наемника, пригнувшись и прячась за каким-то коробом. Убийца осторожно шел по узкому коридору между труб, его шаги эхом разносились по всему помещению. Неожиданно шаги стихли - наемник остановился, наткнувшись на мои башмаки. Однако удивиться он не успел - трудно чему-то удивляться с шестью дюймами стали под левой лопаткой. Зажав предплечьем рот убийцы, я плавно опустил его на пол, едва успев подхватить выпавший из ослабевших рук пистолет.
        Остальное было уже совсем просто. Как только голова другого убийцы показалась среди переплетения труб, я поймал ее в прицел и спустил курок. Грохот рухнувшего тела возвестил о том, что заряд не пропал даром. Тихонько насвистывая, я вытер рукоять пистолета и вложил его в руку лежавшего передо мной наемника. Так же аккуратно и неторопливо вытер о его серый в крапинку костюм свой кинжал и спрятал в ножны. Затем обулся и направился к девушке, по праву чувствуя себя ангелом-хранителем. Каково же было мое удивление, когда я обнаружил, что девушка исчезла!
        Вернувшись в свою каюту, я тщательно осмотрел одежду - пятен крови нигде не было, не зря меня в свое время один мудрый человек научил аккуратному обращению с оружием. Нельзя сказать, что я был сильно разочарован бегством юной особы, но какой-то неприятный осадок в душе все же остался.

        - Что, оставили тебя с носом,  - усмехнулся я своему отражению в зеркале.  - Так и бывает, когда лезешь не в свое дело.
        Смех смехом, но только сейчас я начал понимать,всю необдуманность своих действий. Я понятия не имел, кто эта дама и почему за ней гонятся, я просто пошел на поводу у своих чувств, что в итоге могло привести к самым неприятным последствиям. Завалившись на кровать, я начал размышлять о том, видел ли кто-нибудь меня в момент подъема на технический ярус - слишком уж я спешил тогда и не успел принять необходимых мер предосторожности. Оставалось лишь надеяться, что никто не обратил на меня внимания - люди обычно па .редкость беспечны и невнимательны. Правда, некоторые опасения внушала проклятая изумрудная звездочка - такие детали хорошо запоминаются, особенно женщинами. Чертыхнувшись, я молча обозвал себя безмозглым пижоном, встал и отправил звездочку в утилизатор - так будет надежнее. Затем выпил баночку цертаринового сока и завалился спать.
        Проснулся я уже «ночью» - умеренное освещение корабельных коридоров говорило о том, что настало время отдыха. Впрочем, на пассажиров это особого влияния не оказало - многие из них привыкли к разной продолжительности дня в соответствии с условиями их родных планет, поэтому народу на палубах практически не убавилось. Тем не менее это время подходило мне как нельзя лучше - те, кто мог меня видеть раньше, сейчас должны были мирно похрапывать.
        Поднявшись на дальний конец торговой палубы, я купил стандартный деловой костюм и пару непрезентабельных, но крепких башмаков. Несколько черных рубашек и простые атомные часы дополнили гардероб. Вернувшись к себе, я выбросил в утилизатор костюм Роллинга и мои изящные штиблеты, затем с некоторым сожалением отправил следом свои часы - они верой и правдой служили мне четыре года, пройдя вместе со своим героическим хозяином, то бишь со мною, множество передряг.
        Захлопнув крышку утилизатора, я не спеша переоделся. Все доступные мне на данный момент процедуры отхода были выполнены, поэтому я с легким сердцем включил видео и отключился от всех забот - к чему тратить нервы на бесплодные волнения, если от тебя все равно уже сейчас'ничего не зависит?
        Через пару часов я выключил видео и стал размышлять о том, чем заняться на Мельхиоре. Следы запутаны, Сагате до меня не добраться - правда, при случае надо не упустить возможности избавиться от него навсегда.
        Впрочем, на данный момент силы были слишком неравны-» ми поэтому я и удрал с Виолы без всяких суперменских глупостей. Возможно, я и дожил-то до своих тридцати двух лет только потому, что всегда очень четко понимал, когда следует драться, а когда
        - уносить ноги.
        Из раздумий меня вывел тихий сигнал поступления корреспонденции. Это было плохо - меня здесь никто не знал, поэтому тихий прерывистый звук говорил о том, что наступила пора пожинать горькие плоды дневных событий. Выключив освещение - в ящике для корреспонденции могла оказаться реагирующая на свет мина, я осторожно открыл дверцу ящика и медленно ощупал приемную нишу. Ничего, кроме листка бумаги. Это уже лучше. Включив свет, я взглянул на послание. Тонким изящным почерком было написано лишь несколько слов - «Спасибо. Каюта 6-812, в 17.30».
        Я улыбнулся - судя по всему, в юной леди все же проснулось, пусть и с некоторым опозданием, элементарное чувство благодарности. В то же время меня несколько смутил тот факт, что она сумела меня выследить, и я мысленно записал одно очко в ее пользу.
        До назначенного срока было еще почти полтора часа, поэтому я отправился на торговую палубу и приобрел «малый джентльменский набор» - коробку роскошных нортвиллских конфет и бутылочку весьма недурного шампанского.
        К назначенному времени я поднялся на шестой ярус, нашел каюту номер 812 и ровно в
17.29 тихо постучал в дверь.

        - Входите, дверь открыта.  - Прозвучавший из-за двери голос был довольно мелодичен, однако что-то в нем заставило меня вздрогнуть, словно голос этот затронул в моей душе какую-то давно позабытую струнку.
        Открывая дверь, я изобразил на лице дежурную улыбку и вошел в номер. Впрочем, улыбка моя тут же остекленела - в нескольких метрах от меня, в покрытом роскош-ной тигровой шкурой кресле сидела - или, скорее, восседала, закинув ногу на ногу и направив мне в грудь опаленный ствол пистолета,  - высокая белокурая дама, один вид которой заставил мое сердце болезненно сжаться.
        Ноги мои уже готовы были подкоситься, чтобы уйти с линии выстрела, бутылка с шампанским сама заняла в руке удобное для броска положение, но тут же в спину мне уперлось что-то острое, и спокойный, слегка насмешливый и чуточку хриплый голос негромко произнес:

        - Даже не пытайся…
        Что-что, а уж этот-то голос я бы не забыл никогда в жизни, и спорить с его обладателем мне как-то сразу расхотелось.

        - Входи, Макс, не стесняйся.  - Не опуская пистолета, девица в кресле приветливо улыбнулась.  - Присаживайся, будь как дома.
        Нож за моей спиной нетерпеливо шевельнулся, и я поспешил принять приглашение.
        Усевшись в кресло, я поставил шампанское и конфеты на столик. И хотя нежданная встреча несколько выбила меня из колеи, в кресло я садился уже самим собой, прокручивая в голове возможные варианты поведения.

        - Вот уж кого не думал здесь встретить, так это тебя. Не выпить ли нам в честь такой неожиданной встречи?  - Кивнув на шампанское, я вопросительно взглянул на победно улыбающуюся мисс Стоунер.  - С удовольствием. Гарри!
        Гарри Шелтон, бессменный телохранитель Даяны Стоунер, спрятал нож и неслышно подошел к столику. Ловко открыв шампанское, наполнил три бокала пенящейся жидкостью. За прошедшие четыре года он ничуть не изменился, разве что над левой бровью добавился небольшой шрам. Несмотря на то что Гарри работал на мисс Стоунер, он всегда внушал мне уважение. Чего нельзя было сказать еще про трех типов, очень похожих на тех, с кем мне уже пришлось недавно повстречаться,  - один из них караулил входную дверь, второй сидел на диванчике у стены и третий на стуле у дверей во вторую комнату. Причем этот третий смотрел на меня с какой-то особой, прямо-таки патологической ненавистью. Я невольно отдал Даяне должное - она всегда умела набирать для себя тех, с кем не жалко было расставаться и кого она не раз использовала в качестве разменной монеты в своих невинных играх.

        - Макс, Макс… - разглядывая на просвет вино в бокале, медленно произнесла Даяна, при этом ее зеленые глаза сверкали хорошо знакомым мне дьявольским блеском, не предвещавшим ничего хорошего.  - С тех пор как ты необдуманно решил покинуть нас, я не переставала надеяться на встречу. И вот мы снова вместе. Правда, не знаю, надолго ли.  - Даяна засмеялась и подняла бокал.  - За встречу!
        Шампанское оказалось весьма недурным, я выпил его с немалым удовольствием. Правда, удовольствие было бы еще большим, если бы передо мной сейчас не сидела, светясь от наслаждения моментом, самая знаменитая в галактике авантюристка. Увы, реальность порой преподносит нам не самые приятные сюрпризы. И будь моя воля, я бы предпочел оказаться наедине с Сагатой и его бандой, чем сидеть в компании с этой привлекательной, умной, талантливой и в не меньшей степени кровожадной особой. И хотя я продолжал улыбаться, я очень хорошо понимал, что жизнь моя висит на волоске. Наверное, именно так чувствует себя мышь, оказавшись в лапах играющей с ней кошки.

        - Так о чем ты хотела со мной поговорить?  - Поставив бокал на столик, я удобно расположился в кресле, молча прикидывая, сумею ли я в крайнем случае выбить этой очаровательной особе хотя бы один из ее прекрасных зеленых глаз.

        - Ты ничуть не изменился. Макс. Не успели встретиться - и сразу о делах.  - Даяна отхлебывала шампанское маленькими глотками, глядя на меня поверх бокала. Допив шампанское, она секунду подержала бокал в руках, затем медленно разжала пальцы. Звякнув об пол, бокал разлетелся на множество сверкающих осколков. Я мысленно поаплодировал ей - Даяна любила разные эффектные штучки и на неподготовленного человека производила весьма сильное впечатление.

        - Скажу честно, я очень рада нашей встрече. Сначала мне хотелось просто пристрелить тебя, но Гарри подал мне лучшую идею.  - Даяна снова одарила меня своей неземной улыбкой.

        - Ты нам пригодишься, Макс,  - продолжила она.  - Ты будешь на меня работать, как раньше, более того, ты будешь работать гораздо лучше и преданнее. Ты поможешь нам провернуть одно дело, и я тебя отпущу - если только ты не захочешь остаться с нами. Надеюсь, ты согласишься.
        - А у меня есть альтернативы?  - Я несколько воспрянул духом, ощутив слабый ветерок надежды - если меня не пристрелят сейчас, то это будет большая удача.

        - Только одна, милый Макс. Только одна… - Даяна демонстративно похлопала стволом пистолета по колену, давая мне возможность как следует прочувствовать альтернативный вариант.  - Итак, ты согласен?

        - Ну разумеется. Трудно удержаться от такого заманчивого предложения. В конце концов, не каждый день оказываешься в такой приятной компании…
        Даяна снова засмеялась, ее нежный мелодичный смех мог ввести в заблуждение кого угодно, но не меня. Даяна не так проста, и голову даю на отсечение, если она не приготовила для меня очередную гадость.

        - Именно за это я тебя всегда и любила, Макс. У тебя просто удивительный дар поднимать мое настроение. Но - к делу. Я была уверена, что ты согласишься, но мне нужны некоторые гарантии. Гарри!

        - Гарантии чего?  - Я насторожился.

        - Гарантии того, что ты будешь работать не за страх, а за совесть и не сбежишь при первой возможности.

        - Засучи рукав.  - В руках подошедшего Гарри был маленький инъектор.
        Ситуация с каждой секундой нравилась мне все меньше и меньше. Я ненавязчиво подобрал ноги под кресло, готовясь к кувырку назад - я с детства не любил всякой химии, предпочитая в любой ситуации иметь ясный рассудок. Но сделать ничего не удалось - Гарри едва заметно покачал головой, как бы советуя не делать глупостей, в затылок тут же уперся пистолет одного из охранников. Не будь здесь Гарри, это было бы мне только на руку, но Гарри… Он был одним из моих учителей, он знает все мои уловки от и до, и пока он здесь, дергаться бесполезно.

        - А моего слова не хватит?  - спросил я уже без всякой надежды.
        Даяна снова засмеялась, Гарри криво ухмыльнулся.

        - Не нервничай, Макс.  - Он засучил мне рукав, прижал инъектор. Щелчок, тихий укол луча. Опустив рукав, я молча прислушивался к организму, ожидая неприятных последствий. Но пока ничего не происходило - если не считать гулких ударов сердца, бухав-шего где-то в районе желудка.

        - С детства не переношу всякой химии,  - пробормотал я, мысленно наградив Даяну дюжиной непечатных эпитетов, из которых образ галактической шлюхи был самым безобидным.

        - Ну что ты. Макс, какая химия.  - Даяна снова обворожительно улыбнулась.  - Ты обо мне слишком плохого мнения. Пойми, мы ведь теперь партнеры и я не хочу тебе вреда. Не спорю, при желании я вполне могла бы сделать из тебя за пару часов пустоголового зомби, но это не входит в мои планы. По крайней мере пока. Ты, нужен мне таким, какой ты есть, со всем твоим опытом и смекалкой.

        - Так что же здесь?  - Я потер место укола.

        - О, ничего серьезного. Всего лишь маленькие безобидные зверюшки,  - произнесла Даяна, при этих словах у меня внутри все застыло.  - Такие маленькие, что ты их даже не почувствуешь. Ну разве что где-то через месяц… или около того, когда они немного подрастут.  - Даяна усмехнулась.  - Но мы будем исходить из того, что с твоим рвением и старанием мы закончим наши дела за пару недель и я дам тебе вакцину. И еще один добрый совет,  - в голосе авантюристки послышались металлические нотки,  - не вздумай меня злить, в твоем положении это небезопасно. Просто помни о том, что маленькие милые зверюшки с каждым днем будут немножко подрастать…

        - Ты получил примерно пару сотен личинок одной очень мерзкой твари,  - пояснил Гарри.  - Инкубационный период порядка месяца, потом эти малыши начнут резвиться. И тогда я тебе не завидую. Бегать по клиникам тоже не советую, этой твари там еще не знают. Пока суд да дело, пройдут месяцы - а в твоем положении это слишком долгий срок. Так что думай. Макс. Думай.

        - Ну хорошо, с этим все ясно. Ну а как быть с гарантиями с вашей стороны?  - Терять мне было нечего, и я пошел в наступление.  - Я почти уверен, что в один прекрасный день Даяна виновато улыбнется и, роясь в своей сумочке, скажет: «Прости меня, милый Макс, но я, кажется, где-то потеряла эту проклятую ампулу. Ты же сам знаешь, какая я рассеянная…»
        Даяна молча выслушала меня, на ее губах мелькнула улыбка - и я понял, что был весьма недалек от истины. Если уж Даяна решила.кого пустить в расход, то так тому и быть.

        - Да и вообще,  - не унимался я,  - как-то я не очень уверен в том, что вакцина вообще существует. Гарри сам сказал, что эту штуку никто не изучал - откуда тогда вакцина?

        - Вакцина есть,  - спокойно сказал Гарри.  - Ее по нашему заказу сделал один очень хороший человек, мир его праху.

        - А что с ним случилось?  - спросил я.  - Упал с лестницы?

        - Вроде того,  - подтвердил Гарри, глаза Даяны весело вспыхнули.  - Несчастный случай в лаборатории. Ты же сам знаешь, как порой неосторожны бывают люди.

        - Ну так как же с гарантиями?  - настаивал я.

        - Тебе придется просто мне поверить,  - сказала Даяна,  - поверить хотя бы потому, что ничего другого тебе не остается.

        - А ты не боишься, что я просто пристрелю тебя, как только мне в руки попадет оружие?

        - Да ради Бога.  - Даяна положила пистолет на полированную поверхность стола и подтолкнула его ко мне Моя рука почти касалась оружия, однако я продолжал сидеть неподвижно. Даяна победно улыбнулась, протянула руку к пистолету и спрятала его в сумочку.

        - Мой дорогой Макс, если бы я не знала тебя так хорошо, то и впрямь могла бы опасаться подобного исхода. Но в данном случае все очень просто - и ты и я отлично знаем, что этого не произойдет. Увы, у нас с тобой есть одна общая черта - мы оба слишком любим жизнь, мы слишком трезвы и рассудительны, чтобы делать глупости. И я более чем уверена, что до тех пор, пока у тебя есть хотя бы мизерный шанс благополучно выпутаться из этой истории, ты будешь тем самым милым и покладистым Максом, которого я когда-то знала. Кроме того, ты должен знать, что вакцина лежит в центральном банке Илионы, в моем личном сейфе и никто, кроме меня, не сможет ее оттуда взять. А потому ты должен беречь мою жизнь, как свою собственную.
        Слушая Даяну, я мысленно ей аплодировал. Что ни говори, а дело свое она знала в совершенстве. Последние четыре года я и в мыслях не мог представить, что когда-нибудь снова буду работать на эту стерву. И поди ж ты - вот она сидит передо мной, все такая же великолепная, в зеленых глазах все тот же знакомый огонь, не предвещающий ничего хорошего. И так же, как и раньше, с ней абсолютно невозможно спорить.

        - Как всегда, у тебя все разложено по полочкам, и каждая вещь - на своем месте.

        - Вот именно.  - Даяна сложила руки на груди и в упор посмотрела на меня. Ее взгляд, казалось, мог прожечь борт корабля.  - И если какая-то вещь меня раздражает, я ее безжалостно выбрасываю. Итак, мне нужен ясный и четкий ответ - ты с нами или нет?

        - Придется, ведь ты не оставила мне выбора. Будем считать, что все наши разногласия забыты и мы, как в старые добрые времена, в одной команде. Мне же остается надеяться лишь на легендарную порядочность мисс Сто-унер да на то, что мы успеем закончить наши дела и добраться до вакцины не позже чем через месяц.  - Я не удержался от того, чтобы слегка не поддеть Даяну.  - Итак, что ты задумала украсть на этот раз? Золотой запас Фритауна, звездолет казначейства? Даяна улыбнулась:

        - Бери выше, мой милый Макс, выше. На этот раз я хочу украсть планету. Маленькую очаровательную планету…


        Полковник Себастьян Кроухерст был хорошим капитаном - возможно, именно поэтому ему была доверена «Анаконда», лучший поисковый звездолет Компании. За четыре с небольшим года поисков, прерываемых лишь для краткого отдыха и ремонта, Кроухерсту удалось отыскать с дюжину пригодных к освоению планет. Его карьера была на взлете, впереди просматривались самые радужные перспективы, и вряд ли кто мог предполагать, что очередной полет «Анаконды» станет для нее и ее капитана последним.
        А начинался этот полет вполне буднично. В течение полутора месяцев бороздила
«Анаконда» бескрайние просторы Внеземелья, то и дело выныривая в реальное пространство и прощупывая его чуткими приборами. Планет встречалось довольно много, но все они по тем или иным причинам попадали в категорию «1-А» - то есть, говоря нормальным человеческим языком, абсолютно Никуда не годились. И когда изображение очередной планеты возникло на корабельных мониторах, капитан даже перестал дышать - впрочем, через несколько секунд он пришел в себя и задышал глубоко и шумно. А пробежав глазами столбик высыпавших на мониторе цифр, пришел в еще большее возбуждение.

        - Вы видите это, Отто?

        - Вижу, капитан.  - Голос штурмана был едва слышен, все его внимание было целиком занято развернувшейся перед ними панорамой.
        Планета была действительно прекрасна. Более того, она была настолько прекрасна, насколько это вообще можно было вообразить. Чуть больше Земли, но с такими же голубыми океанами, немного меньше Илионы, но такая же зеленая и чистая. Белые перышки облаков дополняли картину, делая краски ярче и сочнее.

        - Восемь-Б, даже девять,  - снова едва слышно пробормотал штурман.

        - Берите выше, Отто, выше. Эта красавица потянет на все десять.  - Капитан немного помолчал, затем включил корабельную трансляцию.

        - Внимание всем, общий сбор, поисковой команде приготовиться к высадке, готовность тридцать минут…
        На обследование планеты понадобилось около трех стандартных суток. Конечно, детальную разведку произведут позже, когда на планету опустятся толпы исследователей, но и сейчас можно было сделать однозначный вывод: лучшей планеты никому и никогда еще видеть не приходилось. И оставалось только предполагать, какой куш сорвет на этой очаровательной находке Компания - согласно всем галактическим законам, планета на сто лет отходила в собственность первооткрывателя, в данном случае - снарядившей звездолет Компании.
        Капитан был доволен - еще бы, впервые в истории освоения Внеземелья открыта планета такого уровня, и нашел ее не кто-нибудь, а он, Кроухерст. И не было никаких сомнений в том, что рвение его будет оценено Компанией по заслугам.
        Объявив благодарность команде за хорошую службу, капитан погнал звездолет домой, чтобы как можно быстрее сообщить радостную весть. И может, будь он чуть повнимательнее, то смог бы заметить, что всегда исполнительная и слаженная команда ответила на его поздравления слишком уж вяло.
        Кризис разразился «ночью», когда большая часть офицерского состава и капитан спали. Кроухерст проснулся мгновенно - его чуткое ухо сразу среагировало на смолкший гул двигателей. Торопливо натянув брюки, он вдел ноги в башмаки и шагнул к двери. «Только поломок нам сейчас не хватает»,  - подумал он, на ходу накидывая на плечи китель. Щелкнул замком, открывая дверь,  - и тут же был сбит на пол. Через пару минут он уже сидел, крепко привязанный к стулу, рядом стояли, тяжело отдуваясь, четверо матросов, один из них болезненно морщился, осторожно потирая пальцами быстро заплывающий глаз.

        - Вот сволочь, саданул меня все-таки.  - Матрос с заплывшим глазом криво усмехнулся, подошел к капитану и с размаху ткнул его в челюсть.
        Голова капитана мотнулась, глаза полыхнули огнем, по губе поползла струйка крови.

        -Уймись, Пол,  - негромко скомандовал появившийся в дверном проеме невысокий человек в офицерской форме.
        Увидев его, матрос виновато пожал плечами и отошел в сторону.

        - Я должен был догадаться,  - произнес капитан, глядя на вошедшего офицера.  - Если кто и способен на нечто подобное, так это ты.
        Лейтенант Фукашиги, маленький и смуглый, вошел в каюту, сел в кресло напротив капитана, сложил руки на груди и с усмешкой посмотрел на своего пленника.

        - Я рад, что вы обо мне столь высокого мнения. Оставьте нас,  - скомандовал он матросам.  - Проверьте все каюты, нам не нужны неожиданности. Однако ближе к делу.
        - Лейтенант дождался, пока матросы выйдут, и повернулся к капитану.  - Думаю, вы уже поняли, что с этой минуты больше не являетесь капитаном «Анаконды». По решению команды вы отстранены от командования, обязанности капитана временно возложены на меня.
        - Неужели?  - иронично спросил капитан, спокойно глядя на лейтенанта.  - Надеюсь, что причины, толкнувшие вас на бунт, достаточно весомы. В былые времена за такие дела вышвыривали за борт.

        - Причина одна, и весьма простая.  - Фукашиги нагнулся к капитану.  - Команда не хочет лететь назад, Кроухерст, ей до смерти надоело мотаться по космосу в этой ржавой консервной банке.

        - Я никого не держу. Прибудем в порт, и любой желающий получит расчет в течение часа.

        - Вы не поняли, капитан.  - Фукашиги закинул ногу на ногу и поудобнее устроился в кресле.  - Мы не хотим возвращаться в порт, нам вполне хватит места в найденном райском уголке. И у нас нет никакого желания делиться им с Компанией.

        - Ах вот оно что.  - До Кроухерста только сейчас дошел замысел Фукашиги,  - похоже, этот тщедушный косоглазый лейтенант всерьез решил лишить его обеспеченной старости. В груди капитана медленно рос гнев.  - И что, вся команда единодушно согласилась?  - спросил он, едва сдерживая ярость.
        - Не вся, но многие. Мы создадим поселение, привезем женщин - это будет наш рай, капитан, и мы никого в него не пустим,

        - А себе в этом раю вы, безусловно, отвели место императора?  - Кроухерст не удержался, чтобы слегка не поддеть зарвавшегося лейтенанта. Фукашиги снова улыбнулся.

        - Мне понятна ваша ирония, капитан. В целом мне глубоко безразлично ваше мнение по этому вопросу, но раз вам так хочется, я отвечу. Первое время колонией будет править Временный Совет, избираемый прямым открытым голосованием. Пока этого нам достаточно, со временем мы создадим нормальные демократические органы управления

        - Ну хорошо, с этим все ясно. Меня больше интересует другое: как вы собираетесь поступить с теми, кто захотел составить вам компанию?  - Капитан упор посмотрел на лейтенанта.

        - С этим несколько сложнее. Говоря по правде,  - лейтенант доверительно улыбнулся,
        - я бы предпочел согнать всех в шлюз и открыть наружный люк, так мне было бы гораздо спокойнее. Вам следует благодарить команду, капитан,  - она против такого варианта. Поэтому мы сделаем иначе. Вас и оставшихся с вами мы посадим в большой спасательный бот - и пусть вам улыбнется удача.

        - Ведь это убийство, лейтенант. Бот не сможет добраться до людей, мы слишком далеко.

        - Я на это и рассчитываю.  - Фукашиги тихо засмеялся.  - Впрочем, я вынужден учитывать мнение команды, а потому придется предоставить вам шанс. Я высажу вас в одной из известных вам систем - но на большее не надейтесь. Через шесть часов мы выйдем в расчетную точку, где нам с вами, увы, предстоит расстаться.

        - А вы не боитесь, что кто-нибудь из нас все же выживет?

        - Ну и что? Вы капитан, и сами должны понимать, что без знания координат отыскать планету невозможно. Все данные в бортовом компьютере, а корабль - в моих руках.
        Кроухерст хотел было что-то сказать, но вдруг осекся и промолчал. Однако Фукашиги был достаточно умен для того, чтобы правильно истолковать эту заминку.

        - Вы зря за него беспокоитесь, капитан. Конечно, если кто и сможет вновь отыскать планету, так это штурман, но он никому и ничего никогда не скажет.
        Капитан побледнел, Фукашиги весело рассмеялся.

        - О нет, капитан, вы опять меня неправильно поняли. Он жив, ничего с ним не случилось. Просто он с нами, капитан. С нами.

        - Отто с вами?!

        - Он немного колебался, но когда я объяснил ему, что выбор у него простой - или с нами, или в шлюз, он, подумав, согласился. Кстати, мы разговаривали с ним как раз перед беседой с вами. Сейчас он уже в рубке, прокладывает наш новый курс - подальше от патрульных звездолетов и десантных баз.
        Капитан подавленно молчал, известие о предательстве Отто было последней каплей. И все же даже в этой непростой ситуации он остался самим собой.

«Будь я проклят, если отдам этому недомерку мой корабль,  - подумал Кроухерст.  - Или я приведу „Анаконду“ домой, или она не достанется никому».
        - Позвольте провести вас в ваши новые апартаменты.  - Слова лейтенанта буквально сочились ядом, он встал и трижды стукнул в дверь каюты.
        В каюту вошли два вооруженных матроса.

        - Вот что, Вилли,  - обратился лейтенант к одному из них.  - Возьмите еще трех человек и отведите капитана в кормовой шлюзовой отсек, там ему будет намного приятнее.

        - Какая же ты, лейтенант, все-таки сволочь.  - Капитан посмотрел на Фукашиги с нескрываемым презрением.

        - Да, и вот еще что.  - Лейтенант снова повернулся к Кроухерсту.  - Постарайся не доставать меня, хорошо? Просто помни о том, что жизнь твоя сейчас ничего не стоит
        - достаточно мне нажать кнопку, и ты окажешься за бортом. Желаю приятно провести время…
        Даже для такого опытного штурмана, каким был Отто, избежать встречи с патрульными рейдерами было весьма непростым делом. Но вдвойне труднее было выполнять эту работу потому, что он ни на йоту не доверял Фукашиги. Отто имел все основания полагать, что как только он выполнит свою часть работы и приведет корабль назад, к Жемчужине, Фукашиги поспешит от него избавиться. И пока пальцы штурмана бегали по клавиатуре навигационного комплекса, мысли его были заняты совсем другим. Штурман прекрасно понимал, что капитан и большинство офицеров сидят сейчас взаперти, а значит, помощи с их стороны ожидать не приходится. Конечно, можно было без особых хлопот, совершенно «случайно», вынырнуть поблизости от какого-нибудь патруля - если бы Фукашиги не предупредил его заранее о том, какой трагический исход лично для него, штурмана, будет иметь подобная случайность. А штурман хотел жить, причем жить хорошо - можно ли было его за это винить? И чем больше он размышлял, тем тверже становилось его убеждение в том, что в этой сложной игре ему надлежит вести свою партию. Когда два пса грызутся из-за лакомой косточки, она
обычно достается третьему…
        Рассчитав курс, Отто доложил об этом новому капитану. Незамедлительно появившись в штурманской, Фукашиги внимательно просмотрел колонки цифр и остался доволен.

        - Очень хорошо, Отто. На Валетте мы сможем раздобыть нужное оборудование и припасы, возьмем женщин - и в путь, в наш новый рай.

        - Но корабельная касса почти пуста, ведь мы не торговый корабль…

        - Глупости, Отто. Забудьте о деньгах, вообще забудьте это слово. В нашем раю не нужны будут деньги. А все, что нам нужно, мы возьмем и так - боевой мощи
«Анаконды» для этого вполне хватит. Думаете, я случайно выбрал Валетту?!

        - Но ведь это пиратство, капитан!  - Штурман не мог поверить в то, как быстро кадровый офицер превратился в обыкновенного пирата.

        - Бросьте, Отто, вы же давно не мальчик. У нас есть цель, и ради этой цели, ради нашего общего будущего я готов пойти на все, К тому же мы возьмем лишь то, что нам необходимо. Думаю, Отто, вы тоже не прочь прихватить с собой какую-нибудь голубоглазую блондинку?  - Лейтенант засмеялся.  - Хорошо, Отто. Передайте путевые данные в пилотскую, и можете немного отдохнуть - вы сегодня хорошо поработали. И надеюсь, вы не будете возражать, если до времени прибытия я запру вас в вашей каюте - ради вашей же безопасности?
        В шлюзе было достаточно холодно, поэтому капитан зябко кутался в офицерский китель
        - от ледяной пустоты космоса его отделяло всего три дюйма стали. Но не холод и не угроза Фукашиги открыть наружный люк шлюза волновали капитана - его сейчас беспокоило совсем другое. Как вернуть корабль и подавить мятеж, как перехитрить коварного Фукашиги? Чем больше капитан думал, тем яснее понимал, что вернуть корабль пока не в его силах. Но и безропотно сдаваться он тоже не хотел. И если нельзя подавить мятеж силой, то следует избрать несколько иную тактику. Капитан не боялся смерти, а потому планы его были просты и надежны. Когда все детали операции приняли приемлемые очертания, он взялся за дело.
        Прежде всего надо было выбраться из шлюза. Закрыв его здесь, Фукашиги, не зная того, сделал капитану большой подарок. Находись пленник в каюте, снаружи наверняка бы дежурил охранник - но здесь, в холодной стальной камере, заблокированной из центрального поста, откуда просто невозможно выбраться без соответствующей команды с пульта управления,  - здесь пленника можно было не охранять.
        Все это было так, но не для капитана - его волосы поседели совсем не зря, и накопленный годами напряженной работы опыт оказался как нельзя кстати. Внимательно осмотрев свою тюрьму, капитан встал на колени, аккуратно подцепил уголок пластикового покрытия пола и осторожно завернул его в сторону. Затем прикинул в уме расположение механизмов привода люка и наметил на полу нужную точку. Теперь оставалось надеяться лишь на то, что его затея сработает. Сняв с запястья атомные часы - чудо техники, совмещавшее в себе десятки самых различных функций, капитан сорвал с кителя орденскую планку и ее застежкой аккуратно вскрыл черный стексоглассовый корпус. Достав из батарейного отсека энергетический элемент, аккуратно положил его на выбранное место, затем безжалостно выломал из корпуса часов всю их хрупкую начинку. Осмотрев литой корпус, капитан остался доволен. Теперь - считанные мелочи. Порывшись в карманах, капитан отыскал подходящую по размерам монету и осторожно положил ее на оголенные контакты энергетического элемента, не забыв при этом подсунуть под монету кончик предварительно снятого пояса - он
временно послужит диэлектриком. Сверху он накрыл этот сандвич корпусом часов, после чего задумчиво огляделся. Требовалось что-то тяжелое, чтобы не дать возможности энергетическому элементу сместиться в сторону, но ничего подходящего в этой голой камере не было. Слегка поеживаясь от того, что ему предстояло сделать, капитан встал на часы правой ногой. Затем отвернулся и резко дернул за пряжку ремня, приведя в действие свою адскую машину. Под ногой полыхнуло - монета замкнула контакты атомного элемента. Ногу начало ощутимо припекать, поэтому капитан отступил в сторону, благо удерживать элемент больше не требовалось. Корпус часов раскалился добела, пол под ним стал малиновым.
        Когда свечение стало ослабевать, капитан носком ботинка столкнул часы в сторону и удовлетворенно улыбнулся - там, где лежал атомный элемент, образовалось оплавленное отверстие. Заглянув в него, капитан с чувством глубочайшего удовлетворения увидел проходивший под полом, чуть в стороне от отверстия, тонкий жгут проводов.
        Еще с четверть часа пришлось ждать, пока металл немного остынет, затем последовали почти десять минут упорного кряхтенья и сдержанной ругани, прежде чем удалось импровизированным крючком из деталей орденской планки и золоченого шнура капитанских эполет подцепить этот чертов жгут. Пытаясь протянуть провода сквозь маленькое отверстие, капитан молился о том, чтобы это удалось. И вот провода перед ним. Смахнув со лба капли пота, Кроухерст мысленно воздал хвалу Всевышнему. Самое сложное было сделано, и теперь оставалась сущая ерунда - угадать нужный провод, в противном случае он рисковал своими руками привести в исполнение угрозу Фукашиги. С опаской взглянув на внешний люк шлюза, капитан вздохнул и принялся за дело. Вот они, два провода, желтый и зеленый - по одному на каждый люк. Без лишних колебаний капитан оборвал их о зазубрину на прожженном полу, нагнулся и зубами зачистил концы . проводов, сплюнув куски изоляции на пол. Затем аккуратно оборвал о ту же зазубрину красный силовой провод, при этом блеснула синяя искра, капитана слегка тряхнуло током.

        - Вот зараза,  - ругнулся он, затем задумчиво посмотрел на оголенные провода. Свобода была близка, но и смерть подобралась гораздо ближе, чем бы того хотелось капитану. Проблема была в том, что он не помнил, какой провод принадлежит внутреннему шлюзу - зеленый или желтый? Этот или тот? Ошибка будет стоить ему жизни. Стоит хоть на мгновение коснуться силовым проводом. любого из двух выводов, и умные электронные схемы, истолковав поданный электронный импульс как приказ к действию, откроют люк. И отменять команду будет уже бессмысленно - пока люк дойдет до конца и вновь закроется, будет, увы, слишком поздно. Капитану зримо представилась картина возможного летального исхода - открывается наружный люк, потоком воздуха его вышвыривает наружу, перекошенное жутким напором неудержимо вскипающей крови лицо багровеет, глаза выходят из орбит… Капитан тряхнул головой, отгоняя жуткое видение, затем очень быстро, повинуясь какому-то внутреннему импульсу, сделал выбор. Тихий щелчок, искра - и тут же с тихим урчанием сервомоторов внутренний люк шлюза сдвинулся в сторону.

        - Хвала Всевышнему,  - только и смог прошептать капитан. Осторожно выглянув в пустынный коридор, он огляделся, затем скинул башмаки и торопливо пошел в сторону грузовой палубы, поеживаясь от прикосновения босыми ступнями к холодному металлическому полу.

        - Его уже надо будет повесить только за то, что я схвачу насморк,  - тихо пробормотал капитан, мысленно представляя раскачивающегося в петле маленького тщедушного лейтенанта…
        На грузовой палубе все было спокойно, охраны, как и Предполагал капитан, здесь не оказалось. Да и кому придет в голову охранять пустые отсеки? Потребности команды всегда были очень скромны, а объемы корабля столь велики, что большая часть площади просто пустовала. А потому капитан без проблем добрался до интересующего его отсека - маленького закутка в дальнем конце грузовой палубы. Закрыв дверь изнутри, капитан включил освещение и огляделся. Все правильно, вот он - технический люк, ведущий в межпалубное пространство. Ткнув кнопку инициализации, капитан набрал на засветившейся панели код доступа, люк вздрогнул и медленно открылся.

        - Очень хорошо,  - пробормотал капитан, мысленно обозвав Фукашиги ослом, не догадавшимся изменить коды доступа.  - А еще мнит себя компьютерным гением. Император хренов…
        Спустившись в люк, капитан внимательно оглядел проложенные здесь коммуникации, пытаясь вспомнить планировку межпалубных отсеков, затем удовлетворенно хмыкнул и уверенно пошел по узкому решетчатому настилу, слабо освещаемому тусклым светом дежурного освещения.
        Сидя в капитанском кресле, Фукашиги напряженно размышлял о том, как погубить Кроухерста. Конечно, шансы полковника добраться до людей и так были невелики, но чем черт не шутит… Если бы не глупая мягкотелость команды, Кроухерст и все непокорные давно бы уже были за бортом. Впрочем - Фукашиги улыбнулся - даже неудачи надо уметь обращать во благо. Он сделал для капитана все, что мог, он предлагал ему быструю и почетную смерть, и не его вина, что капитан захотел умирать долго и мучительно. По-прежнему улыбаясь, Фукашиги наклонился к капитанскому пульту, его пальцы быстро забегали по клавиатуре.
        Полет до звездной системы Алкионы прошел без всяких осложнений. Когда раздался сигнал прибытия, Фукашиги мирно дремал в капитанском кресле. Белесая мгла за иллюминатором сменилась черным бархатом космоса, корабль завис в ледяной пустоте, ожидая новых указаний. Лейтенант сладко потянулся - пришла пора отправить капитана в недолгое и, надо полагать, весьма увлекательное путешествие. Вызвав шестерых вооруженных матросов, лейтенант отправился к шлюзовому отсеку.
        Когда открылся люк шлюза, лейтенант не мог сдержать мстительной улыбки - полковник Кроухерст, бывший капитан «Анаконды», сидел в углу шлюза и зябко кутался в офицерский китель, его зубы громко стучали. Стальные стены тюрьмы покрылись инеем, побелели даже пышные капитанские усы.

        - Надеюсь, вы хорошо провели время?  - язвительно осведомился Фукашиги.  - Увы, капитан, хорошего помаленьку. Я обещал, что отпущу вас, а я свое слово всегда держу. В вашем распоряжении любой из больших космоботов, выбирайте сами. Все, кто хочет, могут лететь с вами - я не буду возражать.

        - Нам нужен провиант и запас воды. И я должен знать координаты этого места.

        - Ну разумеется, капитан. Все это сейчас будет погружено. А находимся мы в системе Алкионы - думаю, она вам известна. Надеюсь, что вы и ваш экипаж доберетесь до ближайших поселений.
        В десантном ангаре капитан выбрал один из двух приземистых космоботов, внимательно оглядел его снаружи и внутри, проверил уровень кислорода, исправность навигационного комплекса и аварийных маяков. Все было в порядке, но капитан не мог поверить, что лейтенант не подстроил ему какой-нибудь гадости.
        Привели одиннадцать человек пленников, не пожелавших предать капитана, затем быстро загрузили продукты, заполнили емкости водой.
        Все было готово, капину не удалось обнаружить никаких подвохов. На секунду у него даже возникло подозрение - уж не проснулась ли у лейтенанта совесть?

        - Итак, капитан, все в порядке?

        - Если не считать того, что вы отняли у меня мой корабль.

        - Кораблем меньше, кораблем больше… - Лейтенант усмехнулся.  - Доберетесь до места, и вам дадут другой - стоит ли так переживать?

        - Могу я напоследок обратиться к экипажу?

        - Не можете. Всего хорошего, капитан. Через пять минут я открою створки ангара, так что поторопитесь.

        - Тогда поговорите с командой сами. Возможно, кто-то все же захочет полететь с нами. Я не хотел бы оставлять людей в вашей компании, а вам не нужны потенциальные предатели - думаю, на этот раз наши интересы совпадают.
        Несколько секунд Фукашиги, прищурившись, смотрел в глаза капитана, затем улыбнулся.

        - Может, вы и правы.  - Фукашиги снял с пояса личный линком и поднес к губам.

        - Вниманию экипажа, говорит капитан Фукашиги. Через пять минут полковник Кроухерст и его люди улетают. Если кто хочет к нему присоединиться, я не буду возражать. Даю одну минуту на сборы.  - Отключив линком, Фукашиги повернулся к капитану.  - Вы довольны, полковник?

        - Вполне.
        Один из стоявших рядом охранников неожиданно положил автомат на пол, снял с ремня подсумки и шагнул к Кроухерсту.

        - Я с вами, полковник. Возьмете меня?
        Кроухерст молча кивнул в сторону бота, матрос быстро вскарабкался по трапу внутрь. Вскоре показался ещеодин человек - полковник узнал в нем офицера связи Янковского.

        - Простите меня, капитан, но я не смогу здесь остаться. Позвольте мне полететь с вами.

        - Хорошо, забирайтесь внутрь. И проверьте как следует аппаратуру связи.

        - Думаю, нам пора закругляться,  - произнес Фука-щиги, в его голосе проскользнули нотки раздражения.  - У меня много дел, и я не могу зря терять время. Прощайте, капитан.  - Лейтенант повернулся и быстро пошел к выходу из десантного отсека, при этом губы его непроизвольно сложились в мстительную улыбку. И наверное, будь лейтенант чуть повнимательнее, он смог бы заметить не менее злорадную ухмылку на лице полковника Кроухерста.
        Едва удалившись от «Анаконды», Кроухерст застопорил двигатели.

        - А сейчас, ребята, нам предстоит устроить здесь такой шмон, какого вы не делали никогда в жизни. Смотрите, ищите, проверяйте - я готов дать голову на отсечение, что здесь что-то не так. Не мог Фукашиги отпустить нас так просто. Джонни, Крис - наденьте скафандры и обшарьте все снаружи. Ян, вы разберитесь с электроникой - проверьте все уровни, чтобы не было неожиданностей вроде случайно открывшегося шлюза. Вы, Томми, проведите анализ воды и продуктов - вряд ли они отравлены, но лучше проверить. Анализатор вон в том кофре. Остальным искать везде, где можно. Залезьте в каждую дыру, но чтобы все было чисто. За дело…
        Маленький космобот стал напоминать растревоженный улей. У постороннего человека, увидь он эту картину, создалось бы твердое убеждение, что команда и ее капитан явно сошли с ума. Все, что можно было отвинтить, открутить, разобрать, было отвинчено, откручено, разобрано. Снимались панели обшивки со стен, вскрывались корпуса аппаратуры, в иллюминаторах то и дело мелькали две призрачные тени - Крис и Джонни проверяли корабль снаружи. И через сорок минут появились первые результаты.

        - Капитан, я нашел.  - Голос Томми был необычайно взволнованным.  - В этом баке с водой недопустимая концентрация алкалоидов спорофиты. Пара кружек такой воды - и все.

        -Вы все баки проверили?

        - Пока два. Один чистый, а в этом вода отравлена.

        - Хорошо, проверьте остальные. А вы ищите, ищите,  - прикрикнул капитан на прекратившую работу команду.  - Вода в этом баке отравлена, но это не значит, что нет других сюрпризов. Ищите.
        Через два часа вернулись Крис и Джонни.

        - Снаружи все чисто, капитан,  - доложил Крис.  - Проверили все от и до.

        - Хорошо, отдохните.
        Главный сюрприз удалось обнаружить лишь на четвертый час поисков.

        - Капитан, посмотрите сюда,  - позвал полковника Янковский.

        - Что у вас, Ян? Что-то нашли?

        - Да. Кто-то внес в программные файлы команду на сброс кислорода. Она будет исполнена через одиннадцать минут.

        - Можно ее отменить?  - спросил капитан, при этом в космоботе повисла напряженная тишина.

        - Очень трудно. Здесь защита от любого внешнего воздействия - стоит влезть в программу или попытаться ее удалить, как тут же произойдет сброс кислорода. Но я, пожалуй, смогу в два раза замедлить таймер - то есть у нас будет двадцать две минуты. А вот что дальше делать, я не знаю. Точнее, знаю, но не успею.  - Лейтенант нажал несколько клавиш, мигающий огонек таймера тут же замедлил свой бег.  - Мне надо еще часа полтора, чтобы все исправить.

        - Крис, Джонни,  - позвал капитан.  - Вам придется снова выйти наружу. У вас самый большой опыт наружных работ, а потому идти вновь придется вам. Вскройте обшивку вот в этом месте.  - Капитан развернул на столе схемы устройства космобота, нашел нужный лист.  - Вот здесь, между прочным корпусом и обшивкой, проходит трубопровод от емкостей с кислородом, а вот здесь выходной клапан. Отрежьте и заварите трубу сразу за клапаном. Если он и сработает, то это нам уже не повредит. И поторопитесь, у вас осталось меньше двадцати минут. Сергей, Мак, помогите им надеть скафандры, приготовьте инструмент. Выполняйте.

        - Все готово, капитан,  - донесся через четверть часа из линкома довольный голос Криса.  - Заварили наглухо, утечек не будет.

        - Хорошо, возвращайтесь. Думаю,  - обратился капитан к команде,  - что больше сюрпризов быть не должно. Но на всякий случай надо проверить все до конца.
        Клапан сброса сработал через несколько минут. Кро-ухерст напряженно смотрел на голубую полоску уровня кислорода, но она даже не дрогнула.

        - Все в порядке, Ян.  - Капитан положил руку на плечо слегка побледневшему офицеру связи.  - Ты хорошо поработал, и я рад, что ты решил полететь с нами.

        - Спасибо, капитан.  - Янковский немного смутился.  - И все же я проверю все до конца, чтобы можно было спать спокойно.

        - Конечно. И попытайся, кроме того, закрыть клапан, так будет надежнее. Мы избежали сюрпризов Фукашиги, но впереди самое трудное - надо добраться до обитаемых миров. А потом придется искать новую работу - вряд ли Компания простит мне потерю «Анаконды». Боюсь, такого корабля мне уже не видать. Да и шансов вновь отыскать Жемчужину почти нет.

        - Ну а как же Фукашиги? Что, он так и уйдет безнаказанным?

        - А вот в этом я сильно сомневаюсь,  - произнес капитан, задумчиво глядя в иллюминатор.
        На борту «Анаконды» царила подготовка к высадке на Валетту - к расчетной точке должны были подойти через четыре часа. Одни члены экипажа активно готовились к штурму, снаряжая оружие и нанося на лица боевой грим, другие были достаточно сумрачны - с ролью пиратов свыклись далеко не все. Новый капитан расположился в капитанской каюте и вот уже который час пытался вытравить из нее дух предшественника, штурман колдовал над навигационным компьютером в штурманской рубке. Корабельный кок готовился к праздничному ужину - капитан приказал быть готовым отпраздновать предстоящую победу. Именно в этот момент и раздался сильнейший взрыв - корабль содрогнулся, турбины истерично взвыли и замолкли, за иллюминаторами проступили звезды.

        - Аварийную партию на шестой уровень, аварийную партию на шестой уровень.  - Голос дежурного офицера заметно дрожал.
        Топот ног, встревоженные крики, вой аварийных сирен. Из капитанской каюты выскочил побледневший Фукашиги и бросился на капитанский мостик.

        - Что случилось?  - подбежал он к дежурному офицеру.

        - Авария в двигательном отсеке, перегрузка по цепям питания туннельных двигателей. Система защиты не сработала, пожар в отсеке Д-6.

        - О дьявол… Пожар тушится?

        - Пожарная система не работает, аварийная партия пытается запустить ее.

        - Мостик, отсек-Д-6 задраили, ликвидировать возгорание не удается,  - доносившийся из динамиков голос был хриплым и злым.

        - Уйди.  - Фукашиги оттолкнул дежурного офицера и рухнул за пульт центрального компьютера. Его пальцы бегали по клавиатуре с нечеловеческой скоростью, картинки на дисплеях сменяли друг друга так часто, что, казалось, рассмотреть что-либо на них было просто невозможно.

        - Аварийная партия, внимание: срочно переключить разъем РГ-43 в блоке А-4 на РГ-40, о выполнении доложить. Разъем РГ-43 в блоке А-4 на РГ-40, как поняли?

        - Ясно, выполняем.  - Динамик на несколько секунд смолк, затем снова ожил.  - Готово, РГ-43 на РГ-40. Пальцы Фукашиги снова забегали по клавиатуре.

        - Мостик, система тушения включилась, теперь справимся…
        . Фукашиги откинулся на спинку кресла и задумчиво потер подбородок.

        - И какая же сволочь это сделала?  - тихо пробормотал лейтенант, с ужасом понимая, что пожар этот наверняка будет иметь самые неприятные последствия.
        Из аварийных отсеков начали поступать первые доклады о повреждениях, и только теперь лейтенант начал понимать весь драматизм сложившейся ситуации. Даже если отбросить все несущественное, выводы были ужасными - туннельные двигатели испорчены навсегда, а без них корабль не сможет выйти за грань реального мира, а значит, теперь это всего лишь груда практически бесполезного железа, способная летать в пределах одной звездной системы.

«Еще не все потеряно,  - думал лейтенант, пытаясь трезво оценить ситуацию.  - У меня есть еще один бот - правда, он очень тихоходен, но это лучше, чем ничего. Проблема в том, что нас слишком много - для одного бота. А значит… Значит, надо поторопиться…» . Но оформившимся было планам лейтенанта было не суждено сбыться. На левом экране высветился сигнал оповещения о старте космобота.

        - Нет!!!  - заорал Фукашиги и переключил экраны на наружный обзор. Белая точка космобота стремительно удалялась.  - Внимание всем!  - Он наклонился к ажурной решетке микрофона.  - Угнан второй бот, его надо вернуть! Боевой отсек, дать заградительный огонь, не дайте ему уйти!
        Фукашиги включил связь с ботом.

        - Стой, сволочь! Если не остановишься, ты покойник! Я приказал открыть огонь! Стой!
        Вокруг бота расцвели алые вспышки разрядов - комендоры «Анаконды» пытались преградить путь ускользавшему боту. Неожиданно из динамиков донесся истеричный смех, на месте бота полыхнуло зеленым огнем, и бот исчез.

        - Нет, только не это!!!  - Фукашиги был вне себя от ярости.  - Ушел, сволочь, ушел!
        Но как бы лейтенант ни изливал свою ярость, изменить он ничего не мог - космобот нырнул в иные пространства, и достать его было уже невозможно.

        - Капитан, штурман сбежал!  - Голос вбежавшего матроса, перепачканного сажей, с боевой раскраской на лице был полон отчаяния.

        - У-у-у, зараза,  - чуть не взвыл от ярости лейтенант.  - Это он все подстроил, он! Господи, да он же знает дорогу к Жемчужине! Он нас всех обманул!

        - Капитан, взрыв устроил… не штурман. Это Кроухерст сделал.
        Капитан медленно повернулся к матросу и взглянул на него такими глазами, что тот побледнел.

        - Кроухерст?! Но он не мог этого сделать!

        - Он оставил вам записку, капитан. Вот она.  - И матрос протянул капитану клочок оторванной от белой офицерской рубашки материи с не очень разборчивой надписью - видимо, писавший очень спешил.

«Надеюсь, лейтенант, ваши имперские замашки теперь несколько поубавились? С наилучшими пожеланиями, капитан Кроухерст.
        P.S. Надеюсь, что мы еще встретимся».
        Фукашиги сжал кулаки.

        - Проклятие.  - Он обернулся к дежурному офицеру и взял его за лацканы кителя.  - Говорил я вам, что всех их надо было отправить в шлюз, говорил?! Не захотели, струсили. Так вот вам результат, полюбуйтесь! Вот что нам устроил ваш любимый капитан!
        Он отпустил офицера и подошел к центральному пульту, сел в кресло.

        - Займитесь анализом повреждений. Через двадцать минут жду вашего доклада. Все свободны.

        - Ну что ж, капитан,  - медленно произнес он после того, как офицер с матросом вышли.  - Как бы то ни было, но мне по крайней мере пока есть чем дышать. Чего я,  - Фукашиги посмотрел на часы и впервые с момента аварии улыбнулся,  - не могу сказать про вас. Да и вам, господин штурман, тоже недолго осталось наслаждаться свежим воздухом…
        - Думаю, Макс, ты слышал историю о Потерянной Планете - помнится, пару лет назад о ней довольно много болтали?

        - Ну разумеется.  - Я взглянул на Даяну с нескрываемым удивлением - уж она-то какое отношение имеет к этой истории?  - Но ведь ее, помнится, так и не смогли отыскать?

        - Не смогли. «Анаконда» пропала, Кроухерст два года искал свою планету, а сейчас преподает в Академии астронавтики. Об этом, дорогой Макс, знают все. Но есть еще кое-что, о чем кроме меня и одной знакомой тебе леди не знает больше никто.

        - И что же это?

        - Пару месяцев назад грузовик с Геммы обнаружил космобот. Пилот был мертв - ему не хватило кислорода. Но самым интересным было то, что пилот этот оказался штурманом с пропавшей «Анаконды». Перед смертью он оставил подробное описание всего, что произошло на борту корабля. Оказалось, что на борту «Анаконды» произошел сильнейший взрыв и она лишилась туннельных двигателей. Но самое главное - он дал координаты корабля на момент аварии. А где корабль, там и координаты Потерянной Планеты.

        - Что же он сразу не дал координат Планеты?

        - Ты плохо разбираешься в астронавтике. Макс.

        - Я вообще в ней не разбираюсь…

        - Неужели?  - В глазах Даяны мелькнула усмешка.  - Ладно, не буду спорить… Потерянная Планета находится в неосвоенных секторах, поэтому для них не составлено навигационных карт. Сам штурман с «Анаконды», наверное, и смог бы ее найти, но без него это можно сделать только по данным из бортового компьютера «Анаконды». Я знаю, где искать «Анаконду», а значит, координаты Потерянной Планеты почти у меня в руках.

        - Почему же об этом больше никто не знает?  - Я несколько оживился. Дьявол меня разбери - похоже, Даяна и впрямь напала на след. Не могу сказать, что я так уж люблю деньги, но от подарка в виде планеты и я бы не отказался!
        Даяна улыбнулась:

        - Потому что человек всегда был и останется жадной, лживой, завистливой обезьяной, что бы с ним ни делала цивилизация. Одни это признают - как, например, мы с тобой, и играют по этим правилам, ну а другие… Другие ждут удобного случая, чтобы скинуть белые одежды и показать свою истинную натуру.  - Даяна несколько секунд помолчала, ее глаза слегка затуманились.  - Они передрались, Макс, просто передрались - слишком уж велик куш. На борту грузовика их было четверо. В финале остался один, он взорвал корабль, а сам бежал на спасательном боте. Но у него не было средств для организации экспедиции, поэтому он начал искать компаньонов. Так это дело попало ко мне.

        - И где же этот человек?

        - Ты же знаешь. Макс, я не люблю тех, кто играет не по правилам. Убил своих коллег, взорвал корабль… Грубо и некрасиво, халтура. Пришлось его пристрелить…

        - Ну а при чем здесь девушка, за которой вы охотились?

        - Клара? Просто она оказалась последней в этой цепочке.

        - Что, неужели и она кого-то отправила на тот свет?  - Мысль о том, что ж»я протеже была не столь уж невинна, оставила в моей душе неприятный осадок.

        - Наверное, просто не успела.  - Даяна засмеялась.  - Хотя стоило бы. Она была приятельницей того типа, и он спрятал в ее доме дискету с координатами - боялся, что у него ее могут украсть. А как только мы на него слегка нажали, сразу и сдал свою очаровательную подружку. Ну что прикажешь делать с таким подлецом?  - Даяна развела руки в притворном возмущении.  - А подружка эта тоже оказалась с норовом - она видела, как этот идиот прятал дискету, прочитала все данные, уяснила что к чему и попыталась сбежать. Пришлось ловить. А тут и ты объявился. Благодаря всем этим событиям мы и сидим с тобой сейчас в этой каюте.

        - А где же Клара? Сбежала?

        - Не думала, что ты о нас такого плохого мнения. Ганс!
        Охранник у дверей вошел во вторую комнату и вывел из нее пленницу, держа ее за волосы. Руки девушки были связаны, рот заклеен. Подведя девушку к улыбающейся мисс Стоунер, охранник резким рывком сбил ее на пол. ;  - - Вот видишь, милая, что бывает, когда не слушаешься старших.  - Я с сочувствием посмотрел на девушку.  - Говорил же тебе - дождись меня, а ты не послушалась.

        - Не считай ее невинной малышкой,  - нахмурилась Даяна.  - Эта стерва запомнила данные с дискеты и уничтожила ее, а теперь требует у меня половину всех будущих доходов.
        Я с интересом посмотрел на девушку - похоже, она начинала мне нравиться!
        - Ну а ты?  - Я вновь повернулся к Даяне.

        - А что я? Пообещала скормить ее крокодилам. Мы как раз с ней беседовали об этом перед твоим приходом.

        - Милая, лучше не спорь с Даяной,  - обратился я к девушке.  - Уж поверь мне, если она что пообещала, то обязательно сделает. А потому не ерепенься и дай ей все, что она просит.
        Девушка кивнула и попыталась что-то сказать.

        - Ганс, развяжи ее!
        Охранник развязал пленнице руки, затем резким рывком сорвал у нее со рта пластырь, причем сделал это с явным наслаждением. Девушка вскрикнула от боли, но быстро взяла себя в руки.

        - Тридцать пять,  - тихо произнесла она, сдув со лба прядь непокорных волос и растирая онемевшие руки.  - И ни процентом меньше.

        - Ну и как она тебе?  - В глазах Даяны зажглись хорошо знакомые мне огоньки.  - Одной ногой в могиле, и все же ставит какие-то условия. И не понимает, дурочка, что стоит мне захотеть, и она через минуту выложит мне все как на духу.

        - Выложу,  - подтвердила девушка.  - Но будет ли это правда? Всю жизнь будете искать
        - и не найдете. Тридцать пять - и мы компаньоны.

        - Что скажешь. Макс?  - Даяна взглянула на меня с нескрываемой усмешкой. Было видно, что эта ситуация ее искренне забавляла.  - Вот так всегда - просишь людей по-хорошему, просишь - а они не понимают. И потом еще меня называют жестокой… - Она сокрушенно покачала головой.  - Ладно, пора все это заканчивать, у нас слишком мало времени. Гарри, приступай…
        В руках у Гарри появился уже знакомый мне инъектор. Один охранник держал девушку за руки, другой зажал ей ладонью рот. Девушка отчаянно сопротивлялась - видимо, она слышала все, что произошло в этой комнате чуть раньше, а потому отлично понимала, чем ей грозит эта инъекция. Я спокойно сидел в кресле - нельзя сказать, что мне было не жаль малышку, но в данной ситуации ее упорство шло на руку маленьким милым зверюшкам, которые, как я догадывался, уже вовсю резвились в моей крови. Время работало на них - а потому я просто сидел и смотрел.
        Охранник, державший девушку, смотрел на меня с нескрываемым злорадством.

        - Хорошие у тебя люди, Даяна.  - Я взглянул на авантюристку и кивнул в сторону державших девушку боевиков.  - Одного не пойму, почему это вон тот тип смотрит на меня с таким видом, будто я утопил его бабушку?


        Услышав это, охранник чуть не обезумел. Бросив девушку, он выхватил пистолет и шагнул в мою сторону.

        - Убью, сволочь… - тихо прошипел он, поднимая ствол.

        - Ганс, на место,  - тихо приказала Даяна, и трясущийся от злости охранник был вынужден повиноваться.

        - Все очень просто, Макс. Просто тот идиот, которого ты застрелил сегодня - надеюсь, мы забудем этот инцидент как досадное недоразумение,  - был его братом.

        - Ах вот оно что,  - произнес я с наигранным облегчением.  - То-то я думаю,, что эта опухшая физиономия мне уже знакома. А что,  - добавил я после секундной паузы,  - тот, второй дебил, тоже был его братом?

        - Нет,  - засмеялась Даяна.  - Это было бы уже слишком…

        - Надо же, а ведь так похожи…
        Побледневший охранник смотрел на меня с таким выражением, что мне стало совершенно ясно - эту проблему надо решать как можно скорее, кначе столь горячая братская любовь могла вылиться в крест на моей могиле.
        Девушку отпустили, Гарри подвел ее к креслу и усадил, затем вынул из кармана платок и кинул ей на колени - из глаз девушки катились слезы.

        - Итак, подведем итоги.  - Голос Даяны обрел хорошо знакомый мне повелительный тон.
        - Все вопросы решены, и по прибытии на Мельхиору мы отправимся в небольшое, но крайне полезное путешествие. Надеюсь, что и Клара, и ты, Макс, приложите максимум рвения и старания, чтобы не разочаровать меня. По окончании экспедиции обещаю дать вам вакцину и отпустить на все четыре стороны. Более того, при хорошей работе вы можете рассчитывать даже на некоторое вознаграждение. Если тебе деньги не нужны,  - Даяна заметила мою скептическую улыбку,  - то можешь отдать их своей компаньонке. А теперь все Могут разойтись по своим каютам.
        Стоявший у дверей Ганс открыл входную дверь. Встав с кресла, я сладко потянулся и неторопливо пошел к выходу. Поравнявшись с Гансом, подмигнул ему, затем слегка повернулся и резко поддел его коленом снизу. Когда охранник согнулся от боли, я одним рывком свернул ему шею…
        Мгновение - и три пистолета готовы были превратить меня в хорошо прожаренный труп, но я уже стоял с поднятыми руками и с выражением полной покорности на лице.

        - Все, все, сдаюсь, господа, не делайте непоправимых ошибок…
        Дверь за моей спиной снова захлопнулась, спокойно сидевшая в кресле Даяна взглянула на меня с нескрываемым любопытством.

        - Как прикажешь это понимать, Макс?

        - Но, Даяна, ты же сама видела, что этот малый готов был пристрелить меня при первой возможности - и этим, безусловно, поставил бы под угрозу успех всей операции. Кроме того, у меня есть одна маленькая слабость - я очень люблю спать спокойно. Да и вообще, брат этого идиота уже явно его заждался. Так что все, что я сделал, так это способствовал воссоединению семьи…

        - Очень может быть.  - Даяна задумчиво провела рукой по струящимся волосам, при этом Гарри и охранники опустили оружие.  - Только, пожалуйста, милый Макс - постарайся, чтобы подобных инцидентов больше не было. Иначе, клянусь небом, ты отправишься искать своих родственников…
        Разглядывая корабль Даяны, я не мог удержаться от восторга. Великолепный разведывательный рейдер, притом совершенно новый - его угольно-черная и девственно-чистая броня не имела и намека на знакомство с метеоритными потоками, облаками межзвездной пыли и прочей космической гадостью. Именовался рейдер
«Горгоной», в полном соответствии с натурой его хозяйки.

        - Я и не знал, что такую штуку можно приобрести в частную собственность. Где ты его купила?

        - Купила? Мой Бог, Макс, как низко же я пала в твоих глазах! Стану я тратить деньги на кусок металлолома.  - Девушка наградила меня таким уничижительным взглядом, что я сразу все понял.

        - Изменим постановку вопроса: у кого ты его увела?

        - Ну, положим, увела не я лично, но руку к этому я все же приложила. Этот корабль угнали с Земли, прямо с территории Тихоокеанской верфи.

        - Недурно. А ты, стало быть, все это организовала?

        - Вот именно.

        - А как с документами? Как-то не хочется бегать-от каждого патруля.
        - Документы надежные. Корабль принадлежит Центральному Технологическому институту, и по его заказу мы будем вести поиск полезных ископаемых - а потому корабль оснащен всей необходимой поисковой аппаратурой. Аппаратуру, к сожалению, пришлось купить.

        - Вот удивятся в институте, когда узнают, владельцами какого замечательного корабля они являются!

        - Вряд ли стоит посвящать их в эти тонкости… А впрочем, если я стану хозяйкой Потерянной Планеты, то, может, и подарю им на радостях этот корабль.

        - Однако запросы у тебя немалые…

        - Ты же знаешь. Макс, я не люблю мелочиться. А уж если планета будет у меня в руках, то поверь, я сумею ею как следует распорядиться.

        - Все бы ничего, но вот планету жалко… - произнес я и, не дожидаясь возмущенного ответа атаманши, быстро залез по трапу в бездонное брюхо корабля.
        На Мельхиоре мы пробыли четыре дня - два дня дожидались прибытия .этого рейдера, еще два дня готовились к полету. Экипаж «Горгоны» состоял из шести человек, однако Даяна оставила только капитана, велев остальным ждать ее возвращения. И когда капитан Иоганзен, грузный неприятный мужчина лет сорока, жарким поздним вечером оторвал «Горгону» от бетонной площадки космодрома, на ее борту, помимо него, находилось всего шесть человек - Даяна, Гарри, два охранника - Багзли и Вадим, ввязавшаяся в эту историю глупышка Клара и, разумеется, я. Как только корабль вышел в открытый космос, все члены экипажа, за исключением капитана, оставшегося в пилотской кабине, покинули кресла центрального модуля - на разведывательных кораблях типа «Горгоны» предусматривался отстрел этого модуля в случае серьезной аварии при взлете или посадке. Повинуясь приказу Даяны, все разошлись по своим каютам.
        Лежа в своей каюте, я отрешенно смотрел в пластиковый потолок и просчитывал возможные варианты действий. Не будь в моей крови этих чертовых зверюшек, все было бы намного проще, но сейчас, как ни крути, все карты в руках Даяны - этим чертовым уколом она сковала меня по рукам и ногам. Перспектива, мягко говоря, вырисовывалась невеселая - если меня не прикончит Даяна, то это сделают зверюшки, и наоборот. Да еще существовала опасность того, что мы можем слегка задержаться - в указанных Кларой координатах находилась большая планетная система, и отыскать там корабль не так уж и просто. А всякая задержка в моем случае в прямом смысле слова подобна смерти. Необходимо перехватить инициативу, но как? Что противопоставить железной хватке Даяны? Ничего путного в голову не приходило. Я ворочался с боку на бок, ходил по каюте из угла в угол, часами смотрел в белесую мглу за окном - и ничего не мог придумать.
        Два раза в сутки мы обедали в корабельной кают-компании, при этом время от времени я замечал на себе немного насмешливый взгляд Даяны - судя по всему, она прекрасно понимала, какие мысли вертятся в моей голове, и ощущение того, что она держит меня за горло, доставляло ей немалое удовольствие. Я был бессилен - и она это прекрасно понимала. Но Клару держали запертой в каюте - как сказала Даяна, она по себе знает, что женщинам нельзя доверять ни на йоту.
        Так прошли первые сутки полета, затем вторые. И лишь к исходу третьих суток в моем воспаленном мозгу мелькнула смутная мысль, обещавшая слабую надежду. Сначала я отбросил ее как нереальную, затем вернулся к ней снова. Еще пару часов я отрабатывал варианты действий в русле посетившей меня идеи, выискивая все ее слабые места. Таковых, к сожалению, было весьма много, и все-таки это был шанс - точнее, шанс обрести шанс. А раз есть хоть какая-то надежда - надо действовать! Поверить в то, что Даяна нас отпустит, могла разве что глупышка Клара - но не я. Увы, я слишком хорошо знал поразительную неприязнь Даяны к возможным свидетелям ее авантюрных махинаций - именно в результате этой неприязни все ее спутники, попутчики, кавалеры и помощники всякий раз непостижимым образом исчезали, гибли в катастрофах, погибали в пьяных разборках, в их среде совершенно фантастическим образом расцветал производственный и бытовой травматизм, причем почему-то всегда с летальным исходом… В итоге после очередной темной истории Даяна и ее бессменный телохранитель Гарри просто исчезали, не оставляя после себя ни улик, ни
свидетелей. Однажды мне довелось поработать с Даяной - это было не самое плохое время в моей жизни, но в финале мне все же пришлось «скоропостижно скончаться» и удрать на другой конец галактики, не забыв, правда, прихватить кое-какие безделушки Даяны - исключительно ради памяти о ней! И разве моя вина, что она восприняла это так серьезно?!
        Ползти по узкому лазу было очень неудобно, но приходилось терпеть. Крепко сжимая в левой руке фонарик, я упрямо пробирался вперед, стараясь не думать о том, что могу застрять здесь навсегда. План коммуникаций у меня был самый приблизительный, а потому рассчитывать приходилось в основном на интуицию. Лаз впереди несколько расширился, но радость моя была недолгой - через пару метров тоннель резко сменил направление, отвесно уходя вниз. Посветив фонариком в эту темную мрачную дыру, я невесело усмехнулся - туда я, возможно, еще смогу спуститься, но вот вернуться назад… Глубина колодца была метра три, внизу угадывался очередной поворот. Лезть в эту мышеловку не хотелось, но выбирать не приходилось, потому, зажав фонарик зубами, я медленно скользнул в этот чертов колодец, сожалея о том, что спускаться приходится вниз головой. Упираясь локтями и спиной в стены, я осторожно скользил вниз, затем зацепился ступнями за верхний срез, несколько секунд передохнул и скользнул дальше. Вот и дно. Упершись в него руками, я выгнул шею и посветил в боковой тоннель - вроде все нормально. С трудом протиснувшись в него,
перевернулся на живот и пополз дальше. Теперь надо выбраться из этого короба - похоже, я уже близок к цели. Осторожно сняв с шеи цепочку с резаком, я поставил его на четверть мощности и вырезал в стене короба аккуратный проем. Дождавшись, когда раскаленный металл остынет, я осторожно отогнул едва державшийся лист в сторону и посветил фонариком в темноту. В полутора метрах надо мной находилась толстая горизонтальная перегородка - судя по всему, я находился под полом жилого отсека - а значит, в двух шагах от цели. Внизу, прямо у моих глаз, располагался решетчатый настил технологической переборки, она использовалась при монтаже коммуникаций. Что ж, не так уж плохо! Выбравшись из лаза, я осмотрел потолок, прикидывая расположение кают. Задача оказалась даже проще, чем я предполагал,  - ориентируясь по входящим в каюты коммуникациям, я быстро вычислил нужные помещения. Итак, вот она - каюта Даяны. Я посмотрел на часы - четверть третьего. Если я прав, эта очаровательная кобра должна сейчас спать сладким сном. А вот и вентиляционный патрубок - именно ради него я и проделал это утомительное путешествие.
Уменьшив мощность резака почти до минимума, я осторожно прожег в трубе маленькое отверстие. Остальное было уже совсем просто - просунув в отверстие наконечник баллончика со снотворным аэрозолем, я впрыснул самую что ни на есть королевскую дозу - видит Бог, для Даяны мне ничего не жалко! То же самое я проделал с каютой Гарри. А вот усыплять охранников было нельзя - они по очереди несли дежурство, и потому внезапный сон мог навлечь на меня нежелательные подозрения. Итак, все сделано, пора в обратный путь.
        Назад я добрался без происшествий, знакомая уже дорога заняла минимум времени. Выбравшись из вентиляционного короба камбуза, я привинтил на место решетку, затем выглянул в коридор и, убедившись, что все тихо, проскользнул к своей каюте. Включив свет, я оглядел себя в зеркале - вид, надо сказать, был неважный. Грязная пыльная одежда, несколько ссадин на локтях - увы, сейчас у меня не было времени приводить себя в порядок. Открыв чемодан, я прыснул себе в рот антидотом - чтобы не уснуть самому, затем достал комплект универсальных отмычек, погасил свет и осторожно вышел из каюты.
        Как я и ожидал, Гарри спал мертвым сном. Зуммер сигнализации тревожно пищал, сообщая о непрошеном вторжении, но Гарри ничего не слышал… Ну еще бы - зря, что ли, я платил за снотворное такие деньги? Включив свет, я приступил к поискам и через пару минут нашел то, что искал. Ласково поглаживая инъектор, я подошел к безмятежно спящему Гарри, стянул одеяло и, прижав головку инъектора к его ноге, нажал кнопку. Гарри даже не вздрогнул. Накинув одеяло, я погасил свет, аккуратно прикрыл за собой дверь и уже через несколько секунд был в каюте Даяны.
        Что ни говори, а стерва эта была действительно хороша. Разметав по подушке белокурые волосы, Даяна спала безмятежным сном, и трудно было поверить, что это неземное создание столь свирепо и беспощадно. Черт побери, какой удобный момент разделаться с этой коброй! Впрочем, вряд ли у меня поднялась бы рука на такую красоту. Ну не могу я пристрелить женщину, не могу. Вот взорвать - другое дело. Увы, вакцина у Даяны, а потому придется оставить это удовольствие на будущее…
        Стянув одеяло, я невольно залюбовался ее фигурой, в голове шевельнулись глупые мысли. Не удержавшись, я осторожно расстегнул ночную рубашку Даяны и несколько секунд любовался ее прекрасным телом. Затем, тяжело вздохнув, без колебаний приложил инъектор к атласной коже - дело есть дело. Теперь оставалось только вернуть на место инъектор да привести себя в порядок, чтобы по моему виду нельзя было догадаться о том, что ночь эту я провел отнюдь не в постели.

        - Сладких тебе снов, принцесса… - мстительно пробормотал я, накрывая Даяну одеялом, затем погасил свет и аккуратно закрыл за собой дверь.
        Сидя в своей каюте, я подводил итоги проделанной работы, выискивая возможные недоработки. Да нет, вроде все прошло гладко, заметить никто ничего не должен. Как бы то ни было, в моих руках появился пусть и не очень сильный, но все же козырь - Гарри и Даяна теперь тоже являются носителями маленьких милых зверюшек. Кому как, но мне этот факт доставлял истинное удовольствие, и потому настроение мое значительно повысилось. Впрочем, торжествовать победу еще было очень рано - узнай сейчас Даяна, что я вкатил ей дозу этой мерзости, и она задушит меня голыми руками
        - несмотря на все мои таланты, я вряд ли смог бы ей противостоять - уж поверьте мне на слово, ничего хуже разъяренной Даяны в галактике не существует. А потому козырь этот придется приберечь до лучших времен - до тех пор, пока не будет выполнена вторая, пока еще достаточно смутная часть моего плана.
        В указанную Кларой звездную систему мы прибыли на шестой день. Когда смолкли двигатели, я глянул в иллюминатор, но кроме бархатной пустоты космоса и неподвижных звезд ничего не заметил. Вышел в коридор, поднялся на смотровую площадку. Яркий свет местного светила заливал все голубоватым светом, прямо над головой висел огромный шар неизвестной планеты, сплошь затянутый грязно-серыми облаками. Через пару минут прозвучал сигнал Общего сбора - Даяна вызывала всех в кают-компанию.

        - Итак, господа, мы на месте - если только наша милая Клара ничего не перепутала.
        - При этих словах Даяна наградила Клару таким взглядом, что та невольно вздрогнула.  - Не буду утомлять вас долгими объяснениями, скажу лишь одно -
«Анаконда» находится на этой планете, так как больше ей быть негде. В общем, если у нового капитана «Анаконды» была хоть капля здравого смысла, то он посадил корабль именно сюда - хотя бы потому, что лучшего здесь ничего нет. Через час начнем сканирование планеты, все наши дальнейшие действия будут'зависеть от результатов поиска. Пока все свободны…
        Ну что ж-по крайней мере в ближайшие часы хоть что-нибудь, но прояснится. Все говорило за то, что приближается развязка, и если мне не удастся запастись козырями, моя карта будет бита - у меня не было ни малейших сомнений в том, что как только координаты Потерянной Планеты - или Жемчужины, как ее называл капитан Кроухерст, окажутся в руках Даяны, меня ждала быстрая и, хочется надеяться, безболезненная смерть…
        Второй час кружила «Горгона» вокруг планеты, и все это время Даяна, Гарри, капитан и я неотрывно следили за показаниями мониторов. Пока ничего обнаружить не удалось, хотя десятки чувствительнейших сканеров проверяли планету по всем возможным параметрам.

        - Гиблое место,  - проворчала Даяна.  - Ничего полезного, куда ни глянь, кругом пустая порода. Капитан, вы говорили, что здесь когда-то были поселения?

        - Здесь лет сто работали горнорудные предприятия Компании,  - пояснил Иоганзен.  - И уже лет триста планета заброшена.

        - Похоже, эту планету действительно успели хорошо почистить.  - Гарри указал на колонки цифр.  - Выкачали все, что можно.

        - Да, Компания всегда работает основательно. Напоследок, как всегда, решили раздеть планету - вырубить все леса, но помешал какой-то скандал в правительстве, и работу пришлось свернуть.

        - И что, вы думаете, с того времени здесь могло что-то измениться?  - Даяна была явно не в духе, поэтому капитан предпочел промолчать - а уж мне совсем не хотелось влезать в их милую беседу. Но у Даяны на этот счет были свои соображения.

        - Ну а ты что думаешь, Макс?

        - А я вообще не думаю, мне думать вредно - врачи еще в детстве запретили. Думать должно начальство.  - Я повернулся в кресле и в упор посмотрел на Даяну. Несколько секунд она выдерживала мой наглый взгляд, затем улыбнулась и снова перевела взгляд на мониторы.

        - Именно за это я тебя и люблю,  - мягко произнесла она, не отрываясь от показаний приборов.  - Кто знает, если будешь себя хорошо вести, то, может быть, и заслужишь мое прощение. Ну а если ты еще и колье мое вернешь да мою любимую изумрудную брошь…

        - Это ту самую, что ты стащила у принцессы?  - уточнил я.

        - …то у нас с тобой вообще будет царить полное согласие,  - закончила Даяна, не обращая внимания на мое замечание.

        - Я подумаю над этим предложением,  - ответил я самым заинтересованным тоном. Правда, говоря откровенно, шансы Даяны увидеть свою брошь и уж тем более ее роскошное бриллиантовое колье были, мягко говоря, не слишком велики. Так уж получилось, что в условиях, скажем так, жуткого финансового кризиса (я купил виллу на Земле, на берегу Атлантического океана) я был вынужден по камешку распродать все это бесценное великолепие - что же мне было делать, если покупать краденые драгоценности целиком никто не захотел?! Правда, информировать Даяну о столь прискорбной кончине ее драгоценных безделушек в данной ситуации я счел неуместным.
        Пискнул сигнал одного из датчиков, Даяна встрепенулась, но капитан отрицательно качнул головой:

        - Наверное, остатки каких-то былых сооружений Компании - для «Анаконды» слишком мала масса.
        На протяжении последующих сорока минут датчики еще несколько раз засекали различные металлоконструкции, но всякий раз они оказывались остатками былой хозяйственной деятельности. Даяне надоело бесцельно всматриваться в мониторы, поэтому она просто сидела в кресле, задумчиво разглядывая окутанную густыми облаками планету.

        - Мисс Стоунер, посмотрите сюда,  - снова подал голос капитан.

        - Что там у вас на этот раз?

        - Точечное повышение радиоактивности вот в этом районе плюс наличие значительной массы металла.  - Капитан ткнул пальцем в радиокарту планеты.

        - И что это значит?

        - Я думаю, что…

        - Это значит, что у нас сразу две новости - одна хорошая, другая плохая,  - перебил я капитана.  - Хорошая состоит в том, что мы, похоже, действительно нашли корабль. Ну а плохая - в том, что посадка нашего драгоценного корабля оказалась не столь удачной, как бы нам хотелось.

        - Что ты хочешь этим сказать?  - Слова Даяны тяжелели прямо на глазах.

        - Если это действительно наш корабль, мисс Стоунер, то он разбился,  - тихо ответил Капитан.

        - Это однозначно?

        - Это скорее всего именно так,  - уклончиво ответил капитан.  - По крайней мере я не предполагаю, при каких еще условиях могло появиться радиоактивное пятно - в этом отношении Компания всегда работала крайне аккуратно.

        - Но это может быть другой корабль?

        - В принципе может, мисс Стоунер, но слишком уж совпадает указанная датчиком масса с регистрационной массой корабля.  - Капитан кивнул на монитор.

        - В любом случае, капитан, нам надо убедиться в том, что корабль действительно разбился.

        - Разумеется, мисс. Продолжим сканирование или будем садиться?
        - Садимся, капитан. Если это «Анаконда», то дальнейшие поиски не имеют смысла.

        - Слушаюсь, мисс Стоунер…
        Посадка проходила вполне буднично. Сидя в кресле центрального модуля, я молча ждал, когда стихнет окутывающий корабль плазменный вал и откроются броневые створки иллюминаторов. Иоганзен был довольно лихим капитаном, об этом свидетельствовали весьма чувствительные перегрузки. Впрочем, трудно было в чем-либо упрекать его - ну у кого хватит терпения выдерживать предписанные для пассажирских кораблей посадочные траектории, управляя замечательным разведывательным рейдером с поистине неограниченными возможностями? По крайней мере именно так я объяснял лихие маневры капитана, на которые мой организм отзывался вполне отчетливым похрустыванием костей. Мне и в голову не приходило, что подобные маневры были выработаны капитаном совсем не от хорошей жизни - на своем долгом веку он успел побывать в самых разных переделках и потерять два корабля, сбитых зенитным огнем противника. И замысловатые вензеля «Горгона» выписывала не по прихоти капитана, а благодаря въевшейся в его кровь привычке - в конце концов, береженого Бог бережет…
        Наконец раздвинулись створки иллюминаторов, но увидеть ничего не удалось - корабль шел в сплошной облачности, и лишь через несколько минут последние хлопья облаков уплыли вверх. Вытянув шею, я попытался рассмотреть землю - с моего места это оказалось не так-то просто сделать. Но ничего примечательного я не увидел - сплошной ковер джунглей с редкими скальными выступами. Было довольно сумрачно, свет местного светила с трудом пробирался сквозь густой облачный покров. «Не слишком приятное место,  - думал я, глядя на проплывающие внизу джунгли.  - Может, тем парням с „Анаконды“ даже повезло, что они сели не совсем удачно. По крайней мере мне бы не хотелось здесь жить, без всякой надежды когда-нибудь отсюда выбраться».

        - Семь минут до контрольной точки.  - Тихий голос капитана вывел меня из задумчивости.
        Итак, через семь минут можно будет полюбоваться бренными останками «Анаконды». Правда, особой радости этот факт у меня не вызывал - кто его знает, что взбредет на ум Даяне, когда она убедится в крахе своих надежд? Я ей буду не нужен, а от лишних вещей она привыкла без колебаний избавляться. В данной ситуации трудно было что-то планировать, и я с полным правом мог пообещать себе только одно - если уж предстоит отправиться в мир иной, то сделать это мне будет приятнее под руку с Даяной.

        - Две минуты до контрольной точки.
        Что ж, сейчас все выяснится! Я почувствовал прилив азарта - наступал момент истины, близились решающие события, и ощущение этого, несмотря на весьма невеселые перспективы, наполняло меня чувством какой-то особой радости. Что, финиш? А почему бы и нет! Ведь я всегда прекрасно понимал, что рано или поздно этот момент обязательно наступит, более того - тихой унылой смерти в постели, в окружении друзей и родственников - ведь где-то они у меня есть - я всегда предпочитал смерть в азарте боя. Сегодня я, завтра ты - все равно от этого никуда не деться, так стоит ли о чем-то сожалеть? Что может быть лучше игры со смертью, заставляющей выкладываться на все сто? Без риска и приключений жизнь скучна и уныла, не успеешь оглянуться - и вот она, костлявая, призывно манит рукой. Время летит, и хуже всего, когда на излете жизни тебе абсолютно нечего вспомнить…

        - Точка ноль, мы на месте.
        Отстегнув страховочный пояс, я подошел к иллюминатору. «Горгона» зависла на высоте нескольких сотен метров, но, к своему неописуемому удивлению, вместо искореженных обломков по краям обугленного кратера я увидел возвышавшийся среди джунглей корабль.

        - Мисс Стоунер.  - Голос капитана был тих и, как всегда, абсолютно спокоен.  -
«Анаконда» цела, но ближе двухсот метров лучше не подходить - очень жесткое излучение, возможно, повреждены капсулы топливных элементов.

        - Хорошо, капитан, садитесь на безопасном расстоянии.  - Даяна привстала, отстегивая пояс, и в этот момент раздался предупреждающий окрик капитана,
«Горгона» взревела турбинами и рванулась в сторону. Уцепившись за поручень, я успел заметить протянувшиеся к кораблю огненные молнии, и тут же вставший на дыбы корабельный борт вышиб из моей головы остатки сознания…


        В жизни лейтенанта Фукашиги не было каких-то особо памятных вех, не было тех событий, которые принято считать судьбоносными. Внешне его жизненный путь был прост; и вполне обычен, и стороннему человеку было бы очень трудно заметить в поведении этого невысокого молодого, человека что-нибудь необычное. Пожалуй, единственной чертой, которую все же смог бы выделить внимательный наблюдатель, была некоторая скрытность, нежелание привлекать какое-либо внимание к своей персоне. Где бы он ни служил, о нем никто не мог сказать ничего плохого, как, впрочем, и ничего особо хорошего - тем не менее карьера его продвигалась достаточно успешно. Внешне он всегда был типичным середняком - в меру усерден и исполнителен, от работы не отлынивает, но и не навязывается, со всеми умеет поддерживать нормальные отношения, никогда, правда, не переходящие в разряд дружеских. Но если бы кто-нибудь мог заглянуть в душу этого спокойного молодого человека, его наверняка бы опалило поистине адским огнем. За внешним спокойствием скрывались неукротимый нрав и полное отсутствие моральных и любых иных сдерживающих принципов. То, что
люди принимали за спокойствие и рассудительность, на деле оборачивалось трезвым расчетом.
        Еще в детстве Фукашиги понял, что быть первым, быть у всех на виду - не самый лучший вариант и что гораздо выгоднее оставаться в тени, сплетая нити событий за спиной ничего не подозревающих людей. В двенадцать лет его побил соседский паренек
        - не то чтобы очень сильно, но чувствительно, а главное - на глазах смеющихся сверстников. Два года юный Фукашиги вынашивал обиду - он не спешил, уже тогда в его действиях начал проявляться особый подход, ставший впоследствии для него обычным. Он анализировал факты, он завел досье на своего обидчика, причем досье это хранилось исключительно в голове Фукашиги - он не считал возможным доверять секретную информацию бумаге или электронным мозгам компьютера. О нанесенной ему обиде уже давно все забыли, забыл даже сам обидчик - но не Фукашиги. Он не торопил события, он ждал удобного момента. Он хорошо понимал, что самым главным в этой жизни является терпение…
        Каждую осень в небольшой реке, протекавшей неподалеку от их городка, начинался ход большехвостых рипусов - исключительно красивой и очень вкусной рыбешки. «Ищи слабости своих противников» - таким был один из первых выводов, сделанных Фукашиги. Он искал, и он нашел уязвимое место своего врага. Дэвид, а именно так звали его обидчика, любил рыбалку, и именно в период хода рипуса он собирал свои снасти, брал небольшой рюкзачок и на несколько дней забирался в непроходимые дебри, подальше от любопытных глаз. И что удивительного в том, что, когда он в очередной раз пришел на свое любимое место, за ним внимательно наблюдала пара спокойных мальчишеских глаз?
        Кризис разразился под утро, когда спавший в маленькой палатке Дэвид проснулся от страшной боли в желудке. Боль становилась все сильнее, испуганный Дэвид потянулся к рюкзаку за линкомом - позвонить домой. Но странное дело, в рюкзаке его не оказалось! Может, он забыл его у палатки, когда вечером звонил родителям. Выбираясь из палатки, Дэвид неожиданно ощутил страшную слабость - он едва мог стоять. Его вырвало, по телу прокатились судороги. Но по-настоящему страшно ему стало тогда, когда в утреннем полумраке он неожиданно различил сидящую на стволе поваленного дерева маленькую неподвижную фигуру.

        - Кто… здесь?  - спросил Дэвид, с трудом сдерживая , стоны - боль становилась невыносимой.

        - Это я,  - ответил тихий детский голос, тень шевельнулась и подошла поближе. Слабый утренний свет осветил незваного гостя, и Дэвид вздрогнул, узнав своего соседа.

        - Ты зачем… здесь? Помоги… Найди линком, он… где-то здесь… Мне плохо…

        - Этот?  - Фукашиги держал в руках-маленький черный прибор.

        - Дай мне…
        Глаза Фукашиги пылали огнем. Положив линком на землю, он демонстративно наступил на него и вмял в землю, послышался тихий хруст.

        - Возьми, если он тебе нужен…

        - Что ты сделал… - В глазах Дэвида неожиданно мелькнуло понимание.  - Так это… ты?

        - Ну конечно, я! Что, больно? А думаешь, мне было не больно? А вот так хочешь, вот так!  - Фукашиги подскочил к юноше и несколько раз ударил его ногой - в лицо, в живот.  - Что, нравится, нравится?!
        Дэвид повалился на землю, он тихо стонал и безуспешно пытался отползти. Несколькими пинками Фукашиги вернул его на место, затем перевернул на спину.

        - А теперь я буду сидеть и смотреть, как ты сдохнешь! Считал, что ты сильный? А кто ты теперь - хуже собаки!
        Почти два часа наблюдал Фукашиги, как умирает его соперник, и в этом было уже больше любопытства, нежели мести - впервые он испытывал действие яда на человеке. Когда Дэвид перестал дышать, Фукашиги стащил его тело в реку, затем, тщательно убрав все следы своего присутствия, переплыл на другой берег и скрылся в лесной чаще.
        Это было первое преступление Фукашиги, но далеко не последнее. Случайно погибает его однокашник по колледжу - им обоим нравилась одна и та же девушка, покончил с собой служащий одной небольшой торговой фирмы - судя по всему, несчастный допустил большую растрату и не смог в срок вернуть деньги. Надо ли говорить, что именно в это время у Фукашиги впервые появились солидные, денежные суммы? Но деньги быстро кончились, и Фукашиги справедливо решил, что таким способом большого капитала не заработать, да и вообще это была работа явно не его масш - таба. Нужна была стартовая площадка, нужен был полигон, с которого бы он смог взять уверенный старт
        - и Фукашиги пошел в космофлот, благо предусмотрительно полученная в колледже специальность инженера по ремонту корабельного оборудования пришлась как нельзя кстати. Младший лейтенант, лейтенант - четыре года работы, сопровождаемые титаническими усилиями по сдерживанию буйного нрава, плюс несомненный дар талантливого интригана обещали быстрый рост по служебной лестнице. Именно в этот момент и подвернулась Жемчужина. Такой шанс выпадает раз в жизни, и Фукашиги это сразу понял. Ценой невероятных усилий ему всего за три дня удалось захватить власть на корабле, из рядового лейтенанта став капитаном «Анаконды». Фукашиги по праву праздновал победу - в его личную собственность попадала планета, не имеющая себе равных. Ну а что касается его соратников по мятежу, то их он не принимал всерьез - это был одноразовый материал, инструмент, судьбой которого он займется немного позже…
        Гром, в прямом и переносном смысле, грянул в момент подстроенного коварным Кроухерстом взрыва. Даже первые сообщения о полученных повреждениях ясно говорили о том, что все кончено - без основных двигателей «Анаконда» превращалась в груду металлолома. Последним ударом для новоявленного капитана было бегство штурмана. И хотя Фукашиги знал, что шансов выжить у штурмана не существует - еще во время отправки капитана он внес небольшие изменения в программные комплексы обоих космоботов да вдобавок отравил несколько баков с водой, это не принесло ему удовлетворения. Угнав бот, штурман украл и последний шанс на спасение - принципов связи на таких огромных расстояниях еще никто не придумал, а надеяться на то, что их случайно кто-нибудь обнаружит, было бессмысленно - слишком уж велика галактика…
        Впрочем, первоначальная паника быстро прошла, и капитан начал борьбу за собственную жизнь - ведь жизнь остальных членов экипажа его не волновала. После ликвидации пожара Фукашиги принял доклады о состоянии корабля. Как он и ожидал, туннельные двигатели были испорчены безнадежно - что ни говори, а проклятый Кро-ухерст знал свое дело. Определив координаты, Фукашиги просмотрел звездный атлас и горестно усмехнулся - вот уж попал так попал. До ближайших поселений на орбитальных двигателях им пришлось бы пилить лет двести - срок явно нереальный. До ближайшей мало-мальски пригодной планеты было около полутора лет пути, и именно этот вариант он выбрал как единственно возможный.
        Эти полтора года потребовали от Фукашиги огромного напряжения - пожалуй, это было самое трудное время в его жизни. Приходилось в зародыше гасить недовольство команды, убеждать, обещать, наказывать. Фукашиги приходил в ярость от того, что должен подстраиваться под этих скотов, но иначе не мог - его пошатнувшийся авторитет был слишком хрупок, и приходилось балансировать на тонком мостике между ложью и правдой. Он вполне обоснованно опасался, что разочарованная команда может расправиться с ним, и потому принял некоторые меры предосторожности - в частно-. сти, устроил несчастный случай второму пилоту корабля. Теперь он был единственным, кто мог грамотно управлять кораблем - он и только он мог привести корабль к цели, только он мог посадить его на планету, только в его лице команда имела шансы на спасение.
        Планета оказалась даже хуже, чем он ожидал. Да, было главное - воздух, но на этом все плюсы заканчивались. Частые дожди, вечная сырость - все это обещало массу проблем. Но хуже всего было то, что он не видел выхода - с невыносимой ясностью он понимал, что обречен провести здесь остаток жизни. Богатство, власть, красивые женщины поманили и скрылись из глаз, и вместо них ему даровано вот это,  - Фукашиги стоял на гребне небольшой скалы и с отчаянием и злобой смотрел на покрытый туманными испарениями мир - его мир! Именно здесь ему предстояло жить, и жизнь эта обещала быть невыносимой.
        Как бы то ни было, но так просто сдаваться Фукашиги не собирался. Удача всегда на стороне сильных - это простое правило он усвоил еще в детстве. Нет безвыходных положений, есть лишь отсутствие настойчивости и веры в себя, в свои силы. Да, сейчас боги не на его стороне - ну так что ж, придется немного подождать! Что-что, а уж ждать Фукашиги умел, и неистовая ярость его и жажда мести, подогреваемые огнем ожидания, разгорались все ярче.
        Дабы безнадежность положения не стала для команды столь очевидной, Фукашиги каждому нашел занятие. Одна группа изучала окрестности, составляя карту местности, другая занялась ремонтом повреждений. И хотя как специалист Фукашиги понимал, что исправить двигатели невозможно, он внушал своим людям надежду на спасение - не потому, что хотел приободрить и как-то поддержать их, а потому, что всерьез приходилось опасаться за свою шкуру. Шли недели и месяцы, и Фукашиги приходилось констатировать, что авторитет его неудержимо падает. Надо было готовиться к худшему, и Фукашиги без колебаний выбрал единственный возможный вариант. Однажды утром, проснувшись, команда обнаружила исчезновение своего капитана и дежурившего в ту ночь матроса. Исчезли не только они - исчез один из глайдеров, а с четырех остальных были сняты блоки управления - что фактически приводило машины в негодность. Исчезла часть продуктов, оружия, десантного оборудования, исчезли все средства связи - к побегу лейтенант готовился основательно. Пропал блок памяти корабельного компьютера, а с ним и координаты Жемчужины. Но хуже всего было то, что
с бегством капитана пропала и последняя, хоть и очень слабая, надежда на спасение…
        Аккуратно ведя глайдер над вершинами деревьев, Фу-. кашиги тщательно продумывал свои дальнейшие действия;
        Итак, его противники, а иначе о своей бывшей команде он уже не думал, лишены средств передвижения - и глай-деры, и корабль мертвы без блоков управления. Что ж, теперь у него - Фукашиги улыбнулся - есть хоть какое-то занятие…
        Через несколько минут глайдер завис над большим болотом - Фукашиги наконец-то нашел то, что искал. Распахнулась дверь, из машины вывалилось и с громким плеском упало в вонючую болотную воду тело незадачливого матроса.

        - Первый,  - с удовлетворением произнес Фукашиги и радостно засмеялся.
        С бегством капитана жизнь на корабле не закончилась - несмотря на безвыходность ситуации, все понимали, что рассчитывать могут только на себя. Нового капитана выбирать не стали - сначала все важные решения принимались сообща, на корабельном совете, постепенно из общей массы выделилось несколько человек, обладавших наибольшим авторитетом. Именно они и стали планировать всю деятельность поселения, и никто этому не возражал. Медленно, но верно жизнь входила в свое новое русло - человек не животное, привыкает ко всему. Проще всего было адаптироваться к новой обстановке членам поисковой команды - на своем веку им пришлось повидать немало планет, труднее пришлось корабельному персоналу. Как бы то ни было, никто не ленился - именно работа помогала забыть о своем положении, именно в работе была отдушина, помогавшая выжить.
        К сожалению, не всем удалось вынести груз безнадежности. Однажды недалеко от корабля нашли корабельного кока с простреленной головой - лучевой пистолет в руке не оставлял сомнений в причине смерти. Спустя два дня повесился механик - как раз над родником, из которого команда брала воду. После очередного собрания, на котором собравшимся пришлось выслушать немало упреков от своих лидеров, положение улучшилось - больше попыток свести счеты с жизнью не было. Но не все определялось исключительно личным желанием, и третий труп, до неузнаваемости изуродованный неведомым животным, дал возможность сделать новые выводы - с тех пор никто не ходил без оружия. Наконец, исчезновение еще одного матроса привело к тому, что выходить в одиночку за пределы лагеря было категорически запрещено.
        Вскоре начался сезон дождей. Теплые струи неделями лили с неба, и никто не знал, как долго это продлится. Раскисшая земля, вздувшиеся реки и переполнившиеся водой болота таили новые, еще неведомые опасности, и после пропажи поисковой группы из трех человек решено было ждать улучшения погоды. Долгих четыре месяца - именно столько длился сезон дождей - из корабля выходили лишь для кратких прогулок, когда находиться в чреве поверженной «Анаконды» становилось невыносимым. В некогда слаженной команде вновь начались раздоры, стали возникать самые безумные идеи - когда реальных шансов на спасение нет, разум цепляется за соломинку. Многие уже были готовы лететь куда угодно, они соглашались на смерть в открытом космосе - лишь бы подальше от этой Богом проклятой планеты. Но даже этого они уже не могли сделать - без украденного Фукашиги центрального блока корабль не мог сдвинуться с места. Пожалуй, лишь прекращение дождей спасло команду от полного распада. Но даже посветлевшее небо не внесло большой радости в умы обреченных людей. Трудно к чему-то стремиться, когда нет главного - шанса на спасение.
        Большой просторный шалаш, крытый листьями, источник чистой воды, наблюдательный пункт на вершине скалы - так выглядело место, где нашел себе пристанище злой гений Фукашиги. На каменной площадке у края обрыва стоял прикрытый ветками глайдер, в маленькой пещерке, которую Фукашиги со временем хотел углубить, нашлось место всем его припасам. Наиболее ценные вещи - блоки управления глайдеров, центральный блок корабельного компьютера - были тщательно упакованы в пленку и уложены в небольшой пластиковый контейнер. Фукашиги не опасался, что его могут обнаружить - добраться до него без глайдеров, через непроходимые болота у членов команды не было никакой возможности. Впрочем, иногда он навещал их сам…
        Первого матроса, корабельного кока, он просто застрелил - этот идиот даже не успел ничего понять. Вынув из кобуры убитого матроса пистолет, Фукашиги поднял ствол вверх и нажал спуск, луч прорезал воздух с тихим шипением.

        - Прости, дружище, но такова жизнь,  - произнес лейтенант, вкладывая оружие в руку незадачливого охотника.  - Придется как-нибудь обходиться без твоей стряпни…
        Вторым отправился на тот свет один из механиков. Фукашиги удавил его обрывком кабеля, затем подвесил на этом же кабеле над родником - вряд ли кто-нибудь еще захочет попить водички из этого источника. Другой родник был дальше от лагеря, и лейтенанту это было только на руку.
        Третьего, бородатого темнокожего гиганта, он заколол ножом. С трудом неся на плечах его массивное тело, Фукашиги тихо ругался, проклиная всех и вся. Оттащив убитого на достаточное расстояние, он основательно поработал над ним ножом, затем отошел в сторону и полюбовался своей работой - ну чем не дикий зверь потрудился?
        После всех этих смертей команда стала вести себя очень бдительно, что сильно осложнило работу Фукашиги. Поэтому с четвертым матросом пришлось поступить не совсем так, как хотелось. Лейтенант застрелил его, утащил труп и утопил в болоте. Хотелось чего-то более назидательного, более красивого, но не получилось - матрос в последний момент увидел лейтенанта, пришлось воспользоваться оружием. Впрочем, немного поразмыслив на досуге, лейтенант пришел к выводу, что получилось все не так уж и плохо - таинственное исчезновение тоже неплохо подействует на психику оставшихся членов команды.
        Начались дожди, и положение Фукашиги осложнилось. Целыми днями караулил он новую жертву, но все было зря - команда заперлась в корабле, и напрасно он мок под проливным дождем, вглядываясь в затянутые тугими струями контуры корабля. Наконец удача вновь улыбнулась ему. В один из дней, когда дождь ненадолго стих, он увидел маленькую поисковую группу из трех человек - до зубов вооруженные, они осторожно углубились в джунгли. Он не знал, что они искали, да и какая разница? Все было кончено меньше чем за час. Подогнав спрятанный неподалеку глайдер, Фукашиги погрузил в него трупы и быстро отвез их к ближайшему болоту. Глядя, как трясина затягивает тела, он мягко улыбался, и улыбка эта была страшнее звериного оскала.
        Увы, с пропажей поисковой группы всякие вылазки из корабля прекратились, и Фукашиги с чувством выполненного долга отправился в свою резиденцию, справедливо рассудив, что до конца сезона дождей ему здесь больше делать нечего…


        Великий Боа по праву считал себя святым - те немногие, кто рискнул в этом усомниться, уже давно встретились с богами, пройдя Ритуал Очищения. Он был святым и знал это без тени сомнения. Великий Боа гордился своим титулом, а потому правил племенем твердой рукой - безжалостно, но справедливо. Вот и сейчас, когда к нему привели юного Кира, несносного отпрыска презренного рода Даберов, он даже ощутил некоторое удовлетворение от того решения, которое ему, несомненно, предстоит принять,  - боги уже давно не видели жертв, и дольше затягивать с Ритуалом Очищения было абсолютно невозможно.
        Глядя на стоящего на коленях юношу, не смеющего поднять глаза, Боа придал своему лицу подобающее случаю выражение и, обведя взглядом сидящих на циновках членов Совета, обратился к очередной - в этом у него уже не было никаких сомнений - жертве.

        - Итак, я и уважаемые члены Совета слушаем тебя. Повтори перед нами те богохульные речи, коими ты вводил в смятение подданных Господа нашего.
        Юноша поднял глаза на вождя, и Боа в очередной раз убедился в правильности предстоящего решения - в глазах Кира не было и капли смирения.

        - О Великий Боа, поверь недостойному Киру - я говорю правду, достойную самого Господа…

        - Не упоминай имя Господа нашего, ты, нечестивец!

        - Прости, о Великий. Но я действительно говорю правду. Я видел его, видел! Там, за Большим холмом, у Щербатой Скалы! Он прилетел на сверкающем троне, а потом долго стоял на скале и смотрел.

        - И куда же он смотрел?  - Примитивная ложь юноши забавляла Боа.

        - Не знаю, о Великий. Он просто стоял и смотрел, а потом я испугался и убежал.

        - Убежал?  - Боа засмеялся, остальные члены Совета тоже потихоньку захихикали.  - Но почему же ты убежал от Господа своего, если сумел узреть его?

        - Я испугался, я очень испугался. Он так смотрел…

        - И как же он смотрел?

        - Не знаю, о Великий, но… Но я испугался.

        - Сознаешь ли ты, что своими речами, оскверняющими имя Божье, ты совершил великий грех, искупить который сможешь лишь в горниле Очищения?!

        - Но, Великий Боа, сжалься - и поверь мне! Сходи к Щербатой скале, и ты убедишься сам…

        - У меня есть более важные занятия, чем выслушивать твои сказки. Уведите его. И объявите народу, что завтра в полдень состоится Ритуал Очищения!
        Юношу грубо схватили за руки и поволокли к выходу.

        - Но я сказал правду, я-не вру, я действительно видел его!  - кричал Кир, вырываясь из рук стражника, но его уже никто не слушал - члены Совета тихо перешептывались, обсуждая детали предстоящей церемонии.
        В пещере, куда бросили Кира, было сыро и неуютно. С потолка капала вода, стены покрывала скользкая плесень. Несколько маленьких отверстий в одной из стен служили окнами, вход был закрыт массивной дверью из плотно пригнанных досок. Сидя на каменных нарах, юноша думал о том, как глупо все получилось. Ему не поверили - а ведь он сказал правду. Но ужаснее всего было не то, что ему не поверили, не то, что завтра его опустят в Священный Колодец. Хуже всего было то, что ему уже никогда не увидеть Таю. Вот если бы она попросила за него… но Кир тут же отверг и эту возможность. Если вождь поймет, что его приемная дочь влюблена в простого ры - бака, последствия будут ужасными. Нет, за себя он уже не боялся - чему быть, того не миновать. Но вот Тая… Ей подобные откровения могли только повредить.
        Выглянув в одно из окошек, он увидел неторопливо шагающего охранника. Нет, убежать не удастся, и вряд ли можно ожидать чьей-то помощи. Оставалось ждать завтрашней церемонии - и думать о лучшем…
        В то время как Кир размышлял о своей невеселой судьбе, по узкой лесной тропинке торопливо пробиралась хрупкая невысокая девушка. Она то шла, то бежала, переплывала вздувшиеся от дождей лесные речушки, стороной обходила коварные болота. Девушку звали Таей, и спешила она к Щербатой скале. Ей надо было успеть, обязательно успеть - от этого зависела жизнь дорогого ей человека. Именно ей Кир первым рассказал о своем открытии, и она ему безоговорочно поверила - в отличие от ее отца и членов Совета, приговоривших юношу к смерти. Она не могла попросить отца о снисхождении - слишком уж хорошо его знала… Попросить - значит погубить Кира окончательно. Но был и другой путь, и именно поэтому спешила она к одинокой высокой скале, на которой Кир увидел Бога.

«Если это Бог, то он поможет,  - думала Тая,  - обязательно поможет. Только бы он был там!»
        К Щербатой скале она добралась под вечер. Пошел дождь, одежда Таи быстро промокла. Впрочем, дождь быстро закончился, с недалекого болота поползли языки тумана. Быстро холодало, Таю начало понемногу трясти. Одинокая скала с отколовшейся вершиной напоминала выросший среди джунглей каменный зуб и пользовалась среди членов племени плохой репутацией. Но Таю это не пугало - здесь ее ждал тот, кто мог спасти Кира. Тем не менее, когда она приблизилась к подножию скалы, ее невольно охватил трепет - как бы то ни было, но она вторгалась в обитель богов. Осторожно пробираясь среди деревьев, она добралась до поляны у подножия скалы и затаилась,  -внимательно всматриваясь в сгущающиеся сумерки и вслушиваясь в пугающую тишину этого места. Ей было страшно, и все же желание спасти Кира пересилило страх - осторожно выбравшись из подступавших к поляне зарослей, она потихоньку пошла к скале. И сразу же увидела жилище Бога - простой шалаш, покрытый длинными листьями эльстеры. Таю вновь охватил трепет - как-то ее встретит Бог, и что она ему скажет? Упав на колени, она прижалась лбом к земле и несколько минут шептала
молитвы, прося о помощи и о прощении за столь бесцеремонное вторжение. И боги ее услышали. Где-то в вышине раздалось тихое жужжание, Тая вскинула голову и увидела нечто, заставившее ее ощутить священный трепет,  - на поляну опускался летающий трон, о котором с таким жаром рассказывал Кир. Впрочем, приглядевшись внимательнее, Тая убедилась, что летающая обитель Бога мало напоминала трон - скорее это было нечто продолговатое, с резкими изломанными формами. Бог был там, внутри трона, девушка смогла даже различить резкие черты его лица сквозь прозрачную поверхность передней части аппарата. Потеряв дар речи. Тая смотрела вверх, и в это мгновение невыносимо сильный свет, вырвавшийся откуда-то сверху, ударил в глаза и ярко осветил поляну. Стоя в круге света. Тая уже не смогла сдерживать захлестнувший ее ужас - закричав, она бросилась бежать.
        Жужжание в вышине сменилось тихим шипением, и заросли перед Таей полыхнули огнем. Едва не упав, девушка метнулась в сторону, очередная вспышка опалила ей волосы и обожгла руку. Странно, но в эти секунды Тая даже не почувствовала боли - боль пришла позже, когда она прыгнула в небольшую лесную речушку и затаилась под нависшими кустами рогарии.
        Бог - если это действительно был он, все еще пытался ее найти. Его летающий трон испускал ослепительно яркий луч, и луч этот скользил по зарослям, пытаясь отыскать ее. Таю. Иногда с неба вновь доносилось шипение, и джунгли накрывал очередной огненный вал, в такие секунды Тая против воли погружалась в воду с головой. Наконец гнев Бога иссяк, и его летающий трон скрылся за скалой. Тая не стала испытывать судьбу, выбралась из реки и, тихонько постанывая от боли в обожженной руке, бросилась прочь от этого проклятого места.
        Приближался рассвет, но Кир так и не сомкнул глаз в эту ночь. Да и как было спать, зная, что эта ночь - последняя в твоей жизни? Ему не хотелось умирать, но что он мог сделать? Небо стало медленно светлеть, темнота сменилась предрассветными сумерками как-то незаметно - и Кир неожиданно остро ощутил, что и рассвет этот для него последний. Прижавшись к узкому окошку, он жадно всматривался в быстро светлеющие сумерки - и с ужасом ждал момента, когда звякнет засов и отворится дверь его темницы. Кира бил озноб - ему было невыносимо стыдно своего страха, но сладить с ним он не мог. За свою короткую жизнь ему не раз приходилось видеть, как подвешенное на цепях Колесо вместе с плачущей жертвой опускалось в Священный Колодец. И как его, раскаленное от смертельного жара Священного Огня, вскоре подымали ввысь - увы, еще никто не вернулся обратно, никого еще боги не отвергли - всякий раз Колесо возвращалось пустым. В ушах Кира до сих пор стоял дикий крик последней жертвы, старой женщины, уличенной членами Совета в колдовстве,  - и он боялся.
        Время шло невыносимо быстро, и то, что должно было произойти, все-таки свершилось. Послышались голоса людей и звон ключа, дверь отворилась, в темницу вошли воины в ритуальных одеждах и Великий Боа, облаченный в свою любимую церемониальную мантию.

        - Итак, дорогой Кир, тебе пора приготовиться к путешествию. Надень вот это.  - Боа слегка повел рукой, и один из воинов протянул Киру самую ужасную в мире одежду - костюм Приговоренного. Окрашенная в багряный цвет, расшитая блестящими косточками кортарии, эта одежда привела Кира в смертельный ужас, но ему все же хватило мужества взять ее и не торопясь одеться - возможно, спокойствие это было вызвано тем, что Кир был на грани обморока.
        Его вывели из темницы и под усиленной охраной вооруженных копьями воинов повели к месту церемонии. Где-то далеко ритмично били барабаны, и Кир знал где - около Священного Колодца. Все жители уже наверняка были там, им раздавали праздничное угощение и хмельной напиток, все были веселы и довольны - по своему прежнему опыту Кир знал, что это именно так. С ужасом он вспоминал о том, как и сам когда-то веселился, как плясал в ритуальных танцах, ел жареное мясо, пил веселящий сок аугавы. И вот он снова идет на этот праздник - но уже по ту сторону.

«Господи, ну неужели Ты не видишь, что я не вино» вен?  - думал Кир, не глядя по сторонам и шагая совершенно автоматически.  - Неужели Ты допустишь это - ведь я сказал правду!»
        К Священному Колодцу его вели около часа. Бой барабанов становился все отчетливее, уже слышалось ритуальное пение и шумный гомон веселящейся толпы. Наконец он прибыл на место, и прибытие его было встречено всеобщим ликованием. На него показывали пальцами, над ним смеялись - и неожиданно Кир понял, насколько глупы и ослеплены эти люди, насколько глуп был он сам - когда был на их месте. Он смотрел в их лица и не мог уловить ни одного сочувственного взгляда. Да и на чье сочувствие он мог рассчитывать? Кир вырос сиротой, его воспитал одинокий рыбак, умерший несколько лет назад - с его смертью Кир остался совсем один. Глаза Кира беспомощно шарили по толпе, ему хотелось броситься прочь от этих колючих глаз, но он продолжал медленно идти к своему эшафоту, понимая, что своими жалкими попытками бегства, своими криками и стонами только прибавит радости этому тупому стаду. И Кир молчал, в его душе неожиданно проснулась злость - он гордо вскинул голову и молча поклялся, что палачи его не услышат ни единого стона. И к Священному Колодцу он подошел в состоянии незнакомой ему отрешенности - совершенно спокойно
он смотрел на то, как готовили Колесо, как проверяли исправность барабана и целостность удерживающих Колесо цепей. Над открытым жерлом Священного Колодца клубился слабый дымок, но и это не заставило Кира дрогнуть - где-то в глубине души даже мелькнуло удивление -я ли это? Кира подвели к высокому деревянному помосту, здесь он и остановился в окружении стерегущих его воинов. Тусклые наконечники копий почти касались его тела, на мгновение у него даже мелькнула мысль - а не броситься ли на эти копья, чтобы закончить все быстро и безболезненно? Но он не сделал этого, такой поступок был бы актом трусости. Молча смотрел он на окружившую его толпу, страстно надеясь на то, что здесь нет Таи - он не хотел ее видеть, он боялся, что при виде дорогих для него глаз не выдержит и расплачется. Но Таи не было - она не пришла, ей было страшно видеть его смерть. И он был ей за это благодарен.
        Неожиданно толпа стихла. Кир не видел того, что происходило у него за спиной, но догадывался - Великий Боа взошел на вырубленный из огромной каменной глыбы помост и сейчас стоял в окружении сотен прикованных к нему глаз, упиваясь собственным величием.

        - Дети мои!  - Хриплый голос вождя пронесся над головами собравшихся, вызвав в их сердцах невольный трепет.  - Волею Божьей собрались мы с вами у этого священного места, и велики грехи наши. Но милосердный Господь услышал наши молитвы и указал на того, в ком под маской добродетели таился лик сатаны! Радуйтесь, дети мои, настал великий час очищения! Сгорят в Священном Огне грехи наши, и чисты мы будем перед Господом. А потому протяните'руки свои и отдайте слуге дьявола все зло, что накопилось в сердцах ваших, и пусть унесет он грехи эти туда, откуда нет возврата!
        Охранявшие Кира воины расступились, и мгновенно в него впились сотни глаз, сотни рук протянулись в его сторону. В немом молчаливом порыве люди пытались отдать ему всю свою ненависть, свой страх, гнев, передать все то, что копилось в их душах долгие месяцы.
        Странное дело, но Кир ничего не ощущал - он просто смотрел на этих людей, с ужасом понимая, насколько зависимы они все от стоящего на помосте человека, чье располневшее от обильной еды тело не могли скрыть даже ниспадающие складки мантии. Почему они верят этому заплывшему жиром борову, почему его слова так много для них значат? «А почему верил ты, почему ты стоял среди них и тянул руки к беспомощной жертве, стараясь отдать ей все мерзкое, что было в твоей душе?» - вопрос этот всплыл в сознании сам собой, и Кир не знал, что на него ответить.

        - Довольно, дети мои! Отправим же зло в горнило Священного Огня, и да спасут боги душу этого заблудшего человека!
        Кольцо отточенных копий снова сомкнулось, Кира подвели к Колодцу. Колесо уже было приготовлено и тихо покачивалось над жерлом бездонной пропасти. Подталкиваемый копьями, Кир взобрался на него, его руки коснулись покрытой окалиной поверхности. Тяжелое кованое Колесо качнулось, затем охранники его слегка раскрутили - так, чтобы Кир был всем хорошо виден. Колесо медленно вращалось, снова раздался барабанный бой, послышались восторженные крики. Кир стоял на Колесе, перед ним медленно проплывали сотни лиц - и не было среди них ни одного теплого взгляда.
        Великий Боа поднял руку, барабаны ускорили свой ритм. Выждав положенную паузу, вождь торжественно взмахнул рукой, и десять пар рук начали осторожно крутить барабан с навитым на него канатом. Лязгнули цепи. Колесо дрогнуло и плавно пошло вниз, навсегда унося Кира из этого мира…
        Холодные мокрые ветви хлестали по лицу, Тая споткнулась в темноте о цепкий корень и в который уже раз за эту ночь упала, больно ударившись о поваленное дерево. Лежа среди мокрых опавших листьев, девушка заплакала, затем с трудом поднялась и снова торопливо пошла вперед. Начинался рассвет, и Тая с ужасом поняла, что она опаздывает - в темноте она сбилась с тропинки и теперь шла практически наобум. От многочисленных шипов и колючек ее тело покрылось царапинами, раненая рука нестерпимо ныла. Тая шла босиком, свои плетеные сандалии она потеряла в болоте, в которое забрела, сбившись с дороги, и откуда с трудом смогла выбраться.
        Небо становилось все светлее, и Тая наконец-то смогла сориентироваться - если она права, то очень скоро ей должна встретиться река. Она шла и шла, а реки все не было, и Тая начала беспокоиться, правильно ли она идет. Наконец впереди блеснула водная гладь, но рассмотрев ее как следует, девушка едва не заплакала от отчаяния. Теперь она знала, где находилась - это было Озеро Предков, место, где некогда жил ее народ. Она вгляделась в заросли джунглей по ту сторону озера и заметила слабый металлический блеск - окутанный лианами и вросший в землю, Дом Предков угадывался с большим трудом.
        Надо было исправлять свои ночные ошибки, и Тая, стараясь не думать о том, что не успевает, быстро пробилась сквозь заросли к тропинке и стремглав бросилась в сторону деревни. Нестерпимо болели сбитые ноги, но девушка не . останавливалась - ей казалось, что она уже слышит дробь барабанов у Священного Колодца. Вот и Девичий ручей, место, где девушки ее племени загадывали свои самые заветные желания,  - Тая перебежала его по уложенному поперек ручья бревну. А вот и поляна, вот то место, где она последний раз была вместе с Киром - подальше от деревни, чтобы отец ничего не узнал.
        Дробь барабанов становилась все сильнее, и Тая поняла, что она действительно ее слышит. Господи, как же еще далеко! Не хватало дыхания, бежать дальше девушка уже не могла и перешла на шаг. У очередного ручья она остановилась, бросилась в воду и несколько минут отдыхала, понимая, что иначе ей не дойти. Вода остудила боль, по телу разлилась сладкая истома, избитое тело просило отдыха. И хотя сидеть по горло в воде, удерживаясь за хрупкие ветви, было невыносимо приятно, далекий грохот барабанов терзал душу - не в силах больше этого выносить, Тая быстро выбралась из ручья.
        Вот и деревня, но она тиха и пустынна. Ну конечно же, все там, у Священного Колодца! Надо успеть, надо сказать, что Кир никого не обманывал, что боги действительно там, у Щербатой скалы - если только боги могут быть столь жестоки. Тая бежала, не чувствуя под собой ног, грохот барабанов и шум ликующей толпы был уже .совсем близок. Бешено колотилось сердце, Тая задыхалась от быстрого бега - но остановиться не могла, не имела права. Кир был невиновен, и поэтому ей надо было успеть - непременно успеть.
        К Священному Колодцу она пробиралась, уже почти ничего перед собой не видя. Расталкивая людей, она пробиралась туда, где был Кир, у ней уже не было сил что-либо сказать. На нее смотрели с удивлением и непониманием, ее пытались остановить, но она упрямо срывала с себя чужие руки и шла вперед. Добравшись до Колодца, она остановилась И несколько секунд молча смотрела на открывшуюся ей картину, еще не в силах осознать произошедшего - большое кованое Колесо, тихонько покачиваясь на удерживающих его цепях, мягко светилось теплым светом раскаленного докрасна металла. Ноги девушки подкосились, и на глазах притихшей толпы она с тихим стоном рухнула на землю.
        Светлое пятно над головой медленно уменьшалось, Кир крепко держался за цепи, со страхом вглядываясь вниз. Из недр Священного Колодца поднимались туманные испарения, различить что-либо внизу было невозможно, но даже здесь Кир ощущал исходивший из глубины бездны жар. Его вновь охватил страх, Киру мучительно захотелось жить. Отрешенность и невозмутимость исчезли, и Кир стал лихорадочно оглядываться в поисках спасения. Наверх пути не было - цепи, на которых висело жертвенное Колесо, были специально покрыты острыми стальными шипами, дабы обезумевшая жертва не смогла выбраться по ним наверх. Мимо него медленно проплывали вверх каменные стены, но дотянуться до них Кир не мог. Жар медленно усиливался, по лицу потекли капли пота. Не зная, что предпринять, Кир стал раскачивать Колесо, пытаясь достать до стен. Вскоре ему удалось дотянуться до стены ногой, он стал отталкиваться от нее, раскачиваясь все сильнее. Несколько раз он пытался зацепиться руками за маленькие скальные выступы, но лишь в кровь разодрал ладони. Ему мешала одежда, стесняя в движениях, и Кир без колебаний сбросил с себя роскошное
жертвенное одеяние. Было трудно дышать, ядовитые испарения вызывали кашель и .жгли глаза. Стало совсем темно, Кир уже с трудом видел стены. Правда, вскоре тьма немного рассеялась, и Кир понял, что осветивший каменные своды зловещий красноватый свет исходит снизу. Его охватил ужас, Кир снова попытался зацепиться за стену, но чуть не сорвался и только чудом сумел уцепиться за обод Колеса. Держась за негр руками, Кир повис над бездной, пышущие жаром глубины жгли все сильнее.
        Он снова начал раскачиваться, пытаясь достать ногами до стены,  - и неожиданно понял, что в таком положении раскачивать тяжелый металлический обод стало намного легче. Наконец ему снова удалось достать ногами стену, он оттолкнулся раз, другой
        - теперь он раскачивался между каменными стенами, лихорадочно осматривая их в поисках укрытия. Одна из стен начала отдаляться и вскоре скрылась из глаз - колодец расширялся. Кир отталкивался все сильнее, до максимума увеличив амплитуду движения, из глаз текли слезы - и вдруг на очередном движении опора под ногами исчезла. Пышущие жаром глубины были уже совсем близко, неотвратимый конец приближался.
        И в тот момент, когда Кир уже мысленно прощался с жизнью, он вновь увидел стену - а точнее, показавшийся из тумана скальный выступ. Кир не колебался ни секунды - как только очередное движение гигантского маятника поднесло его к выступу, он отпустил обод и полетел над пылающей бездной. Полет, длившийся доли секунды, показался Киру вечностью - его больно стукнуло о стену, он едва не сорвался и заскользил вниз по наклонной скале, раздирая грудь об острые камни. И все-таки он удержался - удержался тогда, когда ноги уже повисли над бездной. Несколько секунд он удерживал хрупкое равновесие между жизнью и смертью, затем стал медленно отползать от края пропасти. Нет, он не думал, что спасся - скорее это была краткая отсрочка. У него не было никаких шансов выбраться из колодца, и все-таки он уцепился за эту соломинку, не желая сдаваться. Вскоре он уже уверенно сидел на выступе, прижавшись спиной к горячей скале. Он отчетливо "видел скользившую мимо него цепь, вскоре сменившуюся толстым прочным канатом. Прошло несколько минут, и канат замер, вытянувшись во всю длину,  - Священное Колесо достигло цели. Кир
не видел того, что происходило наверху, но мог догадываться - сейчас Великий Боа воздает хвалу богам и просит их принять жертву. Наконец канат стал подниматься - подниматься наверх, к жизни, к свету, но Кир не сделал ни малейшей попытки за него уцепиться - это было бессмысленно, наверху его ждала смерть. Впрочем, внизу тоже. Вот показалась цепь, из черной она постепенно становилась малиновой, затем из глубины появилось и Священное Колесо - в пылающих недрах чертова колодца оно раскалилось добела, Кир ощутил исходивший от него жар, когда Священное Колесо медленно проплыло мимо.
        Положение было безвыходным. Сидя на выступе скалы, Кир молча проигрывал возможные варианты и вся-хий раз убеждался, что шансов на спасение у него нет. Он даже пожалел, что не уцепился за канат - по крайней Мере хотя бы раз еще увидел небо. А выбраться без посторонней помощи он не сможет - Кир вспомнил отвесные стены Колодца и сразу понял бессмысленность подобных попыток. Скорее всего он просто будет сидеть здесь до тех пор, пока не потеряет сознание от ядовитых испарений Колодца и не упадет вниз.
        Кир отрешенно смотрел в пустоту перед собой, когда неожиданно заметил, что в равномерном движении горячего тумана присутствует какое-то нарушение - маленькое, едва заметное завихрение. Отследив направление этого завихрения, Кир понял, что струи тумана уходят правее, за выступ скалы, на котором он сидел. Еще не до конца веря в то, что это могло означать, Кир медленно повернулся и осторожно пополз по склону, стараясь не сорваться в кипящую бездну. К его радости, выступ скалы, на котором он удерживался, стал постепенно расширяться. Теперь у него уже не было никаких сомнений - здесь была пещера или какой-то иной ход, куда и втягивались струи тумана,  - даже здесь, еще не добравшись до скрывающего пещеру поворота, Кир отчетливо чувствовал тягу воздуха. Вот и поворот - осторожно перебравшись через острый гребень, Кир увидел довольно ровную площадку с уходившим от нее в неведомые глубины тоннелем. Спустя секунду он уже был у его входа - в последний раз оглянувшись на освещенные адским огнем каменные стены Священного Колодца, Кир без колебаний вошел в тоннель.
        Крупные дождевые капли барабанили по крыше - Тая услышала этот звук и открыла глаза.

        - Ну наконец-то.  - Рядом раздался хорошо знакомый ей голос - голос Фреи, жены и служанки Великого Боа.  - Не надо так меня пугать, милая - ведь ты прекрасно знаешь, что кроме тебя у меня никого нет. Где ты была, я тебя полночи искала!

        - Тетя Фрея… - Голос Таи был очень слаб.  - Простите меня, тетя Фрея… Кир не виноват, я была там… у Щербатой скалы.

        - Где ты была?!

        - У Щербатой скалы, я хотела…

        - Замолчи, милая, и никогда не говори больше об этом!

        - Но я была там и тоже видела… Бога.

        - О Господи, да за что же мне такое наказание! Молчи, не дай бог отец узнает…
        Послышались тихие шаги, откинулся полог и в дом вошел Великий Боа.

        - Ну как наши дела?  - Боа был в хорошем настроении, праздник Очищения удался на славу.

        - Уже лучше,  - торопливо ответила Фрея.  - Тая заблудилась в болоте и всю ночь не могла выбраться…

        - Не надо, тетя, я все равно скажу… Я была у Щербатой скалы.

        - ?!

        - Да, я была там… и видела Бога.
        Вождь помрачнел.

        - Дочка, ты просто устала…

        - Но я действительно его видела! И он чуть не убил меня.  - В глазах девушки появились слезы.  - Все так, как… как говорил Кир.  - Тая плакала, уже не стесняясь своих слез.  - Летающий трон, потом яркий свет и… огонь… Папа, Кир был не виноват, понимаешь ты, не виноват! Он сказал правду, а ты не поверил! Ты убил его…

        - Этот нечестивец получил то, что заслуживал!  - тихо произнес Боа, в душе его медленно нарастал гнев - он неожиданно начал все понимать, и некоторые странности в поведении дочери, подмеченные им ранее, наконец-то сложились в ясную картину. Видит Бог, он сделал правильный выбор, отправив дрянного мальчишку в Колодец!  - И не смей больше при мне упоминать его имя!
        Немного помолчав. Боа добавил уже примирительным тоном:

        - А теперь расскажи подробно все, что ты видела…
        Сидя в своих покоях, Боа напряженно размышлял над рассказом девушки. Теперь он понимал, что глупые россказни Кира имели под собой некоторые основания - что, впрочем, совсем не умаляло справедливости наказания. Боа ни на мгновение не поверил в сошедшего с небес Бога - в отличие от других жителей селения у него был доступ к старинным рукописным книгам, да и наличие Дома Предков наталкивало его на мысли о том, кем на деле мог быть объявившийся у Щербатой скалы Бог. И Бог этот мог ему. Великому Боа, принести множество неприятностей. В самом деле, если жители селения узнают, что там, у Щербатой скалы, действительно объявился настоящий Бог, если они поймут, что Бог этот силен и могуществен,  - как знать, не перейдут ли его подданные на службу к новому Богу, предав его. Боа? И чем черт не шутит - глядишь, и его ждет Священный Колодец - Боа слишком хорошо знал о людской неблагодарности и понимал, что для них не будет большей радости, чем возможность опустить в Священный Колодец свергнутого вождя. Но и сразу убивать Бога не годилось - как знать, не владеет ли этот Бог тайнами, способными укрепить авторитет
и могущество вождя? Над решением возникших проблем Боа размышлял весь день - он не имел обыкновения спешить, справедливо полагая, что одно хорошо сделанное дело заменяет десятки исполненных наспех. И лишь к вечеру, когда контуры предстоящих свершений обрели зримые очертания. Боа вызвал к себе членов Совета.


        Фукашиги был зол - он двое суток караулил очередную жертву, но «Анаконда» словно вымерла - за все время наблюдения из нее так никто и не вышел. Он даже предположил, что команда покинула судно, но вывалившийся из люка мусоросборника хлам убедил его в обратном. Глядя на падающий мусор, Фукашиги тихо выругался. Очередные часы бесплодного ожидания разозлили его еще больше, он покинул свое убежище и вскоре уже поднимал глайдер в воздух. Снова пошел проклятый дождь, струи воздушной завесы не успевали отсекать капли, и Фукашиги пришлось включить механическую очистку стекол. К своему логову он подлетал уже в сумерках, с трудом ориентируясь в быстро густеющем тумане. Дождь прекратился, Фукашиги внимательно всматривался вниз, опасаясь разбить машину об острые гребни скал. Вот и его новый дом, лейтенант облегченно вздохнул - и тут же заметил на посадочной площадке что-то светлое. У Фукашиги была прекрасная зрительная память - а потому он насторожился, отметив незнакомый ему элемент пейзажа. Первой его реакцией было рывком увести глайдер в сторону, подальше от неведомой опасности, но он быстро взял себя в
руки.

        - Вздор, какого черта… - зло пробормотал Фукашиги и включил поисковый прожектор. С непривычки он сам на мгновение зажмурился от яркого света - все освещение в кабине, кроме подсветки основных приборов, было выключено, а когда вновь открыл глаза, успел заметить, как что-то метнулось в окружавшие его пристанище заросли. Реакция Фукашиги была не столько обдуманной, сколь автоматической - развернув глайдер точным движением ручки управления в сторону ускользающей жертвы, он поймал в визир нижнего прицела колеблющиеся ветви кустов, откинул предохранитель и нажал на гашетку. Вспышка, клубы огня. Плавно передвигая пальцем пуговку управления прожектором, лейтенант обшаривал заросли, но никакого движения больше уловить не смог. Жужжа рассерженной пчелой, глайдер медленно парил над лесом, и Фукашиги скрепя сердце вынужден был констатировать, что жертва ускользнула. Спалив для очистки совести еще несколько деревьев, он развернул глайдер и повел его к посадочной площадке. Фукашиги посадил машину, выбрался из нее, и все это время не переставал думать о странном видении, посетившем его в тот момент, когда он
зажег прожектор,  - в его глазах все еще стоял образ хрупкой девушки в странных одеждах, испуганно смотревшей на опускающийся глайдер.
        .  - Да нет, откуда ей здесь взяться… - убеждал себя лейтенант, внимательно разглядывая каменистую площадку в поисках следов неведомой посетительницы. Ничего обнаружить не удалось, и Фукашиги быстро прошел в палатку - увы, и здесь все было на месте. Лейтенант снова вернулся на площадку, погасил прожектор глайдера и запер машину. Подойдя к опушке леса, включил фонарик и попытался осветить близлежащие кусты, но свет тонул в густом тумане. Чертыхнувшись, Фукашиги вернулся в палатку. Он не считал себя сумасшедшим и привык доверять тому, что видит,  - но черт возьми, здесь, в богом забытом месте. На необитаемой планете увидеть девушку - это уже слишком. Тем не менее, ложась спать, он не забыл установить на площадке перед палаткой матовый шар охранного датчика. Не то чтобы он всерьез чего-то опасался, но так, на всякий случай…


        Багровые отсветы Священного Огня исчезли за первым же поворотом, и дальше Киру пришлось пробираться в полной темноте. Дорога была очень неровной - сплошное нагромождение острых обломков, и после того, как он несколько раз упал, чуть не сломав при этом ногу в некстати подвернувшейся яме, Киру пришлось пробираться на четвереньках, осторожно ощупывая дорогу. Нестерпимо хотелось пить, то и дело приходилось останавливаться", восстанавливая равновесие - ядовитые испарения плюс полная темнота нарушали чувство пространства, Кира качало из стороны в сторону - только сейчас он смог понять причину своих падений. Он полз уже больше часа, когда неожиданно осознал, что не чувствует тока воздуха. Это было плохим признаком, и Киру пришлось возвращаться - к тому месту, где он сбился с пути.
        Вскоре он вновь почувствовал на лице потоки воздуха, сориентировался в их направлении и медленно пополз, стараясь не ошибиться вновь - судя по всему, в этом месте тоннель раздваивался. Кир нащупал стену - да, все правильно, ему надо идти вправо. Вскоре поток воздуха стал сильнее - Кир обрадовался, считая, что это признак близкого выхода, но оказалось, что это было всего лишь сужение тоннеля. Кир с огромным трудом протиснулся в узкую щель между загромождавшими проход валунами - видимо, здесь недавно произошел обвал. Пробравшись сквозь завал, он едва не упал - впереди была пустота. В кромешной тьме он попытался обойти провал слева, затем справа, но всюду руки натыкались на пустоту. Пришлось спускаться, рискуя каждое мгновение сорваться в неведомые глубины,  - Кир понятия не имел, куда он спускается и сколь глубок этот провал. На мгновение он представил, что спускается в темноте с хорошо знакомого ему Большого обрыва, и тут же истерично рассмеялся, его смех эхом разнесся по тоннелю. В самом деле, если этот провал столь же глубок, то лезть в него - чистое самоубийство. Вместе с мыслью о Большом обрыве
пришла и другая, куда более рациональная, хотя и очень простая - Кир даже удивился, что не додумался до этого раньше. Пошарив среди валунов, он отыскал небольшой камень и кинул его вниз, через секунду раздался звук падения. Судя по всему, провал был не столь глубок, как его рисовало разгоряченное воображение Кира. Бросив вниз еще пару обломков, он окончательно убедился в правильности сделанных выводов и продолжил спуск.
        Подъем на другую сторону разлома оказался делом куда более легким, и вскоре Кир уже снова пробирался вперед, ориентируясь по быстро слабеющему ветру - причину этого он выяснил довольно быстро, осознав во время очередного отдыха, что находится в огромной пещере. Крикнув несколько раз и бросая камни в разные стороны, он убедился в правильности своих ощущений. На Кира пахнуло прохладой, он осторожно пополз вперед и тут же ощутил под руками воду…
        Для того чтобы оценить ни с чем не сравнимый вкус воды, определенно надо было пройти сквозь горнило Священного Колодца. Кир пил и пил, и все никак не мог напиться. Лишь утолив жажду, он наконец понял, что вода эта не столь вкусна, как ему показалось, что она отдает гнилью и плесенью и слегка кисловата… Впрочем, отметил он это уже так, для порядка. Осторожно ступая по острым камням, Кир заходил все глубже и глубже, затем поплыл. Он не знал, куда плывет, не знал, сколь далеко протянулось это подземное озеро. Время от времени он громко кричал, и гулкое эхо вторило ему обрывками слов. Наконец ноги вновь коснулись дна, на мгновение Кир даже испугался этого прикосновения, но тут же убедился, что это всего лишь дно, а не всплывшее из бездонных глубин озера неведомое чудовище.
        Кир выбрался на берег и пошел вперед, но вскоре наткнулся на стену. Воздух был неподвижен, Кир повернул направо и пошел вдоль стены. Он выбрал именно это направление не потому, что знал, куда идти, а потому что особой разницы для него не было - что вправо что влево… Вскоре он вновь коснулся воды - и повернул назад. Еще около часа он блуждал под сводами громадной пещеры, пока вновь не ощутил слабый ток воздуха. Где-то журчала вода - расслышав этот тихий звук, юноша пошел прямо на него и вскоре обнаружил в стене небольшой пролом с вытекающим из него ручейком. Осторожно ощупывая дорогу, Кир протиснулся сквозь довольно узкую расщелину и пополз - идти даже на четвереньках здесь было невозможно.
        Вскоре Кир уже пожалел, что забрался сюда - лаз становился все уже, ползти было все труднее. Наверное, ему надо было поискать другой выход, но останавливаться на полпути Кир не захотел - что, если выход совсем близко?
        Кир все полз и полз, а выхода не было, единственным утешением могло служить то, что у него не было проблем с водой, благо ручей тек прямо под ним. Кир уже был близок к отчаянию, когда далеко впереди мелькнул тусклый призрачный свет…


        Утро выдалось достаточно хмурым и ветреным, Фукашиги проснулся в самом мрачном расположении духа. Ничего неожиданного за ночь не произошло, поэтому лейтенант отключил систему охраны и пошел умываться. Он долго плескался у ручья, затем вернулся в палатку и без особого удовольствия позавтракал. Надо было как следует разобраться во вчерашнем происшествии, поэтому лейтенант торопливо допил остатки уже опостылевшего ему диетического кофе - он берег жестянки с соком для особо торжественных случаев, и принялся за работу.
        Как он и ожидал, никаких следов присутствия вчерашней гостьи ему обнаружить не удалось - он внимательно осмотрел площадку, обшарил всю близлежащую растительность, поковырял носком ботинка золу спаленных им деревьев. Все было чисто, и лейтенанту нехотя пришлось признать, что вчерашнее видение скорее всего было галлюцинацией - слишком уж он устал вчера, слишком долго мерз в болоте и мок под дождем рядом с чертовым кораблем. Кстати о корабле - возможно, скоро начнутся холода, и к этому времени надо бы постараться вернуть его себе - Фукашиги не собирался зимовать в палатке. А значит, не мешало бы заняться делом…
        Меньше чем через час он уже сидел в своем логове под раскидистым деревом и внимательно следил за безмолвной «Анакондой». По подсчетам лейтенанта, в корабле осталось еще одиннадцать человек - не так уж и много, если с умом подойти к их ликвидации. Пожалуй, убив семь человек, он добился главного - морального . перевеса. Команда испугана и дезорганизована, именно этим можно объяснить ее поведение. Попробовать проникнуть в корабль и перестрелять их поодиночке? Нет, слишком рискованно - в корабль он, положим, пробраться сумеет, но потом… Один случайный заряд - и для него все кончено - а Фукашиги не любил случайностей, всегда предпочитая действовать наверняка. Приходилось ждать, пока противник сделает ту или иную ошибку.
        Фукашиги размышлял на эти и другие темы, когда входной люк отворился и в его проеме показался человек - к удивлению лейтенанта, человек этот был мертвецки пьян. Едва не упав, он схватился за поручень и стал спускаться по трапу, ежесекундно рискуя сломать себе шею. Вглядевшись, Фукашиги с удивлением узнал в нем Тима Трекета, стажера, едва ли не самого большого трезвенника в команде!
        Следом показался второй матрос, механик Свенсен, он вышел на верхнюю ступеньку трапа, но дальше спускаться не стал.

        - Эй, Тим, не дури… Да ладно тебе, Тим, забудь, потом все вместе сходим!
        Трекет не ответил, он сосредоточенно перебирал ногами, придерживая руками расстегнутый комбинезон и стараясь не .упасть. Наконец он спрыгнул на раскисшую от дождя землю и нетвердой походкой заковылял в сторону леса.

        - Ну и черт с тобой, иди… - Свенсен устало махнул рукой и захлопнул люк.
        Судя по всему, после бегства капитана дисциплина на корабле не то чтобы хромала, а просто-напросто отсутствовала.

        - Ох и люблю же я этих ребят!  - тихонько засмеялся
        Фукашиги, внимательно наблюдая за одиноко бредущим человеком. Несчастный Тим не успел сделать и двух десятков шагов, а в голове неукротимого лейтенанта уже возник и начал претворяться в жизнь очередной коварный план.
        Трекету было двадцать два года, он был сыном известного промышленника Томаса Трекета и не имел лишь одного - счастья. Промотав около двух миллионов кредов на разные увеселительные мероприятия, он проснулся однажды утром в грязном номере третьесортной гостиницы и неожиданно понял, что жизнь прошла зря. Хмурое осеннее утро в свете тяжелейшего похмелья показалось ему невыносимо отвратительным, он тяжело поднялся с кровати, посмотрел на себя в зеркало и неожиданно понял, что больше пить не будет. Как это ни странно, но так оно и оказалось в действительности - когда два года спустя Тим нанимался на «Анаконду», в его кратком послужном списке были самые хорошие рекомендации. Тим действительно начал новую жизнь, и это ему нравилось. Он полюбил дальние поисковые рейды, ему нравился риск, нравилось чувствовать себя первооткрывателем. И когда на борту корабля начались известные события, Тим долго не колебался - в конце концов, разве не в приключениях заключено счастье? Он определенно родился под счастливой звездой, и впереди его наверняка ожидали самые лучшие перспективы.
        Авария, долгий путь к незнакомой планете и даже бегство нового капитана не слишком расстроили самонадеянного Тима - он свято верил в свою звезду, верил в то, что рано или поздно все образуется.
        Отрезвление пришло в тот момент, когда пьяный механик заехал ему кулаком в глаз - это оказалось неожиданно больно, тем более что Тима ударили первый раз в жизни! Так уж случилось, что в его жизни кулаки никогда не играли особой роли - наличие денег и влиятельного отца всегда позволяло без потерь выходить из тех или иных затруднительных ситуаций, в которые он изредка попадал. Затем его выручала жесткая корабельная дисциплина, и лишь теперь некоторые реалии жизни коснулись его по-настоящему, причем в самом прямом смысле. И Тим сник - непонятно куда исчезло былое самодовольство, несколько новых тумаков от других членов команды окончательно закрепили его бедственное состояние - непьющий стажер явно раздражал пьющее большинство. С неожиданной ясностью Тим ощутил, что жизни его суждено закончиться в этом поганом и вечно сыром мире - и он запил, благо выпивки на корабле было в избытке. Он пил так, что удивил даже самых прожженных матросов, ведь никто из них не догадывался о его былой практике в этом деликатном вопросе. Четыре месяца дождей добили его окончательно - ведь что еще делать, если не пить? И
кончилось это тем, что Тим поцапался с Крамером, убеждая его в том, что вот прямо сейчас пойдет и на веревке приведет того зверя, что растерзал беднягу Оуэна. Напрасно его отговаривали новые приятели - Тим ощущал себя в центре внимания, и желание показать, что и он, Тим, не лыком шит, заставило его встать, нацепить кобуру с пистолетом, он с трудом влез в непромокаемый комбинезон и пошел к выходу, пообещав приятелям, что скоро придет с добычей. Напрасно Свенсен пытался остановить зарвавшегося стажера - Тим открыл люк, спустился по трапу и уверенной, как ему казалось, походкой направился в сторону леса.
        Лес встретил его сыростью и гробовой тишиной. Тим неторопливо шел по тропинке, то и дело спотыкаясь - тем не менее ему было хорошо и весело.

        - Эй, з-з-звери, я з-з-здесь, я иду к вам-м-м… Эй!!! И хотя язык у него немного заплетался, мыслил Тим ясно и четко - по крайней мере именно так ему казалось.

        - Буду идти и ш-ш-шуметь, он ус-с-слышит и выйдет, и вот тут я его и с-с-схвачу. Или за-за-застрел-лю.  - Тим вспомнил о пистолете, с трудом достал его - он надел комбинезон поверх пояса с кобурой. Попытался снять пистолет с предохранителя и уронил, затем, остановившись и тупо глядя себе под ноги, с трудом нагнулся, пошарил в луже и поднял оружие. Вылив воду из ствола, заглянул в него, не-.сколько раз дунул, затем пошел дальше.

        - Эй, ну где же вы, звери… Покажитесь, я ж-же ж-ж-ЖДУ…
        Он подошел к ручью, над которым повесился несчастный механик, поднял глаза и вздрогнул - прямо перед его лицом висела великолепная веревочная петля, и петля эта почему-то раскачивалась.

        - Это что за д-дрянь… - Тим удивленно смотрел на петлю, в голове наступило маленькое прояснение - и вместе с ним к Тиму вернулся страх. Он попятился назад, но в этот момент взметнувшийся сзади тонкий шнурок захлестнул ему горло, в спину уперлось что-то твердое, от чего Тим прогнулся назад, затем чья-то рука аккуратно забрала у него пистолет. Видимо, пистолет этот тут же опустился на голову своего хозяина, так как в глазах Тима сверкнуло, и он потерял сознание.
        Очнулся Тим от того, что кто-то макнул его головой в воду - он стал задыхаться и тут же очнулся, затем чья-то уверенная рука вытащила его из ручья.
        Тим сидел, отплевываясь и кашляя,  - его руки были связаны, ноги, как он понял мгновением позже, тоже. Рядом с ним на камне сидел человек, с любопытством наблюдая за своим пленником. Неподалеку, у большой скалы, лоснился полированными боками глайдер. Тим поднял глаза и вздрогнул - перед ним сидел лейтенант Фукашиги.

        - Здравствуй, Тим.  - Голос лейтенанта был спокоен и приветлив.

        - Ка… капитан?

        - Брось, Тим… Я уже давно не твой капитан, а ты, к сожалению, не мой подчиненный.
        Тим не ответил, ему стало страшно - он вдруг подумал, что именно капитан может быть ответствен за смерть если и не всех, то по крайней мере некоторых членов команды «Анаконды».
        Видимо, капитан понял, что творится в душе стажера.

        - Да не бойся ты, Тим, я не собираюсь убивать тебя - я не держу зла на тебя и других членов команды за то, что вы решили прикончить меня.

        - Мы… решили убить вас?!

        - Ну, Тим… Не прикидывайся простачком и не говори, что ты ничего не знал. Я слышал, как Оуэн и его приятели договаривались убить меня - потому мне и пришлось сбежать.

        - Но, сэр, я… я действительно ничего не знал, клянусь вам!

        - Так уж и ничего не знал?

        - Не знал, мне об этом никто ничего не говорил!  - Тим был в ужасе от того, что капитан ему не верит.

        - Значит, они просто не посвятили тебя в свои планы - что ж, это в корне меняет дело.  - Капитан достал из ножен клинок, Тим внутренне сжался, ожидая неминуемой смерти, но Фукашиги просто перерезал веревки.
        Растирая онемевшие запястья, Тим со страхом смотрел на капитана, боясь поверить в свое спасение. Тем временем капитан нырнул в палатку и через минуту вышел из нее с комплектом одежды.

        - Переоденься, Тим,  - ты весь мокрый, потом будем обедать.

        - Спасибо, капитан, спасибо… - Тим торопливо схватил одежду, по лицу его поползли слезы, которые он поспешил незаметно смахнуть.

        - Не стоит, Тим,  - ты не виновен, ты не замышлял против меня ничего плохого - значит, мы все еще в одной команде. Ты согласен со мной?  - Фукашиги в упор посмотрел на растерянного стажера.

        - Конечно, сэр, конечно, согласен…

        - Вот и отлично. Переодевайся, я буду ждать тебя в палатке.
        Сидя в палатке, Фукашиги ждал Тима и размышлял о том, насколько удачно ему удалось обработать этого болвана - кажется, все прошло неплохо. Лейтенант усмехнулся - теперь он в глазах Тима из сумасшедшего убийцы превратился в несчастного капитана, с которым неблагодарная команда хотела поступить столь несправедливо…

        - Можно, сэр?  - Голос Тима звучал достаточно испуганно, и Фукашиги улыбнулся - это был хороший признак.

        - Конечно, Тим, входи. И прошу тебя, не называй меня сэром - для тебя я просто капитан. Садись.  - Лейтенант указал Тиму на второй стул, ими в палатке служили большие плоские камни, накрытые какими-то тряпками. Тим сел, Фукашиги открыл очередную пачку концентратов, достал две банки сока.

        - Прошу.  - Лейтенант повел рукой, приглашая к столу.  - Может, после разносолов Стивена эта еда тебе не понравится, но что имеем…

        - Капитан, Стивен… мертв.
        Фукашиги на мгновение замер, словно весть 86 эта его поразила.

        - Умер? А что с ним стряслось?

        - Он застрелился, капитан,  - застрелился, когда понял, что домой дороги нет…

        - А кто ему сказал, что нет?  - спросил капитан и увидел, как в глазах Тима зажглись огоньки надежды.

        - Мы можем отсюда выбраться?!

        - Можем.  - Капитан посмотрел в горящие глаза Тима.  - Можем, можем, не сомневайся. Конечно, не все так просто, но шансы у нас есть, и очень неплохие - если бы не ваш бунт, мы бы уже могли быть дома.
        Тим ничего не сказал, он молча глотал концентраты, в глазах его снова появились слезы. Господи, он может вернуться домой - может!!!

        - Потому мне и пришлось снять блок управления, чтобы вы не наделали глупостей,  - продолжил лейтенант, запивая еду соком.  - Мне ведь тоже не хочется сидеть здесь вечно. Конечно, приятно посмотреть на другие миры, но домой тоже хочется. Ничего, Тим,  - Фукашиги подмигнул стажеру, тот в ответ слабо улыбнулся,  - мы еще погуляем на твоей свадьбе!

        - Спасибо, сэр… Спасибо, капитан,  - поправился Тим.  - Можете на меня положиться, я сделаю все, что смогу.

        - Конечно, Тим, конечно, твоя помощь мне понадобится. А сейчас ложись и отдохни.  - Капитан хлопнул ладонью по своей постели, смял пустую жестянку из-под сока и выбрался из палатки.


        Свет был очень слабый, едва видимый - и все-таки это был свет, это была жизнь. Силы Кира были на исходе, но эти слабые лучи надежды помогли ему справиться со слабостью, он снова пополз вперед. Свет был все ближе, теперь он просто резал глаза - не от того, что он был такой яркий, просто глаза Кира за долгие часы мрака отвыкли от света. Щурясь, он полз к выходу из подземелья, уже не ощущая боли в разбитом теле.
        Но это не был выход - или по крайней мере не тот, на который надеялся Кир. Разлом в скале, по которому полз Кир, вывел его в широкую наклонную галерею, наполовину затопленную водой,  - именно из этой галереи вода и переливалась в пролом. Кир плавно сполз в воду, затем увидел ступеньки - они уходили вверх. Нащупав их ногами, Кир встал, устало разогнулся и медленно побрел по ступенькам вверх.
        Спасший его свет лился из открытой двери в конце галереи - Кир не обратил внимания на то, что дверь эта массивная, из толстых листов стали - явно не имела аналогов в его мире. Шатаясь, Кир выбрался из галереи и огляделся. И то, что он здесь увидел, уже не могло пройти незамеченным даже мимо его затуманенного разума. Это не был обычный небесный свет, он исходил от странных предметов округлой формы, равномерно распределенных по сте-' нам огромного зала, в котором оказался Кир. Видимо, здесь уже очень давно никого не было - необычно ровный пол ' был покрыт слоем нетронутой пыли, лишь кое-где Кир заметил следы какой-то мелкой живности.
        Удивление пересилило усталость, и Кир пошел дальше. В одном из концов зала находилась дверь, такая же большая и массивная, как та, через которую Кир попал в этот зал. Дверь была закрыта - Кир потянул за литую ручку, но дверь даже не шевельнулась. Подергал сильнее - безрезультатно. В небольшом углублении возле ручки Кир заметил малень - кий блестящий выступ - вроде плавника рыбы. Он осторожно потрогал его, погладил полированную поверхность, потянул на себя, затем надавил - в двери что-то щелкнуло, 'Кир испуганно отскочил назад. Дверь приоткрылась, из-за нее посыпались камни. Кир осторожно заглянул в щель - за дверью был завал, огромная каменная глыба загородила . снизу дверной проем. Неожиданное спасение оборачивалось катастрофой - оглядев зал, Кир понял, что он в мышеловке. Он медленно пошел вдоль стены, пытаясь найти другой выход. Выхода он не обнаружил, зато нашел целую кучу непонятного ему хлама - здесь были обрывки блестящею полотна, большие бобины с узкой желтой лентой, куски металлических конструкций - подняв один обломок, Кир удивился его легкости. Но дальше копаться в этой куче Кир не стал
- его веки смыкались, сопротивляться усталости больше не было сил. Кир огляделся, затем выбрал место у стены, завернулся в куски полотна и мгновенно уснул. Он не знал, сколько проспал - час, два или сутки, проснулся от холода - его ложе отнюдь не отли-38 чалось комфортом. Встав, Кир огляделся, не совсем понимая, где находится, затем все вспомнил. Его трясло - похоже, последние события не прошли даром даже для его крепкого организма. Кир подошел к одному из источников света, протянул к нему руки - и ничего не ощутил. Это был мертвый свет, он не давал тепла - похоже его неведомые создатели давно позабыли радость живого огня.
        Хотелось есть, но Кир быстро отбросил все мысли о дде - здесь ее не было, и думать о ней значило даром расходовать силы. Он понимал, что времени у него мало, что надо было как-то выбираться отсюда - но как?
        Он подошел к двери, заваленной камнями, распахнул ее во всю ширь. Нет, здесь вряд ли удастся пробраться - и Кир вернулся к уходящей вниз галерее. А что, если…
        Кир спустился по ступенькам, вошел в воду - похоже, у него не было другого выбора. Около минуты он ритмично дышал, затем глубоко вдохнул и нырнул. Он не боялся, что заблудится в подводном лабиринте - за последнее время он столько раз был на краю смерти, что она перестала его пугать. Кир плыл в полной темноте, надеясь на то, что затопленная галерея имеет какой-то выход. Несколько раз он пытался всплыть, но всякий раз натыкался на каменный свод над головой. В какой-то момент он понял, что уже прошел ту точку, откуда еще мог вернуться назад, но не остановился. Ему повезло и на этот раз - когда желание дышать стало невыносимым, он наткнулся на преградившую путь каменную стену, отчаянно рванулся вверх - и не ощутил над собой камня…
        Кир шумно, хрипло дышал, его била мелкая дрожь - .вода в этом водоеме была на редкость холодной. Осторожно поплыл вперед - и наткнулся на стену. Через несколько минут он убедился, что находится в каменном мешке. Он поплыл вдоль стены, ощупывая ее нижний край пальцами ног, и вскоре нога провалилась в пустоту - галерея повернула влево. Отдышавшись, Кир снова нырнул, на этот раз плыть пришлось меньше
        - как только свод над головой исчез, Кир вынырнул - и тут же увидел . свет. Это не был бездушный неживой свет - отбрасывая колеблющиеся тени, горели укрепленные на стенах светильники, и их теплое желтое пламя осветило то, что едва не заставило Кира вскрикнуть. В роскошном кресле, в окружении множества странных и непонятных вещей, сидел Великий Боа.
        Утро следующего дня Тим встретил с улыбкой - он снова был с'капитаном, у него опять появилась надежда. Тим выбрался из палатки, огляделся - Фукашиги был у ручья, он снял рубашку и шумно, с удовольствием умывался. Нагнувшись, он плескал водой на голову, на спину и радостно пофыркивал. Тим хотел было уже поздороваться, но в это мгновение произошло нечто такое, от чего волосы у стажера встали дыбом - прямо из воды к капитану протянулись две пары рук и сдернули его в воду.
        Тим вскрикнул, оглянулся - и похолодел от ужаса: из леса, со стороны болота, из ручья лезли и лезли некие существа, в облике которых разум Тима отказывался признавать людей. Темно-зеленые обнаженные тела, искаженные неведомой злобой лица, огромные кривые ножи в руках. Ступая на полусогнутых ногах и хищно шипя, эти исчадия ада медленно окружали Тима, и он не выдержал - отчаянно закри-. чав, несчастный стажер во второй раз за прошедшие сутки потерял сознание…
        Очнулся он от того, что его немилосердно трясло. Он попробовал пошевелиться и чуть не вскрикнул от боли, этому помешал лишь засунутый в рот кляп. Все тело было крепко стянуто тонкими прочными веревками, это причиняло Тиму невыносимые страдания. Он открыл глаза и попробовал оглядеться - то, что он увидел, не принесло облегчения. Он лежал в большой плетеной корзине, и четверо зеленых страшилищ куда-то его несли. Позади несли такую же корзину, Тим догадался, что в ней скорее всего находится капитан. Тим вспомнил рассказы о людоедстве на некоторых нецивилизованных планетах, и ему снова стало плохо - похоже, эта жуткая компания только что нашла свой завтрак!
        Процессия шла и шла, конца этому шествию не было видно, и Тим, очнувшись в очередной раз, несколько воспрянул духом - раз его еще не съели, то, может, не съедят вообще? Может, они с капитаном понадобились этим странным существам для каких-то других целей?
        Впрочем, мысль о других целях - а какие они могут быть у этих чудовищ,  -Тим мог только догадываться - снова лишила его душевного равновесия.
        Страшнее всего не смерть, а ожидание смерти, страшна неизвестность, и Тим успел изведать все это в полной мере. Тим потерял счет времени, он не знал, сколько его несли - и лишь когда стало темнеть, наконец почувствовал, что они прибыли на место. Процессия остановилась, корзину опустили на землю, и в тот же миг к Тиму протянулись десятки рук, от чего несчастный стажер пришел в неописуемый ужас - замычав, он снова потерял сознание. И уже не почувствовал, как с него сняли веревки, вынули кляп и втолкнули в сырой каменный мешок.
        Фукашиги привстал и скривился от боли - все тело болело, словно его пропустили через шестерни неведомого механизма. Он огляделся - ничего необычного, бывает и хуже. Две лавки, каменные стены, крошечное окошко в потолке.
        Снова отворилась дверь, вошли несколько существ - и только тут Фукашиги понял, что их жуткие лица были не чем иным, как искусно сделанными масками. Один из вошедших поставил на пол две миски с едой и наполненный водой глиняный кувшин, затем повернулся к пленникам.

        - Еда, вода,  - сказало это существо с легким акцентом, затем незнакомцы вышли.

        - Ну надо же, эти твари еще и говорят по-нашему,  - пробормотал лейтенант, затем с жадностью припал к кувшину. Утолив жажду, взял миску с едой и забрался на лавку. Впрочем, он все же вспомнил о беспомощном стажере - тот все еще лежал без сознания на мокром каменном полу.

        - М-да, небольшая неувязочка вышла… - Лейтенант со вздохом встал, поднял с пола стажера и затащил его на лавку - не потому, что в сердце Фукашиги нашлось место жалости, просто стажер мог ему еще пригодиться.

        - Могло быть и хуже,  - снова пробормотал он, потом осторожно понюхал еду.  - Что за гадость… - Фукашиги поставил миску на пол, затем встал и внимательно осмотрел свою тюрьму - никаких шансов на побег. Быстро темнело, в камере стало совсем сумрачно.
        Стажер наконец начал подавать признаки жизни - он медленно сел и изумленно огляделся.

        - Где это мы?

        - В гостях. Не переживай, выкрутимся. В кувшине вода, еда в миске, но есть эту гадость не советую.
        Тим схватил кувшин и долго, с наслаждением пил, затем последовал примеру капитана и забрался на свою лавку.

        - А кто они?

        - А черт их знает. Но говорят вроде по-нашему - наверное, какие-нибудь переселенцы или еще кто. Впрочем, завтра узнаем. А сейчас лучше спи - может, это последняя ночь в твоей жизни.  - Фукашиги не смог удержаться от этого замечания. Тим вздрогнул и улегся на лавку, сердце у него тоскливо заныло. Он лежал и думал о близкой смерти, не замечая злорадной улыбки лейтенанта.
        Великий Боа был доволен - такого душевного подъема он не испытывал уже давно. Определенно, в его жизни наступила светлая полоса, и как знать, не преддверие ли это предначертанных ему судьбой великих свершений?

        - Приведите пленников,  - приказал он, и четверо воинов, уже смывших с себя зеленую болотную глину и облаченных в парадные одежды, почтительно склонились и вышли.
        Боги оказались не столь значительны, как предполагал вождь - один из них, совсем еще молодой, выглядел испуганным, второй всем своим видом выражал полнейшее равнодушие к происходящему - он был невысок и жилист, узкие глаза смотрели спокойно и холодно. Подталкивая пленников копьями, воины заставили их опуститься на колени - глядя на покоренных богов, Великий Боа испытал подлинный триумф.

        - Кто вы и откуда, и что вам надо на нашей земле?  - спросил он наконец, глядя на пленников с высоты своего трона.

        - Хотелось бы знать, с кем мы имеем честь говорить,  - ответил вопросом на вопрос старший Бог. В его голосе звучала скрытая насмешка, но Боа не уловил ее.

        - Здесь спрашиваю я!  - закричал Боа, при этом лезвия копий угрожающе качнулись в сторону пленников.

        - Я капитан Фукашиги, можете называть меня просто «капитан», а это мой помощник Тим. На нашем корабле произошла небольшая авария, поэтому мы были вынуждены опуститься на вашу гостеприимную планету. И хочу сразу предупредить о том, что дальнейшее обращение с нами подобным образом может иметь для вас самые плохие последствия. И наоборот, если вы будете вести себя должным образом, я могу обещать вам очень большие выгоды от нашего возможного сотрудничества.
        Великий Боа задумался: значит, древние книги не врали. Действительно есть другие миры, и эти люди - оттуда. Что же ему с ними делать? Убить? А если за ними прилетят другие? Гнев этих людей может быть страшен. С другой стороны, эти пришельцы явно не так страшны, иначе уже давно бы продемонстрировали свое пресловутое могущество.

        - Я никогда не был против сотрудничества.  - Боа встал с трона и медленно подошел к пленникам.  - Я просто предлагаю не забывать о том, что командую здесь я, и именно от меня зависит, жить вам или умереть. Я ясно выразился?

        - Вполне.  - Фукашиги посмотрел на вождя, и у него возникло неодолимое желание взять этого жирного борова за шиворот и немножко повозить лицом по каменному полу
        - исключительно в целях профилактики. Увы, хищно поблескивающие копья стражников заставляли отложить этот приятный момент на будущее.

        - Я рад, что вы меня так хорошо понимаете. Можете встать.  - Вождь кивнул охранникам, те отступили в сторону. Пленники неторопливо поднялись, Фукашиги отряхнул пыль с колен.

        - Чувствуйте себя гостями, вас проводят в ваши покои. Но предупреждаю - если попытаетесь сбежать, то будете немедленно уничтожены. Вечером мы с вами еще побеседуем.  - Боа неприязненно махнул рукой в сторону выхода, давая понять, что аудиенция окончена.

        - Я бы попросил вас вернуть мою одежду.  - Фукашиги совсем не торопился уходить. Он был в одних брюках, в том самом виде, в каком его захватили у ручья.  - Кроме того, мне необходимо кое-что из моих вещей.

        - Что вам здесь нужно, буду определять я,  - с язвительной улыбкой ответил Боа.  - А теперь идите и не испытывайте мое терпение.
        Великий Боа сидел в своем любимом плетеном кресле и с любопытством разглядывал конфискованные у богов вещи - их набралось достаточно много. Желтый свет масляных ламп отбрасывал колеблющиеся тени, тихо журчала вода - в дальнем конце пещеры находилось подземное озеро с чистейшей ключевой водой. Эта пещера была любимым местом Боа, своего рода рабочим кабинетом - расположенная глубоко под землей, в лабиринте древних выработок, она позволяла вождю уходить от шума и суеты и в спокойствии обдумывать встающие перед ним проблемы. Лишь несколько особо приближенных воинов знали дорогу в этот потаенный уголок и свято берегли тайну. Боа скрывал местонахождение пещеры даже от членов Совета - впрочем, именно от них-. то и следовало скрывать ее в первую очередь. Увы, жизнь вождя чревата как взлетами, так и падениями, вчерашний подобострастный советник сегодня мог плести против тебя Нити заговора - Боа был достаточно умен, чтобы предвидеть такую возможность. Он менял состав Совета каждый год, он умело организовывал интриги внутри самого Совета - пока советники грызлись между собой, им было не до него. Он применял
сотни больших и маленьких хитростей, составлявших в совокупности науку управления, но даже все это не позволяло Боа чувствовать себя в безопасности. И только здесь, в затерянном подземном гроте, под неусыпной охраной преданных ему стражников, он чувствовал себя спокойно. Только здесь он мог спать, не боясь быть убитым во сне, только здесь он мог спокойно размышлять о насущных проблемах.
        Боа неторопливо перебирал вещи богов, с опаской и благоговением дотрагиваясь до странных, непонятных ему предметов. Через его руки прошли по очереди фонарик и четыре рации, блоки управления глайдеров и большой блок с «Анаконды», ручные гранаты и кумулятивные мины и многое-многое другое. Боа понимал, что предметы эти могут таить опасность - и потому благоразумно ничего не нажимал, не крутил и не дергал - что, в конечном счете, полностью себя оправдало.
        Назначение некоторых предметов было ему понятно, их он откладывал в сторону - сюда вошла разнообразная одежда, два изумительных кинжала из неведомого Боа металла, один из которых вождь тут же нацепил себе 94 на пояс, коробки с едой. Но чем дальше Боа разбирался со всем этим богатством, тем больше понимал, что без помощи богов ему не обойтись - только они могли рассказать, что есть что.
        Правда, в этом таилась некоторая опасность, но Боа на то и был Великим, чтобы находить выход из подобных ситуаций. Он уже давно решил, что ему делать с богами: придется подержать их какое-то время в неволе, выведав за это время все, что можно
        - а потом потихоньку убить, схоронив тела в одной из бесчисленных подземных пещер. А советникам и всем остальным он скажет, что боги ушли в свой мир, пообещав вернуться - для того чтобы помочь ему, Боа! Этим простым способом он сразу решал множество задач - во-первых, все будут считать, что богов отпустили, а значит, в случае прихода других богов ему нечего опасаться. Во-вторых, его власть станет крепче и прочнее - кто осмелится затевать что-либо против того, кому благоволят сами боги! И, наконец, в-третьих, он научится у богов их мудрости, научится обращаться со всеми этими странными штуками, а главное - с летающим троном! Правда, при мысли о летающем троне на лице Боа отразилась некоторая досада - воины не смогли принести трон в селение, так как каждый, кто прикасался к этому блестящему чуду, тут же падал на землю и жадно глотал воздух, пораженный какой-то неведомой силой. Разъяренные воины уже готовились жердями столкнуть этот адский механизм в реку, и лишь вмешательство руководившего операцией советника спасло трон. Впрочем,  - тут Боа задумчиво вытянул губы,  - он найдет способ справиться и с
этой проблемой.

        - Каан!  - позвал Боа, в ответ на его призыв из темноты входного тоннеля беззвучно появился стражник.

        - Слушаю, мой повелитель!

        - Приведите ко мне младшего Бога, я буду с ним беседовать.
        Тим дрожал от страха, ожидая худшего, четверо стражников вели его в неизвестность по хитросплетениям подземного лабиринта. Он очень боялся, хотя Фукашиги и заверил его, что бояться пока нечего, и научил, как себя вести и что говорить, если Тима вызовут первым - почему-то капитан был уверен в том, что именно так все и произойдет. Так оно и случилось: Тима без всяких объяснений вывели из их новой тюремной камеры - более просторной и теплой, чем предыдущая - и куда-то повели, ничего не объяснив и не отвечая на вопросы.
        Мрачные катакомбы действовали на Тима угнетающе - он вдруг испугался, что уже никогда отсюда не выйдет. Он готов был отдать все ради того, чтобы оказаться сейчас не то что дома, а хотя бы на «Анаконде». Увы, изменить что-либо он был не в силах, и вся надежда теперь была только на капитана - а потому Тим все-таки попытался вспомнить все, что ему объяснял Фукашиги.
        Они шли минут десять, свет масляного светильника в руке одного из воинов то и дело выхватывал из темноты всевозможные повороты, галереи, спуски и подъемы - Тим уже давно оставил всякую попытку запомнить путь.
        Вскоре впереди показался свет, они остановились. Высокий стройный охранник - Тим уже успел понять, что именно он руководит остальными стражниками, тихо вошел в освещенную пещеру. Тим расслышал слабые голоса, затем стражник вернулся и взмахом руки позвал за собой.
        После темноты лабиринта свет многочисленных светильников показался Тиму очень ярким. Его кинули на колени, в шею и спину тут же уперлись копья. Щурясь от света, Тим поднял голову и вздрогнул - прямо перед ним, в большом плетеном кресле, сидел вождь этих аборигенов.

«Не бойся их, Тим. Побольше наглости и нахальства, не робей. Делай все так, как я сказал,  - и тебе ничего не грозит».
        Тим вспомнил слова капитана и неожиданно для себя почувствовал поднимающуюся откуда-то изнутри волну ненависти к вольготно развалившемуся в кресле вождю. Стоя на коленях, Тим со злобой думал о том, что эта жирная откормленная тварь позволила себе поднять руку на него, члена экипажа лучшего в мире поискового рейдера! Он, Тим, стоит на коленях перед этой жирной обезьяной! Как бы то ни было, прилив злости подействовал на него очень благотворно - с неподдельным удивлением и радостью Тим почувствовал, что бояться вождя нет смысла, что этот сытый обрюзгший человек просто смешон в своем желании выглядеть величествен но. И когда вождь соизволил наконец взглянуть на пленника, Тим уже торопливо вспоминал все инструкции капитана.

        - Я хочу знать, как тебя зовут,  - с ужасным акцентом спросила обезьяна.

        - Тим, помощник капитана.

        - Хорошо, Тим, садись.  - Обезьяна указала рукой на небольшой низенький стульчик возле своего кресла, Тим молча повиновался.

        - Ты мне нравишься, Тим, и я с большим удовольствием хочу сообщить тебе, что собираюсь отпустить тебя и твоего… капитана,  - вождь слегка запнулся на незнакомом слове,  - на свободу. Но,  - вождь поднял указательный палец,  - прежде чем отпустить вас, я бы хотел немного поговорить с тобой вот об этих вещах.
        Обезьяна взмахнула волосатой лапой, и один из воинов сдернул большую плетеную циновку с прикрытых ею вещей капитана. Тим вздрогнул от радости, увидев в этой куче гранаты и два лучевых пистолета. Впрочем, его шеи тут же коснулись наконечники копий, что сразу заставило Тима вспомнить о наставлениях капитана.

        - Объясни мне, что это и для чего, и я отпущу вас.  - Голос вождя звучал вкрадчиво и многообещающе.  - И кто знает,  - продолжал вождь,  - может быть, мы сможем стать друзьями…

        - Может быть,  - доброжелательно ответил Тим, зримо представив себе вождя в клетке зоопарка и детей, кормящих его земляными орешками.  - Очень может быть.

        - Я рад, что ты меня понимаешь.  - В голосе вождя чувствовалась плохо скрываемая радость - похоже, этот глупый щенок клюнул на его уловку!  - Итак, Тим,  - вождь взял из груды вещей блок питания,  - что это такое?

        - Это очень хорошая вещь,  - доброжелательно ответил Тим.  - Она служит для освещения.  - Он благоразумно не стал объяснять, что универсальный блок питания можно использовать в самых различных целях, и выбрал самое простое и наглядное.

        - Освещения чего?

        - Да чего угодно. Мы пользуемся ею так же, как вы - вашими лампами.  - Тим кивнул на закрепленные на стенах светильники.  - Показать?

        - Хорошо, покажи. Но учти - если что, ты умрешь на месте.  - При этих словах -вождя четыре копья коснулись шеи Тима.

        - Я все понял.  - Голос .Тима стал слегка хриплым - не каждый день приходится говорить с копьями у горла.  - Только подайте сначала вон ту сумку,  - Тим осторожно указал рукой на небольшой плоский кофр,  - там есть одна такая штука… - Тим замялся, не зная, как объяснить этим аборигенам, что такое лампочка.
        Вождь на секунду задумался, затем кивнул в знак согласия. Аккуратно копаясь в кофре под настороженными взглядами аборигенов, Тим нашел лампочку и аккуратно вставил ее тонкие клеммы в разъем блока.

        - Осторожно, не пугайтесь, я включаю… - Тим повернул регулятор мощности на самый минимум,  -чтобы не нервировать воинов неожиданно ярким светом, затем включил блок.
        Лампочка зажглась мягким белым светом, Тим услышал тихие восторженные возгласы. Он плавно увеличил мощность, пещеру залил ослепительно яркий свет.
        Аборигены молчали, любуясь чудесным зрелищем, Великий Боа крепко вцепился в подлокотники кресла и смотрел на Священный - вне всякого сомнения - Огонь со смешанным чувством страха и восхищения. «Это чудо,  - думал Боа,  - настоящее чудо». И он, Боа, отныне был его хозяином!

        - Теперь, если захотите, ваши светильники можно погасить,  - сказал Тим, довольный произведенным эффектом.  - Этот свет можно гасить и зажигать по вашему желанию с помощью вот этих ручек.  - Он продемонстрировал, как управлять мощностью блока, затем выключил его. После яркого света лампочки желтое пламя светильников показалось невыразимо тусклым и мрачным. Повинуясь жесту Боа, воины взяли блок питания и аккуратно отнесли его в сторону.

        - Очень хорошо, Тим.  - Вождь выглядел немного ошеломленным, но быстро взял себя в руки.  - Давай продолжим.
        Следующим извлеченным из кучи предметом оказался портативный связной линком, и пока вождь задавал вопрос, Тим быстро соображал, какое назначение ему придумать.

        - Эта штука… она помогает засыпать, когда мешает шум. Вот, смотри.  - Тим слишком поспешно протянул руку к рации, и тут же копья коснулись его кожи. Сглотнув комок в горле, Тим замер, затем осторожно взял липком из рук вождя.

        - Это очень просто, надо просто повернуть вот здесь… - Тим включил рацию, послышалось тихое шипение. Тим увеличил громкость, чтобы шум излучателя был хорошо всем слышен.  - Когда хочешь заснуть, ставишь эту штуку в изголовье и включаешь. Шум успокаивает, и ты быстро засыпаешь.
        Вождь молча слушал, внутренне удивляясь мудреной технике пришельцев, затем миролюбиво кивнул.

        - Хорошо, давай дальше.
        В руках вождя был лучевой пистолет, и сердце Тима тревожно заныло. Он вспомнил наставления капитана насчет оружия и сосредоточился.

        - О, это очень полезная штука. Она нужна для того, чтобы открывать банки с соком.

        - Соком?  - Вождь не знал этого слова.

        - Ну, это вкусная жидкость, вода такая вкусная… - Тим смотрел на вождя .очень спокойными глазами, и тот невольно расслабился.  - Я сейчас покажу. Вон в том большом ящике есть такие круглые… да-да, вот эти, с желтой полосой…
        Воины осторожно подали Тиму жестянку с соком, он улыбнулся и протянул руку за оружием.
        Когда тяжелая рифленая рукоятка легла ему в ладонь, по лбу поползли предательские капельки пота. Но Тим хорошо помнил указания капитана, а потому не стал рисковать
        - в конце концов, капитану виднее… Тим поставил мощность и длину луча на минимум, снял оружие с предохранителя, нажал курок и аккуратным движением вскрыл банку. Брызнула и зашипела сладкая пена, Тим поставил банку на землю рядом с собой и протянул руку за следующей.

        - Еще одну.
        Вскрыв вторую банку, он протянул ее вождю.

        - Не бойтесь, это вкусно!  - Тим поднял с пола свою банку и жадно припал к жестянке. Вождь смотрел на него с опаской, затем пригубил напиток, несколько секунд прислушивался к ощущениям. Видимо, дегустация вполне удовлетворила вождя, так как он тут же залпом осушил банку удовлетворенно крякнул.
        Дальнейшее знакомство с плодами цивилизации проходило в том же духе - Тим по возможности скрывал истинное назначение предметов либо утаивал их полные возможности. Но, помня наставления капитана, он отказался отвечать на вопросы о минах, гранатах, кофре с химикалиями, блоках управления и о некоторых других вещах, сославшись на свою неосведомленность.

        - Как, ты не знаешь назначения этой вещи?  - удивленно спросил Боа, держа в руках ручную гранату.

        - Прости, вождь, но я действительно не знаю.

        - Но почему?

        - Мне просто не положено этого знать. Возьми для примера своих воинов - ведь им не положено знать всего, что знаешь ты. Ведь ты - вождь, а они - твои подчиненные. Так и мой капитан не говорит мне всего, что знает сам. Я просто его помощник и не могу знать больше того, что мне дозволено. Мне кажется, что та вещь, которую ты держишь в руках, помогает устранять некоторые неприятности со здоровьем, но я не знаю, как ею управлять, и вообще я могу ошибаться,  - поспешил добавить Тим, заметив жадный взгляд Боа.  - Если пользоваться ею неправильно, можно даже заболеть.  - Тим получил искреннее удовольствие при виде того, с какой поспешностью Великий Боа отложил в сторону гранату.
        Аудиенция закончилась поздней ночью. Тима вновь провели бесчисленными коридорами, и вскоре он уже лежал на своей кровати - уставший, но счастливый от того, что не струсил, не испугался и сделал все, что от него требовалось. Лежавший рядом Фукашиги лениво поинтересовался, как прошла встреча, и Тим спокойным и достаточно громким голосом, чтобы .возможным соглядатаям не пришлось напрягать слух, коротко и внятно изложил официальную версию своей беседы с Великим Боа, не забыв упомянуть о том, каким приятным и умным человеком этот самый Боа оказался. И лишь глубокой ночью, осторожно перебравшись к кровати капитана и с головой накрывшись толстым одеялом, он тихим шепотом передал точное содержание встречи. Уснул он быстро, как и любой довольный прожитым днем человек - в отличие от Великого Боа, которому долго не давало заснуть шипение положенного в изголовье кровати линкома.
        Фукашиги сидел напротив вождя и едва заметно улыбался. Что ни говори, а судьба действительно сложная штука. Вот, например, перед ним сейчас сидит эта волосатая обезьяна, возомнившая себя императором или еще бог знает кем, и считает себя хозяином положения. Эта обезьяна улыбается, причмокивает губами, пьет его, капитана, сок - и даже не подозревает о том, что фортуна так переменчива, а жизнь, напротив, не так длинна, как бы того хотелось.
        В пещере было непривычно светло - Великий Боа лично включил блок питания, дабы показать пленнику, что нет ничего такого, с чем бы он, Боа, не мог разобраться. Масляные светильники за ненадобностью погасили, вождь горделиво восседал в кресле и с улыбкой превосходства смотрел на своего пленника. Что ж - пора начинать…
        Великий Боа взял из кучи разложенных на полу предметов очередной неведомый ему механизм и протянул его плененному Богу. Фукашиги покорно взял протянутый вождем блок управления глайдером и стал терпеливо объяснять, что штука эта является самым важным элементом глайдера - или Летающего Трона, как его изволил назвать высокочтимый вождь. Да, конечно, он с огромным удовольствием покажет вождю, как действует глайдер и как им управлять, ибо недопустимо, чтобы такая знатная персона ходила пешком. Слова Фукашиги звучали столь искренне, что Боа ни на секунду не усомнился в своей полной победе - боги сдались, и теперь он, Великий и Всемогущий Боа, будет править этим миром по-новому - железной рукой, опираясь на свои новые божественные возможности.
        Конечно же, Фукашиги поможет Боа избавиться от некоторых недугов - да-да, именно при помощи вот этой небольшой круглой штучки, которую Великий Вождь сейчас взял в руки. К сожалению, для этого требуется некоторая подготовительная работа, но он уверен, что быстро все организует и никакие болячки больше не будут беспокоить Великого Боа. Да-да, конечно, Великого и Всемогущего Боа, да простит Великий Вождь его, капитана, за эту маленькую оговорку.

«Тварь жирная,  - подумал Фукашиги.  - Теперь он еще и Всемогущий…»
        Однако пора было все это заканчивать, и Фукашиги, подробно объяснив Боа назначение бинокля, предложил выпить еще по баночке сока. Вскрыв с помощью пистолета несколько банок, он протянул по одной охранникам, те, взглянув на милостиво кивнувшего вождя, с опаской их взяли. Одну банку он протянул вождю, затем взял себе целую, одновременно переводя большим пальцем регулятор излучения пистолета.

        - Впрочем, открывать эти банки можно и другим способом, более удобным.  - Фукашиги потянул за хвостик крышки, банка с легким щелчком открылась.  - Да и эту штуку можно использовать несколько по-другому - скажем, вот так.  - Лейтенант просунул кончик ствола под мышку и в упор выстрелил в стоявшего позади него стражника, затем в долю секунды повторил эту незамысловатую операцию еще два раза.
        Запахло паленым мясом. Великий и Всемогущий Боа замер с открытым ртом, глядя на рухнувших телохранителей. Затем в его лице что-то дрогнуло, банка с недопитым соком выскользнула из рук и глухо звякнула о каменный пол пещеры.

        - Хорошая штука, правда?  - поинтересовался лейтенант, с нескрываемой издевкой глядя на побледневшего вождя.  - Называется лучевым пистолетом системы Нортона. Очень хорошая вещь, а главное, тяжелая.  - С этими словами Фукашиги приподнялся и с размаха впечатал ребристую рукоять пистолета в физиономию Всемогущего Боа. Любимое кресло вождя опрокинулось, он мешком рухнул на пол, но тут же сел и, не отрывая взгляда от Фукашиги, начал быстро пятиться назад. По разбитому лицу потекли капли крови, вождю безумно захотелось закричать, позвать на помощь стражников, охранявших вход в пещеру, но губы не повиновались ему - частично из-за выбитых зубов, но большей частью от страха - Великий Боа неожиданно понял, что этот странный человек убьет его без всяких колебаний.

        - Ну что же ты не кричишь, не зовешь на помощь? Или тебе помочь?  - Лейтенант поднял опрокинутое кресло и удобно устроился в нем, затем неторопливо допил свой сок и поднял с пола одну из гранат. Оглядев потолок пещеры, Фукашиги сокрушенно покачал головой и повернул красный ободок регулятора мощности на минимум.

        - Я жду, зови их.  - Фукашиги приподнял ствол пистолета и от бедра выстрелил в сторону вождя. Сверкающий луч ударил в пол у самых ног Боа, камень расплавился и превратился в маленькую багровую лужицу. И Великий Всемогущий Боа закричал - сначала несмело, хрипло, затем дико и страшно, во всю мощь своих легких - он вложил в этот крик весь ужас, охвативший его при виде сидящего в его любимом кресле страшного в своей непредсказуемой ярости божества.
        Послышался легкий топот ног, Фукашиги улыбнулся и выдернул чеку, затем небрежным жестом бросил гранату во входной тоннель. Взрыв, мощная вспышка, трясущегося вождя толкнула упругая стена горячего воздуха - и тут же в пещере повисла пугающая своей безнадежностью тишина…

        - Ну что ж, мой дорогой и всемогущий Боа,  - Фукашиги весело улыбнулся, и улыбка эта заставила и без того трясущегося вождя помертветь от страха,  - чем мы займемся дальше?


        Тая сидела у окна, обхватив колени, и отрешенно смотрела на быстро темнеющее небо
        - близилась ночь. Вся деревня была взбудоражена пленением богов, но девушку это уже не интересовало - со смертью Кира в ее жизни не осталось ничего. Впрочем, что-то все же еще было, но не то доброе, старое, а нечто новое, до сих пор ей еще не знакомое. Тая молча смотрела в окно, когда неожиданно поняла, что это новое было желанием мстить - отцу, его советникам, мстить всем тем, кто привел Кира к гибели, тем, кто позволил ему умереть…
        Тихо жужжали светлячки, вскоре Тая уже различала в воздухе их светлые крапинки. Один светлячок сел на каменный подоконник и медленно пополз, растерянно тычась из стороны в сторону. Девушка слабо улыбнулась и подставила ему руку - почувствовав тепло, светлячок быстро забрался на ладонь и тихо запел, его мягкое стрекотание напомнило Тае те времена, когда она слушала светлячков вместе с Киром. В глазах появились слезы, Тая смахнула их рукавом, стараясь не потревожить поющего светлячка. Держа его на ладони, девушка тихо запела старую детскую песенку - ту самую, что когда-то пела вместе с Киром.
        В уютном теплом домике
        С трубою на бочок
        Жил на поляне у реки
        Веселый светлячок…
        Воспоминания были такими живыми, что Тая чуть не разревелась. И вдруг она что-то услышала - это не могло быть правдой, никак не могло, скорее это было какое-то жестокое наваждение.

        - Тая…
        Тихий, приглушенный, но такой родной голос… Девушка вскочила, обиженный светлячок упал с ладони на пол, тут же взлетел и быстро исчез в окне, рассерженно жужжа.

        - Кир… - тихо прошептала девушка.  - Кир!  - позвала она уже громче, боясь, что наваждение исчезнет так же внезапно, как и появилось.
        Но это не было наваждением. Густые кусты неподалеку слегка качнулись, и одинокая тень незаметно скользнула к дому.

        - Кир!!!

        - Тише, Тая, тише…
        Это был Кир, и Тая чуть не упала - сильные руки юноши едва успели подхватить потерявшую сознание девушку.

        - Ну вот, этого еще не хватало,  - укоризненно прошептал Кир, не давая девушке упасть. Он быстро проскользнул в комнату и осторожно уложил Таю на кровать, затем начал аккуратно трясти ее, пытаясь привести в чувство.

        - Кир, ты вернулся…

        - Тише, Тая, тише, нас могут услышать, и тогда мне конец…
        И тут только девушка наконец поняла, что это не призрак, не бесплотный дух, а ее Кир, живой и невредимый.

        - Господи, Кир, это ты и ты живой!

        - Ну конечно, живой, что со мной сделается. Но прости меня, Тая, мне теперь надо идти. Я не могу никому показаться, мне придется прятаться - ведь для всех, кроме тебя, я мертв.

        - Не уходи, Кир…

        - Не могу. Тая, прости меня… Но я скоро приду, я найду себе убежище неподалеку и буду навещать тебя.
        Неподалеку послышались громкие голоса, мимо дома ' вождя прошла группа возбужденной молодежи, они о чем-то оживленно спорили. Кир замолчал, опасливо поглядывая в сторону открытого окна.

        - Тая, что происходит в деревне? Что-то слишком уж шумно.

        - Так ты ничего не знаешь? Вчера днем отец захватил богов в плен, их двое, я их даже видела издалека.

        - Так, значит, это правда? Значит, я не ослышался…

        - О чем ты, Кир?

        - Я потом тебе все объясню. Господи, Тая, твой отец глупец и боги накажут его!

        - Кир, они не боги - отец говорил, что они такие же люди, как и мы, просто прибыли сюда из какой-то чудной страны, где все совсем не так, как у нас.

        - Не знаю, Тая, не знаю.  - Кир немного помолчал.  - И все же мне кажется, что твой отец сделал самую большую ошибку в своей жизни.
        На улице опять зашумели, Кир снова тревожно оглянулся.

        - Все, Тая, мне пора. Но я скоро вернусь, может, даже послезавтра… нет, завтра! А сейчас я должен идти!  - Кир провел рукой по струящимся волосам девушки, затем быстро поцеловал ее, перемахнул через подоконник и растворился в сгустившихся за окном сумерках.
        Великий Боа был бледен и подавлен. Он с ужасом глядел на поигрывающего пистолетом Бога, понимая, что находится на волосок от смерти.

        - Ты не можешь меня убить,  - тихо произнес он, с трудом шевеля разбитыми губами.

        - Да неужели? А что, может, попробуем?  - Фукашиги приподнял пистолет и с интересом посмотрел на вождя.

        - Тогда ты никогда не выберешься наружу,  - торопливо пояснил Боа.  - Дорогу сюда знал только я и мои люди. Ты убил их,  - Боа с содроганием посмотрел на тела стражников,  - и теперь только я смогу вывести тебя отсюда. Только я.

        - Ах вот оно что. Значит, это твоя личная резиденция, твой тайник?  - Фукашиги ухмыльнулся.  - Ну тогда совсем другое дело, тогда я, конечно, тебя не убью…
        Бог встал с кресла, испуганный вождь вздрогнул, но Бог только усмехнулся и открыл одну из своих сумок. Он достал непонятные вождю предметы, затем взглянул на Боа.

        - Ну вот что, светлейший, ползи-ка ты вон туда, к той луже.

        - Это не лужа,  - не выдержал уязвленный Боа,  - это Священное озеро.

        - Значит, ползи к Священному озеру, только побыстрее, или я поджарю тебе пятки.
        Через несколько минут все было кончено. Боа сидел на голом полу рядом с подземным озером, прикованный за ноги к вбитому в пол стальному штырю. В глазах Бога застыл дьявольский блеск, он проверил надежность оков, затем отложил в сторону неведомые Боа инструменты.

        - Ну вот, ваше высочество, все уже готово, можно было и не беспокоиться.  - Фукашиги засмеялся.  - Придется вам немного здесь посидеть, пока я окончательно не решу, что с вами делать.

        - Ты не сможешь отсюда выбраться,  - тихо пробормотал Боа.  - Ты заблудишься и погибнешь в лабиринте.

        - Тем хуже для тебя, о Великий и Всемогущий.  - Лейтенант снова засмеялся.  - Думаю, что еду можно не оставлять,  - он взглянул на упитанную фигуру вождя,  - что же касается воды, то ее хватит надолго.  - Лейтенант зачерпнул ладонями чистой холодной воды и с удовольствием напился.  - Да, вода хороша, так что вам можно только позавидовать. Не знаю, когда я приду и отцеплю вас, да и приду ли вообще,  - Фукашиги испытывал подлинное удовольствие от своих слов,  - так что придется вам немного здесь посидеть. Ну а не приду… - Лейтенант сокрушенно развел руками.  - А сейчас мне пора, у меня дела.
        Фукашиги повернулся, повесил на плечо сумку с отобранными им вещами и медленно пошел к выходу.

        - Да, вот еще что.  - Он снова повернулся к вождю.  - Думаю, столь яркий свет вас будет только нервировать, так что не обессудьте… - Лейтенант подошел к блоку питания и выключил его, пещера погрузилась в темноту. Впрочем, в руках Фукашиги тут же вспыхнул фонарик.  - Итак, до встречи, ваше высочество.  - Луч. света скользнул по лицу вождя, затем развернулся и, медленно покачиваясь в такт шагам лейтенанта, двинулся к выходу. Великий и Всемогущий Боа с невыразимой тоской смотрел на быстро слабеющий свет, наконец последний лучик исчез за поворотом, и подземная резиденция вождя погрузилась в непроглядную тьму.
        Фукашиги медленно шел по подземному коридору, внимательно смотря под ноги - он опасался скрытых ловушек, на которые подобные племена были большими мастерами. Но ничего подозрительного он не встретил, и через пару минут тоннель привел его к развилке. Впрочем, надо было знать лейтенанта, чтобы понять - оставляя вождя в пещере, он абсолютно не рисковал заблудиться. Достав бинокль, он переключил его в нужный режим, погасил фонарик и взгля - … нул сквозь окуляры на землю. Как он и ожидал, в зеленом свете ночного видения он ясно различил искрящиеся красноватыми искорками следы - значит, не далее нескольких часов назад здесь кто-то проходил. Фукашиги удовлетворенно хмыкнул, включил фонарик и повесил бинокль на шею, затем острым ножом сделал на стене отметину. Так он и шел, ориентируясь на развилках с помощью бинокля. Вся дорога заняла у него минут пятнадцать, вскоре впереди блеснул дневной свет, и лейтенант выбрался наружу.
        Он стоял у подножия невысокого холма, и стоял не один - на него с изумлением смотрело по меньшей мере тридцать пар настороженных глаз. Селяне знали о пленении богов, но лишь сейчас им удалось воочию увидеть одного из них. Правда, Бог почему-то был один, и это пугало.
        Лейтенант огляделся - судя по всему, вход в подземный лабиринт находился практически в центре селения. Глядя в растерянные и настороженные лица жителей села, Фукашиги понял, что пора брать ситуацию в свои руки, тем более что толпа быстро разрасталась. Внешний вид большинства аборигенов не свидетельствовал об излишне высоком интеллектуальном уровне, поэтому лейтенант быстро выбрал нужную линию поведения.

        - Слушайте меня!  - Голос Фукашиги Зазвучал громко и властно, и толпа испуганно вздрогнула.  - Я пришел для того, чтобы сделать вашу жизнь свободной и счастливой, я пришел с неба, я пришел с миром!  - Лейтенант обвел взглядом притихшую толпу, оценивая результаты первых фраз.  - Но ваш вождь нарушил законы миролюбия, нарушил законы уважения, он обманом попытался похитить силы богов, попытался завладеть тем, что ему не принадлежит,  - и за это он будет наказан! Вы оказали мне плохой прием, и мне стыдно за вас. Но я не держу на вас зла - я знаю, что во всем виноват ваш недостойный вождь, презренный Боа. Слушайте меня!  - Фукашиги картинно распростер руки в сторону притихших жителей, его распирало вдохновение, он готов был творить великие дела.  - Я должен был улететь к себе, но я решил остаться - остаться ради вас, ради тех, кого так долго обманывали, кого так долго унижали и обворовывали. Я остаюсь, и теперь все будет иначе. Вы будете жить в тепле и сытости, станете счастливыми и свободными. Но запомните - никогда не пытайтесь обмануть меня, ибо гнев богов бывает страшен!  - С этими словами Фукашиги
вынул пистолет, переключил его в импульсный режим и выстрелил в лежавший у подножия холма большой валун. Камень с треском разлетелся на тысячи обломков, пораженная и испуганная толпа ахнула.

        - Итак, если вы хотите видеть меня своим правителем, если вы хотите жить в радости и благоденствии, поднимите руки!
        Толпа дрогнула, нерешительно замялась - слишком уж быстро все происходило. Фукашиги подумал, что немного перегнул палку, и не следовало пугать их раньше времени, но все обошлось - сначала нерешительно, робко, затем все активнее и быстрее селяне подымали руки, голосуя за нового вождя - в конце концов, он пришел с неба, а разве можно противиться воле богов?

        - Вы сделали правильный выбор.  - Довольный Фукашиги почтительно поклонился толпе, от чего та пришла в неописуемое возбуждение.  - С этой минуты я - ваш правитель, ваш Капитан - можете называть меня именно так. Я объявляю сегодняшний день великим праздником, ибо с этой минуты у вас начинается новая жизнь. Но прежде, чем начать празднование, нам надо решить один небольшой вопрос.  - Фукашиги замолчал, перешептывающаяся толпа тоже затихла.  - Я хочу спросить вас, какую участь вы изберете для вашего недостойного вождя, презренного Боа? Он был вашим вождем, и только вы можете решить его судьбу!
        Толпа молчала, затем начали раздаваться слабые возгласы, они становились все громче, и вскоре уже вся толпа яростно выкрикивала одно слово:

        - Очищение!
        Фукашиги не знал, что это значит, но по выражению лиц аборигенов сообразил, что это нечто не слишком приятное.

        - Да будет так, и да исполнится ваша воля. Все подробности мы обсудим позже. А сейчас проведите меня в дом вождя и пусть ко мне придут все ваши высшие чиновники
        - кто там у вас есть, после Боа, я хочу с ними говорить. Куда мне идти?
        Толпа расступилась, образуя живой коридор, и Фукашиги пошел по нему неторопливо и уверенно, улыбаясь спокойной горделивой улыбкой.
        Дом вождя оказался не столь внушительным, как того ожидал Фукашиги, но пока приходилось довольствоваться и этим. Уже переступая порог, лейтенант что-то вспомнил и обернулся к восторженной толпе.

        - Да, и вот еще что,  - немедленно приведите сюда моего помощника - насколько я понимаю, он до сих пор сидит в вашей темнице.
        Фукашиги глядел на собравшихся советников и думал о том, что весь этот сброд надо будет разогнать. Впрочем, в ближайшие дни они ему еще понадобятся, а там будет видно.
        Советники были в восторге от очередного Ритуала Очищения - видит Бог, они ждали этого момента очень долго. Притихший Тим сидел чуть позади лейтенанта и со страхом глядел на окружавшие их лица - более алчных физиономий ему еще не приходилось видеть. Ему до смерти захотелось назад, на «Анаконду», но приходилось ждать - Фукашиги объяснил ему, что всему свое время.


        Когда лейтенант разобрался во всех тонкостях предстоящей церемонии, он пришел в неописуемый восторг - что ни говори, а эти туземцы - подлинные мастера своего дела. Использовать кипящую магму для расправы с неугодными - даже он бы до этого не додумался. Фукашиги глядел на лица довольных советников и думал о том, не отправить ли их всех следом за Великим и Всемогущим Боа. Впрочем, такова жизнь - хорошие дела вечно приходится откладывать на будущее.
        Лейтенант захотел сейчас же осмотреть Священный Колодец, что и было незамедлительно исполнено. Всю дорогу до Колодца Фукашиги провел в роскошном паланкине, который аккуратно несли восемь туземцев. Лежа на мягких подушках, довольный лейтенант рассматривал окрестности, думая о том, что умный человек может неплохо устроиться даже в таком гиблом месте.
        По прибытии на место Фукашиги с удовлетворением осмотрел Священный Колодец, провел рукой по покрытой окалиной поверхности Колеса и остался доволен - что ни говори, а сооружение это было своего рода верхом совершенства.

        - Думаю, что такие механизмы не должны ржаветь без дела,  - негромко пробормотал лейтенант, и узкоглазое лицо его расплылось в довольной ухмылке.
        Кир был жив, и это было главное - Тая все еще не верила своему счастью, ее распирала радость. Но радость эта могла навредить Киру - не дай бог отец или тетя Фрея увидят ее лучащиеся от счастья глаза, не дай бог узнают правду.
        И Тая рано утром ушла в лес, надеясь на то, что встретит Кира - ведь он был где-то там. Она прошла по своим любимым местам, по тем потаенным уголкам, что были известны только ей и Киру. Она дошла до Девичьего ручья и провела у него почти весь день. День был очень светлым и теплым, с неба изредка моросил мелкий дождь. Тая купалась в ручье, наслаждаясь свободой, затем долго лежала на мягкой шелковистой траве, подставив тело прохладным дождевым каплям. Ей было очень хорошо, она была счастлива, и огорчало лишь то, что рядом нет Клра…
        В окрестностях ручья было много ягод. Тая собирала их в широкий лист боави и ела, сидя у ручья и наблюдая за игрой мелких рыбешек. Она бросила несколько ягод в воду, и рыбы тут же затеяли вокруг них веселую возню - Тая смотрела на них до тех пор, пока ягоды не унесло течением. Здесь было так хорошо, но наступал вечер, и надо было возвращаться - ведь Кир обещал прийти.
        Домой она добралась уже в сумерках и, никем не замеченная, пробралась через окно в свою комнату. Будучи приемной дочерью вождя, Тая не была избалована излишним вниманием. Вот и сейчас ее никто не тревожил - наверное, отец занят делами, а тетя Фрея зайдет позже, перед сном. Скоро должен прийти Кир, а он наверняка голоден - и Тая потихоньку прошла на кухню. Взяв большую сочную лепешку, она уже собралась идти назад, когда услышала в комнате отца тихие голоса. Некоторые она узнала - говорили советники ее отца, но один голос был очень необычным, незнакомьм, и Таю одолело любопытство. Дверь была плотно прикрыта, но Тая быстро нашла выход - осторожно ступая, она принесла из кухни маленькую табуретку - сидя на ней, тетя Фрея обычно чистила овощи. Встав на шаткую конструкцию, Тая осторожно потянулась к щели над дверью. Она встала на цыпочки, пытаясь дотянуться, и произошло то,  -что и должно было случиться - старая табуретка не выдержала, жалобно скрипнула выскочившая из своего гнезда ножка, и Тая с тихим вскриком полетела на пол.
        Грохот получился хорошим, и Тая, морщась от боли в ушибленном боку, уже приготовилась к гневной отповеди отца, когда распахнувшаяся дверь открыла ей нечто такое, от чего её охватил страх - прямо перед ней, направив ей в лицо непонятный предмет, стоял незнакомый человек. Странная одежда, чудная обувь - и все же в его облике было что-то неуловимо знакомое. И когда Тая поняла, чем привлек ее внимание этот незнакомец, из груди ее вырвался страшный испуганный крик - именно эти резкие черты лица, эти горящие прищуренные глаза она видела той страшной ночью, у одинокой Щербатой скалы.
        Девушку заперли в глухом тёмном чулане. Узнав, что это дочь вождя, Фукашиги сначала хотел было просто отпустить ее, дабы показать свое великодушие, но члены Совета предложили оставить ее для завтрашнего Ритуала Очищения - ведь если Священный Колодец примет не одну, а две жертвы, эффект очищения будет намного выше.
        Глядя на них, Фукашиги не успевал удивляться, откуда в этих людях столько ненависти. Нет, лейтенант и сам никогда не был ангелом, на его совести было немало загубленных жизней, и он никогда не колебался, когда требовалось отправить на тот свет очередную жертву. Фукашиги убивал без раздумий, но он никогда не убивал зря, не убивал просто так - все его действия, даже очень жестокие, всегда имели под собой ту или иную рациональную основу. Этим же людям чужая смерть доставляла удовольствие, поэтому. Фукашиги, выслушав их рекомендации, твердо решил отделаться от них как можно скорее. Девять членов Совета представляли опасность, и только теперь лейтенант понял, зачем Великому Боа понадобилась затерянная в хитросплетении древних выработок тайная пещера.
        Фукашиги приказал запереть девушку в чулане только потому, что обратил внимание на ее красоту - девушка была чертовски хороша. Лейтенант понимал, что на этой планете он пробудет достаточно долго, если не сказать больше - а значит, ему нужна жена. И запертая в чулане симпатичная девушка отлично подходила для этой цели.
        Все детали предстоящего Ритуала Очищения были проработаны, Фукашиги внес лишь два предложения, с одобрением встреченных членами Совета. Во-первых, Фукашиги доверял советникам организацию церемонии, так как сам плохо разбирался в ее тонкостях. Во-вторых, он предложил пятерым советникам спуститься с ним утром в лабиринт и привести Великого Боа из его потайной пещеры - именно этот пункт советники приняли с особенным интересом, они хотели пойти туда все, но лейтенант твердо заявил, что хватит и пятерых. После этого он несколько секунд с удовольствием наблюдал за тем, как члены Совета препирались за право войти в счастливую пятерку - как обычно, победили самые нахальные.
        Отпустив советников, Фукашиги еще немного поболтал с глупым Тимом и отправил его спать, затем вышел во двор и несколько минут стоял, вслушиваясь в ночные шорохи принадлежащего ему мира. Тяжело вздохнув, лейтенант вернулся в дом - что ни говори, а миру этому здорово не хватало звезд. Проходя мимо чулана, он взглянул на него с неподдельным интересом, остановился, затем, задумчиво почесав переносицу, вздохнул и пошел дальше - не стоило пугать девушку раньше времени. Лейтенант забрался в кровать - услужливая Фрея еще днем сменила постель своему новому господину, положил пистолет под подушку и быстро заснул.
        Утро выдалось хмурым, но это ничуть не испортило приподнятого настроения лейтенанта. Проходя мимо чулана, он услышал доносившиеся из-за двери звуки, но останавливаться не стал - сейчас ему было не до этого;
        Фрея уже колдовала на кухне. Увидев хозяина, она почтительно поклонилась, но Фукашиги миролюбиво махнул рукой. Еда оказалась не слишком вкусной, но проблемы кулинарии волновали сейчас лейтенанта меньше всего - будет время, займется и этим. Утолив голод, он допивал какой-то сладкий напиток и собирался уже было уходить, но вспомнил о девушке и повернулся к служанке.

        - Э-э-э… как тебя…

        - Фрея, мой господин.

        - Да, Фрея, вот что: там в чулане сидит девушка, выпусти ее и успокой - скажи, что ей совершенно нечего бояться,  - поняла?

        - Да, мой господин.

        - Пусть она живет в той же комнате, где и жила, ей никто не причинит никакого вреда, да и вообще, считай, что с сегодняшнего дня она находится под моим покровительством.

        - Мой господин, вы хотите ее удочерить?
        Фукашиги поперхнулся и закашлялся.

        - Удочерить?  - переспросил он, продолжая кашлять.  - Фу, чертово пойло.  - Он отодвинул чашку в сторону.  - Нет, Фрея, не совсем… Впрочем, об этом поговорим потом, у меня сейчас нет времени. Одним словом, присматривай за ней…
        Фукашиги встал из-за стола, поправил ремень с кобурой и кинжалом, гранатами и прочими атрибутами цивилизованного человека, перекинул через шею ремень бинокля и вышел из дома.
        Его уже ждали - как советники, так и слуги с паланкином. Отмахнувшись от носилок, Фукашиги небрежно махнул советникам и быстро пошел в сторону входа в лабиринт.
        Всюду, где они шли, их приветствовала радостная толпа - еще бы, такое счастье - не успели отпраздновать первое Очищение, как подоспело второе. Пятерка вождей, добившихся права сопровождать Фукашиги, гордо шла рядом, остальные четверо с завистью шли следом. А вот и вход в подземные выработки.
        Фукашиги без остановки шагнул в тоннель, включил фонарик. Он быстро дошел до большой пещеры, своеобразного предбанника, откуда во все стороны расходилась паутина тоннелей. Оглянулся - советники шли чуть позади, с изумлением и опаской глядя на яркий свет фонарика.
        Вот и тоннель, отмеченный буквой «Ф» - значит им сюда. Идти уже знакомой дорогой было легко, к тому же у Фукашиги была отменная зрительная память - тем не менее он не забывал сверяться со своими заметками. Советники в полном молчании шли сзади, лейтенант слышал лишь их тяжелое сопение. Вот и тоннель, ведущий к пещере - лейтенант узнал его сразу.

        - Здесь.  - Он кивнул советникам на тоннель и уверенно шагнул в него.
        Несчастный Боа просидел в темноте меньше суток, тем не менее это время показалось ему вечностью. Проклятый пришелец - это из-за него у Боа возникли все неприятности! Боа скрежетал зубами, когда думал о том, как беспардонно обманул его старший Бог. Подумать только, ведь можно было сто раз утопить, задушить, заколоть этих мерзких тварей, спустившихся со своего проклятого неба,  - ну почему, почему он этого не сделал!!! Не сделал - и вот сидит теперь на цепи, в этом темном склепе.
        После ухода обманувшего его Бога Великий Боа несколько часов провел в безуспешных попытках освободиться - он пытался вырвать ноги из стальных объятий, пытался оборвать цепь, от чего его вспотевшее от натуги лицо вздувалось страшными багровыми венами, благо в темноте этого никто не видел, да и смотреть было некому. Боа попытался вырвать из пола стержень, к которому крепилась цепь, но и этого не смог сделать - проклятая машинка Бога слишком глубоко вогнала этот штырь в неподатливый камень. Наконец Боа бросил безуспешные попытки - как бы ни относился он к Богам, но то, что они делали, всегда было сработано на совесть.
        Отчаявшись освободиться. Боа стал кричать - он кричал так, как не кричал никогда в жизни, он звал на помощь, надеясь на то, что кто-нибудь из преданных ему стражников все-таки жив и сможет ему помочь. Он кричал, но лишь гулкое эхо вторило его отчаянным призывам. Великий Боа сорвал голос, и теперь лишь шепот вырывался из его покрытых запекшейся кровью губ.
        Усталый и голодный, Боа заснул, а когда проснулся, с трудом вспомнил, где находится,  - лишь цепь, зазвеневшая при его попытке приподняться, напомнила ему о его бедственном положении. Боа нащупал воду, жадно напился, потом сел на краю озера и заплакал. Он не привык плакать, но слезы неудержимо лились из глаз, и Боа ничего не мог с этим поделать.. Ему было безумно жаль себя - а ведь как хорошо все начиналось. Как хорошо все могло бы сложиться, если бы не этот страшный, мерзкий, двуличный Бог…
        Вскоре Боа захотел есть, но еды не было - точнее, была, но она находилась в десятке метров от него, у кресла-у его кресла! Боа хотелось завыть, завыть яростно и неудержимо - его тайна, его тщательно охраняемый грот превратился для него в тюрьму, если не в могилу. Что, если этот проклятый Бог не придет, если он и вправду заблудился в лабиринте? Но что будет, если он все-таки придет?! Великий Боа сидел, обхватив колени, его била крупная дрожь - он и ждал прихода Бога, и боялся его. Но хуже всего было осознание того, что в обоих случаях его скорее всего ждала смерть.
        Великий Боа был настолько погружен в свои печальные думы, что даже не сразу обратил внимание на слабые отсветы у входа в тоннель. А когда понял, что кто-то идет, вскочил и закричал изо всех сил:

        - Я здесь, я здесь, помогите…
        Но крика не получилось - его сорванное горло издавало лишь слабый шепот. Впрочем, те, кого он звал, пришли и без этого отчаянного зова. Качнулись призрачные тени, по глазам полоснуло ярким светом, затем что-то негромко щелкнуло, и все вокруг залил ослепительный свет.
        Склонившийся над блоком питания Бог слегка убавил яркость, затем выпрямился и с усмешкой посмотрел на щурящегося от света вождя.

        - Надеюсь, вы не соскучились? Как спалось? Я лично неплохо выспался - у вас удивительно мягкая постель…
        Великий Боа слушал и не мог поверить - этот проклятый Бог спал в его доме, в его постели? Но последним ударом стало появление членов Совета - его Совета! Боа вздрогнул, увидев их, в сердце вспыхнула и тут же угасла искра надежды - его бывшие подданные стояли и смеялись - смеялись над ним. Великим Боа!

        - Итак, уважаемые члены Совета, позвольте представить вам Великого и Всемогущего Боа.  - Фукашиги подошел к пленнику и усмехнулся.  - Дорогой Боа, ваши бывшие коллеги - а теперь мои советники, принесли вам радостную, надо полагать, весть. Прошу.  - Лейтенант обратился к членам Совета, предлагая им высказать поверженному вождю свой приговор.
        Боа не мог поверить - мало того, что этот негодяй отнял у него свободу, так теперь этот самозванец еще и занял его пост!

        - Уполномочен довести до сведения Великого Боа, вождя синаков, что решением Совета вы отстранены от управления и лишены всех почестей и сана.
        Советник Крониус, самый отъявленный негодяй после самого Боа, прервал чтение постановления Совета и взглянул на Боа, оценивая эффект своих слов. Видимо, разинутый рот Боа вполне удовлетворил советника, так как он усмехнулся и продолжил:

        - Учитывая многочисленные нарушения и упущения, допущенные Великим Боа в процессе руководства племенем, а равно учитывая недопустимое отношение к посланцам неба со стороны Великого Боа, Совет единогласно постановил: подвергнуть Великого Боа, бывшего вождя синаков, Ритуалу Очищения!


        Ноги у Боа подкосились, он рухнул на колени.

        - Нет, нет, вы не можете этого сделать, не имеете права… Вы просто мстите мне… - Голос вождя был тихим и хриплым, но Фукашиги его расслышал. Он подошел к Боа поближе, наклонился и доверительно спросил:

        - Ну и как тебе это нравится? Хороший финал, правда? Скажи по совести - заслужил ты такого наказания или нет?

        - Я… я виноват, прости меня, только… не надо Колодца… Это несправедливо, они же просто мстят мне - они все хотят моей смерти, они и тебя убьют… потом.

        - Ну а вы что скажете?  - Фукашиги отошел от стоящего на коленях вождя и уселся в кресло.

        - Нам надо торопиться, мой господин.  - Крониус почтительно поклонился.  - Люди ждут, церемонию нельзя задерживать.

        - По-вашему, он все-таки заслуживает смерти?  - снова спросил Фукашиги, с улыбкой поигрывая лучевым пистолетом.

        - Заслуживает.
        Фукашиги взглянул на остальных советников.

        - Заслуживает.

        - Заслуживает.

        - Заслуживает.

        - Заслуживает.
        Советники высказались единогласно, и Фукашиги улыбнулся.

        - Итак, дорогой Боа, вы слышали свой приговор? Спрашиваю еще раз - согласны вы с ним?

        - Нет…
        Фукашиги засмеялся.

        - Что ж, дорогой Боа,  - как это ни удивительно, но вы меня убедили. Во всем должна быть справедливость.  - С этими словами лейтенант встал, вскинул руку с пистолетом и быстро перестрелял членов Совета…
        Фукашиги стоял неподвижно, наслаждаясь моментом, его страшное оружие слегка дымилось. Боа смотрел то на него, то на распростертые тела советников, уже ничего не понимая.
        Лейтенант опустил пистолет, его яростное лицо приняло свое обычное иронично-насмешливое выражение.

        - Ну и что вы на это скажете, мой милый Боа?

        - Вы… убили их…

        - Ну разумеется. Вы же сами ратовали за справедливость - а я ее верный поборник. Но хватит слов, нам пора.  - Лейтенант достал из кармана ключ и в две секунды освободил Боа. Впрочем, свобода была недолгой - Фукашиги тут же достал наручники, заломил вождю руки за спину. Щелкнули замки, лейтенант прицепил к наручникам тонкую цепочку.  - А теперь вперед.
        Они шли по темным галереям, бедный Боа совсем потерял голову.

        - Куда мы идем? Что вы хотите со мной сделать?

        - Вы же слышали, вам предстоит пройти Ритуал Очищения - насколько я понял, вы называете это действо именно так.
        Великий Боа снова рухнул на колени, по лицу его потекли слезы.

        - Пожалуйста, не делайте этого! Простите меня, я все признаю - да, я виноват, я хотел все выведать, а затем убить вас. Простите, вы же видите - я говорю правду, я ничего не скрываю. Пощадите, я уже все понял! Я ошибся, я больше не буду… Простите меня, и я стану самым верным, самым преданным вашим слугой, только не убивайте меня, только не надо Колодца… - Голос несчастного вождя был еле слышен, слова вылетали вперемешку с хрипом и кашлем. Он на коленях подполз к лейтенанту, но тот лишь презрительно оттолкнул его ногой. Боа ударился о стену, по лицу снова потекли капли крови.

        - Перестань скулить, я не люблю слабых. Я подумаю над твоим предложением - а сейчас иди.  - Лейтенант дернул цепь. Боа с трудом поднялся на ноги.  - И последний совет: если уж приходится умирать, то прими смерть так, как подобает Великому Боа.
        Боа ничего не ответил - он неожиданно понял, что на решения этого странного Бога не могут повлиять никакие уговоры. Он понуро поплелся вперед, время от времени подгоняемый несильными, но точными пинками.
        Наверху их уже ждала восторженная толпа, появление плененного Боа вызвало бурю радостных криков. Фукашиги остановился, поднял руку, мгновенно стало тихо.

        - Несколько минут назад мне пришлось принять непростое решение,  - произнес лейтенант, оглядывая притихшую толпу.  - Вы знаете, что пятеро советников должны были помочь мне привести этого человека к Священному Колодцу, дабы подвергнуть его Очищению. Но мои советники нарушили вашу волю, они решили расправиться с вашим бывшим вождем самолично и начали избивать его. Они хотели убить его, и не вняли моим призывам остановиться и подождать справедливого суда. А потому,  - Фукашиги выдержал драматическую паузу,  - мне пришлось покарать их. Они мертвы, и пусть их участь послужит уроком для тех, кто посмеет меня ослушаться! А теперь продолжим праздник!
        Великий Боа попытался крикнуть, что все это неправда, что Бог, которого они легкомысленно избрали своим вождем, просто убил членов Совета,  - но его никто уже не слушал, да и трудно было разобрать тихие слова вождя сквозь - шум ликующей толпы, гудящей от дикого восторга - ничто так не радует людей, как падение вождей. Даже в глазах оставшихся советников зажглись огоньки радости - теперь они стали главными помощниками нового господина!
        Великий Боа медленно приближался к Священному Колодцу. О боги, сколько раз он уже бывал здесь, скольких нечестивцев отправил в это огненное жерло, но разве мог он когда-нибудь предположить, что появится на этом празднике в иной роли? А что происходит сейчас? Его подданные свистят и улюлюкают, в него кидают гнилыми фруктами и осыпают проклятиями. И это после всего того, что он для них сделал?
        Боа шел спокойной горделивой поступью, его душила ярость. О, как неблагодарны люди! Господи, покарай неверных, сделай так, чтобы гнев твой обрушился на головы этих неблагодарных скотов!
        Он не отвечал на оскорбления, не пытался отбиваться от своих бывших подданных, тянущихся к нему со всех сторон,  - это за него делали стражники, с силой опуская Древки копий на руки и головы особо нетерпеливых. Толпа была в экстазе - не каждый день выпадает шанс опустить в Священный Колодец самого вождя!
        По мере приближения к Колодцу в душе вож-Дя медленно нарастал страх - он пытался держаться, но ему становилось все хуже и хуже. Дрожали колени, тихо стучали зубы, вождя била дрожь. Вот показалась впереди тренога Колодца, Боа различил покрытую шипами цепь, а вот и само Колесо - его страх, его ужас, его проклятие.
        Коварный Бог снял с трясущегося вождя цепи, кивнул стражникам - они быстро втащили Боа на деревянный помост, давая возможность толпе лицезреть поверженного вождя.
        К Богу подошел один из советников и что-то сказал - вероятно, предлагал сказать традиционную речь и торопливо объяснял, о чем надо говорить. Бог помедлил несколько секунд, задумчиво глядя на советников, затем улыбнулся и легким упругим шагом взбежал на каменный постамент.

        - Велики грехи этого человека, и заслужил он наказание. Есть много способов искупить вину, но лучший из них - пройти Очищение. Так решил Совет, так решили вы, поддержав этот приговор. Так пусть же произойдет то, чему суждено свершиться! У меня все.  - Бог повернулся в сторону вождя и махнул рукой стражникам.  - Начинайте!
        Под восторженные крики толпы вождя усадили на Колесо. Великий Боа сидел на медленно вращающемся ободе, держась за цепи, в его глазах застыл ужас. Десять пар рук начали вращать барабан. Колесо дрогнуло и медленно поползло вниз. Из груди Боа вырвался сдавленный хрип - говорить он уже не мог.
        Колесо опускалось все глубже, стало трудно дышать. Вцепившись в цепи мертвой хваткой, Боа тихо шептал молитвы разбитыми губами. Наконец в его лице что-то дрогнуло - вождь перестал молиться и начал медленно сползать к краю Колеса. Это было самое трудное решение в его жизни, но Боа понимал - для него так будет лучше. Он не хотел долгой и мучительной смерти, не хотел медленно поджариваться на этой гигантской жаровне. Смерть как таковая уже не страшила его, он хотел лишь одного - быстрого забвения. Он сел на край Колеса, свесил ноги в дымящуюся пропасть. Но в тот момент, когда Боа уже готов был разжать руки, Колесо дернулось и остановилось.
        Фукашиги стоял и смотрел, как Священное Колесо медленно опускается в Колодец. Он поймал устремленный на него дикий, обезумевший взгляд вождя и усмехнулся - как бы то ни было, эта обезьяна отчаянно хотела жить. Впрочем, надо было подождать еще пару минут - тогда она станет совсем послушной и сговорчивой. Глядя на медленно разматывающийся толстый растительный канат, Фукашиги мстительно улыбался. Наконец он решил, что терапия достигла желаемого эффекта, и резким взмахом руки остановил вращающих барабан стражников.

        - Стойте. Тащите его обратно.
        Если стражники и удивились этому приказу, то перечить не посмели. Возбужденная толпа разом притихла, пораженная неожиданным поворотом дела. Барабан снова заскрипел, где-то в глубинах Колодца дрогнуло и поползло вверх Священное Колесо.
        Фукашиги молчал, с любопытством ожидая появления вождя. И Великий Боа не заставил себя ждать - барабан скрипнул в последний раз, и взорам собравшихся предстал бледный и испуганный вождь.

        - Снимите его,  - приказал Фукашиги. Но сделать это оказалось не так просто - вернувшийся с того света Боа мертвой хваткой держал цепи, и оторвать его от них удалось с большим трудом. Фукашиги повернулся к притихшей толпе и обвел ее взглядом.

        - Данной мне властью я отменяю решение Совета как несправедливое - Великий Боа действительно совершил некоторые ошибки, но они не столь значительны и не заслуживают Очищения. Если кто не согласен с моим решением, пусть выйдет и лично изложит свое мнение.
        Желающих спорить с Богом не нашлось - толпа разочарованно перешептывалась, обсуждая произошедшие перемены.

        - Мой господин,  - к Фукашиги подошел один из советников,  - люди будут недовольны, если праздник окажется сорванным.

        - Вы так думаете?  - Лейтенант с интересом посмотрел на советника.  - Впрочем, я склонен доверять вашему мнению - как-никак, у вас больше опыта в данном вопросе, чем у меня. На Колесо его.  - Фукашиги кивнул стражникам на побледневшего советника.
        Толпа взвыла от восторга, приветствуя такой поворот дела. Но восторг возрос до неописуемых размеров, когда Фукашиги указал на других советников:

        - И этих троих туда же, для компании… Советники даже не сопротивлялись - все произошло так стремительно и внезапно, что весь ужас происходящего дошел до них только тогда, когда они оказались на Колесе.

        - Стойте, остановитесь!  - закричал первый советник.  - Я же ничего не сделал! Я невиновен! Я требую справедливого суда!

        - Заткни ему рот,  - приказал лейтенант стражнику, и тут же тяжелое древко копья опустилось на голову незадачливого оратора.

        - Слушайте меня!  - Фукашиги влез на постамент, все притихли.  - Эти люди заслуживают наказания больше, чем кто-либо из здесь присутствующих. Это они склонили Великого Боа к неправедным действиям, это они виноваты во всех его грехах. Наказание должно быть справедливым - так пусть же оно свершится. Что касается Великого Боа, то с этой минуты я назначаю его своим помощником - если Боа и виновен, то пусть искупит свои грехи праведными делами. Опускайте!


        Колесо качнулось и снова пошло вниз, толпа вздрогнула и радостно загудела - и в этих восторженных криках никто уже не слышал крики и проклятия обреченных советников.
        Фукашиги сидел в кресле вождя и задумчиво смотрел на покорно стоявшего перед ним Великого Боа. Пещеру заливал яркий свет, трупы уже успели унести, и ничто больше не напоминало о разыгравшейся здесь бойне.

        - Садись.  - Фукашиги кивнул вождю на стул, Боа покорно сел.  - Итак, я предлагаю забыть наши недавние разногласия и совместно решать все стоящие перед нами проблемы. Ты согласен?

        - Да, мой повелитель.
        Фукашиги поморщился.

        - Знаешь, давай договоримся: когда мы одни и нас никто не видит, то будь немного проще - не надо всех этих «повелителей». Это для них я повелитель или Бог, сошедший с небес, но ты-то ведь знаешь правду. Можешь называть меня просто капитаном - мне так привычнее. Нам предстоят великие дела, и мне нужна твоя помощь. Скажу сразу, я не собираюсь задерживаться здесь слишком долго, а потому после моего ухода ты снова станешь полновластным правителем и получишь все, о чем мечтал. Ты просил пощадить тебя - я это сделал. Но ты обещал верно служить мне - я жду обещанного.

        - Я готов, мой… капитан. Что я должен сделать?

        - Вот это уже лучше. Я верю, что ты будешь верным помощником, и все же я предпочитаю иметь некоторые, скажем так, гарантии. Думаю, тебя это сильно не обременит, зато мне будет намного спокойнее.  - С этими словами Фукашиги встал с кресла и начал копаться в своих сумках. Вскоре он нашел то, что искал, но ему пришлось потратить еще несколько минут, чтобы придать сооружаемой им конструкции нужную конфигурацию.

        - Ну вот,  - сказал довольный лейтенант, держа в руках кусок цепи с укрепленной на ней маленькой черной коробочкой.  - А ну-ка встань…
        Вождь приподнялся, Фукашиги быстро обвил ему цепь вокруг пояса, срезал лучом пистолета лишние звенья и срастил концы цепи.

        - Не жмет?  - с наигранной заботой поинтересовался лейтенант, с удовлетворением разглядывая опоясанного вождя.

        - Не жмет,  - тихо ответил Боа.  - Он еще не совсем поверил в свое спасение и каждую минуту ожидал смерти.

        - Вот и отлично. Давай я объясню тебе, что это такое. Смотри.  - Лейтенант достал из сумки такую же коробочку, что болталась теперь у вождя на поясе, отнес ее в дальний конец пещеры и положил на камень, затем вернулся. Незаметно для Боа он опустил руку в карман и нащупал маленький пульт управления.

        - Видишь ту штуку - там, на камне? Это очень опасная вещь, и по моему желанию она может убить кого угодно. Смотри.  - Лейтенант кивнул на коробочку, одновременно нажимая в кармане кнопку. Взрыв получился хороший - на месте подорванной мины остался небольшой дымящийся кратер.
        Испуганный оглушительным грохотом вождь медленно поднял голову, в воздухе все еще клубилась поднятая взрывом пыль.

        - Ты видел? От того камня ничего не осталось. Так вот: если ты захочешь предать меня, то с тобой будет то же самое. Можешь считать, что Кару Господа ты теперь всегда будешь носить с собой.  - Лейтенант засмеялся.  - Впрочем, не пугайся - ты мне нужен и я не собираюсь тебя убивать. А когда ты сделаешь все, что надо, я сниму с тебя эту штуку. Ну а пока можешь всем говорить, что эта цепь есть знак моего высокого уважения к тебе. Прицепи-ка еще и вот это, так будет лучше.  - Фукашиги подал вождю рацию, Боа снова вздрогнул - эта коробочка была намного больше предыдущей.

        - Да не бойся ты.  - Фукашиги снова засмеялся. Знаешь, что это?

        - Это чтобы спать…

        - Дурак ты… Это специальное устройство, чтобы мы с тобой могли говорить на расстоянии - ну, скажем, я здесь, а ты наверху. Смотри.  - Лейтенант включил рацию вождя, затем взял вторую и поднес ко рту.

        - Ты слышишь меня? Отвечай, прием! Вождь едва не подпрыгнул - эта чертова штука на поясе заговорила голосом капитана!

        - Смотри сюда.  - Лейтенант снял рацию с пояса вождя.  - Вот этой ручкой включается, и ты можешь все слышать. Чтобы говорить, надо нажать вот эту кнопку - видишь? Попробуй нажать и скажи что-нибудь.

        - Что говорить?  - спросил Боа, нажав кнопку, и - о чудо - его голос донесся из рации лейтенанта.

        - Сообразил? Сейчас я уйду в тоннель, и мы немного поговорим. И ничего не бойся - считай, что у тебя начинается новая жизнь!


        Тая была напугана. Она помнила, что столкнулась с Богом - и наверное, упала в обморок. Но где она сейчас, что с ней? Она пошевелилась, ощупала пол - и поняла, что лежит на куче старых циновок. Попробовала привстать, голова уперлась в прибитую к стене полку. Что-то знакомое… Чтобы удостовериться окончательно, потянулась чуть выше - и ощутила знакомые пузатые кувшины. Теперь она понимала, что заперта в чулане. Заперта? Тая толкнула дверь - да, ее закрыли. Из щели пробивалась слабая полоска света, девушка приникла к ней, но ничего разглядеть не удалось. Тая встала, попробовала надавить на дверь - сильнее, еще сильнее… Ничего не получилось - в доме ее отца все было сделано на совесть. Вот если бы чем-то подцепить засов…
        Снаружи послышались шаги, кто-то прошел мимо. Неужели Бог? Откуда он здесь и где отец? Тае вдруг стало невыносимо страшно - если Бог на свободе, то тогда отец… Нет, Тая не могла сказать, что любила своего приемного отца - напротив, после истории с Киром она смотрела на него уже совсем другими глазами. И все же мысль о том, что отец, возможно, мертв и селением теперь правят боги, ее испугала. Что с ней теперь будет, и где Кир - он ведь должен был прийти к ней… вчера вечером - Тая только сейчас сообразила, что уже утро.
        Тая напряженно размышляла, как выбраться из чулана, когда послышались хорошо знакомые ей шаркающие шаги, щелкнул засов, дверь отворилась.

        - Тетя Фрея…

        - Успокойся, девочка, успокойся, все в порядке… - Служанка ласково обняла девушку.
        - Ничего не бойся.

        - Что случилось, тетя Фрея? Почему здесь оказался этот человек? Это он был тогда там, у Щербатой скалы, это он пытался убить меня!

        - Что поделаешь, девочка моя, так уж все получилось. Теперь этот Бог стал нашим господином, но ты не бойся - он сам мне сказал, что тебе нечего бояться, он даже оставил тебе твою комнату.

        - А отец? Где отец? И что это за шум?

        - Сегодня у нас снова… праздник Очищения. И этот праздник… для твоего отца.  - Из глаз служанки покатились слезы.

        - О Господи, тетя Фрея…

        - Но это еще не все, доченька… Мне кажется, что этот страшный Бог решил взять тебя в жены.

        - О нет…

        - Тебе надо бежать, Тая, бежать. Уходи в лес, спрячься, пока весь этот ужас не закончится. Раз в пять дней я буду приносить тебе еду - к твоему ручью, туда, где мы с тобой в последний раз были. Может, со временем все образуется.

        - Тетя Фрея, я не могу уйти, ко мне должен… должен прийти Кир!

        - Да ты что, девочка моя…

        - Ты не знаешь, тетя… Кир жив, он приходил прошлым вечером.
        Служанка молчала, не зная, что и подумать. Сказанное девушкой было слишком нелепым, чтобы быть правдой. Все знают, что Кир умер, что из Колодца еще никто никогда не возвращался. Но огорчать девушку ей не хотелось - слишком многое той пришлось пережить за последние дни.

        - Хорошо, Тая, хорошо… Если он придет, я скажу ему, где тебя искать. Ты согласна? Здесь тебе нельзя оставаться.
        Девушка кивнула.

        - Но когда он придет…

        - Я все ему расскажу, не волнуйся. А сейчас собери свои вещи, а я пока приготовлю тебе еды. И не бойся, девочка моя, все будет хорошо…
        - Старая дура!  - Фукашиги был в ярости.  - Разве я не говорил, чтобы ты следила за этой дрянью?! Ты позволила ей сбежать, ты ее упустила. Да тебя пристрелить за это мало…

        - Мой господин, прости меня, не уследила я…

        - Молчи, старая ведьма! Боа!

        - Да, мой капитан.  - Великий Боа стоял рядом и со страхом смотрел на разгневанного Фукашиги.

        - Забирай себе эту каргу и найди мне нормальную прислугу. И пошли воинов за своей дочерью, пусть найдут ее и приведут сюда. Выполняй!

        - Будет исполнено, капитан.

        - Стой! Пошли человек пять, не больше, остальные будут мне нужны. Иди.

        - Слушаюсь, капитан.
        Великий Боа был мрачен и зол. Господи, ну почему эта своенравная дурочка всегда все делает назло отцу?!
        Надо же, сам капитан избрал ее, так нет чтобы радоваться своему счастью - сбежала! Иди ищи ее теперь! А если не найдешь… - впрочем, о таком исходе Боа предпочитал не думать. Выбрав пятерку опытных воинов, он отослал их с приказом не возвращаться без дочери. Выслушав вождя, воины почтительно поклонились и вскоре уже стояли у опушки леса, тихонько совещаясь о том, куда могла скрыться непокорная беглянка. Наконец решение было принято и воины, разделившись на две группы, бесследно исчезли в густом лесу…

        - Боа, ты мне нужен, я в пещере.  - Голос, донесшийся из рации, заставил вождя вздрогнуть - никак он не мог привыкнуть к этой проклятой штуковине. Вынув рацию из чехла. Боа с опаской нажал клавишу передачи и поднес аппарат к губам.

        - Слушаюсь, капитан, я сейчас приду.
        Фукашиги уже ждал его. В пещере по приказу лейтенанта поставили второе кресло, дабы вождь не чувствовал себя униженным. Боа поклонился и, повинуясь кивку лейтенанта, сел.

        - Мне надо обсудить с тобой одно важное дело.  - Фукашиги задумчиво посмотрел на вождя, все еще сомневаясь, можно ли доверить ему эту тайну. Впрочем, выбирать не приходилось.

        - Дело в том,  - продолжил лейтенант,  - что я прилетел сюда не на той штуке, которую вы видели там, у скалы. Этот глайдер, или Летающий Трон, как вы его назвали, не может летать… слишком высоко. Есть другой аппарат - большая летающая машина, до него километров шестьсот - впрочем, это тебе ни о чем не говорит… Одним словом, до него дней десять пути по хорошей дороге. Ты слушаешь меня?

        - Да, капитан, конечно.  - Боа вздрогнул, вопрос капитана вывел его из задумчивости
        - вождь размышлял о том, что слова о большой летающей машине ему что-то напоминают.

        - Так вот. У меня произошла небольшая неприятность - мои… советники взбунтовались и попытались убить меня - думаю, это тебе знакомо. Их на корабле - так называется эта машина - одиннадцать человек. Наша задача - уничтожить их и захватить корабль. Это как в моих, так и в твоих интересах - на корабле много всякото добра, много еды, много оружия, все это тебе очень пригодится. Я дам тебе все, что тебе надо, и больше не буду вмешиваться в твои дела - ты снова станешь единовластным правителем. Что ты об этом думаешь?

        - Я сделаю все, что ты прикажешь, мой капитан.
        Лейтенант поморщился - пожалуй, он несколько переусердствовал с терапией.

        - Хорошо, Боа. Мне надо будет человек тридцать твоих самых опытных воинов. Но сначала мы с тобой слетаем к кораблю, я тебе все покажу и объясню, что от тебя потребуется. Выйдем завтра на рассвете, чтобы к вечеру добраться до глайдера.
        Фукашиги и Боа шли по тропинке к Щербатой скале, их сопровождали два воина из личной охраны вождя. Тим остался в селении - ему лейтенант в предстоящей операции отводил .особую роль, а потому не спешил посвящать в свои планы.
        Дорога была достаточно трудной, то и дело приходилось перебираться через болотистые участки - Фукашиги вспомнил, что слышал тяжелое дыхание воинов и хлюпанье ног, когда его несли в корзине по этим болотам. Тогда он мог видеть лишь кроны деревьев, сейчас же с интересом рассматривал незнакомые ему джунгли.

        - Здесь нет опасных животных? Тигров там каких-нибудь или змей?

        - Никого нет, мой капитан.  - Боа не понял последнюю фразу, но догадался, о чем идет речь.  - Животных мало, они маленькие - водяные крысы, летучие крысы, еще есть болотные черви. Но в центральном болоте, далеко отсюда, живет Большая Крыса - говорят, она может убить. Раньше там охотились, но охотники пропадали, и теперь мы туда не ходим. Больше рыбу ловим, с ней проще, и она вкусная.

        - А растения ядовитые есть? То есть вредные для вас, опасные?

        - Есть, но их мало. Ягоды есть черные, их нельзя есть, затем пыль с цветков шишкового дерева, и вода бывает ядовитой, если в ней его цветы помочить - мы такой водой рыбу ловим. В воду льем - и рыба всплывает. Надо только быстро ее ловить, а то очнется и уплывет. И еще есть колючее дерево - если уколешься, то очень долго болеть будет, гнить начнет, потом пройдет, но пятно останется.
        С затянутого вечными тучами неба снова пошел дождь - привычные к этому аборигены не обратили на него никакого внимания, но лейтенант чертыхнулся - до чего же все-таки противное место.
        К Щербатой скале они добрались только под вечер. Глайдер стоял там же, где его и оставил Фукашиги, его мокрые бока приветливо блестели. Впрочем, на одной из дверей красовалась большая вмятина - видимо, кто-то из воинов, раздосадованный болезненными разрядами системы защиты, запустил в машину булыжником.

        - Ох и идиоты,  - проворчал Фукашиги, разглядывая вмятину.  - Ладно хоть не по стеклам…

        - Открой,  - скомандовал он, и умная машина, повинуясь его голосу, плавно приподняла двери. Фукашиги быстро забрался в пилотское кресло, затем с усмешкой посмотрел на своих спутников - они смотрели на манипуляции лейтенанта как на настоящее волшебство.

        - Ладно, нечего стоять, лезьте в салон - Боа сюда, а вы назад. Вот только копья оставьте - лучше их как-нибудь потом заберете. Вернемся домой, а завтра с утра полетим к кораблю…
        Боа и его воины со страхом забрались в машину, изумленно разглядывая незнакомые им механизмы. Лейтенант -тронул кнопки на панели управления, глайдер вздрогнул, осветились навигационные приборы. Боа совершенно притих, с ужасом понимая, что его недавнее желание владеть Летающим Троном было полным безумием - настолько сложным и пугающим ему казался теперь этот аппарат. Он с изумлением смотрел на светившиеся зеленым светом панели с бегущими по ним неведомыми символами, на капитана, удобно устроившегося в кресле - не в пример более удобном и роскошном, чем те, на которых доводилось сидеть ему, Боа. Он смотрел на открывшиеся ему чудеса и все больше понимал, какая непреодолимая пропасть отделяет его от этого странного человека.

        - Пристегните ремни.  - Фукашиги с усмешкой помог застегнуть ремни своим пассажирам, затем взглянул на Боа.  - Ну как, ты готов? Тогда летим!  - И дьявольская машина, повинуясь воле управлявшего ею Бога, поднялась в воздух.
        Дорогу, на которую они потратили целый день, глай-дер преодолел за одиннадцать минут - Фукашиги специально засек время. Из машины открывался прекрасный вид, но Боа, как и его воинам, было не до этого - вцепившись мертвой хваткой в подлокотники кресла, он едва дышал и молил только об одном - чтобы все это скорее закончилось.

        - Посмотри вниз, мы подлетаем.  - Фукашиги обратился к Боа, полагая, что тому будет интересно посмотреть на свою деревню сверху. Но вождь не ответил, и лейтенант, снова усмехнувшись, намеренно резко повел машину на посадку. Боа почувствовал, что опора под ним исчезает, и решил, что все кончено. И лишь когда к нему вернулся нормальный вес, когда смолкло жужжание моторов и к нему с тихим шепотом обратился капитан, говоря о том, что негоже вождю проявлять слабость, он осторожно открыл глаза.
        Глайдер стоял на площадке рядом с его домом. Улицы были пустынны - увидев неведомый аппарат, все разбежались и теперь испуганно выглядывали из своих укрытий.

        - Да не бойся ты, мы уже прилетели.  - Лейтенант открыл двери, расстегнул ремни бледных пассажиров.  - Выходите, приехали.
        Боа кое-как выбрался из машины, ноги едва держали его.

        - Мне надо… отдохнуть,  - сказал он довольному лейтенанту тихим голосом и почти на ощупь прошел в дом. Так же быстро исчезли и воины - Фукашиги только усмехнулся, увидев, как они торопливо скрылись в одном из ближайших домов.

        - Ну чем я не Бог?  - засмеялся Фукашиги.  - Закрой, включи защиту.  - Он с удовольствием потянулся и пошел к дому. За его спиной, повинуясь команде, мягко закрылись двери глайдера.
        К «Анаконде» они вылетели на рассвете - Фукашиги взял с собой только Боа, предварительно объяснив ему что бояться совершенно нечего, что они не упадут и вообще он дает ему в этом свои полные Божественные гарантии.

        - Какой от тебя прок, если ты будешь трястись?  - выговаривал лейтенант вождю, пока тот со страхом забирался в машину.  - У вас же есть лодки, вы плаваете на них по речкам - а это почти то же самое, только летает…
        На этот раз Боа удалось сохранить немного самообладания, и к концу полета он уже мог смотреть вниз, хотя и с некоторой опаской. Они летели почти час, и Боа был поражен тому, насколько быстро летела эта машина. В конце пути глайдер опустился и летел над самыми кронами деревьев, затем и вовсе над самой водой, вдоль русла небольшой речушки. Наконец они приземлились.

        - Оставим глайдер здесь, ближе на нем нельзя - нас могут заметить. Полчаса хода - и мы на месте.
        Пока они шли к кораблю, Боа молчал, думая о том, что за чудо ему сейчас предстоит увидеть - после знакомства с глайдером он уже был готов к чему угодно. Наблюдательный пункт лейтенанта был нетронут - об этом говорили некоторые заметки, сделанные предусмотрительным лейтенантом.

        - Иди сюда, только тихо,  - шепотом позвал лейтенант Великого Боа. Аккуратно продравшись через густые заросли. Боа улегся рядом с Фукашиги.

        - Вот он, смотри.  - И лейтенант осторожно раздвинул ветки.
        Боа придвинулся поближе, взглянул в образовавшийся в ветвях просвет и обомлел.

        - Дом Предков,  - прошептал он, пораженный открывшимся ему зрелищем.  - Еще один…


        Тая скрывалась уже второй день. Она боялась уходить слишком далеко - боялась потому, что тогда Киру будет трудно ее найти. Но и слишком близко оставаться было нельзя - что, если ее ищут? Разрываемая этими противоречивыми чувствами, девушка почти сутки провела у того , места, где Фрея обещала оставлять ей еду - и куда она обещала направить Кира, если он появится. Но в первые сутки Кир не пришел, а дольше находиться здесь было нельзя. Надо было уходить - и Тая пошла дальше, пошла туда, где можно было спрятаться, куда боялись заходить даже самые отважные охотники - слишком уж мрачные разговоры ходили об этих гиблых местах. Уходя, девушка оставила на ветке дерева, под которым им с Киром не раз приходилось сидеть, сплетенный из голубых цветов венок - знак любви и верности. Если Кир придет сюда, он обязательно его увидит.
        Вот и рубикон - небольшая, неторопливо несущая свои воды лесная речушка. Колючие ивы живописно склонили над водой свои плети, заросли аракарии усыпаны большими сочными ягодами. Красиво - и все же не веет от этого места радостью и покоем, никто не приходит сюда за вкусными ягодами. Не было здесь и перекинутых с берега на берег бревен - Тае пришлось перебираться через речушку вброд. Оглянувшись в последний раз на другую сторону реки, такую родную и теперь такую далекую, девушка медленно пошла в глубь леса. Идти было страшно, но страх перед чужаком был сильнее
        - и девушка шла, говоря себе, что бояться здесь совершенно нечего, что это самый обычный лес - разве что немножко мрачный…
        Постепенно деревья стали более мелкими, земля под ногами стала колыхаться - Тая поняла, что забрела в болото, и взяла влево, туда, где было немного суше. Вскоре она набрела на небольшой островок, сплошь заросший деревьями. Но что это были за деревья! Перекрученные, искореженные какой-то неведомой силой, они тянули вверх свои изломанные ветви, словно прося о помощи. Тае стало страшно - страх этот был непонятным, необъяснимым, и она поспешила прочь от этого жуткого места. Она уже не думала о том, чтобы здесь прятаться, и желала одного - как можно скорее вернуться к ручью.
        Она брела уже несколько часов, когда поняла, что заблудилась. Тая взглянула на кроны деревьев, пытаясь определить, откуда дует ветер,  - она запомнила направление ветра, когда входила в этот страшный лес, так ее когда-то учил Кир. Но ветра не было, и Тая так и не смогла понять, куда ей надо идти. Земля под ногами снова начала пружинить - опять это проклятое болото! Девушка присела на поваленное дерево и несколько минут отдыхала, раздумывая, куда ей идти. В одном месте деревья вроде бы росли гуще, и девушка пошла в ту сторону. И действительно, вскоре она выбралась из болота на твердую землю. Начинало темнеть, и испытывать судьбу дальше Тая не решилась - слишком свежи еще были в памяти недавние ночные блуждания. Высмотрев подходящее место у большого раскидистого дерева, она стала готовиться к ночлегу. Устроив себе из опавших листьев и ветвей достаточно уютную берлогу, девушка открыла сумку со своими немудреными припасами, неторопливо поужинала и вскоре уже сладко спала, завернувшись в тонкое холщовое одеяло.
        Проснулась она от резкого неприятного звука - открыв глаза. Тая тихо лежала, еще не до конца осознав причину своего пробуждения. Но вскоре звук повторился, девушку бросило в холодный пот - такого жуткого хрипа, а иначе это, чем бы оно ни было, назвать было трудно. Тая в своей жизни еще не слышала. Вот опять, на этот раз гораздо ближе - испуганная девушка даже сумела расслышать треск ветвей.
        Тае стало страшно - страшно так, как никогда в жизни. Наверное, надо было что-то делать, но она не смогла даже пошевелиться, тело сковал неописуемый животный ужас. Чудовище все приближалось, оглашая окрестности утробным ревом. Лежа на земле, девушка уже чувствовала ее содрогание под могучей поступью неведомого монстра.
        Он был уже совсем близко, до него оставались считанные метры…
        Глаза девушки расширились от ужаса, в голове стрелой пронеслась последняя, возможно, в ее жизни мысль: Господи, что она здесь делает? И когда из раздвинувшегося ночного тумана показалось что-то невыносимо большое, когда совсем близко раздалось тяжелое теплое дыхание, девушка не выдержала и пронзительно закричала. Ее крик, оглушительный и жуткий, временами переходящий в неописуемый визг, накрыл болото.
        А затем случилось что-то странное. Жуткое чудовище испуганно заревело и бросилось бежать! Тая услышала громкий рев и треск ветвей, она решила, что чудовище кинулось на нее, и в ужасе закрылась руками. Но странное дело - она все еще была жива… Открыв глаза и судорожно всхлипывая. Тая прислушалась, но ничего, кроме отдаленного треска ветвей, не услышала. Не сра-эу до нее дошло, что чудовище ушло. Когда в лесу снова наступила тишина. Тая уткнулась лицом в одеяло и тихо заплакала.
        Проснулась она утром, рывком сдернув с себя одеяло и быстро вскочив. Лишь оглядевшись и увидел, что она в лесу одна и все спокойно. Тая поняла, что просто увидела страшный сон. Девушка облегченно вздохнула - и тут же заметила на сырой земле огромные вдавленные следы. Ее вновь охватил страх - случившееся ночью явно не было сном. Торопливо собрав свои вещи. Тая быстро пошла прочь от этого жуткого места, стараясь не шуметь и испуганно оглядываясь по сторонам. Постепенно она успокоилась, но еще долго продолжала размышлять о том, что же спасло ее в эту страшную темную ночь.


        Сказанное Боа не сразу дошло до лейтенанта - он медленно повернулся к вождю и схватил его за ворот.

        - Что ты сказал?

        - Я… ничего, прости… меня…

        - Повтори, что ты сказал, болван!

        - Я сказал… Дом Предков…

        - Объясни, что это значит!

        - В лесу, у озера, есть такой же… В нем раньше… когда-то… жили наши предки. Прости… если я… не то сказал…
        Фукашиги отпустил вождя, он постепенно приходил в себя. Господи, ну конечно, ведь эти идиоты не появились здесь сами по себе. И язык знают… Значит, у них есть корабль… Корабль!!!

        - Мы уходим, пошли.  - Лейтенант потянул вождя за руку. Они молча шли к глайдеру, так же молча Фукашиги поднял машину в воздух. И лишь нажав клавишу курсовой памяти, предоставив автоматике привести машину назад, Фукашиги повернулся к неподвижно сидевшему Боа.

        - Расскажи мне об этом Доме Предков. Какой он?

        - Как тот, что мы видели, даже больше. Он в лесу, весь зарос лианами.

        - Он целый или разбитый? Исправен?
        Вождь озабоченно посмотрел на своего повелителя - пожалуй, за краткие дни их знакомства он впервые видел его в таком возбужденном состоянии.

        - Я… не знаю. Он там давно, он всегда там стоял, во все времена. Но какой он, я не знаю… мы не можем попасть внутрь. Дверь закрыта, а открыть мы не можем, никто не может.
        Лейтенант сидел в кресле, пытаясь убедить себя в необоснованности, нереальности своих надежд. Сколько стоит там этот корабль - триста лет, пятьсот? Ведь даже если он был целым, то уже сгнил за эти столетия… Но может, что-нибудь все же осталось? Может, удастся собрать из двух кораблей один? Как бы то ни было, это был шанс и надо было его использовать. Фукашиги больше ни о чем не спрашивал вождя - достаточно, если он просто укажет место.
        Когда глайдер начал заходить на посадку, лейтенант отключил автопилот и сделал круг над селением.  - Куда лететь? Показывай дорогу к кораблю.
        Фукашиги посадил глайдер на самом берегу озера, у кромки воды - все было затянуто густой растительностью. Металлический блеск он заметил еще сверху, обратив внимание на неестественную форму зарослей. Торопливо продираясь сквозь переплетение веток, лейтенант спешил к кораблю - возможно, именно здесь таилось его спасение.
        И вот он у корабля. Стоя под его огромным брюхом, Фукашиги внимательно осматривал выщербленные бронированные бока, огромные коленчатые опоры. Корабль уже врос в землю - по приблизительной оценке лейтенанта, опоры ушли в грунт метров на пять-шесть. И неудивительно - если судить по размерам, вес у этой-громадины был весьма солидный.

        - Да здесь две «Анаконды» будет,  - пробормотал лейтенант.  - Снаружи вполне прилично, теперь бы. заглянуть внутрь…
        Входной люк ему удалось найти с большим трудом - мешали заросли. Трап оказался поднятым - запрокинув голову, лейтенант с трудом разглядел в переплетении ветвей, закрывших корпус, овальный люк. Лезть к люку по ветвям, как это, видимо, делали аборигены, ему совсем не хотелось и лейтенант вернулся к глайдеру.

        - Залазь,  - приказал лейтенант молчаливо следовавшему за ним все это время Боа и забрался в кабину.  - Надо немного расчистить место,  - пояснил он вождю, усаживаясь в пилотское кресло.
        Машина поднялась над лесом, лейтенант откинул предохранители гашеток. Все было кончено меньше чем за минуту - огненные плевки глайдера испепелили джунгли, и закопченный корабль предстал во всей своей красе - его мощной броне спалившее лес пламя не повредило. Как только погасли последние языки огня, глайдер нырнул вниз и завис на уровне входного люка. Щелкнув клавишами, Фука-шиги перевел машину в автоматический режим и поднял свою дверь - входной люк корабля находился на уровне вытянутой руки.

        - Только ничего не трогай,  - предупредил лейтенант уже ничему не удивлявшегося вождя и выбрался из кабины на приступку люка.
        Это был самый обычный замок, хотя и несколько архаичной конструкции. Впрочем, его прекрасная сохранность наводила лейтенанта на весьма приятные размышления. Сдвинув в сторону защищавшую клавиатуру броневую пластинку, лейтенант набрал стандартный код доступа - люк даже не шелохнулся. Сплюнув вниз, Фукашиги по очереди перебрал все известные ему коды - никаких изменений. Озадаченно хмыкнув, лейтенант снова забрался в кабину глайдера. Очевидно было одно - либо люк заблокирован изнутри, либо у электронных схем этой старой колымаги уже давно кончилось питание.

        - Пока не выходит.  - Фукашиги взглянул на внимательно наблюдавшего за ним Боа и рассмеялся.  - Да не волнуйся, это не проблема - войдем в другом месте…
        Войти чисто не удалось, и Фукашиги отбросил всякие условности - подогнав глайдер к закрытому броневой плитой иллюминатору, он открыл дверь машины и несколькими выстрелами пистолета срезал крепления плиты - тяжелая пластина вздрогнула и полетела вниз. Затем, отрегулировав длину и мощность луча, аккуратно вырезал иллюминатор по периметру и, держась за дверь глайдера, пнул иллюминатор ногой - вырезанный овал с тихим хрустом провалился внутрь.

        - Вот и все дела,  - произнес Фукашиги довольным голосом, глядя на неподвижно сидящего вождя - всякий раз, когда Великий Боа попадал в эту странную летающую машину, его охватывал необъяснимый трепет.  - Теперь я пролезу внутрь, а ты сиди здесь, и главное - ничего не трогай, а то упадешь и сломаешь себе шею.  - Фукашиги снова довольно рассмеялся. Он вновь высунулся из глайдера, потрогал рукой оплавленные кромки иллюминатора - не горячие ли, и головой вперед плавно проскользнул внутрь.
        Его не было довольно долго - несчастного Боа даже охватил страх, когда он подумал, что капитан может не вернуться. Боа неподвижно сидел в своем кресле, со страхом глядя на пульт управления глайдера - его светящиеся экраны, жужжащие и перемигивающиеся механизмы приводили вождя в подлинный ужас. Неожиданно он заметил краем глаза какое-то движение - так и есть, из бронированного борта корабля медленно выползал узкий металлический трап. Вот он коснулся земли, и через минуту из иллюминатора показалась довольная физиономия Фукашиги.

        - Полный порядок.  - Перебравшийся в кабину глайдера лейтенант просто светился от счастья.  - Похоже, все не так уж и плохо!  - И с радостным смехом Фукашиги рывком бросил машину вниз.
        Он посадил глайдер у самого трапа, выключил двигатели и быстро выбрался из машины.

        - Ну, Великий и Всемогущий, пошли осмотрим этот ковчег…
        Боа со страхом поднимался по узкой металлической лестнице - как бы то ни было, но они вторгались в святая святых - Дом Предков. И хотя с появлением пришельцев религиозные устои вождя были в значительной степени подорваны, сердце Великого Боа наполнилось священным трепетом. Он дошел до середины трапа и остановился. Фукашиги уже был у самого люка, он оглянулся и с ухмылкой взглянул на вождя.

        - Что остановился? Поторопись.

        - Я… я не могу… Мне страшно…

        - А этого ты не боишься?  - Фукашиги похлопал себя рукой по поясу, напоминая вождю о маленькой черной коробочке. Боа вздрогнул и медленно полез вверх.

        - Так-то оно лучше,  - усмехнулся лейтенант и шагнул в открытый люк.
        Внутри корабля царил сумрак - освещение не работало, и лейтенант, покрутив выключатели освещения у входа в шлюзовой отсек, включил фонарик. С первого взгляда было ясно, что здесь уже очень давно никого не было - в отсеках корабля царил холод, пол покрывал тонкий слой пыли. Но если на Великого Боа, мелко трясущегося то ли от благоговения, то ли от страха, увиденное явно произвело некоторое впечатление, то о Фукашиги этого сказать было нельзя. Он огляделся и без колебаний направился туда, где должен был находиться пульт управления этого мастодонта. Боа старался не отставать - он боялся остаться один в этих мрачных темных галереях.
        Рубка управления оказалась там, где и ожидал ее увидеть лейтенант - в свое время ему доводилось изучать техническую родословную современных кораблей, и некоторые познания в устройстве подобных раритетов у него были. Открыв вручную дверь пилотской кабины, он вошел внутрь и остановился, с интересом разглядывая открывшуюся ему картину. За его спиной тихо вскрикнул Боа - увиденное заставило его побледнеть.

        - Ну что ты, Боа, что ты… - успокоил его Фукашиги.  - Ничего особенного, самый обыкновенный скелет…
        Скелет сидел в командирском кресле, его одежда давно истлела и свисала лохмотьями, череп с отвисшей челюстью неестественно наклонился в сторону. Фукашиги осветил череп - в правом виске зияло аккуратное ровное отверстие. На полу валялся и инструмент, с помощью которого было осуществлено это радикальное хирургическое вмешательство,  - массивный штурмовой пистолет неизвестной лейтенанту модели. Шагнув к креслу, Фукашиги поднял оружие, сдул с него пыль, окинул взглядом помещение и выстрелил в толстую переборку - яркая зеленая искра метнулась к стене, на ее стальной поверхности расцвело алое пятно.

        - Надо же,  - удивленно хмыкнул лейтенант,  - еще работает.
        Он сунул оружие за пояс, затем сел в кресло второго пилота и начал манипулировать органами управления. К его удивлению и радости, питание пульта включилось сразу же
        - зажглись индикаторные панели, тут же в отсеке включилось освещение. На центральном экране всплыла и замигала красная надпись - «Нарушение режима консервации», чуть ниже появились указатели режимов - «сохранить консервацию» и
«отменить».

        - Ну конечно, отменить,  - пробормотал лейтенант, подводя указатель к нужному слову.

«Отмена консервации, проверка оборудования» - вывела машина в ответ на его манипуляции. Зажглись боковые экраны, на них появилась информация о состоянии корабля.

        - Не знаю, кто ты, парень, но скажу тебе спасибо,  - обратился Фукашиги к безмолвному скелету, не отрывая взгляда от экранов. Диагностика подтвердила исправность оборудования, за одним небольшим исключением - энергетических запасов корабля было недостаточно для того, чтобы подняться с этой планеты. Откуда бы ни прилетела эта колымага, свои ресурсы она исчерпала практически полностью. В свете этих открытий становилось понятным и самоубийство человека в соседнем кресле. Фукашиги не знал, что произошло на борту корабля, не знал, почему человек в кресле заперся от всех в этой бронированной коробке и умер, не забыв перевести корабль в режим консервации. Как бы то ни было, корабль оказался вполне работоспособным - а уж где раздобыть необходимое для полета топливо, Фукашиги знал…


        Тае было страшно, она понимала, что окончательно заблудилась - не было даже намека на то, куда ей надо идти. Правда, была призрачная возможность постараться вернуться назад и отыскать свой след, но после ночной встречи с неведомым чудовищем девушка не хотела об этом даже и думать - уж лучше плутать неизвестно где, чем снова пережить этот ужас.
        Снова подул ветер, но Тая уже не могла ему доверять - за прошедшее время он почти наверняка изменился. Тем не менее она пошла, руководствуясь его направлением - ветер уводил ее от болота, и этого было достаточно. Два раза она натыкалась на небольшие речушки, и оба раза торопливо перебиралась на другой берег, надеясь на то, что это тот самый ручей и она вот-вот выйдет к знакомым местам - увы, каждый раз ее ждало разочарование.
        Очередная ночь прошла без происшествий, хотя страху девушка натерпелась и без всяких монстров - Тая боялась спать и испуганно вздрагивала от каждого шороха. Стараясь успокоиться, она стала думать о Кире - и с этими приятными воспоминаниями незаметно для себя уснула…
        Проснувшись, Тая вернулась к последнему ручью и пошла вдоль берега, надеясь на то, что рано или поздно ручей приведет ее к Большой воде - а уж найти дорогу от реки она сможет.
        В очередной раз подойдя к ручью напиться, девушка неожиданно услышала позади себя приглушенное деликатное покашливание, испуганно вскрикнула и обернулась.

        - Здравствуй, госпожа.  - Перед ней стояли два воина, в одном из них она узнала Сагула, лучшего следопыта среди воинов ее отца.  - Не ожидал встретить тебя здесь. Что ты здесь делаешь?

        - Сагул.  - Измученная девушка радостно бросилась навстречу воину и обняла его.  - Сагул… Я заблудилась, я чуть не умерла, на меня напал ночью какой-то страшный зверь… - Девушка заплакала.

        - Успокойтесь, госпожа, успокойтесь…

        - А что вы здесь делаете?  - Радость девушки сменилась настороженностью - только сейчас она подумала о . том, что этих воинов, возможно, послали на ее поиски.

        - Мы… искали специальную траву по приказу твоего отца,  - сказал Сагул первое, что пришло ему в голову,  - он не хотел пугать девушку раньше времени.  - Но мы ничего не нашли, теперь нам придется искать в другом месте.

        - А что это за трава?

        - Ну, такая… с черными листьями, нам объяснили, какая она. Если хочешь, мы выведем тебя к деревне - мы как раз идем в ту сторону.  - Сагул поспешил перевести разговор на другую тему.  - Пойдешь с нами?

        - Конечно, пойду.  - Тая была рада тому, что все так хорошо складывается. Только бы добраться до знакомых ей мест, а там уж она постарается спрятаться вновь…
        Они шли до самого вечера, прежде чем Тая смогла понять, где находится. Все это время девушка оживленно болтала, рассказывая о своих похождениях, о болотах, о странных корявых деревьях, о едва не растерзавшем ее неведомом страшилище. Воины слушали молча, изредка кивая в знак согласия .или удивленно покачивая головами.
        Девушка не знала, что им пришлось проделать тот же путь, что и ей,  - они шли по ее следам от того самого места, где она опрометчиво оставила свой венок… Они так же брели по болоту, так же с изумлением смотрели .на изломанные деревья, при этом им приходилось еще и выискивать ее следы, что сделать в быстро скрывающем все болоте было очень сложно. Пожалуй, лишь рассказ девушки о неведомом чудовище воины выслушали с интересом - они видели следы ужасного монстра.
        Очередную ночь они провели в выдолбленной в небольшой скале пещере - идти еще было достаточно далеко. Всю ночь воины по очереди караулили девушку, лишь притворяясь спящими - если дочь вождя ускользнет от них, им не сносить головы. Но Тая и не думала убегать - слишком устала она за прошедшие дни, чтобы мечтать еще о чем-то, кроме крепкого беспробудного сна.
        В путь вышли на рассвете. Густой туман еще не успел развеяться, и воины были настороже - скрыться в таком тумане проще простого. Но все обошлось, и к любимому Таей Девичьему ручью они добрались без осложнений. Здесь устроили небольшой перерыв, в ходе которого девушка высказалась за свое решение остаться здесь. Это должно было рано или поздно произойти, и Сагул сокрушенно вздохнул - наступали самые неприятные для него минуты. Он был воином, а не тюремщиком, и то, что ему теперь предстояло сделать, было ему не по душе.

        - Прости, госпожа, но не будет ли твой отец волноваться? Не лучше ли будет показаться ему на глаза - а уж потом ты снова пойдешь туда, куда захочешь?

        - Но вы скажете ему, что со мной все в порядке.

        - Но будет лучше, если он убедится в этом сам. Прости нас, госпожа, но тебе обязательно надо зайти домой.

        - Но я не хочу!  - Странная настойчивость Сагула начала вызывать у девушки подозрения.

        - Тебе придется; моя госпожа, иначе твой отец будет очень недоволен - он рассердится на нас, если мы позволим тебе здесь остаться.
        Тая все поняла - выходит, все это время ее беспардонно обманывали. Ей снова стало страшно.

        - Ну хорошо, раз это так необходимо.  - Девушка встала, подняла свою сумку, затем неожиданно кинула ею в Сагула и бросилась бежать - но тут же упала, больно ударившись о землю. Она медленно подняла голову и обернулась - второй воин, пожилой человек с мягкой виноватой улыбкой, держал ее за ногу и сокрушенно качал головой.

        - Зачем так делать, госпожа, не надо… Твой отец будет сердиться, если ты не придешь. Нельзя спорить с отцом, нехорошо это…
        Сагул достал прочную длинную веревку и аккуратно связал девушке руки.

        - Прости нас, госпожа, но таков приказ твоего отца - я ничего не могу сделать. А теперь нам надо идти…
        Так они и шли дальше - Сагул впереди, держа конец веревки, затем Тая, и замыкал шествие, намотав свой конец веревки на руку, пожилой воин - он все так же виновато улыбался и о чем-то тихо разговаривал сам с собой…
        Отец встретил ее хмурый и уставший - теперь он жил в другом доме, предоставив свой Фукашиги. У него был непростой день, и прогулка по Дому Предков вызвала у вождя самые противоречивые чувства. Дом был святыней, причем святыней грозной и непонятной - недаром люди предпочитали не подходить к нему слишком близко. И вот пришел этот человек, опалил святыню огнем, словно грязную болотную крысу, да вдобавок еще и сделал с домом что-то непонятное - разбудил его. Хорошо ли это? И что он намерен делать с Домом дальше? А может, все это и к лучшему? Может, теперь он быстрее уберется к себе в преисподнюю? А если он все же останется здесь? Вопросы, вопросы, одни вопросы…
        Боа смотрел на сидящую перед ним дочь и думал о том, как убедить эту своенравную дурочку не перечить грозному капитану. Если она станет женой капитана - а в том, что так оно и будет, Великий Боа не сомневался,  - его положение станет значительно крепче. И кто знает - может быть, этот странный пришелец и в самом деле посвятит его хотя бы в самые маленькие тайны своих дьявольских вещей. Боа с грустью посмотрел на свой металлический пояс - как он ни пытался, снять его не удалось. Разве что если похудеть…
        Вождь снова вздохнул, снял с пояса рацию.

        - Мой капитан, моя дочь нашлась.  - Он немного помолчал, ожидая ответа.  - Вы слышите меня, капитан?

        - Слышу, слышу,  - ожила рация ворчливым капитанским голосом.  - Черт, я сейчас занят… Ну ладно, скажи воинам, чтобы привели ее ко мне в пещеру. Все, выполняй…

        - Ну все, дочка, пошли.  - Боа взял Таю за руку, она покорно поднялась.  - И не надо бояться капитана, он тебе не сделает ничего плохого - ты ему очень понравилась! Ты станешь очень знатной госпожой, самой знатной из всех, что когда-нибудь были. Ты будешь очень богатой и очень красивой…
        - Отец, не отдавай меня ему, я не хочу этого.  - В глазах девушки стояли слезы.

        - Что ты, что ты, милая… Нельзя перечить своему отцу, и уж тем более нельзя перечить нашему господину; Дурочка, ты радоваться должна - капитан выбрал тебя из всех девушек нашего села! Проведите ее в пещеру,  - приказал он воинам из своей новой охраны,  - да поживее!  - Он задумчиво посмотрел вслед удаляющейся девушке и задумчиво причмокнул губами - хороша, чертовка…

        - Интересно, а где сейчас моя милая добрая Фрея?  - тихо пробормотал вождь и задумчиво почесал жирный подбородок.
        Удобно устроившись в кресле, Фукашиги тихо мурлыкал себе под нос популярную некогда песенку, размышляя о том, как поскорее прибрать к рукам «Анаконду» - запасов-ее топлива хватит с избытком. Конечно, можно просто переговорить с командой - скажем, послать к ним Тима в качестве парламентера, тем более что никто не сможет доказать его связь с гибелью семерых матросов. Они наверняка согласятся на все его предложения - как только узнают, что у него есть корабль. Но стоит ли это делать? Зачем делиться с кем-то тем, что и так уже у него в руках? Да и зачем ему лишние свидетели - он еще не потерял надежду вернуться в цивилизованное общество в качестве полноправного владельца Жемчужины. Будет очень нежелательно, если кто-нибудь проговорится о том, что в действительности произошло на борту
«Анаконды». Чем меньше свидетелей - тем крепче сон.
        Обдумав ситуацию со всех сторон, Фукашиги окончательно склонился к своему первоначальному выводу - экипаж «Анаконды» был помехой, и от него надо избавиться. Это не так уж и сложно - вряд ли одиннадцать спившихся матросов смогут противостоять управляемой им толпе аборигенов. Главное - незаметно пробраться внутрь, желательно ночью, когда все спят.
        Постепенно контуры предстоящей операции обрели . завершенность, и лейтенант довольно усмехнулся - Господь всегда на стороне негодяев!
        Послышались шаги, лейтенант обернулся - в пещеру вошла девушка в сопровождении воинов охраны.

        - Хорошо, оставьте ее и идите.  - Фукашиги с интересом смотрел на безмолвно стоявшую девушку, ее облик навеял на него какие-то смутные воспоминания. Ему казалось, что он уже где-то видел ее, но вот где и когда…

        - Присядь в кресло, не бойся,  - обратился он к девушке. Тая села, в ее глазах застыл безмолвный ужас. Чем больше смотрела она на сидевшего перед ней человека, тем больше убеждалась в своей правоте - именно этот Бог был той ночью у скалы, именно он пытался ее убить.
        Фукашиги протянул девушке банку открытого сока - больше ничего вкусного у него не было.

        - Пей, не бойся… Бери, тебе говорят!
        Тая испуганно взяла банку, ее руки дрожали.

        - Пей!
        Девушка сделала несколько глотков, не чувствуя вкуса. Зубы стучали о край банки, лейтенант это заметил.

        - Господи, какая дура… Да не трясись ты, я что, съем тебя?  - Лейтенант внимательно пригляделся к девушке и вдруг замер.

        - Постой-ка.  - Он быстро встал и шагнул к девушке, Тая вскрикнула. Не обращая внимания на ее крик, лейтенант протянул руку и взял девушку за подбородок.  - Ну надо же!  - Только теперь лейтенант сообразил, где же он видел этот гордый профиль.
        - А я-то все думал, кто это приходил ко мне в гости. Ну, милая, сама судьба свела нас вместе.  - Довольный лейтенант засмеялся, одной рукой взял девушку за руку, другой провел по струящимся волосам - девушка дрожала, ее глаза были полны страха.
        Лейтенант коснулся ее щеки, подбородка, шеи, обнял за талию и медленно притянул к себе…
        И Тая не выдержала - рванувшись, она попыталась оттолкнуть Фукашиги, но тут же получила крепкую пощечину.

        - Ты хочешь, чтобы я тебя связал?  - Лейтенант снова засмеялся, крепко держа девушку за руки.  - Я вполне могу это устроить - уж поверь мне на слово. Так что лучше будь паинькой.  - Фукашиги огляделся, подтащил девушку к циновке и одним рывком повалил на пол. Девушка отчаянно сопротивлялась, лейтенант придавил ее к земле и с размаху нанес еще пару пощечин, после чего аккуратно и неторопливо стал стягивать с девушки одежду - он вообще во всем любил аккуратность и основательность…
        Тая закричала, ее глаза заволокли слезы - и в этот момент раздался глухой стук, лейтенант вздрогнул и уткнулся лицом в землю. Девушка подняла глаза - рядом стоял Кир. Он тяжело дышал, сжимая в руках большой камень.

        - Быстрее,  - Кир протянул руку и одним рывком поднял девушку на ноги,  - нам надо спешить.

        - Кир, это ты,  - Тая разрыдалась,  - это ты…

        - Быстрее, быстрее.  - Кир потащил девушку к выходу и остановился - в глубине ведущей к пещере галереи послышалась частая дробь шагов.

        - О дьявол, они меня заметили.  - Кир оглянулся, не зная что делать.  - Они видели, как я входил в пещеру.
        Решение пришло тогда, когда топот был уже совсем близко. Это было опасно для девушки, но иного выхода не было…

        - Сюда,  - прошептал Кир и потянул Таю к подземному озеру. Торопливо шагнув в воду, он обернулся и посмотрел в глаза испуганной девушки.  - Не бойся, верь мне. Задержи дыхание.  - Медлить было нельзя, и Кир нырнул, увлекая девушку в глубины бездонного озера.
        По лицу потекли холодные струйки воды, лейтенант открыл глаза. Он лежал на полу, над ним склонились воины охраны. Один из них, высокий худощавый человек со шрамом на лице, осторожно лил воду на голову Фукашиги.
        - Вы живы, господин?  - В словах воина чувствовался страх.

        - Еще не знаю,  - тихо пробормотал лейтенант и с трудом приподнялся. Голова гудела
        - лейтенант прикоснулся рукой к затылку и сморщился от боли. Посмотрел на пальцы - они были в крови.

        - Вот зараза,  - ругнулся лейтенант.  - Кто ж это меня так… Вы поймали его?  - Он в упор посмотрел на воинов.

        - Прости нас, господин, не смогли… Его заметили женщины, когда он входил в пещеру, но пока позвали нас… Когда мы пришли сюда, его уже не было.

        - А… куда делась эта маленькая дрянь, дочь вождя?

        - Он забрал ее, мой господин.

        - Кто - он?

        - Призрак, мой господин,  - прошептал воин испуганно.

        - Призрак?  - слабо усмехнулся лейтенант, ощупывая затылок - похоже, кости были целы.  - Странные же у вас здесь призраки… Ну ладно,  - он устало махнул рукой, не желая спорить с глупыми аборигенами,  - и чей же призрак здесь бродит?

        - Это Кир, мой господин, рыбак.  - Голос воина стал еще тише.  - Его недавно опустили в Священный Колодец.

        - Вот как? Ну ладно.  - Фукашиги притянул к себе большой кофр и достал из него аптечку.  - При случае надо будет не забыть свернуть этому призраку шею…
        Лейтенант сбрызнул рану лекарственным аэрозолем, проглотил пару таблеток. Воины молча следили за его манипуляциями.

        - Хорошо,  - произнес лейтенант, закрывая аптечку.  - Постарайтесь их найти, они не могли уйти далеко. Выставьте охрану у входа, обшарьте все закоулки - но приведите их!  - Лейтенант снял с пояса рацию.  - И желательно живыми,  - добавил он, нажимая кнопку вызова.  - Боа, ты мне нужен. И немедленно!
        Боа спешил в пещеру к капитану, внутренне содрогаясь - встретивший его у входа в подземелье охранник рассказал о случившемся. Господи, да как эта дурочка посмела, как она могла! И опять этот проклятый Кир - не иначе явился с того света, чтобы отомстить ему,  - Боа охватил суеверный ужас. Хуже некуда - куда ни кинься, всюду его ждет смерть…
        Капитан сидел в кресле, его глаза были закрыты - он о чем-то размышлял. Услышав шаги, открыл глаза.

        - Мне приходится тебя ждать,  - холодно заметил он, взглянув на вошедшего Боа.

        - Извини, мой господин, я спешил как мог.

        - И даже не остановился поболтать с воинами?  - язвительно осведомился Фукашиги, в упор глядя на вождя. Боа нечего было ответить, он виновато опустил глаза.

        - Ладно, садись,  - лейтенант кивнул на соседнее кресло,  - нам есть о чем поговорить.

        -. Великий Боа вздрогнул - он подумал, что сейчас капитан начнет отчитывать его за недостойное поведение дочери. Заметив его подавленное состояние, Фукашиги засмеялся.

        - Да не трясись ты, с твоей милой крошкой я потом разберусь сам - сейчас у нас есть более важные дела. Вот что тебе надо будет сделать…


        Плыть было очень тяжело - Тая начала задыхаться, но Кир крепко держал ее за руку и тянул вперед. Наконец он рывком потянул ее вверх, Тая вынырнула, с жадностью глотая прохладный воздух. Кругом царила непроглядная темнота, и Тая испугалась.

        - Все в порядке, не бойся.  - Кир крепко сжал ей руку.  - Вот здесь есть выступ, держись за него и отдыхай. И жди меня…

        - Кир, где мы, куда ты идешь?

        - Мы в подземной галерее, она затоплена и до выхода еще далеко. Подожди меня - мне надо кое-что сделать, яначе ты не сможешь доплыть - слишком уж далеко. Только не бойся, я скоро вернусь. Ты слышишь меня?

        - Да, Кир, но…

        - И не спорь - поверь, все будет хорошо. Я поплыл.  - Кир несколько раз глубоко вдохнул и нырнул.
        На этот раз плыть было легче - Кир уже знал дорогу, знал, что не заблудится. Жаль, что это слишком далеко Для Таи… Вот впереди мелькнул призрачный свет, и через несколько мучительно долгих секунд голова Кира показалась над водой. Времени было мало, и Кир не медлил - он быстро поднялся по лестнице в уже знакомый ему зал.
        Через несколько минут он нашел то, что искал,  - в углу, среди груды разных вещей и всякого хлама, лежала большая катушка с прочной узкой лентой. Кир отмотал несколько метров, попробовал разорвать ее - прочность вполне достаточная. Он бегом вернулся к галерее, быстро смотал с катушки нужное ему количество ленты и уложил ее на полу большими петлями. Вроде все в порядке - Кир обвязал конец ленты вокруг пояса, спустился к воде и нырнул.
        На этот раз плыть было еще труднее - он не успел как следует отдышаться, да и лента несколько сковывала движения, то и дело цепляясь за ноги. И когда он с шумом вынырнул рядом с девушкой, силы Кира были уже на исходе. Уцепившись за холодные скользкие камни, он судорожно дышал, сердце было готово выпрыгнуть из груди.

        - Кир, это ты? У тебя все в порядке?

        - Да, все хорошо, сейчас поплывем дальше… Немного отдышусь… Ты не замерзла?

        - Немного.  - Девушке было очень холодно и страшно, но она не хотела расстраивать Кира.

        - Вот, обвяжи вокруг пояса… Нет, дай лучше я сам.  - Кир в полной темноте подплыл к девушке и крепко обвязал ее лентой.

        - Сейчас я уплыву, а потом буду тащить тебя за эту ленту - иначе ты не доплывешь. Держись за ленту руками и ничего не бойся. Я подергаю - когда будешь готова плыть, дернешь в ответ. И не бойся - там нас никто не найдет…
        Кир отдышался, затем нащупал руку девушки и крепко сжал ее.

        - Все, я поплыл. Главное - не бойся… Кир нырнул, и Тая снова осталась одна. Прошла минута, другая, странная на ощупь лента - Тая никак не могла понять, что это такое
        - не шевелилась. Но вот она ожила - Тая почувствовала слабый рывок и радостно дернула в ответ - Кир там, он доплыл, у него все получилось! И тут же тонкая лента натянулась и увлекла ее в глубину - Тая едва успела глотнуть воздуха, с ужасом понимая, что сделала все совсем не так, как говорил Кир…
        Стоя у самой воды, Кир тащил изо всех сил - он понимал, насколько трудно сейчас Тае. Он вытянул уже больше половины ленты, когда тащить вдруг стало невыносимо тяжело. Кир испугался - он подумал, что лента за что-то зацепилась. Но лента все же вытягивалась - медленно, с огромным трудом. Мышцы Кира вздулись, узкая лента в кровь резала руки, и он молил только об одном - чтобы она не оборвалась. И лента, хвала изготовившим ее богам, выдержала - вода перед Киром раздалась, и он увидел Таю. Девушка была без сознания - она выпустила ленту из рук и ее развернуло поперек галереи, рот был открыт в немом крике, глаза смотрели в пустоту. Кир бросился в воду, схватил девушку и, путаясь в ленте, потащил ее наверх. Он не знал в точности, что делать,  - когда-то Нега, воспитавший его старый рыбак, говорил, что делать в таких случаях, но он был юн и слушал слишком невнимательно…
        Кир положил Таю на землю, затем перевернул лицом вниз - изо рта девушки потекла тонкая струйка воды. Не зная, что делать, Кир стал трясти девушку, его охватил ужас - что, если она умерла?
        Но Тая была жива - она неожиданно судорожно дернулась, закашлялась и хрипло задышала.

        - Го… Господи… Кир, что со мной… - Тая встала на колени, ее неожиданно вырвало.

        - Жива, жива,  - прошептал Кир.  - Это все я, я виноват… Какой же я дурак… Все хорошо. Тая, теперь все хорошо…
        Через несколько минут Тая полностью пришла в себя, разве что была очень бледна. Она сидела на полу и тихо плакала, Кир обнял ее и попытался успокоить.

        - Ну что ты, Тая, что ты,  - он нежно гладил девушку по мокрым спутанным волосам,  - теперь все хорошо, все в порядке, сейчас мы пойдем дальше.

        - Прости меня, Кир, я все перепутала. Я просто не успела отдышаться - и дернула.  - Девушка тихо всхлипывала. Неожиданно она замерла - только сейчас до нее дошло, что место, где они находятся, нe совсем обычно. С изумлением разглядывала она сводчатый потолок с массивными металлическими ребрами, неведомые светильники на стенах.

        - Кир, что это?  - спросила наконец Тая, обведя рукой ярко освещенный зал.

        - Не знаю, милая. Наверное, это место тоже когда-то принадлежало Богам. Я нашел его случайно - когда выбирался из Колодца.
        При упоминании Священного Колодца девушка вздрогнула.

        - Колодец… Что в нем, Кир? И как тебе удалось из него выбраться? Как ты нашел меня в пещере?
        Кир молчал.

        - Это долгая история,  - произнес он наконец, взглянул на девушку и печально улыбнулся.  - Но нам надо идти - пошли, я расскажу тебе все по пути. Проберемся через завал - а там уж все будет просто.,.
        Когда Кир вынырнул в подземном озере и увидел сидевшего в плетеном кресле вождя, он, едва не вскрикнул. Спрятавшись за камнем, Кир медленно отдышался, прикрывая рот рукой - он боялся, что Боа может услышать его дыхание. Но Боа ничего не слышал
        - погруженный в свои раздумья, он медленно перебирал лежавшие подле его ног странные вещи. Так прошло немало времени, Кир уже начал замерзать - его била дрожь, губы посинели. Если и дальше вождь будет так сидеть, то придется что-то делать - но вот что именно, Кир еще не знал. Можно было броситься на вождя, но у входа в пещеру наверняка стоит стража. Можно поплыть назад - но Кир боялся, что уже не доплывет. Слишком уж он замерз за прошедшие часы. Но терять ему было нечего, Кир нащупал ногами увесистый булыжник и осторожно поднял его, на миг окунувшись с головой. Глядя на блестевшее в свете ламп потное лицо Великого Боа, Кир начал медленно выбираться из воды - когда вождь неожиданно глубоко и устало вздохнул. Почесав затылок, он задумчиво посмотрел на лежавшие перед ним вещи, затем встал с кресла и неторопливо прошелся по пещере - при его приближении Кир снова сполз в воду. Наконец Боа снова сел в кресло, на минуту задумался - все это время сердце Кира тревожно билось, он крепко сжимал в руках камень.

        - Каан!  - позвал вождь, из глубины тоннеля к нему быстро вышел стражник.

        - Слушаю, мой повелитель!

        - Приведите ко мне младшего Бога, я буду с ним беседовать!

        - Хорошо, мой повелитель.  - Стражник поклонился и ушел. Великий Боа снова встал и медленно пошел по пещере, что-то тихо бормоча себе под нос. Он подходил все ближе, и Киру пришлось сделать выбор - он плавно погрузился в воду, оттолкнулся ногами от большого подводного валуна и быстро поплыл по уже знакомой ему подводной галерее.
        До знакомого ему зала он добрался почти в беспамятстве. Несмотря на усталость, Киру пришлось долго бегать по пещере, стараясь согреться,  - настолько ему было холодно. Кир не знал, что ему делать, он был голоден, жутко устал и замерз. Снова захотелось спать, но Кир с сомнением посмотрел на свое недавнее ложе - ему нельзя было спать, он лишь окончательно ослабеет. Итак, что же делать? Его взгляд скользнул по открытой двери, проем которой был доверху завален камнями. Постараться разобрать завал? Может быть. Если это ему не удастся, то останется лишь один выход - вернуться к Великому Боа и убить его.
        Кир разбирал завал несколько часов. Он не стал даже пытаться сдвинуть огромную каменную глыбу, перекрывшую проем снизу,  - слишком массивна она была. Медленно, камень за камнем, он расчищал узкую щель над плитой, все больше понимая, что это его единственный шанс. Кир не думал о том, что за дверью может быть тупик и все его старания напрасны,  - он просто методично вытаскивал и скидывал на пол камни, упрямо надеясь на чудо. И когда очередной извлеченный камень открыл низкую темную расщелину, Кир быстро расширил ее и без колебаний пролез в узкий темный лаз.
        Было темно, свет из ярко освещенного зала проникал сюда с трудом. Кир пожалел, что у него нет лампы - опять придется пробираться ощупью. Осторожно протискиваясь между острыми обломками, он медленно прополз наиболее узкое место. Каменная осыпь с уклоном пошла вниз, и вскоре Кир уже смог подняться на ноги - насколько он мог понять в окружавшей его темноте, он смог-таки преодолеть завал и теперь стоял на ровном гладком полу. Пройдя чуть в сторону, Кир уперся в стену - такую же гладкую, как и в зале. А вот и фонарь на стене - Кир ощупал его и убрал руку. К сожалению, по эту сторону завала фонари почему-то не горели.
        Он медленно пошел вдоль стены, слегка касаясь ее пальцами - так было легче ориентироваться. Вскоре путь преградила стена. Кир внимательно обследовал ее и обнаружил дверь, такую же, как и те, что он видел уже в знакомом ему зале. Нащупав рычажок под ручкой, Кир надавил на него - дверь щелкнула и открылась, в глаза ударил яркий белый свет.
        Это был точно такой же зал - Кир осторожно вошел и аккуратно притворил за собой дверь. Он не знал, зачем Боги или иные неведомые строители соорудили эти огромные помещения. Зал был пуст, всюду лежала нетронутая пыль. Вскоре Кир снова стоял перед дверью - если его предположения верны, за дверью должна быть каменная лестница. Он открыл дверь - лестница действительно была, но вела она не вниз, как в «его» зале, а куда-то наверх. Это обрадовало Кира - она могла вывести его на поверхность, и он без колебаний начал подниматься по уходящим в темноту ступеням. Вскоре стало совсем темно - света здесь тоже не было, пришлось опять идти на ощупь. Наконец ступени кончились, Кир вновь почувствовал под собой ровный пол. Все так же касаясь рукой стены, он осторожно пошел вперед - и тут же наткнулся на что-то металлическое, глухо загудевшее при прикосновении к нему. Ощупал руками - и понял, что это была свисавшая откуда-то сверху узкая металлическая лестница. Нащупав руками перекладины, Кир начал медленно подниматься, для чего-то считая ступени. Десять, затем еще десять и еще восемь - дальше хода не было, голова
Кира уперлась в потолок. Он ощупал его рукой - что-то круглое, металлическое, с несколькими непонятными выступами. Кир никогда раньше не видел люков - они просто отсутствовали в его мире, тем не менее он сообразил, что лестница не может вести в никуда - значит, это просто какая-то особая дверь. А раз это дверь - значит, она должна как-то открываться!
        Он долго ощупывал эту странную дверь, пытаясь понять ее конструкцию - что было очень неудобно делать, стоя на узкой перекладине лестницы. Вот эта штуковина, вероятно, ручка - за нее очень удобно держаться рукой. Кир попробовал потянуть ее на себя, надавил вверх - никакого результата. Наверное, где-то здесь должен быть уже знакомый ему металлический язычок… Нет, ничего похожего. А может, вот этот выступ? Кир начал дергать его в разные стороны и в какой-то момент почувствовал, что выступ дрогнул. Не совсем так, как ожидал Кир, но он пошевелился - а это было главное. Через несколько секунд Кир понял - этот выступ вращался вокруг одного из своих концов. Кир повернул его до упора, снова нажал на люк - ничего не вышло.

        - А что, если вот так… - вслух подумал Кир, пытаясь повернуть второй такой же выступ. Это удалось ему почти сразу, и он снова с силой надавил на люк. На этот раз люк дрогнул - слабо, едва заметно, но он все же подался вверх! Поднявшись еще на одну ступеньку вверх, Кир уперся в люк спиной и надавил изо всех сил. Люк пополз вверх, на юношу пахнуло свежим воздухом, посыпались комья земли - но сил явно не хватало. Тогда Кир начал раскачивать люк - он толкал его вверх и снова отпускал, и с каждым разом люк открывался все шире и шире. В появлявшуюся щель Кир видел темные контуры деревьев - снаружи была ночь, там его ждала свобода, и свобода эта была так близка! Кир снова надавил, его мышцы готовы были лопнуть - проклятый люк замер на какой-то краткий миг и нехотя распахнулся. Кир осторожно выглянул из норы, в любой момент готовый юркнуть обратно - мало ли кто мог его увидеть! Но беспокойство было напрасным - он был в лесу, кругом, насколько он мог разглядеть в темноте, раскинулись джунгли. Кир выбрался наружу, огляделся, затем захлопнул крышку люка - только теперь он понял, почему ее было так трудно
поднять. Он снова сгреб на люк скопившуюся на нем за долгие годы землю и листву, аккуратно все заровнял - как знать, не придется ли ему здесь снова прятаться. Сверху он уложил лежавшую поблизости большую корягу - теперь он это место не забудет.
        Снова навалилась усталость. Теперь надо было выспаться, дождаться утра, затем добыть еды - а уж с остальным он тогда как-нибудь разберется. Кир снова огляделся
        - даже если он рядом с деревней, вряд ли до утра его кто-нибудь заметит. Он подошел к ближайшему дереву, сгреб в кучу опавшую листву, зарылся в нее поглубже и быстро уснул.

        - А как ты нашел меня в пещере?  - спросила Тая, выслушав долгий рассказ юноши. Они сидели во втором зале, ожидая наступления ночи - появляться наверху сейчас было опасно.

        - Я следил издали за твоим домом - ждал темноты, а потом увидел, как воины ведут тебя к пещерам. Когда вы вошли внутрь, я пошел следом. Я видел впереди огоньки вашей лампы и старался не отставать. Потом воины пошли назад, и мне тоже пришлось возвращаться, пока я не смог спрятаться. Они прошли мимо - а я побежал к тебе. И увидел этого Бога… - Кир помолчал.  - Нам повезло, что это оказалась именно та пещера, иначе бы нас поймали. А сейчас тебе надо поспать, до ночи еще далеко. Как стемнеет, я раздобуду что-нибудь поесть. А потом мы уйдем - далеко, за Большую воду. Там нас никто не найдет. Никогда.


        На борту «Анаконды» царило оживление - Тим, которого все считали уже погибшим, вернулся! Он пришел рано утром, голодный и усталый, босой, в изорванной одежде.
        Его появление встретили смехом и шутками - на корабле царила скука, и возвращение блудного сына, как тут же окрестил Тима Свенсен, внесло в монотонную жизнь команды некоторое разнообразие.
        Сидя в столовой, Тим с жадностью уплетал опостылевшие команде концентраты, чем вызвал целый шквал шуток и смеха - собравшиеся матросы не упустили случая вволю повеселиться. Последующий рассказ Тима о его злоключениях развеселил команду еще больше. По словам Тима, протрезвев, он обнаружил себя в каком-то болоте, выбраться откуда ему удалось с огромным трудом - он утопил пистолет, потерял обувь и едва не утонул сам заблудился и не знал, куда ему идти, кричал, звал на помощь, но никто не откликнулся. Первую ночь он провел на дереве, боясь угодить в пасть какого-нибудь местного хищника, но под утро все же свалился, едва не сломав себе шею. Все это время он безуспешно искал корабль - тонкие вершины деревьев не позволяли забраться достаточно высоко, чтобы оглядеться, и он безуспешно плутал, надеясь на чудо. За все дни своего блуждания он съел лишь несколько водяных крыс, причем есть их пришлось сырыми, разрывая зубами волосатую шкурку,  - именно этот пункт вызвал особенно громкий смех, соскучившаяся по развлечениям команда веселилась от души. И лишь сегодня Тиму наконец повезло - он набрел на небольшой
холм, взобрался по ветвям как можно выше и сумел-таки увидеть вдалеке «Анаконду». И вот он здесь, и больше его не выгонишь из корабля ни за какие деньги.
        Команда веселилась - из корабельного трюма принесли выпивку, началась очередная гулянка - праздновали «День святого Тима», как тут же окрестил это мероприятие неугомонный Свенсен.

        - Что, Тим, может, сходим завтра, поохотимся?  - предложил он, доброжелательно похлопывая Тима по плечу, слова его были встречены общим громогласным хохотом. Тим лишь улыбался в ответ, и улыбка его была до того жалкой и вымученной, что это вызвало новый приступ веселья.
        Так прошел этот день, и никто из команды так и не понял, что в словах вернувшегося Тима не было ни капли правды…
        Наступила ночь. Тим не спал - в его душе не было покоя. Он не знал, правильно ли поступает, помогая капитану,  - слишком неприятна была Тиму его роль. Но он хотел домой, очень хотел - и это желание пересиливало все остальное. Господи, у них есть новый корабль, надо лишь перегрузить на него капсулы с топливом, и они вернутся домой! Домой!!! И уж тогда все пойдет по-другому - совсем по-другому…
        Вскоре на корабле наступила тишина - все спали, угомонились даже Свенсен с Борисом
        - их пьяные голоса были слышны дольше всех. Выполняя указания Фукашиги, Тим ждал еще несколько часов, показавшихся ему самыми длинными в его жизни. Было уже далеко за полночь, когда Тим встал, тихо открыл дверь каюты и медленно пошел по пустынному коридору.
        Никакой вахты на корабле не было - да и зачем? Тим беспрепятственно спустился на нижнюю палубу, воровато оглянулся и открыл внешний люк шлюза - внутренний был открыт постоянно. И сейчас же вверх по трапу скользнула призрачная тень.

        - Все в порядке?  - спросил призрак, Тим облегченно вздохнул - это был капитан Фукашиги.

        - Да, капитан, все спят.

        - Молодец, Тим, хорошая работа. А сейчас спускайся вниз.  - И лейтенант потянул Тима за собой.

        - Зачем?  - удивился Тим.  - Вы же хотели…

        - Небольшие изменения в планах.  - Фукашиги усмехнулся.  - Да не переживай, через неделю будешь дома.
        Они спустились на землю, и тут же со стороны леса к кораблю бесшумно метнулись десятки вооруженных короткими копьями фигур - Тим с ужасом узнал в них воинов Великого Боа. .

        - Что вы хотите делать, капитан? Зачем они здесь?

        - Перестань, Тим, и отойди в сторону - лучше всего вон туда, к лесу. Проводите его к лесу и покараульте там,  - приказал лейтенант двум воинам, те покорно схватили Тима и поволокли его к лесу.

        - Но, капитан, я не понимаю…

        - И закройте ему рот, если будет кричать.
        К Фукашиги подошел один из воинов - на лице ужасная маска, тело вымазано в болотной глине.

        - Мы готовы, повелитель.  - Воин почтительно склонил голову.
        - Хорошо. Все запомнили? И главное - ничего не бойтесь, внутри этой штуки нет ничего страшного - обыкновенная железяка. Убивайте всех, кого встретите. А теперь за мной!
        Лавина зеленых тел под предводительством коварного капитана медленно вползла в открытый люк «Анаконды». Прошло несколько минут, и царившая в корабле тишина огласилась истошным криком, тут же перешедшим в невнятное бульканье - копье одного из воинов нашло свою жертву. И сейчас же уши заложил жуткий, истошный боевой клич
        - воины Великого Боа ринулись в атаку.
        Все было кончено за несколько минут. Спящие матросы не смогли оказать достойного сопротивления, и вскоре их искромсанные копьями трупы полетели сквозь открытый люк за борт. Пятерых из одиннадцати Фукашиги убил лично, остальных прикончили воины. Некоторая задержка вышла с Крамером - проклятый десантник успел выхватить пистолет и уложил шестерых воинов, прежде чем точно посланное копье не оборвало его бренную жизнь. Остальных убили сонными - многие из них, вероятно, так и не поняли, что произошло…
        Фукашиги включил наружное освещение, спустился по трапу и внимательно оглядел сброшенные сверху трупы. Пересчитал их и озабоченно потер губы. Пересчитал еще раз
        - так и есть, десять. А должно быть одиннадцать…
        Лейтенант быстро осмотрел трупы, вглядываясь в лица: Чарли, Крамер, Борис… кого же не хватает? Еще раз: Тушевский, Леонард, Микки… а где же Свенсен?

        - Приведите Тима,  - распорядился лейтенант, воины тут же приволокли несчастного стажера - увидев трупы матросов, он побледнел.

        - Вы же обещали их не трогать, капитан! Вы же обещали!!!

        - Свенсен был на корабле? Куда делся Свенсен?  - Лейтенант подошел к Тиму и схватил его за горло. Тим захрипел.

        - Я не знаю… я ничего не знаю…

        - Спрашиваю последний раз - куда делся этот чертов механик? Он был на корабле?

        - Нет, не был… не было его, исчез… три дня назад.  - Тим взглянул на капитана, и впервые в его глазах Фукашиги не увидел страха.

        - Исчез, говоришь?  - Лейтенант отпустил стажера и в упор посмотрел на него.  - Тим, Тим… А я еще хотел помочь тебе.  - Глаза Фукашиги посуровели.  - Беги.

        - Что?  - не понял Тим.

        - Беги к лесу, Тим.  - Фукашиги достал пистолет, Тим попятился назад.  - Беги…
        Тим повернулся и побежал к лесу, каждую секунду ожидая выстрела. Лейтенант поднял пистолет и прицелился, но в этот момент Тим перешел на шаг, затем остановился и обернулся. Несколько секунд они молча смотрели друг на друга - Фукашиги поверх ствола, Тим спокойным, отрешенным взглядом. Наконец Тим повернулся и медленно пошел в сторону леса - он шел спокойно и неторопливо, как человек, которому больше некуда спешить.
        Фукашиги держал его в прицеле несколько мучительно долгих секунд, затем опустил пистолет и сплюнул.

        - Сам сдохнет,  - пробормотал он, пряча пистолет в кобуру.  - А вы чего уставились,
        - рявкнул он на изумленно взиравших на эту сцену воинов.  - Обыщите весь корабль, и чтоб ни одна крыса не улизнула!
        Что и говорить, Свенсен не был самым примерным членом команды - еще капитан Кроухерст обещал ему сразу же по прибытии на базу немедленный расчет и «волчий билет» на дорогу. Увы, по некоторым не зависящим от него обстоятельствам Кроухерсту не удалось реализовать эти угрозы, и Свенсен благополучно дожил до той страшной ночи, когда отряд воинственных аборигенов под предводительством коварного Фукашиги тайно проник на «Анаконду».
        Накануне Свенсен изрядно выпил - сидя в каюте Бориса, они долго обсуждали проблемы галактической политики и под это важное дело незаметно оприходовали пару бутылок. Если учесть, что к Борису они пришли уже навеселе, становится понятным, почему уже через какую-то пару часов собеседник Свенсена впал в прострацию. Борис тупо кивал головой, покрасневшие глаза смотрели в бесконечность. Неизвестно, что они там увидели, так как вскоре Борис проворчал что-то нечленораздельное и завалился на стол. Увидев столь бедственное положение коллеги, Свенсен тяжело вздохнул и перевалил Бориса на койку - именно здесь его вскоре и настигло копье аборигена.
        Устроив друга, Свенсен с трудом побрел к своей каюте - будучи механиком, он обитал на нижней палубе, поближе к двигательному отсеку. Шел он с трудом, то и дело спотыкаясь и кляня тех, кто понастроил этих чертовых переборок, на которые он то и дело натыкался. По пути он забрел в туалет, долго сидел там, затем огляделся и понял, что он еще не дома. Пришлось идти дальше. На его пути попадалось множество коридоров, а с учетом выпитого их число было прямо-таки астрономическим - и что удивительного в том, что до своей каюты механик так и не добрался? Когда красная стрелка в его голове пересекла критическую черту, пол под ногами механика наклонился, Свенсена поволокло куда-то в сторону, и он упал. Впрочем, упал достаточно удачно - аккурат в закуток около цистерны с водой. Вставать вновь не имело смысла - осознав это, Свенсен устало мотнул головой, лег поудобнее и уснул.
        Проснулся он от непонятного шума. Голова гудела, поэтому Свенсен не сразу сообразил, что слышимые им крики существуют на самом деле. В том, что происходит что-то страшное, его убедил Микки - несчастный врач бежал по тускло освещенному коридору, когда сзади его что-то настигло. Это что-то пронзило его насквозь - Микки охнул, упал на колени и через секунду завалился на бок. Но и этой секунды Свенсену оказалось достаточно - торчавший из груди несчастного Микки окровавленный наконечник копья разом расставил все на свои места.
        А затем мимо него прошло что-то босое и страшное - это нечто, зеленое и скользкое, держало в руке узкий кривой нож и сосредоточенно высматривало очередную жертву. Свенсен оторопел - и это удивление спасло ему жизнь. Лежа в своем закутке, он не шевелился до тех пор, пока чудовище не ушло. И в тот же момент к механику в полной мере вернулась способность не только действовать, но и соображать. Потрясение напрочь выветрило алкоголь, механик вскочил, мигом понял, где он находится, и шмыгнул к двери двигательного отсека. Секунда - и он уже запирал за собой толстую бронированную дверь, быстро вращая рукоятку замка, но закрыть ее до конца не удалось - кто-то сильный схватил рукоятку с другой стороны и начал крутить в обратную сторону. Механик был далеко не слабым человеком, но два аборигена с другой стороны двери оказались сильнее - они успели заметить мелькнувшую тень и не хотели упускать добычу.
        Положение осложнялось с каждой секундой - мышцы механика, ослабленные многомесячным пьянством, медленно уступали могучему натиску аборигенов. И механик сдался - сообразив, что удержать дверь не в его силах, он бросился бежать. Надо было прятаться, но куда? Как ни прячься, его все равно найдут. Попытаться добраться до нижнего люка? Да, но он не успеет выбраться, аборигены его обязательно настигнут - а у него нет никакого оружия! Механик стал высматривать какую-нибудь соответствующую случаю железяку, когда на глаза ему попалось нечто более подходящее…
        Воины Великого Боа медленно шли по двигательному отсеку, высматривая беглеца. Нагромождение непонятных механизмов пугало, но упускать добычу не хотелось. Она была где-то здесь, она не могла далеко убежать, она была обречена…
        Поперек дорожки протянулась какая-то паутинка, шедший впереди воин без колебаний смахнул ее рукой - и тут же по его телу заплясали синие искры, он вскрикнул и рухнул на металлический настил. Второй воин попытался помочь упавшему и тоже распластался рядом, сотрясаемый неведомой силой. Когда всякое движение затихло, Свенсен выключил рубильник и побежал к люку - ему некогда было наслаждаться победой. Ах, если бы этот проклятый Фука-шиги не испортил глайдеры…
        Спустившись по трапу, механик открыл внутренний люк, затем наружный - с тихим шипением броневая пластина ушла вбок. Свенсен уже готов был спустить трап, когда неожиданно увидел нечто, заставившее его вздрогнуть. Зажглось наружное освещение, и по центральному трапу, в окружении толпы неведомых механику существ медленно спустился лейтенант Фукашиги.
        Вид улыбающегося лейтенанта привел механика в ярость - так вот это чьих рук дело! Бежать было некуда, и механик понял это сразу. Но одно дело, которое надо было обязательно сделать, у него еще оставалось - и механик медленно полез обратно. Он осторожно пробирался к нужному месту, боясь одного - что он не успеет, что копье аборигена помешает ему осуществить задуманное.
        Вот и заветные серебристые контейнеры - отключив систему защиты, механик осторожно вытащил один из них, сорвал пломбы - при этом индикаторы на контейнере тревожно замигали, сигнализируя о возможном нарушении герметичности.

        - Сейчас ты у меня получишь,  - зло шептал Свенсен, с трудом подтаскивая тяжелый ящик к массивной двери двигательного отсека,  - ты у меня сейчас все получишь…
        Он осторожно выглянул в коридор - пусто, даже тела несчастного Микки уже не было, лишь смазанная полоса крови на полу говорила о том, куда потащили погибшего врача.

        - Вот и хорошо, вот и чудненько,  - шептал механик, вытягивая контейнер в коридор.
        - Корабль захотел? А вот этого не хочешь?  - С этими словами Свенсен сдернул защелки, распахнул крышку, мощным рывком вывалил содержимое контейнера на палубу и быстро захлопнул за собой тяжелую бронированную дверь.
        Фукашиги стоял и ждал - воины прочесывали корабль, обшаривая каждый закуток. Лейтенант не вмешивался, он знал отвратительный нрав Свенсена и не хотел рисковать жизнью - мало ли что взбредет в голову безумному механику. Пусть уж лучше вымещает гнев на этих тупоголовых аборигенах - все равно они его прикончат.

        - Мой господин, смотрите, что мы нашли!  - К лейтенанту подошли два воина, в их глазах застыло счастье.  - Смотрите!
        Фукашиги взглянул и побледнел, у него перехватило горло. Руки, одежда воинов светились мягким голубоватым светом, каждый из них принес в ладонях горсточку голубого порошка.

        - Мой господин, он теплый.  - Один из воинов засмеялся и пересыпал светящийся порошок из ладони в ладонь, во все стороны полетели голубые искорки.

        - Идиоты… - тихим голосом прошептал лейтенант.  - Господи, какие же вы идиоты! Где вы это взяли?

        - Там его много, господин! Хотите?  - И воин протянул лейтенанту раскрытые ладони. Фукашиги отступил назад, рука его опустилась на рукоять пистолета, но он передумал.

        - Отнесите это назад и оставайтесь там, никого к себе не подпускайте. Идите! Всем остальным срочно покинуть корабль! Уходим! Повторяю - все уходим!
        Лейтенант бегом бросился к лесу, за ним потянулись воины. Освещая фонариком путь, лейтенант спешил к глайдеру - надо было успеть добраться до аптечки. Вот и машина
        - лейтенант выкрикнул команду и запрыгнул в открывшуюся дверь.

        - Всем подняться вверх по ручью на один дневной переход и ждать меня. Выполняйте!
        - Он с неприязнью взглянул на воинов Великого Боа и рывком поднял машину в воздух. Глайдер обиженно загудел, мигнул огнями и быстро растворился в ночном небе.
        Фукашиги посадил машину прямо у входа в подземный лабиринт. Он бежал по пустынным галереям и думал о том, почему ему так не везет. Ведь как хорошо все начиналось… И все этот проклятый механик - наверняка это его рук дело. О дьявол, ну почему он не догадался сразу же взять под охрану двигательный отсек, почему? Теперь придется расхлебывать всю эту кашу.
        Вот и заветная пещера, лейтенант еще издали увидел лившийся из нее свет. Нестерпимо чесалась кожа, но лейтенант понимал, что это всего лишь нервы - он получил слишком маленькую дозу, чтобы чувствовать ее проявления непосредственно. Открыв аптечку, лейтенант достал инъектор, вставил в него нужную капсулу, затем вытащил из кофра дозиметр, включил его - ничего, вполне терпимо… Фукашиги отрегулировал инъектор на нужную дозу препарата, приставил его к руке. Щелчок - и лейтенант устало опустился в кресло. Похоже, на этот раз пронесло, но впредь подобных ошибок повторять нельзя. Ох, Свенсен, Свенсен - лучше бы ты этого не делал…
        Весь следующий день Фукашиги был занят поиском и переправкой обратно в селение бестолковых воинов Великого Боа - они еще могли ему пригодиться. Сам Боа еще сутки назад был заперт в Доме Предков - Фукашиги решил, что так будет безопаснее. Чтобы не расстраивать Боа недоверием, лейтенант представил это заключение несколько в ином свете - и вождь искренне поверил в то, что только ему, Великому Боа, могла быть доверена честь охранять эту святыню. Двое суток, пока Фукашиги не выпустил его, вождь добросовестно бродил по пустынным коридорам, выполняя порученную ему миссию. На святыню никто не покушался, и когда Фукашиги открыл люк и вошел в корабль, уставший Боа крепко спал в одной из кают, завернувшись в древнее одеяло из незнакомой ему материи. Поискав незадачливого охранника, Фукашиги укоризненно покачал головой и прошел в пилотский отсек. Включив на полную мощность громкоговорители, он прочистил горло и склонился к микрофону.

        - Боа!!! Спишь, негодяй! Бегом ко мне!
        Перепуганный раздавшимся над головой ревом, Великий Боа замер от ужаса - остатки волос на голове встали дыбом, руки вцепились в край одеяла.

        - И не заставляй меня ждать, у меня сегодня дурное настроение.  - Голос исходил из небольшой пластины над изголовьем, вождь перевел дух - он понял, что это всего лишь очередная шутка богов.

        - Иду, мой господин, иду… - испуганно крикнул Боа, стягивая с себя одеяло. Через минуту он уже торопливо вбегал в пилотскую кабину.

        - Где тебя черти носят? Так ты выполняешь мой приказ? Я велел тебе охранять корабль, а не дрыхнуть часами!

        - Прости, господин, я две ночи не спал - я охранял, как ты велел…

        - Не оправдывайся,  - проворчал Фукашиги. Вид взъерошенного, заспанного вождя рассмешил его. Глядя на это жалкое создание природы, лейтенант почувствовал прилив оптимизма - в самом деле, все не так уж и плохо.'
        Интересно - можно ли научить эту обезьяну работать в скафандре?

        - Вот что, Боа.  - Лейтенант строго посмотрел на вождя.  - Нам предстоит выполнить одну очень деликатную работу, и без твоей помощи мне не обойтись. Если все получится, я научу тебя управлять Летающим Троном.  - Лейтенант посмотрел на вытянувшееся лицо Боа и усмехнулся - вождь побаивался этой машины, ему уже давно расхотелось ею владеть. Фукашиги знал о страхе Боа, и ему было приятно пугать бедного вождя.  - А если не получится, я тебя пристрелю.  - Лейтенант снова взглянул на бледного Боа и рассмеялся.  - Ладно, не пугайся, я пошутил - стану я на тебя тратить заряды. Уж лучше я тебя утоплю.  - Фукашиги несколько секунд строго смотрел на безмолвно стоящего Боа, затем не выдержал и расхохотался. Отсмеявшись, он вытер выступившие слезы и устало махнул рукой.  - Ладно, вождь, не переживай, это я все так, к слову. Но если бы ты знал, как это смешно… Пошли.
        Через пару минут они стояли у большой ниши, в ней рядами висели радиационные костюмы. Сняв один из них, лейтенант быстро влез в него, застегнулся, проверил герметичность - похоже, все нормально. Аккумуляторы, правда, подсели, но это легко исправить. Степень защиты 6-С - можно бы и получше, но ничего, сойдет. Около часа выдержат, а больше ему и не надо. Подзарядить питание - и можно лететь.


        Фукашиги выбрался из костюма, снял со стены второй, проверил его - все то же самое. Исправен, но питание село.

        - Не так уж и плохо, мой дорогой полководец.  - Лейтенант взглянул на вождя и усмехнулся.  - Иди, можешь еще часок поваляться в кровати… напоследок.  - Последнее слово Фукашиги добавил уже после того, как вождь почтительно поклонился и повернулся к нему спиной. Боа вздрогнул, лейтенант снова засмеялся, хлопнул себя по ноге.

        - Боа, ну не сердись,, такой уж у меня несносный характер… Не бойся, я обещаю, что с тобой ничего не случится, потому что ты мне нужен. Отдыхай!
        Великий Боа ушел, но в ушах его еще долго стоял дьявольский смех безумного Бога.
        Они вылетели через два часа. Костюмы были аккуратно уложены на заднем сиденье, пилот и его пассажир молчали. Глайдер бесшумно скользил над затянутым туманом лесом, оставляя за собой клубящийся след. Унылый пейзаж за бортом наводил Фукашиги на грустные размышления - ведь где-то сейчас светит солнце, плещутся теплые океанские волны. Где-то там, за бесчисленными миллиардами километров, бурлит нормальная человеческая жизнь… Все это там, а здесь у него вот это проклятое небо, этот проклятый туман, эти вечные дожди, плюс ко всему еще кретин на соседнем сиденье…
        Они уже приближались к «Анаконде», когда неожиданно запищал сигнал тревоги - лейтенант удивленно присвистнул, и тут же глайдер резко рванулся в сторону. Испуганный вождь вцепился в подлокотники, небо и земля перед его глазами несколько раз поменялись местами, рядом с машиной с жутким грохотом расцвел огненный цветок. Глайдер здорово тряхнуло, ветровое стекло пересекла трещина. Наконец все прекратилось - Фукашиги медленно вел машину вдоль русла ручья, почти касаясь днищем машины воды. Кругом стоял непроглядный туман, лейтенант вел глайдер практически на ощупь.

        - Ай да Свенсен - молодец, сукин сын… - Лейтенант засмеялся.  - Ты живой?  - обратился он к бледному, как сама смерть, вождю.  - Не трясись, все уже позади - мы ниже деревьев, здесь нас радары не увидят. Считай, что это был салют в нашу честь.
        Приземлились они на уже знакомом месте. Пилотская дверь не открывалась, пришлось выбираться через дверь пассажира. Фукашиги быстро надел радиационный костюм, затем помог одеться вождю, подтрунивая над его неуклюжестью. Одевшись, лейтенант осмотрел глайдер. Со стороны пилота весь борт был изувечен - большие вмятины, рваные куски металла… Но дальше внешних повреждений дело не пошло, и лейтенант, пнув пару раз искореженный борт, остался доволен.  - Пошли.  - Он хлопнул Боа по плечу, и две облаченные в оранжевые скафандры фигуры направились в сторону корабля.
        Свенсен видел паническое бегство Фукашиги и его банды - он смотрел за ними сквозь нижний люк, в его глазах застыла ненависть. Механик понимал, что шансов на спасение у него все равно нет - он не мог сидеть под защитой специальной брони двигательного отсека вечно, рано или поздно отсюда все равно надо будет выходить. Выйти-то он мог - идти было некуда. На корабле оставаться нельзя, а жить без ничего в этом вечно сыром лесу… Нет уж, увольте.
        Свенсен не боялся смерти - душа его была чиста, а мысли ясны, как никогда. Да, он допустил ошибку, согласившись примкнуть к Фукашиги, и теперь пожинал горькие плоды этого рокового решения. И если говорят, что ошибки надо искупать кровью - что ж, он готов к этому.
        Свенсен неторопливо шел по отсеку, с грустью оглядывая корабельные механизмы. Он остановился у поврежденного двигателя и ласково похлопал его по ребристому кожуху
        - увы, никогда уже «Анаконде» не подняться с этой проклятой планеты. Жаль, но этому прекрасному кораблю выпала не самая лучшая участь - впрочем, как и его команде. Вспомнив о погибших друзьях, механик подошел к убиты-м им воинам и по очереди выбросил их в открытый люк - он был хозяином в этом отсеке и не хотел, чтобы тела этих ублюдков оскверняли корабль. Похоже, здесь его работа окончена - механик в последний раз прошел по отсеку, ласково дотрагиваясь ладонями до механизмов. Что ж - ему надо идти, у него еще осталось одно, последнее в этой жизни дело.
        Он опустил узкую выдвижную лестницу и медленно спустился вниз, огляделся, затем подошел к главному трапу. У его подножия лежали тела убитых матросов, в груди Свенсена вновь закипела ярость. Пошел дождь, Свенсен хмуро взглянул на небо, затем снова перевел взгляд на убитых друзей. Они были мертвы - но даже сейчас он не мог их здесь бросить. Взвалив на плечи тело Леонарда - его красивое лицо было обезображено выстрелом в упор, Свенсен начал взбираться по трапу. И так раз за разом, пока не перенес всех десятерых. Свенсен знал, что его сейчас пронизывает смертельное излучение, но этот факт был уже чем-то неважным, второстепенным.
        Он аккуратно уложил тела погибших в грузовом отсеке, затем накрыл их принесенными из кают одеялами - большего он для них сделать не мог. Его начало подташнивать, тело зудело - и Свенсен понял, что надо спешить, что время его на исходе.
        Он сидел в рубке боевого отсека, рядом на приборной панели стояла недопитая бутылка виски. Свенсен оглядел пульт управления, затем вздохнул и начал над ним колдовать. Рано или поздно Фукашиги вернется сюда - пусть на несколько минут, но вернется. Именно на это и рассчитывал Свенсен, медленно передвигая толстыми пальцами тумблеры переключателей, щелкая клавишами и поворачивая ручки настройки. Пульт управления медленно оживал - зажглись и забегали огоньки поиска и селекции целей, ожили индикаторы выбора оружия. Где-то там, на высоком горбу «Анаконды», выдвинулся матовый купол атмосферного локатора, его невидимые лучи рванулись в ночь, образуя зону безопасности. Прилетай, лейтенант, прилетай - тебе здесь будут рады…
        Свенсену становилось все хуже, он понимал, что умирает. Пора уходить - механик переключил пульт на дежурный режим, с трудом поднялся, опираясь о спинку кресла, отхлебнул из бутылки и пошел в свою каюту. Он прикрыл за собой дверь, лег на койку и снова припал к горлышку, затем аккуратно поставил пустую бутылку, последнюю в его жизни, на край стола.

«Вот и все,  - подумал механик, вспоминая свою жизнь,  - вот и все…» Мысли ворочались все медленнее, Свенсен тихо вздохнул и умер, безжизненно глядя в потолок уже ничего не видящими глазами…
        Держа в руках индикатор излучения, Фукашиги медленно обошел корабль - теперь он примерно знал, где рассыпано горючее. Его внимание привлек спускавшийся из нижнего люка узкий трап, и Фукашиги довольно улыбнулся - если бы даже этот кретин захотел ему сделать больший подарок, то, наверное бы, не смог. Знай Свенсен, что именно нужно капитану, он бы навсегда закрылся в двигательном отсеке и заблокировал все входы и выходы.
        На лежавшие у подножия трапа трупы воинов Фукашиги даже не обратил внимания, он молча переступил через них и начал медленно взбираться по трапу, ожидая новых подвохов, но все обошлось - изобретательность Свенсена имела свои ограничения. Через минуту довольный лейтенант уже стоял у ряда серебристых контейнеров, размышляя, с которого начать. Вскоре с помощью Боа все семнадцать контейнеров были сняты со своих мест, отсоединены от подключенных к ним цепей и поднесены к проему люка.

        - Слазь и принимай их внизу,  - приказал лейтенант Великому Боа, снимая со стены пульт управления лебедкой погрузчика.  - Смотри, вот здесь нажмешь, и отцепится. Все, лезь…
        Боа медленно пополз по трапу вниз, чем вызвал у Фукашиги довольную ухмылку. Как только ноги вождя коснулись земли, лейтенант, поднял трап и прицепил крюк к первому контейнеру.
        Великий Боа с изумлением смотрел, как в проеме люка показался и начал быстро спускаться вниз серебристый ящик - и чего только не придумают эти боги! Он отцепил ящик и оттащил его в сторону, хищно поблескивающий крюк лебедки быстро уполз вверх.
        Спустить ящики вниз оказалось не самым трудным делом - сложнее было перетащить их к глайдеру. Лейтенант побоялся перегонять машину ближе к кораблю, жесткое излучение могло повредить электронные мозги и без того поврежденной машины. Да еще эти ракеты… Надо бы их отключить, но для этого надо войти внутрь, туда, где излучение в десятки раз выше. Послать туда Боа? Жаль идиота - он еще может пригодиться, да и не по зубам ему такое дело…
        Кряхтя и постанывая. Великий Боа помогал лейтенанту перетаскивать ящики, не зная, что только что благополучно избежал весьма неприятной перспективы.
        На заднем сиденье глайдера поместилось четыре контейнера. Можно было бы прихватить еще пару, Фукаши-ги оценивающе посмотрел на Боа, затем махнул рукой - черт с ним, пусть летит - все равно придется его забирать. А лететь лучше в костюмах - так спокойнее…
        Забравшись в кабину, лейтенант хлопнул ладонью по сиденью.

        - Мне долго тебя ждать?
        Великий Боа, у которого нестерпимо ломило натруженную спину, с трудом разогнулся и, охая, кое-как вполз в машину.
        - Э, ваше высочество - да ты, я вижу, укатался совсем?  - Лейтенант засмеялся.  - Тебе бы баньку сейчас хорошую, настоящую… Хотя вы же ничего этого не знаете.  - Фукашиги хмыкнул, осторожно поднял машину в воздух и аккуратно повел ее вдоль русла ручья…


        Мне было хорошо и приятно и совершенно не хотелось возвращаться. Но пришлось - чьи-то заботливые руки держали у моего носа что-то дурно пахнущее до тех пор, пока я не закашлялся и не открыл глаза.

        - Ты выиграл.  - Даяна протянула Гарри пачку сотенных купюр, которую он не без ухмылки спрятал в карман. Я приподнялся, голову тут же пронзила острая боль - похоже, меня ударили чем-то тяжелым. Ощупав распухшим языком зубы - их оказалось даже меньше, чем я предполагал, я понял, что без визита к стоматологу тоже не обойтись.

        - Где это мы?  - Я с трудом поднялся на ноги и тут же рухнул в кресло - нет, ну чем же меня все-таки так здорово стукнули?
        Клара протянула мне мокрый холодный платок, я с благодарностью его принял. Господи, как хорошо… Прижимая платок к голове, я смог уже более осмысленно оценить ситуацию. Глянул в иллюминатор - пейзаж не очень солнечный, но это лучше, чем ничего. Мрачный лес, хмурое небо - похоже, еще и дождь идет.

        - Выпить не хочешь?  - предложил Гарри, видя мое жалкое состояние.

        - А что у нас есть?  - В моем голосе прозвучал столь неподдельный интерес, что Даяна засмеялась.

        - Теперь я вижу, что ты жив.  - Она смотрела на меня с такой непривычной лаской, что я сразу насторожился.  - А мы уж думали…

        - Ты думала,  - поправил Даяну Гарри, протягивая мне бокал с солидной дозой янтарной жидкости.  - Виски…
        Я отхлебнул из бокала, слегка поморщившись от боли, затем аккуратно влил в себя его содержимое. Не так уж и плохо - туман в моей голове стал медленно рассеиваться.

        - Интересно, о чем это вы тут спорили?  - Я взглянул на Даяну, продолжавшую разглядывать меня с легкой усмешкой.

        - Мы спорили с Гарри на тебя - в том смысле, оклемаешься ты или нет. Я проиграла.
        - Даяна взглянула на меня с такой обворожительной улыбкой, что разум мой окончательно прояснился.

        - Надеюсь, ты не потребуешь от меня вернуть эти деньги?  - Я потянулся к столику, чтобы поставить пустой бокал, при этом в спине у меня что-то громко хрустнуло. Я медленно расправил плечи, осторожно повел лопатками - вроде бы все цело…
        Даяна не ответила, лицо ее приобрело задумчивое выражение - похоже, я ее больше не интересовал. Открылась дверь, вошел потный Иоганзен.

        - Переломать бы ребра этому ублюдку,  - проворчал он, вытирая руки грязной тряпкой.
        - Наделал нам хлопот.

«Надеюсь, это он не обо мне?» - подумал я, пытаясь восстановить в памяти последние события.

        - Много работы?  - поинтересовалась Даяна.

        - Ничего конкретного пока сказать не могу, но порядочно. Мне нужен помощник, я за этим и пришел.

        - Вадим, Багзли, помогите капитану. Капитан, эти двое в вашем полном распоряжении.

        - Благодарю, мисс Стоунер.  - Капитан кивнул и снова вышел.
        В моей голове начали появляться первые проблески понимания. Я вспомнил наш полет над лесом, встал с кресла и подошел к иллюминатору. Черт побери, да ведь нас обстреляли! Ну конечно, я ведь сам видел…
        Я встал и подошел к злосчастному иллюминатору - и сразу же увидел на полу и на стене пятнышки крови.

        - Могло быть и хуже,  - тихо пробормотал я, возвращаясь в кресло. Даяна расслышала мои слова и улыбнулась.

        - Ты так думаешь? А мне казалось, что хуже уже некуда.

        - В каком смысле?  - Я чувствовал, что Даяна что-то недоговаривает.

        - В том смысле, что из-за наших повреждений мы можем здесь немного… задержаться.  - Даяна одарила меня своей неземной улыбкой и засмеялась.
        О черт!  - я-неожиданно вспомнил о маленьких милых зверюшках. В самом деле, если мы задержимся, то мне несдобровать. Впрочем, не одному лишь мне - как только эта мысль, смазанная недавно выпитым спиртным, скользнула мне в голову, губы мои сами собой расплылись в улыбке.

        - Тебе смешно?  - удивилась Даяна.

        - Ты даже не представляешь насколько.  - Я тихо прыснул в кулак, подавив в себе истеричное желание расхохотаться.

        - Похоже, тебя стукнуло немного сильнее, чем я предполагала,  - В глазах Даяны мелькнуло легкое недоумение.  - Думаю, тебе стоит немного прилечь.

        - Полностью с тобой согласен, а посему спешу откланяться - у меня сегодня выдался не самый лучший день.  - Я встал и пошел к двери, не забыв при этом прихватить по пути бутылку с остатками спиртного.
        Проснулся я глубокой ночью. Все, кроме одиноко сидевшего в пилотской кабине Багзли, спали.

        - Дежуришь?  - спросил я охранника, усаживаясь в соседнее кресло.

        - Да.  - Багзли на секунду оторвался от книги, мрачно взглянул на меня и снова вернулся к чтению.

        - Что с кораблем? Долго провозимся?  - Я попытался разглядеть что-либо сквозь иллюминатор, но из-за света в кабине мне это не удалось.

        - Еще не известно, завтра снимем панели обшивки, будет видно.  - Багзли отвечал с видимой неохотой.

        - Ладно, не буду отвлекать, дежурь… А я пойду еще вздремну.  - Я встал, вернулся в свою каюту и вновь завалился спать.
        Разбудил меня Гарри. Я открыл глаза и едва успел поймать брошенную в меня банку пива.

        - Не расслабляйся,  - усмехнулся Гарри.  - Через двадцать минут завтрак, потом будем вкалывать. Оклемался?

        - Уже лучше,  - Я приподнялся на кровати, прислушиваясь к своему организму. Никаких особо тревожных симптомов я не заметил, а потому со спокойной душой открыл банку и с наслаждением припал к холодной жидкости. Гарри ухмыльнулся и вышел, предоставив мне дальше самому разбираться с похмельем.
        Завтрак прошел без эксцессов, если не считать того, что жевать разбитым ртом было очень неудобно - не еда, а пытка. Но винить было некого, а потому я кое-как позавтракал, проглотил горсть таблеток - мало ли какая зараза может обитать на этой дрянной планете, и вскоре уже спускался по трапу «Горгоны».
        Внешний вид корабля наводил на самые грустные размышления. Попадание сразу нескольких ракет не прошло даром, такого обстрела не выдержала даже активная броня
        - развороченный в нескольких местах борт был ярким тому подтверждением. Сквозь проломы хорошо были видны разбитые механизмы, оборванные жгуты проводов, смятые и искореженные трубы. Работы было много, и мне оставалось лишь надеяться на то, что нам удастся справиться со всем этим за пару недель…
        Увы, доклад капитана о характере повреждений не оставил мне никаких шансов. Вечером мы собрались в кают-компании, чтобы обсудить итоги минувшего дня,  - именно там и прозвучали печальные для меня новости.

        - Будь мы на базе, ремонт занял бы не меньше десяти дней - это с учетом работы квалифицированных ремонтников плюс наличие специального оборудования. У нас же ничего этого нет, так что возиться придется как минимум пару месяцев.

        - Другие варианты есть?  - Голос Даяны звучал спокойно и расслабленно, она удобно устроилась в кресле и с удовольствием потягивала из высокого фужера цертариновый сок.

        - Вряд ли - по крайней мере пока я их не вижу. Дело ведь не в запасных частях - что-то мы починим, без чего-то обойдемся. Просто слишком много работы - надо снимать броню и панели обшивки в двух отсеках, латать дыры, сращивать проводку. Шестой отсек трогать не будем - просто срастим коммуникации и закроем дверь, чтобы воздух не уходил. Но все равно меньше, чем в два месяца, мы не уложимся - слишком уж нас мало. Если бы мисс Стоунер не оставила на Мельхиоре весь экипаж «Горгоны», мы бы, конечно, управились быстрее…
        Все молчали, и в этой тишине все отчетливо услышали тихие всхлипывания Клары. Мне тоже стало немного не по себе - судя по всему, жить мне осталось очень и очень недолго. Впрочем, человек всегда цепляется за соломинку - мне в голову неожиданно пришла довольно интересная мысль, и я поспешил ее обнародовать.

        - А если у нас будет еще человек десять - пятнадцать помощников - сможем мы успеть недели за две, максимум три?  - спросил я капитана, при этом Даяна удивленно подняла голову, а Гарри удовлетворенно щелкнул пальцами - видимо, до него сразу же дошел мой план.

        - Может, и смогли бы - смотря кто эти люди… - Капитан замолчал, так как смысл моей идеи был весьма очевиден.

        - Думаю, Макс, у тебя и у этой дурочки все еще есть шансы.  - Даяна поставила бокал на стол.  - Завтра с утра попробуем поискать экипаж «Анаконды» - не знаю, что у них там произошло, но вряд ли они откажутся нам помочь. А заодно и поищем кое-что для меня…
        Мы вылетели на рассвете - Гарри занял пилотское кресло, Даяна сидела рядом, я удобно расположился на заднем сиденье. Шел дождь, Гарри вел глайдер очень осторожно, стараясь не попасть в поле зрения радара. Тяжелый радиационный костюм несколько сковывал движения, но в целом я чувствовал себя вполне удобно - голова не болела, многострадальная челюсть тоже не беспокоила. Я молча смотрел на проплывающий мимо унылый пейзаж, думая о том, что шансов выбраться живым из этой переделки у меня, по большому счету, практически нет - если меня не прикончат зверюшки, это сделает Даяна. Я ни на секунду не усомнился в том, что она решила меня списать, и отсутствие козырей в моих руках плюс поврежденный корабль делали этот приговор окончательным. Чем больше я над этим размышлял, тем яснее становился единственный оставшийся у меня вариант - прикончить Даяну, пока я еще в состоянии это сделать. Но и сразу делать это не годилось - быстрая смерть этой крокодилицы не принесла бы мне того удовлетворения, на которое я рассчитывал. Посмотрим, что даст нам этот полет - а там уж будет видно.
        Индикатор радиоактивности показывал постепенное возрастание уровня излучения, а значит, мы двигались в правильном направлении. Гарри опустил глайдер еще ниже, и теперь по бокам машины то и дело скребли жесткие ветки. Я уже хотел было предложить Гарри посадить глайдер - подлетать ближе было опасно, когда он наконец опустил машину на землю.

        - Приехали, дальше нельзя - собьет, зараза. Даяна, ты оставайся - мы с Максом отключим эту гадость, и тогда ты подгонишь глайдер.

        - Хорошо, Гарри, идите. И не забудь про блок памяти.  - Я не смог различить лица Даяны сквозь светофильтр комбинезона, но готов был поклясться, что она совершенно спокойна - мне бы ее безмятежность!
        Гарри открыл дверь и выбрался наружу, Даяна быстро перебралась на его место.
        Сориентировавшись по показаниям индикатора, мы медленно пошли к кораблю. Я достал пистолет - мало ли что… Через минуту Гарри последовал моему примеру. Мы перебрались через небольшой ручей, продрались сквозь густые заросли, выбрались на поляну и остановились - поверженная «Анаконда» была перед нами. Я взглянул на , индикатор в левой руке Гарри - уровень достаточно высокий. Что они тут, с ума посходили?
        Гарри взглянул на меня, я утвердительно мотнул головой, и мы медленно пошли к кораблю. Центральный трап был опущен - явной опасности не было, мы осторожно поднялись на борт корабля. Гарри остановился и взглянул на индикатор.

        - Ну и как?  - спросил я, пытаясь рассмотреть через его плечо показания прибора.

        - Минут двадцать выдержим, а потом надо уходить.  - Голос Гарри был несколько искажен переговорным устройством, но слышался вполне отчетливо.  - Пошли дальше.
        Мы медленно прошли вдоль коридора, я заметил на полу пятна запекшейся крови и указал на них Гарри.

        - Смотри.  - Я мазнул по пятну подошвой, кровь смазалась.  - Достаточно свежая…
        Гарри ничего не сказал и молча пошел вперед, держа пистолет наготове.

        - Здесь явно кого-то зарезали,  - пробормотал Гарри, перешагивая целую лужу подсохшей крови.  - Похоже, они тут действительно свихнулись…
        Мы прошли в носовую часть корабля, затем по лестнице быстро поднялись в боевую рубку.

        - Работай.  - Гарри кивнул на светящийся пульт, я сел в кресло и за несколько минут отключил эту чертову штуковину.

        - Готово. Черт побери, столько неприятностей из-за какого-то идиота… Зови Даяну, надо быстрее лететь отсюда - если кто из этих кретинов и жив, то их надо искать в лесу.
        Гарри включил рацию, вызвал Даяну.

        -Да, Гарри.

        - Можешь лететь, все в порядке. Мы сходим в пилотский отсек и спустимся к тебе, жди нас у трапа.  - Гарри прицепил рацию на пояс и повернулся ко мне.  - Пошли, пройдемся немного - нам надо кое-что забрать…
        До пилотского отсека мы добрались без проблем, но здесь нас ждало разочарование - панель компьютера была вскрыта, вместо блока памяти красовались голые разъемы.

        - Похоже, здесь уже кто-то поработал.  - Гарри задумчиво оглядел бесполезный теперь компьютер.  - Господи, неужели они передрались именно из-за этого? На кой черт им здесь эти координаты… Ладно, пошли - пройдемся по отсекам…

…Они лежали в грузовом отсеке - на полу, прикрытые одеялами. Я пересчитал - десять человек. Это было плохо - вряд ли нам удастся теперь отыскать достаточное количество помощников.

        - Похоже, над ними кто-то здорово потрудился.  - Гарри указал на страшные раны на телах некоторых матросов.

        - А вот от пистолета.  - Я повел рукой в сторону молодого матроса с аккуратным обожженным отверстием в голове.  - Что ты на это скажешь?

        - Думаю, что нам здесь больше делать нечего. В каюты пойдем?

        - Поднимемся - надо осмотреть все до конца. Мы шли от каюты к каюте и все больше убеждались в том, что здесь произошло что-то страшное - слишком уж много было крови. Мы не знали, что и думать, когда наткнулись на несколько трупов.

        - Вот это да.  - В голосе Гарри прозвучало неподдельное удивление. Я подошел ближе
        - в каюте лежали три тела, но это не были тела матросов. Обнаженные, грязно-зеленого цвета, на лицах - весьма жуткие маски. Похоже, выдолблены из дерева.
        Гарри поднял с пола копье и протянул мне.

        - По крайней мере теперь ясно, что здесь произошло. Как думаешь, кто они?

        - Кто их знает, аборигены какие-то.  - Я осмотрел копье, затем положил его на стол.
        - Похоже, команда спала, когда они напали. Нам следует быть осторожными.

        - Согласен. Думаю, надо возвращаться - здесь все ясно.
        Мы выбрались наружу, осматривать весь корабль уже не имело смысла - если кто-то и жив, то он спрятался где-нибудь в лесу, подальше от излучения.
        Глайдер уже ждал нас.

        - Нашли?  - Даяна снова перебралась в кресло пассажира, Гарри с мрачным видом занял свое место.

        - Нас опередили - блока памяти нет, кругом одни трупы. Причем трупы разные - мы нашли десять погибших матросов и еще три тела каких-то местных аборигенов - похоже, это именно они перебили команду. Так что нам надо быть осторожнее, здесь небезопасно.  - Гарри поднял машину в воздух.  - Надо полетать в округе - глядишь, кого и встретим.
        Мы летали больше часа, глайдер описывал вокруг «Анаконды» круг за кругом, постепенно захватывая все новую территорию. Увы, нам не удалось никого заметить, и когда стало очевидно, что здесь никого нет, Даяна приказала Гарри возвращаться.

        - Домой, Гарри, это бесполезно.  - Предводительница откинулась в кресле и прикрыла глаза. Всю обратную дорогу она молчала, напряженно обдумывая сложившуюся ситуацию. Думал и я, и мысли мои были не самыми приятными…
        Вот и «Горгона». Гарри аккуратно завел глайдер в ангар, выключил двигатели. Выбравшись из машины, я неторопливо снял радиационный костюм, отправил его в люк дезактивации и совсем уже было собрался идти в свою каюту, когда увидел направленный на меня ствол пистолета. Впрочем, вид Даяны с пистолетом в руке меня не слишком испугал - уж лучше так, чем при помощи зверюшек. Я даже не пытался избежать выстрела и просто стоял и ждал. Но, видимо, Даяна не хотела кончать меня так быстро.

        - Гарри, забери у него пистолет.  - Повинуясь приказу Даяны, Гарри молча вынул из моей кобуры оружие и сунул себе за пояс. Я не сопротивлялся и молча ждал объяснений.

        - Извини меня, милый Макс, но ты становишься опасен - мало ли что ты теперь можешь выкинуть. Мне жаль, что так получилось - увы, такова твоя судьба. Впрочем, я могу тебе предложить один вариант - не слишком надежный, но все же… - Даяна неопределенно пожала плечами.  - Но с одним условием - ты отдаешь мне мои драгоценности, а в качестве компенсации за моральный ущерб передашь и все остальное - уверена, что у тебя завалялась пара-тройка лишних миллионов.

        - И что за вариант ты хочешь мне предложить?  - Слова Даяны вызвали у меня лишь усмешку. Мало того, что она практически отправила меня на тот свет, так она еще решила при этом снять с меня последние штаны!

        - Вариант простой - ты идешь в лазарет, Гарри вкалывает тебе кубиков десять дрона, затем мы отправим тебя в морозильник - думаю, это твой единственный шанс. Обменные процессы замедлятся - глядишь, ты и дотянешь…

        - Ты шутишь.  - Я засмеялся.  - Двух месяцев даже собаки не выдерживали…

        - Именно поэтому ты подпишешь дарственную на мое имя сейчас, с указанием всего своего имущества,  - а также напишешь, что и где находится.

        - Даяна, ты.что, считаешь меня идиотом?  - Я снова рассмеялся.  - Неужели ты думаешь, что я на это соглашусь? Ну нет - раз уж мне суждено сдохнуть, то пусть хоть мои деньги - а их у меня сейчас, кстати, очень много, тебе не достанутся.

        - Ты меня разочаровываешь,  - грустно сказала Даяна, на ее лице появилось хорошо знакомое мне выражение - похоже, Даяне все это надоело. И точно - она снова подняла опущенный было пистолет.

        - Прощай, Макс - и извини, что так получилось. Без тебя мне будет скучно…

        - Одну секундочку.  - Я торопливо поднял руку, и до половины выжатый курок медленно вернулся назад.  - Мне бы хотелось сказать тебе напоследок пару слов - так, на прощание, чтобы ты меня не забывала.  - Я засмеялся, Даяна нахмурилась.

        - Что еще?

        - Видишь ли,  - я испытывал подлинное наслаждение от своих слов,  - пока мы сюда летели, я как-то ночью ненароком заглянул в каюту Гарри.
        При этих словах Гарри недоверчиво улыбнулся.

        - Не помнишь? А ты и не должен помнить - ты очень крепко спал, об этой мне тоже пришлось позаботиться. Так вот - у тебя там есть такой маленький чемоданчик, черненький, а в нем, опять же, черненький чехольчик с таким небольшим аккуратным инъектором. Извини, Гарри, но я не удержался и сделал тебе укол. Но это еще не все.  - Я взглянул на Даяну.  - После этого я зашел к вам, очаровательная мисс Стоунер. Каюсь, мне было нелегко причинять вред вашему божественному телу.  - Меня понесло, я уже не мог остановиться - глаза Даяны сузились, в них закипала ярость - и мне это нравилось!  - Но такрва была ваша судьба, если следовать вашей же терминологии. Да, мне было трудно, но я сказал себе - Макс, мы сейчас все в одной лодке, то бишь в одном корабле - так почему бы и нет? Да, Даяна, да - и не смотри на меня таким влюбленным взглядом. Я действительно это сделал - так что твои любимые маленькие зверюшки сейчас с огромным наслаждением резвятся в твоей крови - как и в твоей, дорогой Гарри. У меня все!
        На Даяну было страшно смотреть - она готова была пристрелить меня сию секунду, но снова сдержалась.

        - Доказательства?  - процедила она сквозь зубы, не опуская пистолета.

        - Доказать? С удовольствием. Если бы ты только знала, с каким удовольствием я стягивал с тебя одеяло и расстегивал - пожалуйста, дорогая, не жми на курок так сильно, ты не дашь мне закончить - твою ночную рубашку. Черную, с такими маленькими изумрудными блестками. Мало? Тогда продолжим. У тебя под левой грудью - надо сказать, весьма недурной - есть такой маленький соблазнительный шрамик - наверное, какой-то бедняга пытался дотянуться ножом, мир его праху. А на левой ноге, повыше колена, есть две родинки, большая и маленькая, почти рядом. На правом
        - да, на правом бедре есть еще один шрам, но он тебя ничуть не портит - наверное, ожог от пистолета - кто-то слегка промахнулся. Достаточно? А то я могу описать все очень-очень подробно…

        - Достаточно.  - Глаза Даяны метнули молнии, она вскинула пистолет и спустила курок. Но заряд, направленный мне в грудь, лишь опалил стальную стену ангара - шагнувший к Даяне Гарри успел перехватить ее руку. Впрочем, он тут же согнулся, получив от Даяны мгновенный и точный удар коленом в живот.

        - Что это значит, Гарри?  - Даяна отступила в сторону и теперь стояла, держа пистолет в согнутых руках на уровне груди, готовая пристрелить первого, кто шевельнется.

        - Только не надо торопиться… - Гарри с трудом восстановил дыхание и теперь стоял, предупреждающе вытянув в сторону Даяны раскрытую ладонь.  - Думаю, разделаться с ним ты всегда успеешь. Даяна, я должен тебе кое-что сообщить - только обещай, что ты меня за это не пристрелишь.

        - Начало обнадеживающее,  - процедила Даяна.  - Выкладывай, что у тебя - а там посмотрим…

        - Даже не знаю, как сказать.  - Гарри потер подбородок.

        - Коротко,  - перебила его Даяна.  - А то я могу устать ждать.

        - Дело в том, что Макс, как бы ты к нему ни относилась, есть тот человек, с которым можно иметь дело. Ты сама работала с ним и знаешь, что на него можно положиться - он тебя никогда не обманывал…

        - А как насчет моих драгоценностей?

        - Да, но ведь ты решила пустить его в расход, он это понял и сбежал - чему же тут удивляться? Он сделал то, что и я бы сделал на его месте.

        - И что дальше?

        - Даяна, он пару раз спас мне жизнь, как и я ему - прости, но я не смог выполнить твое распоряжение. Словом, в инъекторе была обычная глюкоза - а твоих любимых зверюшек я спустил в унитаз. Даяна, это ведь ничего не меняло - он считал, что заражен, и этого было достаточно…

        - Гарри, я твой должник навеки!  - Я шагнул было к Гарри, но качнувшийся в мою сторону ствол пистолета заставил меня остановиться. Черт побери - если Гарри не врет, а за ним это не водится, я спасен - если только меня не пристрелит сейчас эта разгневанная амазонка. Как бы то ни было, теперь борьба за жизнь обретала смысл!  -

        - Ты хочешь сказать, что никто из нас не заражен?  - Голос Даяны слегка потеплел, но не настолько, чтобы можно было рассчитывать уйти живым.

        - Вот именно.  - Гарри виновато пожал плечами.  - Как бы то ни было, но в конечном счете я поступил правильно.

        - Хорошо, но что это меняет в его случае?  - Даяна кивнула в мою сторону.  - Он ведь пытался заразить меня, да и тебя тоже - уже за одно это его стоит пристрелить.

        - А я его хорошо понимаю,  - ответил Гарри,  - я ведь тоже сделал ему укол, и он был вправе поступить со мной так же. Даяна, надо просто забыть этот досадный инцидент и всем вместе заняться делом - отремонтировать корабль, найти блок памяти и убраться с этой планеты.

        - А ты не боишься, что он нас уложит на месте, как только доберется до оружия? Ведь он теперь свободен - а именно этого я не люблю в людях больше всего.

        - Он этого не сделает - правда, Макс?

        - Даю честное слово!  - Я поспешил подтвердить слова Гарри.  - Даяна, клянусь всеми святыми, какие есть и какие будут, что не буду пытаться отправить тебя на тот свет
        - ни сейчас, ни потом, ни когда-либо. Мое самое заветное желание - как можно скорее выбраться из этого поганого места. Я также обещаю не претендовать на Потерянную Планету и не пытаться прибрать ее к рукам - мне вполне хватает моих скромных доходов. Даяна, ты же знаешь меня - раз уж я сказал, то так тому и быть.

        - И все-таки лучше бы было его пристрелить,  - задумчиво произнесла Даяна, опуская пистолет,  - потому что потом я обязательно буду жалеть о том, что не сделала этого. Хорошо, Гарри - оставлю его под твою ответственность. Но учти - если что, пристрелю обоих… - Даяна сунула пистолет в кобуру и вышла из ангара.

        - Ну и как она тебе?  - Гарри с усмешкой посмотрел на меня.

        - Божественна… - ответил я со всей искренностью.

        - Вот и я о том же.  - Гарри протянул мне мой пистолет.  - Но постарайся все же ее не раздражать.

        - Конечно. И спасибо тебе…

        - Забудем.  - Гарри махнул рукой.  - Без тебя здесь было бы совсем скучно…


        Работа продвигалась достаточно медленно - Боа был слишком-плохим помощником в таких делах. Пришлось привезти из селения десяток воинов - теперь они совмещали функции охраны и грубой рабочей силы. Втащив с их помощью четыре привезенных контейнера в двигательный отсек, лейтенант потратил два дня на их подсоединение к древней системе питания - она оказалась настолько нестандартной, что Фукашиги пришлось в пух и прах разобрать один разъем,, прежде чем он понял назначение отдельных клемм и патрубков. За второй партией контейнеров он отправился лишь на третий день, взяв с собой воина посильнее - Боа для подъема тяжестей явно не годился. Всю дорогу притихший воин просидел, вцепившись в подлокотники кресла, но Фукашиги не стал призывать его не бояться - ну их к черту, пусть привыкают…
        К контейнерам добрались без происшествий - лейтенант заранее снизился и вел глайдер по руслу ручья, опасаясь нового обстрела. Они уже загружали последний из очередной партии контейнеров, когда Фукашиги услышал слабый свистящий звук - звук настолько характерный, что лейтенант рывком обернулся. В нескольких сотнях метров от него, цепляя днищем вершины деревьев, медленно прополз зеленый глайдер. Это было настолько неожиданно, что лейтенант даже не поверил своим глазам, но удивление и озадаченность его возросли еще больше, когда он понял главное - это не была машина с «Анаконды». Пролетевший глайдер был другой модели, на «Анаконде» таких не было. Глайдер пролетел еще сотню метров и опустился на землю - лейтенант услышал, как затрещали ветви под его корпусом. Послышались звук открываемых дверей, слабые голоса - лейтенант рывком пригнул к земле воина, приложил палец к губам - тише!
        Снова послышался треск ветвей - кто-то явно шел к кораблю. Фукашиги напряженно раздумывал о том, что бы все это могло значить. Мысль о том, что это какая-то случайная экспедиция, он отбросил сразу - таких совпадений попросту не бывает. Эти люди знали, что искали - этот факт сразу расставил все по своим местам. Не иначе капитану Кроухерсту или штурману удалось-таки добраться до людей - скорее даже штурману, капитан не знал последних координат. Как бы то ни было, эти люди были его врагами - либо это был патруль, посланный на его поиски, либо конкуренты. Фукашиги думал, как ему поступить, когда чужой глайдер снова поднялся в воздух и полетел к «Анаконде». Лейтенант напряженно вслушивался, ожидая взрыва, но ничего не услышал - кем бы ни были эти пришельцы, они смогли отключить зенитный комплекс
        - одно это уже говорило об определенной квалификации. Дальше тянуть было нельзя - быстро загрузив четвертый контейнер, Фукашиги с помощью воина торопливо затащил остальные в самую гущу кустов, поправил ветви, затем быстро забрался в машину. Осторожно, едва не цепляя днищем воду, глайдер медленно удалялся по руслу ручья от опасного места. Когда ушли достаточно далеко, Фукашиги поднял машину над лесом и погнал ее домой, думая о том, что ему делать дальше.


        Настроение у меня было самое что ни на есть приподнятое - давно я не чувствовал себя так хорошо. Даже в глазах Даяны мелькнуло что-то вроде удовлетворения, когда я с тяжелым резаком в руках, весело насвистывая, прошел мимо нее - предстояло в нескольких местах снять броневой пояс. Не менее счастливой выглядела и Клара - пожалуй, впервые она показалась мне такой симпатичной. Это заметил и Гарри - как-то само собой получилось (надо знать Гарри!), что он постоянно крутился около нее, и к концу дня они уже вместе что-то увлеченно откручивали, отвинчивали, отпиливали. Клара весело щебетала, Гарри слушал ее, то и дело демонстрируя свою знаменитую ухмылку. Он говорил мало, и не только в силу своей природной неразговорчивости - счастливая Клара говорила за двоих.
        Повреждений было много, но теперь меня это не беспокоило - время в моем случае больше не играло особой роли. Ближе к вечеру удалось снять изуродованные броневые плиты и демонтировать некоторые наиболее поврежденные механизмы. Сидя на оплавленном стрингере, я зачищал у перебитого жгута концы проводов, когда ко мне подошла Даяна.

        - Оставь пока это, есть другие дела. Идем… Как ни хотелось мне доделать работу, спорить с Даяной не приходилось, и я послушно пошел за ней. Гарри уже ждал нас внизу, рядом стоял глайдер с установленным на носу детектором металла. Взглянув на то, как был установлен на машине этот тяжелый прибор, я скривился - сразу было видно, что здесь поработала Даяна. Не мудрствуя лукаво, эта амазонка просто приварила прибор к полированному корпусу глайдера, а провода от него пропустила в выбитую решетку вентиляции - никакого уважения к технике! Справедливости ради стоит отметить, что Даяна обладала редким даром - она могла состряпать практически из ничего, а главное, очень быстро, любой нужный ей механизм. Но самое удивительное заключалось в том, что все ее сооружения всегда работали - именно это всегда казалось мне подлинным чудом. Глядя на изуродованную машину, я прикинул в уме - выходило, что на эту «доработку» Даяна затратила не больше пяти минут.

        - Макс, Гарри - сейчас стемнеет, берите глайдер и помотайтесь немного по округе. И не светитесь сильно - заберитесь повыше, чтобы вас не слышали. Когда вернетесь, сразу ко мне. Все ясно?

        - Конечно.  - Гарри утвердительно кивнул.

        - Тогда работайте.  - Даяна повернулась и не торопясь пошла к Иоганзену - тот громко выговаривал что-то понуро стоявшему Багзли.

        - Мисс Стоунер, советую пристрелить этих идиотов - с ними просто невозможно работать. Они же ни черта не понимают!  - возмущенно обратился капитан к подошедшей Даяне.  - Оставил его на минуту, и он все испортил!

        - Что у вас?  - хмуро спросила Даяна.

        - Этот болван срезал заподлицо все трубы - как их теперь заменять, к чему крепить? Теперь надо вырезать переборку, а это лишняя работа!

        - Мне сказали отрезать, я и отрезал,  - неуверенно оправдывался Багзли, со страхом ожидая вердикта Даяны,

        - Но нельзя же быть таким идиотом, надо понимать, что ты делаешь и для чего!  - Возмущению капитана не было предела.
        Я тронул Гарри за рукав.

        - Лучше полетели отсюда, а то попадем под горячую Руку.

        - Согласен.  - Гарри шагнул к машине.  - Поведешь сам, я буду с детектором работать.

        - С удовольствием.  - Я открыл дверь, забрался в пилотское кресло - давненько я не водил глайдер!
        Машина оказалась на удивление послушной - на глай-дерах этой модели я еще не летал. Включив курсовую память, чтобы потом не блуждать в потемках; я плавно набирал высоту, пока Гарри разбирался с детектором - его пульт управления Даяна приварила к переднему поручню. Быстро темнело, да и низкие облака, в которые я поспешил нырнуть, обеспечивали достаточную скрытность. Отметив на экране положение
«Горгоны», я выставил метки курсоуказателя, задал шаг спирали и включил автопилот
        - теперь глайдер будет удаляться от корабля по плавно раскручивающейся спирали.
        Мы быстро миновали «Анаконду», и теперь далеко под нами со скоростью семьсот километров в час проплывали девственные джунгли. Гарри молчал, внимательно следя за показаниями прибора. Несколько раз зеленая полоска индикатора слегка отклонялась, дисплей высвечивал примерную массу объекта, я отмечал координаты - потом эти места придется проверять. И лишь на четвертый час полета мы наткнулись на что-то действительно стоящее - детектор все переключал и переключал масштаб измерений, а зеленая полоска все равно упрямо ползла к границе шкалы. Гарри дал мне знак рукой, я послушно отключил автопилот и снизил скорость, затем заложил плавный вираж. Через пару минут мы зависли над объектом на высоте трех километров, кругом была непроглядная тьма.
        Гарри оценил показания прибора и удивленно присвистнул.

        - Порядка двадцати тысяч условных тонн,  - произнес Гарри, взглянув на меня.  - Либо это еще один корабль, либо очень-очень большая куча металлолома.

        - Конкуренты?  - Мысль о том, что сейчас мы можем висеть в лучах локатора, пришла к нам одновременно.

        - Давай-ка убираться отсюда,  - тихо сказал Гарри, и меня не надо было упрашивать - выполнив противозенитный маневр, я быстро увел глайдер в сторону. Лишь отлетев на достаточное расстояние, я переключил клавиши курсовой памяти на возвращение и вновь включил автопилот.
        Обратно мы добирались меньше часа - глайдер уверенно мчался сквозь ночь, мы с Гарри тихо обсуждали нашу находку. На «Горгоне» царила полная темнота - в целях безопасности Даяна приказала соблюдать режим светомаскировки, дабы не привлечь к кораблю агрессивных аборигенов. Разглядеть корабль мы смогли лишь тогда, когда подошли к нему вплотную - указатели курсовой памяти высветили нули, я переключил машину на ручное управление и начал плавно снижаться. Вот и «Горгона». Нас уже ждали - створки приемного ангара гостеприимно распахнулись, зажглась слабая подсветка, и я аккуратно посадил машину на металлический настил.
        Через пару минут мы с Гарри уже сидели в каюте Даяны и рассказывали ей о своей находке. Выслушав нас, Даяна нахмурилась - корабль конкурентов был раз в десять больше нашего.

        - Они могли вас заметить,  - произнесла Даяна с укоризной,  - вы действовали не лучшим образом.

        - Мы же искали в лучшем случае глайдер,  - виновато ответил Гарри.  - Кто мог знать, что здесь окажется еще один корабль? Но ушли мы быстро, и если у них не был включен локатор, нас могли и не заметить.

        - Надо сначала узнать, что это за корабль, тогда можно будет делать выводы,  - поддержал я Гарри.  - Может, это действительно всего лишь груда металлолома?

        - Хорошо.  - Даяна помолчала несколько секунд.  - Завтра с утра, то есть… через четыре часа,  - предводительница взглянула на часы,  - вы вернетесь туда и все как следует разведаете - но уже аккуратно и без ошибок. Координаты корабля внесите во вторую машину - на всякий случай, если придется вас искать. А сейчас отдыхайте, у вас меньше четырех часов,  -Даяна зевнула, прикрыв ладонью рот,  - подъем в пять утра.
        Пискнул таймер, я открыл глаза - пора вставать. Гарри я встретил в столовой, там же была и Даяна - она молча подала мне две маленькие плитки концентрата и стакан с протеиновым коктейлем - самый подходящий в данном случае вариант питания.

        - Яду бы я дала тебе с большим удовольствием.  - Даяна мило улыбнулась и налила себе большой бокал своего любимого сока.

        - Из твоих рук - что угодно,  - ответил я, разжевывая твердую плитку и запивая ее вкусной прохладной жидкостью - теперь о еде можно будет не вспоминать больше суток.

        - Рацией не пользоваться, соблюдать радиомолчание - они могут сканировать эфир.  - Даяна села в кресло и слегка отхлебнула из бокала.

        - Само собой,  - подтвердил Гарри, доедая завтрак.  - Думаю, часам к двум мы вернемся, максимум к пяти - это контрольное время. Ну все, мы пошли.  - Он приподнялся и выжидающе посмотрел на меня.

        - Уже иду,  - ответил я, опрокидывая в рот остатки коктейля.

        - Удачи,  - произнесла Даяна, Гарри кивнул в ответ.  - К тебе это не относится.  - Она снова взглянула на меня и мило улыбнулась.

        - Я так и понял.  - Я демонстративно вздохнул, встал из-за стола и быстро вышел вслед за Гарри.
        Подлетать слишком близко к чужому кораблю мы побоялись - оставив глаидер километрах в пяти от него, мы осторожно пошли в сторону корабля. Гарри время от времени сверялся с компасом, определяя, не сбились ли мы в темноте с пеленга. Заросли были довольно густыми, и нам пришлось потратить почти два часа, прежде чем мы смогли приблизиться к кораблю. Правда, подойти вплотную не удалось, дорогу нам преградило небольшое озеро, но дальше идти и не требовалось - едва мы пробрались сквозь прибрежную растительность, как сразу его увидели. Начало светать, и огромный силуэт этого гиганта поражал - стоя на выжженной поляне, корабль выглядел настоящим мастодонтом по сравнению с изящной и аккуратной «Горгоной».

        - Черт побери. Макс, что это за корыто?  - Гарри осторожно примял траву, достал бинокль и лег, я растянулся рядом. Переключив бинокль в нужный режим - было еще слишком темно, я взглянул на корабль.
        Действительно, такого уродца я на своем веку еще не видел. Было в этом корабле что-то странное… И лишь рассмотрев все как следует в бинокль, я наконец понял, что к чему, и облегченно вздохнул.

        - Гарри,  - прошептал я, толкнув напарника локтем,  - да ведь это же музейный экспонат. Он уже здесь лет двести торчит, если не больше. Ты погляди на его опоры
        - он же по уши в земле…

        - Ты прав, Макс,  - тихо ответил Гарри, вглядываясь в незнакомый корабль,  - похоже, что это действительно металлолом.

        - Не скажи,  - не согласился я с Гарри.  - Вон там, у задней правой опоры - видишь? Вот, снова шевельнулся…

        - А, теперь вижу… Охранник?

        - Похоже на то. Но это не наш человек - то есть абориген, я имею в виду. Видишь, у него копье рядом, прислонил к опоре?

        - Вижу,  - коротко ответил Гарри,  - а вон еще двое, у самого края поляны. Макс, да их тут полно - они просто спали…
        И точно - нам удалось насчитать не меньше десятка аборигенов. Если они действительно охраняли корабль, то делали это не слишком удачно - перебить такую охрану ничего не стоило.
        Мы пролежали больше часа, пока окончательно не рассвело. День обещал быть солнечным - разумеется, по местным меркам. По крайней мере с неба не капало, тучи были обнадеживающе бледными. Я внимательно разглядывал корабль, пытаясь отыскать его название - что мне, к слову, так и не удалось, когда с неба донесся хорошо знакомый мне свистящий звук. Одновременно Гарри толкнул меня локтем.

        - Слышу,  - отозвался я, привычно поворачивая бинокль объективом вниз - солнечных бликов на линзах здесь можно было не опасаться, но привычка брала свое.
        Глаидер прошелестел неподалеку от нас и приземлился рядом с кораблем - я отметил, что левый борт машины сильно покорежен. Видимо, левая дверь не работала, так как пилот выбрался через дверь пассажира, сразу же вслед за молодым здоровым аборигеном. Пилот был невысок ростом, черноволос, на нем был расстегнутый офицерский китель и форменные брюки. На широком поясе висела рация, кобура с пистолетом и прочая полезная мелочь. Вдвоем они стали выгружать из глайдера серебристые ящики, в которых я без особого труда узнал топливные элементы.

        - Видишь?  - тихонько обратился я к Гарри.

        - Он наверняка с «Анаконды». Голову дам на отсечение, что это и есть тот самый лейтенант. .

        - Фукашиги?

        - Да, он. А может, кто другой, хотя вряд ли. Знаешь, что он делает?

        - Догадываюсь.  - Я снова взглянул в бинокль.  - Похоже, он всерьез решил поднять эту развалину в воздух!
        Тем временем лейтенант достал рацию и с кем-то связался - я быстро вытащил из подсумка свою и попробовал перехватить разговор, но не успел - Фукашиги уже закончил разговор. Спустя несколько секунд входной люк открылся, в проеме показался низенький толстый человечек - он был лыс и перепоясан цепью, на цепи болталась рация и… кумулятивная мина. Я прибавил увеличение - точно, мина! Человечек спустился вниз, что-то сказал лейтенанту, лежавший рядом со мной Гарри чертыхнулся, и я понял почему - на «Горгоне» были устройства дистанционного прослушивания, но мы не догадались взять их с собой.
        Тем временем лейтенант легко взбежал по трапу, спустя пару минут открылся кормовой люк. Из него опустилась платформа подъемника - судя по всему, этот музейный экспонат еще и работал! Под руководством толстого аборигена воины быстро загрузили контейнеры на подъемник, после чего он плавно втянулся в огромное чрево корабля.
        Мы наблюдали за кораблем еще пару часов, но ничего примечательного больше не произошло - воины все так же неторопливо прохаживались вокруг корабля, толстый абориген поднялся на корабль и ни его, ни лейтенанта больше не было видно. Пора было возвращаться - я потянул Гарри за рукав, показал на часы. Гарри кивнул, и вскоре мы уже пробирались сквозь заросли к глайдеру. Идти знакомой дорогой было уже легче, к тому же идти днем - это, согласитесь, не ночью, а потому до машины мы добрались быстро и без приключений. Обратно машину вел Гарри, мы, как и в прошлый раз, неторопливо обсуждали результаты разведки. Время пролетело незаметно, и вскоре мы уже входили в каюту Даяны…
        Даяна выслушала нас очень внимательно - было видно, что привезенная нами информация ее заин-188 тересовала. Несколько минут Даяна молча ходила по каюте, обдумывая сложившуюся ситуацию, мы с Гарри терпеливо ждали. Наконец предводительница остановилась и с улыбкой взглянула на нас - в ее глазах зажглись знакомые огоньки, не предвещавшие ее врагам ничего хорошего.

        - Похоже, мальчики, нам завтра придется немного поработать. Думаю, вы не откажетесь от предложения навестить нашего многоуважаемого лейтенанта?

        - Никогда не был против веселой прогулки.  - Я взглянул на Даяну, невольно любуясь ею - что ни говори, эта неукротимая амазонка всегда была верна себе. Одно время я даже немного ухлестывал за нею - сразу же после нашего знакомства. Увы, мне не удалось пробудить в ней ответной страсти, и после того, как она весьма популярно объяснила мне ситуацию - что, к слову, стоило мне двух сломанных ребер, я предпочел больше не искушать судьбу.

        - Наведаться можно.  - На лице Гарри возникла знакомая ухмылка, он сладко потянулся в кресле, хрустнув суставами.

        - Значит, решено.  - Даяна села в кресло.  - Пойдем мы трое плюс Вадим и Багзли - хватит им бездельничать. А сейчас давайте обсудим все детали…
        Чужой корабль выглядел мрачно даже сквозь ночные очки - что ни говори, а создатели этого исполина явно не утруждали себя дизайнерскими изысками. Впрочем, меня сейчас волновало совсем не это. Переключив очки в подходящий диапазон, я стал наблюдать за охранниками. Их было восемь - трое расположились под необъятным брюхом корабля и тихо беседовали, еще трое стояли у кор - мового трапа, двое охраняли примостившийся у носовой опоры глайдер. Никаких неожиданностей не было, наши первоначальные данные подтвердились.

        - Макс, Гарри - те трое, у трапа - ваши. Тех, что в середине, возьму я. Вам,  - Даяна взглянула на Багзли и Вадима,  - остаются двое у глайдера. И чтоб никакого шума - иначе я сама вам шеи сверну. Начали… - С этими словами Даяна, одетая в абордажный костюм, привстала и бесшумно растворилась в зарослях. Я смог ее засечь, лишь усилив инфракрасный диапазон - Даяна призрачной тенью скользила среди ветвей, подбираясь к противнику. Наконец она замерла - настал мой черед. Гарри слегка хлопнул меня по плечу, и я медленно пошел вслед за предводительницей - перед атакой предстояло подобраться к противнику как можно ближе. Все мои чувства обострились, мир в свете ночных очков приобрел некую ирреальность, и уже после первых же шагов я почувствовал, как по телу пробежала хорошо знакомая мне теплая волна. Наверное, этот охотничий азарт, сохранившийся в нас от наших далеких предков, уже неведом большинству современных людей. В такие минуты весь внешний лоск цивилизованности бесследно исчезает, уступая место упрямо всплывающим сквозь толщу веков древнейшим инстинктам - чем дальше я шел, тем меньше оставалось во
мне человеческого. Вот и моя позиция - я присел и медленно выдохнул, снимая этим немудреным действием излишнее напряжение.
        Через минуту рядом появился Гарри - наши противники по-прежнему сохраняли полнейшую беспечность, не подозревая о приближающейся опасности-. Моя позиция была более удобной, поэтому я жестом показал Гарри распределение ролей - я беру двоих - тех, что ближе, третий достается ему. Гарри утвердительно кивнул, я медленно вытянул из ножен два ножа - тяжелый метательный и узкий фехтовальный. Использовать лучевое оружие в данной ситуации мы не могли - слишком уж далеко видны в ночи его вспышки, а ничего лучшего в арсенале «Горгоны» не нашлось. Даяна с недоверием относилась ко всяким штучкам вроде усыпляющих пистолетов, предпочитая всегда бить наверняка. Увы, приходилось довольствоваться малым - я еще раз прикинул баланс ножей и приготовился к атаке.
        Вскоре заняли исходную позицию и Вадим с Багзли - видимо, предупреждение суровой амазонки подействовало на них весьма благотворно, так как с их стороны не донеслось ни малейшего шороха. Я посмотрел на Даяну - опершись коленом о землю, она притаилась метрах в шести от ближайшего к ней охранника, в ее правой руке я с трудом угадал нож - Даяна держала его обратным хватом, прижав лезвие к запястью, что исключало возможность 10 любого блика.
        Все было готово к атаке, мы ждали лишь сигнала Даяны - и она не заставила себя долго ждать. Осторожный взмах рукой, три, два, один - вперед! Рывком преодолеваю отделяющие меня от противника метры, метнувшийся вперед нож сам находит цель - так ничего и не успевший понять охранник тихо сползает на землю, держась руками за торчащую из горла рукоять ножа. Второй охранник успевает вскинуть копье и делает выпад, но все его движения крайне неуклюжи - я легко скручиваюсь корпусом, пропускаю наконечник копья вдоль груди и бью своего противника зажатым в левой руке клинком. Тихо вскрикнув, охранник падает на колени, затем медленно заваливается на бок. Рядом появляется Гарри, его противник уже лежит на земле с неестественно выгнутой шеей. Бегу к Даяне, но моя помощь ей не требуется - один охранник лежит с распоротым горлом, из груди второго торчит его же собственное копье, третьего Даяна придавила к земле коленом, его ноги конвульсивно вздрагивают в предсмертных судорогах. Наконец он затихает, Даяна плавно поднимается на ноги - я не вижу ее глаз за ночными очками, но готов поклясться, что она упивается боем.
Я не столь кровожаден, но азарт схватки пьянит даже меня - я внимательно вслушиваюсь и всматриваюсь в ночь, тело расслаблено и готово к бою.
        Подошли Вадим и Багзли - оба справились с задачей, но у Багзли все же возникли небольшие проблемы - копье аборигена распороло ему правую руку чуть повыше локтя, и светлые в свете ночных очков струйки крови теперь медленно стекали вниз. Даяна недовольно покачала головой, Багзли виновато пожал здоровым плечом, стряхивая с кончиков пальцев теплые капли.

        - Дерганый какой-то попался… - тихо прошептал он, вероятно, имея в виду ранившего его аборигена. Достав здоровой рукой перевязочный пакет, не глядя протянул его Вадиму, тот спрятал нож и быстро перевязал Багзли руку. Несколько секунд Даяна задумчиво смотрела на Багзли, затем приняла решение.

        - Останешься здесь, прикрывай вход. Остальные наверх, связью не пользоваться.  - Даяна кивком указала на трап.  - Макс, твоя очередь.
        Я и сам знал, что мне надо делать, а потому быстро поднялся по трапу к массивному бронированному люку. Как я и ожидал, он был закрыт - да и могло ли быть иначе? Расстегнув самый вместительный кармашек своего абордажного пояса, я спокойно и аккуратно - спешка в таких делах только вредит - достал детектор и проверил люк на наличие сигнальных устройств. Все было чисто - как я и думал, конструкция этого мастодонта была до смешного проста. Откинув броневую панель клавиатуры люка, я подсоединил датчики дешифратора и несколько секунд ждал, пока аппаратура не выдаст мне нужный код. Вот и все - набрав на клавиатуре люка полученную комбинацию, я услышал тихий щелчок и удовлетворенно улыбнулся.

        - Прошу.  - Я гостеприимно распахнул перед Даяной входной люк, чувствуя себя при этом настоящим джентльменом. Надо отдать ей должное - ни на секунду не задумываясь, Даяна молча скользнула в зияющий провал люка. Я не торопился, и лишь когда мимо прошли Вадим и Гарри, спрятал детектор и осторожно пошел следом.
        Люк внутреннего шлюза, как мы и предполагали, оказался открыт, поэтому наша штурмовая группа без помех проникла в корабль. Один поворот, второй - вот и первый ярус. С потолочных панелей лился мягкий свет дежурного освещения, поэтому я отключил очки - теперь они только мешали. Медленно продвигаясь по пустынным коридорам, мы внимательно осматривали корабль, но лишь тихое эхо вторило нашим осторожным шагам - похоже, нижний ярус был пуст. Неожиданно позади меня раздался громкий звон, я рывком обернулся. Чертов болван - шедший позади меня Вадим с виноватым видом поднял с пола свой кинжал, Даяна наградила его таким взглядом, что всем стало ясно: еще одной такой оплошности неуклюжий охранник не переживет.
        Первый ярус был пуст, Даяна с Гарри тут же направились выше, поручив мне и Вадиму найти пилотскую кабину - внешний осмотр дредноута говорил о том, что она должна быть где-то в носовой части этого древнего исполина. Нам понадобилось минут пятнадцать, чтобы ее отыскать - архитектура звездолетов этого типа была для меня загадкой, поэтому вести поиск приходилось практически наобум.
        Кабина была пустынна - но не мертва. Светились мягким дежурным светом панели экранов, тихое жужжание аппаратуры показалось мне оглушительным после предыдущей гробовой тишины.

        - Здесь тоже никого нет, все в дежурном режиме,  - тихо прошептал Вадим, оглядев кабину,  - Где же команда?

        - Или дрыхнут в своих каютах, или тут вообще никого нет.  - Я сел за пульт и попытался разобраться в органах управления. Главное - не включить что-нибудь не то, чтобы не поднять тревогу. Я осторожно прикоснулся к клавиатуре пульта, в ответ на это экраны мониторов тут же зажглись ярче - умная машина дала понять, что знает о моем присутствии.

        - Как же это сделать… - Я осторожно набрал запрос, на главном экране немедленно появилась схема корабля.

        - Вот так-то лучше.  - Я довольно ухмыльнулся.  - Может, ты мне еще подскажешь, где твой экипаж?
        Корабельный мозг немедленно выдал требуемую информацию, я вгляделся в экран и разочарованно присвистнул - корабль был пуст, если не считать двух отметок на третьем ярусе и еще двух в районе пилотской кабины. Не надо было быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться о том, кому они принадлежали.

        - Это Гарри и Даяна, а вон то мы,  - пробормотал стоявший у меня за спиной Вадим, подтвердив этим наличие у себя некоторых мыслительных способностей. Сняв с пояса линкрм, я уже без всяких опасений вызвал Даяну.

        - Мы в кабине, просмотрели бортовой реестр - здесь никого нет, кроме нас. Можете возвращаться, мы идем к выходу. Как поняли?

        - Да, я слышу.  - В донесшемся из линкома голосе Даяны слышалось нескрываемое разочарование.  - Мы тоже идем назад, конец связи.
        Обратно мы шли молча, уже без прежней настороженности. Вот и шлюз - интересно, где же Багзли? Включив очки, я окинул взглядом площадку перед трапом и тут же выхватил пистолет.
        Багзли был здесь - он лежал в нескольких метрах от трапа, уткнувшись лицом, в землю, прямо посреди, спины у него расплылось яркое светлое пятно. Ночные очки не передают цвет, но и без этого все было ясно. Я опустился на колено, держа пистолет наготове, внимательно огляделся - никого. Вадим перевернул Багзли на спину, пощупал пульс, затем взглянул на меня и отрицательно покачал головой.
        Послышался тихий звук шагов - по трапу спускался Гарри, за ним на землю аккуратно сошла Даяна. Увидев лежащего Багзли, она еще больше нахмурилась. Тихо прошептав что-то непечатное, она сунула в кобуру бесполезное теперь оружие - стрелять уже было не в кого.
        Только сейчас я заметил, что стоявшего здесь ранее глайдера нет на месте. Подойдя к тому месту, где он стоял, я заметил свисавший откуда-то сверху тонкий тросик поясной лебедки. Я отошел в сторону, взглянул наверх - так и есть, трос терялся в пустой глазнице иллюминатора. Подошла Даяна - она молча оглядела тросик, затем сложила руки на груди и задумалась. Гарри, Вадим и я так же молча ждали ее вердикта.

        - Он умнее, чем я думала,  - тихо произнесла Даяна и неожиданно улыбнулась.  - Это становится занятно - мне теперь очень хочется познакомиться с господином Фукашиги поближе.  - При этих словах ее рука нежно гладила рукоять пистолета.

        - Может, поискать блок памяти с «Анаконды»?  - Голос Гарри был не очень уверенным, он и сам не слишком верил в свое предложение.

        - Нет, Гарри, это бесполезно. Если блок и был здесь, то он унес его с собой - он не дурак и наверняка догадался, зачем мы здесь.  - Даяна на секунду задумалась.

        - Мы возвращаемся. Макс, пойди в пилотскую и сними что-нибудь с пульта, чтобы эта колымага не смогла взлететь. Ты,  - под тяжелым взглядом Даяны Вадим невольно съежился,  - закопай этого болвана, все равно от тебя толку мало. Гарри, поможешь ему отнести тело вон до тех кустов. Я пока подгоню глайдер. Выполняйте.  - С этими словами Даяна, неприязненно взглянув на распростертое тело Багзли, молча повернулась и неторопливо пошла к лесу.


        Ему не спалось - мешали тревожные мысли, Фукашиги то и дело раздраженно ворочался в постели. Будь у него хоть пара смышленых помощников, и за несколько дней он бы подготовил корабль к полету. А с этими обезьянами… От них не то что помощи ждать, их вообще близко к кораблю подпускать нельзя. Пожалуй, за неделю он и сам управится - если только его не найдут за эту неделю… Кто же они такие? Определенно, это как-то связано со штурманом, только он мог дать координаты. Полиция? Вряд ли, это был обычный глайдер. Тогда кто? Как бы то ни было, его положение с каждым часом осложнялось, и лейтенант очень хорошо понимал это.
        Сон не шел, захотелось пить - раздраженный лейтенант приподнялся, прибавил освещения и запустил руку в бар. Как назло, тот оказался пуст - Фукашиги вспомнил, что еще днем выпил последнюю банку сока. Идти за новым ящиком не хотелось, лейтенант поворочался еще минут десять, затем все-таки встал, обулся и не торопясь побрел в сторону камбуза - еще неделю назад он перетащил туда весь запас продуктов. Зевая, Фукашиги спустился на второй ярус и вдруг замер - его чуткий слух уловил какой-то посторонний звук. Лейтенант прислушался. Встревоживший его звук больше не повторялся, но обостренная интуиция Фукашиги говорила о том, что что-то было не в порядке. Внизу явно кто-то был, и тот факт, что неизвестные сумели проникнуть на корабль, говорил сам за себя. Лейтенант прикинул соотношение сил - он один, противников как минимум несколько человек - наверняка хорошо вооруженных, и одолеть их в открытом бою практически невозможно. Оставалось одно - спасаться!
        С математической точностью сознание Фукашиги выдало единственный возможный вариант, и лейтенант не стал медлить ни секунды. Осторожно, стараясь не производить ни малейшего шума, он поднялся в свою каюту, быстро рассовал по карманам все, что могло пригодиться, нацепил монтажный пояс. Вроде ничего не забыл
        - окинув прощальным взглядом каюту, Фукашиги осторожно закрыл за собой дверь.
        Через минуту он уже был на четвертой палубе. Вот и вырезанный иллюминатор - именно здесь лейтенант впервые пробрался на корабль. Осторожно выглянув, Фукашиги посмотрел вниз. Ничто не нарушало тишину ночи - дул легкий свежий ветерок, все так же спокойно и мелодично пели светлячки. Как бы то ни было, ждать было нельзя, и лейтенант, закрепив захват поясной лебедки за выступ воздуховода, осторожно пролез в проем иллюминатора.
        Спустился он быстро и без проблем и тут же замер - у трапа явно кто-то стоял, темный контур незнакомца хорошо вырисовывался на светлом фоне озера. Лейтенант оглянулся на лес - нет, туда нельзя, ему нужен глайдер. Что ж - выход был один, и Фукашиги без колебаний достал нож…
        Ему удалось подкрасться совершенно незаметно - неизвестный смотрел в сторону озера, явно любуясь его дивным свечением. Эта серебристая поверхность и стала последним, что он увидел в своей жизни,  - чья-то сильная рука неожиданно зажала ему рот, и тут же тело пронзила невыносимая боль…
        Осторожно опустив обмякшее тело противника, лейтенант настороженно огляделся, затем бесшумно скользнул к глайдеру. Тихо клацнул замок двери, раздалось негромкое жужжание мотора, и покалеченный глайдер, не зажигая огней, быстро исчез в сумраке ночи…
        .
        Я стоял в пилотской и задумчиво разглядывал пульт управления. Жаль было калечить умную машину, к тому же мои сомнения подогревались одной некстати - или, напротив, как раз вовремя - всплывшей мыслью. Судя по всему, эта колымага действительно могла полететь, и грех было не приберечь для себя такой козырь. Шальная мысль наконец обрела законченные очертания, и я принялся за дело. Итак, что у нас здесь? Блок высокоскоростной связи, модули стабилизации, атмосферное управление… Это то, что надо - если корабль не сможет управляться на взлете, ни один безумец не решится его поднять. Итак, вот эту плату, вот эту - запомнить, что и куда вставляется - и еще вот эту, маленькую. Теперь проверить по системе диагностики… Все верно, атмосферное управление не работает, а двигателями коррекции такую махину не удержать - обязательно завалится и опрокинется. Теперь куда бы все это барахло спрятать?
        Я вышел из пилотской и, воровато оглядевшись - не дай бог, если сюда сейчас пожалует Даяна,  - нырнул в ближайший отсек. Какие-то генераторы, трубопроводы, сигнальные щитки - похоже на систему охлаждения двигателей. Впрочем, мне это без разницы - отыскав подходящую нишу, я аккуратно затолкал в нее снятые с пульта управления детали. Отойдя на шаг в сторону, внимательно все осмотрел - все чисто, ничего не видно. Теперь бегом в пилотскую…
        Через несколько минут я уже спускался по трапу, неся в руке пачку электронных плат
        - правда, не от системы управления, а от блока скоростной связи. Впрочем, Даяне знать об этом было совсем не обязательно.
        Глайдер уже стоял у трапа, двери были открыты. Гарри и Даяна о чем-то негромко переговаривались. Увидев меня, Даяна недовольно нахмурилась.

        - Слишком долго копаешься. Макс.

        - Попробовала бы ты сама разобраться с этим корытом,  - проворчал я с наигранным недовольством, протягивая Даяне свои трофеи.  - Это от системы атмосферного Управления, без них он взлететь не сможет. Как, все тихо?  - добавил я, желая поскорее закончить с неприятной для меня темой.

        - Все нормально,  - ответил за Даяну Гарри.  - Сейчас Вадим закончит, и можно возвращаться.
        Отдав Даяне стопку плат, я подрегулировал очки и всмотрелся в ночной сумрак, но увидеть Вадима не смог - мешали плотные заросли. Не желая продолжать разговор, я отошел от машины и присел на ступеньку трапа. А вот и Вадим - подошедший охранник был тих и мрачен. Не сказав ни слова, он молча забрался на заднее сиденье глайдера. Взглянув на открытый люк над головой, я подошел к Даяне.

        - Люк закрывать?

        - Нет смысла,  - отозвалась Даяна.  - А впрочем, закрой, чтобы всякие обезьяны не лазили.
        Поднявшись по трапу, я аккуратно закрыл массивный люк, прикрыл клавиатуру защитной шторкой. Вот и все - я спустился вниз и без промедления забрался в машину.
        Всю обратную дорогу никто не проронил ни слова. Гарри вел глайдер, предводительница молча размышляла, обдумывая сложившуюся ситуацию. Вадим отрешенно смотрел в окно, переживая потерю Багзли - для своего ремесла он был излишне сентиментален. Что до меня, то я, прикрыв глаза, слушал монотонное жужжание моторов и размышлял о том, что мне делать дальше.
        Уже начало светать, когда Гарри посадил глайдер на мокрую от росы посадочную палубу «Горгоны». Нас встретил капитан Иоганзен - он успел неплохо выспаться и выглядел вполне довольным - судя по всему, наши ночные бдения его не слишком волновали. По мрачному виду Даяны он догадался, что вылазка прошла не слишком удачно, поэтому не стал докучать ей расспросами - когда Даяна была не в духе, лучше было держаться от нее подальше.

        - А где Багзли?  - тихо спросил он Гарри, когда суровая предводительница скрылась за дверью отсека.

        - Умер,  - коротко ответил Гарри, на ходу расстегивая пряжки своей амуниции.
        Выбравшись из глайдера, я отправился в свою каюту - отсыпаться. Зная характер Даяны, я был уверен, что вряд ли она даст себе и нам как следует выспаться после бессонной ночи - будь я проклят, если она не поднимет нас часов через пять. Скинув амуницию и раздевшись, я с наслаждением забрался в холодную постель - организм просил отдыха, и я не собирался ему в этом отказывать…
        Сигнал общего вызова вырвал меня из глубин сна как раз в тот момент, когда я увлеченно беседовал с симпатичной голубоглазой блондинкой… Чертыхнувшись и помянув недобрым словом Даяну, я взглянул на часы, после чего помянул ее снова - прошло всего три с половиной часа. Но спорить не приходилось, поэтому я кое-как влез в комбинезон и поплелся в кают-компанию.
        Неукротимая амазонка уже сидела в кресле, позади нее с отрешенным видом смотрел в иллюминатор Вадим. Чуть поодаль Гарри мило ворковал с глупышкрй Кларой. Кивнув в знак приветствия, я направился прямо к бару и вскоре с наслаждением растянулся в кресле, потягивая холодное пиво.
        Вошел Иоганзен, торопливо застегивая на ходу китель. Все были в сборе, Даяна встала и обвела всех холодным взглядом.

        - Итак, подведем итоги. Наша ночная вылазка окончилась полным провалом - мы не нашли блок памяти, упустили Фукашиги и вдобавок ко всему потеряли Багзли. Успехи пока есть лишь у капитана - он обещает восстановить корабль за несколько дней.  - Даяна взглянула на капитана, под ее тяжелым взглядом он невольно вздрогнул.

        - Да, я тут кое-чтр придумал.  - Иоганзен хмуро кивнул.  - Немного изменим проводку в системе управления, это сможет нам сэкономить уйму времени, хотя весь обратный полет придется идти в ручном режиме.

        - Но вы с этим справитесь?

        - Да, мисс Стоунер. Правда, вам придется подменять меня на несколько часов в сутки
        - вы ведь умеете управлять кораблем. А в остальном никаких проблем не предвидится.

        - Подменять вас будет Гарри - он с этим вполне справится, или Макс.

        - Я никогда не водил корабль,  - подал я реплику, не желая развеивать некоторые мифы о моей скромной персоне.

        - Вот как? А что, «Принцесса Лотта» сама улетела из отстойника на Беркадосе?
        Ответить мне было нечего, и я лишь смущенно пожал плечами. Но дьявол меня разбери, откуда она узнала?! Глядя на меня, Даяна победно улыбнулась.

        - Таким образом, чем быстрее мы найдем блок памяти, тем быстрее уберемся с этой планеты. Вадим и Клара переходят в подчинение капитана - распоряжайтесь ими, как хотите, но чтобы через пять дней корабль был готов к полету. Макс и Гарри будут работать со мной - с сегодняшнего дня будем круглосуточно дежурить у той посудины. Лейтенанту нужен этот корабль, и он обязательно к нему вернется.

        - Может, поискать его глайдер - он наверняка где-то поблизости?  - Гарри задумчиво поскреб щетину на давно не бритом подбородке.

        - Не стоит, мы можем только спугнуть его. Скорее всего он прячется где-нибудь у местных аборигенов, и взять его там будет непросто. Нет, пусть лучше он придет сам
        - все равно ему деваться некуда. На этом всё, все свободны. Гарри, Макс, через тридцать минут жду вас у себя в каюте, обсудим детали.
        Шел седьмой час моего дежурства. Место для наблюдения Гарри выбрал отличное - на другой стороне озера, в кроне большого дерева. Его вчерашними стараниями здесь был обустроен небольшой помост, закрытый со всех сторон срубленными ветвями. Удобно усевшись, я привалился спиной к шершавому стволу и неторопливо потягивал пиво, поглядывая в сторону корабля. Внизу, забросанный ветвями, приютился глайдер. Увы, пока наш дорогой Фукашиги не спешил здесь появляться - возможно, он действительно был умным человеком…
        Тихие приглушенные голоса донеслись до меня тогда, когда я внимательно оглядывал безжизненный корабль в бинокль. Я замер, рука инстинктивно метнулась к пистолету…
        Голосов было два - приглушенный мужской и тихий женский. Мужчина говорил тихо и обстоятельно, женщина время от времени счастливо смеялась. Осторожно перегнувшись через помост, я потихоньку раздвинул ветви - незнакомцы шли по узкой тропинке метрах в тридцати от меня, я с трудом различил сквозь плотные заросли их смутные контуры. Как бы то ни было, это становилось интересным - подождав, пока мужчина и женщина пройдут мимо, я осторожно спустился вниз и пошел следом…


        Прошло несколько дней с тех пор, как Кир спас Таю из рук Фукашиги. Все это время они просидели в подземном бункере, стараясь пореже выходить на поверхность - Кир справедливо опасался, что их могут искать воины Великого Боа. Но находиться здесь слишком долго они не могли - не хватало еды, в бункере было довольно холодно. Но хуже всего была неизвестность, неопределенность их положения - все это изматывало куда сильнее любых физических лишений. Тянуть с уходом больше было нельзя - именно поэтому и шли Кир с Таей этим ранним утром по хорошо знакомой им лесной тропинке, стремясь уйти от деревни как можно дальше. Опасаясь засады, они шли очень осторожно, Кир держал наготове тяжелую сучковатую дубину. Вот и Озеро Предков - последнее место, где им могли встретиться воины Боа.

        - Смотри.  - Тая испуганно указала Киру на другук сторону озера.  - Что это?
        Кир остановился - в самом деле, с того времени, как он был здесь в последний раз, многое изменилось.
        Дом Предков стоял посреди выжженного пустыря, впервые можно было видеть его во всем величии. Кира охватило благоговение перед этой святыней, и тут же в душу закрался страх - похоже, и здесь не обошлось без дьявольских шуток Богов.

        - Пойдем, Тая.  - Он потянул девушку за рукав.  - Пойдем, нам лучше уйти отсюда…
        Они торопливо миновали озеро, пересекли небольшой ручей и пошли вдоль его русла, Кир то и дело оглядывался назад, крепко сжимая в руках свое немудреное оружие… И лишь отойдя от Дома на приличное расстояние, он смог наконец вздохнуть свободно - похоже, они все же вырвались…

        - Все, Тая, теперь можно передохнуть.
        Небольшая поляна, на которую они вышли, утопала в цветах - Тая повалилась в гущу цветущих растений и устало вздохнула.

        - Господи, как здесь хорошо…

        - Да, место и вправду симпатичное.  - Незнакомый мужской голос, раздавшийся совсем рядом, заставил Таю испуганно вскрикнуть.
        Кир рывком обернулся - рядом с ним стоял незнакомец, в котором без труда можно было узнать Бога. Возможно, нападать на Богов и было грешно, но выбирать не приходилось - Боги были врагами, они пытались убить Таю. Кир рванулся к незнакомцу, чувствуя, как в груди его закипает ярость, взмахнул дубиной - и тут же оказался на земле.

        - Храбрый малыш,  - не без издевки произнес незнакомец, с усмешкой глядя на Кира. Вскочив, юноша снова двинулся на Бога.

        - Может, не стоит?  - Незнакомец смотрел на Кира совершенно спокойно, в его поведении не было ничего угрожающего - и все-таки Кир снова поднял дубину…
        Вставать второй раз было уже труднее - приземление оказалось значительно более жестким, чем в первый раз. Шатаясь, Кир поднял с земли свое оружие, Тая снова вскрикнула,

        - Не надо, Кир…

        - Послушай малышку, она дело говорит.  - Незнакомец взглянул на.Кира и усмехнулся.
        - Я, конечно, человек терпеливый, но следующий раз я тебе обязательно что-нибудь сломаю. Так что бросай свою дубину, и поговорим как цивилизованные люди.
        Как ни велик был соблазн еще раз попытаться проломить этому нахальному Богу голову, Кир сдержался, внутренне понимая, что незнакомец и в самом деле оказался сильнее его. Но дубину он не бросил - отступив к Тае, он закрыл девушку своим телом и теперь выжидающе и зло смотрел на незнакомца, крепко сжимая в руках бесполезное оружие.

        - Может, присядешь?  - Незнакомец снова усмехнулся и опустился на землю, его движения были небрежны и в то же время исключительно грациозны, в них явно чувствовалась сила. Скрипнув зубами, Кир сел на землю.

        - Вот так-то лучше.  - Глаза незнакомца смотрели на беглецов с неподдельным интересом.  - Куда путь держим, юноша?
        Кир ничего не ответил, все так же исподлобья глядя на сидевшего перед ним человека,

        - Да не бойся ты, не съем же я тебя, да и малышку твою не трону - обещаю.

        - Мы идем за Большую воду,  - тихо ответила Тая.

        - Что, никак бежите от кого-то?  - Незнакомец кри - тически оглядел беглецов.

        - Да,  - все так же тихо ответила Тая, понимая, что не сможет обмануть этого странного человека.  - Мой отец… он хотел убить Кира, вот мы и убегаем.

        - Влюбленная парочка и жестокий своенравный отец… - Бог понимающе покачал головой.
        - Прямо-таки феодальные пережитки… Ладно, дело ваше, не буду вам мешать. Один только вопрос.  - Незнакомец в упор взглянул на Кира, юноша не выдержал его взгляда и опустил глаза.  - Я тут одного человека разыскиваю, вы, случайно, его не встречали - невысокий, смуглый, с черными волосами? Чем-то похож на меня?
        Кир удивленно взглянул на незнакомца - неужто Боги поссорились, или ему только послышалась скрытая неприязнь в голосе Бога?

        - А зачем он тебе?  - спросил Кир, впервые взглянув на Бога без прежней злобы,

        - Зачем?  - Бог внимательно посмотрел на Кира.  - Да как тебе сказать… Потолковать с ним надо… по душам.

        - Он твой враг?  - Кир посмотрел на незнакомца с неподдельным интересом.

        - Да,  - твердо ответил Бог, все это время внимательно наблюдавший за Киром.

        - Ты хочешь убить его?

        - Не мешало бы,  - усмехнулся Бог.  - Только сначала мне надо кое-что у него забрать.

        - Я знаю, где он,  - твердо ответил Кир, при этом Тая снова вскрикнула.

        - Не надо, Кир, уйдем отсюда…

        - Я знаю, где он, и могу показать,  - упрямо повторил Кир, открыто глядя в глаза незнакомцу.

        - Он прячется в вашей деревне?

        - Да, то есть… нет - он в подземной пещере, в тайнике.

        - В тайнике?  - В голосе незнакомца послышался неподдельный интерес.  - А туда можно проникнуть?

        - Можно - если ты умеешь плавать.

        - Могу немного.  - В глазах незнакомца вспыхнули веселые искорки.  - И далеко это?

        - Полдня пути. Ты его точно убьешь? Незнакомец внимательно взглянул на Кира.

        - Что, и с ним были проблемы?
        Кир кивнул;

        - Он хотел забрать Таю.

        - Понятно… Не переживай - выловим мы твоего конкурента… Ну так как - покажешь дорогу?
        Ему было очень страшно - летающий трон Бога оказался поистине дьявольской штукой. Кир со страхом смотрел вниз, побелевшими пальцами вцепившись в поручень, думая только об одном - когда же это все кончится. Хорошо, что он не взял с собой Таю - пусть лучше ждет его там…
        - Да расслабься ты.  - Бог с усмешкой взглянул на юношу.  - Не бойся, эта колымага не упадет - даю тебе слово. Лучше смотри внимательнее, чтоб не ошибиться.
        Кир смотрел вниз, с трудом узнавая знакомые места - настолько непривычно они выглядели сверху. Да, все правильно - вот петля реки, вот Пьяный лес - скоро будет деревня.

        - Нам туда.  - Кир указал направление. Бог согласно кивнул. Бескрылая машина, послушная воле незнакомца, слегка накренилась и взяла левее, в обход деревни.
        Они приземлились на уже хорошо знакомом Киру месте - еще утром он считал, что никогда сюда больше не вернется. С треском продравшись сквозь плотные заросли, дьявольская машина наконец-то коснулась земли. Откинулась дверь, и Кир с огромным облегчением выбрался наружу. Колени слегка дрожали, но выказывать перед незнакомцем свою слабость не хотелось.

        - Это здесь.  - Кир подошел к большой коряге и отвалил ее в сторону, затем разгреб прелые листья. Тускло блеснул металл, незнакомец удивленно присвистнул.  - Ну надо же, аварийный люк…
        Дождавшись, пока Кир сгреб листья, он ухватился за рукоять и без труда поднял тяжелую стальную крышку. Кир полез первым, за ним в темный лаз скользнул незнакомец. Осторожно спустившись по узкой лесенке, Кир ступил на металлический помост.

        - Здесь темно, но скоро глаза привыкнут.

        - Ты прав, но с фонариком все же будет лучше,  - раздался рядом спокойный голос Бога, тут же в его руке зажегся маленький яркий огонек. Кир с опаской посмотрел на луч света, но ничего не сказал - после летающего трона он уже ничему не удивлялся.

        - И куда нам?  - спросил Бог, осветив фонариком подземелье.

        - Сюда.  - Кир кивком указал направление и пошел впереди незнакомца.
        Бог оказался прав, идти со светом оказалось гораздо приятнее и быстрее. Вот и завал - Кир осторожно протиснулся в узкую щель, Бог без колебаний скользнул следом.
        Выбравшись в уже знакомый ему зал, Кир облегченно вздохнул - пробираться по узкому лазу было весьма непросто. Впрочем, на Бога все это не произвело сколь-нибудь заметного впечатления - выбравшись, он спокойно отряхнул пыль с колен и с интересом огляделся вокруг.

        - И что мы имеем… Автономное освещение, силовой кабель… Вероятно, какая-то подстанция… Куда дальше?

        - Вот сюда.  - Кир указал на массивную дверь, незнакомец подошел и с интересом посмотрел вниз, затем спокойно спустился по ступенькам.

        - А водичка-то прохладная,  - пробормотал он, зачерпнув пригоршню воды. Сделав несколько глотков, плеснул остатками себе в лицо и снова взглянул на Кира.

        - И далеко плыть?

        - Шагов пятьдесят.

        - Все время прямо?

        - Да, в конце можно всплыть - там есть воздух. Потом налево, шагов двадцать - и попадешь прямо в пещеру Великого Боа. Там я в последний раз видел Бога, которого ты ищешь. Плыви за мной…

        - Нет, подожди меня лучше здесь - одному мне спокойнее.  - Бог отстранил в сторону уже готового было шагнуть в воду Кира.  - Не вернусь через час - возвращайся.  - С этими словами незнакомец аккуратно вошел в воду, несколько раз глубоко вдохнул и бесшумно исчез в глубине…


        Хотя я и любил воду, плыть в этом подземелье было довольно неприятно. Двадцать пять, тридцать, тридцать пять - я отсчитывал примерное расстояние, думая о том, что если через минуту-полторы не доберусь до выхода, придется возвращаться - мне совсем не улыбалась перспектива остаться здесь навсегда. Да и кто его знает, что на уме у этого паренька? Может, наврал с три короба…
        Яркий луч фонаря выхватывал из темноты рваные стены затопленного тоннеля - видимо, когда-то здесь произошло нешуточное землетрясение. Впрочем, разглядывать окружающий пейзаж мне было некогда - кислорода в легких оставалось все меньше, да и видимость без подводных очков оставляла желать лучшего.
        Впрочем, паренек не обманул - миновав метров сорок, я смог наконец всплыть. Держась одной рукой за каменную стену, внимательно огляделся. Ничего особенного, обычный каменный мешок, а вверху… Вверху был люк - правда, добраться до него было нельзя, обломки металлической лестницы болтались высоко вверху. Впрочем, если верить парню, мне туда и не надо. Я посветил влево - так и есть, туда уходила огромная, в две трети тоннеля, мрачная расселина. Что ж - значит мне туда… Погасив фонарик и подвесив его к поясу - сейчас свет мог меня только выдать,  - я глубоко вдохнул и нырнул…
        Вынырнул я абсолютно бесшумно - уж в чем, в чем, а в таких делах я был мастером. Глянув по сторонам, снова погрузился, всплыв через десяток секунд в тени большого камня.
        Это и в самом деле была пещера - огромная, размером с хороший ангар. Ее заливал яркий свет - у стены, на большом валуне, стоял включенный блок питания. Фукашиги я не увидел, зато хорошо разглядел угрюмо сидевшего в кресле низенького толстого человечка, перепоясанного цепью,  - я мысленно присвистнул, узнав в нем типа с кумулятивной миной на поясе - того самого, что видел раньше на трапе древнего корыта.
        Осторожно выбравшись из воды, я присел у камня и стал ждать, пока с одежды стечет излишняя влага - порой даже шум падающих на пол капель может стать роковой ошибкой.
        Можно идти - осторожно ступая по покрытому пылью полу, я медленно приближался к незнакомцу. Он ничего не слышал - погруженный в свои мысли, он тихо покачивался в кресле, негромко мыча какую-то монотонную мелодию. Глаза его были закрыты, а лицо спокойно и расслабленно.
        Все так же неслышно ступая, я подошел к нему, осторожно вытащил из кобуры пистолет и, стараясь, чтобы тень от моей руки не коснулась его закрытых глаз, плавно приставил ствол к его лбу.
        Наверное, мое появление действительно было для него полной неожиданностью - он коротко взвизгнул, дернулся и тут же затих, со страхом косясь то на меня, то на пистолет в моей руке - видимо, он знал назначение этой штуковины. Его лицо мгновенно покрылось каплями пота, челюсть отвисла и мелко дрожала.

        - Не помешаю?  - любезно поинтересовался я, внимательно оглядев своего визави. Оружия у него не было, если не считать все той же кумулятивной мины на поясе.  - Давай, рассказывай - кто ты и откуда,  - задал я вопрос, скорее подходивший ко мне, нежели к этому толстенькому человеку. Впрочем, он не. стал возражать - пистолет у его головы служил достаточно хорошим аргументом в пользу моего права задавать вопросы.

        - Я… Я Великий Боа…

        - Еще и Великий?  - Мне стало смешно.

        - Да… Я вождь этой деревни…

        - О, да ты, оказывается, важная шишка.  - Поведение этого человечка ясно говорило о том, что ждать от него каких-то выкрутасов не приходилось, поэтому я опустил оружие.  - Впрочем, меня это мало интересует. Скажи-ка мне, о Великий, не попадался здесь тебе один человечек - невысокий, черненький, смуглый, глаза узенькие?

        - Он… Его сейчас нет. Он чинит… машину свою, она у него сломалась.

        - Подсобить ему, что ли… - произнес я и тут же замер, увидев у стены нечто такое, от чего у меня сразу захватило дух.
        Я не ошибся - у стены, на чистой циновке, лежало множество простых и хорошо знакомых мне вещей, среди которых мой взгляд сразу выхватил плоскую серебристую коробку. Аккуратно упакованный в прозрачную пленку, блок памяти «Анаконды» спокойно лежал в этом затхлом подземном мире, не подозревая о том, сколько людей уже отправилось к Господу Богу ради нескольких несчастных цифр, втиснутых в его глупые электронные мозги.

        - Вот так сюрприз… - пробормотал я, внимательно осмотрев блок.  - Ну надо же… Вот что, милейший,  - обратился я к бледному вождю,  - Рад был с тобой поговорить, но у меня неожиданно возникли срочные дела. Так что ты уж извини.  - Я огляделся, взял у стены моток монтажного провода и аккуратно примотал трясущегося вождя к его креслу. Затем вытащил нож, при этом несчастного вождя затрясло еще больше, отхватил от его одежды кусок ткани, скрутил кляп и засунул его величеству в рот, затем прихватил для надежности куском провода.  - Вот и все, а ты боялась… Ну ладно, передавай привет лейтенанту.  - Я хотел уже было уйти, как в голову мне пришла одна очень любопытная мысль. Покрутившись по моим гениальным извилинам, она быстро оформилась в четкий и не лишенный определенного изящества план. Удовлетворенно хмыкнув, я порылся в куче вещей у стены и вытащил оттуда маленькую ребристую коробочку - Бог ты мой, сколько их, таких милых маленьких штучек, прошло некогда через мои руки…
        Впрочем, ностальгия моя быстро прошла, а потому, вытряхнув из ближайшей сумки всякое барахло, я быстро положил в нее драгоценную серебристую коробку, следом сунул и блок управления с глайдера. Крепко обмотав сумку куском провода и выжав из нее весь лишний воздух, я взглянул на вождя - выпучив глаза, он со страхом смотрел за моими манипуляциями.

        - Прощай, о Великий.  - Я подмигнул вождю и быстро направился к подземному озеру. Зайдя в воду, как следует отдышался и нырнул…
        Обратно плыть было несколько труднее - сильно мешала сумка. Тем не менее до выхода я добрался без всяких происшествий.
        Кир ждал меня, сидя у самой воды на ступеньках лестницы.

        - Ты нашел его?  - торопливо спросил он, как только я выбрался из воды.

        - Увы, друг мой… - Я тяжело отдувался после трудного заплыва.  - Его там не было. Правда, я встретил вождя вашего племени…

        - Ты убил Боа?!  - В голосе моего спутника прозвучал неподдельный интерес.

        - А что, надо было?  - поинтересовался я, выливая из сумки остатки воды.  - Извини, в другой раз. Пошли, нам надо уходить…
        Всю обратную дорогу мой провожатый не проронил ни слова - видимо, он всерьез был раздосадован тем, что лейтенанта не оказалось на месте. Впрочем, это уже были его проблемы - меня сейчас занимало совсем другое.
        Вот и долгожданный выход - выбравшись наружу, я. протянул юноше руку, но он выбрался без моей помощи.

        - Вот что,  - сказал я, внимательно глядя на отрока.  - Что-то ты сильно взъелся на того типа. Плюнь ты на него, ты и так сделал огромное дело - я похлопал рукой по сумке.  - Ты просто не представляешь, в какой ярости будет лейтенант, когда узнает о пропаже вот этой вот коробки. Ну а попадется он тебе, проломишь ему голову сам.
        - При этих словах глаза юноши вспыхнули - видимо, мои слова упали на благодатную почву.  - Хочешь, подброшу тебя и твою пассию до места?
        Юноша задумался.

        - Тая побоится… лететь на этой штуке.  - В его голосе сквозило сомнение.

        - Не побоится, мы что-нибудь придумаем… - Я распахнул дверцу глайдера.  - Забирайся…
        Обратно мы добрались быстро - я теперь знал дорогу и не боялся неожиданных встреч. Машина со свистом рассекала воздух, мой попутчик немпого освоился и с интересом разглядывал органы управления глайдером.
        Вот и дрянное корыто - сделав широкую петлю, я провел машину над самыми кронами и плавно посадил ее рядом с наблюдательным пунктом. Девушка уже ждала нас - она испуганно выглянула из-за большого дерева, затем, увидев юнощу, быстро подбежала к нему.

        - Кир… Я так волновалась…

        - Все в порядке, Тая, успокойся.  - Юноша провел рукой по струящимся волосам девушки.

        - Ну что - летим?  - Я хлопнул ладонью по лоснящемуся боку глайдера.  - Сажай девушку назад, сам садись рядом с ней.

        - Не бойся. Тая, это не страшно.  - Юноша подсадил девушку в машину.

        - Главное - обними ее покрепче… - шепнул я на ухо своему спутнику и усмехнулся. Он покраснел, однако послушно забрался вслед за девушкой.
        Я вел машину как можно осторожнее, не допуская резких провалов или подъемов. Время от времени мой попутчик говорил, куда лететь, внимательно вглядываясь вниз. Дрожавшая было поначалу девушка немного успокоилась и теперь даже бросала испуганные взгляды вниз. На быстро проносившиеся под нами кроны деревьев. Минут через двадцать под нами промелькнула широкая лента реки, юноша встрепенулся.

        - Все, это здесь…
        Сбросив скорость, я плавно развернулся и внимательно огляделся, выбирая место для посадки. Такое нашлось на самом берегу - широкая песчаная коса далеко выдавалась в воду, место было тихое и весьма живописное…

        - Мисс, мы прибыли.  - Выбравшись из кабины, я галантно распахнул дверь со стороны девушки и помог ей выбраться.

        - Спасибо тебе.  - Голос подошедшего юноши был несколько смущенным.

        - Чего уж там,  - улыбнулся я, хорошо его понимая - пешком, по тем топям, что мы миновали, они добирались бы не меньше недели, и еще неизвестно, дошли ли бы вообще.  - Значит, здесь и будете жить?  - Я огляделся. Места и впрямь были симпатичные, но жить вот так, без ничего… Я задумчиво почесал голову. Впрочем, почему бы и нет…

        - Держи.  - Я протянул юноше пистолет, он с недоумением на него взглянул - похоже, парень не знал, что это такое!

        - Смотри.  - Я прицелился в склон берега на противоположной стороне и выжал спуск. Ослепительная вспышка - и огромная глыба, отколовшись, рухнула вниз, вверх поднялось облачко пара и пыли.

        - Вот эта ручка - регулятор мощности. Вправо больше, влево - меньше.  - Я поставил регулятор на минимум и выстрелил себе под ноги, в песке образовалось маленькое оплавленное отверстие.  - Сам разберешься, только будь осторожнее - не отстрели себе или своей подруге голову.
        Юноша с опаской взял пистолет, затем удивленно взглянул на меня.

        - Держи уж и это - ты видел, как им пользоваться.  - Я снял с пояса фонарик и протянул его парню.

        - Спасибо,  - неуверенно произнес юноша, принимая бесценные дары.

        - Только не стреляй без толку и свет зря не жги - энергии здесь полно, но она не бесконечна. Будешь экономить - на всю жизнь хватит. Удачи!  - Я махнул рукой и забрался в машину.  - Извини, друг, но мне пора. И не обижай подружку - хорошая девушка… - Я поднял машину в воздух, крутанул эффектную бочку и лег на обратный курс.
        Глядя на удаляющийся глайдер, Кир ощутил в душе необычную грусть - кем бы ни был этот посланец неба, он оказался не столь уж плохим человеком. Выходит, не все Боги столь жестоки и бессердечны.
        Он обнял девушку, прижался лицом к ее волосам.

        - Тая, у нас все получилось. Посмотри на эту красоту - мы будем жить здесь, здесь же будут жить наши дети и дети наших детей…

        - Кир, здесь хорошо, но мы здесь одни - совсем одни…

        - А разве это плохо?  - Кир засмеялся и поцеловал девушку, и Тая не стала протестовать.  - Ну а станет скучно - позовем сюда кого-нибудь из деревни. Тех, кто хочет жить свободно и счастливо. Посмотри вокруг. Тая,  - это наш мир и мы больше никому его не отдадим…


        Обратно я вел глайдер на полной скорости - надо было спешить, ведь неизвестно, на что способен взбешенный Фукашиги. Стремительно мелькали внизу кроны деревьев, машину то и дело потряхивало в воздушных потоках. Впрочем, лететь к древнему кораблю я не собирался - у меня были другие планы. Примерно на полпути до
«Горгоны» я приметил удобную площадку и с ходу посадил глайдер, затем взглянул на часы. Итак, сколько там у нас? Почти одиннадцать, через час меня сменит Даяна. Значит, надо поторапливаться…
        Предстоявшая мне работа была на редкость деликатной. Прежде всего я вскрыл приборную панель и аккуратно снял блок управления, затум быстро поставил на его место блок от глайдера, прихваченный в пещере. Включил питание - работает… Очень хорошо, теперь самое сложное - я аккуратно вскрыл пластик и вытащил блок памяти с
«Анаконды». Итак, что мы имеем… Шестьдесят четыре контакта плюс вот эти четыре - ага, это питание, вот эти два - синхронизация, остальные должны быть стандартной шиной. Что ж, проверим… Я выудил из-под сиденья ремкомплект и принялся за дело - соединить все это в единое целое не так-то просто
        Минут через пятнадцать все было готово. С замиранием сердца я скрутил оголенные контакты силовых проводов - о радость, блок пискнул, зажглась индикация. Правда, блок работал в аварийном режиме, но мне на это было глубоко наплевать. Теперь проверим, что у него там,  - мои пальцы забегали по клавиатуре глайдера, на экран высыпали данные бортового журнала «Анаконды». Так, это лишнее, это тоже… А вот и оно - навигационные карты, маршрут «Анаконды» до последнего форпоста, отметка о выходе за пределы освоенной зоны… Дальше, дальше… стоп! Стоп! Вот оно, с отметкой
«10 Б», а вот и заветные цифры координат. Просмотрев их, я без всяких угрызений совести дал команду скопировать их в память глайдера. Это заняло несколько минут, после чего я довольно улыбнулся и потер ладони - теперь можно немного пошутить… Быстро набросав небольшой текст, я ввел его в блок памяти «Анаконды» - ничего, вроде бы получилось. Еще немного пощелкав клавишами, я с глубоким удовлетворением вырубил питание, отсоединил блок памяти и спрятал его в пакет. Теперь дело за малым - поставить на место родной блок управления, а этот вот, черненький, спрятать во внутренний карман комбинезона. Убрав все следы своей подпольной работы, я поднял машину в воздух и с легкой душой и спокойным сердцем отправился на «Горгону».
        Моего прибытия никто не ждал, поэтому всем сразу стало ясно - что-то произошло.
        Даяна уже не спала - минут через двадцать она должна была меня сменить, а потому готовилась к дежурству. Остальные были здесь же - Гарри и Клара корпели над жгутами проводов, весело о чем-то болтая, капитан Иоган-зен с помощью Вадима навешивал на борт залатанную броневую плиту. "

        - В чем дело, Макс?  - Голос предводительницы был строгим и требовательным.

        - По-моему, это твое.  - Я запустил руку в сумку и небрежным жестом профессионального филантропа протянул Даяне заветную серебристую коробку.
        Эффект получился потрясающим - все замерли, Даяна с изумлением приняла от меня драгоценную находку.

        - Боже, Макс, где ты его взял?!  - В ее голосе слышалось искреннее изумление.

        - В секретном хранилище нашего уважаемого лейтенанта.  - Я искренне наслаждался произведенным эффектом. Впрочем, наслаждение было недолгим -Даяна справилась с шоком и взглянула на меня так, что я сразу понял - мысленно она записала меня в непроходимые тупицы.

        - Ну, мой милый Макс, этого я от тебя никак не ожидала.  - Даяна невольно усмехнулась.

        - Даяна, я же пообещал тебе, что не буду претендовать на Потерянную Планету,  - а я всегда держу слово, ты же меня знаешь. Так что забирай этот ящик и готовь корабль к отлету - держу пари, что наш лейтенант придет в ярость, когда не найдет этой милой коробочки.

        - Ты проследил за ним?  - спросил Гарри, внимательно глядя на меня - он пытался понять ситуацию и, видимо, какие-то концы у него не сходились, так как смотрел он на меня довольно подозрительно.

        - Не совсем - просто наведался в его берлогу в отсутствие хозяина.

        - И как ты о ней узнал?

        - Долгая история… Одним словом, встретил двух аборигенов, один из них был зол на лейтенанта и указал мне дорогу. Я в обмен подарил ему пистолет,  - я хлопнул рукой по пустой кобуре,  - и подбросил на глайдере к одной речушке - вот и все.
        Гарри задумчиво почесал нос - было видно, что его терзают сомнения. Но ничего криминального он не нашел, а потому махнул рукой.

        - Ладно, иди перекуси и будем работать - здесь примерно на сутки осталось.

        - Пойду к капитану, попробую подключить.  - Даяна крепко держала в руках драгоценный блок.

        - Не получится,  - сказал я, глядя ей в глаза.  - Другая система, не совместимы. Надо лететь на Илиону или Мельхиору, найти подобный комплекс - тогда можно будет считать данные.
        Даяна взглянула на меня подозрительно, но спорить не стала - она хорошо знала, что в электронике я разбираюсь гораздо лучше нее. Тем не менее она пошла в пилотскую.
        Пройдя в свою каюту, я аккуратно прикрыл за собой дверь, вынул из кармана блок управления и сунул в свой чемодан - прятать его в более надежное место не было смысла. Сделай Даяна в мое отсутствие обыск и найди его, она тут же заподозрила бы что-нибудь неладное. А просто блок управления в чемодане не был чем-то из ряда вон выходящим - Даяна знала о моем повышенном интересе к глайдерам, так что с этой стороны все было чисто.
        Выйдя из каюты, я увидел Даяну - она шла по коридору, блока в руках не было.

        - Ты не соврал,  - сказала она, проходя мимо.  - Капитан сказал то же самое.
        Я неопределенно хмыкнул-и прошел в столовую - еще бы, разве сможет этот шофер соединить два провода. Будь моя воля, этот блок заработал бы через полчаса.
        Весь остаток дня мы вкалывали, как рабы на древних плантациях - никто из нас не хотел задерживаться здесь ни одной лишней минуты. И лишь когда окончательно стемнело, Даяна дала отбой…


        Фукашиги с размаху пнул покореженный борт глайдера - проклятая машина. И надо же ей было закапризничать именно сейчас…
        Ему невыносимо хотелось выхватить пистолет и разнести этот кусок металлолома на молекулы, но он сдержался - в другой раз. Взяв себя в руки, Фукашиги вновь забрался в кабину и принялся колдовать над хитроумной электроникой.
        Все оказалось даже проще, чем он предполагал,  - найдя причину неполадок, лейтенант досадливо сплюнул - ну надо же, какой-то паршивый проводок… Осколком зенитной ракеты с него содрало жалкий сантиметр изоляции, и теперь время от времени его замыкало на корпус, что приводило в смятение электронные мозги этого чуда технической мысли.
        Устранив неполадку, Фукашиги быстро забрался в кабину и рывком поднял машину в воздух…
        Дом Предков стоял на прежнем месте - слава Богу, его никуда не перегнали. Его могли караулить, а потому пришлось принять некоторые меры предосторожности. Снизившись до предела, он подобрался к кораблю настолько, насколько позволял звук работающего двигателя - нйльзя было допустить, чтобы его услышали. Все, ближе нельзя - посадив машину, Фукашиги пошел дальше пешком. Вот и корабль, отсюда его видно достаточно хорошо. Достав бинокль, лейтенант перевел его в инфракрасный режим и внимательно оглядел окрестности - вроде бы никого… Еще с час он методично изучал местность, пока не решил, что с него достаточно - если его и ждет засада, то так тому и быть…
        Обратно он забрался через тот же иллюминатор, даже тросик все еще висел здесь. Опасаясь подвоха - электрошока, натяжной мины или еще какой гадости, Фукашиги методично проверил трос и на первое, и на второе… И опять все было тихо. Прицепив тросик к лебедке, он включил питание и быстро поднялся к зияющему проему иллюминатора, держа оружие наготове.
        Но и здесь его никто не ждал. Лейтенант осторожно шел по пустым коридорам, в любую секунду ожидая нападения, и утешало его лишь одно - кто бы ни были эти люди, убивать они его не станут - он нужен им живым.
        Убедиться окончательно в том, что корабль пуст, можно было лишь в пилотской кабине, а потому Фукашиги отправился туда без промедления.
        Кабина была пуста, но взглянув на корабельные мониторы, Фукашиги чуть не взвыл от ярости.

        - Ненавижу,  - тихо прошептал он, стиснув кулаки в бессильной злобе,  - Господи, помоги мне добраться до них…
        Все было кончено, лейтенант прекрасно понимал, что поднять эту махину в воздух без атмосферного управления он не сможет. Господи, неужели ему суждено остаться здесь навсегда?!
        Он гнал глайдер домой, скрипя зубами от злости. Впрочем, к тому моменту, как он посадил глайдер, лейтенант немного успокоился. Да, он проиграл - но не все еще потеряно. Им нужен блок памяти - значит, можно еще поторговаться.


        Пустынные коридоры подземелья эхом откликались на его торопливые шаги. Итак, что надо сделать в первую очередь? Приказать Боа собрать бойцов - это раз. Отыскать корабль пришельцев - это два. Перевезти к нему Боа и его банду, укрыть их поблизости, все должно быть готово к штурму - это три. А потом можно будет и побеседовать с незваными гостями.

        - Боа! Боа, где тебя черти носят!.  - закричал лейтенант, подходя к пещере.  - Немедленно…
        Он не договорил - картина, представшая перед ним, в другое время показалась бы ему комичной, но сейчас она приобретала зловещий оттенок. Прямо перед ним, аккуратно связанный кусками монтажного провода, с кляпом во рту сидел Великий Боа. Увидев вошедшего лейтенанта, Боа что-то промычал, тщетно пытаясь избавиться от кляпа.
        Держа пистолет наготове, Фукашиги внимательно огляделся - пещера была пуста. Спрятав оружие, он вытащил клинок и несколькими взмахами освободил несчастного вождя от его пут.

        - Я слушаю тебя. Боа.  - Он за шиворот поднял вождя с кресла и опустил на циновку, затем спокойно уселся на его место.
        - Приходил какой-то человек - такой же, как и ты.  - .  -, Эти слова заставили лейтенанта вздрогнуть.  - Он связал меня, а потом ушел - сказал, что у него теперь есть важные дела. Он забрал твою сумку…
        Только теперь до лейтенанта дошел весь смысл сказанного Боа. Господи, да ведь здесь был незнакомец… Блок памяти!!! Лейтенант вскочил с кресла и рванулся к стене.
        Его худшие опасения подтвердились сразу же - серебристой коробки нигде не было видно: Вернувшись к креслу, Фукашиги сел и устало закрыл глаза - полный провал.

        - Он пришел из…

        - Замолчи… - прервал Фукашиги вождя и несколько минут молча сидел, думая о том, что ему теперь делать. Время шло, и в голове его медленно созревал план спасения - хрупкий, ненадежный, рассчитанный на удачу - и все-таки это был шанс.

        - Так откуда он пришел?  - спросил он Боа без всяких эмоций, оценивая свои перспективы.

        - Из озера. И ушел в озеро - вон туда. Он искал вас.

        - Еще бы… Ладно, Боа, мне пора… - Лейтенант собрался было уже уходить, когда взгляд его упал на болтающуюся на поясе вождя коробочку. Он запустил руку в карман, нащупал пульт управления, холодно посмотрел на Боа. Палец ласкал кнопку, Боа смотрел на лейтенанта тепло и преданно.

«Тьфу, гадость,  - подумал лейтенант.  - Никакого удовольствия…»

        - Иди сюда.  - Он подозвал вождя, вынул из кобуры пистолет - вождь снова, в который уже раз за этот день, покрылся потом.
        Но лейтенант не убил его - сдвинув регулятор излучения, он двумя взмахами луча срезал с Боа его стальную амуницию. Впрочем, доброта добротой, но натура все же брала свое.

        - Держи.  - Он протянул Боа пульт управления миной.  - Поиграешься на досуге…
        Повернувшись, он молча вышел. Его шаги уже давно стихли, а потрясенный Боа все еще удивленно смотрел ему вслед…


        Работа продвигалась достаточно быстро - все хорошо понимали, что чем быстрее справятся е поломками, тем скорее покинут эту чертову планету.
        Гарри с помощью резака сваривал тяжелые броневые плиты, я помогал ему, следя за тем, чтобы плиты ложились без перекоса. Капитан и Вадим в пилотской кабине переделывали систему управления, Даяна, закрепившись с помощью монтажных скоб у носового свеса корабля, крепила датчики стабилизации. Глупышка Клара закончила какую-то несложную работу в двигательном отсеке, спустилась по трапу и теперь с восхищением смотрела за Даяной, поражаясь ее смелости - далеко не каждый мужчина сможет работать на такой высоте.
        Испуганный крик раздался как раз в тот момент, когда я подгонял на свое место одну из последних плит. Гарри, как всегда, оказался проворнее меня - я еще только переносил ноги через ограждение стремянки, а он уже перекатился по земле и теперь держал коварного Фукашиги на мушке.

        - Ну давай стреляй,  - засмеялся Фукашиги, крепко держа глупышку Клару, в висок ей упирался ствол пистолета.  - Я все равно успею выбить ей мозги.

        - Отпусти ее,  - угрожающе произнес Гарри, и я не узнал его голоса - таким я его видел впервые.

        - Отпущу,  - согласился лейтенант.  - Как только отдадите мне ящик с «Анаконды» и платы управления с моего корабля.
        Я держал лейтенанта на прицеле, но стрелять не мог - Фукашиги все равно успеет нажать курок..

        - И кто же это к нам пожаловал… - Голос Даяны был полон сарказма. Она уже успела спуститься вниз, отцепила с пояса трос лебедки и теперь спокойно шла к лейтенанту
        - безоружная, на лице хорошо знакомая мне улыбка.

        - Не подходи!  - Лейтенант сильнее прижал ствол к виску девушки, Клара жалобно вскрикнула.  - Еще шаг - и я вышибу ей мозги.

        - Ну так в чем же дело?  - засмеялась Даяна, продолжая идти.  - Ты решил, что я пожалею эту маленькую дуру?

        - Стоять!  - Голос лейтенанта начал слегка дрожать.  - Клянусь, еще шаг - и я пристрелю ее… - Он стал медленно отступать, таща девушку к лесу.

        - Макс, Гарри,  - убейте его,  - скомандовала Даяна. Я молчал, Гарри бросил на меня быстрый взгляд.

        - Не стреляй…

        - Гарри!  - В голосе Даяны зазвучал металл.

        - Я не могу - он успеет выстрелить.

        - Да мне плевать.  - Голос Даяны стал низким и злым, ее глаза метнули молнии.  - Стреляй, я сказала! Макс!!!
        В проеме люка показался Вадим, следом за ним с лучевым карабином в руках торопливо выскочил Иоганзен.

        - Прикончи его!  - приказала Даяна, глядя на Вадима и вытянув руку в сторону Фукашиги. Вадим послушно поднял оружие, но тут же замер.

        - Только попробуй.  - Видимо, мой голос, подкрепленный направленным ему в грудь стволом, звучал достаточно убедительно, так как охранник, помедлив секунду и оценив ситуацию, медленно опустил оружие - что ни говори, а полным идиотом он все же не был. Иоганзен проявил полную солидарность - хмуро взглянув на меня, он молча опустил оружие.
        Фукашиги засмеялся, его смех был немного истеричным.

        - Что, выкусила, стерва? А теперь иди и принеси блок памяти…
        Даяна ничего не ответила, лишь загадочно улыбнулась, и улыбка эта почему-то наполнила сердце лейтенанта трепетом - он не мог понять, чему улыбается эта ведьма.
        Дальнейшее поведение его противников тоже стало абсолютно нелогичным…
        Встав с колена, Гарри молча бросил пистолет на землю, я тоже опустил ствол, чувствуя себя ужасно беззащитным,  - тем не менее .в наших действиях была своя логика, ее понимали все, кто стоял в эти минуты около корабля - за исключением, разве что, самого Фукашиги.
        Увидев, что его враги побросали или опустили оружие, лейтенант засмеялся.

        - Вот так-то лучше,  - весело произнес он, направляя ствол в сторону Даяны, и в то же мгновение на его голову опустилась тяжелая сучковатая дубина…
        Я хорошо слышал этот глухой отрывистый стук - ноги лейтенанта подкосились, и коварный Фукашиги без чувств свалился на землю, успев, правда, нажать на курок - сверкающая молния скользнула рядом с Даяной и разбилась о корабельный борт.
        Рядом со мной облегченно вздохнул Гарри, да и я перевел дух - похоже, все обошлось.
        Рядом с поверженным Фукашиги и рыдающей Кларой стоял худой, заросший небритой щетиной человек. Его некогда форменный комбинезон был изорван, башмаки расползались, но глаза смотрели спокойно и упрямо.

        - Вот, пришлось… - сказал он смущенно, неловко переминаясь с ноги на ногу.  - Как уж сумел,..
        Подбежавший Гарри торопливо поднял Клару на руки, затем взглянул на незнакомца.

        - Спасибо тебе… - тихо сказал он и понес девушку к трапу. Пожалуй, только я, хорошо знавший Гарри, смог оценить всю глубину этих слов.
        Подошла Даяна.

        - Неплохо сработано. Макс, Вадим,  - отнесите эту падаль на корабль да заприте покрепче - когда очнется, я хочу с ним поговорить.  - Даяна неприязненно посмотрела на лежавшего без сознания лейтенанта, затем вновь повернулась к незнакомцу.  - Я Даяна Стоунер, это мой корабль и моя команда.

        - Тим… Тим Трекет, мисс Стоунер. Я с «Анаконды»…
        И в самом деле, этот заросший оборванный незнакомец был тем самым молодым человеком, что ушел пару недель назад в лес. Две недели - срок небольшой, но для Тима он оказался переломным. Сначала он просто хотел умереть - совесть его не могла вынести осознания того, что он стал слепым орудием в руках лейтенанта, что он, Тим, виновен в смерти своих друзей. Он бродил по лесу, ища свою смерть, а она все не приходила. Ему было горько и одиноко, он очень ясно осознавал, что никогда уже не увидит своего дома.
        Но постепенно в сознании Тима стало что-то происходить - тягостная безысходность сменилась холодной отчаянностью, невероятным для его слабого некогда сознания решением жить - жить, несмотря ни на что. Нет, он не боялся смерти - приди она к нему, и он встретил бы ее если не с радостью, то по крайней мере без сожаления. Просто он стал смотреть на мир другими глазами - когда все, что ты имеешь, потеряно, мир предстает совсем в других красках, особенно если этот мир - чужой.
        Он питался тем, что ему удавалось найти, он спал как дикий зверь, зарывшись в кучу опавших листьев. Он даже не знал, куда ему идти, и просто шел - туда, куда вели узкие лесные тропинки, куда вела судьба. Так он и оказался в этот ранний утренний час возле «Горюны». Сначала он увидел металлический блеск корабля, затем услышал голоса. Нет, он не кинулся сломя голову на эти звуки - он уже разучился верить в чудо. Он просто шел, думая о том, кто эти люди и что они здесь делают. Но когда он раздвинул кусты, глазам его предстало нечто настолько привлекательное, что все другие чувства разом отступили на задний план. Загадочно улыбаясь, он поднял свою дубину и осторожно вышел на поляну…
        Теперь он стоял в окружении любопытных глаз и очень кратко пересказывал свою историю. Закончив, он все так же виновато улыбнулся.

        - Вот и все…

        - Капитан,  - обратилась Даяна к Иоганзену.  - Проводите Тима на борт, пусть помоется, поест и отдыхает - потом решим, что с ним делать. И выдайте ему чистую одежду.
        Тим ушел в сопровождении капитана, мы с Вадимом подняли бесчувственное тело Фукашиги и понесли на корабль - все это время я ощущал на себе задумчивый, не предвещающий ничего хорошего взгляд Даяны.
        Через полчаса мы продолжили работу, но прежнего задора и веселья уже не было - произошедшая размолвка наложила на все тяжелый отпечаток. Мы с Гарри молча закрепили последние плиты, аккуратно заварили швы. Оставались сущие пустяки - соединить несколько трубопроводов да закончить модернизацию системы управления.
        Если все пойдет как надо, к завтрашнему вечеру нас здесь уже не будет…


        Пробуждение было неприятным и очень болезненным - Фукашиги с трудом приподнял голову и тут же сморщился.

        - Черт, да что же это - они что, сговорились все… - пробормотал лейтенант, ощупывая многострадальную голову. Приподнявшись, с трудом сел на кровать и огляделся. Он находился в небольшой каюте, под потолком тускло светила аварийная лампочка, рядом стояли стол и два кресла. На столе примостился кувшин с водой.

        - Могло быть и хуже,  - снова пробормотал лейтенант, протянул руку к кувшину с водой и с наслаждением напился, вылив остатки воды себе на голову. Затем снова лег на кровать и быстро забылся тревожным сном.
        Проснулся он от того, что на него кто-то смотрел. Лейтенант вздрогнул и открыл глаза - прямо перед ним сидела в кресле та самая ведьма.

        - Как самочувствие?  - усмехнулась дама, откинувшись в кресле и закинув ногу на ногу - Фукашиги успел отметить, что ноги эти были весьма недурными. Видимо, ведьма заметила этот взгляд и снова улыбнулась.  - Вижу, что вам уже совсем хорошо. Вы меня разочаровали, лейтенант.  - При этих словах Фукашиги вздрогнул - кто бы ни была эта стерва, она его явно знала.  - Такое хорошее начало и такой бесславный конец. Можно было придумать что-нибудь поумнее.
        Лейтенант смотрел на девушку и думал о том, не сломать ли ей шею - уж очень это было заманчиво. Ведьма мягко улыбалась, словно подзадоривая - «давай, попробуй, это же так просто». Фукашиги взглянул ей в глаза и неожиданно понял, что дама эта не так проста и еще не ясно, чем такая попытка закончится. Что ж - как-нибудь в другой раз…

        - Что же вы молчите?  - спросила ведьма, с улыбкой глядя на Фукашиги.

        - А я что-то должен сказать?

        - Могли бы хоть ради приличия поинтересоваться, кто мы и откуда.

        - Ну так кто вы и откуда?  - К лейтенанту медленно возвращалась его былая уверенность - он вдруг понял, что дама пришла сюда неспроста - если бы она все еще желала его пристрелить, она бы могла сделать это раньше.

        - Я Даяна Стоунер, корабль называется «Горгоной», и не далее чем завтра я собираюсь отправиться в самый чудесный уголок Вселенной.

«Итак, блок памяти у этой стервы,  - понял лейтенант.  - Стоунер, Стоунер, Даяна Стоунер - где-то я уже слышал это имя…»

        - Скажите,  - сказал он, порывшись в памяти,  - вы, случаем, никогда не имели отношения к некоему Беруанскому месторождению?
        Даяна удивленно посмотрела на него и засмеялась.

        - У вас хорошая память, мистер Фукашиги. Впрочем, это было уже так давно…
        Лейтенант кивнул - ну конечно же, это и есть та самая стерва, что пустила слух о Беруанском месторождении, предварительно скупив за бесценок все тамошние земли, а потом продала их за баснословные деньги. Скандал разгорелся потом - когда оказалось, что все слухи о громадных алмазных залежах оказались липой.

        - Значит, это вы и есть.  - Теперь он смотрел на Даяну с нескрываемым интересом.  - Итак, теперь вы охотитесь за моей планетой?

        - Так уж и вашей?  - с ироничной улыбкой спросила Даяна.

        - Да, моей! Моей! Я бился за нее два года - и вот теперь приходите вы, крадете у меня координаты и заявляете, что я здесь ни при чем.

        - Лейтенант, вы же не ребенок. Не мне вам объяснять, что побеждает сильнейший.

        - Тогда зачем вы явились сюда? Позлорадствовать?

        - Ну зачем так грубо. Скажем, я просто хочу побеседовать с вами, и кто знает - может, наши интересы могут совпасть…
        Лейтенант задумался - он понял, что ему делают предложение. Конечно, доверять этой бабе было нельзя, но выбирать в его положении не приходилось.

        - Вы хотите мне что-то предложить?

        - Пока чисто теоретически.  - Даяна слегка понизила голос.  - Как бы вы отнеслись к предложению поделить Потерянную Планету?

        - А с чего это вдруг такая щедрость?  - Лейтенант иронично посмотрел на Даяну.  - Что, тоже возникли проблемы?

        - Вы должны понимать, лейтенант,  - если я расскажу вам все откровенно, а договориться нам не удастся, я вас просто пристрелю - дабы вы никому и никогда не проболтались о нашем разговоре.  - Взгляд Даяны был очень красноречив, у лейтенанта не осталось ни малейшего сомнения, что она именно так и сделает.

        - Охотно верю,  - ответил он.  - Но почему вы считаете, что мне можно доверять?

        - А кто сказал, что я вам доверяю?  - усмехнулась Даяна.  - Просто на данном этапе наши интересы совпадают, так что мы можем договориться. А там будет видно.

        - У меня есть выбор?

        - Или вы со мной, или… - Взгляд Даяны красноречиво давал понять, что скрывается за этим самым «или».

        - Хорошо,  - ответил Фукашиги.  - Будем считать, что мы договорились. Итак, что я должен сделать?

        - Вот это уже разговор. Сделать надо будет следующее…
        - Макс.  - Голос Гарри был непривычно тих.  - У меня нехорошие предчувствия…

        - Даяна?

        - Да. Она не простит нам сегодняшнего. Похоже, мы ее всерьез рассердили.

        - Ты не один так думаешь. И что будем делать?
        Мы с Гарри находились в двигательном отсеке, помогая Иоганзену закончить монтаж системы управления. Пару минут назад он поднялся в пилотскую, и у нас наконец-то появилась возможность поговорить наедине.

        - Еще не знаю,  - ответил Гарри, закручивая болты крепления.  - Как думаешь, на той колымаге можно отсюда убраться?

        - Думаю, что да, она неплохо сохранилась.

        - Что, если мы добудем платы управления, прихватим Клару и рванем отсюда?

        - А их и не надо добывать,  - усмехнулся я. Гарри можно было доверять, поэтому я не стал скрывать от него истинное положение вещей.  -Я подсунул Даяне ерунду, а настоящие платы управления все еще на том корабле - справа от пилотской кабины есть небольшой отсек, там я их и припрятал, в какой-то нише. Установить их - дело пяти минут.
        Гарри удивленно посмотрел на меня.

        - А голова у тебя все еще соображает… Ну так как - рискнем?

        - Попробуем. АДаяна?  - Я с интересом взглянул на Гарри.

        - А ну ее к черту. Не могу я стрелять в нее первым, а стрелять вторым не получится. Пусть живет, если сможет.

        - Согласен, к тому же я тоже, помнится, обещал не убивать ее. А как быть с блоком памяти?
        Гарри взглянул на меня с некоторым удивлением.

        - Ты, помнится, обещал не претендовать на него?

        - А ты?

        - Вещь, конечно, заманчивая, но… - Гарри улыбнулся - Знаешь, Макс, скажу честно - мне хватит Клары, больше мне ничего не нужно. Главное - убраться отсюда поскорее.

        - Даже так… Что, у вас это серьезно?

        - Думаю, что да. Да и пора мне уже заканчивать с этими делами, а Клара… Это мой шанс. Макс.

        - Понимаю… Значит, Договорились…


        Первым умер капитан Иоганзен, так и не успев понять происходящего. Оседая на пол с ножом в груди, он с искренним недоумением смотрел на невесть откуда взявшегося лейтенанта.
        Затем настала очередь Вадима - последнее, что увидел в своей жизни незадачливый телохранитель, был направленный ему в грудь опаленный ствол пистолета.

        - Неплохо,  - произнес лейтенант, демонстративно дунув в ствол.  - Теперь пойдем к моему старому доброму другу - помнится, я ему слегка задолжал…
        Но больше ему в тот день никого убить не пришлось - в коридоре он встретил разъяренную Даяну.

        - Их нет!  - Глаза предводительницы метали молнии.  - Они сбежали…

        - Блок?!  - В глазах Фукашиги появилась тревога.

        - Блок на месте, у меня в сейфе.

        - Платы управления?

        - Там же.

        - Ну так в чем проблема?  - Лейтенант усмехнулся.  - Нам меньше хлопот. Корабль готов?

        - Да, можем взлетать, но вести корабль придется по очереди. Управление работает только в ручном режиме.

        - Это даже лучше - по крайней мере мы будем нужны друг другу. Я прав?  - Лейтенант внимательно посмотрел на Даяну.

        - Может быть.  - Злость Даяны медленно проходила.  - Но Гарри, Гарри - как он мог меня бросить!

        - Но вы, кажется, собирались отправить его на тот свет?

        - Пусть даже так, все равно он не имел права меня обманывать.

        - Железная женская логика,  - засмеялся Фукашиги.  - Как вы думаете,  - добавил он уже серьезным тоном,  - ваши коллеги не могли оставить нам сюрприз в виде небольшой бомбы?
        Даяна с сомнением покачала головой:

        - Нет, не могли. Я бы, наверное, так и сделала, но они… Гарри этого не сделает, а Макс… Макс тоже, он всегда держит слово.

        - Ну тогда, очаровательная мисс Стоунер, тащите в пилотскую наш драгоценный блок - нам пора отправляться.

        - Но Макс сказал, что к этой системе блок не подойдет.

        - Кто такой ваш Макс?  - Фукашиги презрительно усмехнулся.  - Я, мисс, как-никак, инженер по ремонту корабельного оборудования… Так что тащите сюда этот чертов ящик…
        - Может, надо было взять Иоганзена с собой?  - Я вопросительно взглянул на Гарри, сидевшего за штурвалом глайдера.

        - Он бы все равно не пошел, поверь мне - он боготворит Даяну. Да и платит она ему прилично. Забудь о нем, это их с Даяной проблемы - как-нибудь разберутся. Боюсь только, что капитан все же не доживет до возвращения…
        Глайдер плавно скользил над лесом, увозя нас подальше от «Горгоны» и ее кровожадной хозяйки. Клара была счастлива, то и дело с нежностью поглядывая на Гарри, Тим был немного печален - только он успел поверить в свое возвращение, как на него свалились новые напасти…
        Вот и наш древний монстр - Гарри посадил глайдер прямо у трапа. Набрав уже знакомый мне код, я распахнул люк и без промедления отправился в пилотскую. Тим остался у трапа - вооружившись пистолетом, он с тревогой смотрел то на поражавший своими размерами корабль, то на окружающие корабль джунгли - в его памяти еще свежи были образы вымазанных грязью исчадий ада. Гарри и Клара отправились в двигательный отсек, на месте оценить состояние двигателей.
        Оставленные мною платы лежали там, где я их и спрятал, Пройдя в пилотскую, я быстро поставил их на место, затем запросил диагностику…
        Корабль был цел - ни одна из его жизненно важных систем не пострадала за годы вынужденного простоя. Да и наш друг Фукашиги, надо отдать ему должное, поработал на славу - топлива хватало с избытком.
        Вошли Гарри и Клара.

        - Похоже, там все нормально.  - Перепачканное пылью лицо Гарри красноречиво свидетельствовало о том, что он добросовестно проверил каждый уголок.  - Можем лететь?

        - Вроде бы.  - Я еще раз оглядел пульт управления - на такой громаде мне летать не приходилось.  - Может, ты поведешь?  - Я вопросительно взглянул на Гарри.

        - Уж лучше ты сам,  - усмехнулся мой напарник.  - Если «Принцесса Лотта» и впрямь твоих рук дело, то мне здесь вообще делать нечего.

        - Ну, раз так… - Я взглянул на Гарри, он понимающе улыбнулся.  - Тогда зови нашего юного друга и не забудь закрыть люк. И закрой, кстати, каюту Б-7 на четвертом уровне - там нет иллюминатора. Можно и вообще отсечь весь четвертый этаж для надежности.
        Турбины завелись сразу же - наши предки и впрямь делали надежную технику. Когда двигатели вышли на взлетный режим, я аккуратно потянул на себя ручку управления, и исполинский корабль, задрожав, медленно пополз вверх. С хрустом и стоном выползли из земных объятий глубоко увязшие за прошедшие века опоры, со скрипом развернулось дремавшее все эти годы атмосферное оперение. Проснувшийся от вековой спячки древний монстр, дрожа и похрустывая, стал быстро набирать скорость…
        Через восемнадцать минут мы вышли на орбиту - первый этап был благополучно пройден. Я стер со лба капли пота - откровенно говоря, я и сам еще не верил, что это чудовище все-таки взлетело.

        - Итак, куда летим дальше?  - спросил я, взглянув на немногочисленную команду.

        - Туда, где нет Даяны,  - ответила за всех Клара.

        - Даяне сейчас не до нас,  - несколько грустно сказал Гарри.  - Она готовится стать хозяйкой Потерянной Планеты.

        - Готовиться и стать - это не одно и то же.  - Видимо, моя ухмылка была достаточно красноречивой, так как Гарри, услышав мое замечание, вопросительно взглянул. на меня.

        - Хотелось бы мне самому узнать, что они найдут в указанных мною координатах,  - с усмешкой ответил я на его немой вопрос. Гарри несколько секунд осмысливал сказанное мною, после чего его лицо расплылось в знаменитой кривобокой ухмылке…

        - А как же Планета, Макс?  - В его голосе послышалось удивление.  - Помнится, ты обещал Даяне не претендовать на нее?

        - А я и не претендую.  - Я пожал плечами, запустил руку за пазуху и выудил из кармана маленькую ребристую коробочку.

        - Держи.  - Я протянул ее Гарри.  - Считай, что это мой подарок ко дню свадьбы.

        - Не жалко?  - тихим голосом спросил Гарри, осторожно принимая из моих рук драгоценный подарок.

        - А зачем она мне?  - Я снова пожал плечами.  - Это как раз для того, кто хочет осесть где-нибудь в тихом уют - ном местечке на пару с симпатичной девушкой.  - Я взглянул на Клару.  - Как, сможешь сделать из него человека?

        - Постараюсь,  - ответила Клара, обнимая Гарри, пр этом маленькая черная коробочка плавно перекочевала ее цепкие руки - и я понял, что так оно и будет.

        - Интересно, что скажет Даяна?  - сказал Гарри.  -И что у них будет с Фукашиги - передерутся?

        - Не знаю, что у них там будет,  - пробормотал я, вглядываясь в показания дисплеев,
        - лишь бы детей не было… - При этих словах Клара не выдержала и прыснула в ладонь.

        - Ну а ты, Тим?  -Я взглянул на юношу.  - Какие тебя планы?

        - Еще не знаю.  - Тим мягко улыбнулся.  - Мне бы сейчас до дома добраться.
        - А откуда ты, Тим?

        - С Кассандры… Это в секторе. «С» От Илионы дня три пути.

        - Координаты помнишь?

        - Ну а как же.  - В глазах Тима мелькнул огонек растерянности.  - Это же мой дом…

        - Тогда диктуй.  - Мои пальцы забегали по клавиатуре.  - Надеюсь, никто не против?
        -Возражений не последовало.  - Диктуй, Тим…


        Шли четвертые сутки полета, «Горгона» пожирала расстояние с ненасытностью своей хозяйки. Даяна и Фукашиги по очереди дежурили в пилотской, выдерживая курс в заданных параметрах. За эти несколько дней у них установилось шаткое перемирие - они не могли сейчас обойтись друг без друга, и постепенно кровожадные мысли Даяны в отношении смуглого лейтенанта пошли на убыль - в конце концов, лейтенант был достаточно полезным человеком и мог ей еще пригодиться. По крайней мере какое-то время…
        Фукашиги тоже все чаще бросал на Даяну взгляды, в которых вместо агрессии угадывались совсем другие чувства - что и говорить, Даяна могла очаровать любого. И постепенно он пришел к выводу, что совсем не обязательно убивать ее так быстро, как он планировал сначала - в конце концов, зачем торопиться?
        Последние часы полета они провели рядом, сидя бок о бок в пилотских креслах. Даяна дрожала от нетерпения, ее мечта о безраздельном господстве, хотя бы в рамках одной планеты, вот-вот должна была осуществиться…
        Сигнал бортового компьютера о достижении заданных координат совпал с изменением звука двигателей, за бортом проступили звезды. Кинувшись к обзорным экранам, Даяна вгляделась в угольную черноту космоса - и ничего не увидела. Куда ни глянь, кругом была пустота, и ничто не напоминало о маленькой райской планете.

        - Мисс Стоунер - по-моему, это вам.  - Фукашиги как-то криво усмехнулся и кивнул на центральный монитор. Подбежав, Даяна вчиталась в появившийся на экране текст, костяшки ее сжатых кулаков побелели…

«Дорогая Даяна! Думаю, что Потерянная Планета станет подлинным украшением моей коллекции твоих драгоценностей. Не скучай без меня - и извини, что так получилось. С искренним уважением, любящий тебя Макс».
        Несколько секунд Даяна не могла вымолвить ни слова, не в силах поверить в случившееся. Ее губы побелели, глаза затянулись туманной дымкой.

        - Ненавижу… - тихо произнесла она наконец.  - Господи, как же я его ненавижу…

        - Лейтенант.  - Даяна повернулась к Фукашиги.  - Возьмите куре на Илиону, здесь нам больше делать нечего…
        Кивнув, Фукашиги сел в пилотское кресло и быстро задал новый курс. «Горгона» вздрогнула, пространство за. бортом вновь затянуло туманом.
        Устало вздохнув, Даяна подошла к иллюминатору и пустыми глазами вгляделась в бескрайнюю белесую мглу - где-то там сейчас был ее враг. Она проиграла, и этот горький факт надо было признать. Что ж - она умела проигрывать…

        - Мы еще встретимся, Макс,  - тихо прошептала Даяна, в ее бездонных глазах сверкнули зеленые искры.  - Обязательно встретимся…
        Книга вторая
        Самое дорогое

        За последние три дня меня пытались убить два раза. Сначала чей-то шальной глайдер едва не размазал меня по асфальту, я с трудом успел кувыркнуться в сторону, под защиту вековых сосен. Поднимаясь с земли и отряхивая с одежды пыль и прилипшие хвоинки, я тихо пробормотал проклятия в адрес неизвестного идиота, чуть было не угробившего себя, глайдер, а главное, меня…
        Впрочем, большого значения этому инциденту я в тот раз не придал, подобные глупые шутки были в ходу у нынешней безалаберной молодежи. Резвились мальчики, решили пугнуть одинокого прохожего. Только вот не рассчитали малость, глайдер - машина капризная, грубых ошибок не прощает. А тут и скорость была великовата, да и просадили глайдер чуть больше, чем требовалось. Хорошо, я попался, другого бы точно отпевать пришлось.
        Так бы и забылся этот случай, если бы не сегодняшнее происшествие. Собираясь утром на космодром - хотелось навестить Гарри с Кларой, я уже было взялся за ручку входной двери, как вдруг замер… Затем медленно поводил расслабленными пальцами рядом с ручкой, проверяя свои ощущения. Когда сомнений не осталось, я выбрался на улицу через черный ход и внимательно осмотрелся вокруг - ничего подозрительного, затем подошел к входной двери. Так и есть, к дверной ручке аккуратно прицеплен боевой разрядник - я даже присвистнул от удивления. Разрядник - штука серьезная, в магазине не купишь. Коснись я ручки, и мой ароматный, хорошо прожаренный труп благоухал бы сейчас в дверном проеме.
        Отключив разрядник, я аккуратно взял его за тонкие грани и внимательно осмотрел. Ничею необычного, стандартная десантная модель, видны даже две тонкие риски от зажима на штурмовом поясе. Установлен чисто, никаких отпечатков.

        - Кто же это мне такую гадость устроил?  - пробормотал я, заходя в дом.
        В свете сегодняшнего происшествия совсем другую окраску приобретал и инцидент с глайдером. Пилот не ошибся - он сделал свою работу ювелирно, и не его вина, что я успел отскочить. Было ясно, что на меня поступил заказ, но вот за что и от кого? Во всем этом теперь предстояло разобраться.
        Итак, кто? Моя милая добрая Даяна? Вряд ли - насколько я знал, она недавно крупно пролетела и сейчас отбывала срок в одной из богом забытых колоний. Зная характер Даяны, трудно было предположить, что она пробудет там долго,  - тем не менее это не она. Во всяком случае, Даяна никому не отдаст удовольствия пристрелить меня лично.
        Кто еще? Фукашиги? Может быть. Но, опять же по слухам, он за последний год сколотил себе неплохой капитал на каких-то махинациях и исчез с небосклона - возможно, нашел тихий уютный уголок и радуется жизни. Но проверить этот вариант все же стоит.
        Пойдем дальше. Сагаты уже месяца два нет в живых - с кем-то не поделил зоны
        -влияния, и однажды утром его нашли с перерезанным горлом. Кто-нибудь из его подручных? Опять вряд ли, они попытались бы сначала вытрясти из меня мои капиталы. Но тогда кто?!
        Каюсь, в моей не слишком длинной пока биографии уже с избытком хватало темных пятен - как, впрочем, и всяких доброжелателей, с превеликим удовольствием готовых отправить меня в иной мир. Но большинство конфликтов были слишком давними, и вряд ли кто-нибудь станет просто так ворошить прошлое - значит искать разгадку надо в событиях последних месяцев.
        Визит к Гарри пришлось отложить - не стоит забивать голову своими проблемами человеку, отошедшему от дел и наслаждающемуся в данный момент красотами самой восхитительной планеты, тем более что там как раз начинается туристический сезон, и у Гарри своих забот хватает. Вместо этого я сделал две совершенно необходимые вещи - во-первых, тайно перебрался в свою запасную резиденцию, заблаговременно созданную как раз для таких случаев, а во-вторых, пустил через надежные каналы слух о том, что вечером, последним рейсом, отправляюсь на Виолу…
        Весь остаток дня я посвятил укреплению резиденции - включал и настраивал системы защиты, перебирал и проверял свой арсенал. К вечеру мое неприметное с виду жилище превратилось в небольшой бастион - не могу сказать, что я столь уж боялся нападения, просто я очень люблю спать спокойно.
        Ночь прошла без происшествий. Снаружи, насколько я мог судить, все тоже выглядело спокойно. Вскрыв пакет с завтраком, я плюхнулся на кровать и включил видео.
        Первые же сообщения заставили меня поперхнуться - на всех каналах смаковалось одно и то же событие. Волосы мои зашевелились - я и не подозревал, что все настолько серьезно…
        Грузопассажирский звездолет «Галатея» не прибыл к месту назначения. К шести утра по стандартному времени станции слежения засекли выпадение обломков в секторе «Д», район 24. Остается добавить, что корабль направлялся на Виолу, и это был именно последний рейс.
        Я хорошо понимал, что случилось на его борту. Спрятанный неизвестным доброжелателем заряд разнес корабль на куски в тот момент, когда он шел на субсветовой скорости, и обломки его, а также тела двадцати семи пассажиров разбросаны теперь на протяжении пары миллионов километров. И похоже, виной всему этому был именно я…
        Нет, я не почувствовал угрызений совести - профессия приучила меня быть фаталистом. Играя со смертью, рано или поздно привыкаешь ощущать ее постоянное незримое присутствие, а потому относишься к ней достаточно спокойно. Не я убил этих людей - ну а то, что я по воле случая оказался звеном в цепи приведших к этому событий, было уже фактом второстепенным.
        Итак, пойдем дальше. Партия оружия в прошлом месяце? Нет, там все чисто. Контрабанда чайных зерен? Но я был всего лишь посредником, мой процент достаточно мал - какой смысл? Кстати о контрабанде… - я задумался. Дней десять назад меня попросили срочно подыскать пилота с хорошим бортом для переброски небольшого груза в обход полицейских кордонов - вещь достаточно обычная. Был у меня на примете такой человек, некто Денис. Мужичок достаточно вшивенький, но кораблик у него был ничего, тем и промышлял. Свел я его с заказчиком, этим все и закончилось. Правда, Дениса я с тех пор не видел…
        Проверить? Слишком все хлипко, да и в чем тут моя роль? Свел заказчика с пилотом - обычное дело…
        Подойдем с другой стороны: допустим, они перевозили нечто очень ценное и решили навсегда замести следы - мог я в этом случае представлять для них опасность? Не бог весть какую, но в принципе мог - если бы зачисткой занимались серьезные люди, они бы меня не пропустили. Ладно, можно проверить - за неимением лучшего.
        Сев за терминал, я вошел в сеть, включил защищенный режим и несколько минут ждал, пока компьютер готовил для меня линию связи. Готово - можно звонить.
        Денис не отвечал - судя по всему, дома он так и не появился. Это плохо, я подождал еще несколько секунд и дал отбой. Если номер Дениса был на контроле, аппаратура противника в данные секунды пыталась распутать сложную комбинацию используемых мной линий связи и выйти на мой адрес, поэтому следовало соблюдать осторожность. Ну и что дальше? Тупик? Жил Денис один, бьй1 не женат, друзей как таковых у него тоже не было… Стоп! Не так быстро… Был у него один давний знакомый, только где его искать? Попробовать через Ларочку? А почему бы и нет?
        Я быстро набрал номер…

        - Ларочка? Привет, красавица… Угадала, я… По делу… Нет, в другой раз как-нибудь… Обязательно… Слушай, не подскажешь, где сейчас Карасик обитает?.. А давно это было?.. Ну хорошо, спасибо тебе… Обязательно… Конечно замой счет… Целую… - Я положил трубку,
        Итак, Ларочка видела Карасика в баре у Лешего пару дней назад - не так уж плохо. Остается его найти.
        Этот бар был одним из тех мест, куда боялась заходить даже полиция. Место было выбрано исключительно удачно - на заднем дворе бара проходил канализационный коллектор, поэтому трупов неудачливых посетителей здесь обычно не находили.
        Меня в баре знали, а потому, скользнув любопытными взглядами, немногочисленные пока еще посетители тут же потеряли ко мне интерес - я был не из тех, с кого можно было безнаказанно снять деньги или над кем можно было поиздеваться.

        - Привет, Макс.  - Высокий добродушный Леший был искренне рад меня видеть.  - Давненько тебя не было.

        - Здорово, Леший… Как-то все недосуг было. Плесни чего-нибудь покрепче… - Я окинул взглядом посетителей, Карасика среди них не было.

        - Это мы мигом… - Руки Лешего замелькали, создавая замысловатый напиток - каждый раз он угощал меня чем-то новеньким.  - Вот, попробуй-ка - совершенно уникальная вещь.
        Я пригубил коктейль - в самом деле, весьма недурно.

        - Изумительно,  - искренне похвалил я, губы Лешего расплылись в довольной улыбке.  - Как назвал?

        - Еще никак,  - смущенно пожал плечами Леший.  - Надо что-то особенное, да никак на ум не приходит.

        - Пот Дракона? Или нет, лучше Слеза Дракона?  - Я вновь отхлебнул изумрудную жидкость.

        - Макс, ты гений!  - Леший чуть не взвыл от восторга.  - В самую точку! Так и назову…

        - Слушай, ты Дениса давно не видел?  - ненавязчиво спросил я довольного Лешего и тут же заметил, как он напрягся, улыбка его разом потускнела.

        - Недели две назад… А что?

        - Да должен я ему немного и все никак увидеть не могу. А где он?

        - Точно не знаю.  - Леший понизил голос.  - Слушай, Макс, забудь про него - сдается мне, спекся Денис.

        - Ты серьезно? А что с ним?

        - Не знаю толком… Карасик болтал что-то, Да я, дурак, толком не слушал - он же всегда чушь несет. Груз он какой-то повез и не вернулся - уж не знаю, что у него там было. А пару дней назад пришли три типа и уже Карасика искали.
        Ситуация становилась все интереснее,

        - Ну а ты?  - Я с удовольствием отхлебнул очередной глоток напитка.

        - А что я-я как всегда.
        Я понимающе кивнул - Леший и был-то до сих пор жив, потому что никогда ничего не видел и не слышал - для чужих, разумеется.

        - Кто такие?

        - А шут их знает - не наши, не местные. Похоже, вообще не с Земли… Пообещали если что, башку мне отстрелить.  - Леший ухмыльнулся.

        - А Карасик больше не приходил?

        - Не было его… Похоже, залег он.

        - Странные дела. А где его найти, не знаешь?
        Леший внимательно посмотрел на меня.

        - Ты серьезно?

        - Да, Леший. Это важно. Похоже, вся эта история и меня зацепила.

        - Ну ладно, только ты ведь знаешь - если что, спрос-то с меня будет.

        - Леший, я когда-нибудь тебя подставлял?

        - Ладно, Макс, это я так, к слову.  - Он еще больше понизил голос.  - Старый причал знаешь?

        - Еще бы…

        - Найди там Криса, сошлись на меня - он должен знать. Только будь с ним поосторожнее - парень малость дерганый.

        - Спасибо, Леший. Если про меня будут спрашивать, то я здесь был, но уже наверняка улетел - ты видел у меня билет. Хорошо?

        - Конечно, Макс.

        - Тогда до встречи.  - Я положил на стойку сотенную купюру.  - А коктейль и в самом деле отличный.  - Я повернулся и пошел к выходу.

        - Удачи!  - крикнул мне вдогонку Леший…
        Итак, кое-что начало проясняться. Денис повез какой-то груз - и пропал, Карасик чего-то испугался и залег - не иначе что-то знает. Но для начала, пожалуй, придется наведаться к Гюнтеру - именно он просил меня подыскать надежный борт. Идти к нему было опасно, но если кто-то и знал все детали этой истории, так это он.
        Гюнтер был из той породы людей, что нюхом чувствуют запах банкнот и всегда успевают отхватить свою часть пирога. Он всегда был исключительно осторожен, никогда не трепался о своих делах, все аферы проворачивал в одиночку - потому и дожил до своих весьма почтенных лет… Но на этот раз, судя по всему, хваленое чутье Гюнтера дало сбой.
        Его дверь была открыта - я огляделся, вынул пистолет и осторожно вошел внутрь. Окинув взглядом комнату, расслабился и опустил оружие - кроме Гюнтера, здесь уже никого не было. Судя по всему, от него ничего не хотели узнать - скорее наоборот, старались помочь кое-что забыть. Гюнтер лежал на полу, прищуренные глаза с прилипшей к правому зрачку соринкой безжизненно смотрели в потолок. Я внимательно оглядел комнату - да нет, ничего не искали… Нагнувшись, пощупал шею погибшего - что и говорить, сработано вполне профессионально, чисто и аккуратно… И довольно давно - дней пять уже прошло, не меньше. Похоже, мне здесь больше делать было яечего. Аккуратно прикрыв за собой дверь, я постарался как можно быстрее исчезнуть.
        Итак, Гюнтер мертв - мои неведомые противники методично подчищали хвосты. Как бы то ни было, теперь у меня была лишь одна зацепка - Карасик. И будет очень плохо, если они доберутся до него раньше меня.
        Ситуация была достаточно сложной, поэтому на поиски Карасика я отправился во всеоружии. Добравшись до старого причала - так называли заброшенную площадку старого космодрома, я почти два часа провёл в укромном месте, внимательно наблюдая за всем, что здесь происходило. Это было излюбленное место встречи тех людей, кто с детских лет не признавал никаких законов, кроме своих собственных. Это был их мир, здесь ежедневно совершались сотни самых разнообразных сделок, в большинстве своем незаконных. Основная часть местных барахольщиков промышляла по мелочам; были среди них и такие, кто играл по-крупному - это именно их обычно находили с ножом в слине или дырой в голове. Сегодня, похоже, все было тихо - ничего подозрительного я не заметил, а потому спокойно спустился в котлован.
        Криса я отыскал через несколько минут, им оказался парень лет двадцати, с косичкой густых, давно не мытых волос. Подозрительно взглянув на меня, он почесал подбородок и неожиданно улыбнулся.

        - Ну что ж, отойдем, коли не шутишь… Отойдя в сторону, мы зашли за гребень газоотводного тоннеля - здесь нас никто не видел.

        - Ну и чего хотел, родной?  - Парень повернулся и смотрел на меня спокойно и несколько вызывающе.

        - Мне нужен Карасик - не подскажешь, где его найти?

        - А с чего ты взял, что я должен это знать?  - Парень ухмыльнулся, нагло глядя мне в глаза.

        - Леший шепнул.

        - Плевал я на твоего Лешего.  - Парень демонстративно сплюнул сквозь зубы.  - У тебя все?
        Я едва заметно покачал головой - ну до чего люди любят усложнять себе жизнь.

        - Наверное, ты меня не расслышал.  - Я посмотрел в-глаза зарвавшемуся отроку.  - Мне нужен Карасик, и ты меня к нему отведешь или скажешь, где его найти - это в его же интересах, да и в твоих тоже.

        - Ну ладно, пошли, коли так.  - Парень небрежным кивком позвал меня за собой.
        Зайдя в тоннель, мы прошли метров двести - здесь было темно и сыро, с потолка капала вода.

        - Вот здесь ты его и найдешь.  - Мой провожатый лениво повернулся ко мне и указал левой рукой на вмурованную в стену железную дверь, и в тот же миг его правая рука с мелькнувшим в ней ножом метнулась в мою сторону.
        Сказать по правде, я ждал от него чего-то подобного с самого начала - слишком уж прозрачны были все его трюки. Поэтому его стремительный выпад я воспринял даже с некоторым облегчением - по крайней мере теперь все вставало на свои места.
        Бил он достаточно умело, но все это годилось разве что для дилетантов. Слегка скрутившись корпусом, я пропустил лезвие вдоль груди, контролируя его предплечьем, после чего с размаху поддел моего юного друга коленом…
        Наверное, это было очень больно - по крайней мере какое-то время он не мог сказать ни слова и лишь глухо хрипел, стоя на четвереньках и уткнувшись лицом в грязь. Отбросив ногой его никелированный нож - сплошное пижонство,  - я молча ждал, когда он придет в кондицию. Это заняло минут пять, после чего пришлось несильным пинком поднять моего визави на ноги - я заметил, что он очухался и теперь незаметно зыркал по сторонам, пытаясь отыскать свой нож.

        - Итак, мой юный лохматый друг, вы, помнится, обещали отвести меня к Карасику - или я ошибаюсь?  - Голос мой был полон ехидства. Да и как еще прикажете обращаться с подобным типом?

        - Сука.  - Опершись о стену, парень глядел на меня с нескрываемой злостью.  - Все равно достану…

        - Так чего ждать?  - Я усмехнулся.  - Вот он я, валяй.  - Я демонстративно подтолкнул нож в его сторону.  - Только учти - на этот раз я обязательно тебе что-нибудь сломаю.

        - Да ты кто такой… - Было видно, что парня душила ярость, однако попыток схватить нож он не делал.

        - Могу представиться. Максим Крылов - слышал о таком?  - Я улыбнулся и взглянул ему в глаза - было видно, что при звуках моего имени он вздрогнул. Все же слышал, сволочь.

        - Ну так как - отведешь меня к Карасику или продолжим нашу милую беседу?  - Я неторопливо сделал пару шагов в его сторону и заметил, как он сжался - боится, однако…

        - Зачем он тебе?  - В голосе парня уже не было прежнего геройства - ох и до чего же быстро они учатся!

        - Дела - очень важные дела.  - Я постарался не перегибать палку, чувствуя, что мой собеседник уже колется.

        - Хорошо,  - выдавил он наконец после долгого молчания.  - Отведу…

        - Только постарайся без фокусов, хорошо?  - Я дружески улыбнулся, затем поднял с пола нож и протянул его парню.  - Возьми, а то забудешь…
        Мы снова пошли к выходу - стало ясно, что Карасик прячется совсем не в этом затхлом отстойнике. Выбравшись на поверхность, мы обошли площадку старта стороной, миновали руины насосной станции, затем свернули к полуразрушенному низкому зданию
        - здесь когда-то был центр управления.

        - Как зайдешь, налево и до конца, там снова налево.  - Мой провожатый указал на входную дверь.  - Увидишь старый диван, откинешь подушку - под ней люк в полу. Там Карасик и прячется. Постучишь пять раз, чтобы не пугать его.

        - Ведь можешь, когда хочешь,  - дружески улыбнулся я, парень снова набычился.  - Прощай.  - Я повернулся и пошел к зданию.
        Диван был на месте - старый и расхлябанный, наверняка с клопами - ни один нормальный человек не захочет к нему даже прикоснуться. Видимо, именно на этом и строился расчет - откинув подушку, я увидел крышку люка, подобрал лежавший рядом ржавый болт и постучал пять раз.
        Несколько секунд ничего не было слышно, затем щелкнул замок, крышка медленно приподнялась на пару дюймов.

        - Крис?..

        - Почти,  - ответил я, успев подхватить крышку люка до того, как она захлопнулась вновь.  - Да не пугайся, Карасик,  - это я. Макс.
        Карасик перестал тянуть крышку и на пару секунд замер, осмысливая сказанное, затем люк медленно распахнулся.

        - Макс?  - Лысая голова Карасика, покрытая каплями пота, осторожно появилась в проеме люка.  - Это ты?

        - Нет, твоя теща… Кончай дурака валять, Карасик, мне надо с тобой поговорить.

        - А зачем?

        - Карасик, не зли меня. Выползай наверх, здесь потолкуем. Да не бойся ты, никто тебя не тронет.
        Карасик медленно выбрался из люка, вид у него был на редкость подавленным - таким я его видел в первый раз. Он смотрел на меня испуганными глазами, и по его виду мне сразу стало ясно - он что-то знал…

        - Карасик, ты не подскажешь, где мне найти Дениса?
        Карасик вздрогнул:

        - Ну что вы все ко мне привязались… Не знаю я ничего, не знаю…

        - Карасик, ты что, первый день меня знаешь?  - Я взглянул на него с усмешкой, мою фразу можно было растолковать как угодно - и как ободряющую, и как угрожающую. Карасик явно воспринял ее во втором ключе, так как ощутимо скуксился.

        - Макс, это ведь ты его… свел с Гюнтером…

        - Только не говори, что я его подставил,  - тихо произнес я довольно-таки угрожающим тоном.  - Гюнтер попросил меня по-быстрому найти ему хорошего пилота с быстрой тачкой, я и нашел. Не в первый раз я Денису работу подкидываю, и никогда он раньше не обижался.

        - То раньше,  - заскулил Карасик.  - А сейчас… Макс, я боюсь, меня ищут.

        - Кто ищет?!

        - Не знаю… Покупатель.

        - Какой еще покупатель?

        - Ну не знаю я… Денис перед рейсом был довольный - Гюнтер ему пять тысяч отстегнул и сказал, что после рейса еще столько же от покупателя будет. Но Гюнтер здесь тоже ни при чем, его тоже наняли.

        - И кто нанял?

        - Макс, я не могу… - На Карасика было жалко смотреть.  - Меня убьют…

        - Если не скажешь, тебя убьют еще быстрее.
        Карасика трясло, его губы дергались, по лицу текли капли пота, которые он то и дело вытирал грязным замызганным платком.

        - Я точно не знаю, Макс,..

        - Опять?!

        - Я действительно точно не знаю. Но груз Гюнтер ,. грузил вместе с Валетом и Моней…

        - Валет и Моня?!  - Удивление мое было достаточно искренним.  - А они-то здесь при чем?

        - Не знаю, Макс… Но Денис сказал, что груз, похоже, был их.

        - Когда он это тебе говорил?

        -  -Перед рейсом - он забегал домой деньги оставить, не хотел их с собой в рейс брать. Увидел меня, остановился, мы немного поболтали.

        - А что за груз они везли, Карасик, и куда?  - спросил я достаточно вкрадчиво.

        - Не знаю,  - Карасик мотнул головой,  - и Денис не знал. Сказал, ящик какой-то грузили, вроде сейфа, метров пять длиной. Тяжелый - грузили погрузчиком… А везли вроде на Мельхиору.

        - И Денис из рейса не вернулся?
        Карасик утвердительно кивнул:

        - Не вернулся… А с неделю назад я увидел Гюнтера, спросил, где Денис. А Гюнтер… - Карасик шмыгнул носом,  - Гюнтер посмотрел на меня так странно, а потом и говорит - нашел, значит, Денис какой-то новый заказ, а что и куда повез - он не знает. Только не поверил я ему, кончили они Дениса…

        - И что дальше?

        - А дальше… Дальше я пришел домой, а ночью ко мне какие-то типы заявились - сказали, что они из Службы Безопасности. Только я сразу понял, что не они это - ну ты сам понимаешь… Убить они меня хотели, я это сразу понял. Я им дверь не открыл, тогда они стрелять начали-я тогда через подвалы и ушел. Потом в баре мне Леший сказал, что они меня и у него искали,  - тогда я и спрятался. Это все Гюнтер, сволочь, придумал… - Глаза Карасика злобно сверкнули.

        - Не думаю.  - Я отрицательно покачал головой.  - Я был у него сегодня. Гюнтер мертв, Карасик, и мертв уже дней пять.
        Я подумал, что это как-то обрадует Карасика, но ошибся - он побледнел еще больше.

        - Господи,  - тихо прошептал Карасик.  - Значит, и его… Денис, потом Гюнтер, а теперь, значит, я?  - Его руки мелко тряслись, он снова громко шмыгнул носом.

        - Перестань ныть, Карасик.  - Я не стал ему говорить о своих проблемах - похоже, это напугает его еще больше.  - Больше ничего не знаешь? Он отрицательно покачал головой.

        - Да ничего я не знаю, что Денис мне говорил то и сказал…

        - Вот что, Карасик.  - Я задумчиво посмотрел на него.  - Если хочешь жить, уноси отсюда ноги, и как можно - скорее - тебя ищут и обязательно найдут. И не говори никому, куда поедешь,  - никому, понял?

        - А куда мне ехать?  - захныкал Карасик.  - У меня и денег нет…

        - Вот тебе деньги,  - я отсчитал пятьсот кредов,  - помойся, приведи себя в порядок, купи нормальную одежду. И чтоб к вечеру тебя здесь не было, понял? Лети на Мельхиору, Илиону или вообще заберись в любую глушь и не высовывайся пару лет - денег на билет тебе хватит. Понял меня?

        - Я никогда никуда не летал… - начал было Карасик, но я его перебил.

        - Хочешь жить - полетишь. А здесь тебя обязательно кто-нибудь продаст. В общем, это уже твое дело, я все сказал. Пока, Карасик.  - Я повернулся и быстро пошел по коридору…
        Итак, Валет и Моня. Я встречал этих типов несколько раз и знал, что они работали на Рыжего Вилли. С Вилли у меня когда-то были довольно натянутые отношения, но постепенно все забылось, никаких дел я с ним не имел, и как-то так вышло, что при редких встречах мы стали относиться друг к другу как старые добрые знакомые. И вот теперь, в свете полученной от Карасика информации, картина становилась все более и более интересной. Я не мог поверить в то, что убрать меня пытался именно Вилли - он свято чтил неписаные законы нашего вольного братства и никогда бы так не поступил - пожалуй, именно за эту порядочность я его и уважал. Но тогда выходило, что Валет с Моней либо работали на кого-то в обход босса, либо просто решили - опять-таки в обход Вилли - провернуть некое подвернувшееся дельце. И то, что они решили работать сами, снова подтверждало серьезность всего происходящего - вряд ли кто из них рискнул бы обманывать Вилли просто так. Да, они явно работали сами - Вилли никогда не стал бы искать корабль на стороне. Вряд ли эти двое причастны к убийствам - это не их профиль, но они знали всех вовлеченных в
это дело людей или по крайней мере их часть - а значит, могли назвать и меня. Даже обязательно назвали, притом наверняка в числе особо опасных свидетелей - и тот, кто стоял за всей этой историей, отнесся к полученной информации весьма серьезно…


        В жизни этого человека не было места неожиданностям - его острый аналитический ум просто не оставлял им места. Свою особенность, свое отличие от окружающих он начал замечать еще с детства. Ему были скучны глупые игры сверстников, его удивляла откровенная убогость их интересов. Учась в колледже, он поражал преподавателей своими способностями и шестилетнюю программу усвоил всего за два года. Но не явился на вручение диплома - он ему просто не был нужен… Глупые условности глупого мира - зачем они ему? Очень рано он понял, что существующие законы ограничивают его свободу, связывают по рукам и ногам, а потому просто перестал их воспринимать как нечто реальное - с этого времени он жил по своим законам. Это продолжалось несколько лет и закончилось в одной из затерянных на окраине галактики тюрем…
        Эта небольшая неприятность не только не смутила его, но напротив, обогатила опытом, дала возможность как следует все осмыслить - больше в своей жизни он ошибок не делал. И когда в маленькой тюрьме вспыхнул бунт, вряд ли кто из персонала колонии мог предполагать, что за всеми беспорядками стоит хрупкий неприметный юноша. Бунт удалось усмирить, и только тогда выяснилось, что одного заключенного нет на месте…
        Искали его не слишком усердно - все равно отсюда некуда было деться. Через неделю поиски закончились, и в тюремных отчетах против его имени появилась короткая лаконичная запись - «Выбыл по причине смерти». Да и в самом деле, сгинуть среди окружавших колонию болот было весьма легко.
        Полуразложившийся труп беглеца обнаружили через два с половиной месяца. Так бы все и закончилось, если бы не настырность прибывшего пару месяцев назад, с последней сменой, молодого врача. Проведя идентификацию, он с удивлением обнаружил, что труп принадлежит не беглецу, а лейтенанту Моррису, благополучно улетевшему домой с прошлой сменой…
        Стоит ли удивляться тому, что пресловутый лейтенант Моррис домой так и не прибыл - его след терялся на космодроме Веги.
        Бежав из тюрьмы, юный гений стал более осторожен - он по-прежнему не признавал законов, зато крепко усвоил золотое правило - «не попадайся». И он не попадался. Сначала в криминальной среде к нему отнеслись очень настороженно - он был молод, а претендовал на многое. Но ему очень быстро удалось показать, кто есть кто, его острый ум позволял проводить настолько удачные и изящные операции, что авторитет его очень быстро вырос, и никто больше не смел предъявлять ему претензии на лидерство - печальный пример нескольких несогласных послужил хорошим уроком для остальных.
        Ему всегда не хватало денег - и вот он их получил. И, к своему удивлению, обнаружил, что надо ему их не так уж и много. Тем не менее он от них никогда не отказывался - деньги давали власть, и вскоре он понял, что именно власть притягивала и манила его, как ничто другое в этом мире. Но простая власть его не прельщала - ему нужна была власть диктаторская, власть неограниченная. С этого времени у него появилась новая цель…
        Он не мог легализоваться в той планетной системе, где родился и жил - он уже стал там слишком известен. И тогда он сыграл ва-банк - отправился на маленькую малоизвестную планету в одном из богом забытых секторов. Ему пришлось начать все заново - но у него был опыт, были деньги. Кроме того, теперь он ставил на другую лошадь.
        Три года он прослужил простым клерком в одной из небольших государственных контор
        - и добился-таки того, что его заметили. Одно из его вроде бы небольших предложений позволило сэкономить казне кучу денег, новый опыт ввели в планетарном масштабе, а молодого гения пригласили в более престижное учреждение. Не прошло и двух лет, как с помощью умелых интриг он занял первый пост в этой структуре - и никто никогда не ставил ему этого в упрек, так как его деловые качества позволяли вести дела очень успешно. Прошло еще два года, и талантливого управленца заметили в верхних эшелонах власти - наступил его звездный час. Он незамедлительно принял поступившее предложение и уже через пару месяцев стал руководителем аналитического отдела при правительстве планеты. Именно здесь, в мозговом центре планеты, в месте, куда стекалась самая разнообразная информация, он неожиданно понял - чтобы владеть миром, надо владеть информацией. И опять, уже в третий раз, решил изменить свои планы - он больше не претендовал на должность правителя этой планеты. Его манило большее…
        Его уход был воспринят неоднозначно - он действительно был хорошим управленцем. Но уже через полтора года о нем заговорили снова, теперь уже как о владельце нескольких крупных информационных компаний. Прошло каких-то несколько лет, и он стал самым молодым и самым преуспевающим владельцем самой крупной за всю историю планеты информационной сети. И мало кто знал, что в действительности скрывалось за фасадом его процветающей империи. Большинство добропорядочных граждан не могли и подумать, что видят лишь верхушку айсберга, основанием которого являлась мощнейшая разведывательная служба. Его называли Королем Информации - и не подозревали, насколько были правы. Его спецслужбы собирали компромат на всех мало-мальски значимых людей планеты, на них заводились досье, их целенаправленно провоцировали на необдуманные поступки, что впоследствии давало возможность держать их на коротком поводке. Самое интересное заключалось в том, что никто из шантажируемых так и не мог понять, кто именно выдвигает те или иные требования, кто стоит за четкими указаниями о том, что и как следует сделать. Он был невидимкой, хотя
всегда был на виду, его власть с каждым годом становилась все весомее, причем власть подлинная, а не бутафорская. Он держал в своих руках тысячи нитей, и однажды наступил момент, когда он с полным правом мог назвать себя полновластным хозяином планеты - никто не мог противостоять его воле. Он мог казнить и миловать, поощрять и наказывать, мог разорить или поддержать, к его услугам были богатейшие ресурсы планеты - сам Верховный Правитель, о троне которого он когда-то мечтал, плясал под его дудку. Его империя постоянно росла, она поглощала все новые и новые компании, он перестал отдавать себе отчет в том, сколько у него денег - это было просто невозможно подсчитать. Он мог все - но этого ему уже не хватало. Власти никогда не бывает много, теперь он понимал это очень хорошо. Теперь, когда его власти на этой планете уже ничто не угрожало, он стремился к большему - он хотел править Содружеством Планет, хотел править Вселенной. «А почему бы и нет?!» - подумал он однажды и, оставив на планете верных ему людей, перебрался на Виолу, крупнейший деловой и политический центр всех обитаемых миров.
        Предстояло начать все заново, а это было ох как трудно… Но он не унывал - он верил в свой гений, в свою счастливую звезду. Удача на стороне сильных - это он усвоил уже очень давно. С удвоенной энергией он начал создавать новую шпионскую сеть, что было неимоверно сложно - предстояло противодействовать государственным спецслужбам, накопившим богатейший опыт в ходе своей многовековой борьбы с Белыми Монахами - экстремистским монашеским орденом, существовавшим согни лет и лишь недавно наконец-то уничтоженным ценой титанических усилий спецслужб всех обитаемых миров. Но даже это было ему на руку - именно Орден мог стать его главным конкурентом, и теперь одной головной болью стало меньше. Его шпионская сеть постепенно разрасталась, в сферу ее внимания попадали все новые и новые планеты. Снова, как и прежде, к нему стекалась самая разнообразная информация, она сортировалась, внимательно анализировалась и откладывалась ждать своего часа. Информации было много - важной и не очень, свежей и устаревшей - каждый день ему приносили отчет за прошедшие сутки, содержащий наиболее значимую, с точки зрения
аналитического отдела, информацию. Обычно он довольствовался этим, но иногда лично спускался в бункер аналитического отдела и, как в старые добрые времена, сам часами просиживал перед терминалом, выуживая крохи полезной информации. Так было и на этот раз, когда один из агентов передал сообщение, заставившее его затаить дыхание. Несколько минут он молча сидел, раз за разом вчитываясь в скупой текст донесения. Наконец откинулся в кресле, лицо его приобрело задумчивое выражение. Он потер подбородок неожиданно задрожавшей рукой и тихо прошептал:

        - Именно этого мне и не хватало…


        Надо было срочно встретиться с Вилли, необходимость такой встречи была очевидной. С этим не должно было возникнуть каких-либо проблем, каждый вечер Вилли приходил в принадлежавший ему бар и уходил обычно не раньше трех часов ночи. Было еще рановато, но я решил не ждать вечера - в крайнем случае спрошу у Жанны…
        Взяв напрокат глайдер - пользоваться своим я пока не хотел,  - я быстро добрался до интересующего меня района и вскоре уже спускался с верхотуры посадочной площадки к дверям бара.
        Бар был непривычно пуст, и это меня сразу насторожило. Жанны за стойкой не было, вместо нее посетителей обслуживала незнакомая мне девушка. Но видимо, она меня знала - увидев, как я вошел, она сразу потянулась к линко-му и быстро что-то прошептала. Как бы то ни было, уходить было поздно, да и не хотелось - в конце концов, что-нибудь да выяснится. А потому, слегка расстегнув молнию куртки - якобы из-за жары, я спокойно направился к стойке, чувствуя под мышкой приятную тяжесть пистолета…
        Но до стрельбы дело не дошло - сев поближе к стене, я спокойно потягивал спиртное, когда из занавешенного декоративной шторой служебного входа появилась Жанна. Она быстро подошла ко мне и вместо приветствия потянула за рукав.

        - Макс, тебя хочет видеть Вилли…

        - А с чего это вдруг я ему понадобился?  - несколько развязно спросил я.

        - Он сам расскажет. Поторопись…

        - Что за спешка?  - чуть более серьезно спросил я, послушно следуя за Жанной.

        - Просто можешь не успеть - Вилли умирает.
        Больше я вопросов не задавал - нырнув за штору, мы быстро пошли по знакомым мне по прежним встречам с Вилли узеньким коридорам. В двух местах нам встретилась охрана угрюмые парни с тяжелыми лучевыми винтовками. Такая штука разрубает человека пополам…
        Коридор поворачивал налево, но мы, к моему удивлению, туда не пошли - вместо этого Жанна тронула завитушку большого настенного зеркала, и оно послушно распахнулось - потайная дверь.
        Вниз уходила узенькая винтовая лестница, спустившись, Жанна постучала в дверь, ей открыли.
        Комната была небольшой, но уютной. Большое удобное кресло, массивный старинный стол, новенький связной терминал. У самой стены стояла кровать, на которой лежал осунувшийся Вилли. Его грудь была перемотана бинтами, повязка захватывала правое плечо и шею. Крови не было, да ее в таких случаях много и не бывает - похоже, на этот раз роковой для Вилли луч все же достал его.
        Рядом с Вилли сидела красивая девушка лет двадцати, я с удивлением узнал в ней ту симпатичную девчушку, которую видел лет семь назад. Правда, теперь ее смазливое личико было печальным - но не заплаканным, это я успел отметить. На девушке был простой легкий комбинезон - из тех, что обычно носят официантки или стюардессы; несколько непривычно на этом фоне смотрелся массивный штурмовой пояс с кобурами, гранатными подсумками и прочими причиндалами.
        Увидев меня, девушка слабо улыбнулась.

        - Привет, Макс…

        - Привет, Настя… - Я чуть не поперхнулся, наткнувшись на ее пронзительный взгляд - черт побери, а девчушка-то повзрослела…

        - Макс… - Вилли с трудом приоткрыл глаза, его затуманенный взгляд остановился на моем лице.  - Это хорошо, что ты пришел… Очень хорошо… Я хотел… найти тебя, боялся… опоздать. Надо поговорить… наедине… - Он взглянул на дочь, та понимающе встала и вместе с Жанной вышла из комнаты, аккуратно притворив за собой дверь.

        - Так лучше… спокойнее…

        - Что случилось, Вил?  - спросил я, уже понимая, что все это звенья одной цепи.

        - Не знаю, Макс… не знаю… Не понимаю… Все тихо было, ни с кем… никаких разборок… Вчера… устроили засаду, гады… Борис, Крамер, Гарик - тех сразу, меня Тимур вывез… и тоже умер, ему бок… разворотило.  - Вилли тяжело сглотнул, было видно, что говорить ему очень трудно.  - А ночью мой дом… разгромили, ребят… постреляли… Меня не было, здесь… прятался… Думал, отлежусь… да не судьба… Макс, девять человек уже… Со мной десять… Никогда такого… не было…
        Вилли замолчал и закрыл глаза, его дыхание было тихим и хриплым - легкие явно были повреждены.

        - Вил, скажи… - Я на секунду задумался, не зная, как сформулировать вопрос.  - Валет и Моня - чем они занимались последние десять дней?
        Открыв глаза, Вилли посмотрел на меня пустым взглядом.

        - Ничем особенным… на подхвате были, этим дебилам… ничего не доверишь… Дней… семь их не вижу…

        - Вил, меня все это тоже зацепило.  - Я взглянул в глаза умирающему.  - Все следы ведут к Валету с Моней.
        В глазах Вилли появилось некое оживление, он задумался.

        - Ох и суки… Ведь чуял… Перекинулись, твари…

        - К кому. Вил?!

        - Если бы я знал… Недели две назад… да, две… числа шестнадцатого… Приехали в наш район два типа… Искали дом добротный, на отшибе… с хорошим подвалом. Подозрительно это… я и поручил Валету с Моней… узнать, кто такие… Поглядели они… сказали… вшивота, ничего… серьезного… Врачи из Темрюкской… клиники…

        - А где сейчас Валет с Моней?

        - А… их знает… - Вилли закашлялся.  - С неделю уже… не вижу…

        - Стрелявших видел? Кто такие?
        Вилли чуть заметно покачал головой.

        - Нет, Макс… Три глайдера… Встречный… и два сзади… По стволу… под брюхом… Хорошо работали, наши костоломы… так не могут… Тимур вывез, иначе бы сразу… хана… Макс, мне уже… не важно… Я что хотел… попросить тебя… - Вилли снова посмотрел на меня.  - Тебе можно верить… Посмотри… за Настей… дурочка еще, пропадет… Счет тебе скажу… Банк Илионы… Половина тебе… половина ей… Ты не обманешь… Запоминай… 815-810-311. Ячейка С-637… Имя… Артур Хейли… Ты это сможешь… В любой день недели… утром… с девяти до десяти… Запомнил?..

        - Запомнил.  - Я мысленно записал в свой «блокнот» данные секретного счета Вилли.

        - Повтори…

        - Банк Илионы, Артур Хейли, ячейка С-637, код 815-810-311, с девяти до десяти утра…

        - Ты всегда… меня удивлял… молодец… - Вилли дышал все тяжелее.  - Увези ее, Макс… сегодня же… Там почти два… миллиона… вам хватит… Жанне отдай… в секретере… О Господи… - Вилли стал задыхаться.  - Господи… Позови… дочь…
        Я встал, открыл дверь - Настя и Жанна стояли у подножия лестницы.

        - Зайдите к нему.  - Я кивнул на дверь, Настя быстро вошла, следом медленно прошла подружка Вилли. Я сел на ступеньку лестницы и стал ждать. Долго ждать не пришлось.

        - Он умер,  - тихо произнесла Жанна, прикрывая за собой дверь, в ее глазах стояли слезы. Она стала подниматься по лестнице, но я остановил ее.  - Подожди, Вил просил тебе кое-что отдать…
        Мы зашли в комнату. Вилли был мертв, Настя молча сидела у кровати, ее глаза затуманились.

        - Настя, мы уезжаем,  - тихо сказал я, коснувшись плеча девушки.  - Собери свои вещи, бери самое необходимое. Поторопись.  - Я обвел взглядом комнату, подошел к секретеру. Ключа не было, но времена, когда подобные мелочи доставляли мне хлопоты, уже давно прошли. Открыв дверцу, я вынул с верхней полки тугие пачки сотенных банкнот - на взгляд здесь было около ста тысяч - немалые деньги.

        - Держи, это твое.  - Я протянул деньги оторопевшей Жанне.  - Держи, так хотел Вилли.  - Силой сунув деньги девушке в руки, я подошел к Насте.  - Вставай.  - Я поднял ее со стула.  - Жанна,  - я снова взглянул на подружку Вилли,  - позаботишься о нем… Пошли.  - Я схватил Настю за руку и силой вытянул ее из комнаты.
        Поднявшись наверх, я остановил девушку.

        - Стой, так тебе идти нельзя… - Я быстро снял с нее штурмовой пояс и нацепил его на себя - полы костюма скрывали его почти полностью. Выйдя в коридор через потайную дверь, я оглядел себя в зеркало - сойдет…

        - Твои вещи? Что тебе надо взять?

        - Документы при мне, а остальное… Обойдусь, все равно всего не возьмешь.

        - Тогда идем. Отец сказал тебе?

        - Что я поеду с тобой? Да…

        - И больше ничего?  - Я испытующе взглянул на девушку.

        - Ничего…
        Что ж - похоже, Вилли и впрямь мне доверял.
        Обратно я вел глайдер молча, то и дело внимательно оглядываясь по сторонам. Это была простая транспортная модель с упрощенным управлением, на ней не было радаров и прочих полезных мелочей, потому головой приходилось вертеть основательно. Вероятно, очень скоро мои враги будут знать, что я жив - не'может быть, чтобы у Лешего или в баре Вилли не было их осведомителей. Но пока еще все было спокойно - значит какой-то запас времени у нас был.
        Я посадил машину во внутренний дворик моего дома, быстро высадил Настю, затем вернул ей пояс.

        - Держи… Открой дверь, код… ладно, я сам открою, не запомнишь.  - Я выбрался из машины и быстро открыл дверь.  - Закройся и никому не открывай, на звонки не отвечай, еду найдешь на кухне. И не бойся, здесь безопасно… - Я внимательно посмотрел на девушку.  - Успокойся, теперь все будет хорошо. Я вернусь часа через два-три… - Я снова забрался в машину.  - И не вздумай уходить отсюда.
        Я вел глайдер и гадал, застану ли Чарли дома - без его помощи будет сложнее. Мне повезло - Чарли был дома. Увидев опускающийся во дворе глайдер, он отложил в сторону газету, не торопясь встал с шезлонга и лениво поковылял в мою сторону, держа в зубах свою легендарную трубку.

        - Здорово, Чарли…

        - Взаимно,  - пробурчал он, выпуская кольца дыма, его глаза, как всегда, смотрели спокойно и выжидающе.

        - Как с транспортом?  - поинтересовался я, выбираясь из глайдера.  - Мне бы что-нибудь маленькое, быстрое, незаметное - что скажешь насчет «Мэгги»?

        - Преставилась «Мэгги»,  - все так же спокойно пробурчал Чарли, посасывая свою чертову трубку.  - Вместе с одним идиотом… Так что в аренду теперь не даю, одно разорение. Но могу продать.

        - Кровопийца,  - пробурчал я, понимая, что нигде, кроме как у Чарли, я не найду сейчас подходящего корабля.  - Ладно, что у тебя есть?

        - Значит, что-нибудь небольшое… Двадцать тысяч.

        - Чарли, это грабеж… Да за эти деньги я два корабля куплю.

        - Покупай,  - лениво ответил Чарли, пуская мне в лицо очередную струйку дыма.
        Нет, в самом деле, стоит размозжить ему башку. Однако не сейчас.

        - Хорошо, идет. Что за машину дашь?

        - Хорошая машина, сам увидишь. Идем…
        Мы прошли к ангарам, в которых Чарли хранил свое хозяйство.
        Пока он возился с замком самого крайнего ангара, я пытался представить себе посудину, которую он собирался мне всучить.
        Наконец створки распахнулись, я взглянул внутрь - и понял, что явно недооценивал Чарли.

        - Она на керосине летает, да?  - спросил я тихим голосом, глядя на представшую моему взору допотопную развалюху.

        - Не нравится - не бери.  - Чарли снова выпустил струйку дыма, но на этот раз ветер отнес ее в сторону от моего лица - что, как мне показалось, несколько опечалило старого негодяя.  - Прости, ничего лучшего для тебя у меня на сегодня нет. После того что ты сделал с «Шарлоттой»…

        - Чарли, это было шесть лет назад, и я вернул тебе все до последнего креда.

        - А моральные издержки?  - брюзгливо протянул собеседник, снова глотнув дыма.  -
«Шарлотта» была моей любимой девочкой, сейчас таких уже не делают….Ну так как - берешь?
        Выбирать не приходилось - я уже было хотел согласиться, когда заметил в глубине ангара нечто очень любопытное…

        - Чарли, а что это у тебя там?  - Не дожидаясь, пока Чарли ответит мне отказом, я быстро прошел внутрь и остановился перед большим грузовым глайдером - потертым, обшарпанным - обычная рабочая лошадка.
        Но взглянув внимательно, я окончательно убедился в том, что внешний вид машины был обманчив. Заглянув в кабину, я ухмыльнулся - это действительно был космобот. Подошел Чарли.

        - Даже не проси, Макс, не дам.

        - Тридцать тысяч, Чарли,  - сказал я, обходя «глайдер» вокруг.  - Тридцать.

        - Пятьдесят,  - быстро ответил старый пройдоха.  - Пятьдесят, и ни кредом меньше…

        - Хорошо, беру, но учти - если это чудо техники развалится, я тебя с того света достану - это я тебе обещаю.

        - Не развалится,  - заверил Чарли уверенным голосом, похлопав ладонью крутой обшарпанный бок корабля.  - Кстати, его зовут «Резвым»…

        - Хорошо, подготовь его - через час заберу… - Я вернулся к глайдеру, захлопнул дверцу и поднял машину в воздух.
        Дома все было спокойно - зайдя внутрь, я услышал плеск воды в душевой, подошел к двери. Сквозь матовое стекло контуры девичьего тела были видны достаточно отчетливо - и надо сказать, контуры эти были весьма недурными.

        - Настя!  - Я тихо постучался в дверь, девушка испуганно вздрогнула.  - Не пугайся, это я. Поторопись, скоро улетаем. Корабль уже ждет нас.

        - И что, еще немножко он подождать не сможет?  - Дверь слегка приоткрылась, мелькнуло обнаженное бедро, тугая грудь с соблазнительным соском, затем показалась мокрая голова Насти, на лице ее блуждала вызывающая улыбка. Я молчал, задумчиво глядя на девушку - что ни говори, а за последние семь лет паинька Настя здорово изменилась.

        - Ну так как с кораблем - подождет?  - снова спросила девушка, еще шире открывая дверь - ее голос слегка дрожал, глаза горели. Настя протянула руку, схватила мою ладонь и прижала к своей груди…
        Ну а в самом деле - почему бы ему немножко не подождать?!

        - Подождет,  - тихо .произнес я, входя в душевую.  - Обязательно подождет….
        К Чарли мы добрались лишь через два часа - и слава Богу, без приключений. Всю дорогу Настя мило ворковала, глядя на меня влюбленным взглядом, я то и дело невпопад отвечал на ее вопросы, внимательно оглядываясь вокруг.
        Чарли уже ждал нас, корабль стоял на площадке перед ангаром.

        - Опаздываешь,  - проворчал Чарли, с осуждением глядя на меня - он во всем любил пунктуальность.

        - Пришлось немного задержаться… - Я махнул рукой, словно отгоняя это мелкое недоразумение, Настя едва заметно улыбнулась.  - Код!

        - Сначала деньги.  - Чарли затянулся, выпустил струю дыма и выжидающе посмотрел на меня.

        - А без денег, значит, никак?  - Я с ухмылкой взглянул на старого негодяя и вытащил пачку тысячных бумажек - специально, чтобы позлить Чарли. Отсчитывая пятьдесят бумажек, я с удовлетворением отметил, что старый хрыч поджал-таки губы в недовольной гримасе - теперь непременно будет корить себя за то, что продешевил.

        - Хватит?  - Я с усмешкой протянул деньги. Чарли внимательно осмотрел банкноты, после чего неторопливо и аккуратно спрятал их во внутренний карман своего потертого костюма.

        - Мы полетим на этой штуке?  - тихо прошептала Настя, встревоженно глядя то на обшарпанную машину, то на меня.

        - А что, тебе не нравится этот кабриолет?  - Я с усмешкой взглянул на девушку.

        - Но это же рухлядь…

        - Эта рухлядь, девочка, побыстрей иного истребителя.  - Чарли явно был задет ее замечанием.  - Скоро сама в этом убедишься.

        - Какой код?  - снова спросил я, имея в виду код запуска.

        - Шестьсот шестьдесят шесть,  - усмехнулся Чарли.

        - И это все? Да ее любой сопляк угонит…

        - А ты не оставляй без присмотра.

        - Старый хрыч,  - пробормотал я, забираясь в кабину. Итак, что у нас тут - кислород, уровень топлива,.  - вроде все в порядке… Настя уселась на соседнее кресло, огляделась, затем, пригнувшись, пробралась назад, за второй ряд кресел - в маленькую, если не сказать больше, каютку.

        - По крайней мере здесь есть кровать,  - произнесла она достаточно громко - так, чтобы я мог услышать. Тон, каким это было сказано, не оставил у меня никаких сомнений - судя по всему, милое дитя незабвенного Вилли было не только распутным, но и ненасытным.
        Старый негодяй аккуратно постучал в стекло кабины.

        - Попадешься - я тут ни при чем, так и знай. Удачи…

        - Не переживай.  - Этот скряга уже всерьез начал меня раздражать. Вечно дрожит за свою шкуру.
        Как бы то ни было, система диагностики подтвердила, что корабль исправен и готов к полету, а потому медлить не имело смысла.

        - Садись в кресло и пристегнись.  - Я обернулся К Насте и посмотрел на нее взглядом, не терпящим возражений.

        - Как скажешь,  - произнесла она с усмешкой, садясь рядом. На мгновение ее глаза удивленно сверкнули - видимо, сообразила, что глайдер этот не совсем обычный. Но ничего не сказала, и я мысленно записал одно очко в ее пользу.
        Набрав код, я запустил двигатель и плавно оторвал машину от земли, затем немножко подергал ее из стороны в сторону, проверяя на прочность и свыкаясь с управлением - не так уж и плохо. Кивнув на прощание старому скряге, невозмутимо пускавшему кольца дыма, я начал медленно набирать высоту…
        Забравшись на сорок пять километров, я разогнал космобот до четырех тысяч в час, внимательно отслеживая обстановку - все было тихо, нас никто не преследовал. Набрав на пульте код Мельхиоры, отследил по радару ближайший патруль - до него около полутора тысяч, идет попутным курсом. Не так уж плохо, можно рискнуть… Эх, где моя лихая молодость - я усмехнулся, вспомнив свой первый контрабандный рейс. Что ж, пора тряхнуть стариной - я прибавил скорость и потянул ручку на себя…
        На орбиту мы вышли за две минуты - с сорока пяти тысяч. Вполне прилично для этой телеги, она и в самом деле оказалась быстра - правда, далеко не так, как добрая старая «Шарлотта» - где-то сейчас болтаются ее обломки? Впрочем, то, что меня среди этих обломков не было, несколько утешало…
        Ага, вот и патруль - нас засекли. Я не стал включать линком, не желая слушать глупые приказы «остановиться - а то - они - будут - стрелять». С усмешкой отслеживая зеленый огонек патруля на экране локатора, я вырубил орбитальные двигатели, еще раз проверил координаты и запустил туннельные. Как только тихий мягкий гул двигателей достиг нужной силы, пространство за бортом затянуло туманом…

        - Вот и все.  - Я с усмешкой посмотрел на Настю - судя по ее виду, она была вне себя от счастья, и утренняя кончина папаши давно отошла для нее на второй, если не на третий, план - в данную минуту она явно считала себя смелой спутницей отважного героя, и на их - то бишь нашем пути - вскоре непременно должны были появиться злые разбойники, кровожадные монстры и прочая - если следовать логике развития жанра - нечисть.

        - До Мельхиоры сутки пути, так что можешь отдыхать.  - Я перевел управление на автопилот и наконец-то расслабился - мы все-таки взлетели.
        Довольная Настя перебралась назад, я занялся проверкой оборудования - будет плохо, если что-нибудь откажет в самый неподходящий момент. На это у меня ушло несколько минут, тест-программы не выявили никаких отклонений от нормы.

        - Мне еще долго тебя ждать?  - раздался мелодичный голос девушки. Я оглянулся и едва не вздрогнул - распутное дитя уже успело сбросить с себя одежду и теперь лежало на кровати в самой соблазнительной позе. О Господи… Я задумчиво покачал головой, потом решительно отстегнул страховочные ремни…
        До Мельхиоры мы добрались вполне спокойно. Когда над головой повис голубой шар планеты, я включил орбитальные двигатели, оценил ситуацию и под прикрытием большого грузового корабля миновал внешний пояс охраны - я никогда не мог понять, зачем он нужен, если его легко мог обмануть любой сопливый мальчишка? Впрочем, жаловаться не приходилось - чем меньше проблем, тем лучше.


        Спустя полчаса я уже вел корабль над знаменитыми мельхиорскими джунглями - надо было добраться до одного неприметного местечка.
        Я не был на Мельхиоре больше года, но все здесь осталось по-прежнему. Посадив корабль у старого бревенчатого домика - такие можно увидеть только здесь - я выровнял давление воздуха и откинул колпак кабины. Настя с интересом оглядывалась, принюхиваясь к непривычному воздуху.

        - Не дыши полной грудью, а то опьянеешь, здесь много кислорода.  - Я спрыгнул на землю и с пистолетом в руке внимательно осмотрел дом - никого.

        - Вылазь,  - кивком позвал я девушку, она быстро выбралась из кабины.

        - Где это мы?  - спросила она, с изумлением глядя на вершины огромных деревьев.

        - Приют контрабандиста.  - Я спрятал оружие и удовлетворенно вздохнул.  - Укромное место, здесь ты сможешь пожить какое-то время, пока я не найду место получше. Располагайся.  - Я жестом радушного хозяина пригласил девушку в дом.
        Видимо, увиденное стало для нее шоком - она смотрела на все широко открытыми глазами, с ужасом замечая лохмотья паутины, густой слой пыли, древнюю архаичную мебель…

        - Я буду здесь жить?  - тихо спросила Настя, в ее взгляде сквозило подлинное недоумение.  - Ты издеваешься надо мной?!

        - Ничуть.  - Я взглянул на девушку с усмешкой.  - Не так уж долго - скажем, неделю или две… Ну, в крайнем случае - месяц, и уж никак не больше года. По крайней мере всю жизнь ты здесь не просидишь.  - Меня понесло, я не мог удержаться от смеха, глядя на возмущенную девицу.

        - Я здесь не останусь,  - твердо заявила Настя и решительно выскочила на улицу.
        Меня душил смех - наверное, я действительно был отвратительным типом.
        Девушка уже забиралась в кабину, когда я мягко и нежно ухватил ее за талию.

        - Ну пошутил я, Настя, пошутил.  - Я откровенно рассмеялся.  - Мне надо будет кое-что узнать, это займет максимум сутки. А потом я заберу тебя отсюда. Хорошо?
        Девушка повернулась, несколько секунд внимательно смотрела на меня, затем по лицу ее скользнула улыбка.  - Ну уж нет,  - тихо произнесла она, глядя мне в глаза.  - Одним «хорошо» ты теперь не отделаешься.  - Настя скользнула в кабину, достала теплый шерстяной плед и быстро расстелила его на траве. Затем, глядя на меня с вызывающей улыбкой, не торопясь стала стягивать с себя одежду…
        Отделавшись наконец-то от ненасытной девчонки, я молча гнал машину к Семи Холмам, одному из крупнейших мегаполисов Мельхиоры. Оставалось надеяться, что Тед был на месте - вот уже второй десяток лет промышлял он своей древней, как сама история, профессией.
        Тед был дома - похоже, фортуна и впрямь повернулась ко мне лицом. Увидев садящийся
«глайдер», он вышел из дома - как всегда, аккуратный и подтянутый, в чистой, с иголочки, одежде - ни дать ни взять преуспевающий бизнесмен. Правда, мало кто в этом городе знал, что этот скромный спокойный джентльмен был асом шпионажа, и множество людей в этом мире готовы были отдать все, лишь бы найти умыкнувшего их тайны человека да сжать потуже пальцы на его горле.
        Тед приветствовал меня тепло и радушно, мы не виделись с ним больше года. Окинув взглядом мою машину, понимающе усмехнулся.

        - Никак за старое взялся?  - спросил Тед, имея в виду мои старые контрабандные дела.

        - Да нет, Тед, дело тут у меня одно срочное. Нужна твоя помощь.

        - Чем могу.  - Тед усмехнулся и потянул меня в дом.  - Пошли, лучше не стоять на открытом месте.

        - Что, никак набедокурил?  - Я с удивлением посмотрел на друга.

        - Сложно сказать… - Тед улыбнулся.  - Но береженого Бог бережет.
        Мы вошли в комнату, Тед кивнул на кресло, я с удовольствием сел.

        - Итак, в чем проблемы?

        - Сам не знаю… Хотел спросить у тебя - ничего подозрительного, необычного не замечал в последнее время?

        - Последнее - это сколько?

        - Неделю, две, месяц - точно не скажу.
        Тед задумался.

        - Не знаю, имеет ли это к тебе отношение… Понимаешь, Макс, появилась новая сила - и весьма солидная. До Ордена ей еще далеко, но замашки явно немалые. Кто такие, пока не знаю, но работают неплохо. Впервые я заметил их где-то год назад - раскручивал одного типа и заметил, что кто-то работает параллельно со мной. За прошедший год они здорово развернулись. Больше ничего необычного вроде бы не было.

        - Любопытно… - Я поудобнее устроился в кресле.  - А как ты думаешь, пришить они кого-нибудь могут?

        - Могут,  - кивнул Тед.  - Было у нас не так давно, с пару месяцев назад, два трупа. Точно не знаю, но я лично уверен в том, что именно эти ребята и поработали.

        - Ну а кто они, не догадываешься?
        Тед хмыкнул:

        - А черт их знает… Меня пока это не коснулось, я и не лезу на рожон. Но если все взвесить, то могу сказать одно - уровень весьма серьезный, такое под силу либо очень крупной финансовой структуре, либо все идет под патронажем правительства какой-нибудь планеты.
        Я удивленно присвистнул.

        - Настолько все серьезно?

        - Да, Макс… Похоже, близится новый передел власти.

        - Спасибо, Тед,  - может, это и связано каким-то боком с моими делами. Слушай, еще одна просьба - ты не мог бы по своим каналам выяснить, не прибывал ли па Мельхиору за последние десять дней космобот типа «Каскад», не зарегистрирован, имел на борту стальной ящик или сейф порядка пяти метров в длину?
        Тед прищурил глаза и посмотрел на меня с нескрываемым удивлением.

        - Стальной пятиметровый ящик? Где ты о нем слышал?

        - Ты что-нибудь знаешь о нем?  - Удивленный вид Теда явно свидетельствовал в пользу моей догадки.

        - Ну, не могу сказать, что знаю точно или что речь идет именно о твоем ящике… Просто есть некоторое сходство с одной очень любопытной историей - о ней мало кто знает. Помнишь захват главарей Ордена?

        - Ну еще бы,  - я усмехнулся,  - все каналы были этим забиты.

        - Да, шумиху подняли большую. Говорили, что Орден проник в госструктуры, что его деятельность угрожала национальной безопасности Объединенных Миров… Поверь - это все полная ерунда. Знаешь, зачем все это было организовано, чего боялись правительства всех этих планет?

        - Ну и чего?  - Я с любопытством посмотрел на Теда.

        - Они боялись Архива Ордена… - Тед посмотрел на меня, пытаясь оценить мою реакцию на сказанное. Реакции не было, поэтому Тед терпеливо стал объяснять даль - ше.  - Ты пойми - Ордену больше сотни лет, и все это время он собирал информацию - или, говоря проще, компромат на всех высокопоставленных чиновников всех государств, а также на всех мало-мальски заметных людей, способных выбиться в люди. Итог - когда человек попадал во власть, Орден уже что-нибудь на него имел. Ну теперь ты понял?

        - Ты хочешь сказать, что властям нужен был Архив?

        - Ну а что же еще.  - Довольный Тед закинул ногу на ногу.  - Ведь для них этот Архив был как заноза в заднице. Но это еще не самое интересное.  - Мой собеседник потер руки.  - Самое интересное состоит в том, что властям удалось добраться до Архива и разнести его вдребезги - по слухам, именно об этом чуть раньше договорились между собой наши правители. Нет Архива - нет проблем. Но получилась маленькая промашка.
        - Тед усмехнулся.  - Они взорвали Архив, но упустили резервную копию. По слухам,  - Тед прищурил один глаз и с интересом взглянул на меня,  - резервная копия имела вид пятиметрового стального гроба, под завязку набитого электроникой.
        Картина в моей голове начала проясняться, части запутанной головоломки медленно собирались в единое целое…

        - Ты хочешь сказать, что в сейфе хранится компромат, собиравшийся без малого сотню лет?!

        - Именно,  - ответил Тед.  - И никто не знает, где он сейчас и у кого находится. Полиция два месяца землю носом рыла, но так ничего и не нашла. И вот являешься ты и говоришь мне про очень похожий ящик…

        - Скажи, Тед,  - я внимательно посмотрел на собеседника,  - найсолько я знаю, ты на своей информации зарабатываешь довольно неплохо. Ну а сколько может стоить этот ящик?

        - Сколько стоит Архив?  - Тед усмехнулся.  - Чтобы его оценить, не хватит денег. Он бесценен, Макс, просто бесценен. Тот, кто приберет Архив к рукам, будет держать за горло весь мир.
        Я молчал, осмысливая сказанное. Если это действительно был Архив…

        - Помнится, ты упомянул о каком-то космоботе?  - Тед с улыбкой взглянул на меня, давая понять, что теперь мое время поделиться информацией.

        - Да, Тед. И будет очень хорошо, если ты сможешь отыскать его след. Короче, ситуация такая…


        Я возвращался к Насте, аккуратно ведя машину над самыми кронами деревьев - подниматься выше я не стал, опасаясь попасться на глаза случайному патрулю. Итак, все наконец-то становилось на свои места. Есть Некто, желающий заполучить Архив - а скорее, он его уже заполучил. И теперь этот Некто заметает следы, причем заметает тщательно и дотошно. Ну еще бы - имея такую ценность… Если Денис еще жив и Тед его разыщет - в чем я, говоря откровенно, очень сомневался, то не все еще потеряно, можно будет попытаться добраться до сейфа самому,  - я усмехнулся, сообразив, что незаметно для себя уже вновь включаюсь в очередную гонку за сокровищами. Ну а почему бы и нет - в конце концов, чем мы хуже других? Эх, Даяну бы сюда - она бы развернулась… На секунду я даже пожалел о том, что неукротимой амазонки нет рядом. Конечно, она на меня немного в обиде, но стоит ли ворошить прошлое? Впрочем, пока. мне хватало проблем с другой девицей - с той самой, которая как раз сейчас весело приветствовала меня, лежа на пледе и оживленно махая рукой.

        - Ты обещал быстрее,  - обиженно заявило юное создание, едва я успел выбраться наружу.
        Я уже устала тебя ждать.  - Она взглянула на меня такими глазами, что сердце мое екнуло - надо было срочно переключить мысли этой милашки на что-то другое.

        - Быстро в машину, за нами гонятся.  - Мне оставалось только надеяться, что голос мой звучал достаточно правдоподобно.  - И не забудь плед…
        Наверное, мне все же удалось скорчить достаточно свирепую физиономию, так как ненасытное создание, схва-, тив плед, быстро юркнуло в кабину. Заскочив следом, я с места рванул вверх, постаравшись сделать это как можно жестче.

        - Возьми оружие.  - Я кивнул на штурмовой пояс девушки, лежавший в боковой нише.  - И не забудь одеться,  - добавил я, представив, как нелепо будет смотреться штурмовой пояс на фоне миниатюрного бикини.
        Подействовало - девушка торопливо одевалась, то и дело задевая головой низкий потолок каюты - каюсь, ради этого я намеренно несколько раз дернул машину…
        Включив радар, я окинул взглядом экран - вроде чисто. Быстро ввел полетное задание с координатами Илионы, затем начал набор высоты.

        - За нами гонятся?  - Моя напарница, застегнутая на все кнопки и до зубов вооруженная, плюхнулась в кресло рядом со мной.

        - По крайней мере гнались,  - миролюбиво ответил я и тут же пожалел о сказанном - Настя взглянула на меня, в глазах ее мелькнуло подозрение.

        - Ты меня обманул?  - Голос ее на миг стал жестче - где-то я уже слышал подобные стальные нотки…

        - И не думал,  - ответил я, спасая положение,  - Следи внимательно за своей стороной.  - Я не стал объяснять девушке тот факт, что прекрасно контролировал обстановку по радару.
        На орбиту мы вышли спокойно. Лишь один раз мелькнула в поле зрения радара зеленая точка патруля, но нам это уже не угрожало - что и говорить, поездка на редкость спокойная. Всегда бы так. Оставались сущие пустяки - переключив двигатели, я дождался выхода на режим и щелкнул пуговкой автопилота.

        - Вот и все.  - Я с улыбкой посмотрел на девушку.  - Каких-то трое суток - и мы на месте.

        - И куда мы летим на этот раз?  - Юное создание с обожанием взглянуло на меня, решив, видимо, что даже если я обманул ее внизу, то теперь она с лихвой наверстает упущенное, благо сбежать отсюда мне действительно было некуда.

        - На Илиону. Твой папочка оставил тебе немного денег, надо их забрать.

        - Немного - это сколько?  - поинтересовалась Настя, ее глаза блеснули - видимо, в жизни ее интересовал не только секс.

        - Тебе хватит,  - ответил я уклончиво, мысленно дав себе обещание ни в коем случае не давать этой дурочке распоряжаться деньгами - ради ее же блага.
        Настя выбралась из кресла, сняла и сунула в нишу штурмовой пояс, затем обвила меня сзади руками.

        - Итак, чем мы будем заниматься эти три дня?
        Когда корабль опустился на стоянку глайдеров перед одним из отелей Илионы, я облегченно вздохнул - похоже, мне наконец-то удастся отделаться от этой несносной девчонки…
        Снятый номер не был самым большим и шикарным - обычные рядовые апартаменты. Но для Насти, никогда не бывавшей в отелях такого класса, все увиденное показалось настоящим чудом. Она с восторгом рассматривала расписанные в старинном стиле потолки, долго изучала ванную комнату и все ее аксессуары. Но в подлинный восторг ее привела огромная кровать и большое зеркало на потолке - увидев это великолепие, она чуть не завизжала от восторга. Упав на кровать и разметав по подушкам копну своих светлых волос, она посмотрела на меня таким взглядом, что мне сразу стало ясно - пора сматываться…
        Но перед этим пришлось-таки залезть в свою сумку, достать компилятор, чистый бланк документов и за несколько минут состряпать себе документы на имя Артура Хейли. Все это время Настя с восторгом следила за всеми манипуляциями, запоминая каждое мое движение. Да, чуть было не забыл…

        - Как твое полное имя?

        - Анастасия Фрей…

        - Так вот, Анастасия Фрей,  - я пошел, вернусь часа через три. Закройся, никого не впускай, никуда не уходи. Все ясно?

        - Все ясно,  - ответила Настя тоном обиженной школьницы.  - Но на ночь-то мы здесь по крайней мере останемся?!
        Было еще рано - около половины девятого, нестерпимо хотелось спать, проклятая девчонка так и не дала мне толком выспаться. Взяв напрокат глайдер - болтаться в центральном мегаполисе Илионы на грузовой машине было нежелательно, я быстро добрался до одного из небольших городских банков и за двадцать минут открыл там счет на имя Анастасии, положив на него десять тысяч кредов. Выйдя из банка, забрался в машину, включил экскурсионную программу и теперь молча сидел в кресле, думая под мелодичный голос гида о своих насущных проблемах. Прошло почти полчаса, прежде чем я перехватил управление и, отключив гида, направился в сторону Банка Илионы.
        Семь минут десятого - поправив костюм, я спокойной деловой походкой вошел в банк.
        Уже на пороге меня встретил улыбчивый клерк и провел в одну из комнат для посетителей.

        - Чем могу служить?  - Голос клерка казался искренним, но за внешней маской все равно проскальзывало полное равнодушие.

        - Я хотел бы открыть счет в банке на имя моей родственницы.

        - На какую сумму?  - поинтересовался клерк.

        - Один миллион кредов… - Видимо, такие крупные вклады делались не часто, так как клерк тут же оживился.

        - Внесете наличными?

        - Нет, хочу перевести с другого счета.

        - С какого банка?  - Голос клерка несколько погрустнел.

        - С вашего же, у меня здесь открыт счет.

        - Ваше имя и документы… - произнес клерк совсем уже разочарованно.

        - Артур Хейли.  - Я протянул служащему карточку.


        Он внимательно изучил документы, сравнил мое изображение с оригиналом - все совпадало. Ну еще бы - я ведь сам все делал…
        Набрав на терминале «мои» данные, он взглянул на монитор.

        - Хейли, Артур… Номер ячейки?

        - С-637.

        - Введите код.  - Он протянул мне наборную панель.
        Запустив руку в нишу, я быстро набрал код - 815 - 810-311.
        Клерк не мог видеть, какой код я набираю, но, видимо, все было правильным - взглянув на монитор и убедившись, что доступ разрешен, он спокойно кивнул.

        - Все правильно… На какое имя будете открывать счет?

        - Анастасия Фрей…
        Клерк записал по буквам, дал мне посмотреть.

        - Все верно?

        - Да.

        - Какая сумма?

        - Один миллион кредов. С условием, что владелица не сможет распоряжаться им в течение пяти лет.
        Клерк кивнул - видимо, все это ему было хорошо знакомо.

        - И я хотел бы знать точный остаток,  - добавил я.
        Клерк снова молча кивнул.

        - Один миллион… - Его пальцы забегали по клавишам терминала.  - Введите код.  - Он снова подтолкнул мне наборную панель.
        Код у меня был подобран заранее…

        - Все?  - спросил я клерка.

        - Да, вы открыли счет на имя Анастасии Фрей, на сумму в один миллион кредов, свободный доступ к счету она получит через пять лет…
        - Еще вопрос: можно сделать ежемесячный перевод десяти тысяч кредов с этого счета на ее же счет вот в этом банке?  - Я протянул клерку распечатанные реквизиты банка и номер счета.

        - Можно.  - Клерк кивнул, его пальцы снова забегали по клавиатуре.  - Каждый месяц мы будем переводить на ее счет указанную вами сумму.

        - Спасибо. Вы забыли сказать мне остаток.

        - Извините.  - Клерк взглянул на терминал.  -У вас остался один миллион сорок четыре тысячи восемьсот двадцать два креда.

        - Спасибо,  - поблагодарил я клерка.  - С вами очень приятно работать.

        - Будем рады видеть вас снова.  - Клерк улыбнулся, на этот раз уже более искренне.
        Выйдя из банка, я в самом благодушном настроении отправился в отель - похоже, с одним делом я все-таки разобрался.
        Настя встретила меня с нескрываемой радостью.

        - Больше ты никуда не пойдешь?  - спросила она, глядя на меня сияющими глазами.

        - Пока нет.  - Мне жалко было разочаровывать мою любвеобильную спутницу.  - Могу тебя поздравить - в Центральном банке на твое имя открыт счет в один миллион кредов.

        - Один миллион?!  - Голос девушки задрожал от восторга.  - Мне?!

        - Тебе.  - Я с ухмылкой взглянул на свою подопечную.  - Но пользоваться ими ты сможешь лишь через пять лет…
        Было забавно наблюдать, как медленно сползает с ее лица улыбка.

        - Через пять лет?  - повторила она разочарованно.

        - Да. Но все эти пять лет у тебя каждый месяц будут в кармане десять тысяч - по-моему, тебе этого вполне хватит.

        - И я смогу их тратить?

        - Ну разумеется.  - Я протянул ей номера счетов.  - Хоть сейчас…
        Девушка захлопала в ладоши.

        - Как здорово!  - Видимо, голова у нее действительно шла кругом. Да и в самом деле, десять тысяч сами по себе весьма хорошие деньги, а тут еще и каждый месяц.

        - Но учти - это твои деньги, с твоего счета - так что трать с умом. В любом случае через пять лет у тебя останется не меньше пятисот тысяч - с учетом процентов… Запомни хорошо код - я кивнул на листок,  - потом уничтожь его. Забудешь код - потеряешь деньги.

        - А если я действительно забуду?  - со страхом спросила девушка.

        - Тогда тебе придется искать меня, я никогда ничего не забываю.

        - Искать?  - недоуменно спросила девушка.

        - Настя, у меня дела, мне надо лететь.

        - Ты не возьмешь меня с собой?  - В ее голосе послышалась обида.

        - Завтра с утра мы найдем тебе квартиру, ты переберешься туда и будешь думать о том, как со вкусом потратить папины денежки.  - Я с усмешкой взглянул на девушку.  - А у меня дела.
        Настя насупилась - судя по всему, ее доблестный кавалер и в самом деле решил ее покинуть. Она останется одна, на чужой планете… - на девушку было жалко смотреть.

        - Но все это будет завтра,  - поспешил добавить я, не зная, чем еще можно утешить несносную девчонку,  - мой взгляд упал на кровать. Ничего не поделаешь - устало вздохнув, я обнял помрачневшую Настю, затем взял ее на руки и бережно понес к кровати…
        Всю обратную дорогу до Мельхиоры я отсыпался, отдыхая после общества неподражаемой Анастасии, да думал о том, как мне быть дальше. Если бы Денис был жив, то разыскать этот чертов ящик было бы не в пример легче, а так… Что ж, посмотрим, удалось ли что-нибудь раскопать Теду…
        Наверное, ему действительно удалось что-то отыскать.
        Уже подлетая к его дому, я заметил густой шлейф дыма, огни полицейских машин, мимо меня неторопливо прошелестел медицинский глайдер - и эта его неторопливость говорила о многом.
        Похоже, я здесь уже был лишним - не увеличивая скорость, я спокойно и неторопливо миновал дом Теда - а точнее то, что от него осталось. Огромная дымящаяся воронка, рваные куски искореженного металла. Я сжал зубы - кто бы ты ни был, тварь, я до тебя доберусь…
        Все было предельно ясно - я не знал, кто все это организовал, но сделано все было довольно просто ненадежно, я хорошо знал эту методику. Через несколько часов по видео наверняка сообщат о том, что некий юнец-наркоман угнал грузовой глайдер, не справился с управлением и врезался в жилой дом, хозяин которого, как на грех, оказался дома… Хотя на деле все было немного сложнее - глайдер управлялся дистанционно, юнец - или кого они там подобрали - просто сидел в кабине со сломанной шеей, пристегнутый ремнями к пилотскому креслу. Не бог весть какое умение нужно, чтобы загнать глайдер в стену дома… Я тяжело вздохнул.
        Куда же, мне теперь… я взглянул на раскинувшийся подо мной город. В самом деле - куда?
        Мой неизвестный противник явно меня переигрывал - это надо было признать. Методично и сосредоточенно он обрубал все концы, не давая мне возможности вцепиться в его след. Он владел инициативой, владел ситуацией, а потому бил уверенно и точно…
        Невдалеке показался небольшой лесок - снизив скорость, я плавно опустил машину у подножия огромного дерева. Заглушив двигатель, откинул колпак, закрыл глаза и стал молча дышать свежим, насыщенным кислородом воздухом, думая о том, что мне теперь делать…
        Из задумчивости меня вывел сигнал вызова - я удивленно открыл глаза и взглянул на зеленый мерцающий огонек. Любопытно… Кто бы это мог быть - я бортового номера не давал никому.

        - Слушаю,  - тихо ответил я, сдвинув пуговку переключателя.

        - Макс?  - Всегда спокойный голос Теда был чуточку хриплым.

        - Тед!  - закричал я, наклонившись к решетке микрофона,  - ты живой?!

        - Ну еще бы,  - раздался хорошо знакомый мне смешок.  - Но эти паразиты разнесли мой дом.

        - Тед, дружище, ты не представляешь, как я рад тебя слышать! Черт, а я тебя уже похоронил. Как ты меня нашел? Тед обиженно хмыкнул.

        - Обижаешь, Макс, это же моя работа… Ладно, к делу. Слышал когда-нибудь о такой компании - «Лаборатория деловой информации Дельта-Сервис»?

        - Первый раз слышу,  - честно признался я.

        - Немудрено,  - усмехнулся Тед.  - Зарегистрирована полтора года назад, официально занимается маркетинговыми исследованиями, статистикой и прочей подобной чепухой. Но мне кажется, это лишь прикрытие - здесь дела посерьезнее. По крайней мере твой пропавший космобот приземлился девятнадцатого числа на территории этой компании - сам знаешь, всегда кто-нибудь что-нибудь, да видел - тем и живем.  - Довольный голос Теда вызвал в моей памяти образ мурлыкающего-кота.  - А вот дальше проследить не удалось,  - извиняющимся тоном добавил Тед.  - Попробовал ночью проникнуть в ангар, да едва ноги унес - охрана почище правительственной. А уже днем за мной следили - неплохо работают, черти!  - Тед не смог скрыть восхищения работой своих неизвестных коллег.  - Пришлось пожертвовать домом.

        - Все лучше, чем шкурой,  - усмехнулся я.  - Они считают тебя покойником?

        - Конечно,  - усмехнулся Тед.  - Хотя когда узнают, что тела не нашли, могут зашевелиться.

        - Что думаешь делать дальше?

        - Уносить ноги,  - засмеялся Тед.  - Да и тебе бы посоветовал то же самое - слишком все серьезно. Макс… Лучше все бросить и улететь куда-нибудь - уж мы-то с тобой, без работы не останемся.

        - И куда хочешь отправиться?  - Мой голос слегка погрустнел - Тед бы мне пригодился. Впрочем, он сам себе хозяин.

        - Куда-нибудь… - уклончиво ответил Тед.  - Если что, оставляй сообщения на мое имя на Земном терминале.

        - Хорошо, Тед. Кстати - как-то неудобно о деньгах, но все-таки - сколько я тебе должен?

        - Макс, ты меня обижаешь,  - фыркнул Тед.

        - Прости, Тед… А как же твой дом?

        - Не переживай, он был застрахован.  - Тед засмеялся.  - Получу больше, чем он стоил.

        - А не возьмут тебя на этой страховке?

        - Я ведь не пойду за ней завтра.  - В голосе Теда послышался сарказм.  - Отдохну где-нибудь месячишко-другой, потом потихоньку все организую.

        - Все ясно, Тед… - Я улыбнулся.  - Значит, еще увидимся?

        - Само собой,  - хмыкнул Тед.  - Ну а ты-то что решил - бросишь это дело?

        - Наверное, да, Тед,  - пожалуй, это не мой уровень… - Я не хотел расстраивать друга.

        - Правильно, Макс.  - Голос Теда повеселел.  - Извини, мне пора. Лара, отстань… - В трубке послышался смех, веселая возня.  - Лара… Макс, извини, это я не с тобой…

        - Я понял.  - Усмехнувшись, я устало вытянулся в кресле.  - Тогда до встречи.

        - До встречи. Макс… Удачи тебе…

        - Тебе того же. Привет Ларочке… - успел добавить я прежде, чем связь Отключилась. Интересно, кто она такая, эта Лара?
        Как бы то ни было, все оказалось не так уж плохо - Тед выкрутился, у меня есть ниточка - большего требовать от него не приходилось. Оставалось решить, как покруче достать этот самый «Дельта-Сервис». И похоже, без некоторой помощи мне все же не обойтись… Да и вообще, старые друзья должны помогать друг другу…


        Труднее всего было ждать - ждать удобного момента, ждать подходящей возможности - а в том, что рано или поздно она появится, Даяна не сомневалась. В конце концов, не может же она и в самом деле сидеть на этом проклятом острове всю оставшуюся жизнь - что ни говори, а судьи были к ней ужасно несправедливы. Жалкие восемьсот пятьдесят тонн золота - стоило ли поднимать из-за этого такой шум?
        Устало вздохнув, плененная амазонка поправила ремень корзины и вновь принялась собирать с невысоких розовых кустов ароматные чайные зерна…
        Над головой неторопливо проплыл патрульный глайдер, Даяна проводила его недобрым взглядом. Стекла кабины были опущены, оба пилота весело переговаривались, девушка слышала их голоса и громкий смех. Что ж - резвитесь пока, сейчас ваше время.
        Болела спина, Даяна опустила тяжелую корзину на землю, поправила широкополую шляпу
        - что и говорить, местное светило палило нещадно. Сняв с пояса фляжку, глотнула воды… Взглянула на свои загорелые руки, коротко подстриженные ногти - Господи, во что она превратилась за эти четыре месяца!


        Вот и долгожданный вечер - оранжевый пылающий шар коснулся горизонта, на смену ему выполз корявый рыжий обломок, местный аналог земной Луны.
        Ее очередь - опустив корзину на весы, Даяна поправила волосы и выжидающе посмотрела на контролера - кажется, сегодня она опять недобрала норму.

        - Восемьсот пятнадцатый, недобор два двести шестьдесят,  - скучным голосом ответил контролер.  - Следующий…
        Даяна вздохнула - похоже, она опять останется без выходного.
        Сдав корзину с зернами, она прошла к своему домику, пакет с едой уже лежал в предназначенной для него нише. Десять ноль ноль - пискнул сигнал отбоя, мощная стальная решетка сдвинулась с места и перекрыла входную дверь.

«И так всю жизнь?» - подумала Даяна, стоя у решетки и глядя на манившее ее звездное небо…

…Стук раздался в три пятнадцать ночи - тихий, осторожный. Даяна мгновенно проснулась и прислушалась - показалось? Нет, опять…
        Тук-тук, тук-тук… тихое постукивание не прекращалось. Кто бы это мог быть?  - Даяна осторожно открыла дверь, прильнула к решетке - никого…

        - Эй… - тихо позвала она и вздрогнула - воздух перед ней слегка шевельнулся, и она неожиданно увидела прямо перед собой человека в защитном костюме - разглядеть его на фоне песка было весьма непросто. Странно, но системы безопасности не реагировали на его присутствие.
        Человек молча прижал палец к губам, аккуратно протянул Даяне маленький компактный резак - где-то она уже такой видела…
        Даяна взяла инструмент, человек так же молча достал из перекинутой поперек спины сумки защитный костюм, но Даяне его.не отдал - он молча указал рукой на бронированное окно, девушка понимающе кивнула и закрыла за собой дверь. Тем временем незнакомец, подойдя к окну снаружи, аккуратно завесил его маскировочным костюмом.
        Вскоре запахло паленым - вооружившись резаком, Даяна аккуратно вспарывала толстое бронированное стекло. Внутри маленькой комнатки бушевали багровые отсветы, но ни один лучик не мог пробиться наружу сквозь плотную, маскировочную ткань.
        Наконец раздался тихий хруст - выключив резак, Даяна аккуратно надавила в центр стекла, бронированный овал подался и выпал прямо в - заботливо подставленные руки незнакомца.
        Все было тихо - незнакомец махнул рукой, Даяна быстро и ловко скользнула в провал окна, затем торопливо накинула на себя протянутый незнакомцем костюм, закрепила застежки.
        Все было готово, но незнакомец не торопился - откинув с циферблата часов прикрывавшую его темную крышку, он глянул время, затем тронул девушку за плечо и указал на землю рядом с собой…
        Они лежали минут пять, пока над шеренгами одинаково безликих домиков не пролетел патрульный глайдер, его мощный луч медленно обшаривал окрестности. Уткнувшись лицом в песок, Даяна молча лежала, пока глайдер не исчез вдали.
        Незнакомец поднялся, потянул Даяну за собой.
        Вот и внутренний рубеж - огромные кольца колючей проволоки, за ними тянулась широкая контрольная полоса, освещенная светом установленных на высоких мачтах прожекторов.
        Проход в проволоке был уже готов - видимо, незнакомец проделал его; когда пробирался сюда. Даяна аккуратно протиснулась вслед за ним в узкий лаз…
        Двести метров до наружного барьера - но незнакомец не спешил преодолеть их. Пройдя около ста метров, он остановился, затем указал Даяне на едва заметные на фоне песка тоненькие штырьки электронного барьера - его невидимые волны создавали непреодолимую преграду для всякого, кто хотел бы незамеченным покинуть эту райскую обитель. Однако непроходимый с виду сигнальный барьер явно не смутил незнакомца - он опустился на колени, порылся в песке и достал из него связку тонких пластиковых прутьев. Действуя тихо и аккуратно, он быстро собрал хрупкую с виду пятиметровую лестницу. Остался один тонкий длинный прутик с прикрепленным к нему небольшим датчиком - незнакомец взял прутик в руку и осторожно подошел к барьеру, держа прутик в вытянутой руке.
        Вскоре на датчике замигал слабый зеленый огонек - граница поля. Поводив датчиком из стороны в сторону, незнакомец оценил высоту барьера и его глубину, после чего удовлетворенно кивнул головой - с того момента, как он миновал этот рубеж, параметры барьера не изменились. Достав из кармана прочный длинный шнур, он привязал его к верхней перекладине лестницы. Подняв лестницу, поставил ее рядом с границей поля, затем взглянул на девушку и ловко вскарабкался на самый верх. Секунду лестница находилась в неустойчивом положении, затем плавно опрокинулась, перенося вцепившегося в верхнюю ступеньку человека над электронным барьером. Лестница мягко рухнула на песок, незнакомец плавно кувыркнулся, гася инерцию прыжка. Настала очередь Даяны - вытянув к себе лестницу, она вновь установила ее на границе поля и аккуратно полезла наверх - на этот раз незнакомец удерживал лестницу от падения, держа в руках шнур. Как только Даяна достигла верха, он плавно потянул шнур, лестница качнулась и снова опрокинулась. Секундный полет, смягчающий кульбит - и можно идти дальше.
        Однако ее проводник не спешил - он так же неторопливо вытянул и разобрал лестницу, затем аккуратно закопал разобранную конструкцию. После чего вновь глянул на часы, улегся на песок и выжидающе посмотрел на Даяну.
        Ждать пришлось недолго - появившийся вдалеке слепящий луч прожектора медленно приближался, глайдер прошелестел над их головами и так же неторопливо исчез вдали… Когда погасли последние отблески луча, незнакомец приподнялся и все так же молча потянул Даяну за рукав. Даяна поднялась - после слепящего луча глайдера свет стационарных прожекторов казался слабым и безжизненным.
        Внешний барьер - высокая каменная стена. Построенная в незапамятные времена руками все тех же заключенных, она была скорее символом неотвратимости правосудия, символом безысходности для всякого попавшего сюда заключенного, нежели реальным препятствием. По крайней мере спутника Даяны она явно не смущала - порывшись в песке у основания стены, он вытащил два монтажных пояса - только сейчас Даяна заметила, что к вершине стены тянутся две тонкие стальные нити.
        Закрепив лямки пояса, девушка передвинула рычажок управления. Тихо зажужжал привод лебедки, струна натянулась и плавно повлекла Даяну в высоту.
        Вот и вершина. Даяна снизила скорость подъема - конец струны был надежно закреплен монтажной скобой. Рядом темной тенью появился незнакомец, струна его пояса оканчивалась легким стальным крюком, обмотанным для бесшумности полосками маскировочной ткани. Перекинув крюк на другую сторону стены, он взглянул на Даяму и начал спускаться, девушка без промедления последовала за ним.
        Вот и земля, на Даяну пахнуло свежим океанским ветром. Незнакомец уже отцепил пояс и теперь помогал освободиться Даяне. На этот раз он просто бросил ненужную теперь амуницию и уверенно'повлек Даяну в сторону шумящего прибоя.
        Даяна несколько разочаровалась, увидев приткнувшийся в расселине скалы грузовой глайдер - на этой колымаге отсюда не убежишь… Впрочем, едва она оказалась в кабине, ее сердце радостно вздрогнуло - похоже, «глайдер» оказался с сюрпризом…
        Незнакомец забрался в пилотское кресло и, не включая освещения, на ощупь запустил двигатель, плавно поднял машину и быстро повел ее в сторону далекого горизонта, едва не цепляя днищем могучие океанские валы - подняться выше мешали расположенные на острове радары.

«Глайдер» быстро набирал скорость, и вот уже проклятый остров скрылся из глаз… Можно взлетать - незнакомец плавно взял ручку управления на себя, и «глайдер», задрав нос, рванулся вверх.
        Когда их заметили, было уже слишком поздно - маленький космобот вышел на орбиту и был недосягаем для орудий спешащего к ним патрульного корабля. Незнакомец усмехнулся, переключил двигатели, нажал кнопку запуска. Пространство за бортом моргнуло и затянулось туманом.

        - Вот и все.  - Незнакомец облегченно вздохнул и взглянул на Даяну.  - Только обещай, что не сломаешь мне шею сразу - договорились?  - Он усмехнулся и стянул с лица скрывавшую его маску…


        Стянув маску, я с интересом смотрел на Даяну и молча ждал ее реакции. Говоря откровенно, в спинку ее кресла я загодя установил электрошоке?, и теперь мой левый башмак ласково поглаживал кнопку, готовый в любое мгновение утихомирить вздорную бабенку…

        - Макс… - недоверчиво произнесла Даяна, в глазах ее светилось удивление.
        Что ж, мне это понравилось - мало что на свете могло удивить Даяну.

        - Вот уж от кого не ожидала, так это от тебя,  - тихо процедила она, ее взгляд затуманился - похоже, она оценивала ситуацию.

        - Ну не мог же я, в самом деле, оставить тебя гнить здесь,  - ответил я, внимательно наблюдая за Даяной - кто знает, что сейчас творилось у нее в голове.

        - И ты не побоялся прийти? Думаешь, я буду благодарить тебя - после того, как по твоей милости угодила сюда?!

        - По моей милости?!  - Я искренне удивился.

        - Ну а по чьей же,  - усмехнулась Даяна.  - Ведь если бы ты не надул меня с Жемчужиной, я была бы ее владелицей и мне не пришлось бы брать приступом звездолет казначейства.

        - Ну, положим, трудно сказать, кто кого хотел надуть.  - Я взглянул Даяне в глаза, но она с усмешкой выдержала мой взгляд - что ни говори, она была все той же неподражаемой Данной.

        - Но в итоге обманул меня именно ты…

        - Не я один.  - Я пожал плечами.

        - Да нет, это был ты - ни Гарри, ни эта дурочка Клара - никто бы из них этого не сделал. И координаты изменил именно ты, да еще и подписался.

        - Приятно, что ты обо мне такого высокого мнения.  - Я усмехнулся.  - Впрочем, почему бы нам не забыть старые обиды?

        - Это после твоего обмана? Посидел бы ты на этом чертовом острове…

        - Каждому - свое,  - философски заметил я, не убирая ноги с кнопки.  - Впрочем, может, вот это хоть как-то покроет твои моральные издержки… - Я перегнулся через спинку кресла, протянул руку к своему - костюму и вытащил из кармана сложенный вчетверо листок бумаги.  - Держи… И будь благодарна Гарри.

        - Что это?  - Даяна взяла листок, развернула его, быстро пробежала глазами.  - Дарственная?!

        - Угу,  - подтвердил я.  - Эта бумажонка подтверждает, что Гарри добровольно передает тебе в полное и неотъемлемое владение двадцать пять процентов территории Жемчужины.

        - А остальные семьдесят пять?  - быстро спросила Даяна.

        - Пятьдесят у Гарри с Кларой, ну а двадцать пять…

        - У тебя,  - закончила за меня Даяна.  - Недурно вы распорядились моей собственностью.

        - Даяна, побойся Бога!  - Мое возмущение было абсолютно искренним.  - Ты сговорилась с этим поганым лейтенантом, ты хотела прикончить нас - а теперь я вытаскиваю тебя с твоего райского острова, Гарри передает тебе владения стоимостью в сотни миллионов кредов - и ты еще нас в чем-то упрекаешь? Может, тебя отвезти обратно?!
        - Я с готовностью придвинулся к пульту управления.
        Даяна улыбнулась - улыбнулась так, как давно не улыбалась. Интересно, когда я в последний раз видел у нее такую улыбку - теплую улыбку?!

        - Ты не поверишь. Макс, но я тебя действительно обожаю.  - В глазах амазонки искрился смех.  - И если ты не достанешь меня и я тебя все-таки не пристрелю, ты наверняка будешь жить вечно. А теперь выкладывай, что там у тебя…

        - ?!

        - Макс, не строй из себя идиота - я в жизни не поверю, что ты вытащил меня оттуда только за красивые глаза.
        Я взглянул на Даяну и засмеялся - что ни говори, а провести ее было сложно.

        - Как всегда, дорогая, ты права. Вряд ли тебе теперь нужны деньги, но тут есть одно дельце, которое может тебя заинтересовать. Дела обстоят следующим образом…


        Илиона, как обычно, встретила нас теплом и голубым небом. Опустив машину возле отеля на знакомую уже мне площадку, я заглушил двигатель и открыл колпак.

        - Итак, как договорились - завтра, в это же время.  - Даяна выбралась из машины.  - Дела потерпят, а мне просто необходимо привести себя в порядок.  - Она с брезгливостью оглядела себя, затем снова взглянула на меня.  - Буду нужна, ищи Кристину Хендерсон… Дай мне тысяч десять, пока я не заглянула в банк.
        Отсчитав десять тысяч, я с усмешкой протянул Даяне банкноты - для беглянки она была на редкость спокойной. Впрочем, уже к вечеру у нее наверняка будут и новые документы, и новая внешность.

        - Тебе помогать?  - спросил я.

        - Хочешь помочь мне искупаться?  - язвительно спросила Даяна.  - Что, ребра уже зажили?

        - Все, молчу.  - Я упреждающе вытянул ладонь.  - Вообще-то я имел в виду документы.

        - Как-нибудь сама управлюсь… - Пронзив меня на прощание взглядом, Даяна быстро взбежала по ступенькам отеля.
        Проводив девушку восхищенным взглядом - что ни говори, а эта стерва мне действительно нравилась, я задумчиво огляделся - куда бы пойти?
        Примерно минуту я обдумывал внезапно пришедшую на ум мысль, затем обреченно махнул рукой и полез в кабину - почему бы и нет?!

        - Макс, Максик!!!  - Радости Насти не было предела.  - А я думала, ты меня бросил…

        - Ну как я мог тебя оставить,  - пробормотал я, с трудом уворачиваясь от восторженных поцелуев девушки.  - Просто дела были, а вот сегодня я свободен.

        - Макс… - Настя наконец-то отпустила меня.  - Ты надолго?

        - Завтра улетаю.  - Слова мои были чистой правдой.

        - Уже завтра… Но ты вернешься?

        - Постараюсь,  - ответил я уклончиво.  - А ты неплохо здесь устроилась.  - Я оглядел Настину квартиру. Сказать по правде, выбранная ею обстановка была, на мой взгляд, чересчур яркой и вызывающей, но это, в конце концов, дело вкуса… Я не увидел здесь ни терминала связи, ни привычного для меня рабочего стола, ни кассет со всевозможными справочниками… А вот о чем, о чем, а о кровати Настенька не забыла - огромное, в четверть комнаты, монументальное сооружение наверняка в бытность свою принадлежало какой-нибудь королеве и явно было куплено где-то на аукционе.

        - Нравится?  - вкрадчиво спросила Настя, перехватив мой взгляд.

        - Впечатляет,  - честно признался я.  - Настоящий антик.

        - Не хочешь прилечь?  - Девушка повлекла меня в сторону кровати. Господи, ну не так же сразу…

        - Потом, Настя, потом… Мне надо немного сполоснуться, неплохо бы и перекусить чего-нибудь - как ты на это смотришь?

        - Хорошо, я что-нибудь закажу… А что бы ты хотел?

        - Бутылочку хорошего вина, все остальное - на твой вкус…
        Мылся я долго и с наслаждением, хотя и опасался, что ненасытная Настенька попытается прорваться в это хрупкое убежище. Но волнения мои были напрасными - я успел одеться и выйти из ванной, расчесывая на ходу мокрые волосы, а Настя все не появлялась - видимо, настырная девчонка все же сумела взять себя в руки.
        Но дело, как оказалось, было не в Насте - я понял это в тот момент, когда нечто тяжелое, с тихим свистом распоров воздух, с хрустом опустилось на мою голову…
        Это нечто оказалось стеклянной статуэткой неизвестного мне животного, ранее стоявшей на маленьком журнальном столике - ее голубые обломки я заметил на полу сразу же, как только пришел в сознание.
        Я сидел в кресле, руки были стянуты наручниками, ноги наручниками же пристегнуты к ножкам кресла. Настя, связанная по рукам и ногам, лежала на своей любимой кровати, с ужасом глядя на двух незнакомцев.
        Один из них - тот, что был помоложе, удобно расположился в кресле напротив меня. Закинув ногу на ногу, он спокойно смотрел на меня, ожидая, пока я приду в кондицию. Второй неторопливо ходил по комнатам, с интересом осматривая квартиру.

        - Неплохая хата,  - сказал наконец второй незнакомец, удовлетворенно покачав головой.  - Наверняка кучу бабок стоит…
        Он подошел ко мне, нагнулся и с усмешкой взглянул в глаза.

        - Ну что, братан,  - тебя сразу кончать или как?
        Не дождавшись ответа, он медленно разогнулся, затем резко и без замаха саданул мне в челюсть…
        Вообще-то даже в этом скованном состоянии я без труда мог увернуться от его удара, но не стал этого делать - не хотел до поры до времени демонстрировать свои навыки. Я лишь слегка повернул голову, чтобы удар пришелся не фронтально, а по касательной
        - так и получилось. Тем не менее голова моя дернулась вполне натурально.

        - Не перестарайся,  - подал голос его напарник.  - Мне бы надо еще поспрашивать его… кое о чем.

        - Да я так, для профилактики,  - отозвался второй боевик, отходя в сторону и довольно потирая руку.  - Хочешь - говори с ним, но кончать его все равно буду я. Причем медленно и долго…
        Я молча сидел и оценивал ситуацию. Ну, допустим, этого бугая я достать смогу - руки у меня хоть и в наручниках, но скованы перед грудью. Но вот добраться до второго будет трудновато - ноги прикованы к креслу, не хватит примерно секунды… Да, в любом случае он меня опережает.

        - Могу предложить небольшую сделку,  - снова подал голос сидевший передо мной человек.  - Вы отвечаете на все мои вопросы - отвечаете честно и откровенно. Я, со своей стороны, могу обещать вам быструю и безболезненную смерть - взамен долгой и мучительной. И это единственное, что я могу для вас сделать.
        В поведении этого человека чувствовался определенный профессионализм. Традиционный спектакль «добрый дядя - плохой дядя» они разыграли не так уж и плохо, и можно было немножко им подыграть - хотя бы для того, чтобы выудить из них как можно больше информации.

        - Ребята, а вы не ошиблись адресом?  - спросил я, глядя на гостей немного испуганным взглядом.  - Может, вам не ко мне?
        Второй незнакомец усмехнулся, сидевший передо мной человек подавил улыбку, но уголки его губ дрогнули.

        - К вам, Макс, к вам… Вас ведь Максом зовут?

        - А если я-скажу нет, вы поверите?

        - Вряд ли… Давайте лучше перейдем к делу - надо беречь время. Итак, что вы знаете про некий космобот серии «Каскад», недавно приземлившийся на этой благодатной планете?
        Похоже, они все знали - врать было бесполезно. Но попробовать все же стоило…

        - Я искал своего знакомого, Дениса Ковальского. Он вылетел с Земли в начале месяца и пропал. Мне сказали, что летел он сюда.

        - А кто вам сказал это?

        - Некто Гюнтер - это на Земле, вы его не знаете.

        - И давно вы его видели?  - В глазах сидевшего передо мной человека мелькнула усмешка.

        - Да как Денис улетел - дней через пять и видел.

        - И зачем вам нужен Денис?  - Голос моего собеседника был спокойным и чуточку скучным.

        - Он мне должен кучу денег,  - произнес я недовольным тоном.

        - Вот как? Ну что ж, довольно складно.,. Еще вопрос: что вас связывает с неким Тедом Брауном?
        Похоже, они действительно знали все - лукавить не имело смысла. Оставалось одно - идти ва-банк.

        - Хорошо, сдаюсь… Брауна я знаю довольно давно как хорошего специалиста в области коммерческого шпионажа. Я попросил его найти космобот Дениса либо выяснить, где в данный момент находится Архив.
        Я готов был поклясться, что при слове «Архив» мой собеседник вздрогнул - однако тут же овладел собой и спросил все тем же скучающим тоном:

        - Архив? Что еще за Архив?

        - Ладно, не валяйте дурака - вам что, досье показать? Сами все лучше меня знаете…
        Собеседник помрачнел - или мне показалось?

        - Кто еще, кроме вас, знает об Архиве?

        - Браун знал, но он недавно погиб. А больше никто.

        - Вы упомянули досье - что это за досье?
        Похоже, сработало?! Или мне только кажется?

        - Кассета с информацией по этому делу, ее мне подготовил Браун. Об Архиве, о
«Дельта-Сервисе» и прочее…

        - Кассета у вас?

        - Не совсем.  - Я усмехнулся.  - В достаточно надежном месте, и в случае моей смерти или исчезновения ее извлекут из тайника и отдадут властям, а копию - прессе…

        - Вот как?  - Мой собеседник слегка улыбнулся.  - Почему-то я более чем уверен, что вы лжете.

        - А вы проверьте,  - ухмыльнулся я.  - Шлепните меня, и через неделю, когда все газеты будут кричать об этом деле, ваш шеф лично поставит вас к стенке. А вот этот дебил,  - я кивнул в сторону бугая,  - подтвердит, что вы знали о кассете, но ничего не сделали, чтобы ее добыть.

        - Насколько я понял, вы хотите что-то нам предложить?

        - Вы очень догадливы… Я вам кассету - а вы отпускаете меня и эту девчонку.

        - А если вы лжете?

        - Вам легко все проверить - кассета может быть в ваших руках минут через десять.

        - Каким образом?  - В голосе моего собеседника появилась задумчивость - похоже, он напряженно обдумы-, вал сложившуюся ситуацию.

        - Вы отпускаете девчонку, пусть она выйдет и спокойно уйдет. Затем мы с вами летим к тому месту, где спрятана кассета, я отдаю ее вам, и мы расходимся.

        - И вы не боитесь, что мы, получив кассету, просто-напросто пристрелим вас?

        - Не боюсь, к этому времени девчонка будет в безопасности. И если я не вернусь, ей достаточно будет подойти к первому попавшемуся полисмену и шепнуть ему на ушко всего два слова: «Дельта-Сервис» и «Архив». Запомнила, детка?  - Я оглянулся на лежавшую на кровати Настю.  - «Архив», «Дельта-Сервис» - Компания такая…
        Настя испуганно кивнула - говорить она не могла, так как рот ее был аккуратно заклеен.

        - Вот видите - она все понимает, она у меня умная девочка. Можете мне верить, все у нас будет чисто. Похоже, я влез немного не в свое дело.  - Я виновато пожал плечами.  - Отпускаете нас, получаете свою касceту - и больше о нас никогда не услышите.

        - Ну хорошо.  - Мой собеседник, судя по всему, наконец-то принял решение.  - Так и сделаем. Развяжи ее,  - приказал он напарнику.
        Бугай подошел к Насте и быстро развязал ее. Девушка, морщась от боли, сорвала со рта пластырь.

        - Настя, одевайся и уходи - жди меня там, где мы смотрели первую квартиру, хорошо?
        - Я был более чем уверен, что меня выследили уже сегодня, поэтому тех адресов, по которым мы недавно подыскивали Насте жилье, они не знали.

        - Хорошо, Макс.  - Настя быстро надела туфельки, схватила свою сумочку.  - А с тобой все будет в порядке?  - В ее голосе чувствовалась тревога.

        - Конечно, милая… Не бойся, не делай глупостей и все будет в порядке. Мы ведь обо всем с джентльменами договорились - не так ли?

        - Все так,  - кивнул мой собеседник, затем достал линком.  - Чак, пропустить…
        Оглянувшись на меня в последний раз, Настя открыла дверь и выскользнула на улицу. Вытянув шею, я следил за ней через окно до тех пор, пока она не скрылась среди людей на остановке общественного транспорта.

        - Удовлетворены?  - Голос моего собеседника опять стал скучным.

        - Вполне.  - Я говорил вполне искренне. Как бы то ни было, Настя в безопасности - вряд ли за ней следили, этот тип приказал ее пропустить.  - Итак, мы едем?

        - Едем. Освободи ему ноги…
        Присев передо мной, бугай с недовольным видом начал снимать наручники с моих лодыжек. Появилось огромное желание тут же сломать ему шею, благо момент был удобный, но первый тип полностью меня контролировал - без всяких эмоций он запустил руку под мышку и теперь молча ждал. Не бог весть какой, но все же профессионал… Наконец я был свободен - разве что руки скованы, но это уже полбеды.

        - Хочу сразу предупредить.  - Мой собеседник встал с кресла.  - Хоть раз дернешься - и ты покойник. Веришь?

        - Верю.  - Этот тип явно мнил себя крутым профи, но - как бы то ни было - в данном вопросе я был склонен ему верить.

        - Тогда пошли… - Он вынул пистолет и уперся кончиком ствола мне в левую почку, бугай столь же тщательно контролировал меня справа… Одним словом, дергаться и вправду как-то не хотелось.
        Мы вышли на улицу, мой неказистый «грузовой глайдер» стоял неподалеку от входа, рядом примостился небольшой скоростной глайдер - явно одна из последних моделей. В этой машине сидели трое, при нашем появлении двое из них неторопливо вышли.

        - Залазь.  - Главарь кивнул на свой глайдер.

        - Нет, так не пойдет.  - Я возмущенно замотал головой.  - Я должен быть на своей машине, они ее знают…

        - Может, все же кончим его?  - с надеждой спросил бугай.
        .  - Остынь… Хорошо, пусть будет твоя машина - какая разница… Но за штурвал я тебя не пущу, уж лучше пристрелю сразу.

        - Нет проблем, я и не прошусь,  - миролюбиво ответил я.  - У нас ведь честный уговор
        - не так ли?

        - Честный,  - кивнул главарь, но уголки его губ снова предательски дрогнули - что ни говори, а над мимикой ему надо еще работать, и работать.
        - Чак, Ронни, сядете с нами. Бад, ты полетишь следом… Лезь назад,  - приказал он мне, забираясь в пилотское кресло, и я молча полез на второй ряд сидений. Бугай уселся рядом с главарем, двое его подручных удобно расположились по бокам от меня
        - что ни говори, а ширина «грузового глайдера» позволяла разместиться с комфортом.

        - Ничего себе.  - Главарь удивленно присвистнул, вглядевшись в управление.  - Неплохо…

        - Космобот?!  - недоуменно выдохнул бугай.

        - Похоже на то… Хорошая у тебя машина.  - Он повернулся ко мне.  - Код запуска?

        - Девять, восемь, семь…

        - Так просто? Не смеши меня…

        - Попробуй - увидишь,  - произнес я спокойным тоном, незаметно оглядев расположение моих охранников - ничего, подойдет.

        - Не запускается,  - укоризненно пробормотал главарь, набрав на панели названный мною код.

        - Там секретка еще, кнопка под левой ногой, левее педали… - как можно более невинным, чуточку усталым голосом произнес я.  - Нажми и подержи две секунды…
        Судя по всему, он так и сделал, потому что сидевший рядом с ним бугай вдруг дернулся всем телом, тихо охнул и медленно осел вниз. Но я этого уже не видел - как только главарь нажал кнопку, я коротко и точно саданул локтем в висок моего правого охранника, почувствовав, как хрустнула тонкая височная кость. Мой левый охранник ринулся ко мне, чему я абсолютно не стал возражать - поддев левым локтем тянувшиеся ко мне руки, я отвел их в сторону и с ходу, на встречном движении, вонзил пальцы правой руки ему в горло. Короткий рывок - Боже, до чего хрупким ты создал человека - и я уже накидывал цепочку наручников на шею сидевшего впереди главаря. Все вместе это заняло меньше двух секунд - главарь еще смотрел изумленно на дернувшегося бугая, не понимая, что случилось, а жесткая сталь наручников уже перехватила ему горло. Достаточно легкого поворота рук, тихий хруст - и все готово…
        Не отнимая рук, я за шею вытянул главаря к себе, затем быстро скользнул в пилотское кресло. Торопливо набирая скованными руками правильный код, успел заметить недоуменное лицо водителя второго глайдера - слегка затемненные стекла космобота не позволяли ему как следует рассмотреть происходившее, но возню в салоне он уловил и теперь напряженно всматривался, в руках у него мелькнуло оружие…
        Он промедлил буквально пару секунд, которые стали для него роковыми - рывком подбросив космобот на пару метров вверх, я тут же осадил его кормой назад, прямо на полированный корпус глайдера. Треск, далекий сдавленный крик… Я не стал смотреть, что осталось от чужого глайдера,  - быстро набрав высоту, я поспешил покинуть это чудесное место…
        Минут через десять я посадил машину в узкой лесополосе, ничего более подходящего поблизости от города найти не удалось. Добрался я без приключений, разве что пришлось еще разок нажать кнопку - мой молчаливый Друг в соседнем кресле начал было шевелиться.
        Для начала я пошарил по карманам бугая и произвел небольшой, но весьма полезный обмен - мне ключ, ему - наручники. Пристегнув своего коллегу к поручням космобота, я уже без спешки обыскал его, затем взялся за остальных. Что ни говори, а вытаскивать в одиночку три трупа было довольно тяжеловато. Устроив моих коллег в ближайших кустах, я внимательно просмотрел их документы. Ничего примечательного, никакой явной связи с «Дельта-Сервисом» - обычные мирные граждане… Впрочем, так и должно быть. А вот оружие достаточно неплохое, обычным гражданам такое не продают… Я внимательно осмотрел вынутый у главаря пистолет, поддев его мизинцем за спусковую скобу. Ну ладно,  - я бросил ненужное мне оружие в траву,  - может, мой молчаливый друг расскажет мне несколько больше…
        Прежде чем лететь, я перетащил бугая назад, хорошенько упаковал его и уложил рядом с кроватью, прицепив наручниками к кровати - так надежнее. Теперь можно и Настю поискать…
        Однако долго ее искать не пришлось - еще только подлетая к указанному ей адресу, я увидел на скамейке в небольшом скверике ее печальную фигуру. Садиться здесь было нельзя - правда, обычно меня мало заботили все эти глупые правила, но сейчас мне очень бы не хотелось, чтобы какой-нибудь въедливый полицейский заглядывал в мою машину. Пришлось сесть немного в стороне. Открыв колпак, я собрался было уже вылезти, когда увидел, , что Настя заметила меня и теперь торопливо бежала к машине.

        - Макс? Ты живой?!

        - Нет, я умер,  - отозвался я, помогая ей забраться в кабину.  - Садись… - Я захлопнул колпак и быстро поднял машину.

        - Куда мы летим?  - спросила Настя. Я с любопытством посмотрел на нее - было видно, что тревога быст-ро покидает ее.

        - В отель.

        - Это хорошо,  - отозвалась Настя, в глазах ее мелькнул все тот же озорной блеск.  - Это мне нравится.  - Она выбралась из кресла и прошла назад. Не прошло и нескольких секунд, как послышался ее испуганный голос,

        - Макс!!!

        -Да, Настя…

        - Что он здесь делает?!

        - Лежит,  - коротко ответил я - в конце концов, это была чистая правда.

        - Но зачем он здесь?!  - Тревога в голосе девушки смешалась с недоумением.

        - Он мне нужен. Немного побеседую с ним, потом отпущу.

        - А где остальные?

        - Их я уже отпустил… - Мне не хотелось вдаваться в детали.  - Успокойся, все будет в порядке.

        - Макс, я боюсь… - Настя снова перебралась ко мне, со страхом оглядываясь назад.  - Макс, там на сиденье… кровь…

        - Ерунда, это тот мерзкий тип слегка ткнулся носом - так что не переживай.
        Девушка немного успокоилась, но вскоре в ее глазах вновь зажглась тревога.

        - Макс,  - Настя удивленно смотрела вниз,  - куда мы летим?

        - Я же сказал тебе - в отель…

        - Но отель не там…

        - Мы летим в другой отель, в том нам сейчас появляться как-то не с руки.
        К небольшому отелю на самой окраине мы подлетели минут через десять - когда-то я уже в нем бывал. Этот отель был менее презентабельным, но меня это абсолютно не волновало - было бы где поесть да выспаться.
        Быстро сняв номер, я устроил в нем девушку, а сам, несмотря на ее горячие протесты, вернулся к машине - в конце концов, делами тоже надо заниматься.
        Бугай натужно сопел, пытаясь освободиться - оклемался, родной… Я подошел к нему, он замер и уставился на меня злым взглядом.
        - Ну что, братан.  - Я наклонился к бугаю.  - Тебя сразу кончать или как?
        Не в силах ответить - я заткнул ему рот кляпом и перевязал для надежности куском бинта, он что-то зло промычал, затем начал яростно извиваться, пытаясь освободиться.

        - Так бы сразу и говорил… Действительно, чего тянуть… - Я вернулся в пилотское кресло, запустил двигатель и погнал машину в центр - надо было срочно найти Даяну.
        Оставив машину на небольшой стоянке, я пошел к отелю, до него отсюда было около мили. Подлететь ближе я не рискнул.

        - Пожалуйста, мне нужна Кристина Хендерсон, у нас с ней назначена встреча… - обратился я к одному из диспетчеров, войдя в отель.

        - Ваше имя?  - спокойно спросил диспетчер, отыскивая Даяну в списке клиентов.

        - Рой Дрегер,  - назвал я одно из своих известных Даяне имен, доброжелательно глядя на служащего. Он набрал номер.

        - Мисс Хендерсон? Извините за беспокойство, здесь к вам посетитель… Да, один… Рой Дрегер… Хорошо, мисс Хендерсон… - Он взглянул на меня.  - Она как раз собиралась спуститься и просит вас подождать ее здесь.
        Когда появилась Даяна, я не сразу ее узнал - окинув взглядом вышедшую из лифта даму, стал ждать другой лифт и вдруг вздрогнул - черт, да это же она…
        Даяну и в самом деле было трудно узнать. Ее белокурые волосы теперь стали темными и были коротко подстрижены, вместо привычных для нее брюк на ней была весьма изящная светлая юбочка, темные чулки и темная же рубашка, верхняя пуговица которой была нарочито небрежно расстегнута. Изящный поясок, удобные мокасины на тонкой подошве и маленькая дамская сумочка дополняли ее гардероб. Улыбаясь, она неторопливо шла ко мне, слегка покачивая бедрами - грациозная, как земная кобра, и не менее ядовитая. «Интересно,  - успел подумать я, пока она шла ко мне,  - где она прячет пистолет?»
        Наверное, мое изумление ясно читалось у меня на лице, так как Даяна обворожительно улыбнулась.

        - Ну и как я?

        - Никогда бы не поверил, что еще сутки назад ты собирала чайные зернышки.
        Видимо, мой ответ ее удовлетворил.

        - Жаль, но с загаром пока ничего сделать не могу… У тебя новости?

        - В общем, да… Пошли, познакомлю тебя с одним типом - он наверняка должен что-то знать.
        Пока мы шли к стоянке, я кратко пересказал ей последние события. Даяна молчаслушала меня, изредка задавая вопросы.

        - Выходит, ты успел неплохо повеселиться… - усмехнулась она, когда я закончил свой рассказ.  - Отвезем его в одно уютное местечко - минутах в двадцати отсюда, там и поговорим. Кстати,  - она с интересом взглянула на меня,  - а этот самый электрошокер - ты его, случайно, не для меня приготовил?

        - Даяна, побойся Бога, как я мог!  - Я изобразил на лице полнейшее возмущение.  - Поставил еще в самом начале - так, на всякий случай…

        - Что ж, пусть будет так.  - Она загадочно усмехнулась.  - Но за штурвал сяду я, хорошо? Где ты говорил, эта кнопочка?
        Моя машина спокойно стояла там, где я ее и оставил. Нельзя сказать, что я совсем не доверял Даяне, но сидеть в «снаряженном» кресле мне как-то не хотелось, поэтому всю дорогу я решил провести рядом с пленником, сидя на кровати, чем вызвал у Даяны веселый смех.

        - Макс.  - Подняв космобот в воздух, она на секунду обернулась ко мне.  - Я, конечно, стерва, но не до такой же степени. Хотя не скрою, я люблю подобные штучки и не прочь посмотреть, как они работают…
        Как бы то ни было, рисковать я не захотел, а потому сразу же, как только мы прибыли на место - им оказался глубокий овраг, сплошь заросший лесом, аккуратно извлек из спинки сиденья маленькую плоскую коробочку.

        - Так будет спокойнее,  - пояснил я Даяне, с улыбкой наблюдавшей за этой процедурой. И было в ее улыбке что-то такое, что заставило меня даже эту простую процедуру выполнить с крайней осторожностью…
        Даяна посадила космобот на краю обрыва, у большого красивого дерева, склонившегося над оврагом, его оголенные корни бессильно свисали вниз, тщетно ища опору.
        Вдвоем мы быстро выволокли нашего молчаливого Друга из машины и посадили рядом с деревом. Даяна быстро сняла у него с головы повязку и вытащила кляп. Бугай тяжело дышал, его взгляд был полон злобы,

        - Сука… - пробормотал он, с ненавистью глядя на меня.  - Какая же ты сука…

        - Что ты о нем думаешь?  -спросил я Даяну, с интересом смотревшую на этого типа.

        - Думаю, до чего глупы бывают люди, как мало они ценят свою жизнь и как настойчиво торопятся в иной мир… - Даяна подошла к пленнику, нагнулась, посмотрела ему в глаза.  - А ведь мог бы еще жить и жить.

        - Убью гадину!  - Бугай изогнулся и попытался связанными ногами лягнуть Даяну, но тут же коротко охнул и завалился лицом в траву - он еще не понял, что с Даяной такие шутки не проходят.

        - Не только глупый, но и невоспитанный,  - прокомментировала Даяна его неудачный выпад.  - Подними его, Макс…
        Я послушно приподнял хрипящего бугая и снова усадил его спиной к дереву. Лицо недоумка было разбито, выражение глаз стало более покладистым.

        - Может, еще что-нибудь скажешь?  - Даяна присела рядом с сердито сопевшим бугаем и мило улыбнулась.  - Так давай, не стесняйся…
        Пленник молчал, хотя, на мой взгляд, беречь оставшиеся зубы ему в любом случае было уже ни к чему.

        - Хорошо, тогда вопросы буду задавать я.  - Даяна придвинулась ближе, достала из сумочки диктофон.  - Вопрос первый: кто вами руководит? То есть кто ваш босс - самый главный босс? Пленник молчал.

        - Хорошо, сделаем по-другому. Я обещаю тебе жизнь - в том случае, если расскажешь все по-хорошему. Могу тебя заверить, что если откажешься, то все равно все выложишь, но уже по-плохому, и тогда, клянусь небом, я тебя прикончу. Все твои ответы я запишу на диктофон, в качестве гарантии того, что ты не побежишь к своему боссу, как только я тебя отпущу. Решай - если хочешь жить, тебе лучше рассказать все самому… Итак, кто твой босс?

        - Мне нужны гарантии. Гарантии, что вы меня отпустите - если я соглашусь…
        Я разочарованно присвистнул - а говорил, крутой…
        Даяна взглянула на него с язвительной улыбкой,

        - Твоя гарантия - это я. И чем больше ты меня злишь, тем меньше у тебя шансов увидеть любимых деток. Ну так как?

        - Томас Беккер,  - прошептал бугай дрожащим голосом - Он руководит
«Дельта-Сервисом». Но чьи приказы он выполняет, я не знаю - честно, не знаю. Того человека он зовет Хозяином - это очень влиятельный человек и очень богатый, но кто он, я не знаю…

        - Уже лучше - считай, что твои шансы растут. Пойдем дальше - где сейчас Архив?

        - Не знаю… Честно не знаю.  - Вконец «расколовшийся» бугай боялся, что ему не поверят.  - Еще неделю назад он был здесь, в нашем ангаре, но его погрузили на личный корабль Беккера и куда-то увезли. И увезли далеко.

        - Почему ты так решил?  - быстро спросила Даяна.

        - Потому что им нужны были карты неосвоенных секторов.

        - Может, ты и прав. Хорошо, а зачем вам был нужен Макс?

        - Он нашел корабль тем типам, что продали нам Архив. Хозяин приказал Беккеру убирать всех, кто хоть что-то знает… Больше я… ничего не знаю…

        - Хорошо.  - Даяна встала, поправила прическу.  - Макс, сними с него наручники… Слушай меня внимательно,  - обратилась она к дрожавшему бугаю.  - Я тебя отпущу, но имей в виду - если что, эта кассета будет на столе у твоего шефа. Убирайся подальше с Мельхиоры, чтобы духу твоего здесь не было. Надо бы пристрелить тебя, но я держу слово. А теперь пошел вон.  - И Даяна, шагнув к пленнику, точным пинком столкнула его в овраг - я услышал испуганный вскрик, треск ветвей…

        - Выберется.  - В голосе Даяны сквозило презрение.  - А не сможет, туда ему и дорога.
        Через пару минут мы уже летели обратно, размышляя о том, что нам делать дальше. В принципе, все дороги вели в «Дельта-Сервис», но вот как к нему получше подобраться? Мы размышляли на эти темы до тех пор, пока «глайдер» не подлетел к отелю.

        - Ладно, Макс.  - Даяна выбралась из кабины.  - Мне еще надо сделать документы, а с утра займемся всем этим основательно. Ты сейчас куда - к своей дурочке?

        - Она весьма симпатичная девушка,  - сказал я, взглянув Даяне в глаза. Черт побери
        - мне показалось, или у нее и впрямь мелькнул в глазах огонек ревности?!

        - Очень может быть,  - усмехнулась Даяна.  - Стоит взглянуть на это чудо, но в другой раз… Я пошла, встретимся завтра в десять - раньше я не смогу.  - Даяна мило улыбнулась и пошла к отелю - и опять я невольно залюбовался ее ладной фигурой… Нет, ну в самом деле - что я в ней нашел?!
        К своему отелю я летел спокойно и неторопливо, отдыхая после перипетий этого дня и мечтая о долгом спокойном сне. Да и перекусить чего-нибудь наконец не мешало бы - стыдно сказать, но с тех пор, как утром попал на эту планету, я не проглотил еще ни крошки…
        Настя была в номере - увидев меня, она чуть не заплакала.

        - Макс, я так боялась… - Она обняла меня.  - Что мне теперь делать, Макс? Я боюсь возвращаться домой…

        - А туда тебе и не надо возвращаться.  - Я с улыбкой посмотрел на девушку.  - Не бойся, найдем тебе завтра другую квартиру, выправим новые документы - и будешь жить припеваючи.

        - Новые документы?  - испуганно прошептала Настя.  - Но зачем?

        - Зная твое имя, эти типы тебя легко найдут.  - Я не хотел пугать девушку, но все сказанное было чистой правдой.  - Так что имя тебе придется сменить.

        - И как меня будут звать?  - тихо спросила девушка.

        - Понятия не имею,  - честно ответил я.  - Смотря какие документы удастся раздобыть
        - увы, чистых бланков у меня не осталось. А сейчас, если ты не против, можно было бы немного перекусить.

        - Я сейчас закажу… А больше ты сегодня никуда не пойдешь?

        - Пока никуда не собираюсь,  - ответил я уклончиво. С некоторого времени я почему-то стал очень суеверным.
        На лице Насти появилась загадочная улыбка - взглянув ей в глаза, я понял, что больше она меня сегодня уже никуда не отпустит…
        Все утро следующего дня я провел в непрерывной суете - сначала искал для Насти документы, потом квартиру, потом перевозил ее саму на новое место. Затем были другие дела, и лишь придя к назначенному часу на встречу с Даяной, я наконец-то смог перевести дух.
        Как всегда, она появилась минута в минуту.

        - С этого дня я зовусь Кристиной Джефферсон,  - сказала она, подойдя ко мне.  - Итак, придумал что-нибудь умное - или было некогда?  - Она взглянула на меня с такой язвительной улыбкой, что мне сразу стало ясно, что она подразумевает под этим самым «некогда».

        - А что тут думать,  - я не отреагировал на ее выпад,  - надо искать того парня - Беккера…

        - Это и дураку ясно… Ты бы придумал, как его достать. Пошли отсюда, нам ни к чему здесь сильно светиться. Где глайдер?

        - Будет часа через два. Я отдал его в покраску,  - добавил я в ответ на вопросительный взгляд Даяны.  - А то он слишком уж примелькался. У нас есть время подумать - здесь недалеко есть скверик, там и посидим…


        Задача была действительно сложной - что ни говори, а нам противостояла весьма крупная организация, и это была лишь видимая часть айсберга - что скрывалось под ней, мы даже не брались гадать. Нужной нам информацией владел Томас Беккер, Именно о том, как к нему подобраться, мы и размышляли битых два часа…
        Том Беккер был из той редкой породы людей, у которых все всегда получается. Он был на редкость целеустремленным человеком, он всегда добивался того, чего хотел, и сама фортуна, казалось, шла ему навстречу. В свои тридцать восемь он руководил крупной исследовательской компанией, имел официальный годовой доход в двести пятьдесят тысяч кредов плюс еще столько же негласно получал от своего шефа - единственного человека, внушавшего ему трепет и уважение. Беккер хорошо знал свое дело и имел все основания полагать, что дела его и дальше будут идти в гору.
        Поэтому теперь, получив информацию о пропаже четырех своих людей и гибели пятого, найденного в обломках раздавленного глайдера, он досадливо потер подбородок - если он не сумеет взять все под контроль, последствия могут быть ужасными - он хорошо знал характер своего шефа. Похоже, этим делом придется заняться самому…

        - Надя, зайди ко мне,  - позвал он секретаршу, нажав кнопку селектора.
        Бесшумно отворилась дверь кабинета, вошла высокая длинноногая девица, при виде ее Беккер слегка поморщился. Были все основания полагать, что эта симпатичная бабенка лично стучала на него шефу. Можно было взять другую, но не было смысла - все равно от глаз шефа не спрячешься, а так он по крайней мере знает, кто именно на него стучит.

        - Надя, подготовьте мне материалы по прикрытию Проекта «22» - имена, адреса, отчеты исполнителей. Все это нужно мне через пятнадцать минут. Идите…
        Пока секретарша готовила бумаги, он молча сидел, закрыв глаза и откинувшись в своем любимом кресле. Интуиция никогда не подводила его - вот и сейчас он чувствовал, что где-то в этом деле они немножко недоработали. И если не дай бог что-то где-то всплывет, ему просто не сносить головы - шеф шутить не любит, и вся его блистательная карьера грозит окончиться на ближайшем кладбище.

        - Сэр, все готово… - Голос бесшумно вошедшей секретарши заставил его вздрогнуть - чертова баба…

        - Спасибо, Надя, вы свободны.  - Как бы то ни было, он не позволял своим эмоциям выплеснуться наружу. Итак, что тут у нас - он взял в руки толстую папку и углубился в чтение…
        Прошло больше часа, прежде чем он снова откинулся в кресле. Задумчиво потер подбородок, взъерошил волосы. Да, был небольшой прокол… Сразу не уделили этому должного внимания, и неприятности начали расти как снежный ком. Вряд ли это слишком серьезно - наверняка обыкновенный прощелыга, каких тысячи, но пока ему удивительно везет. А если это не везение? Если за всем этим стоит нечто большее?

        - Надя,  - снова позвал он, наклонившись к селектору.  - Запишите имя: Максим Крылов. К вечеру я должен знать об этом человеке все.
        Клонилось к закату голубое солнце, окрашивая все вокруг в призрачные пастельные тона. Беккер был зол и угрюм - он молча сел в свой персональный бронированный глайдер, рывком сорвал машину с места - тысяча чертей! Ну как после этого разговаривать с этими кретинами? Давили блох, а крысу не заметили… Опасную крысу,
        - он грустно усмехнулся. И крыса эта теперь явно пытается урвать свою часть пирога.
        Два глайдера прикрытия почтительно держались чуть позади - шеф был не в духе, и никому не хотелось лишний раз его раздражать. Тяжелая черная машина Беккера резала воздух, встречные глайдеры испуганно шарахались прочь от стремительно несущегося кортежа - он нарушал правила, и это доставляло ему удовольствие. Пусть только кто-нибудь из этих кретинов попробует вякнуть…
        Как бы то ни было, безумная гонка принесла облегчение - он чувствовал, что постепенно успокаивается. Макс, бедный глупый Макс - видит Бог, ты не с тем связался…
        Маленький спортивный глайдер он заметил внезапно - яркая зеленая машина ловко увернулась от попытавшихся отсечь ее глайдеров прикрытия и нагло пристроилась впереди него, затененное заднее стекло не позволяло разглядеть водителя. Беккер усмехнулся и прибавил скорость - он любил гонки, и мало кому удавалось его обойти.
        К его удивлению, маленький глайдер тоже поднажал - надо было обладать завидным умением, чтобы так ловко и даже изящно вести сложную в управлении машину. Беккер сам не раз летал на спортивных глайдерах и знал крутой норов этих болидов.
        Это уже было делом принципа - он почти до упора выжал ручку газа, глайдер рванулся, как пришпоренная лошадь, Беккера вжало в спинку сиденья…
        На этот раз отчаянному гонщику не удалось оторваться - машины шли нос в нос, и ни одна не могла вырваться вперед. Поглощенный управлением, Беккер бросил быстрый взгляд в сторону соперника - и вздрогнул от удивления…
        Его соперником была девушка! Смеясь от восторга, она взглянула на Беккера и подняла большой палец - здорово! Короткие темные волосы, симпатичное личико - недурная бабенка. Беккер взглянул на монитор - его доблестная охрана позорно отстала.
        Беккер не любил проигрывать, и еще больше не любил делить первенство - как ни опасно было нестись на такой скорости, он до упора выжал газ… Медленно, по сантиметру, его могучий черный глайдер отвоевывал первенство. Четверть корпуса, половина, две трети - он вырвался вперед. Снова бросил быстрый взгляд в сторону девушки - закусив губу, она пыталась не отстать, но это ей не удавалось. Наконец она сдалась - ее глайдер демонстративно выполнил бочку, весьма опасный финт для такой скорости, и начал тормозить…
        Беккер улыбнулся - как бы то ни было, он вышел победителем. Правда, тот факт, что победил он девушку, его несколько смущал, победа казалась нечистой. Он начал гасить скорость, затем всмотрелся в монитор, пытаясь отыскать позади зеленый глайдер. Вот и он - идет чуть ниже, явно снижается. Беккер на секунду задумался, затем плюнул на все и с переворотом тоже ушел вниз…
        Он выровнял машину и теперь снова летел рядом с девушкой. Увидев его, она улыбнулась и приветливо помахала рукой, он улыбнулся в ответ. И тут же сзади появились глайдеры охраны - явились, голубчики… Один из глайдеров демонстративно втерся между ним и девушкой и стал отжимать ее в сторону.

        - Отставить, Кен,  - скомандовал он, нажав пуговку связи.

        - Слушаюсь, сэр.  - Глайдер тут же послушно отстал, Беккер заметил недоуменный взгляд девушки. Он демонстративно пожал плечами и улыбнулся - дескать, не стоит обращать внимания. Девушка улыбнулась в ответ и смущенно показала вниз - ей пора… Беккер видел, как маленький спортивный глайдер красивым пируэтом сбросил излишек высоты, притормозил и плавно опустился на зеленую лужайку у маленького симпатичного домика. Открылась дверца, девушка выбралась из машины, затем посмотрела в его сторону, пытаясь отыскать его машину. Увидев, помахала вслед…
        Вздохнув, Беккер снова набрал высоту и уже не торопясь повел глайдер домой. Всю оставшуюся дорогу он задумчиво улыбался, и мысли его были самыми приятными…


* * *

        - Ну и как?  - спросил я Даяну, когда она вошла в дом.

        - Для начала неплохо.  - Даяна рассмеялась.  - Видел бы ты лицо этого кретина. Не будь с ним охраны, он бы сейчас уже снимал штаны…

        - Значит, клюнул?

        - Заглотил,  - подтвердила Даяна, устало садясь в кресло.  - Пусть денек отдохнет, а там посмотрим.
        Что ж, все обстояло не так уж плохо. Чуть больше суток ушло у нас на то, чтобы снять этот уютный домик, купить глайдер и продумать все детали предстоящей операции. Даяна была права - мужчины лучше всего клюют на женские ножки. Вычислить Беккера оказалось не так уж сложно - проведя вчерашний вечер неподалеку от монументального здания «Дельта-Сервиса», мы внимательно следили за всеми отлетающими глайдерами. Их было достаточно много, но все это было «не то»… И лишь под вечер появился Он, у нас в этом не возникло никаких сомнений. Солидная черная машина, охрана… Я аккуратно проследил за ним до самого дома, шикарного особняка на окраине города. Особняк оказался слишком крепким орешком - различные системы охраны, пояс безопасно - -ста, карфагские собаки - одним словом, лезть туда без крайней нужды мне как-то не хотелось. Именно тогда Даяна и предложила свой план…
        Начало темнеть - взглянув на Даяну, я поднялся с кресла.

        - Что ж, для начала неплохо… Если что - звони.  - Я протянул ей номер терминала Насти.  - А мне пора…

        - Хорошо, Макс. Может, тебя подбросить?  - Даяна взглянула на меня с усталой улыбкой - и мне показалось, что снова в этом взгляде было что-то необычное.
        Казалось, Даяна внимательно оценивала меня с каких-то новых позиций.

        - Да нет, так доберусь…

        - Как хочешь. Завтра постарайся зря не высовываться.

        - Конечно.  - Я кивнул и пошел к двери - черт, придется добираться общественным транспортом, моя машина осталась у Насти. Ну да ничего, за час доберусь. И все-таки, что с Даяной? Открывая дверь, я спиной чувствовал устремленный на меня печальный и задумчивый взгляд…


        Весь следующий день Беккер не мог нормально заниматься делами - в памяти то и дело упрямо всплывал зеленый глайдер и его симпатичная владелица. Еще с утра он послал одного из верных ему людей разузнать, кто живет в этом доме, и уже через два часа знал имя очаровательной гонщицы. Жюстина Кессинггон, младшая дочь знаменитого Брюса Кессингтона, владельца крупнейших химических предприятий, сняла этот домик два дня назад на полтора месяца…
        Беккер улыбнулся - он уже слышал о Жюстине от его старого друга, майора Болларда. Тому посчастливилось познакомиться с ней на горном курорте в земных Альпах - Жюстина отдыхала там вместе со своим папашей. Жюстина - какое красивое имя. Интересно, не откажет ли она, если он пригласит ее на чашечку кофе? Ведь они, по сути, уже немного знакомы - он вспомнил смеющееся лицо девушки и вновь улыбнулся, затем тяжело вздохнул - проклятые дела…

        - Надя, отчет по делу Макса за этот день…
        Вчитываясь в строки скупого отчета, Беккер молча чертыхнулся - крыса забилась в какую-то щель, и найти ее теперь не так-то просто. Тем не менее он не сомневался, что все равно рано или поздно найдет Макса - не может тот прятаться вечно, все равно где-то появится, как-то себя проявит. Тут ему и придет конец…
        Беккер отложил отчет в сторону и снова взял листок с докладом о Жюстине. Вот номер ее терминала - позво - нить? А почему бы и нет? В конце концов, если не он - то кто?!

        - Мисс Кессинггон?  - спросил он и улыбнулся, услышав в трубке мягкий женский голос.  - Добрый день… Это Томас Беккер вас беспокоит, руководитель компании
«Дельта-Сервис».  - Беккер внутренне обругал себя за въевшийся в мозги сухой казенный тон.  - Мы с вами вчера встречались… по пути домой. Вы вели себя довольно смело… Да, тот самый черный «Тайфун»… Откуда узнал?  - Беккер улыбнулся - голос девушки звучал на редкость приветливо.  - Такая у меня работа - все знать… Мисс Кессинггон, что вы скажете на предложение выпить сегодня вечером по чашечке кофе? Приглашаю… На Лазурной Скале когда-нибудь были? Очень симпатичное заведение… А во сколько вам удобно? Разумеется… А я пришлю за вами машину. Конечно, могу и сам, с радостью… Договорились… Тогда до вечера, мисс Кессинггон. Да, конечно - до вечера, Жюстина…
        Беккер положил трубку - все складывалось даже лучше, чем он ожидал. А почему бы и нет - он ведь не проходимец какой-нибудь, гоняющийся за денежками ее папаши, он вполне респектабельный человек и при случае вполне может составить Жюстине достойную пару. Наверняка она и сама это поняла, потому и не отказала. Беккер улыбнулся - к дьяволу всех этих крыс, сегодня вечером он будет отдыхать…
        Беккер вел глайдер спокойно и уверенно, на лице его блуждала улыбка - вечер во всех отношениях обещал быть приятным. Немного портили настроение глайдеры охраны, но от этого никуда не денешься - это не его прихоть, а указания Хозяина. Впрочем, выполняя распоряжение Бек-кера, они почтительно держались на расстоянии - как можно . общаться с девушкой, если за тобой все время наблюдают?
        Он посадил свой «Тайфун» рядом с уютно устроившимся на зеленой лужайке спортивным глайдером, машины охраны припарковались неподалеку. Выбравшись из глайдера, он собрался уже было подойти к дому, когда дверь распахнулась и на пороге дома показалась Жюстина…
        Она оказалась даже симпатичнее, чем он ожидал,  - захлопнув за собой дверь, она шагнула ему навстречу. Короткие темные волосы, смеющиеся глаза. Густой загар - не иначе отдыхала на Илионе…

        - Мистер Беккер.  - Она с улыбкой подала ему руку.

        - Мисс Кессинггон.  - Он галантно приложился губами к ее пальцам и повел девушку к глайдеру.
        Всю дорогу они оживленно беседовали - девушка оказалась не только красива, но и умна. Беккер был на седьмом небе от счастья - может, это и впрямь она, его избранница?!
        Судя по всему, он тоже произвел на девушку хорошее впечатление - Жюстина весело смеялась, когда он рассказывал ей о своих недотепах-телохранителях, и сейчас болтавшихся сзади, внимательно слушала его объяс-нения об особенностях управления глайдеров класса «Тайфун», ее глаза лучились нежностью и счастьем…
        На Лазурной Скале уже был готов для них столик.
        Беккер подал даме меню и почтительно ждал, пока она выберет блюда. Читая непривычные ей названия, девушка то и дело громко смеялась, затем сдалась и передала меню Беккеру, решив целиком положиться на его вкус.
        Выбранные им блюда и в самом деле оказались великолепными, а бутылочка старого выдержанного вина привела Жюстину в полный восторг. Затем они танцевали, и его поразили ее пластичность, ее удивительное чувство ритма и владение своим телом - что и говорить, она была великолепна.
        Вечер удался, это надо было признать. Глаза девушки искрились - то ли от смеха, то ли от выпитого вина, то ли от того и другого сразу. Тем не менее она мягко, но настойчиво отказалась от его предложения продолжить вечер на его вилле, и это ему тоже понравилось. Да и как иначе, ведь это была не какая-нибудь стокредовая вертихвостка, а дочь самого Кессингтона. Беккер подумал о том, что, может быть, его будущий тесть - а в том, что Кессингтон будет его тестем, он уже не сомневался
        - найдет и для него место в своей империи, и ему стало совсем хорошо. Что и говорить, Хозяин платил неплохо, но с ним никогда нельзя было быть ни в чем уверенным - сегодня ты на коне, а завтра на кладбище. А тут такая возможность…
        Он был счастлив, когда вез девушку обратно, Жюстине явно понравилось его общество. И даже задиравшуюся юбку, то и дело обнажавшую ее прекрасные колени, она поправляла все реже и реже. Беккер старался не опускать взгляд, но глаза почему-то плохо слушались хозяина…
        Возвращаясь к себе домой, Беккер всю дорогу мечтательно улыбался, до сих пор ощущая на губах нежный, бесконечно дорогой для него поцелуй очаровательной мисс Кессингтон…
        Прошло два дня с того памятного вечера, и все это время Беккер не переставал думать о Жюстине.
        Он позвонил ей на другой же день, но милый ему голос, увы, звучал с автоответчика
        - Жюстина сообщала, что будет дома лишь семнадцатого числа. Сегодня было семнадцатое - ровно в полдень Беккер дрожащей рукой набрал код ее терминала.
        Жюстина ответила ему сразу.

        - Здравствуйте, Том… Рада вас слышать.

        - Где вы были два дня, Жюстина? Я звонил вам… .

        - Ездила к отцу, на Землю… У него там какой-то конгресс промышленников, ему нужна была моя консультация.

        - Ваша консультация?  - Беккер искренне удивился.

        - А чему вы удивляетесь?  - несколько обиженно ответила Жюстина.  - Я специалист в области космических перевозок, и отец всегда советуется со мной, когда фрахтует корабли для своих компаний. Я сэкономила ему не один миллион кредов.

        - Жюстина, вы полны загадок!  - В голосе Беккера звучало восхищение.  - Я представлял себе дочерей химического короля изнеженными, избалованными, впустую тратящими деньги своего отца. А вы оказались совсем не такой… Жюстина, я никогда еще не видел девушку, которая бы столь лихо управляла глайдером, когорая была бы такой… необыкновенной. Вы просто покорили меня, Жюстина.

        - Спасибо, Том… Кстати, что вы делаете сегодня вечером?

        - Я как раз хотел спросить вас о том же.  - Беккер засмеялся.  - Что вы скажете, если я приглашу вас на небольшую дружескую вечеринку? Соберется неплохая компания… Обещаю со своей стороны полную деликатность и доставку к порогу вашего дома.

        - Звучит заманчиво.  - Беккер почувствовал, что девушка улыбнулась.  - Что ж, если вы обещаете вести себя по-джентльменски…

        - Клянусь!  - торопливо ответил Беккер.  - Если я заеду за вами часа в четыре, нормально будет?

        - Буду вас ждать.  - В голосе Жюстины послышались теплые нотки, Беккер ловил каждое ее дыхание.  - Не опаздывайте…

        - До вечера, Жюстина…

        - До вечера, Том…


* * *
        Он Появился ровно в четыре - тихо пискнули часы, и в тот же миг с тихим шуршанием его черный глайдер опустился на зеленый газон. Беккер улыбнулся - он вообще во всем любил точность. Охрана не стала опускаться и неторопливо барражировала над крышей дома.
        Появилась Жюстина. На ней было изумительное вечернее платье с узкими разрезами на бедрах, при виде девушки сердце Беккера учащенно забилось - дочь Кессингтона и в самом деле была чертовски великолепна.

        - Том, вы позволите мне сесть за штурвал?  - Жюстина вопросительно посмотрела на Беккера.

        - Разве могу я вам отказать.  - Он гостеприимно распахнул перед ней дверь глайдера, помог Жюстине сесть, затем обошел машину и забрался в кресло пассажира.

        - Только будьте осторожны, у этой машины свирепый нрав,  - предупредил он, набирая код запуска.

        - Если что, вы ведь мне поможете?  - Жюстина взглянула на него с очаровательной улыбкой.

        - Непременно,  - улыбнулся Беккер.  - Управление очень резкое, будьте внимательны…

        - Спасибо, Том…
        Что и говорить, для первого раза у нее получилось очень неплохо - не каждый сможет так спокойно и уверенно вести незнакомую машину. Правда, все выполняемые Жюстиной пируэты были медленными, плавными - она приноравливалась к машине, как к необъезженной лошади.

        - Великолепно.  - Голос девушки был полон восторга.  - Непременно попрошу папу купить мне такой же… Не машина, а дикий зверь… Итак, куда нам лететь?

        - В сторону Королевского парка - знаете, где это?

        - Конечно, Том…
        Всю дорогу Беккер искренне наслаждался обществом Жюстины - что и говорить, она действительно была необыкновенной девушкой. К концу полета она чувствовала себя в машине так, словно провела в ней не меньше недели, и лишь изредка ее взгляд слегка спотыкался, не находя на привычном месте того или иного индикатора. Беккера переполняла гордость - гордость от того, что он летел вместе с .ней, гордость от того, что он ей, судя по всему, тоже нравился.
        Жюстина аккуратно посадила глайдер на указанное им место, прямо во дворе большого двухэтажного особняка, глайдеры охраны тут же опустились рядом. Беккер помог Жюстине выбраться из машины, провел в дом…

        - Это было чудесно. Том. Мне понравилось.  - На лице девушки играла чарующая улыбка, она с интересом разглядывала дом.  - Господи, Том, это же Поль Вайерман.  - Девушка с изумлением подошла к большой старинной картине.

        - Жюстина, неужели вы еще и в живописи разбираетесь?

        - Не обижайте меня, Том… Как-нибудь я покажу вам свою коллекцию - уверяю вас, она вам понравится. Что вы скажете, если я приглашу вас в гости к отцу, на Землю?

        - Я буду очень рад, Жюстина.

        - У вас ведь есть свой корабль? Мы могли бы полететь вдвоем, я.умею управлять.  - Девушка подошла к Тому и с улыбкой посмотрела ему в глаза, он ощутил исходящий от ее тела жар.

        - Вы еще и корабль водите,  - Беккер уже устал удивляться талантам и умениям Жюстины.

        - Конечно. С пятнадцати лет, благодаря папе.  - При этих словах Жюстина загадочно улыбнулась.  - Ну так как - слетаем к нам?

        - С удовольствием, только вот корабль мой сейчас занят - он в рейсе.

        - И когда он вернется?  - Девушка взяла его,за руки и закружила в беззвучном вальсе.

        - Через неделю, не раньше…

        - Так долго? А где он?

        - Далеко, Жюстина,  - вы даже никогда не слышали о таких местах.

        - Здорово! Это экспедиция?

        - Да… почти…

        - Ну а вce-таки? Я ведь пилот как-никак, и с папой мы облетели кучу планет - когда он искал новые месторождения.

        - Систему Тритона знаете?

        - А как же!  - Девушка радостно улыбнулась, продолжая кружить Беккера в танце.  - Шестидесятый градус, сектор Ди 8

        - Жюстина, вы неподражаемы.  - Беккер вздрогнул, когда в танце Жюстина на мгновение прижалась к нему всем телом.  - Этого не знают даже многие опытные штурманы. В системе Тритона три планеты, две необитаемы - слишком жарко, да и третья не очень приветлива. Мой корабль сейчас там.

        - Жалко… Хотя, в конце концов, можно полететь и на пассажирском. Возьмем одну каюту и будем изображать из себя молодоженов.  - Девушка засмеялась.  - Если захотите, можно полететь на следующей недеде…
        Беккер смотрел в смеющиеся глаза девушки, и ему было хорошо. Господи, какая же она все-таки чудесная…
        Наконец они поднялись на второй этаж, в роскошную столовую.

        - Я приготовил вам небольшой сюрприз, Жюстина.  - Беккер был очень доволен собой.

        - Я страсть как люблю сюрпризы,  - ответила девушка, и ее веселая непосредственность заставила его улыбнуться - она и вправду была чудом.
        Постепенно начали собираться гости. Их было немного, в основном это были друзья Беккера. Не обошлось и без охраны - три молчаливых охранника с глупым видом слонялись по залам особняка, чувствуя себя здесь довольно неуютно. Уже был накрыт роскошный стол, Беккер включил музыку и под тихую нежную мелодию стал по очереди представлять Жюстину своим друзьям. Стоя рядом с девушкой, он горделиво улыбался - лица его приятелей удивленно вытягивались, когда они узнавали, что эта милая девушка не кто иная, как дочь знаменитого Брюса Кессингтона. И она была не с кем-нибудь, а именно с ним, Беккером. Положительно, фортуна повернулась к нему лицом! Вечер обещал быть незабываемым - и, забегая вперед, стоит отметить, что именно таким он для Беккера и стал.

        - А вот и мой сюрприз!  - весело воскликнул Беккер, увидев очередного гостя. На лице вошедшего застыла улыбка, он внимательно высматривал кого-то среди гостей Беккера, но никак не мог отыскать;..

        - Том, а где же Жюстина?  - Майор Боллард удивленно взглянул на Беккера.

        - Джон, ты что, ослеп?  - Беккер с усмешкой повернул его к Жюстине. Девушка спокойно улыбалась, она была расслаблена и невозмутима.

        - Здравствуйте, Джон.  - Девушка протянула майору руку.  - Как ваши дела?
        Несколько секунд Боллард изумленно смотрел на девушку, затем повернулся к Беккеру.

        - Но, Том, это не Жюстина!
        Возникла пауза. Девушка спокойно смотрела на Болларда. Том непонимающе переводил взгляд то на Жюстину, то на Джона. Сонные охранники встрепенулись и теперь ненавязчиво приближались к девушке.

        - Увы, Джон,  - ты с первого взгляда показался мне идиотом.  - Девушка мило улыбнулась и с быстротой молнии ткнула Болларда сжатыми пальцами в горло, затем мгновенно развернулась на каблуках, при этом локоть ее левой руки с хрустом впечатался в лицо глупо улыбавшегося Беккера…
        Раздался дикий визг - это кричала одна из приглашенных на вечер дам. И крик этот заставил всех опомниться…
        Девушка была одна, но это ее нисколько не смутило. Насадив на колено глупо потянувшегося к ней охранника - тот просто не осознал еще всей серьезности ситуации, девушка схватила столовый нож и потянулась к Беккеру. Его лицо было залито кровью, он еще толком не понял, что произошло.
        Но дотянуться до него ей не удалось - и охрана, и гости - а большинство из присутствовавших здесь мужчин были сотрудниками компании, а значит, и неплохими бойцами - бросились к Жюстине.
        Понимание пришло к Беккеру в тот момент, когда он увидел яростное лицо своей возлюбленной - в руке ее был нож, и этим ножом она явно хотела перерезать ему горло. Возможно, так бы оно и случилось, но тут подоспел на помощь Гарольд, один из лучших его оперативников. Он успел перехватить руку Жюстины, девушка метнула на него яростный взгляд, сорвала локтем захват и с мстительной улыбкой вогнала нож Гарольду в грудь…
        Впрочем, на этом она не остановилась, ее изящный мокасин ловко сломал кому-то некстати подставленное колено и через образовавшийся просвет она выскользнула из круга тянувшихся к ней рук. На нее было страшно смотреть - за несколько секунд очаровательная девушка превратилась в сеющего смерть демона.
        Жюстина не останавливалась ни на секунду - ее ладная фигура скользила по залу в фантастическом танце, и там, где она проходила, на полу оставались корчившиеся от боли либо просто безжизненные тела.

        - Взять ее!  - орал Беккер, уже понимая, что его милая Жюстина оказалась совсем не той, за кого себя выдавала.  - Не дайте ей уйти!!!
        Уйти и в самом деле было сложно - снизу раздался топот, в столовую один за другим вбегали охранники. Убедившись, что Беккера ей не достать, девушка между делом полоснула одного из гостей по лицу обломком фужера, затем с яростной усмешкой взглянула на Тома - этот взгляд он не забыл уже никогда - и ринулась к окну. Ставший на ее пути охранник уже через секунду хрипел с разбитым кадыком, походя схвативший Жюстину пожилой джентльмен отделался сломанным запястьем. Прыжок - и девушка, слегка перевернувшись в воздухе, с хрустом и звоном вломилась спиной в великолепный оконный витраж…
        Вряд ли кто в здравом уме и твердой памяти рискнул бы когда-нибудь повторить этот трюк - вывалившись вместе с выбитым окном наружу, девушка рухнула с высоты второго этажа на аккуратно подстриженный газон. Впрочем, именно не рухнула - грациозно извернувшись в воздухе, она с кошачьей пластикой коснулась ногами газона и плавно кувыркнулась два раза, гася инерцию прыжка…
        Ее все еще хотели поймать - из открытой двери дома посыпались охранники, в выбитом окне показались разъяренные лица. Вот один из охранников вскинул оружие - и тут же упал навзничь, за ним второй, третий… Сообразив, что по ним стреляют, оставшиеся в живых метнулись к ближайшим укрытиям.
        Стреляли с грузового глайдера, зависшего неподалеку от дома, неизвестный стрелок бил точно и хладнокровно, не давая никому высунуться. Под таким надежным прикрытием Жюстина без труда забралась в роскошный бронированный «Тайфун» и с места ушла вверх, благо мощность машины это позволяла. Беккер, смотревший за этим изумительным стартом из разбитого окна, с тихой яростью вспомнил, что набирал стартовый код на глазах девушки - судя по всему, в дополнение к ее прежним талантам можно было добавить и неплохую память.
        Впрочем, на этом все не закончилось. К удивлению Беккера, его «Тайфун» и не собирался удирать - развернувшись в лучах солнца, черный глайдер стремительно снижался. И снова его тренированная охрана не смогла ничего сделать, при виде несущейся на них бронированной машины охранники бросились врассыпную. Наблюдавший за всем этим Беккер слишком поздно понял, что происходит, и когда из вывалившейся из-под брюха глайдера пушки ударил слепящий луч, он все еще очарованно смотрел на несущуюся на него машину…
        Не окажись на месте охранник, успевший в последнее мгновение дернуть Беккера в сторону, и выстрел вдребезги разнес бы ему грудь - огненный луч полоснул Тома по плечу, его рубашка вспыхнула и тут же погасла - доблестный охранник быстро сбил пламя. Черной тенью скользнул над домом выходящий из атаки глайдер, Беккер застонал - боль была невыносимой…
        Победно взмыв вверх, его любимый «Тайфун» исполнил изящный пируэт и вскоре скрылся из глаз, следом неторопливо и даже несколько лениво удалился грузовой глайдер, пропахав напоследок своим прочным днищем кабины глайдеров охраны…
        Поднятый на ноги, Беккер удрученно посмотрел в окно.

        - Господи, какой же я дурак,  - пробормотал он, морщась от боли.  - Какой же я дурак…


        Даяна лежала на кровати, закрыв глаза. Сидя рядом с ней, я обнажил ей спину, осторожно распоров ножом окровавленные лохмотья, некогда бывшие шикарным вечерним платьем. Порезов было три - два маленьких, пустяковых, и один достаточно серьезный.

        - Не так уж плохо,  - преувеличенно бодро сказал я, обращаясь к Даяне.  - Потерпи, сейчас управлюсь…
        Вынув аптечку, я быстро достал все необходимое. Сделав девушке обезболивающую инъекцию, уже не торопясь принялся за дело. Итак, сначала обработать все гемостати-ком - я аккуратно сбрызнул раны аэрозолем, останавливая кровотечение. Теперь протереть края - достав стерильные тампоны и бактерицидную жидкость, аккуратно подтер потеки крови. Что ж, не так уж и плохо. А теперь взять вот этот толстый зеленый пластырь и аккуратно наклеить его вдоль краев самой большой раны - вот так, двумя кусками, в нескольких миллиметрах от краев. Хорошо, что раны резаные - меньше проблем. Неплохо,  - я критически оглядел проделанную работу. А теперь по старинке - взяв иглу с ниткой, я спокойно и неторопливо сшил края полосок пластыря, стягивая их между собой. Рана сомкнулась, теперь от прежнего кровоточащего пореза осталась узкая багровая полоска. Последний этап - наложить поверх раны еще одну полоску пластыря, на этот раз бактерицидного, заживляющего…
        С маленькими ранами я разделался столь же быстро, благо дело было знакомое.
        Оба глайдера стояли в густом зеленом массиве, после провала нашей блистательно начинавшейся операции мы не рискнули останавливаться в городе. Увы, непредвиденная случайность сорвала все наши планы.

        - Закончил?  - тихо спросила Даяна.

        - Да, все в порядке.

        - Мне это не нравится,  - сказала Даяна, приподнимаясь.  - Если так пойдет и дальше, то я вся скоро буду в шрамах… - Не стесняясь моего присутствия, она молча стала стаскивать с себя остатки платья.

        - Не принимай близко к сердцу,  - ответил я, тактично отвернувшись в сторону, затем перебрался в пилотское кресло - там было зеркало…
        Переодевшись, Даяна села в соседнее кресло, ее глаза были усталыми.

        - Что теперь будем делать?  - спросил я, взглянув на девушку.

        - Трудно сказать. К Беккеру теперь так просто не подберешься, но у нас есть зацепка; Что, если нам и в самом деле отправиться к системе Тритона?
        - Думаешь,,сможем найти? А если он соврал?

        - Вряд ли, я бы это почувствовала. Надо лететь пока они не сообразили, что к чему, и не увезли Архив в другое место.

        - А на чем лететь? Эта колымага не годится - далековато, не хочется зря рисковать. Как насчет «Горгоны»?

        - Ее конфисковали.  - Даяна невесело усмехнулась.  - Если еще не продали, то она до сих пор стоит в отстойнике , на Земле.

        - Ну так в чем проблема?  - Я удивленно посмотрел .на Даяну.  - До Земли сутки ходу…

        - Тогда не трать зря время.  - Даяна слегка поморщилась от боли в спине.  - А я, если ты не против, немножко отдохну. И учти - следующий раз из окон будешь прыгать ты…
        Всю дорогу до Земли Даяна спала мертвым сном, зато проснувшись, выглядела уже гораздо лучше. Присев на кровати и с улыбкой взглянув на меня заспанными глазами, она осторожно повела плечами, проверяя свои ощущения.

        - Не так уж плохо,  - тихо сказала она.  - Где мы?

        - Садимся.  - Я кивнул на плывший под нами голубой шар Земли.  - Через пару минут начинаю торможение.

        - Куда летим?

        - Сначала ко мне, а там видно будет.

        - И не боишься везти меня к себе?  - Сев рядом, Даяна с улыбкой посмотрела в мою сторону.

        - Мы же теперь вроде как партнеры - или я ошибаюсь?

        - Может быть… - Даяна усмехнулась.  - Что, если в знак партнерства ты вернешь мне кое-что из моих безделушек?
        Я болезненно сморщился.

        - Как бы тебе сказать… Нет, я, конечно, с радостью бы, но есть некоторые технические затруднения…

        - А именно?

        - Даяна, ты же сама говоришь, что это были всего лишь безделушки…

        - Весьма дорогие безделушки.

        - Согласен, именно это мне в них и нравилось. Видишь ли, как раз в то время я присмотрел на Земле прелестную виллу - аккуратненькую такую, на берегу Атлантического океана… И мне просто позарез нужна была наличность.

        - Ну и?

        - Пришлось расстаться с.твоими дорогими игрушками… А виллу, если захочешь, я могу тебе подарить.

        - С чего это вдруг такая щедрость?  - Даяна взглянула на меня с недоверием.

        - А чего мелочиться? Ты же знаешь, у меня двадцать пять процентов территории Жемчужины… - Я не стал упоминать о том, что именно на этой вилле меня чуть было не поджарили.

        - Значит, ты продал и мое изумрудное колье?

        - Разве бы я посмел, если б не обстоятельства? Кстати, колье это, если мне не изменяет память, принадлежало…

        - Оно принадлежало мне,  - перебила меня Даяна.  - Мне, и никому иному. И я хочу снова его иметь. Кому ты его продал?

        - Ну… разным людям.
        Несколько секунд Даяна недоверчиво смотрела на меня, затем изумленно покачала головой.

        - Макс, ты свинья… Грязная отвратительная свинья… А я-то, дура, уже собиралась простить тебе все твои прегрешения. Ты продал его по частям… Да как ты мог?!

        - Но, Даяна, никто не хотел брать его целиком - папа принцессы был очень сердит, вся полиция на ушах стояла из-за этой побрякушки. Что же мне было делать?

        - Ты свинья. Наглая противная свинья… - Даяна встала с кресла и снова перебралась назад, я опасливо покосился на нее - не хватало еще, чтобы эта ведьма меня чем-нибудь стукнула.
        Но все обошлось - может, она и в самом деле меня простила?

        - Нравится?  - спросил я Даяну, с интересом разглядывавшую мое скромное жилище.

        - Ну еще бы,  - фыркнула Даяна.  - Ведь все это, как я понимаю, тоже куплено на мои деньги…

        - Да как сказать… - Я замялся в притворил ном смущении.

        - А так и скажи.  - Даяна подошла к коллекции старинного оружия и стала осматривать его с неподдельным интересом.  - А вот это я вижу в первый раз.  - Она сняла со стены небольшой черный пистолет с толстым четырехгранным стволом и массивным магазином перед спусковой скобой.  - Подводный пистолет?

        - Да. Шестнадцать стрел, бьет до двадцати пяти метров. Причем бесшумно. Россия, начало двадцать первого века…

        - Неплохо… - Даяна водрузила оружие на место.  - Умели же делать раньше. А в воздухе из него можно?

        - Конечно. Снимать часовых - милое дело. Я им уже пользовался. Можно будет прихватить с собой.

        - Ну что ж, очень мило,  - сказала Даяна, закончив осмотр коллекции.  - Мне понравилось. Итак, каковы планы?

        - Ты пока отдыхай, можешь собрать на стол - если не в тягость. А я попробую выяснить, где «Горгона».  - Я подтянул кресло к терминалу.
        Понадобилось минут двадцать, чтобы выяснить судьбу «Горгоны». Увы, мы немножко опоздали - два месяца назад корабль передали на военную базу в Забайкалье. Чертыхнувшись, я стал выяснять подробности…
        Когда я закончил, Даяна уже приготовила ужин. Я отметил, что она не только весьма умело накрыла стол, но и успела переодеться в весьма симпатичное платьице. Интересно, к чему бы это?
        Вино я достал сам - из своих личных стратегических запасов.

        - Недурно,  - отметила Даяна, пригубив янтарную жидкость.  - Ты всегда разбирался в выпивке. Впрочем, как и в женщинах.

        - Это комплимент?

        - Даже не знаю.  - Даяна взглянула на меня с улыбкой, причем достаточно теплой, это я отметил специально.  - Как дела у «Горгоны»?

        - Так себе… Она недалеко от Байкала, у военных - судя по всему, ее переделали в патрульный рейдер.

        - Если они перекрасили ее в свои дурацкие цвета, я им этого не прощу,  - Даяна снова пригубила вино.  - Байкал - это где?

        - Даяна, ты меня поражаешь. Ты что, не была на Байкале?

        - Не раздражай меня.  - В глазах Даяны мелькнули любимые мною зеленые искорки. Господи, а ведь еще совсем недавно я готов был ее задушить…

        - Тебе понравится, вот увидишь… Когда полетим?

        - Только не сейчас.  - Даяна взглянула в сгущающиеся за окном сумерки.  - Завтра днем все как следует осмотрим, а там будет видно.
        Еда оказалась достаточно вкусной - я и не знал, что из продаваемой в пакетах дряни можно такое сделать. Видимо, мой аппетит не остался незамеченным, так как Даяна то и дело смотрела на меня с едва заметной улыбкой.

        - Итак, чем займемся?  - Расправившись с едой, я посмотрел на девушку совершенно невинными глазами. Даяна улыбнулась.

        - Спать будем.

        - Идея хорошая. Где тебе постелить?

        - Подальше от тебя.  - В голосе Даяны послышался нескрываемый сарказм.

        - А что так?  - спросил я наигранно обиженным тоном.

        - Ты знаешь, одной мне как-то спокойнее,  - усмехнулась Даяна.  - К тому же у меня ужасно болит спина - наверняка еще и синяки выскочили…
        Надо сказать, что фраза Даяны насчет спины мне понравилась - в том смысле, что если б не спина…

        - Может, мазью растереть?  - спросил я с затаенной надеждой.

        - Как-нибудь в другой раз.  - Глаза Даяны весело искрились - казалось, свет исходил из неведомых глубин ее души.  - А теперь нам действительно пора спать…
        Вылетели мы на рассвете. Все было затянуто густой пеленой облаков, поэтому пришлось сразу же подняться повыше. Здесь было уютнее, повисшее над горизонтом солнце залило все вокруг теплым желтым светом. Введя координаты Байкала, я передал управление автоматике и взглянул на Даяну - лететь вот так, в лучах солнца, над затянувшей землю серебристой пеленой, было невыносимо приятно. Видимо, это ощутила и Даяна.

        - Здесь всегда так красиво?  - спросила она, задумчиво глядя на бегущие под нами облака.

        - Ты что, никогда не была на Земле?  - Я удивленно взглянул на Даяну.

        - Да нет, была, но слишком недолго, да и то лишь в городах - Торонто, Москва, Мехико… Как-то некогда было любоваться красотами.

        - Подожди, подлетим к Байкалу, вот там настоящая красота - куда там разным Илионам…

        - А как здесь с полицией, с военными - не засекут нас?

        - Мы пока ничего не нарушаем, а трассы здесь открытые.  - Я пожал плечами.  - Вот если угоним «Горгону», тогда другое дело.

        - У тебя уже есть план?

        - Пока ничего конкретного - так, наметки…

        - Как с «Принцессой Лоттой»?

        - Да там вообще-то все по-другому вышло. Мне пришлось срочно уносить ноги, а я опоздал на последний рейс - следующий был лишь через шесть часов. А за шесть часов сама знаешь, многое может случиться. Решил я куда-нибудь забиться - так, чтобы меня не отыскали, гляжу - корабли стоят, старье всякое, металлолом… Ну и забрался я на это кладбище. И вдруг вижу - в стороне чистая площадка, обнесена колючкой, охрана ходит - и корабль сто - ит, сразу видно - опечатан. А когда я название разглядел, то сразу все понял - по видео-то об этой посудине много говорили. Триста двадцать тонн уранита - это не шутка, вполне приличные деньги. Вот я и позаимствовал этот кораблик - случайно. Пролезть на него было несложно, да и угнать тоже, сложнее было продать его со всем грузом. Хотя я считал, что ни одна душа не знала о том, что я с этим как-то связан…

        - Кто-нибудь что-нибудь всегда знает,  - усмехнулась Даяна, напомнив мне этой фразой Теда.  - Я сначала не верила, что это был ты, но все подтвердилось.
        До Байкала мы добрались за три часа. К этому времени облака рассеялись, и знаменитое озеро предстало во всем своем великолепии. Зеленые сопки и удивительно синяя вода - зрелище было настолько неповторимым, что даже Даяна, всегда отличавшаяся хладнокровием и спокойствием, прильнула к стеклу кабины.

        - Это действительно великолепно,  - тихо прошептала она, вглядываясь в скользящие под нами волны.  - Опустись пониже…
        Я так и сделал. И пока байкальские волны не сменились зеленым ковром леса, Даяна не проронила ни слова, молча глядя на священное, по старинным поверьям, озеро.

        - Я хотела бы здесь жить,  - нарушила наконец молчание Даяна.  - Скажи, Макс,  - а может, бросим эту затею с Архивом - зачем он нам? Вот тебе, например, он нужен?

        - Нет,  - ответил я абсолютно искренне.

        - Тогда зачем ты этим занимаешься?

        - Ну, во-первых, меня втянули в это дело, не спросив моего согласия - когда тебя давят глайдером или пытаются поджарить, надо что-то делать. А во-вторых, мне все это просто интересно. Даяиа, дело ведь не в деньгах - я теперь могу их просто не считать, как и ты. Но мне скучно сидеть просто так - поверь, я уже пытался один раз отойти от дел.

        - Ну и?

        - Вытерпел месяца два, потом плюнул на все и улетел на Илиону. Там и занялся всем этим снова.

        - Понимаю.  - Даяна с улыбкой кивнула.  - Я несколько лет назад, уже после того, как ты сбежал, но до истории с «Анакондой», навестила свою тетку. Премилая , женщина, перезнакомила меня с массой народа - у нее была мечта сделать из меня порядочную даму. И вот сижу я однажды у своих новых подружек, слушаю их разговор - и чувствую, что я здесь чужая. У меня было ощущение, словно мы с ними живем в разных мирах. Торты, булочки, подушечки, котики - а о чем могла с ними говорить я, что я могла им дать?  - Даяна: рассмеялась.  - Уроки рукопашного боя, тактику скоротечных огневых схваток? Мне пришлось сбежать, я у них просто задыхалась…

        - А сейчас?  - Я испытующе взглянул на Даяну.

        - Даже не знаю, Макс… Могу только сказать, что это не самые плохие дни в моей жизни.

        - Но ты ведь сказала, что хочешь бросить затею с Архивом.

        - Не знаю, Макс,  - могу лишь сказать, что лично мне Архив действительно не нужен - уж и не знаю, как тебе это объяснить. Но и бросить все это, наверное, я уже тоже не смогу - раз уж начали, надо закончить. Хотя бы из спортивного интереса.

        - Все ясно. Как говорится, каждому - свое… Так что забудем пока о тихой пристани.

        - Забудем, Макс…
        Было очень тихо, лишь крики птиц изредка нарушали первозданную тишину этого леса. Мы шли очень осторожно - до военной базы оставалось менее двух километров. Космобот мы оставили у небольшой лесной речушки с удивительно чистой и прозрачной водой - пожалуй, такой вкусной воды я не пил уже очень давно.
        У нас был минимум снаряжения - в конце концов, мы не собирались воевать, мы просто хотели вернуть собственность ее законному владельцу. Если нам повезет, то уже к утру мы будем находиться на пути к системе Тритона. Если не повезет - в камере местной тюрьмы. Если очень не повезет…
        Впрочем, о последнем варианте думать как-то не хотелось.

«Горгону» мы увидели сразу. Даяна тихо прошептала что-то непечатное в адрес доблестных воинов, превративших солидный корабль в желто-зеленое пугало.

        - Могло быть и хуже,  - попытался утешить я амазонку.  - Два дня работы - и будет как новый…
        Почти шесть часов провели мы в густом кустарнике, внимательно наблюдая за базой. Что и говорить, картина была достаточно обнадеживающей. Глядя на военных, я то и дело ухмылялся - если бы они так несли службу где-нибудь на дальних форпостах, то вряд ли кто-нибудь из них дожил бы до заслуженной пенсии. Бардак - иначе назвать увиденное я не мог. Внешний рубеж был просто смехотворным, два ряда колючей проволоки да лазерная сигнализация на восьми лучах. Примерно раз в час территорию лениво облетал патрульный глайдер, причем было видно, что пилот относится к своей работе без излишнего рвения. Наконец, у «Горгоны», ныне именовавшейся по-военному коротко - борт «874», дежурили два солдатика. Судя по всему, каждый из них должен был охранять свой сектор, вместо этого они оба спокойно сидели в тени корабля и неторопливо беседовали.
        Итак, внешний рубеж - раз, глайдер - два, охрана - три. Господи, детский сад…

        - Что скажешь, Макс?  - Даяна взглянула в мою сторону.

        - Вроде бы ничего неожиданного.  - Я пожал плечами.  - Похоже, я даже обойдусь без твоей помощи. Давай так: вернись к космоботу, а как только я подниму корабль, пристраивайся следом.  - я открою ангар, и ты загонишь машину. Что скажешь?

        - Тебе виднее, это по твоей части. Во сколько начнешь?

        - В восемь начнет темнеть, часам к десяти я должен быть на корабле - значит договоримся на десять. Если что не так, я дам знать по линкому. А пока связью лучше не пользоваться.

        - Хорошо. Что возьмешь с собой?

        - Сейчас подумаем… - Я неторопливо отобрал необходимое мне снаряжение, остальное отдал Даяне.  - Держи, этого мне хватит… - Я быстро сложил все в свою любимую сумку и осторожно пополз вперед.

        - Будь поаккуратнее там,  - услышал я позади тихий голос Даяны.  - Если что, бросай все это, найдем другой корабль…
        Мне показалось, или она и в самом деле беспокоилась обо мне?!
        Вот и оно, первое облюбованное мною место - здесь я буду ждать темноты. Устроившись поудобнее, я спокой - i но задремал, время от времени ненадолго просыпаясь и оглядывая военную базу - все было спокойно.
        Медленно клонилось к закату солнце - вот оно скрылось за густой стеной леса, а сейчас, должно быть, уже коснулось горизонта… Мир потускнел и затих, медленно поглощаемый долгожданной темнотой… А вот и первая звезда, а там еще одна, и еще… Зажглись фонари по периметру базы, и вскоре ночь окончательно вступила в свои права. Подождав для страховки еще полчаса, я вздохнул и медленно пополз к колючей проволоке.
        Нельзя сказать, что я совсем не волновался - не каждый день приходится угонять корабли. Тем не менее делал я все аккуратно и не спеша, суета в таких делах только вредит. Аккуратно прорезав колючую проволоку, я спокойно пополз дальше, изредка бросая взгляд на охранников - их уже сменили, но и новые вели себя не лучше и так же, как и их предшественники, о чем-то болтали, то и дело я слышал их громкий смех.
        Внутренний рубеж - надев очки, я легко различил восемь тонких сверкающих лучей. Нижний проходил сантиметрах в пятнадцати от земли, проползти под ним я не мог при всем. желании. Впрочем, я и не собирался этого делать. Достав из сумки несколько кронштейнов и зеркал, я принялся монтировать нужную мне систему. Установить ее было делом нескольких минут, но на окончательную юстировку у меня ушло с четверть часа - требовалось, чтобы отраженный зеркалом луч ушел точно в прежнем направлении. Пожалуй, все готово,  - глубоко вздохнув, я быстро, но аккуратно повернул рукоять штатива. Мгновение - и луч, отразившись от системы зеркал, вновь коснулся приемного датчика. Хитрая автоматика, настроенная на определенный предел чувствительности, не стала поднимать панику из-за небольшого миллисекундного сбоя. Я улыбнулся и осторожно прополз меж зеркалами - пущенный в обход луч мне теперь не мешал. Итак, я на базе…
        Охранники оказались молодыми неопытными парнями, и когда прямо перед ними выросла облаченная в камуфляж фигура, они опешили.

        - Полковник Карасев, проверяющий!  - Видимо, я и вправду выглядел внушительно, так как оба охранника вскочили и вытянулись в струнку.  - Это что за бардак?!  - Каюсь, можно было сделать все проще, но я не смог удержаться от искушения - иначе для чего жить?  - Кто ваш командир? Кто командир, спрашиваю!

        - Комвзвода сержант Юсупов,  - убито ответил один из охранников, думая о том, какую взбучку получит он теперь от своего начальника.

        - Бегом за ним. Оба! Я снимаю вас с поста! И чтоб через пять минут ваш командир был здесь! Развели балаган, мать вашу…
        Один из охранников попытался было что-то возразить, но я так зыркнул на него, что он поспешил вслед за своим приятелем.
        Я усмехнулся, глядя вслед глупым бойцам - пожалуй, сегодня они и в самом деле узнают, что такое настоящая взбучка. Однако пора и работать - не все же веселиться…
        Достав из кармана дешифратор, я быстро определил код и открыл люк, затем без особой спешки прошел в пилотскую, при виде ее меня охватила ностальгия. Но предаваться воспоминаниям буду потом - сев в кресло, я быстро заблокировал люки, запустил двигатели и спокойно поднял корабль в воздух, представляя, что сейчас творится в головах опростоволосившихся солдат…
        Увидев на экране локатора маленькую точку, я коснулся клавиатуры - повинуясь моей команде, распахнулись створки приемного ангара. Подождав, пока космобот сядет, я закрыл ангар и уже со спокойной совестью прибавил скорость.
        Даяна вошла через несколько минут, ее лицо светилось от радости - она вновь была хозяйкой «Горгоны».

        - Макс, ты просто чудо.  - Она посмотрела на меня с обожанием, мое сердце радостно екнуло - похоже, мои дела и в самом деле не так уж плохи!

        - Поведешь?  - спросил я, кивнув на пульт управления.

        - С удовольствием.  - Даяна села в другое пилотское кресло, я передал ей управление. Корабль, почувствовав крепкую руку хозяйки, радостно вздрогнул, заложил крутой вираж и рванулся ввысь…

…За бортом плыла белесая мгла, до системы Тритона была почти неделя пути - все-таки это было очень далеко. Был «вечер», мы с Даяной сидели в кают-компании и обсуждали наши проблемы. Цель нашего путешествия мы вычислили без труда, в окрестностях Тритона была всего одна подходящая планета. В атласах она проходила под двумя названиями - «Саламандра» и «Забытая». Лет триста назад там велись промышленные разработки, но потом все забросили - дело оказалось нерентабельным из-за отдаленности планеты. Так о ней и забыли, лет на двести. Но в прошлом веке некто Андерсен решил основать там Колонию Свободных Людей - так он назвал свое поселение, постепенно превратившееся в своеобразную секту.
        Правда, со временем выяснилось, что свободой в этом богом, забытом уголке Вселенной и не пахло. В конце концов разразился скандал, секту разогнали, сам Андерсен взорвал себя вместе с немногими верными ему соратниками. С тех пор об этой планете действительно забыли.

        - И что ты думаешь, Макс?  - Даяна с интересом посмотрела на меня, в ее глазах плясали веселые искорки - сегодня она была особенно хороша. Держа в руках бокал с вином, она медленно потягивала игристую жидкость, на коленях у нее лежал старинный звездный атлас - военные выкинули из корабля все, с их точки зрения, лишнее, но навигационные карты и атласы оставили - что ни говори, а по этим старым раритетам ориентироваться было все же удобнее, чем по нынешним электронным справочникам.

        - Сложно сказать… Прилетим на место, там будет видно. Я никогда там не был, мне трудно судить объективно.

        - Может, ты и прав.  - Даяна допила вино и поставила бокал на столик.  - Не стоит забивать себе голову всем этим раньше времени.  - Она отложила атлас и взглянула на меня с усмешкой.  - Дежурить будем по очереди. Ты первый.  - Даяна встала и картинно потянулась, я с удовольствием смотрел на ее ладную точеную фигуру.

        - Чем займешься ты?  - несколько бестактно спросил я.

        - Для начала искупаюсь, потом пойду спать… - В глазах девушки играл откровенный вызов, и я его принял.

        - Может, тебе все-таки помочь?  - Я подошел к Даяне и мягко обнял ее за талию, глядя девушке в глаза.  - Только сразу хочу сказать: не надо, если что, ломать мне ребра, я могу уйти и так…
        Даяна не отстранилась, на губах ее мелькнула улыбка.

        - Я подумаю над твоим предложением.  - Она с усмешкой взглянула мне в глаза.  - А пока лучше сходи в пилотскую и проверь, все ли там в порядке.  - Она мягко высвободилась из моих рук и пошла в свою каюту…
        Мне ничего не оставалось, как пойти в пилотскую. Там все было в порядке, поэтому, посидев немного в кресле, я неожиданно ощутил себя круглым идиотом.

        - Интересно, что я здесь делаю?  - удивленно пробормотал я и пошел к каюте Даяны.
        Я постучал, Даяна не отвечала - видимо, была в ванной. Однако я не расстроился - быстро сбегав в свою каюту, я покопался в сумке и уже через минуту вскрывал замок универсальной отмычкой…
        Когда появилась Даяна, я спокойно сидел в кресле и насвистывал какую-то песенку, на столике стояла бутылка вина и пакет с конфетами.
        На девушке был легкий халат, причем незастегнутый - увидев меня, она быстро запахнула его полы, на секунду замерла, ее возмущенный взгляд вот-вот должен был вылиться в бурю негодования. И вдруг взгляд Даяны смягчился. Она улыбнулась - и я понял, что все-таки прощен…

        - А я все гадала, когда же ты наконец наберешься смелости.  - Она с улыбкой взглянула на меня и медленно разжала руки, выпуская полы халата.
        Видимо, мой взгляд, устремленный на ее божественное тело, был достаточно красноречив, так как Даяна снова улыбнулась и подошла ко мне вплотную. Я встал и обнял ее, упиваясь запахом ее волос.

        - Но учти,  - тихо произнесла Даяна, освобождаясь от халата,  - если мне это не понравится, то клянусь Господом нашим, я тебя все-таки пристрелю…


        Что и говорить, информация о случившемся дошла до Хозяина очень быстро - без Наденьки здесь явно не обошлось. Поэтому, глядя на мигающий огонек прямой связи, Беккер поморщился - разговор обещал быть очень неприятным. Однако делать было нечего - нельзя заставлять шефа ждать.

        - Да, сэр… - Беккер почтительно снял трубку.

        - Том? Доброе утро… Как ваше здоровье?

        - Все в порядке, сэр, спасибо,  - ответил Беккер, несколько гнусавя - его нос был заклеен пластырем, хирургу пришлось поработать над ним весьма основательно, левый глаз заплыл до неузнаваемости.

        - Расскажите мне подробнее, что у вас там произошло,  - не столько спросил, сколько приказал Хозяин.

        - Сэр, это моя недоработка.  - Беккеру было тяжело в этом признаваться, но не признаться было бы еще хуже.

        - Так уж вышло, сэр, что я познакомился с одной девушкой, она назвалась дочерью Брюса Кессингтона. Оказалось, что это была подсадка, причем очень хорошо спланированная. Но мне удалось разоблачить самозванку на раннем этапе, поэтому урона нашей безопасности не произошло.

        - Вы узнали, кто она такая - если уж схватить не смогли?  - В голосе шефа была не столько тревога, сколько сарказм.

        - Пока нет, сэр… Но у нас есть ее пальчики - остались на бокале, и через пару часов мы это узнаем. Могу утверждать лишь одно - она работает на некоего Максима Крылова.

        - Ну а он кто такой?

        - Обычный аферист, сэр, ничего серьезного.

        - Тогда почему он все еще жив?  - В голосе шефа послышалась усмешка.

        - Чистая случайность…

        - Он знает про Архив?

        - Похоже, что знает,  - нехотя ответил Беккер.  - Мои люди выследили его, но ему удалось уйти.

        - Каковы наши потери?

        - Вчерашние?

        - Да, о прошлых я уже наслышан.

        - Семеро, сэр… И шестеро травмированы, трое из них тяжело.

        - И что, все это наделала ваша милая незнакомка?

        - Нет, сэр, троих застрелил Крылов - он прикрывал ее отход.

        - А остальные?

        - Ее рук дело… - с неохотой признался Беккер, его злила сама мысль о том, что вся его охрана не смогла справиться с какой-то девчонкой… Впрочем, вспомнив ее прощальный взгляд, он поспешил поправить себя - не с какой-то, а с очень опасной девчонкой.

        - Так, может, мне лучше нанять ее?  - Голос шефа угрожающе понизился.  - Мне это будет дешевле, а толку наверняка будет больше - или я ошибаюсь?

        - Сэр, я обещаю, что подобных ошибок больше не повторится. В ближайшие дни мы разыщем их обоих…

        - Что им известно об Архиве?  - перебил его шеф.

        - Не знаю, сэр, но скорее всего почти ничего, да и в любом случае, они ничего не смогут сделать - ведь Архив уже отправлен…

        - Вы никому не проболтались о том, куда именно он отправлен?,

        - Нет, сэр, как я мог… - начал было Беккер и вдруг осекся, его лицо разом покрылось капельками пота - он неожиданно вспомнил свой танец с Жюстиной…

        - Беккер?  - В голосе шефа послышалась тревога.

        - Сэр, она знает… Господи, как я мог… Сэр, она заговорила меня, я не хотел ничего говорить… Сэр, она знает, что Архив в системе Тритона.

        - Беккер, вы непроходимый идиот. Вы хоть отдаете себе отчет в том, что натворили?
        - отозвалась трубка голосом шефа.  - Вы понимаете, что этим поставили под угрозу всю операцию, все наше благополучие, наше существование, наконец? Вы понимаете, что я с вами сделаю, если все сорвется?

        - Да, сэр, простите меня… Я все исправлю, обязательно исправлю… Им никуда не деться - на Саламандре наши люди, там Рашид. Архив под надежной охраной, никто не сможет его похитить - это исключено.

        - Но что будет, если они проболтаются?! Вы понимаете, что полиция может появиться у вас в любую минуту, что вы на свободе только потому, что им самим не выгодна шумиха с Архивом? Это вы понимаете?!
        Беккер никогда еще не слышал, чтобы его шеф был в Такой ярости - он был бледен как мел, побледнел даже его заплывший глаз.

        - Сэр, клянусь вам… В ближайшие часы, непременно… Сэр, не беспокойтесь, я все сделаю… - Голос Бекке-ра дрожал, он с ужасом думал о том, что ждет его в случае неудачи.

        - Просто подумайте о том, что с вами будет в случае неудачи.  - Шеф словно читал мысли Беккера.  - Помните об э+ом. А сейчас прикажите подготовить мой корабль к полету, надо срочно лететь на Саламандру, вы полетите со мной. По готовности доложите. И не дай вам бог провалить и это задание…
        Шеф положил трубку, Беккер нашарил в кармане платок и трясущейся рукой вытер с лица пот. Что и говорить, не только его карьера, но и сама жизнь в буквальном смысле висели на волоске. Шеф никогда не шутил, это Беккер знал очень хорошо - если он что-то пообещал, то так и сделает. Непременно сделает…

        - Надя!  - позвал он секретаршу. Вошла длинноногая бестия, с трудом скрывая злорадную усмешку - наверняка подслушивала…

        - Отчета из лаборатории еще нет?  - подавив раздражение, спросил Беккер.

        - Нет, сэр, как только будет, я немедленно вам сообщу.

        - Хорошо. Прикажите подготовить корабль шефа к полету, о готовности доложить немедленно. Идите…
        Секретарша бесшумно удалилась, Беккер проводил ее недобрым взглядом.

        - Стерва,  - прошептав он вполголоса, откидываясь на спинку своего любимого кресла.
        Итак, что он имеет? В худшем варианте - а исходить надо именно из этого - Макс и его дикая подружка сейчас полным ходом спешат в систему Тритона. В том, что они отыщут Саламандру, у Беккера не было ни малейшего сомнения. Вопрос в том, что будет дальше. Да, Архив спрятан вполне надежно - спрятан так, что не каждый знающий найдет туда дорогу. Что и говорить, надежное место выбрал шеф для своих сокровищ. Он и так уже владеет половиной мира - а с помощью сведений, хранящихся в этом чертовом ящике, он всех возьмет за горло. Но если что-нибудь сорвется, тут же начнут искать козла отпущения - и у Беккера не было ни малейших сомнений в том, кто именно им станет…


        Даяна молча пила кофе, я подал его прямо в постель. На лице девушки играла улыбка, глаза были прикрыты - она умела наслаждаться жизнью и делала это с огромным удовольствием. Что и говорить, Даяна была божественна. Причем во всех смыслах. Глядя на нее, я испытал даже небольшой прилив гордости - как бы то ни было, но даже Гарри за все время его работы на Даяну так и не удалось затащить ее в постель.
        Видимо, мои мысли вполне отчетливо отражались на моей физиономии, так как Даяна, взглянув на меня, засмеялась.

        - Не строй иллюзий. Макс. Если ты думаешь, что после сегодняшней ночи между нами что-то изменится, то ты глубоко заблуждаешься.

        - А после завтрашней?  - спросил я, нагло глядя Да-яне в глаза.
        Она улыбнулась:

        - Сначала доживи до нее. Знаешь, Макс, на какой-то планете есть животные, самки которых после брачной ночи уничтожают самцов - кажется, съедают. Вообще-то неплохая традиция - как ты думаешь?

        - Наверное, ты имеешь в виду пауков…

        - Может быть, я не помню.  - Даяна устало отмахнулась.  - Суть в том, что постарайся все же меня не раздражать - хорошо?

        - Как скажешь, любимая.  - Я мило улыбнулся и вышел из каюты.
        Что и говорить, дорога предстояла дальняя - еще шесть суток пути. Признаться, я не совсем понимал, какой смысл тащить Архив в такую даль. Впрочем, тот человек - или Хозяин, как назвал его бугай, был по-своему прав - не каждый отправится на край света искать мифический Архив. Черт побери!  - у меня в голове промелькнула весьма интересная мысль, и пока она не сбежала, я поспешил ее загарпунить, связать и прицепить к извилине наручниками. Нет, это и в самом деле все объясняет… Господи, да ведь у него там База - его резиденция, его тайное убежище… Именно там его логово, именно оттуда он собирается править миром - если я правильно понял психологию человека, завладевшего Архивом.
        Впрочем, Даяна выслушала мои откровения без особого восторга.

        - Ну так что с того?  - лениво спросила она, с улыбкой глядя на меня.  - То, что у него там База, ясно и дураку. А в остальном ты ошибаешься. Макс, у него там действительно убежище. Но вряд ли он будет жить на этой планете - скорее, он просто будет иногда туда наведываться за нужной ему информацией. Я даже сомневаюсь, что мы сможем отыскать эту Базу - наверняка она упрятана очень хорошо. Он не дурак. Макс, далеко не дурак.

        - Тогда зачем мы летим туда?  - хмуро спросил я, весь мой восторг как-то быстро угас.

        - А ты еще не понял?  - Даяна метнула на меня убийственный взгляд.  - Макс, бурные ночи тебе явно противопоказаны. Скажи - где сейчас, на твой взгляд, Хозяин?

        - А кто его знает… - пробормотал я и вдруг осекся.  - Летит сюда?!

        - Смотри-ка, догадался.  - Даяна засмеялась.  - Он ведь понял, что мы знаем о Базе, а это наверняка его главная ценность. Значит, он сейчас что есть духу мчится спасать свое сокровище.

        - Но ведь это хорошо?  - Я начал понимать простую и надежную логику Даяны.

        - Разумеется, Макс. Ведь если мы не можем отыскать базу сами, то пусть нам ее покажет Хозяин. Ладно, оставим пока эту тему… А сейчас, Макс, тебе вновь предстоит немного поработать.  - Даяна взглянула на меня с нескрываемой усмешкой, затем откровенно рассмеялась.  - Руками, Макс, руками… Надо разгрузить космобот, перенести все в багажный отсек. Я бы тебе помогла, но моя спина этого пока не позволяет.  - Даяна картинно растянулась на кровати, затем окинула меня нарочито царственным взглядом.  - Так что работай, Макс, работай…


        Глядя на высокую и стройную фигуру шефа, Беккер чувствовал себя маленьким и ничтожным - настолько присутствие Хозяина подавляло его. Казалось, от этого мрачного человека исходила незримая сила, окутывающая его зловещим покрывалом страха. Беккер внутренне чертыхнулся, отгоняя от себя глупую мистику, но отделаться от этого ощущения ему не удалось. Вот Хозяин вн.овь поднял на него глаза, и Беккеру стало совсем плохо.

        - Значит, Даяна Стоунер… - Шеф мечтательно прикрыл глаза, погружаясь в какие-то воспоминания.  - Господи, Том, да вы хоть представляете себе, кто она такая?
        Могу вас только поздравить, вам посчастливилось познакомиться с живой легендой.

        - Сэр, какая легенда, той девушке было меньше тридцати…

        - А с чего вы взяли, что Даяне должно быть больше? Вы слышали что-нибудь о ее биографии?

        - Нет, сэр, досье неполное.

        - Ну еще бы,  - усмехнулся Хозяин,  - она умеет прятать концы в воду. Возможно, это наследственное.  - Хозяин усмехнулся.  - Ее папочка был видным государственным деятелем, но слишком часто путал карман государственный с карманом собственным. Кончилось это пожизненным заключением, а его милую десятилетнюю дочку определили в церковный приют. Дочурка оказалась на редкость смышленой и уже через пару месяцев сумела прибрать к рукам церковную кассу - как она потом объясняла, она слишком любила сладости. Ее перевели в другой приют, для несовершеннолетних преступников. Там она тоже задержалась, недолго - один из надзирателей оказался похотливым негодяем и как-то утром его нашли мертвым, с пилочкой для ногтей в горле. А Даяна исчезла. Далее след ее теряется года на четыре - до того момента, пока некто неизвестный не подорвал стену тюрьмы в Красной Долине. Увы, малышка не рассчитала заряд, и половина тюрьмы просто-напросто рухнула… Погибло человек семьдесят, но папочка ее уцелел - она вывезла его на угнанном откуда-то космоботе, застрелив по пути двух охранников. И все это, заметьте, в пятнадцать лет! Что
сталось потом с папочкой, неизвестно - может, и сейчас еще живет где-нибудь в тихом уютном месте. А Даяна вошла во вкус…
        В шестнадцать лет она организовала банду из таких же подростков, как и она сама, но долго эта компания не продержалась - ее компаньоны оказались на редкость глупы, делали ошибки, поэтому она не выдержала и бросила их. Потом она лет пять работала в одиночку - надо сказать, работала весьма успешно, обводя вокруг пальца богатых идиотов.  - При этих словах Хозяин как-то загадочно усмехнулся.  - Однако играть по мелочам ей быстро надоело, и в двадцать два года она организовала самую известную свою аферу - с Беруанскими акциями, вы наверняка слышали эту историю. После этого она исчезла с горизонта, но продолжала работать под чужими именами. Я не знаю всех подробностей, но состояние она себе сколотила неплохое. У нее появилась маленькая компания подручных, и вместе они работали до прошлого года. Затем что-то у них произошло, компания распалась, а Даяна осталась на мели - в нашем понимании, конечно. Потом был знаменитый штурм звездолета казначейства, но кто-то ее продал, и закончилось все пожизненным заключением. И вот теперь вы заявляете, что отпечатки пальцев принадлежат именно Даяне Стоунер…

        - Сэр, вы так говорите обо всем этом, словно.лично знали ее.

        - Немножко знал… - Шеф усмехнулся.  - Да не тряситесь вы так. Том, я на вас не в обиде - у вас просто не было шансов, слишком уж хорошо она работает. Признаюсь, мне очень хочется ее повидать - помнится, она задолжала мне пару миллионов кредов. Ладно, Том, вы свободны - я буду в своей каюте. Если что, зовите.  - И Хозяин, поднявшись с кресла, быстрым уверенным шагом пошел в свою каюту, следом скользнули два бойца его личной охраны.
        Монотонно гудели двигатели, корабль полным ходом шел к системе Тритона. Беккер постоял несколько секунд, затем задумчиво почесал голову и усмехнулся - судя по всему, даже его безупречный шеф имел честь оказаться в компании упомянутых им богатых идиотов…
        Корабль шефа мало напоминал обычные корабли. Построенный по специальному заказу на Тихоокеанской верфи, он был широким и приземистым - тем не менее столь странная форма была продиктована исключительно прагматическими соображениями - при весьма небольших габаритах корабль был достаточно объемен и представлял, по сути, летающую резиденцию Хозяина. Он был задуман как коллекция новинок и смелых технических решений - и надо отдать должное конструкторам, они со своей задачей справились. В противовес другим кораблям. Хозяин даже не дал ему названия и называл его просто - «мой корабль».
        Итак, корабль шефа после недельного перелета наконец-то достиг Саламандры - стих гул двигателей, пространство за окном потемнело, проступили звезды.

        - Беккера ко мне,  - сухо распорядился шеф, коснувшись связной клавиши.
        Через минуту в апартаменты шефа вошел Том - он тихо поздоровался и, не дождавшись ответа, стал ждать, пока шеф оторвется от своих бумаг. Наконец Хозяин поднял глаза и с интересом посмотрел на Беккера - несчастный Том и не предполагал, что в эти минуты решалась его судьба.

        - Садись.  - Шеф кивнул на. низкий и достаточно неудобный стул, специально поставленный здесь для не слишком важных посетителей.
        Беккер сел, его душа тревожно заныла - шеф смотрел на него так, как земной удав смотрит на кролика. Есть на Земле такое маленькое пушистое существо.

        - Итак, жду твоих предложений.  - Шеф скептически повел губами и посмотрел на Тома.

        - Сэр, они ничего не смогут сделать.  - Том пытался говорить спокойно и уверенно.  - Они просто не смогут найти Базу, это почти невозможно.

        - Почти?  - В голосе Шефа послышалась угроза.

        - Сэр, вы же сами знаете - с высоты Базу не засечь, ни един детектор не разглядит ее сквозь скалы. А для глубинного сканирования нужно знать, где именно искать.

        - Ну а если они все-таки найдут ее?

        - Все равно у них ничего не выйдет. Сэр, там ведь куча охраны, системы безопасности - проникнуть туда незаметно просто нереально. И даже если проникнут, их встретит Рашид.

        - Мне бы вашу уверенность. Том… Хорошо, готовьте корабль к посадке. И удвойте охрану - так, на всякий случай.
…Саламандра вряд ли относилась к числу наиболее привлекательных планет. Слишком маленькая, слишком жаркая, слишком мало кислорода - куда ни кинь взгляд, все на ней было «слишком». Почти голая снаружи, с пыльными бурями и мутными океанами, она мало радовала глаз. Тем не менее шефу она нравилась - в ее суровом ландшафте он находил успокоение своей мятежной душе. Вот и сейчас, стоя в пилотской и глядя на приближающуюся поверхность, он загадочно улыбался…
        Корабль неторопливо скользил над унылым ландшафтом, Хозяин глядел на проносившиеся под ним скалы с непривычным для него умиротворением. Вот и заветное озеро у подножия огромной горы - корабль плавно проплыл над ним и аккуратно скользнул в огромную темную пещеру…
        Торопиться было некуда - спрятавшись в тени одной из местных лун, мы спокойно ждали появления Хозяина. Прошло семь дней с того момента, как мы взлетели с Земли
        - и, говоря откровенно, это были не самые плохие дни в моей жизни. Глядя на Даяну, я все чаще ловил себя на мысли о том, что из нее в принципе могла бы получиться достаточно неплохая супруга - особенно если супруг будет стараться поменьше ее раздражать.
        За прошедшую неделю Даяна полностью восстановила свою былую форму. Раны на спине затянулись, регенерация тканей шла вполне успешно. Еще вчера я снял пластырь и заменил его новым, косметическим - он хорошо справлялся со шрамами.
        Корабль Хозяина появился часа на три раньше, чем мы ожидали - видимо, его владелец и в самом деле спешил. Я вздохнул и выбрался из кресла - пора и поработать…

        - Я пошел… Не высовывайся из тени, чтобы тебя не заметили. Связью не пользоваться.

        - Макс, мне не десять лет.  - В голосе Даяны чувствовался сарказм.

        - Хорошо, хорошо.  - Я не стал спорить.  - И погаси все огни, даже дежурные.

        - Удачи, Макс… И не рискуй зря - если что, бросай все это к чертовой матери.

        - Так и сделаю.  - Подмигнув Даяне, я пошел в ангар. Забравшись в кабину космобота, я в последний раз оглядел установленное оборудование - похоже, все в порядке.
        Даяна следила за мной по внутренней телесети - как только я приподнял машину, заработали насосы, откачивая воздух, затем медленно разошлись в стороны створки ангара.
        Корабль Хозяина был виден очень хорошо, он буквально сверкал в лучах местного светила. И как ни хотелось мне подобраться поближе, я не стал этого делать - при таком свете даже мой маленький аппарат будет сиять, как новогодняя елка. Приходилось терпеливо ждать, пока чужой корабль выйдет на теневую сторону. Его радаров я не боялся - два часа назад Даяна обработала бот антирадарным аэрозолем. Не бог весть какая штука, но на несколько часов ее хватит - пока вся не испарится.
        Но до теневой стороны чужой корабль не дошел, он начал быстро тормозить, готовясь к посадке. Сохраняя дистанцию, я внимательно наблюдал за кораблем, стремясь не потерять его из виду. Вот он свалился с орбиты - что ж, пора и мне…
        Сто двадцать километров, сто пятнадцать, сто десять - высота быстро убывала, я внимательно следил за приборами, стараясь не приближаться к кораблю слишком близко
        - будет очень досадно, если чужие радары меня все-таки разглядят.
        Ниже сорока километров я опуститься не рискнул, да и не было в этом особой необходимости - чужой корабль был отчетливо виден на моем радаре. Я следил за ним минут десять, пока маленькая светящаяся точка не остановилась, и поспешил записать координаты. Мигнув на прощание, точка неожиданно потускнела и погасла - не иначе корабль загнали в какое-то укрытие.
        Как бы то ни было, дело было сделано, а потому я плавно потянул штурвал на себя - пора возвращаться.
        Все обошлось - мой маленький корабль остался незамеченным, и через двадцать минут я аккуратно посадил космобот на посадочную палубу «Горгоны». Выключив двигатель, я несколько секунд сидел неподвижно, моя спина была мокрой от пота. Моргнул зеленый огонек на створках шлюза - можно выходить. Аккуратно переписав с экрана монитора координаты, я выбрался из машины и пошел к Даяне.

        - И как успехи?  - спокойно спросила Даяна, едва я вошел в пилотскую.

        - Держи.  - Я протянул ей листок бумаги.  - И не говори, что это было очень просто.

        - Все точно, ты не ошибся?

        - Обижаешь… Плюс-минус километр, это уже мелочи. .  - Тогда в чем дело? Садимся…
        Он смотрел на вожделенный сейф и не мог оторвать от него взгляд. Господи, сколько тайн упрятано под этой сталью,  - Хозяин нежно провел рукой по тусклой металлической поверхности. И все это теперь принадлежит ему… Он впервые видел Архив, до этого момента его перевозкой занимались верные ему люди. Техникам еще предстояло повозиться с тем, чтобы подвести к этому чуду древней техники питание, подключить терминал, наладить систему охлаждения. Но когда все будет готово… Хозяин даже зажмурился в предвкушении будущего счастья. Именно отсюда он и будет править миром…
        Было тихо - сюда, в глубины старых горных выработок, не проникал ни один звук. Впрочем, окружающий пейзаж за последнюю пару лет здорово изменился. Теперь здесь был настоящий подземный городок.
        Их было около сотни - тех, кто строил это убежище. Щедро награжденных, их развезли по домам, взяв с них клятву никому и никогда не рассказывать об этом месте. По крайней мере именно так считали те, кто жил в этом городке сейчас - охранники, технический персонал, прислуга. Пройдет несколько лет, закончится срок контракта, и они тоже уедут домой, богатые и счастливые. И никто из них не мог и подумать, что всем им суждено закончить свой бренный путь совсем неподалеку отсюда - в старой заброшенной выработке, рядом с телами тех, кто строил этот городок. Увы, Хозяин никогда не доверял клятвам, предпочитая им другой, более надежный вариант.
        Тяжело вздохнув, Хозяин аккуратно запер за собой бронированную дверь - увы, придется подождать, пока техники не закончат свою работу. Что ж, он умел ждать.
        И знал, что все его усилия обязательно будут вознаграждены.
        На этот раз мы летели вдвоем - Даяна пилотировала корабль, я спокойно сидел в кресле второго пилота. Мы не стали приближаться к интересующему нас району слишком близко - будет вполне достаточно, если мы сядем от него в паре сотен километров. Уж там-то нас точно никто не заметит.
        С посадкой Даяна справилась легко и изящно. Будучи пилотом, я в полной мере смог оценить некоторые мелкие нюансы, характеризующие ее мастерство. Нарочитая небрежность в разворотах, заваливание корабля на виражах, точно рассчитанный боковой снос - все это было выполнено настолько мастерски, что мне стало ясно - от управления кораблем Даяна получала истинное удовольствие.
        Как только корабль коснулся земли, Даяна заглушила Двигатели и с улыбкой взглянула на меня.

        - Ну как?

        - Изумительно,  - ответил я совершенно искренне.  - Кто тебя учил летать?

        - Был один хороший человек.  - В голосе Даяны, совершенно неожиданно для меня, проскользнули теплые нотки.  - Неплохой парень, профессиональный гонщик. Увы, он все-таки сломал себе шею…

«Горгона» опустилась в широкой низине - вряд ли кто сможет ее здесь обнаружить. Первый этап прошел без проблем, но второй продолжал внушать серьезные опасения.
        Следующие два часа мы терпеливо грузили в космо-бот все, что нам могло пригодиться
        - а так как мы не знали, что именно нам понадобится, погрузить пришлось почти все…
        Вылетели мы на рассвете - Даяна вела машину, я следил за аппаратурой. Окружающий пейзаж навевал уныние - куда ни глянь, сплошные песчаные дюны, и повсюду между ними - скалы. Скалы и песок, песок и скалы. Когда до Базы осталось около десяти километров, Даяна снизилась и повела машину над самой землей.
        Гору мы увидели издалека, при виде ее нам стало ясно, что это и есть конечная цель нашего путешествия. Не рискнув подлетать слишком близко, мы оставили глайдер за небольшой грядой и оставшиеся семь километров прошли пешком. Никаких мин, электронных снайперов и прочих неприятных сюрпризов мы не заметили - и, говоря откровенно, это меня несколько насторожило. По крайней мере к горе я подходил в самом скверном расположении духа.
        Мы лежали за невысокой скалистой грядой, оценивая ситуацию. Прямо у подножия горы раскинулось большое озеро, корабля нигде не было видно. Озеро имело .около десяти километров в поперечнике, скалистый берег был густо изрезан промоинами, в недра горы уходили многочисленные пещеры и трещины - вполне вероятно, что корабль затаился в одной из них.
        Тем не менее люди здесь все же были - об этом говорил большой понтонный плот, своеобразная импровизированная пристань, соединенная с берегом широкими сходнями. У пристани стояло с десяток лодок, обычные прогулочные модели. На наших глазах из расселины в горе появилась еще одна лодка - она причалила к пристани, сидевший в ней человек спокойно закурил и стал кого-то ждать.

        - Что скажешь?  - Я взглянул на Даяну.

        - Похоже, они оборудовали все в горе.  - Голос девушки был тихим и задумчивым.  - Это плохо…

        - Трудно подобраться?

        - Да.  - Она кивнула.  - Наверняка на каждом перекрестке, у каждого входа дежурит охрана.
        Из огромной пещеры у кромки озера показались еще два человека - судя по всему, корабль прятался именно там. Они неторопливо спустились вниз и направились к ждущей их лодке. Как только они сели, лодка отчалила от пристани и быстро скрылась в горе.
        Ее не было минут двадцать - когда она показалась, в ней снова сидел всего один человек. На этот раз он не остался в лодке, а прицепил ее карабином к причальной стойке и пошел к скрывавшей корабль пещере.

        - Двадцать две минуты.  - Даяна взглянула на часы.  - Порядка десяти минут в одну сторону, если он их просто отвез и нигде не задерживался. С какой скоростью они могут ходить внутри?

        - Сложно сказать… Но вряд ли больше пяти-семи километров в час..  - Я задумчиво почесал лоб.

        - Шесть километров в час, это порядка километра за десять минут. Не так уж много…

        - Думаешь пробраться по воде?  - Я с интересом взглянул на Даяну.

        - А почему бы и нет? Ничего лучшего я не вижу.

        - К кораблю не пойдем?

        - А зачей он нам? Нам Архив нужен…

        - Даяна, но как мы вывезем сейф - даже если и найдем его?

        - Понятия не имею.  - Девушка улыбнулась.  - Но как-то же его сюда привезли…
        Весь остаток дня мы провели в подготовке к вылазке. . Для начала я измерил дистанционным термометром температуру воды - как я и ожидал, она была очень теплой
        - Двадцать восемь градусов. Значит, можно было обойтись без гидрокостюмов, коих у нас, к слову сказать, и не было - трудно было предусмотреть все. Тем не менее акваланги я захватил, это были не современные мембранные модели, а более старые, с регенерацией воздуха. Они были намного тяжелее, менее удобны в обращении, но обеспечивали полную скрытность. Зато с оружием проблем не было - чего-чего, а уж этого добра у нас хватало. Даяна сразу взяла себе мой любимый подводный пистолет - вздохнув, я не стал спорить. В конце концов, она была дамой, а дамам надо уступать…
        Впрочем, особо я не расстроился, мне вполне хватило другого экспоната из моей коллекции - маленького бесшумного пистолетика с двумя запасными магазинами по двадцать пять патронов. Что и говорить, древнее оружие меня привлекало больше современных лучевых пистолетов - оно было сложнее в обращении, но давало отличные результаты. Тем не менее на всякий случай я все же прихватил и компактный лучевой пистолет - авось пригодится.
        Наконец все было готово. Даяна нанесла на лицо последние мазки боевого грима, я закрепил на груди свою сумку, затянул ремень. Взглянув на мой устрашающий вид, амазонка усмехнулась и молча пошла вперед.
        К воде мы пробрались по одной из подходящих расселин. Даяна скользнула в воду первой, я поправил маску и плавно вошел следом…
        Еще днем я взял азимут на нужную расселину, и теперь мы медленно плыли, ориентируясь на показания компаса. Пять минут, десять, семнадцать - а вот и уходящий вверх подводный гребень, начало искомой пещеры. Впереди шевельнулась какая-то тень, я вздрогнул, рука сама потянулась к ножу - мой пистолет был под водой бесполезен. Но это оказалась всего лишь рыба -правда, весьма солидная. Взглянув на меня сонными глазами, она неторопливо развернулась и медленно ушла в глубину вдоль кромки подводного гребня, я проводил ее опасливым взглядом - кто знает, что у нее на уме? Впрочем, рыба была явно не голодна, я облегченно вздохнул и поплыл дальше.
        Однако далеко нам проплыть не удалось - не успели мы миновать и двадцати метров, как путь преградила массивная металлическая решетка, сверху пробивался яркий свет. Я внимательно обследовал дно - шансов проскользнуть не было, решетка плотно входила в выдолбленное в скале углубление. Подплыла Даяна, показала два пальца - значит наверху два охранника. Я осторожно всплыл у самой стены - так и есть, охранников было двое. Они удобно расположились за небольшим столом и увлеченно играли в карты, их тяжелые лучевые карабины стояли у стены чуть поодаль - похоже, охранники чувствовали себя в полной безопасности. Мы могли взять их без шума и пыли, однако охранники явно родились под счастливой звездой - убив их, мы бы неизбежно привлекли к себе внимание, а это никак не входило в наши планы. Даяна аккуратно потянула меня за ногу, я бесшумно погрузился. Что ж - будем ждать…
        Слишком долго ждать не пришлось - не прошло и двадцати минут, как в ушах возник тихий заунывный звон.
        Даяна встрепенулась, я утвердительно кивнул - она, родимая…
        Именно ее мы и ждали - звон все приближался, наконец над головами скользнуло темное днище. Послышались тихие голоса, вода наполнилась стуками и шорохами, затем на фоне приглушенного звона моторки возник новый звук - ровное глухое урчание, решетка дрогнула и, подняв со дна облачко мути, поползла вверх. Я взглянул на Даяну, она молча кивнула - вперед…
        Проскользнув под решеткой, мы затаились у подводного выступа - прежде чем плыть дальше, надо было оглядеться. Двигатель лодки зазвенел сильнее, она тенью промелькнула в паре метров над нами и исчезла вдали, но звук ее мотора продолжал зудеть в ушах. Позади опустилась решетка, мы с Даяной переглянулись - препятствие пройдено, можно плыть дальше.
        Мы отплыли на сотню метров, когда Даяна внезапно остановилась, предупредительно подняв руку, я замер. Проследив направление ее взгляда, я едва не присвистнул - жаль, рот был занят загубником акваланга. Она была права-в нескольких метрах от нас стена была выщерблена, на Дне лежала погибшая рыба со стрелой в боку, еще одна рыба, уже раздувшаяся, плавала у поверхности. Я внимательно огляделся - вот они, датчики движения, а вот и установленные вертикально в ряд гарпунные пушки. Впрочем, все это было рассчитано скорее на дилетанта - осмотрев все как следует, я взглянул на Даяну и попытался изобразить улыбку - похоже, это у меня получилось. Всплыв к самой поверхности, я осторожно огляделся - никого…
        Тем лучше - я лег на спину и аккуратно миновал опасное место, распластавшись у самой поверхности. Как я и ожидал, все прошло благополучно - ну еще бы, ведь должна была эта система пропускать лодки. Она была рассчитана именно на психологию диверсанта, стремящегося плыть у самого дна.
        Подплыла Даяна - судя по всему, она тоже легко разобралась в этой системе.
        Нам положительно везло - я уже начал надеяться, что все и дальше пойдет благополучно, когда путь преградила массивная стальная стена, и в тот же миг позади с проворством гильотины опустилась тяжелая решетка. Даяна взглянула на меня, я пожал плечами - увы…
        Всплыв, я осмотрелся и уныло покачал головой - похоже, на этом наше путешествие и впрямь закончилось - прямо в лицо мне смотрели два десятка лучевых карабинов…

        - Мы засекли их.  - Беккер стоял перед Хозяином, боясь поднять на него глаза.  - Две минуты назад они миновали внешний рубеж, их засекли датчики движения.

        - Вот как?  - Хозяин усмехнулся.  - Помнится, кто-то говорил мне о том, что найти Базу они не смогут?

        - Сэр, я не знаю, как они нас нашли, но сейчас они приближаются к горе. Прикажете их уничтожить?

        - Нет, Том, зачем же - не мешайте им, пусть идут. Мне хотелось бы немного поболтать с ними. Кроме того, не мешает узнать и о том, как они нас нашли…
        Когда Том ушел, Хозяин радостно улыбнулся - похоже, птички сами лезут в западню. Сколько он уже не видел очаровательную мисс Стоунер? Лет девять… Интересно, будет ли она ему рада? Да и с таинственным Максом не мешает познакомиться - похоже, он действительно неплохой специалист. Он уважал незаурядных людей - пожалуй, именно в этом была его главная слабость.
        До вечера ничего не произошло. Воздушная система слежения, зависнув на высоте тридцати километров транслировала на монитор изображение его гостей - усевшись в кресло, хозяин с нескрываемым интересом следил за их действиями, время от времени корректируя ручкой управления передвижения высотного разведчика. Он прибавил увеличение, но лица Даяны разглядеть все же не смог, висящая в воздухе мелкая пыль мешала получить четкое изображение. Он следил за своими гостями весь остаток дня - ощущение того, что они полностью находятся в его власти, доставляло невыразимое наслаждение. Начало темнеть, Хозяин переключил объективы разведчика - теперь он видел все в инфракрасном свете. Его гости явно готовились нанести ему визит - когда окончательно стемнело, они медленно двинулись в сторону озера.

        - Том!  - Хозяин поднес к губам линком.  - Позовите ко мне Рашида.

        - Хорошо, сэр.  - Беккер откликнулся незамедлительно.  - Сейчас он придет…
        Через минуту в апартаменты Хозяина вошел высокий смуглый человек. Его глаза светились спокойствием и уверенностью профессионала, он был одет в старый выгоревший камуфляж, из потертой кобуры выглядывала рукоять видавшего виды пистолета.

        - Слушаю вас, сэр… - Голос Рашида, спокойный и низкий, полностью соответствовал внешности этого человека.
        Хозяин с любопытством посмотрел на вошедшего. И в самом деле, неплохой работник, прирожденный вояка - жаль, что его тоже скорее всего придется отправить в шахту вслед за остальными - хотя бы потому, что этот человек не нравился Хозяину своей независимостью. Увы, такова жизнь - когда все здесь будет окончательно готово, от всех этих людей надо будет избавиться, и от него тоже…

        - Рашид, скоро к нам пожалуют гости, вы уже наверняка знаете о них. Не мешайте им, пусть заберутся поглубже - если смогут. Никаких усиленных мер безопасности не предпринимать, охрану не оповещать, пусть все останется как есть. У зоны Б-2 приготовьте им встречу. Но не стрелять, берите живыми. Ну а будут сопротивляться - вы знаете. как их утихомирить.

        - Конечно, сэр.  - Рашид улыбнулся, сверкнув белоснежными зубами.  - Все будет сделано. Куда их потом доставить?

        - В камеру карантина - там им будет весьма уютно. Все, что найдете у них, принесете ко мне.

        - Слушаюсь, сэр.  - Рашид мягко стукнул каблуками.  - Разрешите идти? ..  - Идите…
        Рашид ушел, Хозяин еще некоторое время погонял разведчика, пытаясь отыскать скрывшихся под водой гостей, затем досадливо поморщился и повел аппарат на посадку…


        Глядя на направленные в мою голову стволы, я молча попрощался с жизнью - тем не менее все происшедшее не отбило у меня способности соображать и действовать. Погружаться снова я не стал - это было бессмысленно, да и не был я уверен в том, что меня тут же не пристрелят. Сумка была у меня на груди - я осторожно попытался запустить в нее руку, однако тут же рядом со мной полыхнула молния и взвилось облачко пара. Высокий смуглый человек, добродушно улыбаясь, медленно покачал головой.

        - Я бы не советовал. Настоятельно рекомендую не делать глупостей. А сейчас ты медленно, одной рукой, снимешь сумку и подашь ее сюда…
        Что ж, я так и сделал. Тем не менее, подавая сумку, я .левой рукой вытащил пистолет, нащупал в скале небольшую трещину и затолкал в нее оружие. Увы, сейчас оно вряд ли могло мне понадобиться - слишком многочисленны были мои противники, слишком в невыгодном положении я находился.

        - И позовите, пожалуйста, мисс Стоунер - если она не захочет всплыть сама, то придется добиться этого другим путем.  - Смуглый человек усмехнулся и демонстративно снял с пояса гранату.
        Похоже, они знали о нас все… Я кивнул и медленно погрузился - Даяна, как я и ожидал, затаилась на дне в слабой надежде, что ее не заметят. Я махнул ей рукой, давая понять, что этот номер не проходит.
        Даяна начала всплывать, оружие она держала в руке. Перед тем как она вынырнула, я покачал рукой - никакой стрельбы. Кивнув, она медленно выпустила оружие из рук, я проводил идущее ко дну коллекционное оружие грустным взглядом, впрочем, думать сейчас надо было совсем не об этом…
        Я выбрался из воды, следом неторопливо вылезла Даяна. Скинув акваланг, я стал неторопливо отстегивать ласты, внимательно наблюдая за Даяной, готовый по первому ее сигналу кинуться в бой. Однако Даяна решила не рисковать - слишком уж неравными были силы.
        Скинув амуницию, она, ничуть не стесняясь глазевших на нее охранников, стянула свой черный комбинезон, отжала его, затем столь же спокойно оделась. Я последовал ее примеру - ходить в мокрой одежде ив самом деле было не слишком приятно.
        Затем начался обыск, причем Даяну двое охранников обыскивали особенно тщательно - было видно, что этот процесс доставляет им немалое удовольствие. В конце концов Даяна не выдержала - аккуратно взяв одного из нахалов за кисть, она с милой улыбкой заломила ее так, что тот взвыл от боли.

        - Если ты, тварь, еще раз коснешься меня, я тебе руки переломаю.  - Голос Даяны был на редкость спокоен. Уж кто-кто, а я-то знал точно - чем большая ярость бушевала в ее груди, тем спокойнее она выглядела.
        Стоявший позади нее охранник приподнял винтовку и замахнулся прикладом, но ударить не успел - неприметным движением я с силой наступил ему на подъем стопы, почувствовав, как хрустнула кость. Он охнул, в глазах его боль смешалась с бешенством. Я отступил на шаг назад и встал за спиной у Даяны, готовый к бою.

        - Отставить!  - Голос смуглого командира раздался как раз вовремя - еще секунда, и один из охранников, качнувшийся в мою сторону с явно агрессивными намерениями, отошел бы в мир иной.  - Будем считать инцидент исчерпанным.  - Командир усмехнулся, сверкнув белоснежными зубами.  - Однако в следующий раз постарайтесь не распускать руки - это касается всех. А теперь прошу следовать в приготовленные вам апартаменты…


        За прошедшие девять лет она почти не изменилась - разве что еще больше похорошела. Глядя на Даяну, Хозяин испытывал подлинное наслаждение - наконец-то она ему попалась. Тогда, девять лет назад, он поклялся при случае повесить ее на первом же суку. И вот она перед ним…
        С не меньшим любопытством смотрел он и на Макса - этот человек мог навлечь на него серьезные неприятности. И хорошо, что все закончилось так удачно. Что же ему с ними делать?
        В углу комнаты, у решетки вентиляции, стоял Беккер, лицо его пылало ненавистью. Даяна послала ему губами воздушный поцелуй и мило улыбнулась, Беккер побагровел от злости - будь его воля, он уничтожил бы ее немедленно. Увы, все в руках Шефа…

        - Откровенно говоря, мисс Стоунер, я очень надеялся на эту встречу.  - Хозяин улыбнулся.  - Боже, если бы вы могли знать, как я мечтал об этом! Я даже посылал своих людей вас искать - увы, они бесследно исчезли. Впрочем, я не буду спрашивать вас о их судьбе, это не столь важно. Важно то, что вы здесь, что встреча наша все-таки состоялась…

        - Ты не поверишь, но мне тоже весьма любопытно взглянуть на тебя после стольких лет разлуки.  - Девушка стояла спокойно и расслабленно, ее руки были скованы за спиной, шестеро охранников расположились рядом, готовые в любой момент пресечь любое сопротивление.  - Что и говорить, ты изменился.  - Даяна улыбнулась.  - Животик появился, волос поубавилось. Увы, все преходяще…

        - Зато ты не изменилась,  - сухо прокомментировал ее слова Хозяин.  - Все такая же стерва, как и была.

        - Вообще-то тебе следует выбирать выражения,  - произнес Макс, бросив на Хозяина недобрый взгляд.  - Целее будешь…

        - Даже так?  - Хозяин засмеялся. Сидя в своем роскошном кресле, он с улыбкой смотрел на этот любопытный экземпляр человеческой наглости. Впрочем, и глупости тоже - похоже, этот человек ему все-таки не понадобится… - Не спорю, Макс, мне было интересно на вас взглянуть - я люблю сильных людей. Но когда они мои враги, я все же предпочитаю от них избавляться. Том, позаботьтесь о нем…
        Беккер понимающе улыбнулся.

        - В шахту его,  - коротко распорядился он, в глазах его мелькнуло торжество. Трое охранников схватили пленника и потащили к выходу.

        - Учти - когда ты явишься на тот свет, я тебя буду там ждать!  - Голос Макса, донесшийся уже из дверей, снова заставил Хозяина улыбнуться.

        - Вот видите, Даяна, к чему приводит излишне длинный язык. Вы не хотите ничего сказать по этому поводу?

        - Ты и так знаешь все, что я о тебе думаю. Помнится, я сказала тебе это еще в прошлый раз, когда ты начал лапать меня своими потными руками.

        - Ах, вот оно что,  - понимающе протянул Хозяин.  - И ты, значит, из мести увела у меня два с четвертью миллиона?

        - Можно сказать и так…

        - А не слишком ли дорого ты себя ценишь?  - усмехнулся Хозяин.  - Хотя в принципе это не такая уж и плохая мысль… - Он задумчиво почесал затылок, затем с ехидной усмешкой взглянул на Даяну.  - Знаешь, я мечтал о том дне, когда смогу вздернуть тебя на веревке, и все же пока я этого не сделаю. Значит, тебе не понравились мои руки… Что ж, у тебя будет время к ним привыкнуть. Пожалуй, тебе все же придется отработать мои деньги, причем по полной программе…
        Глаза Даяны вспыхнули.

        - Грязная свинья…

        - Такой ты нравишься мне еще больше.  - Хозяин смотрел на Даяну с мстительной улыбкой.  - Если исходить из ста кредов, цены уличной потаскушки, то отрабатывать мои деньги тебе придется довольно долго…
        Даяна ничего не ответила - закусив губу, она метнула на Хозяина мрачный взгляд, вызвавший у того новый приступ смеха.

        - Я вижу, тебе это понравилось… Рашид, отведите ее в изолятор, пусть немного посидит там. До вечера,  - многозначительно добавил Хозяин и снова засмеялся.
        Рашид кивнул охранникам, те подхватили девушку и поволокли ее к двери. Она ничего не сказала. Хозяин успел лишь уловить ее прощальный, полный ненависти, взгляд…
        Что и говорить, действовали они вполне профессионально - двое крепко держали меня за руки, один шел сзади и еще один, присоединившийся к нам у первого поворота, шел впереди. Чем дальше мы шли, тем меньше и меньше нравилась мне ситуация. Гора напоминала изнутри огромный лабиринт - множество темных тоннелей, бездонные провалы, огороженные перилами, змеи проложенных кабелей.
        Судя по всему, мы уже вышли из освоенной части, поэтому в любой момент можно было ожидать развязки. Вряд ли меня поведут слишком далеко - зачем, удобных мест вполне достаточно и здесь. Например, можно слегка подтолкнуть меня хотя бы вот в эту пропасть…
        Однако умирать как-то не хотелось - ну не лежала у меня сегодня к этому душа. Ладно бы хоть на свежем воздухе, но здесь, в этих чертовых катакомбах…
        Надо было что-то делать. Обезвредить всех четверых я не мог - не получалось. Не будь наручников, можно было бы попытаться, а так… Нет, не выходит - не успеваю. Троих еще смогу, но четвертого никак не достать, слишком далеко он идет. В итоге я оказывался в пяти метрах от него со скованными за спиной руками - как . ни дергайся, все равно успеет прострелить мне голову. Значит, надо искать что-то другое. Итак, один охранник идет впереди, мне его не достать - но и он, если что, не успевает ко мне - значит их уже трое. Ключи от наручников у того, который идет справа. Что ж - можно рискнуть, все равно я ничего не теряю…
        Держали меня довольно крепко - тем не менее я начал ненавязчиво спотыкаться, покачиваться из стороны в сторону, приучая охранников к своим движениям - надо было усыпить их бдительность. Да и поведение мое выглядело вполне правдоподобным, на этих тропинках сам черт ногу сломит.
        Слева от меня показался глубокий провал с отблесками воды внизу - похоже, искать что-то лучшее бессмысленно. Я в очередной раз споткнулся, ненавязчиво глянул назад, после чего точно и сильно лягнул заднего охранника пяткой в пах. Похоже, удар удался - налетев всей массой на мою пятку, охранник тихо охнул и осел на землю. Однако мне уже было не до него - качнувшись к левому охраннику, я развернулся и поддел его правым коленом, так что ноги охранника на мгновение даже оторвались от пола. А дальше было уже совсем просто - ухватившись скованными руками за одежду третьего охранника, лихорадочно пытавшегося удержать меня, я шагнул в пропасть, увлекая его за собой. Уже перелетая через хрупкие перила, успел увидеть искаженное лицо переднего конвоира - вскинув винтовку, он целился в меня, но стрелять не мог - рядом со мной, открыв рот в беззвучном крике, падал охранник…
        Падая вниз, я молил Бога только об одном - чтобы там было глубоко. Похоже, Господь услышал мои молитвы - рухнув в воду, я не ощутил под собой дна.
        Я открыл глаза - рядом со мной, уже без винтовки, в клубах воздушных пузырей барахтался охранник, стремясь выплыть на поверхность. Увы, это было не в моих интересах - а потому, обвив его ногами, я потянул незадачливого конвоира в глубину…
        Он затих секунд через тридцать - подернулись пеленой смерти глаза, раскрылся в судорожной попытке глотнуть воздуха рот… Увы, такова судьба - не ты, так тебя,  - я быстро протянул скованные руки под ногами - ну вот, когда руки перед грудью, гораздо удобнее. Тем не менее шарить в чужих карманах, да еще скованными руками, да к тому же и под водой, почти в потемках, было весьма проблематично. Впрочем, ключи я нашел довольно быстро. Нащупав ключ от наручников, быстро освободился от оков - на душе сразу стало легче. Впрочем, всплывать я пока не собирался, благо мог обходиться без воздуха до четырех минут. А потому, оглядевшись, я поплыл вдоль стены в сторону, стремясь уплыть как можно дальше.


        Что и говорить, новость была достаточно неприятной. Глядя на хмурого Рашида, Хозяин не смог сдержать гнева.

        - Рашид, вы всегда говорили, что ваши люди работают профессионально. Так почему же этот аферист сумел уйти?

        - Сэр, это моя ошибка.  - Рашид виновато взглянул на хозяина - ему и в самом деле было очень досадно за этот инцидент, к тому же Беккер, его непосредственный начальник, явно хотел свалить всю вину на него одного.  - Мне надо было проконтролировать все лично. Сэр, я не думал, что он, в наручниках, сможет уйти от четырех охранников. Я обещаю, что схвачу его - ему некуда деться.

        - Я уже распорядился начать поиски.  - В кабинет Хозяина вошел Беккер, при этом Рашид едва заметно поморщился - этот дурак всегда лез не в свои дела…

        - Вы уверены, что он не утонул? Ведь тела охранника вы тоже не нашли.  - Казалось, немигающий взгляд Хозяина проникал в саму душу.

        - Он жив, сэр.  - Рашид опустил веки, не выдержав взгляда Хозяина.  - Я проверил то место, там есть течение - слабое, но есть, поэтому тело охранника куда-то унесло.

        - Но может, тело Макса тоже унесло?  - Хозяину хотелось верить в то, что его противник мертв.

        - Нет, сэр, он жив… - снова повторил Рашид.  - Я нашел на дне наручники и связку ключей.

        - Тем хуже для него,  - тихо произнес Хозяин.  - Не захотел умереть тихо и спокойно, будет умирать долго и мучительно. Найдите мне его, Рашид, найдите. И постарайтесь не совершать новых ошибок. А теперь идите…
        Начальник охраны вышел. Что и говорить, задача пред - стояла достаточно сложная - будучи профессионалом, он понимал это очень хорошо. Недра этой горы бездонны, беглец спрячется в лабиринте без проблем - значит простое прочесывание бессмысленно. Это будет даже на руку Максу, он будет методично, одного за другим, уничтожать его людей - в том, что у того это получится, Рашид не сомневался. Значит, надо, во-первых, отсечь беглеца от выходов, а во-вторых, у него есть отличная приманка… Вряд ли Макс бросит Даяну - значит там его и надо караулить.
        Через несколько минут он собрал в своём кабинете младших офицеров.

        - Сделаем так.  - Он оглядел притихших подчиненных.  - Для начала прекратите поиски, соберите всех людей. Выставьте посты на всех ключевых местах, посты у выходов удвойте. Меньше, чем по три человека, никуда не ходить.

        - Даже в туалет?  - подал голос один -из сержантов.

        - Даже в туалет!  - Под тяжелым взглядом командира сержант быстро притих.  - Вы должны понимать - здесь бродит враг, причем враг весьма опасный. И мы должны его обезвредить. Около изолятора поставьте пять человек, он попытается освободить свою подружку. На дорогах к изолятору установите засады - но так, чтобы их не было видно. И запомните - стрелять только по ногам, он нужен Шефу живым. По крайней мере пока… Все должно быть готово через тридцать минут, о выполнении доложить. Все свободны…
        Подчиненные вышли, Рашид подошел к телеокну и несколько минут стоял, глядя сквозь стекло на бушующие волны - ему нравился этот пейзаж, поэтому он всегда выбирал именно его. Где, в каком мире был снят этот сюжет? Мрачное небо, тяжелые свинцовые волны, ревущий ветер - Рашид добавил громкости, в комнату ворвался яростный шум штормовых волн. А может, плюнуть на все и уехать? Туда, где нет Хозяина, нет этого дурака Беккера и его треклятой компании?
        Рашид отошел от окна - жаль, но до окончания контракта еще полтора года. Лишь тогда он сможет получить всю причитающуюся ему сумму и спокойно прожить остаток дней в каком-нибудь тихом, богом забытом уголке,  - он снова взглянул на кипящие за окном волны. Может, все-таки узнать, где была сделана эта запись?

…Первые неприятные известия поступили через несколько минут. Как и можно было предположить, ни беглеца, ни тела охранника так и не нашли. Но когда по его приказу поисковую операцию свернули, выяснилась пропажа одного водолаза…
        Рашид чертыхнулся - теперь у его противника был акваланг и оружие. В том, что все именно так и обстоит, он не сомневался ни секунды. Как бы то ни было, этот незнакомец начал внушать ему некоторое уважение - Рашид неожиданно понял, что с удовольствием проводил бы его до поверхности и помог уйти. Но он был человеком долга и не мог позволить чувствам властвовать над собой. Макс был врагом, а потому должен был умереть.


        Спрятавшись в небольшом тоннеле, я отдыхал после заплыва, внимательно прислушиваясь к тому, что происходит наверху. Если я правильно сориентировал-М, то метрах в десяти выше меня находится тот самый мостик, через который меня вели перед побегом. Значит, метрах в ста - ста двадцати должен быть поворот налево.
        Впрочем, проверить это я не успел - наверху послышались шаги, тихие голоса, в нескольких метрах от меня по воде скользнули лучи прожекторов - похоже, меня начинают искать. Я усмехнулся - кто бы ты ни был, мой незнакомый друг, ты непроходимый тупица. Насколько я успел понять, в этих древних выработках можно было без проблем спрятать целую армию.
        Увы, для полноценного развлечения у меня не было оружия - мой доблестный конвоир, прежде чем рухнуть со мной в воду, выпустил винтовку из рук. И этот недостаток предстояло теперь исправить.
        Я осторожно высунулся из тоннеля, огляделся, затем снова скользнул в воду - что и говорить, там, на выходе, вода была гораздо теплее… Поеживаясь от холода, я поплыл в сторону моста.
        Однако подплыть к самому мосту мне не удалось - меня там явно искали. Сияла под лучами прожекторов вода, сверху свисала лестница. Поверхность воды то и дело вскипала от поднимавшихся снизу пузырьков - осознав это, я мгновенно юркнул в сторону, в ближайшую расселину.
        Итак, противник, как я и предполагал, вплотную занялся поисками моей скромной персоны. Что ж, мне трудно было желать чего-то лучшего…
        Затаившись у края расселины, я стал ждать. Впрочем, слишком долго ждать не пришлось - струйки воздушных пузырьков медленно приближались, я отступил в глубину. Сколько их? Похоже, четверо. Место у меня было вполне удачным - из расселины тянуло ветерком - значит, зажать меня в ней, если что, не удается.
        Похоже, вот он, мой спаситель. Трое проплыли мимо, а один задержался и осторожно сунулся в расселину. Забравшись на небольшой выступ, я спокойно ждал. Скользнул под водой луч света, однако дальше водолаз пойти побоялся, быстро выбрался назад и поплыл вслед за коллегами. Я вздохнул - увы, жертва сбежала… Ну да ничего, куда они от меня денутся…
        Так все и получилось. Минут через тридцать мимо меня неторопливо проплыл один водолаз, второй, третий - я бесшумно подплыл к краю расселины и приготовился. Вот и он, все такой же осторожный, луч фонаря пугливо мечется из стороны в сторону. Увы, каждому - свое…
        Как только он проплыл мимо, я глубоко вдохнул и скользнул следом. Остальное было делом нескольких секунд - поднявшись чуть выше жертвы, я протянул руку и одним рывком сдернул с лица водолаза маску вместе с загубником акваланга, одновременно выхватывая правой рукой из ножен на бедре противника нож…
        Наверное, бедняга так и не успел осознать произошедшего. Как бы то ни было, ему досталась не самая плохая смерть - схватив обмякшего водолаза за руку, я быстро утянул его в свое убежище.
        Медлить было нельзя, пропавшего водолаза могли вот-вот хватиться. Итак, что у нас тут… Мембранный акваланг - не самая лучшая штука, но за неимением лучшего сойдет. Ножны тоже пригодятся - я тут же прицепил их на ногу, вложил нож. А вот оружие у него оказалось довольно примитивное, простой четырехзарядный подводный пистолет. С таким только рыбу стрелять, мне даже стало немного обидно. Они что, совсем меня не уважают? Черт, а может, они вовсе не меня ищут? Может, того охранника? Очень может быть, иначе были бы вооружены до зубов, да и не вели бы себя столь беспечно. Или меня тоже считают утопленником? Возможно, но вряд ли - не полные же они идиоты…
        Как бы то ни было, у меня был акваланг - а значит, я мог свободнее передвигаться по затопленным галереям. Немного подумав, я взял и фонарик - авось пригодится. Затащив тело водолаза поглубже в расселину, я соскользнул в воду и поплыл прочь от этого места - искать другой путь. А в том, что он есть, я ничуть не сомневался.
        Осторожно плывя темными коридорами, я думал о том, что мне делать дальше. Надо было выручать Даяну - но, во-первых, я не знал, где она, а во-вторых, там меня наверняка ждала засада. Надо было придумать нечто нестандартное - но вот что? Я был почти уверен, что Хозяин не решится убить Даяну сразу - насколько я успел понять, у них с Даяной давние счеты, и он не откажет себе в удовольствии немного над ней поиздеваться. Как бы то ни было, у меня в запасе есть сутки, может, двое - на большее рассчитывать я не мог. А значит, надо было спешить…


        Шел четвертый час утра, когда земля под ногами вздрогнула, спустя мгновение донесся гул взрыва. Моргнул и погас свет, стихло жужжание вентиляционной системы. Впрочем, свет тут же зажегся вновь, но уже вполнакала - включились в работу резервные аккумуляторы, снова набрали обороты затихшие было вентиляторы.
        Через несколько минут в кабинет злого и сонного Хозяина, вырванного взрывом из глубин сновидений, прибежал с докладом Беккер.

        - Сэр, у нас проблемы…

        - Это я понял уже и без вас,  - мрачно заметил Хозяин.  - Энергоузел?

        - Да, сэр… Вероятно, диверсия. Точно еще не знаем, спасательная команда пока не может туда пробиться - сильный пожар.

        - Потери?

        - Вероятно, шесть человек, вся дежурная смена… Точно еще не известно.

        - Макс?

        - Скорее всего, сэр. Больше некому.
        Вошел мрачный Рашид.

        - Сэр, мы лишились источников энергии, энергоузел полностью уничтожен. Резервная система пока работает. Пришлось повсюду удвоить охрану - половина систем безопасности отключилась, им не хватает энергии. Для восстановления понадобится не меньше месяца.

        - Это нарушит график работ?  - Хозяин взглянул на Беккера.
        - Да, сэр… Энергии резервных источников хватит лишь на системы жизнеобеспечения, для достройки Базы ее слишком мало.
        - Проклятие… Надо было пристрелить этого гада сразу.

        - Сэр, я поймаю его. Больше подобных неприятностей не будет, все важные объекты взяты под охрану.  - Начальник охраны спокойно смотрел на своего шефа, это спокойствие, этот уверенный взгляд выбивали Хозяина из колеи,

        - Почему же вы не сделали этого сразу?  - В душе Хозяина медленно росла злость.

        - Это моя ошибка. Я не думал, что он сможет пробраться к энергоузлу, а тем более проникнуть внутрь. Сэр, там стальная дверь, четыре человека охраны - я считал, что этого достаточно…
        Хозяин молча смотрел на начальника охраны. Пристрелить его прямо сейчас? Чертовски заманчиво… Но рановато, этот болван пока еще ему нужен.

        - Хорошо, можете идти. Но запомните: еще один подобный прокол - и можете ставить жирный крест на своей карьере.
        Начальник охраны вышел, Хозяин откинулся в кресле и задумчиво взглянул на Беккера.

        - Вот видите. Том, к чему приводят в итоге даже маленькие ошибки.  - При этих словах Беккер внутренне съежился.  - Сначала недоработали ваши люди, потом уже вы лично проболтались об этой базе. Как результат всего этого - срыв моей работы. Кто мне вернет потерянное время, Том? Кто?


        Что и говорить, взрыв удался на славу - в этих делах я мастер. Найти энергоузел оказалось не так уж и сложно - обнаружив высоко вверху протянутые кабели, я спрятал акваланг в уютной пещерке, вскарабкался наверх и вскоре нашел то, что мне было нужно. К моему удивлению, прошел я достаточно чисто, встретив на пути лишь один стационарный пост охраны, который мне удалось обойти стороной. Правда, порой попадались видеокамеры наблюдения, но не слишком часто и миновать их было не так уж и сложно. Самое главное в таких делах - не спешить, делать все внимательно и аккуратно. Не всегда прямые дороги оказываются самыми короткими - именно поэтому я терпеливо карабкался по отвесным склонам каналов, лез по подвешенному к потолку кабелю, втискивался в узкие водосточные канавы. В итоге к энергоузлу я добрался живым и здоровым - разве что немного ободрал себе брюхо, но это были уже мелочи.
        Охрана этого стратегического, с моей точки зрения, объекта была довольно слабой. Два охранника у бронированной двери с зарешеченным окошком лениво болтали друг с другом, один раз к ним вышел третий, с лейтенантскими нашивками. Увы, стать капитаном ему явно не улыбалось…
        План у меня был самый приблизительный - проникнуть внутрь, а там будет видно. На большее в моем положении рассчитывать было трудно. Ну а если что не заладится, буду удирать в спасительные катакомбы…
        Подобравшись к охранникам как можно ближе, я спокойно и методично подарил каждому из них по одной стреле из подводного пистолета. После чего оттащил тела в сторону и стал ждать. Как я и ожидал, глупый лейтенант высунулся через несколько минут - вероятно, отсутствие всякого движения перед дверью было воспринято им как вопиющее нарушение охранниками своих обязанностей. По крайней мере именно так я расценил негодующее выражение на его потной физиономии, внезапно появившейся в проеме двери. Впрочем, еще одна стрела из пистолета быстро расставила все на свои места - выскочив из своего укрытия, я перепрыгнул через осевшего лейтенанта и ворвался внутрь.
        Последняя стрела досталась вальяжно развалившемуся в кресле офицеру - судя по всему, этот капитан был здесь главным. При моем появлении он мгновенно напрягся, его рука рванулась к кобуре, но на большее его не хватило - кувыркнуться с креслом назад он не догадался. Впрочем, это его все равно бы не спасло.
        Пригвоздив капитана к спинке кресла, я с улыбкой пошел прямо на побелевших от ужаса технарей, поигрывая на ходу бесполезным теперь пистолетом. Их было двое - один испуганно прижался к стене, другой так и остался сидеть перед пультом, ловя открытым ртом воздух. .

        - Смена караула.  - Улыбнувшись техникам, я двумя несильными, но точными ударами отключил их - убить этих представителей технической интеллигенции у меня не поднялась рука.
        Очистив таким образом жизненно важное для меня пространство, я втащил внутрь тело лейтенанта, закрыл за собой дверь и принялся за дело.
        Наверное, любой школьник знает, насколько большую опасность представляют крупные энергоузлы - именно это привлекало меня в данной системе больше всего. Задача была достаточно простой - сделать так, чтобы вся масса заключенной в этом бронированном бункере энергии нашла себе выход. Сам энергоблок представлял собой массивный цилиндр с кучей разнообразных патрубков, кабелей и прочей технической ерунды.
        Ломать - не строить, поэтому я вытащил из кобуры лейтенанта пистолет и несколькими выстрелами срезал крепления верхнего защитного кожуха. Осторожно сняв стальную пластину, я с уважением окинул взглядом шедевр человеческого гения. Впрочем, мне надо было спешить, а потому я без лишних эмоций срезал провода системы стабилизации, после чего плавно передвинул рукоять на пульте управления на несколько делений. Вот я все, теперь весь этот хитроумный аппарат превратился, по сути, в медленно закипающий паровой котел - были когда-то на Земле такие агрегаты. Окинув взглядом показания дисплея, я удовлетворенно хмыкнул - пожалуй, надо убираться отсюда как можно скорее…
        Перед тем как уйти, я все же выволок наружу бесчувственных техников - ума не приложу, и откуда во мне столько благородства? Устроив безмолвные тела в относительной безопасности - большего они от меня требовать не могли - я уже знакомой дорогой отправился назад, не забыв напоследок намертво заварить несколькими выстрелами дверной замок.
        Взрыв раздался минут через семь, я с запоздалым сожалением вспомнил о том, что забыл позаимствовать у капитана его часы. Впрочем, меня это не сильно опечалило - не взял у него, возьму в другом месте. Что до взрыва, то он получился вполне сносным, об этом я мог судить по дрогнувшей земле, оглушительному грохоту и посыпавшимся с потолка мелким камням.
        Увы, вернуться назад тем же путем мне не удалось - послышались крики, топот ног, и я поспешил спуститься вниз, в ближайший канал, благо этого добра здесь хватало. Окунувшись, я внимательно огляделся и поплыл к ближайшему темному тоннелю - поплыл неторопливо, как плывет человек, с честью выполнивший свой долг…


        Когда под ногами дрогнула земля и моргнул свет, Даяна улыбнулась - Макс явно не терял времени. Все эти часы она ожидала чего-то подобного - поверить в то, что Макса пристрелят какие-то глупые охранники, она просто не могла. Итак, он на свободе…
        Даяна снова, в который уже раз, осмотрелась. Увы, шансов выбраться отсюда не было никаких - слишком основательно все сделано. Металлические стены, металлический пол, никаких окон. Вентиляционное окошко слишком узкое, через него не выбраться. Что и говорить, настоящая тюрьма - прошлая и то была лучше. Жаль, но сейчас она ничем не могла помочь Максу. Да и ему не стоит сюда соваться. Впрочем, он далеко не дурак и понимает, что здесь ему устроили ловушку. Как бы то ни , было, сейчас он был в своей стихии - его хлебом не корми, дай немного развлечься. И в том, что он обязательно что-нибудь придумает, Даяна нисколько не сомневалась.
        Прошло часа два, когда скрипнул замок, дверь медленно отворилась - как ни хотела Даяна верить в чудо, его все-таки не произошло…

        - Заждалась, красавица?  - В дверном проеме пока-залась высокая фигура Хозяина, при его появлении Даяна внутренне подобралась и приготовилась к бою. Увы, боя не получилось…

        - Извини, пришлось немного задержаться - так, небольшие технические неполадки.  - Хозяину не хотелось признаваться в том, что ее дружок вырвался на свободу. Ну и как, моя кисонька,  - есть желание повеселиться? Хозяин довольно осклабился.

        - Я убью тебя,  - тихо сказала девушка, взглянув на своего врага.  - Клянусь Господом - только прикоснись кояне, и тебе не жить.

        - Странно - а я так рассчитывал на взаимность.  - Хозяин засмеялся, в его руке блеснул небольшой темный предмет, при виде которого Даяна вскочила.

        - Ты даже большая сволочь, чем я думала.  - Девушка медленно пошла к Хозяину, ее глаза горели огнем.

        - Что делать, кисонька, что делать - такова жизнь.  - С этими словами Хозяин поднял руку, и к девушке с треском метнулась синяя молния.
        От первого разряда ей удалось увернуться - неуловимо быстро скользнув в сторону, она избежала молнии и рванулась к Хозяину. Снова треснул разряд, и снова девушке удалось уклониться - еще шаг, и она у цели. Увы, дотянуться до Хозяина ей все же не удалось - из-за спины Хозяина сухо щелкнул разряд, девушка вздрогнула и рухнула на пол.

        - Ловкая сучка.  - Стоявший позади Хозяина Рашид спрятал свой парализатор в карман.
        - Не хотелось бы мне быть рядом с ней, когда она очнется.

        - Настоящая дикая кошка.  - Хозяин с улыбкой взглянул на лежавшую ничком пленницу.
        - Хорошо, Рашид, ты пока свободен.  - Он выпустил начальника охраны и закрыл за собой дверь, затем вновь повернулся к девушке.  - Вот видишь, милая,  - обратился он к лежавшей без сознания Даяне.  - Как бы то ни было, я всегда побеждаю…


        Меня даже не пытались искать - знали, что это бесполезно. Тем не менее к своей пещерке я добирался часов пять - спешить было опасно, к тому же я шел незнакомой дорогой. И лишь выбравшись в большой, уже знакомый мне обводной канал, я вздохнул более или менее свободно. А вот и моя пещерка - выбравшись из воды, я перебрался через небольшую груду камней и оказался в уютном сухом закутке - именно здесь я спрятал свой акваланг. Выжав комбинезон, я быстро оделся и устало опустился на землю - организм требовал отдыха. Не мешало бы также чего-нибудь перекусить, но это я оставил на потом - сначала сон, потом все остальное…
        Я не знал точно, сколько проспал - в этих мрачных катакомбах о времени было судить довольно трудно. Проснувшись, я ощутил поистине волчий аппетит - как бы то ни было, я не ея уже вторые сутки. И что бы я ни планировал дальше, прежде всего надо было раздобыть чего-нибудь съестного.
        Будь я на Земле или на любой другой известной мне планете, проблем с питанием у меня бы не возникло. Но здесь… Здесь я был новичком, и блюдо из любой местной живности могло оказаться фатальным. Именно поэтому я не стал ловить рыбу - скормить ее кому-нибудь для пробы я не мог, да и времени на подобные эксперименты у меня не было. Оставалось одно - одолжить продукты у противника. Нацепив акваланг, я перебрался через завал и скользнул в воду…


        Первый признак опасности я ощутил часа через два - когда наткнулся на тонкую металлическую сеть. Канал был перегорожен, выглянуть наверх я не рискнул - затаив дыхание, чтобы не выдавать себя пузырьками воздуха, я быстро поплыл назад. Однако не проплыл я и сотни метров, как путь мне преградила другая сеть - несколько минут назад ее здесь не было. Меня как будто пронзило током - черт побери, да ведь они сейчас…
        Я рванулся к краю канала, нырнул в первую подходящую расселину и тут же всплыл. Я уже выбирался из воды, когда раздался грохот взрывов - сверху в воду полетели гранаты. Похоже, противник считал меня в ловушке - да наверное, так оно и было. Сняв с пояса фонарик, я прикрыл диафрагму и осветил слабым лучиком свое убежище. Так и есть, выхода нет. Ситуация казалась мне все более безнадежной - меня действительно поймали. Я погасил фонарик, лихорадочно обдумывая возможные варианты спасения - и не мог их найти. Грохот взрывов наконец-то затих, и тут же вода озарилась светом бьющих сверху прожекторов.
        Положение было безвыходным - тем не менее сдаваться без боя я не собирался. Снова забравшись в воду, я осторожно выбрался из расселины и поплыл вдоль стены, у самого дна - отбрасываемая скальными выступами тень позволяла надеяться на то, что я останусь незамеченным. Я не дышал - боялся, что пузырьки воздуха меня выдадут. Лучи прожекторов скользили по воде, и мне оставалось надеяться лишь на то, что-никто сейчас не бросит сюда гранату.
        Этого не произошло - вместо гранат в воду опустились несколько лестниц, и я сразу понял, что сейчас произойдет. Увидев очередную подводную пещеру, я заплыл в нее, тщетно пытаясь отыскать выход. Но выхода не было - мои противники знали, где устраивать западню.
        Их было человек десять - до зубов вооруженные, с тяжелыми баллонными аквалангами, они спокойно принялись обшаривать отгороженный сетями участок канала. Пещера, в которой я укрылся, была достаточно большой - но не настолько, чтобы в ней можно было спрятаться. Забравшись в небольшой закуток, я отдышался, понимая, что все решится в ближайшие минуты.
        Вот мелькнул луч света - к пещере подплыл один из водолазов. Осторожно осветив потолок пещеры в поисках пузырьков воздуха, он медленно поплыл в мою сторону. Спрятавшись за каменным выступом, я сжимал в руках нож, когда в голове наконец-то мелькнула спасительная идея…
        Водолаз был опытным и осторожным - в правой руке он держал подводный пистолет, левая с зажатым в ней фонариком поддерживала оружие снизу - таким образом, ствол оружия всегда сопровождал световое пятно. Медленно обшаривая пещеру, водолаз приближался все ближе, вот луч фонаря скользнул по стене и замер - противник увидел лежавший на грунте акваланг. Именно этой паузы я и ждал…
        Луч фонаря дрогнул, в воде появилось темное бурое облачко, оно расползалось все шире, толчками выплескиваясь из рассеченного горла… Спрятав нож в ножны, я принялся за работу - времени теперь было в обрез. Для начала я расстегнул тяжелый водолазный пояс своей жертвы, затем снял акваланг. Теперь ласты, его костюм. С костюмом пришлось повозиться - его и надеть-то не слишком просто, а снять под водой, да еще с кого-то - за такой подвиг мне памятник поставить надо. Плюс ко всему я еще и не дышал…
        Впрочем, надеть всю эту сбрую на себя тоже было не так уж и легко - через пару минут я потянулся к загубни-ку акваланга и десяток секунд жадно глотал воздух, затем продолжил смену гардероба. Кое-как надев костюм, я выдавил из складок воду, затем быстро нацепил акваланг, продул воздухом маску. Теперь пояс с грузами, прицепить ласты к обуви, не забыть поднять оружие и фонарик. Да, еще кобура от оружия - я подобрал со дна кобуру и прицепил к своему бедру. Вроде бы все… Ах да - я затащил тело водолаза поглубже в закуток, затем придавил его моим мембранным аквалангом - извини, так уж получилось…
        Наконец-то я получил возможность выбраться из пещеры. Подражая моему павшему коллеге, я добросовестно водил фонарем по сторонам, ища зловредного диверсанта. Увы, найти его мне почему-то никак не удавалось…
        Рядом проплыли два водолаза - один из них взглянул на меня и указал: на мою пещеру, Я махнул ему рукой - плыви дальше, все проверено. Он кивнул и медленно удалился.
        Я был все еще жив, но вот надолго ли? Мне захотелось как можно быстрее покинуть эту райскую обитель, а потому я потихоньку поплыл к преграждавшей выход сети.
        Что и говорить, сделано все было на совесть - жесткая металлическая рама по форме стен, прочная сеть - ни одного шанса на бегство. Я взглянул вверх, на ближайшую лестницу - один из водолазов выбирался наверх. Похоже, надо выбираться и мне, других вариантов нет. Если остаться в какой-нибудь пещере, они все равно заметят отсутствие одного водолаза и начнут его искать. И обязательно найдут…
        Я медленно карабкался по трапу, в ластах это было достаточно неудобно.
        Поднявшись наверх, я огляделся и чуть не присвистнул - Господи, да их здесь человек пятьдесят! В другое время я бы этим непременно возгордился, но сейчас… Сейчас, глядя на вооруженных охранников, я ощутил себя, очень и очень мерзко. Среди собравшихся я заметил довольного Беккера, а также высокого смуглого майора - того самого, что поймал нас с Данной в первый раз. Увидев меня, майор быстро подошел.

        - Ну и как?  - спросил он, внимательно глядя на меня.
        Я хмуро покачал головой, неторопливо отошел на пару шагов в сторону и стал медленно стягивать с себя амуницию. Офицер как-то странно взглянул на меня, но ничего не сказал - наверх выбрался еще один водолаз, и он поспешил к нему.
        Я снял пояс, расстегнул лямки акваланга, снял маску. Говоря откровенно, снимать маску мне очень не хотелось, но поступить иначе я не мог. Отвернувшись в сторону, я опустил акваланг на землю, сел на камень и стал отстегивать ласты.

        - Что, неужели удрал?  - Ко мне подошел молодой охранник и с интересом взглянул на меня.

        - Похоже на то,  - недовольным тоном пробурчал я, отложив ласты в сторону.

        - Может, это рыба была?

        - А черт его знает,  - ответил я, стараясь не смотреть в лицо охраннику.  - Может,я рыба.

        - Ты из новеньких?  - Охранник проявлял к моей скромной особе все больше любопытства, поэтому моя рука ненавязчиво легла на рукоять ножа.

        - Да, недавно здесь…

        - А из какого корпуса?  - Вероятно, глупый охранник не знал, что любопытство порой бывает очень опасным.

        - А ты?  - спросил я, не имея возможности правильно ответить на его вопрос.

        - Я из шестого.

        - Давно здесь?  - Я попытался увести разговор от неприятной для меня темы.

        - Да месяца два уже.  - Мой собеседник сел рядом со мной и впервые по-настоящему взглянул мне в лицо - отворачиваться дальше я не мог.
        Однако ничего не произошло - охранник явно не знал меня в лицо, а потому смотрел на меня все с тем же интересом. Я расслабился и уже спокойно взглянул на собеседника.

        - Знаешь, давай проверим участок за сетью - там внизу щель есть небольшая - вряд ли он мог через нее удрать, но кто его знает… - Я встал с камня, следя за тем, чтобы начальник охраны не видел моего лица.

        - Конечно.  - Охранник поднялся с камня, его лицо выражало неподдельный интерес - его явно тянуло на приключения. Эх, молодость - молодость…

        - Поможешь?  - Я протянул ему акваланг.

        - Конечно.  - Он бережно принял акваланг, глядя на него с истинным восторгом.
        Я взял ласты, маску, и мы неторопливо пошли вдоль берега. Вот она, сеть - еще пара шагов, и я спасен…

        - Никогда с аквалангом не плавал?  - Я спокойно взглянул на охранника, стараясь не выдавать своих чувств.

        - Нет, не приходилось.  - В голосе охранника чувствовалось сожаление.  - Там, где я жил, нет морей.

        - Ничего, научишься… - Мы медленно зашли за поворот, с моей души как будто упал камень - спасен…

        - Пожалуй, здесь будет в самый раз.  - Я незаметно огляделся по сторонам, затем взглянул на охранника. Черт, жалко убивать мальчишку…

        - А как же ты спустишься?  - Охранник со страхом взглянул вниз - до воды было метров семь.

        - Нет проблем,  - усмехнулся я, прицепляя ласты.  - Все очень просто. Давай… - Я протянул руку к аквалангу, взял его за лямки, подошел к краю канала и бросил вниз. Акваланг упал с громким плеском, я взглянул на удивленного охранника и снова усмехнулся, представив, какую выволочку устроит ему сегодня начальство.  - Я пошел. Жди меня у сети, я всплыву там. Скажи майору, пусть тоже ждет - если захочет, конечно.  - Я шагнул к обрыву, нацепил маску.

        - Удачи тебе!  - Наивный охранник смотрел на меня со щенячьим восторгом.
        - К черту!  - искренне ответил я и спрыгнул вниз, закрыв ладонями маску.
        Акваланг спокойно лежал на дне - подплыв к нему, я открыл кран подачи воздуха, затем неторопливо накинул лямки на плечи, щелкнул замком. Продув загубник, поправил маску и быстро поплыл прочь, подальше от этой веселой компании…

        - То есть вы опять его упустили?  - Хозяин хмуро смотрел на начальника охраны.

        - Сэр, ну кто мог подумать… Мы поймали его в ловушку, забросали гранатами - оставалось просто найти тело.

        - И «тело» нашло вас,  - холодно прокомментировал Хозяин.  - Сколько человек вы потеряли?

        - Одного, сэр… Дик Прево, инструктор водолазной команды.

        - Даже так… Значит, он спокойно выбрался по лестнице и столь же спокойно ушел? И никто не помешал ему?!

        - Даже помогли.  - Рашид невесело усмехнулся.  - Один из моих людей помог ему донести акваланг. Сэр, он не знал его в лицо.

        - Хорошо… - Хозяин на мгновение задумался.  - Что вы намерены делать теперь? Будете ставить новые ловушки?

        - Нет, сэр, он больше не попадется. Будем караулить его у камеры мисс Стоунер.

        - Хорошо, Рашид. О любых происшествиях докладывайте мне немедленно. И постарайтесь, чтобы все это закончилось как можно скорее - я не люблю неопределенности. Вы свободны…


        Звук был тихим и ритмичным - Даяна открыла глаза и прислушалась. Капала вода в умывальнике - уходя отсюда, Хозяин плохо закрыл кран. Хозяин… Даяна вздрогнула и приподнялась, тело тут же пронзила острая боль - на левом боку расплылся большой багровый ожог. Девушка огляделась. Она лежала на кровати, ее одежда валялась рядом. Даяна обхватила руками колени и несколько секунд неподвижно сидела, свыкаясь с тем, что произошло. Потом встала с кровати, умылась, неторопливо оделась. Ее лицо было бледно и спокойно, но в груди бушевала ярость - этого она ему не простит никогда. Никогда…
        Что же делать? Что? Как выбраться отсюда? Маке, где ты?!
        Она ходила по камере, как пойманная в клетку львица. Свобода, все, что ей нужно - это свобода. Только бы выбраться отсюда, а уж за это - она с омерзением посмотрела на кровать - она рассчитается. Обязательно рассчитается…
        На столе стояла еда. Даяне было противно к ней прикасаться, тем не менее она поела
        - ради того, чтобы победить. Затем села в угол камеры, прижалась к холодной стальной стене и закрыла глаза, перебирая в уме варианты спасения. Но ничего путного не выходило. Хозяин никогда не придет сюда один, слишком хорошо он ее знает. Снаружи всегда полно охраны - даже если ей удастся вырваться из камеры, далеко она не уйдет. Она была готова погибнуть, убив Хозяина, но даже это сейчас было не в ее власти.
        Чем больше девушка размышляла, тем яснее становилась невозможность что-либо изменить - по крайней мере на данный момент. Оставалось просто ждать - ждать, надеясь на лучшее. С этими мыслями она и уснула…
        Даяна не знала, сколько проспала - судя по затекшим ногам, не так уж и мало. Как бы то ни было, отдых пошел ей на пользу. Бок еще болел, но уже не так сильно, гораздо сильнее болела душа.
        За дверью слышались голоса, тихий приглушенный смех - ее охраняли. В любую секунду мог войти Хозяин, девушка напряженно прислушивалась к шагам за дверью. Именно ее бессилие было хуже всего - тем не менее сдаваться она не собиралась. Да, сейчас она в его власти - но это не повод для уныния. В ее жизни бывали времена и похуже.
        Час шел за часом, но никто не приходил. Даяна снова уснула, затем, проспав несколько часов, опять терпеливо ждала. Она потеряла счет времени - в этом замкнутом пространстве с единственной лампочкой под потолком было трудно сохранить чувство времени.
        Даяна молча сидела в углу, обхватив колени, когда услышала какой-то посторонний звук. Она вскинула голову и прислушалась - показалось? Нет, звук не исчезал, тихое шипение становилось все громче. Неожиданно Даяна подпрыгнула - на полу, неподалеку от двери, появилась яркая малиновая точка. Закурился дымок, и вот уже гудящий луч прошил стальную поверхность - кто-то, находясь внизу, орудовал мощным плазменным резаком…

        - Макс… - тихо прошептала девушка, по щекам ее поползли слезы - Даяна уже и не помнила, когда плакала в последний раз.  - Макс…
        Тем временем луч продолжал свое дело, неторопливо рассекая непослушную сталь. Минута, другая - и вот уже вырезанный овал с тихим лязгом провалился куда-то вниз, оттуда послышались тихие проклятия - Даяна с улыбкой вслушивалась в эту брань, торопливо размазывая по щекам слезы. Наконец в проеме показалась знакомая вихрастая голова.

        - Не пугайся, это я… - Макс с интересом посмотрел на заплаканную Даяну, затем оглядел камеру.  - Ну надо же, угадал. Но если бы взял чуточку левее… - он скользнул взглядом по двери,  - то смеху было бы…

        - Макс… - Даяна взглянула на напарника.  - А я уж было подумала…

        - Что я тебя бросил?  - закончил Макс за Даяну.  - Ты всегда была чертовски неблагодарной. Ладно, нам пора… Прицепи-ка это к двери - так, на память… - Он протянул Даяне гранату.
        Оторвав от простыни длинную ленту, девушка быстро пристроила гранату к двери, повернула поясок мощности на максимум, затем установила время задержки - пожалуй, секунды будет достаточно…

        - Готово?  - Макс с улыбкой взглянул на девушку.  - Тогда поторопись…
        Его голова скрылась в оплавленном проеме, девушка в последний раз окинула взглядом свою темницу и скользнула следом. Под полом оказался двухметровый тоннель, наискось прожженный в скале, под ним зияла темным провалом узкая пустынная галерея. Макс быстро протиснулся в нее, подсвечивая себе фонариком, Даяна полезла следом, скользя на оплавленных обломках - судя по всему, Максу пришлось поработать не один час, чтобы выжечь в скале этот лаз.
        Они шли минут десять, порой приходилось ползти на четвереньках, иногда и вовсе змеей протискиваться сквозь узкие расселины. Постепенно ход расширялся, под ногами захлюпали лужи. Наконец Макс остановился.

        - Почти пришли. Теперь немного поплаваем - и мы на месте… - Ухватившись за выступ скалы. Макс аккуратно спустился куда-то вниз, послышался тихий плеск воды.  - Спускайся.  - Макс осветил фонариком спуск.

        - А водичка-то прохладная,  - пробурчала Даяна, спускаясь в воду.

        - Извини, другого пути нет. Точнее, есть, но там слишком много охраны. Поторопись
        - надо добраться до Места, пока тебя не хватились…
        До облюбованного Максом убежища они добрались лишь через пару часов, к этому времени у Даяны уже зуб на зуб не попадал от холода. Наконец они выбрались на берег. Убежище Макса оказалось небольшим уютным закутком, сухим и достаточно комфортабельным - если можно было в этих условиях говорить о каком-то комфорте. У самой стены расположилась импровизированная постель - несколько кинутых на пол тряпок, изголовьем служил акваланг, прикрытый большой черной сумкой. Рядом на высоком ровном камне лежали упаковки с едой.

        - А ты неплохо устроился,  - заметила Даяна, окинув все критическим взглядом.

        - Стараюсь.  - Макс пристроил фонарик под потолок, втиснув его в небольшую трещину.
        - Перекуси, вздремни маленько - а там и делами займемся.
        Даяну не надо было долго упрашивать - усевшись на постель, она вскрыла упаковку с провизией и с аппетитом принялась за еду. Усмехнувшись, Макс сел рядом.

        - Макс,  - спросила Даяна, пережевывая пищу,  - я все хотела-тебя спросить - как ты меня нашел?

        - Никаких проблем.  - Голос ее напарника был полон самодовольства.  - Это было даже интересно…


        Лишь забравшись в свою пещерку, я почувствовал себя действительно в безопасности. Скинув акваланг, я стянул маску, отцепил ласты и без сил растянулся на холодном полу. Ну и дела… Ведь едва не попался. Вот черти - вычислили все-таки, где я плаваю. Что ж, придется менять тактику…
        В желудке противно сверлило - увы, мой продуктовый рейс оказался безрезультатным. Хорошо еще, что ноги унес. Ничего, передохну малость - и снова в путь. Вряд ли они ожидают от меня активных действий в ближайшие часы, и грех этим не воспользоваться. И все-таки, как отыскать Даяну?
        В очередную вылазку я отправился минут через сорок - увы, я опять забыл позаимствовать часы. А ведь они у того водолаза были…
        На этот раз я не взял акваланга - раз меня ловят в воде, буду ходить по суше. Жаль, водолазный костюм для моих дел не совсем удобен - это была летняя модель с короткими рукавами и столь же короткими штанинами. Открытые ноги и руки отвратительно белели на фоне темных стен, я поморщился - похоже, надо будет подыскать себе другую одежду. Перед тем как отправиться в путь, я осмотрел свой арсенал - два ножа, тяжелый подводный пистолет. Десять зарядов - не так уж и плохо. И все равно - тот, из моей коллекции, был лучше.
        Плыл я неторопливо и осторожно, почти не пользуясь фонариком - боялся новых ловушек, тем более что в эту сторону я еще не плавал. Как бы то ни было, этот путь явно вел меня в сторону от цели, поэтому через несколько минут я свернул в ближайший тоннель - надо было искать обходной путь.
        Этот тоннель закончился тупиком, пришлось возвращаться и искать другой. Со вторым мне повезло больше - пронырнув под водой небольшой затопленный участок, я еще издали заметил яркий свет - похоже, я попал-таки в обитаемые места…
        Так оно и оказалось - я и не предполагал, что мои враги были столь близко.
        Это была небольшая пристань - судя по всему, я случайно выбрался на главную водную магистраль подземного городка. Переплыв канал под водой, я осторожно всплыл под настилом пристани, рядом с большим помятым понтоном. Сквозь металлическую решетку настила я различил в двух шагах от себя подошвы ребристых армейских башмаков - два боевика разгружали стоявшую у причала лодку. Прогрохотав у меня над юловой, боевики скрылись за поворотом, неся большой тяжелый ящик.
        Я взглянул на лодку - что и говорить, соблазн был достаточно большим. Увы, покинуть эту райскую обитель без Даяны я не мог, да и вряд ли мне удалось бы уплыть просто так. А вот узнать, что в ящиках, не помешало бы…
        Осторожно выглянув из своего укрытия, я огляделся - все спокойно, затем подплыл к лодке и, ухватившись за борт, заглянул в нее, затем протянул руку к ближайшему ящику.
        Черт, тяжелый!
        Я быстро откинул защелку, приподнял крышку. И в ту же секунду мое сердце радостно забилось - гранаты! Прихватить бы ящичек - но нельзя, пропажу заметят. Да и не унести мне столько. Но не позаимствовать хотя бы несколько гранат было бы грешно - набрав целую охапку, я закрыл ящик и снова спрятался под настилом. И вовремя - снова показались боевики, они весело о чем-то болтали, я затаился. По ноге что-то скользнуло - черт, уронил одну гранату. Ну и бог с ней.
        Взяв очередной ящик, боевики снова ушли, я неторопливо подвесил гранаты к поясу. Шесть штук - не так уж и плохо. Повоюем, если что. Вот если бы у них еще и продукты были…
        Выбираться из воды я пока не стал - уж больно хорошо это место просматривалось, а потому просто поплыл вдоль канала, у самой стены, в любой момент готовый юркнуть под воду. А вот здесь можно и выбраться - я быстро вскарабкался на крутой берег и метнулся в сторону, к небольшой каменной осыпи. Сидя за камнями, внимательно огляделся.
        Это был небольшой перекресток - одна дорога, более узкая, уходила прямо, вдоль канала, вторая, широкая и хорошо освещенная, сворачивала вправо. Похоже, на окраинах мне было делать нечего - а потому, еще раз оглядевшись, я решительно повернул направо.
        Впрочем, мне тут же пришлось метнуться в сточную канаву - послышались голоса, и из тоннеля в десяти шагах от меня показались уже знакомые мне боевики. Перебрасываясь шутками, они прошли совсем рядом, я вжался в липкую грязь - проклятие!
        Когда я поднялся, вид у меня был далеко не самый привлекательный. Тем не менее, окинув себя взглядом, я решительно зачерпнул пригоршню грязи и размазал ее но рукам, затем столь же энергично намазал грязью ноги. После секундного колебания вымазал и лицо - к черту брезгливость. Что и говорить, вид у меня теперь был весьма устрашающий…
        На пост охраны я наткнулся через несколько минут. Два охранника неторопливо прогуливались вдоль дороги, еще двое сидели на камнях у стены и о чем-то неторопливо беседовали. Мне не хотелось вмешиваться в их разговор - тяжело вздохнув, я аккуратно сполз в канаву и медленно пополз в сторону поста. Вот и охранники… Мои движения стали очень медленными, я полз буквально по сантиметру, в любую секунду готовый перестрелять охрану в том случае, если меня заметят.
        Но все обошлось и на этот раз - охранникам и в голову не могло прийти, что кто-нибудь мог проползти мимо них по этой вонючей канаве. Меня неожиданно разобрал смех - я вдруг подумал о том, что я здесь делаю. Я, владелец огромного состояния, вместо того чтобы жить в свое удовольствие, лежал в этой грязной вонючей канаве…
        Увы, каждому - свое,  - я в очередной раз повторил про себя мою любимую формулу. Что и говорить, человеческую натуру изменить очень сложно. Именно поэтому я молча полз по канаве,.думая о том, что не променял бы эти минуты на все блага мира.
        Через четверть часа я уже отдыхал в небольшой пещерке - гиблые места кончились, повсюду те-364 перь был милый моему сердцу пейзаж - каналы с водой, изрезанные тоннелями скалы. Но долго отдыхать я не стал, надо было поторапливаться…
        Вскоре я нашел то, что искал, удобную расселину рядом с дорогой, спрятался в ней и стал ждать - мне нужна была информация. Вот послышались шаги, мимо меня прошли шестеро вооруженных боевиков, я вжался в свое убежище - немного не то… Снова послышались шаги, на этот раз прошли два человека в синих халатах - опять не то…
        Они появились минут через десять - офицер в сопровождении высокого крепкого сержанта. Оценив ситуацию, я понял - это мне подойдет. Как только боевики прошли мимо, я тенью метнулся следом.
        Первым упал сержант - увы, он был мне не нужен, поэтому все, что я мог для него сделать,  - это подарить ему быструю и почти безболезненную смерть. Что касается офицера, то его я аккуратно стукнул рукояткой ножа, подхватил обмякшее тело и быстро утащил в ближайшую пещеру, затем переправил туда же и мертвого сержанта - с этим тяжеловесом пришлось повозиться. Все было тихо, поэтому я подошел к каналу и быстро сбрызнул себя водой. Грязь на теле стала подсыхать, и это было довольно неприятно. Подновив таким образом свой камуфляж, я спокойно вернулся в пещеру.
        Офицер еще не пришел в сознание, поэтому, освободив его от лишнего, с моей точки зрения, пистолета, я прикрыл диафрагму фонарика и стал терпеливо ждать. Наконец офицер шевельнулся, тихо застонал и открыл глаза.

        - С прибытием,  - улыбнулся я ему.  - Как самочувствие?
        Офицер молчал, глядя на меня с нескрываемым страхом - ну еще бы, мой вид мог устрашить кого угодно…

        - Итак, предлагаю обсудить некоторые перспективы нашего возможного сотрудничества.
        - Я говорил тихо, так, чтобы нас не услышали снаружи, ненавязчиво поигрывая при этом пистолетом.

        - Перспективы такие: ответишь на все мои вопросы честно и откровенно, будешь жить, нет - отправишься за сержантом.  - Я кивнул в сторону трупа - каюсь, я специально уложил его так, чтобы этот мертвый бугай выглядел как можно более зловеще. Видимо, мне это удалось - офицер увидел мертвого сержанта, его затрясло.

        - И не вздумай кричать, пристрелю на месте.  - Я добродушно улыбнулся, и от улыбки этой офицеру стало совсем плохо.  - Ну так как?

        - Что вы хотите… - Голос офицера был тихим и сиплым.

        - Вот это уже разговор.  - Я пересел поближе к пленнику.  - Вопрос первый: где сейчас девушка?
        Видимо, он знал, о чем идет речь, так как ответил сразу же.

        - Нижний ярус, комната изолятора - номер двенадцать…

        - Ее охраняют?

        - Да… Пять человек охраны, и на дороге два скрытых поста… Вам не пройти туда.

        - Далеко это отсюда?

        - Далеко, в другой части города. И туда вам тоже не пройти, по всей дороге посты…

        - Хорошо - считай, что жизнь себе ты уже почти заработал.  - Я снова добродушно улыбнулся.  - Еще один вопрос: мне нужна детальная карта этой чертовой горы. Где я могу ее найти?

        - План города есть в казармах, а план горы… Даже не знаю.  - Офицер взглянул на меня затравленным взглядом.  - Разве что через терминал поискать.

        - Где ближайший терминал?  - Я вкрадчиво посмотрел на офицера.

        - У главного инженера. В ста метрах по дороге есть лестница наверх, там коридор. В конце поворот направо, кабинет… Не помню номера, это последняя дверь с левой стороны.

        - Что еще находится в этом коридоре?

        - Налево комнаты технического персонала, а все комнаты перед лестницей пустые…

        - Охрана?

        - Охраны нет, честно… - Офицер испуганно взглянул на меня.  - Здесь ведь техническая зона, обслуживающий персонал, пищеблок, склады…
        Одно слово в его фразе показалось мне очень интересным.

        - Что за пищеблок, где находится?

        - Если идти по этой дороге, то сразу после лестницы будет поворот налево, затем перейти через мостик и снова налево - там и находится пищеблок. Две столовые, солдатская и офицерская, склад с продуктами.

        - А Хозяин тоже там обедает?  - спросил я как можно более невинно.

        - Нет, что вы, здесь он никогда не бывает - он в западном секторе, там его личные апартаменты…

        - А этот сектор какой?

        - Восточный.

        - В каком секторе находится энергоблок?

        - В северном…
        Что ж - похоже, я постепенно начинал разбираться в этих подземных лабиринтах.

        - Сколько всего людей в этом городе?

        - Около двухсот.

        - Неплохо… А где находится Архив?
        Офицер побледнел, я заметил это даже при слабом свете фонарика.

        - Не знаю, честно не знаю - это знает только Хозяин и те, кто работает с Архивом - ну, техники, охрана… А я не знаю, мое дело - охранять склады.

        - А что на складах?

        - Там много чего… Оружие, оборудование разное, лодки.

        - Ну хорошо - пожалуй, ты и в самом деле будешь жить.  - Я улыбнулся.  - Да, вот что я хотел еще спросить - кто руководит работой по моей поимке? Кто у вас здесь главный следопыт?  - Я усмехнулся.

        - Руководит всем Беккер, он правая рука Хозяина. Охраной объектов занимается Рашид, это наш начальник охраны.

        - Что ж, неплохо… Да, еще один вопрос, напоследок - твое имя?

        - Питер… Питер Шервуд…

        - Отлично, Пит… Теперь нам остается решить, что же с тобой делать… - При этих словах офицер вздрогнул.  - Надо бы тебя пристрелить, но увы - я дал слово. Но и отпустить тебя я пока не могу. Раздевайся…
        Пистолет в моих руках служил хорошим стимулом, поэтому офицер быстро исполнил требуемое.

        - Неплохо.  - Я потянулся к мертвому сержанту, быстро снял с него ремень и связал раздетому офицеру ноги. Затем распорол ножом штанину сержанта и несколькими полосками ткани скрутил офицеру руки. Из той же штанины вышел и неплохой кляп, для надежности я прихватил его еще одной полоской ткани.
        Все было готово - офицер молча лежал на земле животом вниз, его ноги были крепко связаны, руки слегка подтянуты за спиной к шее - для надежности. Ну а чтобы он не делал глупостей…

        - Смотри.  - На глазах офицера я снял с пояса гранату, стер с нее грязь, затем выдернул кольцо и подсунул гранату под замычавшего что-то офицера - очевидно, он благодарил меня за подаренную жизнь.

        - Постарайся не шевелиться - хорошо?  - Я усмехнулся.  - А то ведь чека у этих гранат такая нежная…
        Офицер замер, я усмехнулся - что и говорить, ему предстояло пережить не лучшие часы в его жизни. Лежать неподвижно и так весьма непросто, а если у тебя еще и граната под боком…
        Нет, угрызений совести я не чувствовал - в конце концов, он был моим врагом. Я обещал не убивать его - что ж, обещание свое я выполнил. Ну а что с ним будет дальше, это уже не моя забота. Найдут его - что ж, его счастье. Впрочем, смотря кто найдет,  - я усмехнулся, представив, как некие милые доброжелательные граждане подымают на ноги бедного офицера. Но несколько часов он пролежит наверняка, а большего мне и не надо. Перед тем как уйти, я не торопясь собрал одежду офицера, стараясь не вымазать ее в грязи.
        .,  - Пока, дружище.  - Я весело улыбнулся глядевшему на меня с земли пленнику.  - Не скучай без меня. Очередные полчаса я посвятил своему гардеробу, отыскав в одной из соседних пещер большую лужу. Я долго и старательно мылся, приводя себя в порядок, затем спокойно оделся, стараясь не упустить ни одной мелочи. А вот ботиночки-то маловаты,  - я мысленно чертыхнулся. Что ж, придется терпеть…
        Жаль, у меня не было зеркала - а потому пришлось руками кое-как причесать свою шевелюру, надеясь на то, что никто не обратит на цее особого внимания. Ремеяь, оружие офицера - простой лучевой пистолет… А это что у нас? Маленький складной нож. Конечно, для серьезных дел эта зубочистка не годилась, но не выкидывать же - поэтому после секундной паузы я все же сунул его в карман рубашки - авось пригодится. Вроде все в порядке… Подводный пистолет я сунул во внутренний карман, место для одного ножа нашлось в кармане брюк - правда, пришлось проколоть дно кармана лезвием, нож провалился до рукояти и застрял. Подергав его, я остался вполне доволен - получилось очень даже неплохо. Второй нож я пристегнул на лодыжке и прикрыл штаниной, труднее пришлось с гранатами, но вскоре я справился и с ними - что подвесил к поясу под кителем, что рассовал по карманам. Вроде бы все. Вот дьявол - опять забыл про часы…
        Вернувшись к выходу из пещеры, я прислушался - вроде все тихо, одернул форменный офицерский китель и вышел на дорогу.
        Офицер не соврал - через сотню метров я и в самом деле увидел уходившую наверх металлическую лестницу, по ней как раз спускался человек в синем халате. Он лениво взглянул на меня и пошел дальше - похоже, мой вид его не встревожил. Вот и чудненько…
        Я быстро поднялся по лестнице и спокойной деловой походкой пошел по вырубленному в скале коридору. А вот и правый поворот - значит мне сюда.
        Если офицер не соврал, то вот за этой дверью, последней по левой стороне, и обитал интересовавший меня инженер.
        К счастью, он оказался дома. Вошел я без стука - может, это и дурная привычка, но, в конце концов, у каждого свои недостатки.
        Главный инженер сидел за терминалом - мне положительно везло. Увидев меня, он предупредительно поднял руку, прося не мешать, и быстро защелкал клавиатурой. Я терпеливо ждал - уж что-что, а ждать я умел. Но не любил - если бы инженер это знал, он наверняка отнесся бы ко мне с гораздо большим вниманием. Наконец он закончил, откинулся в кресле и повернулся в мою сторону.

        - Слушаю вас…

        - Да я на минутку,  - ответил я как можно более невинно.  - Не сделаешь мне распечатку плана города, а лучше всей горы - но только компактную, удобную - чтобы можно было носить в кармане?  - Я постарался несущественными мелочами сбить инженера с толка.  - Срочно понадобилась, а назад идти далеко… Пит сказал, что можно у вас распечатать.

        - Пит? Который?

        - Шервуд… Знаете его?

        - Знаю.  - Встревожившийся было инженер слегка успокоился, услышав знакомое имя.  - Значит, план горы?  - Он задумался, внимательно глядя на меня.  - А зачем он вам?

        - Да все беглеца этого ловим.  - Я раздраженно махнул рукой.  - Боюсь, как бы он не проник в ваш сектор, надо выставить еще несколько постов, но так, чтобы перекрыть все сквозные тоннели. А то проберется сюда и взорвет все к чертовой матери… С меня и энергоблока хватит - еще один такой взрыв, и разжалуют в лейтенанты… Ну так как
        - можно сделать, или мне придется чесать назад?

        - Сейчас посмотрю,  - пожал плечами инженер и повернулся к терминалу.  - А одного города не хватит?

        - Да нет, лучше полный план - все, что известно. Инженер колдовал минут десять, наконец он щелкнул клавишей печати, из терминала поползла бумажная змея с распечатанными на ней схемами лабиринта - что и говорить, инженер оказался мужиком толковым. Наконец инженер срезал остановившуюся ленту.

        - Так подойдет?
        Я взял план и критически оглядел его - о большем я не мог и мечтать.

        - Отлично… Черт, я бы так не смог…
        Инженер смущенно улыбнулся - видимо, моя лесть попала в точку.

        - Чего там, ерунда…

        - Да нет, все равно спасибо… Теперь быстро управимся. А то без этой бумажки как без рук.  - Я аккуратно сложил карту и спрятал ее в карман.  - Ну ладно, мне пора… И еще раз спасибо,  - добавил я, выходя из кабинета.

        - Заходи, если что… - донесся до меня голос инженера. Нет, что ни говори, приятно работать с образованными людьми.
        Через минуту я уже спускался по знакомой мне лестнице. В принципе, мои планы на данную вылазку оказались даже перевыполненными - тем не менее я решил все же зайти еще в одно место. Уж очень сильно бурчало в желудке…
        Пищеблок я нашел без проблем. По пути мне встречалось довольно много народу, но я уже вполне освоился со своим новым имиджем, осмелел и шел уверенной походкой знающего себе цену человека.
        Зайдя в пищеблок, я огляделся. Ничего необычного - простые столики, стандартный раздаточный узел. Неподалеку от входа обедали два офицера, оживленно что-то . бсуждая, чуть поодаль сидели три техника. Мой желудок, почуяв пищу, издал особенно жуткое урчание, и я решился. Да и почему бы нет - в конце концов, офицер я или нет?
        Просмотрев меню, я выбрал бифштекс, картофельное пюре и кофе - автомат, слегка фыркнув, выдал мне требуемое. Забрав из приемной ниши пакеты,, я сел за столик у самой стены - старая привычка, не люблю, когда спина открыта. А так, спиной к стене - в самый раз, да и обзор прекрасный…
        Последующие пятнадцать минут я молча насыщался, стараясь есть медленно и спокойно, дабы не привлечь внимания своим волчьим аппетитом. Допив кофе, я задумчиво взглянул в сторону автомата - может, еще порцию? Нет, нельзя - отяжелею, как потом работать…
        Собрав пустые пачки, я кинул их в бункер утилизатора, затем не спеша вышел на
«улицу» - если можно было назвать улицей эту огромную подземную галерею. Можно было уйти, но меня терзала мысль о том, что я вот так просто уйду из этого райского места.
        Из секундной задумчивости меня вывел прошедший рядом высокий техник в синем халате и с черной сумкой наперевес - черт побери, да это же мой любимый цвет и размер! Техник свернул в один из освещенных тоннелей, то и дело поглядывая на стены, я неторопливо пошел следом, чувствуя, как в душе нарастает азарт…
        Судя по всему, техник шел вдоль протянутого по стене жгута проводов - что ж, я не возражал. А когда он свернул в некий темный закоулок, вслед за своим чертовым проводом, я и вовсе обрадовался. Спокойно осмотревшись - нет ли кого поблизости - я шмыгнул следом…
        Через минуту я уже шел с сумкой наперевес, тихо насвистывая какую-то мелодию, в душе моей пели птицы - кроме сумки я позаимствовал и ботинки, они оказались как раз впору. Что до техника, то ему некоторое время придется посидеть в распределительном шкафу, в опасной близости от своих любимых проводов.
        Зайдя в пищеблок, я без всяких угрызений совести наполнил сумку продуктами, закинул ее за спину и спокойно вышел. Вот теперь можно и домой.
        Когда я проходил мимо пещеры, в которой томился связанный Пит, в душе моей шевельнулись остатки совести, я вздохнул, огляделся и быстро шагнул в пещеру.
        Он лежал там же, где я его оставил. Осветив офицера фонариком, я убедился в том, что состояние у него было самое жалкое - по лицу текли слезы вперемешку с потом, в глазах застыло такое страдание, что я едва не разрыдался.

        - Мой бедный, бедный Пит… - Я попытался придать своему голосу должную степень сочувствия, однако, боюсь, это у меня все же не получилось. Еще раз взглянув в его молящие глаза, я не выдержал и усмехнулся.  - Ладно, живи уж… - Я осторожно извлек гранату, осветил пол в поисках кольца - черт, куда же я его бросил… А впрочем, бог с ним, эта граната мне сейчас пригодится.

        - Вот и все, Пит,  - не скучай без меня. И мой тебе совет - рви когти с этой планеты как можно скорее… - С этими словами я повернулся и пошел к выходу.
        К знакомому мне посту я подходил спокойной уверенной походкой, держа в руках две гранаты. Осторожно выглянул за угол - картина почти не изменилась, разве что сидели теперь трое и лишь один неторопливо прохаживался вдоль канала. Увы, ползти по канаве вновь мне не хотелось, к тому же в этом теперь не было смысла - а потому я без сожалений кинул гранату, повернув регулятор мощности на максимум. Громыхнуло хорошо - мимо прошелестели осколки, и я без задержки кинул за угол вторую гранату…
        Еще не осела поднятая взрывом пыль, еще гудело в ушах эхо взрыва, а я уже стоял у распростертых тел с пистолетом в руке. Но это было уже лишним, никто не шевелился. Достав еще пару гранат, я заминировал два тела - воевать так воевать, после чего бегом бросился к пристани и прыгнул в воду. К тому времени как до меня донесся гул очередного взрыва - грешно тревожить мертвых,  - я был уже в полной безопасности, пробираясь по темным галереям к своему убежищу.
        А затем я часа два спал без задних ног - что ни говори, а подобная работа здорово изматывает. После чего, проснувшись и слегка подкрепившись, принялся изучать карту.
        К сожалению, изолятора я не нашел - он не был обозначен на карте либо название было условным, бытовым, и на карте он назывался как-то иначе. Кроме того, некоторые объекты вообще не имели названий - то ли были шибко секретными, то ли эти помещения просто пустовали - со всем этим надо было разбираться. Я чертыхнулся
        - похоже, без некоторой консультации мне все же не обойтись. А ведь мог бы спросить все нужное у счастливчика Пита… Увы, что сделано - то сделано, а потому я-со вздохом сложил карту и спрятал ее в карман, благо бумага, на которой была напечатана схема, не намокала. Через пару минут я уже плыл по подземному лабиринту к выбранной цели…
        Что ни говори, а карта помогала здорово - я без проблем миновал кружным путем опасные участки и вскоре уже выбирался на берег неподалеку от армейских казарм - уж где-где, а здесь меня вряд ли ждали, только идиот либо гений мог появиться в таком месте. Идиотом я, разумеется, не был, а вот некоторые задатки гениальности в себе определенно ощущал.
        Как я и предполагал, никаких особых мер безопасности здесь не было. Укрывшись в небольшой скальной нише, я около часа наблюдал за происходящим, прежде чем решился на активные действия - в таких делах спешка . только вредит.
        Моей очередной жертвой стал невысокий, щуплый молодой охранник - уж не знаю, куда он шел, но когда он прошел по узкой дорожке мимо меня, я осторожно пошел следом, выбирая удобный момент для нападения. Жертва вела себя несколько странно - то и дело оглядывалась, и вообще у меня сложилось впечатление, что охранник что-то замышляет. На мгновение у меня даже мелькнула мысль о том, не ловушка ли это, но я ее быстро отогнал - вздор, никто не мог караулить меня в этом месте.
        Разгадку странному поведению охранника я получил через несколько минут - воровато оглянувшись, жертва шмыгнула в одну из пещер. Что делать - я осторожно пошел следом.
        Так мы шли несколько минут - охранник, подсвечивая себе фонариком, впереди, я потихоньку крался сзади.
        Наконец жертва остановилась. Оглянувшись, охранник нагнулся и отвалил в сторону камень, затем запустил руку за пазуху и спрятал что-то в образовавшуюся нишу. Я вытянул голову, пытаясь рассмотреть, что же он там прячет, но мне это не удалось - будущая жертва торопливо привалила камень на место, критически оглядела его и быстро пошла в обратный путь, не подозревая о том, что впереди ее ждут неприятности…
        Когда охранник пришел в себя, он уже был крепко связан, в лицо ему - в целях профилактики - бил яркий луч фонарика. Я сидел рядом, пересчитывая толстую пачку банкнот - именно их я и обнаружил под заветным камнем. Похоже, мой юный друг оказался обыкновенным воришкой.

        - Шестнадцать тысяч четыреста, шестнадцать тысяч пятьсот… семнадцать тысяч двести. Не так уж плохо.  - Я улыбнулся очнувшемуся охраннику и демонстративно спрятал деньги в карман.
        На лице охранника отразилась целая гамма чувств. Сначала он испугался - видимо, его сбила с толку моя офицерская форма, и бедный воришка решил, что его уличили в воровстве. Затем по его лицу скользнуло недоумение - щурясь от света, он удивленно смотрел на меня, пытаясь сообразить, почему моя офицерская форма находится в столь плачевном состоянии - мокрая, мятая, погоны и прочие знаки различия безжалостно сорваны. Наконец, на смену удивлению пришел какой-то животный, прямо-таки патологический страх - видимо он все-таки понял, в чьи руки попал.
        Я усмехнулся - ну стоит ли меня так пугаться? Ведь в душе я очень добрый и мягкий человек. Но если жертва трясется от страха, то на этом можно очень неплохо сыграть. А уж если учесть, что я люблю при случае развлечься…

        - Что же мне с тобой сделать,  - произнес я, задумчиво глядя на трясущегося отрока.
        - Просто свернуть шею - это будет как-то грубо, неэстетично. Да и быстро слишком - хруп, и все, даже помучиться не успеешь. Скучно… Нет, надо придумать что-то другое. Давай-ка я тебя лучше подвешу за ноги, это гораздо интереснее… - Я алчно взглянул на бледного охранника, затем не выдержал и рассмеялся - нет, я в таких делах определенно не силен - фантазии не хватает. Вот Гарри бы здесь развлекся.

        - Да не трясись ты.  - Я подсел поближе к охраннику.  - Будешь себя хорошо вести, я тебя отпущу. Честно. И даже деньги отдам. И никому про твои шалости не расскажу. Согласен?
        В глазах охранника зажглась робкая надежда - может, этот страшный человек и вправду его отпустит?
        Охранник слабо кивнул, я вытащил у него изо рта кляп.

        - Но учти - попробуешь заорать или еще что-нибудь выкинуть в этом духе - убью на месте.  - Я приподнял охранника и усадил его к стене, затем развязал ему руки.

        - Смотри сюда.  - Я сел рядом и достал карту.  - Покажи, где находится изолятор. И не вздумай валять дурака…

        - Вот здесь… - Он осторожно ткнул пальцем в карту, его голос был тихим и испуганным - и где они только таких набирают?

        - Это самый нижний уровень?

        -Да…

        - Хорошо, где содержат пленницу?

        - Вот здесь, камера номер двенадцать - вот она…

        - Охрана?

        - Точно не знаю, это не мое подразделение. Человек пять…

        - Где находятся скрытые посты?

        - Один у входа в сектор изолятора, другой в конце вот этого коридора.  - Охранник снова протянул руку к карте,  - Вот здесь…

        - Как часто сменяются?

        - Каждые четыре часа… Вы не убьете меня?

        - А это, сын мой, целиком зависит от тебя. Еще вопрос: где обитает Хозяин? Где его апартаменты?

        - На другой карте.  - Охранник развернул карту, нашел нужный участок.  - Вот здесь, в западном секторе… Но туда вам не пройти, там полно охраны, а дорога всего одна.

        - А где Архив?

        - Этого я не знаю.  - Во взгляде охранника было столько мольбы, что я понял - не врет, сволочь… - Это лишь слухи, точно никто ничего не знает…

        - Хорошо, но хоть примерно догадываешься, где он может быть? Хотя бы в каком секторе? .  - Сектор наверняка западный - там, где Хозяин. А где-точно, я не знаю.

        - Что, неужели никаких зацепок?

        - Не знаю… Я же там почти не бываю… - Охранник неожиданно замолчал.  - Хотя… Где-то неделю назад в западный сектор начали тянуть силовой кабель. Правда, куда и для чего, я не знаю…
        Силовой кабель… Я задумался. Почему бы и нет? Архив - вещь старая, энергии наверняка жрет массу - при его-то возможностях… Что ж, хоть какая-то, но зацепка;
        По крайней мере стоит проверить…

        - Ладно, это я так, к слову, мне сейчас не до Архива… - Я предпочел слегка замести следы, не желая выдавать своих истинных планов.  - Следующий вопрос: сколько есть выходов наружу?

        - Один… То есть два. Один главный, через озеро, и один в юго-западной части горы, вот здесь.  - Охранник снова потянулся к карте.  - Но он всегда закрыт, им не пользуются, и даже двери заварены - на всякий случай. И еще у Хозяина есть свой выход - не знаю где, но есть точно.

        - Почему ты так решил?

        - Потому что он всегда появляется и исчезает внезапно и никогда при этом не пользуется главным входом.

        - Очень интересно… - пробормотал я - информация и в самом деле была весьма любопытной.  - Хорошо - пожалуй, больше мне от тебя ничего не надо. Что же мне с тобой делать…
        . Охранник снова задрожал.

        - Вы мне обещали…

        - Мало ли что я обещал… Ладно, так и быть, живи. Это тоже твое, мне ворованные деньги не нужны.  - Я вытащил пачку денег и швырнул ему под ноги. Правда, говоря о том, что ворованные деньги моя душа абсолютно не переносит, я несколько грешил против истины. Но почувствовать себя хоть иногда честным человеком было весьма приятно.
        Охранник стал торопливо подбирать деньги, я взглянул на него с отвращением и на секунду даже заколебался - а не сломать ли ему и в самом деле шею?А впрочем, черт с ним…

        - Хочу тебя предупредить.  - Я присел рядом с охранником и схватил его под челюсть
        - так, что большой палец моей руки слегка придавил ему левый глаз - это очень стимулирует восприятие.  - Если ты, тварь, посмеешь хоть кому-нибудь обо мне проболтаться, я тебя из-под земли достану - и уж на этограз я из тебя все жилы вытяну. Одно слово - и ты покойник. Помни об этом… - С этими словами я опрокинул охранника на пол и отключил коротким точным ударом. Проверил пульс - ничего, живой. Ну и ладно… - Я бросил на пол отобранный у охранника пистолет - мне он был ни к чему, и пошел к выходу. Пока охранник очнется, я уже буду далеко.
        Спустя полчаса я сидел в маленькой укромной пещерке и ломал голову над тем, как вытащить Даяну. Что ни говори, а охраняли ее хорошо, пробиться я не смогу. Точнее, смогу, да и вытащить ее из камеры получится - только вот уйти мы уже не сможем… Нет, надо как-то по-другому - более умно, что ли… И лишь к исходу второго часа раздумий в моем гениальном мозгу наконец-то мелькнула простая, но от того не менее гениальная идея…
        Пробраться в расположенные в северном секторе ремонтные мастерские оказалось не так уж сложно - с картой в руках я поистине был Богом. Здесь было четыре бокса, и лишь в одном из них шла вялая работа - человек пять рабочих лениво ремонтировали какой-то агрегат. Убивать их не было смысла, поэтому я осторожно проскользнул к одному из закрытых боксов. Остановившись у дверей, прислушался - вроде все тихо.
        У меня не было отмычек, и я поступил очень просто - вырезал часть замка лучевым пистолетом. Приоткрыв тяжелую дверь, аккуратно протиснулся внутрь, затем включил фонарик и огляделся. Увиденное вполне меня удовлетворило, поэтому я быстро прикрыл за собой дверь и начал поиски. Впрочем, поиски были недолгими, уже через пару минут я нашел то, что искал. Оглядев резак, я остался им доволен - очень даже приличная модель, наверняка кучу денег стоит. Проверил питание - отлично, заряжен полностью. Больше мне здесь делать было нечего, а потому, прихватив резак, я быстро выскользнул за дверь.
        Снаружи все было спокойно, и лишь когда я спустился в воду, из-за поворота вышел патруль - трое солдат в сопровождении сержанта. Прижавшись к скале, я спокойно переждал, пока патруль пройдет мимо, после чего неторопливо отправился восвояси…
        К Даяне я отправился лишь через два часа - надо было проработать детали маршрута, продумать десятки других мелочей. И лишь когда все было окончательно готово, я выбрался из своей уютной пещеры.
        До искомой точки я добирался довольно долго - по этому маршруту я еще не ходил, поэтому приходилось быть осторожным. Сев на камень, я достал карту и сверил свое местонахождение - так и есть, я на месте. Приложив ухо к скале, я прислушался. Да, все верно - где-то неподалеку слышались шаги, слабые голоса, жужжание вентиляции. Разобрать, где именно, я не мог, но если верить карте, прямо надо мной сейчас находился блок изолятора. Оставалось лишь точно вымерить расстояние - будет очень неловко, если я выберусь где-нибудь в комнате охраны…
        Именно поэтому все измерения я проводил очень тщательно, учитывая все - размеры камер, примерную толщину стен, расположение коридора. И лишь когда сомнений у меня почти не осталось, я принялся за работу.
        Кромсать камень даже плазменным резаком - не самая легкая работа, особенно если держишь его над головой и в лицо тебе то и дело летят раскаленные крошки камней. Черт побери, и почему я не догадался захватить в боксе монтажные очки?
        Как бы то ни было, работа постепенно продвигалась - за час я продвинулся почти на метр, после чего пришлось сделать перерыв. Но не на отдых - просто закрепиться в проделанном тоннеле я еще не мог, а до верха уже не дотягивался. Поэтому и пришлось стаскивать отовсюду камни и строить из них небольшой помост. Справившись с этой задачей, я передохнул несколько минут и снова принялся за работу.
        Через полчаса я смог наконец-то протиснуться в тоннель, вырубив в нем ступеньки для ног. Дальнейшая работа пошла уже быстрее - то ли я приноровился, то ли работать стало немного удобнее. Единственное беспокойство вызывал резак, его энергия таяла намного быстрее, чем я предполагал. Как бы то ни было, не прошло и часа, как очередной отвалившийся с потолка камень обнажил тускло блеснувшую сталь. Я улыбнулся - если я не ошибся, то все будет в порядке. А ошибаться я не мог - просто не имел права.
        Следующие полчаса я аккуратно освобождал стальной потолок - то бишь пол тюремной камеры - от мешающих мне камней. Пожалуй, хватит…
        Я прислушался, затем выгнул шею и приложил ухо к полу камеры - тишина… Это меня несколько встревожило, но в этой тишине были и свои плюсы - значит охраны над головой у меня не было. Впрочем, гадать я не стал. Включив резак, поправил пистолет - на всякий случай - и направил тихо гудящую струю на металл.
        Сталь поддавалась довольно трудно, я быстро вспотел, но не останавливался - теперь надо было торопиться. Все натужнее гудел резак - запасы энергии в нем подходили к концу, зеленая полоска на индикаторе неудержимо таяла. Только бы хватило - будет обидно, если он сдохнет именно сейчас. Все длиннее становилась линия реза, все ближе окончание работы. Последние сантиметры, и металлический овал рухнул прямо на меня, я едва успел прикрыться рукой. Тихо ругаясь, я протолкнул его ногой вниз, выключил и бросил вниз бесполезный теперь резак - что и говорить, он выложился без остатка. После чего вытащил пистолет и медленно приподнялся…
        Это была тюремная камера, я окинул ее взглядом и опустил пистолет - прямо передо мной стояла Даяна. Ее лицо было счастливым, в глазах стояли слезы - раньше я за ней такого не замечал.

        - Не пугайся, это я…
        Я взглянул на девушку и улыбнулся…
        - Сэр, тревога в восточном секторе.  - Вошедший Рашид был непривычно мрачен.

        - Наш беглец объявился?  - Хозяин с интересом взглянул на офицера.

        - Да, сэр… Но задержать его не удалось…

        - Ну еще бы… Что он натворил на этот раз?

        - Ничего, он просто наткнулся на наш пост, забросал его гранатами и сразу исчез.

        - Наши потери?

        - Семь человек. Четыре человека сразу и еще трое потом - он заминировал трупы. И еще четверо ранены.

        - Рашид, вы не справляетесь со своей работой.  - Хозяин с раздражением взглянул на офицера.  - Что вам мешает поймать его?

        - Сэр, поймать человека в этих лабиринтах почти невозможно, мы можем лишь заманить его в ловушку. Но пока это не удается. Сэр, это опытный противник, его не надо недооценивать. Пока я ничего не могу сделать - ,если хотите, можете уволить меня прямо сейчас. Я вынужден ждать, пока он как-то проявит себя. Другого варианта просто нет.

        - Уволить вас я могу, но кто тогда будет ловить Макса? Ваши недоумки?

        - Сэр, я поймаю его. Дайте мне еще несколько дней. В дверь постучали, вошел один из младших офицеров. Он что-то тихо сообщил Рашиду и быстро вышел.

        - Что, новые проблемы?  - Хозяин хмуро взглянул на Рашида.

        - Да, сэр… - Начальник охраны стал еще мрачнее.  - У Макса теперь есть карта города и всей известной части лабиринта.

        - С каждым часом все занятнее… И где же он взял ее?

        - У главного инженера в восточном секторе, подробностей я пока не знаю.

        - То есть поймать его теперь еще труднее?

        - Да, сэр. Теперь он может пробраться практически в любой сектор.

        - Даже сюда?

        - Сюда вряд ли, но нельзя исключать и этого. Я сейчас же прикажу усилить охрану.

        - Хорошо, Рашид, вы свободны. И все-таки постарайтесь принести мне хотя бы одну хорошую весть…
        Начальник охраны вышел. Хозяин закрыл глаза и несколько минут неподвижно сидел в кресле, думая о том, как ему быть с этой чертовой занозой. В принципе, был один вариант, но вот клюнет ли на него Макс? До сих пор он не сделал ни одной попытки освободить Даяну - это плохо. Но попытаться все же стоит… Впрочем, не сейчас, на данный момент у него есть более важные дела. Ну да ничего - вечерком он наведается к Даяне,  - при мысли об этом Хозяин улыбнулся,  - а уж завтра займется Максом вплотную. И никуда он от него не денется…
        Весь остаток дня Хозяин не выходил из кабинета - что ни говори, а работы у него хватало. Документы, планы, отчеты исполнителей - во всем этом приходилось разбираться именно ему. Он был один - против всего мира… И это ему нравилось. Что они могут, жалкие людишки, чего они хотят? Ведь у них даже желания такие же скучные и жалкие, как они сами. Кто из них может мечтать о вселенской власти, о ничем не ограниченном господстве? Никто - слишком велика цель, слишком недосягаемой она кажется. Недосягаемой для них - но не для него. Все, что ему нужно - подключить Архив, перегнать с него всю информацию на более удобные, более современные носители. И тогда этот самодовольный мир падет к его ногам…
        Наконец он закончил работу, спрятал документы и улыбнулся - за проделанную работу полагалась награда… Его уверенные шаги эхом отдавались в пустых коридорах, чуть позади бесшумно шел Рашид - в прошлый раз пленница едва не достала Хозяина, поэтому стоит подстраховаться и на этот раз.
        Вот и заветная камера, охрана почтительно вытянулась при его появлении. Хозяин улыбнулся и вытащил из кармана парализатор - наверное, милашка Даяна уже заждалась его…
        Повернув рукоять замка, он осторожно приоткрыл дверь - не хватало еще, чтобы эта стерва набросилась на него. Жаль, в этих камерах не было смотровых окошек - пожалуй, этот недочет надо исправить…
        Что-то негромко щелкнуло, и в то же мгновение Рашид сбил его с ног, отталкивая в сторону. Вспышка, оглушительный грохот, волна горячего воздуха…
        Хозяин медленно приподнялся, столкнув с себя неподвижного Ращида. Гудела голова, в воздухе повисла пыль, рядом корчился в агонии один из охранников, еще двое не подавали признаков жизни. Остальные отскочили в сторону, и лишь один, то ли с перепугу, то ли от чрезмерной храбрости, стоял у покореженной взрывом двери и методично палил из винтовки. Наконец он прекратил стрельбу, сообразив наконец, что в камере никого нет…

        - Вот стерва… - прошептал Хозяин, с трудом подымаясь на ноги.  - Вот же гадина…
        У ног его заворочался Рашид. Лицо начальника охраны было бледным, из рассеченного лба текла кровь. Взгляд офицера был затуманен - тем не менее в руке его появился пистолет…
        Но стрелять уже действительно было не в кого - заглянув в камеру. Хозяин оперся о покореженную дверь и грязно выругался, увидев в полу камеры зияющий провал.
        Рядом появилась голова Рашида - бледный офицер окинул камеру взглядом, затем прижался спиной к стене и медленно сполз на пол.
        Взглянув на офицера. Хозяин обернулся к притихшим охранникам.

        - Отведите его в лазарет. И усильте все посты.
        Рашида увели под руки, Хозяин несколько секунд задумчиво смотрел ему вслед, затем снова заглянул в камеру.

        - Значит, вот оно как,  - тихо произнес он, глядя на провал в полу.  - Вот же тварь. Ну ничего, ничего… Все равно достану… Тебе не уйти живой.
        Даяна проспала часов пятнадцать, я тоже старался от нее не отставать. Усталость последних дней навалилась в полную силу, нужен был отдых - и мы спали, благо найти нас здесь не мог никто. Я спал без сновидений, полностью погружаясь в вязкую дремучую мглу, я заряжался сном, я копил энергию для будущей схватки - а в том, что она последует, у меня не было никаких сомнений. И тем не менее я был счастлив. Да, были проблемы, было много проблем - но главным было то, что меня никто больше не держал за горло. Даяна была рядом - именно это и наполняло мое сердце теплом и спокойствием. Я и сам не знал, что со мной - еще недавно Даяна была моим злейшим врагом, она пыталась отправить меня на тот свет, я платил ей взаимностью. И вот она лежит рядом, я не слышу ее дыхания, но чувствую исходящее от нее тепло. Она рядом со мной, и я без колебаний готов отдать за нее жизнь. Господи, что со мной?
        Потом мы ели, благо еды было в избытке, затем снова спали. И лишь когда каждая клеточка тела наполнилась силой, я сладко потянулся и открыл глаза.
        Даяна уже не спала - укрепив в расщелине скалы фонарик и прикрыв диафрагму, чтобы свет не мешал мне спать, она сосредоточенно изучала план лабиринта. Увидев, что я проснулся, Даяна улыбнулась.

        - Ты неплохо поработал.  - Она перевернула карту и всмотрелась в многоуровневое переплетение тоннелей.  - С этой картой у нас есть шанс… Тебе удалось узнать, где Архив?

        - Он в западном секторе, но боюсь, нам до него не добраться…

        - Почему?

        - Слишком опасно. На тот уровень выходят всего две галереи, и обе наверняка под надежной охраной. Пробиться можно, но нет смысла - все равно вынести Архив не удастся. Хозяин не дурак, он наверняка примет все меры, чтобы мы до Архива не добрались.

        - Мартин,  - тихо произнесла Даяна.  - Его зовут Мартин Гейл. И большей сволочи я еще не встречала.

        - Может, нам просто убраться отсюда?  - Я задумчиво взглянул на Даяну.

        - Ты можешь идти, но я останусь. И не уйду, пока не увижу его труп.

        - Он тебя здорово достал?

        - Да…
        Я не стал выяснять подробности. Раз Хозяин - или Мартин, как называла его Даяна, должен умереть - значит он умрет.

        - У тебя есть какой-нибудь план?  - Я снова взглянул на Даяну.
        - Пока нет, я должна все изучить… Не знаешь, сколько отсюда выходов? Я нашла на карте два.

        - Есть еще один - у Хозяина, его личный. Не могу гарантировать, но, насколько я понял, он идет от его апартаментов прямо к кораблю.

        - Покажи, где хранится Архив.  - Даяна протянула мне карту.

        - Примерно вот в этом районе.  - Я очертил мизинцем небольшой круг.  - Точнее сказать не могу.

        - И везде наверняка охрана… А если опять прожечь галерею? Скажем, вот отсюда? Я даже не взглянул на карту.

        - Даяна, ничего не выйдет. Не спорю, мы сможем туда проникнуть, сможем даже - если повезет - пристрелить Хозяина. Но обратно нам уже не выбраться. Извини, но в подобной смерти нет ничего героического - это глупость. Между прочим, это твои слова - помнишь?

        - Помню,  - тихо отозвалась Даяна.  - Уничтожь врага и выживи сам…

        - Вот именно. Поэтому надо придумать что-то нестандартное, ты ведь у нас мастер на такие штуки. Вспомни, как мы сюда попали - Хозяин сам показал нам свою Базу. Значит, надо сделать так, чтобы он сам вывез Архив наверх - если уж здесь мы до него не можем добраться.
        Даяна молчала несколько секунд, однако в глазах ее сверкнул любимый мною зеленый огонь - судя по всему, моя вскользь брошенная реплика попала в цель. Черт меня подери - а ведь в этом и в самом деле что-то есть…

        - Макс, ты гений,  - прошептала Даяна, я невольно улыбнулся, вспомнив Лешего - сама того не зная, Даяна повторила его слова. Может, во мне и в самом деле есть что-то гениальное? Впрочем, идея идеей, но как ее осуществить?

        - Я знаю, что я гений. Но как заставить Хозяина вытащить Архив наверх?

        - Это уже частности, что-нибудь придумаем.  - В голосе Даяны чувствовался подъем - она ухватилась за идею и теперь не остановится, пока не доведет все до логического конца. Бедняга Мартин…
        Несколько минут она внимательно изучала карту, я ей не мешал.

        - Скажи, Макс,  - Даяна наконец-то оторвалась от карты,  - помнится, по пути сюда ты упоминал о складе с оружием. Как думаешь - достаточно там взрывчатки для того, чтобы выкурить этого негодяя из норы?

        - Точно не знаю, но попробовать можно - Хозяин наверняка человек запасливый. Хочешь устроить маленький взрыв?

        - Именно. Представь, что мы устроим на этих складах пожар - но так, чтобы все взлетело не сразу, а минут через пятнадцать - двадцать. Чтобы успели спасти Архив. Что скажешь?

        - Неплохо, но есть одно «но». Хозяин погрузит Архив на корабль и улетит - улетит далеко, ведь здесь ему будет уже нечего делать. И нам придется его снова искать…

        - Ну и что? Найдем. Главное, что будет уже другая ситуация. А здесь у нас нет никаких шансов, в этом ты прав. Ну так как - устроим фейерверк?
        Я молчал, обдумывая ситуацию. В принципе, Даяна была права - заставим Хозяина забрать Архив из этой норы, а там уж посмотрим. И чем больше я думал, тем больше мне все это нравилось.

        - Знаешь,  - я наконец взглянул на Даяну,  - а ведь из этого и в самом деле может что-нибудь выйти… - Я неожиданно замолчал, затем лицо мое расплылось в глупой улыбке.

        - Макс?

        - Корабль. Твой корабль…

        - Что - мой корабль?

        - Ты ругалась, что глупые военные его перекрасили…
        Даяна замерла, осмысливая услышанное. Наконец ее глаза снова сверкнули.

        - Цвета военной полиции…

        - Вот именно. Даяна, нам не надо ничего взрывать, все можно сделать проще и легче.
        Даяна молчала несколько секунд, затем улыбнулась.

        - Ты прав. Макс,  - это действительно очень просто. Вопрос лишь в том, как нам отсюда выбраться…
        Я вернулся через три часа, спустя еще час вернулась Даяна. Проблема оказалась даже более серьезной, чем мы предполагали - выбраться из мышеловки оказалось на удивление трудно. И вот уже второй час мы пытались найти приемлемый вариант, но ничего путного пока не выходило. Нет, выбраться было не столь уж сложно - трудно было уйти незаметно. Хозяин не должен был узнать, что мы ушли, это и было самым трудным. Из подземелий было всего два выхода - третий, из апартаментов Хозяина, мы не брали в расчет. Первый - тот, через который мы проникли, теперь хорошо охранялся, в этом я лично имел возможность убедиться несколько часов назад. Второй выход был перекрыт массивной стальной плитой - настолько толстой и массивной, что пробиться сквозь нее незамеченным было просто невозможно.
        Уйти незаметно не получалось - так или иначе, но наш отход замечали. Да, мы выберемся, но Хозяин тут же натравит на нас свою свору, и преимущество будет на его стороне. Это здесь, в катакомбах, мы могли скрываться неделями, но на поверхности, где практически негде спрятаться, мы обречены. До «Горгоны» дня четыре пути - рассчитывать на наш космобот не приходилось, придется идти пешком. И не было никаких сомнений в том, что Хозяин нас отыщет. Чем больше я размышлял, тем лучше понимал - уйти сможет только один. Второй должен остаться и прикрывать отход. Прикрывать постоянным напоминанием о себе в течение всех этих четырех дней
        - противник должен считать, что мы еще здесь, что мы никуда не сбежали. Тогда ушедший имеет шанс добраться до корабля…
        Это понимала и Даяна - независимо от меня, она пришла к тем же выводам.

        - Остаться придется тебе.  - Она взглянула на меня с виноватой улыбкой, и я не стал спорить - это было логично. Даяна лучше разбиралась в кораблях, я был сильнее в вопросах террора и диверсий. Именно поэтому Даяна будет четыре дня добираться по раскаленным пескам до «Горгоны», а я тем временем буду методично капать Хозяину на нервы,  - при мысли об этом я невольно ухмыльнулся.

        - Тогда надо решить, как тебе лучше уйти.

        - Об этом не беспокойся, я все придумала. Вот что мы сделаем…


        Ему снилось что-то приятное - Хозяин улыбался во сне и тихо причмокивал губами. И когда унылый сигнал зуммера вырвал его из глубин сна, Хозяин нахмурился и чертыхнулся - больше всего на свете он ненавидел просыпаться по ночам.

        - Поубивать сволочей,  - тихо пробормотал он, имея в виду всех и вся. А в особенности тех, кто посмел его потревожить ночью.

        - Не дай бог, если какая-нибудь ерунда. Лично всех вздерну.  - Хозяин был в самом скверном расположении духа. Не включая ночника, нащупал на столе линком.

        - Слушаю…

        - Сэр, у нас новый взрыв… - Голос Беккера слегка дрожал.

        - Опять? И что на этот раз?

        - Сэр, они хотели удрать. Убили трех охранников на выходе и взорвали решетку.

        - Им удалось выбраться?

        - Нет, сэр, решетка выдержала, им пришлось уйти назад в галереи.

        - Они точно не выбрались?

        - Точно. Через пару минут после взрыва они обстреляли наш патруль.

        - Снова потери?

        - Нет, сэр, двое раненых.

        - Хорошо. Прикажите Рашиду усилить охрану выходов. Обо всем остальном утром… - Хозяин бросил линком на стол и устало опустился на подушку. Несколько секунд он задумчиво смотрел в темноту, затем его губы расползлись в злорадной ухмылке,

        - Крысы пытаются сбежать… - Голос Хозяина, тихий и немного хриплый, звучал в темноте комнаты особенно зловеще.  - Пытаются сбежать… Нет, красавица, это тебе не Илиона. Отсюда ты у меня сможешь выйти только вперед ногами. И это в лучшем случае. Кроме того, ты еще не отработала свой должок.  - Хозяин усмехнулся, поправил подушку и закрыл глаза…
        Оранжевый свет местного светила уже осветил унылые песчаные дюны и чахлые бурые кустики, когда Хозяин покинул свои апартаменты. Через четверть часа он стоял у покореженной решетки, задумчиво потирая подбородок.

        - Что скажете?  - Он взглянул на подошедшего Paшида.
        - Им не хватило взрывчатки.  - Начальник охраны, еще не вполне оправившийся после взрыва в изоляторе, был слегка бледен.  - Они привязали к решетке гранату, но сила взрыва была слишком мала - нужно не меньше двух, чтобы перебить эти прутья. Видите, решетка покорежилась, но устояла. Думаю, гранат у них больше нет, эта была последняя. И взять их им больше негде, я удвоил охрану складов. Им конец, сэр, они в ловушке. Уже пятый день они без еды, выбраться не могут - долго так они не протянут. Скоро мы их возьмем.
        - И все же попробуйте взять ее живой.  - Хозяин улыбнулся, вспомнив последнюю встречу с Даяной.  - Мне хотелось бы еще немного с ней… побеседовать. Что касается Макса, то его можете убить, он мне не нужен. И постарайтесь с этим не затягивать…


        Была глубокая ночь, когда мы с Даяной наконец-то добрались до главного входа. Я плыл налегке, у Даяны был акваланг и сумка с двумя упаковками провизии и несколькими литрами воды. Располагая картой, мы шли к этой точке обходным путем, поэтому обошлось без проблем. Незадолго перед этим мне пришлось сплавать к пристани - покопавшись на дне, я все же сумел отыскать потерянную мной гранату.
        Осматривая решетку и прислушиваясь к голосам охранников, доносившихся из небольшого закутка по ту сторону решетки, я улыбнулся - пока все шло по плану. Мы не могли добраться до кнопки привода решетки - до нее было около двух метров, к тому же она располагалась в выдолбленном в скале углублении. Значит, это должны были сделать охранники.
        Я взглянул на Даяну, она молча кивнула. Аккуратно взобравшись по решетке, я просунул сквозь нее руку и осторожно положил на каменный пол складной нож - тот самый, что не так давно позаимствовал у несчастного, а может, напротив, счастливого, Пита. Вот и все - вытащив пистолет, я повернул пуговку предохранителя, спустился немного вниз и стал ждать, прижавшись к холодной сырой скале.
        Прошло не меньше часа, прежде чем из своего закутка наконец-то показался один из охранников. Держа винтовку наперевес, он внимательно осмотрелся, затем неторопливо пошел к выходу. Его не было пару минут, наконец он вернулся - судя по всему, снаружи все было тихо. Окинув настороженным взглядом решетку, он уже собрался было вернуться в свою пещерку, как взгляд его наткнулся на что-то блестящее…
        Охранник насторожился - вскинув винтовку, он осторожно шагнул вперед, вгляделся в свою находку, затем хмыкнул и расслабился.

        - Наверняка Шамиль потерял,  - тихо пробормотал охранник и улыбнулся. Подойдя к решетке, он нагнулся, взял лежавший на полу складной нож и тут же замер, скосив глаза куда-то в сторону.
        Смотрел он главным образом на меня - а точнее, на пистолет в моей руке. Он не был зеленым новичком, к тому же сразу сообразил, кто я такой, а потому понимал - достаточно мне шевельнуть пальцем, и он - труп.

        - Опусти винтовку на землю. Медленно… - Я говорил почти шепотом, чтобы другие охранники ничего не услышали.
        Охранник молча повиновался, но глаза его при этом светились недобрым блеском.

        - Вот так, умница. Можешь ведь, когда хочешь… А теперь медленно подойди к нише и включи привод решетки. Только без шума.
        Охранник медленно разогнулся, но к нише не пошел - он просто стоял, глядя на меня злым взглядом, в позе его чувствовалась какая-то собранность. Не иначе что-то замыслил…

        - Я жду.  - На глазах охранника я начал медленно нажимать курок.
        Охранник не был полным дураком - видимо, он хорошо понимал, когда человек готов стрелять, а когда - Нет. Охранник хотел жить, а потому нехотя потянулся к нише…
        Тихое жужжание включившегося привода показалось мне оглушительным - решетка дернулась и поползла вверх. Не прошло и двух секунд, как из пещеры выскочили еще два охранника. И тут же упали - Даяна редко когда промахивалась. Я мельком взглянул на поверженных боевиков, и «мой» охранник, не отводивший от меня взгляд, тут же этим воспользовался - рванувшись к краю канала, он оттолкнулся и прыгнул вниз. Увы, падения в воду он уже не почувствовал…
        Все было кончено - держа еще дымящийся пистолет наготове, я осторожно прошел в комнату охраны. Никого…

        - Все чисто?  - Голос Даяны был абсолютно спокойным.

        - Похоже на то. Тебе надо спешить, скоро рассвет. Я здесь управлюсь.

        - Хорошо, Макс. Держи.  - Даяна протянула мне свой пистолет. И удачи тебе… - Она поправила лямки акваланга, крепче затянула ремень сумки. Взглянув на меня в последний раз, улыбнулась, надела маску и скрылась под водой.
        Посмотрев вслед Даяне, я вздохнул и принялся за дело. Прежде всего я снял с руки одного из убитых боевиков часы - на этот раз они мне были действительно нужны. Затем, запустив руку в нишу, нащупал кнопку привода, нажал ее и быстро проскользнул под опускающейся ре-щеткой. Глядя на то, как стальные прутья отрезают меня от свободы, я грустно улыбнулся - ничего, наш праздник еще впереди…
        Сняв с пояса гранату, я аккуратно примотал ее к решетке, установил поясок на полную мощность - взрывать так взрывать, все равно для этой решетки одной гранаты не хватит. Задержку взрыва я также поставил на максимум - десять секунд, этого мне вполне хватит, чтобы спрятаться. А теперь остается ждать - надо дать Даяне возможность уйти. Присев на камень, я привалился спиной к скале и прикрыл глаза.
        Прошло больше часа, прежде чем я наконец-то поднялся - пожалуй, этого хватит. Черт побери, ну почему мне так спать хочется? Приду - или, точнее, приплыву «домой», завалюсь и просплю часов десять…
        Протянув руку к гранате, я выдернул кольцо, после чего отбежал немного в сторону, под защиту небольшого скального выступа. Открыв рот и закрыв лицо руками, я стал ждать.
        Громыхнуло вполне прилично - меня осыпало каменной пылью, по ноге весьма чувствительно стукнул осколок покрупнее. Чертыхнувшись и слегка прихрамывая, я подошел к решетке. Что ж, вполне терпимо - прутья слегка погнуты, но пролезть сквозь них нельзя. Что нам и требовалось. А теперь надо поскорее уносить отсюда ноги, но не слишком далеко - моя миссия еще не была окончательно выполнена. Отбежав по дороге на пару сотен метров, я остановился и прислушался - так и есть, кто-то бежит… И не один. А это значит, что мне снова пора в воду…
        Залезать в холодную воду не хотелось, но что делать… Прижавшись к скале, я подождал, пока рядом со мной прогрохочут тяжелые армейские башмаки, затем выплыл на середину канала и открыл огонь по удалявшимся боевикам сразу из двух пистолетов. Впрочем, в кого-то попасть я особо не рассчитывал, меня интересовало совсем другое. Оба пистолета я держал в разведенных в стороны руках - стрелять таким образом было очень неудобно, зато у противников, видящих издалека лишь вспышки выстрелов,.создавалось полное впечатление того, что огонь вели два человека. Я успел выстрелить раз десять, когда рядом со мной промелькнули огненные стрелы ответных выстрелов. Все, господа - было очень весело, но мне пора… Я нырнул, сунул один пистолет в кобуру, другой за ремень брюк и неторопливо поплыл в свою берлогу -как я уже говорил, мне очень хотелось спать…
        Что и говорить, выспался я на славу, благо времени у меня было в избытке. Нащупав фонарик, я включил свет, затем сладко потянулся - что ни говори, а жизнь чертовски хороша! Особенно, когда ее не портит всякая мерзость…

        - Кыш, проклятая.  - Я смахнул с ноги какую-то пучеглазую живность, деловито прильнувшую к моему колену. Недовольно пискнув, колченогое создание метнулось к ближайшей трещине. Вот гадость какая… Нет, в самом деле гадость - я закатал прокушенную штанину, осмотрел маленькую кровоточащую ранку. Не хватало еще какую-нибудь заразу подцепить… Впрочем, помочь в данной ситуации я себе ничем не мог, а потому просто забыл об этом маленьком недоразумении - если уж ничего не можешь изменить, то зачем портить нервы?
        Я взглянул на часы - шесть минут двенадцатого, итого я проспал почти семь часов. Впрочем, часы, рассчитанные на стандартное время, не соответствовали времени местному - еще на «Горгоне» я заглянул в справочник и определил, что сутки здесь длятся почти тридцать шесть часов. Тем не менее часы позволяли ориентироваться по времени, а большего мне и не требовалось. Прикинув, сколько времени Даяне потребуется на переход до корабля, я установил часы на обратный отсчет - итого, почти сто часов. Что ж, по крайней мере все это время мне не придется скучать…
        На камне лежали два пакета с едой, остальные четыре забрала Даяна. Забрала она и пустые пакеты - в них мы набрали воды, ведь неизвестно, встретит ли она по пути какие-либо водоемы. Вскрыв пакет с едой, я не спеша позавтракал - а может, и пообедал, размышляя о том, чем именно мне заняться…


        Проклятый сигнал зуммера вырвал его из глубин сна уже под утро. Кляня всех и вся, Хозяин протянул руку к линкому.

        - Слушаю…

        - Сэр, у н-нас пожар.  - Беккер слегка заикался.

        - Где?

        - У казарм в нашем секторе. Горит шестой склад.

        - Что у нас там?

        - Обмундирование, палатки, спальные мешки - н-ни-чего серьезного, сэр. Мы не даем огню распространиться, но потушить пока не удается - слишком с-сильно горит.

        - Погибшие есть?

        - Нет, сэр, только раненые. Двое с легкими ожогами и охранник…

        - Что с охранником?  - Хозяин нахмурился, но не потому, что его волновал охранник. Просто он неожиданно понял, что пожар этот возник не просто так.

        - Черепная травма, сэр. Его стукнули сзади, затем столкнули в канаву. Он все еще без сознания.

        - Беккер, вы мне все больше не нравитесь. Почему эти сволочи разгуливают здесь, как у себя дома?! Вы понимаете, что они меня уже достали? Они не дают мне спокойно работать, они как заноза в заднице…

        - Сэр, я все сделаю - обещаю, я поймаю их в ближайшие дни. Сэр, мы заминируем все подходы, все галереи…

        - Беккер, вы даже больший идиот, чем я думал,  - упаси вас Бог ставить мины, они их просто снимут и используют против нас. Вы поняли меня?
        Беккер молчал, в трубке слышалось лишь его тяжелое дыхание.

        - Я спрашиваю еще раз - вы поняли меня?

        - Да, сэр, да,  - спохватился Беккер.  - Я не подумал об этом…

        - Вы о многом не подумали. Вот что, Беккер, давайте договоримся: вся охрана на этом объекте целиком лежит в компетенции Рашида. Целиком, понимаете? С этой минуты я запрещаю вам вмешиваться в его действия - вы и так сделали достаточно. А сейчас тушите пожар, и не дай вам бог разозлить меня еще раз…


        Судя по всему, горело очень даже неплохо - я втянул носом клубившийся в галереях дымок и усмехнулся. Что ни говори, а подземный пожар тоже очень хорошая вещь, почти как пожар в космосе. А может, даже лучше. Там по крайней мере всегда можно открыть шлюзы и пожар прекратится сам собой. А здесь придется помучиться - я представил себе мечущихся боевиков, сонного рассерженного Хозяина, и мне стало совсем хорошо. Дыма в галерее становилось все больше, а потому я поспешил нырнуть в боковую галерею, благо она прямиком выводила меня на прямой путь к моему убежищу.

«Дома» я не спеша выжал одежду, оделся и растянулся на своем жестком ложе. Что ж, поработал я вполне хорошо. Конечно, урон врагу нанесен небольшой, но дело ведь не в нем - главное, что я снова напомнил им о себе. А точнее, о нас с Даяной,  - я слегка погрустнел, представив, как она пробирается сейчас среди скал и барханов. А впрочем, сейчас она скорее всего просто спит, зарывшись в нагретый за день песок - ночью в пустыне всегда холодно. Что я могу сказать - сладких тебе снов, принцесса…
        После такой работы не грех поспать и мне,  - я выключил фонарик и закрыл глаза. Но сон не шел, поэтому я просто лежал и думал о том, что нам делать дальше. Черт побери - а может, и в самом деле плюнуть на всю эту ерунду? «Умереть» в очередной раз - надежно, с гарантией? Выправить новые документы. И поселиться с Даяной где-нибудь в уютном домике на берегу Байкала. Идиллия, дьявол меня разбери. Ну а почему бы и нет? Спокойно жить, ловить рыбку. В лес ходить. Глядишь, детишек заведем. Штук пять для начала,  - я невольно улыбнулся, представив Даяну в новой для нее роли. Интересно, в каком духе она решит воспитывать наших малюток? Впрочем, скорее всего она захочет все-таки сделать из них порядочных людей. Наверное, я бы тоже этого хотел, но вот что делать с генами? Увы, рано или поздно они себя обязательно проявят…
        И все-таки жаль, что нам не удалось выбраться отсюда вместе. Пригнать «Горгону», разнести в пух и прах это осиное гнездо… Самое смешное в том, что о таком варианте мы даже и не думали. А орудий «Горгоны» для этого вполне бы хватило. Похоронить Хозяина вместе с его проклятым Архивом…
        Что и говорить, мысли были приятными - и все-таки в глубине души я понимал, что никогда бы этого не сделал. Да и Даяна тоже. Слишком много здесь было посторонних людей, обрекать их на гибель я не имел права. Нет, я не был ханжой - только здесь на моей совести уже человек десять. Но это военные люди, наемники, они знали, на что шли - им за это, в конце концов, деньги платят. Сегодня ты, завтра тебя - все честно, все справедливо. Будь здесь только военные, я вряд ли бы колебался. Но здесь больше сотни гражданских, эти люди просто не понимают, во что ввязались. Их поманили хорошими деньгами, и они пошли - стоит ли их за это винить? Я сам в начале своей биографии не раз оказывался без копейки и хорошо представлял, что это такое. Люди любят деньги, и в этом нет их вины - увы, бытие действительно определяет сознание. Они не виноваты, а потому нет у меня права обрекать их на смерть ради своих частных интересов. Так что буду ждать Даяну. Интересно, как она там?


        Было холодно - песок отдавал тепло очень быстро. И как ни пыталась Даяна закопаться по глубже, ближе к утру она окончательно продрогла. Тем не менее из песка она выбралась лишь тогда, когда непроглядная тьма сменилась густыми предрассветными сумерками.
        Она оценила направление - все верно, ей туда. У Даяны не было никаких навигационных средств, но она знала, что не ошибается - память подсказывала, что этот пейзаж она уже видела. И не важно, что видела сверху, с космобота - стоило ей прикрыть глаза, и вся панорама представала перед ней, как наяву. Если она не ошибается, то через десяток километров должен быть большой каньон. Даяна и хотела его увидеть, и боялась - слишком отвесны были его стены, слишком трудно будет через него перебраться.
        Каньон появился через полтора часа. К этому времени уже совсем рассвело, оранжевое солнце не торопясь поднялось над горизонтом, расчертив пустыню сотнями разнокалиберных теней - их отбрасывали скальные выступы, тянувшие к небу свои щербатые вершины. И повсюду между ними простирался песок…
        Подойдя к краю каньона, Даяна задумалась - он оказался даже глубже, чем она предполагала. До дна метров тридцать - не так уж мало, учитывая крутизну этих склонов. Был бы у нее монтажный пояс…
        Увы, приходилось обходиться без всего. Единственное, что Даяна могла себе позволить, был ремень от сумки - все лучше, чем ничего. Что касается сумки… Она еще раз взглянула на отвесные стены, примерилась и бросила ее вниз - пролетев три десятка метров, сумка шлепнулась на кучу песка, перекатилась и замерла. Не так уж плохо - ей бы так. Впрочем, не стоит…
        Спускаться было очень трудно - любой сведущий человек знает, что спуск всегда гораздо труднее подъема. Сильный ветер, дующий откуда-то снизу, трепал волосы, бросал в глаза скальную пыль, Даяна медленно спускалась вниз, каждую секунду рискуя сорваться. Труднее всего было искать опору для ног, хрупкие скальные выступы в любую секунду грозили рассыпаться в пыль. Примерно на середине обрыва ей не удалось нащупать опору, пришлось закреплять на скале ремень. Загнав его пряжку в небольшую трещину, Даяне удалось спуститься еще на метр вниз, крепко держась за узкую ленту. Опоры все не было, и лишь опустившись на всю длину ремня и держась за самый его кончик, девушке удалось нащупать ногой слабую опору - нащупать тогда, когда конец ремня уже выскальзывал из ее рук…
        Переведя дух, Даяна огляделась. До дна каньона было еще метров пятнадцать - не так уж мало. Немного левее она заметила глубокую вертикальную трещину - пожалуй, по ней можно будет спуститься. С трудом, но ей все же удалось до нее дотянуться, Даяна облегченно вздохнула. Дальше все пошло уже совсем просто - за неполных пять минут девушка спустилась еще на десяток метров. Даяна уже примеривалась, не спрыгнуть ли ей, когда опора под левой ногой неожиданно провалилась, руки скользнули по скале в отчаянной попытке удержаться, и с тихим криком она полетела вниз…
        Приземление было очень жестким и неудачным - Даяна едва успела развернуться спиной вниз, и мощнейший удар погрузил ее в пустоту…
        Она не знала, сколько пробыла без сознания - может, мгновение, может, час. Очнувшись, она несколько секунд смотрела на маленького пушистого зверька, сидевшего рядом с ней на песке и настороженно нюхавшего воздух. Даяна шевельнулась, зверек с быстротой молнии исчез среди обломков скал.
        Даяна попыталась встать, тело тут же пронзила острая боль. Плохо… Сжав зубы, она медленно приподнялась. Что ж, достаточно удачно для такого падения. Сломала ребро? Может быть. Как минимум сильнейший ушиб,  - она неприязненно посмотрела на маленький скальный обломок, так некстати оказавшийся на месте ее падения. Впрочем, все могло быть гораздо хуже. Но что действительно плохо, так это то, что ей еще предстоит подниматься наверх…
        Она подошла к сумке. Из трех пакетов с водой один не выдержал падения, Даяна аккуратно извлекла его из сумки и вылила в рот остатки воды. Ничего, оставшихся пакетов ей должно хватить. Что ж, надо выбираться наверх. И почему она такая невезучая?

        - Надо было послать Макса,  - хмуро пробормотала Даяна.  - И кстати, откуда взялся этот зверек?
        Следы зверька на песке были едва заметны. Тем не менее Даяна осторожно пошла по ним вдоль каньона.
        Ей пришлось пройти почти километр, прежде чем она нашла наконец то, что искала - узкий глубокий разлом пересекал северную стену каньона и уходил в глубину на несколько десятков метров. Даяна улыбнулась - как бы то ни было, этот симпатичный зверек ей действительно помог.
        Если бы не боль в отбитом боку, подниматься здесь было бы сплошным удовольствием. Не прошло и четверти часа, как Даяна осторожно выглянула из каньона. И снова разглядела пушистый белый хвост…

        - Удачи тебе, малыш,  - тихо произнесла она, глядя вслед убегающему зверьку.
        Еще три дня пути - подумав об этом, Даяна вздохнула. Но ничего - она обязана добраться и она доберется…
        Даяна улыбнулась, подумав о своем корабле. Только бы до него дойти…


        Это становилось невыносимым. Вырванный из глубин сна проклятым зуммером, Хозяин несколько секунд тупо смотрел в потолок, потом с рычанием потянулся к линкому.

        - Пожалуй, и в самом деле стоит кого-нибудь повесить… Слушаю…

        - Сэр, у нас проблемы,  - отозвался линком голосом Рашида.  - Беккер исчез…

        - Вот уж как раз из-за этого меня никак не стоило будить,  - раздраженно ответил Хозяин.  - И куда он делся?

        - У нас отключился свет в ремонтных мастерских, Беккер решил, что это работа Даяны. Взял четырех человек и ушел - сказал, что хочет устроить ей небольшой сюрприз. И приказал ничего не говорить вам. Десять минут назад охранники вернулись. Одни. Говорят, Беккера кто-то столкнул в канал и утащил. Или утопил, они точно не знают. Искать его в воде они не решились.

        - Вот болван,  - тихо пробормотал Хозяин.  - Вечно из-за него проблемы. Почему вы не остановили его?

        - Сэр, я пытался, но он сказал, что я лезу не в свои дела.

        - Проклятие… Этот кретин может выболтать Даяне то, чего ей знать совсем ни к чему.

        - Поэтому я и разбудил вас, сэр. Ситуация весьма серьезная.

        - Хорошо, Рашид. Усильте охрану Архива и всех дорог в наш сектор.

        - Уже сделано, сэр.

        - Хорошо. Держите меня в курсе.

        - Слушаюсь, сэр…
        Хозяин положил линком на стол, откинулся на подушки. Черт, черт и еще раз черт… Какой уж теперь сон…


        Мой план был довольно прост - я собирался перерезать все провода и кабели, что встречались у меня на пути. Мелочь, но все равно приятно. Кстати, неплохо бы узнать, что сейчас творится в этом прекрасном городе. И сделать это можно очень просто…
        Подходящий кабель нашелся в западном секторе. Осмотрев его, я остался доволен - то, что нужно. Достав пистолет, отрегулировал мощность луча и в два приема пережег кабель. Вот так-то…
        Теперь оставалось только ждать, что я и сделал, спрятавшись в небольшом уютном закутке - расположенный на высоте пары метров над дорогой, он давал массу преимуществ. Прежде всего я мог - и собирался - напасть сверху на того, кто придет чинить кабель, и шансов у него в этом случае просто не будет. Ну а если по той или иной причине станет туго, то прямо отсюда, не сходя с места, я вполне мог броситься в воду - только меня тогда и видели. Возможные пути отхода я проверил заранее и обнаружил несколько великолепных подводных галерей - если что, уйду без проблем. Устроившись поудобнее, я стал поджидать очередную жертву…
        Ждать пришлось около часа. Я уже начал клевать носом, когда наконец-то услышал тихие осторожные шаги. Я подобрался, снял пистолет с предохранителя. Дьявол меня забери, да их там много! На секунду я даже подумал о том, не нырнуть ли мне прямо сейчас, пока еще могу. Впрочем, я быстро пресек глупые мысли - вздор, человек пять-шесть, не больше. К тому же у меня преимущество - я могу стрелять первым, и пока они опомнятся, наши шансы вполне уравняются.
        Шаги все приближались, вот наконец мелькнул слабый луч света. Двое, трое… пятеро. Ну и ладно - не бог весть что, справлюсь.
        Боевики подходили все ближе, я слился со скалой - еще пару секунд…
        И тут я увидел нечто настолько соблазнительное, что сразу забыл о всякой стрельбе
        - воистину. Господи, неисповедимы пути твои!
        Пистолет я сунул в кобуру - в надежде, что он мне не понадобится. Затаил дыхание и стал ждать…
        Боевики были уже совсем близко - скользнул по скале луч фонаря, я вжался в камни. Вот мимо меня прошел первый, второй, а вот и он…
        Процессия остановилась - шедший впереди боевик нашел место повреждения кабеля. Именно этого момента я и ждал…
        Прыжок, тихий крик, плеск воды… Судорожное трепыхание жертвы, по поверхности воды мечутся лучи света. Увы, ребята - опоздали. Прозевали, прошляпили - уж теперь-то я могу вам это заявить со всей ответственностью.
        Однако надо торопиться - не хватало еще, чтобы он захлебнулся. Сориентировавшись под водой, я ухватив жертву поудобнее и быстро потянул ее в ближайшую галерею…

…В сознание он пришел довольно быстро - в конце концов, в воде он пробыл меньше минуты. Закашлялся, затем его стошнило. Отдышавшись, пленник незаметно огляделся и неожиданно прыгнул в сторону. И тут же ткнулся в землю носом - я был начеку.

        - Ну зачем так торопиться,  - Я тихо засмеялся.  - Нам ведь есть о чем побеседовать. Вот мы и встретились, Том. Вот и встретились…


        Все произошло очень быстро - метнувшаяся откуда-то сверху тень, глухой удар по затылку, от которого все сразу подернулось туманной пеленой, плеск воды…
        Тем не менее он боролся за жизнь - пытался выплыть, пытался вдохнуть воздуха.

«Он меня топит,  - думал Беккер, продолжая барахтаться в окутавшем его тумане.  - Это конец».
        В воде было темно, и он быстро потерял представление о том, где верх, а где низ - кругом была вода, кругом была смерть. Неожиданно Беккер почувствовал, как его крепко схватили за шиворот и уверен но потащили куда-то вглубь.

«Вот и все,  - мелькнула в затухающем сознании последняя мысль.  - Вот и все…» Дышать стало нечем, перед глазами поплыли фиолетовые круги, Беккер отчаянно задергался и потерял сознание.
        И все-таки он не умер. Он был жив и лежал лицом вниз на острых камнях.
        Беккер закашлялся, потом его вырвало - вырвало так, как не рвало еще никогда в жизни. Отдышавшись, он слегка приподнялся и огляделся - мир перед глазами еще качался, во рту стоял отвратительный привкус желчи. Тем не менее даже в этом колеблющемся миру он сразу разглядел своего врага - сидя на камне, тот с интересом . наблюдал за Беккером, поигрывая тяжелым водолазным ножом. Рядом на камне лежал фонарик, заливая пещеру теплым желтым светом.

«Он убьет меня,  - подумал Беккер.  - Обязательно убьет…»
        Беккер пошевелил руками - судя по всему, на них были наручники - он не сразу понял, что наручники эти были сняты с его пояса. Но ноги, кажется, свободны… Бросив незаметный взгляд в сторону, он заметил чуть в стороне "масляный отблеск воды - она. внушала ему отвращение, слегка подобрал ноги и неожиданно рванулся в сторону - туда, в глубь пещеры, подальше от этого кошмара.
        Убежать не удалось - враг ловко подсек его ногой, и Беккер рухнул на камни, больно ударившись щекой.

        - Ну зачем так торопиться,  - услышал он тихий дьявольский смех, от которого по телу побежали мурашки.  - Нам ведь есть о чем побеседовать. Вот мы и встретились, Том. Вот и встретились…
        Беккер перевернулся ня спину, отполз немного в сторону и прижался к холодной стене. Его била дрожь - тем не менее он пытался сохранить остатки достоинства.

        - Мне не о чем с тобой говорить.  - Он сжал зубы и с ненавистью посмотрел на своего противника.  - Твое место на виселице. Вместе с этой сучкой.

        - Ну надо же.  - Макс засмеялся.  - Какие мы сердитые… Можно подумать, это я пытался тебя прикончить, я подкладывал тебе разрядники, давил глайдером. Не строй из себя оскорбленную невинность. Беккер молчал, но не потому, что ему нечего было ответить
        - просто он не хотел опускаться до разговоров с этим ничтожеством.

        - Молчишь? И правильно делаешь.  - Макс снова ухмыльнулся.  - Но я вижу, ты совсем оклемался. Тогда нам пора.  - Он встал, подошел к Беккеру и одним рывком поднял его на ноги.  - Надеюсь, ты не против небольшого, но очень увлекательного путешествия? А то здесь как-то неуютно - еще надумают тебя искать… Я-то уйду, а вот ты.  - Он взглянул Беккеру в глаза, тот мужественно выдержал его взгляд.  - А вот тебя тогда придется пристрелить.  - Макс, извиняясь, пожал плечами и потащил Беккера к воде.

        - И запомни,  - Он остановился у самой кромки воды и взял Тома за шиворот.  - Попробуешь сбежать, будешь кричать или дергаться - и тебе конец. Уж что-что, а это я тебе обещаю.
        Они плыли по подводным галереям больше часа, все это время Макс крепко держал своего подопечного за шиворот. Три раза им пришлось проныривать через затопленные тоннели, но даже здесь Макс ни разу не ослабил хватки - он упрямо тащил Беккера к одному ему известной цели. И чем ближе они к ней приближались, тем страшнее становилось Беккеру - он боялся неизбежной встречи с Даяной. Слишком хорошо отложился в его памяти образ хрупкой миловидной девушки в изящном вечернем платье, в мгновение ока превратившейся в сеющего смерть демона, слишком хорошо помнил он ее яростный взгляд…
        Они прибыли на место - Беккер понял это лишь тогда, когда его довольно бесцеремонно швырнули на пол. Макс укрепил в трещине на потолке пещеры фонарик, и Беккер смог наконец как следует оглядеться. Судя по всему, это и было логово его врагов.
        Беккер перевел дух - Даяны здесь не было. Тем не менее ему все равно было страшно. Он пытался крепиться, но сделать ничего не мог, его продолжала бить мелкая дрожь.

«Это от холода,  - утешал он себя,  - только от холода…»
        Тем временем Макс не спеша снял с себя одежду, выжал ее, снова оделся. После чего подошел к Беккеру - угрожающе качнулись по стенам пещеры тени. Том внутренне сжался. Но нет - похоже, враг не собирался его бить. Макс достал ключ, снял звено наручников с левой руки Беккера и прицепил к его же левой ноге. После чего отошел в сторону, критически оглядел проделанную работу и довольно усмехнулся.

        - Знаешь, так гораздо лучше… Тебе даже идет.  - Он засмеялся.  - Итак, чем же мы с тобой займемся? Пожалуй, сначала надо перекусить - а то что-то я проголодался.  - Макс достал из-за большого камня упаковку с едой, Беккер невольно вздрогнул. Черт
        - а они-то думали, что эти гады голодают…
        Вскрыв упаковку, Макс принялся за еду. Взглянув на Беккера, он усмехнулся.

        - Тебе не предлагаю - раз уж ты не хочешь со мной говорить, то обедать и подавно откажешься. Ведь так?
        Беккер ничего не ответил, чем вызвал у Макса веселый смех.

        - Симпатичный ты парень. Том. Кто знает - может, я и не убью тебя…

«Ну еще бы - это сделает Даяна»,  - хмуро подумал Беккер, но ничего не сказал.
        Его враг явно никуда не торопился. Спокойно расправившись с едой, он смял пустой пакет и кинул его в глубину пещеры, затем не торопясь поднялся, подошел к воде и напился. После чего стряхнул с ладоней капли воды, обтер их о штанины и взглянул на Беккера.

        - Ну вот, теперь можно и побеседовать. Жаль, Даяна немного задержится - у нее дела.  - Макс посмотрел на часы и демонстративно вздохнул.  - Ну да ничего, мы и сами повеселимся - ведь так?
        Беккер молчал, поклявшись себе не говорить ни слова.

        - Молчун, говоришь?  - В глазах Макса зажглись веселые искорки.  - Сила Духа, Честь и Достоинство, Долг Офицера?  - Он засмеялся.  - И вот так каждый раз - строят из себя невесть что, строят… - Макс присел перед Томом и посмотрел ему в глаза.

        - Послушай, Том, давай по-хорошему, а? Я задам тебе несколько вопросов, ты на них честно и правдиво ответишь - и я тебя отпущу. Честно.
        Беккер молчал, проникшись решением не говорить этому негодяю ни слова.

        - Значит, не договорились? Очень жаль… - Макс встал и неторопливо прошелся по пещере, Том следил за ним злым взглядом.

        - И все-таки попробуем еще раз - чтобы потом тебе не на кого было пенять.  - Макс вернулся и снова взглянул на Беккера.  - Для начала я все же задам тебе пару вопросов - чтобы ты знал, что в них нет ничего опасного. Вопрос первый: сколько весит Архив, сколько времени нужно, чтобы погрузить его на корабль? Я имею в виду ваш корабль - тот, что в пещере.
        Том молчал.

        - Вопрос второй: где находится потайной выход из резиденции Хозяина к вашему кораблю?
        Том продолжал молчать, хотя вопросы Макса не особенно его встревожили - в них, по большому счету, не было ничего опасного. Зачем ему это? При чем тут потайной ход? Ведь в любом случае им с Даяной никогда до него не добраться.

        - Все молчишь? Жаль… Ну ладно, третий вопрос, самый простой - что там у вас новенького? А то мы здесь совсем отстали от жизни… Чем занят Хозяин, как у него здоровье, как настроение? Случаем, не оторвало ему голову гранатой - там, в изоляторе? Говори, Том, не стесняйся…
        Беккер упрямо сжал зубы. В принципе, вопросы были действительно пустяковыми и не представляли особой угрозы - тем не менее он не желал говорить ни слова. Все равно его убьют - так зачем говорить?

        - Итак, говорить мы не желаем… Зря, Том, зря. Я бы -тебя действительно отпустил - вывел бы к пристани и там отпустил. И знаешь почему?  - Макс подошел к Беккеру и наклонился к его уху.  - Потому что своей глупостью ты уже пару раз спас мне жизнь. И мне просто выгодно, чтобы ты гулял на свободе.
        Беккер не удержался и недоверчиво хмыкнул.  - Не веришь?  - Макс улыбнулся.  - Тогда давай считать… Начнем с того момента, как вы с Хозяином решили меня шлепнуть - уже здесь, на Базе. Кто распорядился отвести меня вниз? Ты, Том. Именно там я и сбежал
        - потому что именно там это сделать было проще всего. Ты мне помог. Том,  - не поверишь, но я и в самом деле очень тебе благодарен… Пойдем дальше. Кто послал -на поиски моего тела водолазов - еще тех, первых? Говорят, Том, это был ты. Опять ты… В результате у меня появился акваланг и пистолет. Таким образом, взрыв энергоузла и гибель четырех охранников тоже лежат на твоей совести. Без ,твоей помощи я бы просто не смог этого сделать…
        Беккер молчал - молчал даже не потому, что не хотел говорить. Просто ему нечего было сказать. Он и в самом деде тогда ошибся.

        - А вот в канале ты тогда меня выловил здорово - хорошо получилось, красиво. Сети, гранаты - все по уму было сделано. Пока это твой единственный плюс - хотя я все равно, если помнишь, сумел уйти.
        Том продолжал молчать, но на душе у него стало совсем муторно - он хорошо понимал, что хвалит его Макс незаслуженно. Да, номинально той операцией руководил он. Но ее разработкой, выбором места.для ловушки, установкой сетей руководил Рашид. Наверное, именно поэтому неудачу той попытки Том и списал именно на него…

        - Были у тебя и другие ошибки, Том, но о них я говорить не буду - вдруг мы все-таки договоримся и я тебя отпущу. А мне не хотелось бы раскрывать твои недоработки, они мне еще пригодятся. Ведь война нам, судя по всему, предстоит еще долгая. Могу тебя заверить, мы с Даяной продержимся здесь не меньше года. Уж поверь мне на слово. И без Архива мы отсюда не уйдем.

        - Что же вы сбежать пытались?  - невольно вырвалось у Беккера, он запоздало вспомнил, что хотел молчать.

        - Когда это?  - удивился Макс.

        - Позавчера.

        - А, ты об этом… У тебя неверная информация. Мы хотели выбраться наружу, но убегать не собирались. Ведь -воевать можно и на поверхности, не так ли? Впрочем, мы и здесь вам нервы попортим - уж в этом можешь не сомневаться.
        Макс отошел в сторону, затем неторопливо прошелся по пещере. Наконец он снова подошел к Беккеру.

        - Итак, Том, предлагаю в последний раз - будешь говорить? Клянусь, что я тебя отпущу - вопросы-то пустяковые…
        В душе Беккера появились первые сомнения, но он все же пересилил себя. В конце концов, это дело принципа.

        - Тем хуже для тебя,  - тихо произнес Макс.  - Потому что все равно выложишь все, что знаешь. Уж поверь мне на слово…
        Беккер не отвечал.

        - Что ж, будем говорить по-другому. Но в любом случае некоторую свободу выбора я тебе все же предоставлю. Итак, выбирай,  - Макс усмехнулся и вытянул из ножен , на бедре водолазный нож,  - какой палец тебе не жалко?
        Беккер вздрогнул и со страхом взглянул на блеснувшее лезвие, Макс продолжал улыбаться.

        - Я жду.  - Макс осмотрел лезвие ножа, попробовал на ногте его остроту и, видимо, остался доволен.  - И учти, время теперь работает не в твою пользу. Не выберешь сам, выберу я. Но тогда я отрежу тебе уже два пальца. Решать тебе - либо ты отвечаешь на мои вопросы, либо лишаешься одного пальца, либо двух. Для начала…
        Тому стало страшно - тем не менее он продолжал молчать, еще не веря в то, что Макс действительно готов это сделать.

        - Ну и ладно - действительно, чего мелочиться. Два так два… - Его похититель медленно подошел к нему, Том сжался.

        - Только мне нужна будет твоя помощь. Понимаю, в наручниках не слишком удобно, но все же… - Он нагнулся к Беккеру.  - Думаю, начнем с указательного пальца на левой руке. Возьми его правой рукой - вот здесь, за первую фалангу, и оттягивай немножко в сторону - так мне удобнее будет резать. Подожди, сейчас я дам тебе тряпку. Подстелить, чтобы кровь не капала. А то зальешь мне здесь все…
        Макс принес какую-то тряпку, бросил ее Беккеру.

        - Подстели…
        Беккера затрясло - затрясло так, что он уже не мог этого скрывать. Нет, он не боялся смерти - по крайней мере смерти почетной. Пасть в бою, от осколка гранаты или пистолетного выстрела, сохранив о себе добрую память… Но когда тебя собираются резать по частям и ты должен этому еще и помогать… Это было выше его сил - Беккер затравленно взглянул на Макса и с криком рванулся в его сторону, пытаясь дотянуться свободной левой рукой до его горла…
        И тут же получил в лицо короткий отрезвляющий удар, застонал и повалился на пол.

        - Ну и дурак,  - прокомментировал его неудачный выпад Макс.  - Лучше не дергайся, а то отрежу всю руку, по самый локоть. Прямо по суставу. А может, и еще что-нибудь отрежу.  - Макс усмехнулся.  - И заставлю съесть…
        Беккер снова привалился к стене, из разбитого носа текла кровь, в ушах стоял тихий звон. Тем не менее он расслышал каждое слово своего тюремщика.

        - Итак, начнем.  - Макс подошел к трясущемуся Бек-керу, вытер нож о штанину.  - Давай сюда руку… Руку сюда!  - Макс схватил Тома за руку, выкрутил ее в суставе так, что Том вскрикнул от боли, сверкающее лезвие коснулось пальца…

        - Не надо!  - торопливо произнес Беккер.  - Не надо, я все скажу…

        - В самом деле? Ты шутишь, Том…

        - Я все скажу… - Беккера трясло, он затравленно смотрел на своего тюремщика.

        - Ладно, поверю на слово. Но учти, будешь врать - и тебе конец. Итак, сколько весит Архив?

        - Около трехсот стандартных килограммов… Мы переносили его вшестером.

        - Вот видишь, ничего страшного… Стоило ли портить себе нервы? Вопрос второй: вот карта, покажи резиденцию Хозяина и потайной ход - откуда он ведет и куда. Осторожно, не запачкай мне карту… Вытри сначала руки.  - Макс поднял с пола тряпку и протянул ее Тому.
        Беккер взял тряпку, подтер потеки крови на лице, затем вытер руки.

        - Вот здесь, вот этот вот квадратик, резиденция Хозяина. Потайной ход ведет прямо от нее на следующий уровень, вот сюда - там металлическая дверь, очень толстая, код знает только Хозяин. Галерея за дверью ведет прямо к кораблю, вот сюда.  - Беккер указал на большое светлое пятно в правом верхнем углу страницы.

        - Не врешь? А то ведь я проверю…

        - Не вру. Все равно тебе туда не пробраться, там на каждом углу охрана.

        - Хорошо, а где хранится сам Архив?

        - Этого вопроса не было,  - тихо пробормотал Беккер.

        - Теперь есть. Не заставляй меня ждать…

        - Архив вот здесь.  - Том ткнул в карту пальцем.  - Вот этот изгиб - это галерея, примерно посередине с левой стороны есть дверь, там и находится Архив. Но здесь это помещение не обозначено.

        - До потайного хода метров сто?

        - Да, примерно…

        - Сколько времени уйдет на то, чтобы перенести Архив в корабль?

        - Минут десять, не больше. И все равно вам до него не добраться.

        - Это мы еще посмотрим. Итак, десять минут… Том, ты здорово мне помог.  - Макс усмехнулся.  - Теперь даже убивать тебя не хочется…
        Беккер вздрогнул. Макс снова засмеялся.

        - Да шучу я, Том, шучу. Я же сказал, что отпущу тебя - значит отпущу. Да, а все-таки как там Хозяин?

        - Нормально Хозяин… - угрюмо ответил Том.  - Что ему сделается…

        - Сразу отлегло от сердца. Ладно, Том, ложись-ка ты вон туда и отдохни немного. А мне надо кое-что обдумать… Спи, не бойся - я ведь сказал, что не убью тебя.
        Беккер кое-как доковылял до импровизированного ложа, улегся, подтянув левую ногу - лечь по-другому не позволяли наручники. Он не думал, что заснет - болело разбитое лицо, еще слишком свежи были воспоминания о пережитом ужасе. Он и сейчас все еще боялся - боялся, что Макс убьет его во сне, что вот-вот явится Даяна. С этими страхами он незаметно и уснул…


        Когда в глубокой низине наконец-то показался долгожданный силуэт корабля, Даяна облегченно вздохнула - последнюю сотню километров она шла практически наугад. Кругом, куда ни глянь, была унылая однообразная картина - мелкие песчаные дюны, чахлые бурые кустики, выветрившиеся гребни скал. И так до горизонта…
        Девушка облизнула пересохшие губы - вода у нее кончилась еще вчера и, увязая в песке, начала спускаться. Она торопилась - еще никогда в жизни Даяна не была так рада своему кораблю. Даже несмотря на то что он был выкрашен в отвратительные цвета военной полиции…
        Какое же это все-таки счастье - чистая, прохладная, животворная вода. Даяна сидела в кают-компании и все пила, пила, пила - и никак не могла напиться.
        Она добралась - добралась, несмотря ни на что. Только сейчас на нее в полной мере навалилась усталость - Даяна чувствовала, что просто не может сдвинуться с места. Тем не менее она поднялась…
        Прежде всего она зашла в лазарет - ушибленный бок все еще болел. Приняв обезболивающее, проглотила пригоршню восстанавливающих, регенерирующих и прочих полезных в данном случае препаратов, легла на кушетку и закрыла глаза…

…Она проспала часов двенадцать - по крайней мере именно об этом говорили корабельные часы. Даяна пошевелилась - не так уж плохо, таблетки явно сделали свое дело. Она поднялась с кушетки и неожиданно ощутила волчий аппетит. Да и чему тут удивляться…
        Была середина дня, когда «Горгона», повинуясь воле своей хозяйки, наконец-то поднялась в воздух. В глазах Даяны стояли слезы - у нее все получилось…
        Как долго она брела по этой пустыне,.. Глядя на проносящиеся внизу дюны, Даяна пыталась отыскать свой след - и не могла, слишком быстро заносило его ветром. Вот и каньон - как ты там, малыш-белохвостик?
        Двести двадцать шесть километров - именно столько показал счетчик пройденного расстояния, когда корабль наконец-то завис над проклятой горой, именно столько прошла она за четыре дня…
        Даяна улыбнулась - теперь ей не, нужно было прятаться. Медленно и демонстративно она облетела гору, ей доставляло удовольствие представлять, какой сейчас внизу начался переполох. Вот и озеро - она снизилась до пары сотен метров, зависла над пристанью, при этом успела заметить, как пара охранников метнулась к пещере.
        Теперь сымитировать сканирование - она поднялась выше и зависла над горой, затем повторила это еще в нескольких местах. Вот и все, пока этого хватит. Перед тем как улететь, она не удержалась от того, чтобы не взглянуть на гору через визир прицела. Гора смотрелась великолепно, Даяна с удовольствием превратила бы ее в груду оплавленных развалин. «Тем более что там Макс»,  - подумала Даяна и усмехнулась. Нет, в самом деле - еще месяц назад она ни за что бы не упустила такой шанс. Но это было тогда… Сейчас она стрелять не могла - не могла именно потому, что там был Макс.
        Она не улетала слишком далеко, не было смысла. Отведя корабль на полсотни километров, Даяна посадила его, выключила двигатели. И стала ждать. Не может быть, чтобы Хозяин не испугался - просто не может быть…
        Она ждала, а экран локатора все еще был чист. Десять минут, пятнадцать, двадцать - Даяна уже начала беспокоиться, когда на двадцать шестой минуте на экране появилась маленькая зеленая точка…
        Хозяин удирал - им действительно удалось выкурить его из этого проклятого подземелья. Вспомнив мрачные катакомбы, Даяна поклялась, что ноги ее больше не будет в таких местах. Никогда и нигде.
        Зеленая точка исчезла через восемь минут - корабль Хозяина вышел на орбиту. Значит, пора и ей,  - Даяна запустила двигатели и быстро повела «Горгону» к чертовой горе.
        Она поняла, что творится что-то неладное, как только подлетела к озеру - на том месте, где совсем недавно был вход в подземелье, дымились каменные завалы…
        Она медленно облетела гору, не зная, что делать. Надо было вытаскивать Макса из подземелья, но как? Как пробиться сквозь эти завалы?
        Даяна уже начала выбирать место для посадки, когда линком в пилотской кабине неожиданно ожил…


        С Беккером мы поладили прекрасно - по крайней мере последние двое суток он не доставлял мне никаких хлопот. Один раз я его даже накормил, разделив с ним пополам последнюю упаковку провизии. О том, что эта упаковка последняя, я ему, конечно, не сказал. За эти двое суток я два раза оставлял Беккера одного - надо было хоть изредка напоминать Хозяину о себе. Ни о каких серьезных диверсиях я не помышлял, а потому просто перерезал штук десять подвернувшихся под руку проводов и кабелей. Не знаю, что уж я там испортил - им виднее.
        Все время, пока я ходил, Беккер отдыхал на моей лежанке, для страховки я его крепко связывал. За эти двое суток он кое-что сообразил - по крайней мере догадался, что Даяны здесь нет. И более или менее успокоился - я и в самом деле не хотел его убивать. И не потому, что не мог убить беззащитного человека, пусть и врага,  - наверное, смог бы. Просто Беккер был мне нужен - именно с ним были связаны некоторые мои планы. И планы эти были весьма недурными…
        После того как я его немного напугал - он и в самом деле поверил, что я отрежу ему палец,  - Беккер стал на диво сговорчивым. Он не пытался бежать, терпеливо, хоть и без излишнего энтузиазма, отвечал на мои вопросы. Одним словом, он был весьма дисциплинированным пленником.
        Сегодняшний день был особым - если Даяне удалось добраться до корабля, то в ближайшее время надо было ждать развития событий. Именно поэтому я с раннего утра начал готовиться к бою. Правда, понятие «утра» здесь, в подземелье, было весьма условным - дневного света я не видел уже больше недели, хотя и знал, что наверху уже рассветает.
        Оружия у меня было хоть отбавляй - к моим двум пистолетам добавился еще и пистолет Беккера. Мне вполне хватало и двух, а потому третий я решил оставить по пути в каком-нибудь укромном закутке - не оставлять же его Беккеру. Что касается Тома, то его я, как обычно, связал и уложил отдыхать, предварительно сняв с него наручники. Если я по той или иной причине не вернусь, Беккер рано или поздно выкрутится из веревок и у него будет шанс выбраться - большего от меня он требовать не мог.
        До нужного мне места я добирался больше двух часов - пусть медленно, зато надежно. Именно сегодня мне совершенно не нужны были неожиданности.
        Место мне было уже знакомо, это был район армейских казарм. Забравшись в пещеру в трех метрах над дорогой, я устроился поудобнее и стал ждать.
        Что и говорить, место было неплохим - отсюда, с высоты, я видел перекресток трех тоннелей, часть подвесного моста и лестницу на верхний уровень. Пока все было спокойно - изредка мимо меня проходили патрули, все гражданские лица передвигались только в сопровождении военных. Я даже ощутил гордость - ведь боялись именно меня.
        Я просидел в своем закутке больше семи часов, когда понял, что что-то произошло. Забегали военные, по галереям разнесся заунывный сигнал тревоги - за все время моего пребывания здесь я его еще ни разу не слышал. У меня отлегло от сердца. Похоже, это и в самом деле Даяна…
        Это действительно была она - я окончательно убедился в этом, когда сумел расслышать встревоженное возгласы охранников. Все были в панике, появление военной полиции означало конец их базы. Власти все же добрались до них, и никакие деньги, никакое оружие не могло теперь спасти их от волосатой руки Закона…
        Что ж, наступала развязка, и я очень хорошо это понимал. Тем не менее пока еще спешить мне было некуда - мой выход был во втором акте. Сейчас был ход Хозяина, и мне оставалось только ждать…


        Последние трое суток прошли более или менее спокойно. Конечно, потеря Беккера внесла свои коррективы в жизнь подземного городка - пришлось усилить охрану Архива, выставить дополнительные посты в уязвимых местах. Тем не менее противник явно выдыхался, его хватало лишь на мелкие пакости вроде перерезанных проводов. После истории с Беккером к восстановлению поврежденных коммуникации стали относиться очень осторожно, и это себя оправдывало. По крайней мере непосредственных стычек с противником не было, и это Хозяина вполне устраивало. Еще месяц - и удастся перекачать информацию с Архива на современные носители. А там… Хозяин даже улыбнулся в предвкушении своего триумфа.. Там они у него попляшут. Причем все…
        Беда пришла тогда, когда он ожидал ее меньше всего. Запищал линком. Хозяин нехотя потянулся к аппарату - наверняка опять Макс с Даяной что-то натворили.

        - Слушаю…

        - Сэр, у нас проблемы. Довольно большие… - По голосу Рашида Хозяин понял, что произошло что-то действительно серьезное. Но реальность оказалась даже ужаснее, чем он мог предполагать.

        - Что там на этот раз?

        - Сэр, над нами чужой корабль. В настоящий момент он проводит сканирование горы. Сэр, это корабль военной полиции…
        Хозяин ничего не ответил - настолько кошмарным было это известие. Нет, это еще не был конец света - но то, что База потеряна, было совершенно ясно. Существовала и еще одна проблема - раз власти здесь, значит, они наверняка знают об Архиве, иначе ни за что не погнали бы корабль в такую даль. Или даже корабли - Хозяин подумал о том, что в такую даль полицейские рейдеры никогда не забираются поодиночке. И прибыли они по его душу…
        Его кто-то продал, это было ясно. Более того, он даже догадывался, кто именно. Лишь Даяна и Макс знали о том, где он прячет Архив. Ситуация была предельно ясна - отправляясь сюда на поиски Архива, они скинули кому-то всю информацию с условием, нридержать ее на какое-то время. Для них это была гарантия - на тот случай, если не удастся утащить Архив самим. Так все и получилось…
        Хозяин скрипнул зубами - ну нет, так просто его не возьмешь. Он умнее их всех, вместе взятых. Он предусмотрел и такой случай…

        - Рашид, немедленно перенесите Архив на корабль, дверь я сейчас открою. И подорвите главный вход, все будут выходить к кораблю через мой выход. Объявите эвакуацию, пусть уничтожат все секретные документы. До моего распоряжения всем оставаться на своих местах - об этом позаботьтесь особо, нам не нужна паника и давка. Команде корабля немедленно подняться на борт - через мой выход, пусть готовят корабль к отлету. Выполняйте…

        - Слушаюсь, сэр…
        Хозяин положил линком, сел в кресло и несколько секунд сидел неподвижно. Положение было серьезным - очень серьезным. И самым главным было то, что никто из этих людей, исключая разве что команду корабля, не должен был уйти отсюда живым. Этого требовала тайна Архива, этого требовала его личная безопасность. Да, его обнаружили - но пока он не схвачен властями, пока нет доказательств того, что Архив у него, он в безопасности.
        Неожиданно он улыбнулся, и улыбка эта была преисполнена ненависти. Ничего, они у него еще попляшут. Его хотят арестовать - жалкие людишки… Не пройдет и полугода, как они будут валяться у него в ногах. Что касается Даяны, то ей осталось жить даже меньше, чем она думает…
        Он встал, вышел из кабинета, прошел в конец узкой галереи и остановился у массивной броневой двери. Оглянувшись, быстро набрал на клавиатуре код, дверь дрогнула и медленно, неторопливо уползла, в сторону.
        Вернувшись в свой кабинет, Хозяин стал торопливо собирать бумаги - нельзя, чтобы хоть один из этих листков попал в руки властей.
        Не прошло и десяти минут, как земля под ногами содрогнулась, он услышал отдаленный грохот. Итак, главный вход завален. Очень хорошо…
        В дверь постучали, вошел Рашид.

        - Сэр, все готово. Архив погружен, главный выход взорван.  - Начальник охраны с едва заметной улыбкой смотрел на Хозяина, его серые глаза, как всегда, были абсолютно спокойны - похоже, вся эта кутерьма доставляла ему удовольствие.

        - Хорошо, Рашид. Возьмите своих людей и организуйте эвакуацию.  - Хозяин быстро сложил бумаги в кейс.  -
        Когда все выйдут, доложите мне, я включу систему уничтожения. Все ясно?

        - Да, сэр.

        - Тогда идите…
        Начальник охраны вышел, Хозяин посмотрел ему вслед и мстительно улыбнулся - наконец-то этот тупоголовый солдафон перестанет действовать ему на нервы своим вызывающим видом. Однако надо было торопиться - подхватив кейс, Хозяин быстро вышел из кабинета и, не оглядываясь, пошел к потайному выходу.
        Вот и дверь - Хозяин переступил через широкий броневой порог, поставил кейс на землю. Неторопливо, с какой-то особой злостью, набрал код. Отступив в сторону, со злорадной улыбкой проследил за тем, как закрылась броневая плита, навсегда отрезая оставшихся в чреве горы людей от внешнего мира. Но и это было еще не все…
        В нескольких метрах от двери в стене тускло отсвечивала узкая металлическая пластина. Хозяин подошел к стене, снял с пояса ключ и приложил его к пластине. Тихо пискнул сигнал допуска, мигнул зеленый индикатор, пластина щелкнула и отошла в сторону, открыв панель управления. Набрав восьмизначный код. Хозяин аккуратно и не торопясь нажал маленькую красную кнопку…
        Лампы освещения на секунду погасли, затем зажглись вновь, из скрытых динамиков раздался мелодичный женский голос:

        - До уничтожения объекта осталось сорок пять минут. Просьба всему персоналу приступить к немедленной эвакуации. До уничтожения объекта осталось сорок пять минут. Просьба…
        Хозяин прислушался к звукозаписи, затем, удовлетворенно хмыкнув, запер дверцу.

        - Вот так-то,  - тихо пробормотал он, пряча ключ.  - Шутки шутить вздумали…
        Оглянувшись в последний раз на бронированную дверь, он подхватил кейс и неторопливо пошел по узкой пустынной галерее…


        Происходило что-то неладное - я понял это тогда, когда услышал достаточно мощный взрыв. Похоже, Хозяин что-то задумал…
        Тем не менее выбираться из своего убежища я пока не стал. По плану я должен был просто дождаться, пока все сбегут, и спокойно выйти к Даяне.
        Впрочем, долго сидеть в этом закутке мне не пришлось - мигнули лампочки, и в подземелье зазвучал мелодичный женский голос…
        Система уничтожения… Черт побери, об этом мы с Даяной не подумали - Хозяин оказался на редкость мерзким типом. Похоже, времени у меня в обрез.
        Но это было еще полбеды. Почему-то засуетились охранники, отовсюду неслись рассерженные крики и жалобные всхлипывания. Я внимательно прислушался - и почувствовал себя очень и очень несчастным…
        Хозяин оказался даже большим мерзавцем, чем я предполагал. Похоже, я оказался в мышеловке. Причем не только я…
        Надо было что-то делать - но что? В любом случае я не мог просто так выйти - мало того что я был врагом этих людей, в данной ситуации они просто выместят на мне всю свою злость. А этого мне как-то не хотелось…
        Тем не менее не прошло и пяти минут, как коридоры этого яруса стали пустынными - похоже, все полезли наверх, надеясь там отыскать выход. Логично, конечно, но вряд ли Хозяин оставил им возможность для бегства.
        Только сейчас я сопоставил недавний взрыв и некоторые фразы охранников - значит Хозяин взорвал тот тоннель, через который мы сюда попали. Похоже, он и в самом деле решил нас всех здесь похоронить. Концы в воду, так сказать…
        Сидеть дальше было бессмысленно, я вынул пистолет и выбрался из своего укрытия.
        Итак, куда идти? Есть еще один выход, но он наглухо закрыт броневой, плитой. Взорвать ее? Во-первых, нечем, а во-вторых, нельзя - все рухнет.

«До уничтожения объекта осталось сорок минут. Просьба…»
        Положение и в самом деле становилось отчаянным. Хуже всего было то, что у меня не было никакого плана - я просто не мог придумать, как отсюда выбраться. Единственный вариант - забиться как можно глубже, залезть в такой закуток, где, может быть, меня не достанет взрыв.
        Правда, в глубине души я понимал, что это не поможет. Ну выживу я при взрыве - допустим, выживу. И что дальше? Уж лучше быстрая и почти безболезненная смерть от взрыва, чем долгая и мучительная от удушья в заваленной камнями норе. Нет уж, увольте… Я усмехнулся - вот влип так влип. Сам себе вырыл яму…
        Я неторопливо шел по пустынным галереям, насвистывая пришедшую на ум простенькую мелодию. Что ж, надо подниматься наверх. Ближе к свету…

        - Гуляешь?  - Раздавшийся слева от меня голос был спокойным и слегка насмешливым. Моя рука дернулась было к пистолету, но я быстро подавил неуместный в данной ситуации рефлекс.
        В боковой галерее, освещенный слабым светом ламп, на небольшом выступе скалы сидел человек в потертой армейской форме. Он спокойно курил, глядя на меня с легкой усмешкой.

        - Гуляю,  - ответил я, подходя к нему.  - Закурить дашь?

        - Держи.  - Он протянул мне пачку сигарет, я вытянул одну и сел рядом. Достав пистолет, не спеша прикурил.

«До уничтожения объекта осталось тридцать шесть минут…»

        - Что, никаких шансов?  - Я взглянул на собеседника.

        - Никаких.  - Он покачал головой.  - Я сам подорвал главный вход. Хозяин запер верхний.

        - А вас, значит, бросил?
        Собеседник ничего не ответил, я не стал продолжать явно больную для него тему.
        Я сидел и курил, думая о том, что это последняя сигарета в моей жизни. Хорошо хоть Даяна на свободе…
        Я замер. Даяна, Даяна на свободе… Даяна…

«До уничтожения объекта осталось тридцать три минуты…»

        - Послушай.  - Я говорил медленно, боясь спугнуть появившуюся надежду.  - От вас можно связаться с кораблем наверху?

        - А зачем? Что толку?

        - Так можно или нет?

        - Можно, почему нельзя.  - Начальник охраны бросил окурок, растер его массивным армейским башмаком.

        - Запасный выход,  - тихо произнес я.  - Тот, дальний… Его нельзя взрывать, все обрушится. Но можно выжечь. Корабельной пушкой.
        На губах моего собеседника мелькнула усмешка.

        - Можешь не суетиться. Это обычный патрульный рейдер, у него на борту нет пушек нужной мощности. Пришлось раскрыть карты…

        - Это ты так считаешь. Тот корабль, наверху, принадлежит Даяне, и она сейчас там. Мы просто хотели выгнать Хозяина из этого подземелья. Что касается пушек, то Даяна вскроет твою дверь, как консервную банку. Похоже, мне и в самом деле удалось его удивить - повернувшись ко мне, Рашид несколько секунд смотрел мне в глаза. И понял, что я не вру.

        - Перемирие?  - Начальник охраны глядел на меня с нескрываемым любопытством.

        - Даю слово.

        - Тогда что же мы сидим?  - Рашид посмотрел мне в глаза и засмеялся…
        Теперь был смысл торопиться - и мы старались. Рашид бежал впереди, я за ним. Второй ярус - здесь уже было много людей, на нас - а точнее, на меня, смотрели с нескрываемым удивлением.

        - Дорогу!  - кричал Рашид, отталкивая особо неповоротливых.  - Не стрелять, он со мной!  - Один из охранников, вскинувший было пистолет при моем появлении, недоуменно опустил оружие.
        Металлическая лестница наверх, коридор, дверь… Здесь и в самом деле была рация. Рашид торопливо включил питание,, я плюхнулся в операторское кресло, установил нужную частоту. После чего схватил коробочку микрофона…

        - Даяна! Это Макс, прием! Даяна! Отвечай, черт бы тебя побрал! Даяна!!!

        - Не кричи, я не глухая… - Голос Даяны, раздавшийся из динамиков, едва на заставил меня подпрыгнуть от радости.  - Что у тебя там?

        - Даяна, этот гад смылся с Архивом, через двадцать восемь минут здесь все взлетит на воздух. Помнишь запасный выход? Тот, куда ты лазила в последний раз?

        - Да помню, помню…

        - Ну раз помнишь, так разнеси его к чертовой матери - иначе нам не выбраться…

        - Кому это нам?

        - Не важно, Даяна… Поторопись… Только аккуратно, чтобы все не рухнуло…

        - Ладно, поняла. Но постарайся, чтобы в ближайшие пять минут рядом с этим выходом не было твоей задницы. Конец связи…
        Я повесил микрофон и взглянул на Рашида.

        - Похоже, у нас есть шанс. О черт… - Я вскочил с кресла.  - Чуть не забыл…
        Рашид с любопытством посмотрел на меня, однако ни о чем не спросил.
        - Как пройти к пристани - той, где мы немножко… повоевали?

        - А зачем тебе туда?

        - Там Беккер в пещере…
        Судя по всему, я его действительно удивил.

        - Он жив?  - недоверчиво спросил начальник охраны.

        - Пока еще да. И будет жить, если мы успеем его вытащить.

        - Странный ты все-таки тип.  - В глазах Рашида зажглись веселыеогоньки.  - Вот уж кого бы я на твоем месте не стал спасать, так это его… Ну ладно, пошли. Попробуем успеть.
        К пристани мы добрались через несколько минут - что и говорить, по дороге это оказалось намного быстрее, чем через мои любимые катакомбы.

«До уничтожения объекта осталось двадцать две минуты. Просьба…»

        - Дальше я сам.  - Я взглянул на Рашида.  - Выводи своих людей - думаю, Даяна свою работу уже сделала. И отводи их как можно дальше.

        - Это и дураку ясно.  - Рашид полез в карман, не спеша выудил сигареты, закурил. Посмотрев на меня, задумчиво пожал плечами.
        - Удачи… - Выпустив струйку дыма, начальник охраны повернулся и быстрым шагом скрылся за поворотом.
        Я плыл и считал. Семь минут до моего логова - отсюда до него очень близко. Минут десять назад. Итого семнадцать… И пять до выхода… Мало - чертовски мало… Еще бы пару минут…
        Беккер был на месте, он яростно извивался на каменном ложе, стремясь освободиться от своих пут. Судя по всему, мягкий женский голос был слышен и здесь… .
        Медлить было нельзя - выхватив нож, я быстро пе - ререзал веревки. Беккер глядел на меня со страхом в глазах - похоже, до него еще не дошло, что я его спасаю.

        - А теперь за мной и не отставай, если хочешь жить. Быстрее!
        Идти назад было труднее - Беккер не знал дороги, мне то и дело приходилось ловить его за шиворот и направлять в нужную галерею.

        - Теперь ныряй.  - Я разворачиваю Беккера в правильном направлении.  - Семь метров по прямой - и мы у пристани…
        Я ныряю и плыву. Пять метров, шесть, галерея кончается, вот и выход…
        Спустя две секунды рядом со мной появляется мокрая голова Тома.

        - Быстрее!  - Я выбираюсь на пристань, помогаю вылезти Беккеру.  - Быстрее…

«До уничтожения объекта осталось шесть минут…»

        - А теперь к дальнему входу - выход только там… Мы бежим пустынными галереями - Беккер впереди, я за ним. Быстрее, быстрее, еще быстрее…

«До уничтожения объекта осталось две минуты…» Гулко бухает сердце, я бегу изо всех сил, едва не наступая на пятки Беккеру. Успеем или нет? Должны успеть… Обязаны…


        Что и говорить, работа была ювелирной. Даже отыскать среди скал броневую плиту выхода оказалось не так уж просто, пришлось включить локатор и по его показаниям определять заветное место. Лишь приблизившись к горе на сорок метров, Даяна сумела разглядеть дверь. Режим стабилизации, выбор оружия, благо военные не тронули вооружения «Горгоны»…
        Дверь в перекрестьях прицела - закусив губу, Даяна медленно нажала на гашетку, брызнули в стороны капли расплавленной стали. И еще раз, и еще… И снова… Непрерывный режим, а теперь импульсный… Куда еще? Немного сверху, там держит… И сбоку… И по скале рядом с дверью, там какая-то балка… До чего же крепкая…
        Проходит минута, другая - и покореженная, оплавленная дверь наконец-то медленно падает…
        Даяна устало вытерла со лба капли лота - и кому только в голову пришло ставить сюда такую плиту…
        Дверь еще не успела остыть, еще светились малиновым светом раскаленные куски стали, а из оплавленного проема уже потек нескончаемый поток людей. Большинство из них со страхом смотрели на «Горгону», их сбивала с толку ее окраска. Тем не менее в горе не хотел оставаться никто…
        Даяна смотрела на вереницу людей и никак не могла найти среди них Макса. Она взглянула на часы - Макс говорил, двадцать восемь минут… Теперь уже меньше двадцати.
        Их было около двух сотен - офицеры, солдаты, техники. Живой ручеек медленно таял, вот показался последний человек - всмотревшись, Даяна узнала в нем начальника охраны. Того самого типа, что разрядил в нее парализатор. Пристрелить бы его - Даяна развернула корабль, поймала офицера в визир прицела. Он заметил маневр корабля - остановившись неподалеку от входа, он спокойно курил, с усмешкой поглядывая на «Горгону».
        Несколько секунд Даяна боролась с собой, затем, сжав зубы, рывком увела корабль в сторону и с ожесточением расстреляла далекую скалу…
        Сорвав злость, она снова подвела корабль к выходу. Кроме офицера, здесь уже никого не осталось, все люди торопливо бежали.в сторону от горы. Офицер взглянул на часы, потом, посмотрев в сторону Даяны, показал два пальца - еще две минуты. Достал из кармана сигарету, прикурил, снова взглянул на часы и неторопливо пошел в сторону.
        Последняя минута - если он не выйдет сейчас, то уже не выйдет никогда.
        Он все-таки появился - появился тогда, когда истекали последние секунды. Появился не один, рядом с ним бежал человек, в котором Даяна с огромнейшим удивлением узнала Беккера. Похоже, за время ее отсутствия здесь многое изменилось!
        Даяна бросила корабль вниз - туда, где два человека отчаянно пытались убежать от неминуемого взрыва. Глядя на монитор нижнего обзора, увидела потное, пыльное лицо Макса - взглянув в объектив, он махнул рукой - ниже…
        Еще ниже… Достаточно - оба бегуна вскочили на носовую опору, и тут же Даяна увела корабль вверх… Выше, выше - и в этот момент внизу расцвел огненный цветок. Проклятая гора лопнула, изрыгая сквозь пробежавшие по ее телу трещины струи огня, затем стала медленно оседать, проваливаясь в клубящуюся преисподнюю…
        Даяна взглянула на монитор - две фигурки на носовой опоре, крепко вцепившись в защитное ограждение, со страхом смотрели вниз…
        Она посадила корабль в трехстах метрах от дымящегося провала. Отстегнув привязные ремни, опустила трап и пошла к выходу.
        Макс и Беккер стояли у носовой опоры - спустившись по трапу, Даяна медленно подошла к ним.

        - Что это значит. Макс?  - Она кивнула на Беккера.

        - У нас перемирие,  - торопливо произнес Макс, заметив, что рука Даяны тянется к пистолету".  - Даяна, этот гад - ну, твой любимый Мартин,  - сбежал, прихватив Архив и бросив всех своих людей. Мало что бросил, он хотел их всех прикончить. И выбраться оттуда,  - Макс кивнул на дымящийся провал,  - нам удалось лишь совместными усилиями. С твоей, разумеется, неоценимой помощью…

        - Так оно и есть.  - Подошедший начальник охраны бросил окурок, растер его ногой.  - Мисс Стоунер, я и в самом деле вам очень признателен. И спасибо, что не пристрелили меня - признаю, у вас были для этого некоторые основания.  - Рашид смотрел на Даяну с легкой улыбкой, вся его фигура выражала полнейшее спокойствие.

        - Это сделать никогда не поздно,  - произнесла Даяна, задумчиво окинув взглядом собравшуюся у корабля компанию.  - Это касается и еще кое-кого.  - Она взглянула на Беккера, тот невольно отступил на шаг назад. Даяна усмехнулась.  - Впрочем, ради перемирия можно оставить это удовольствие на будущее. Что б.удем делать дальше, Макс?

        - Для начала вернемся домой - признаться, здешний пейзаж мне уже порядком осточертел…
        Мы взяли на корабль тридцать пять человек, включая Рашида - большего «Горгона» себе позволить не могла. Остальные, под чутким руководством Беккера, остались ждать, пока за ними пришлют другой корабль. Кроме Рашида, на борту был только гражданский персонал - таково было требование Даяны.
        Полет прошел вполне спокойно, иметь дело с умными людьми и в самом деле было приятно.
        Был здесь и один знакомый мне инженер. Будучи человеком весьма интеллигентным, Робсон - а именно так его звали - не стал обижаться на историю с картой и за время полета не раз подсаживался к нам с Рашидом для вполне дружеской беседы.
        Что касается начальника охраны, то с ним мне на удивление быстро удалось найти общий язык. Он неплохо разбирался в оружии, успел кое-где повоевать, так что тем для разговора у нас вполне хватало. Правда, когда я мимоходом пытался перевести разговор на Хозяина, он столь же тонко уводил его в сторону, не желая выдавать никакой информации. А в конце полета прямо сказал, что с Хозяином поквитается сам. Сразу после приземления он собирался связаться с полицией и все ей выложить - пожалуй, это был единственный пункт, по которому мы с ним не сошлись во мнении. Рашид был убежден, что Хозяину будет просто некуда деться - его будет ловить полиция всех миров, его бизнесу наступит крах. Я пытался его отговорить, хорошо зная нравы спецслужб, с коими он, по роду своей деятельности, никогда не был особо близко знаком. Что ни говори, в душе он все-таки был неисправимым идеалистом…
        Даяна не решилась вести «Горгону» к Илионе и высадила всех на Тивии, небольшой уютной планете, сплошь покрытой лесом. Никто не возражал, отсюда можно было без проблем улететь в любом направлении.
        Стоя у трапа, я на прощание вполне искренне пожал Рашиду руку.

        - Думаю, об остальных вы позаботитесь.  - Я имел в виду тех, кто остался на Саламандре.

        - Разумеется.  - Рашид улыбнулся.  - Мы уже договорились с Робсоном, он сегодня же летит на Мельхиору и все организует. Одним словом, это уже наши заботы.

        - Тогда прощай… Кстати, в полицию не передумал идти?

        - Нет. Хозяин обманул меня, а я этого не люблю. И особенно не люблю, когда меня предают.

        - Зря. Я плохих советов не даю. Ну ладно, удачи тебе.  - Взаимно. Надеюсь, нам больше не придется воевать друг с другом.

        - А если придется?  - Я с улыбкой взглянул ему в глаза.

        - Тогда будем честными до конца. Согласен?

        - Конечно. Прощай…
        Я с некоторой грустью смотрел вслед уходящему по бетонке космодрома человеку. Что ж, мне оставалось только пожелать ему удачи…


        На Тивии мы пробыли четверо суток. К вечеру первого дня Даяна привезла химикалии для очистки и окраски корпуса - она не могла спокойно смотреть на петушиный наряд своей любимицы. Загрузив все необходимое, мы перегнали корабль на небольшую лесную поляну, где в течение двух суток поистине адской работы смыли с «Горгоны» ненавистные ее хозяйке цвета. На следующий день мы покрыли корабль специальным составом, придавшим «Горгоне» ее прежний вид.
        Все было готово - отойдя в сторону, Даяна придирчиво осмотрела корабль, на лице ее блуждала улыбка. Черная, с едва заметным синеватым отливом, «Горгона» мрачной глыбой возвышалась посреди леса, вселяя в сердце своей хозяйки самые приятные чувства.

        - Ну и как, успокоилась твоя душа?  - Я подошел к Даяне, встал рядом с ней и критически оглядел проделанную работу. Что и говорить, корабль смотрелся весьма устрашающе - не хватало только пиратского флага. И если учесть, что еще совсем недавно «Горгона» под предводительством своей неукротимой хозяйки атаковала звездолет казначейства, такой флаг на ее борту не был бы неуместным.

        - Вполне. Осталось навести порядок внутри - я люблю комфорт, а эти чертовы полицейские все испортили. Мой любимый диван, моя кровать - ведь все выкинули. И везде натолкали своей казенщины. Уже за одно это я должна их ненавидеть.

        - Может, и так… Чем займемся дальше?

        - Не знаю, Макс. Твои планы?

        - Нужно дождаться Беккера, без него нам Хозяина не найти.

        - Именно поэтому ты его и вытаскивал?

        - Ну не за красивые же глаза… Инженер должен был взять корабль на Мельхиоре - значит, там и надо будет ждать Беккера. Он уже дня два в пути, то есть в запасе у нас дней десять… - Я задумчиво посмотрел на Даяну.  - Как думаешь, не отдохнуть ли нам где-нибудь на Илионе? Найдем спокойное место на каком-нибудь пустынном острове… После хорошей работы надо хорошо отдыхать.

        - Ты так думаешь?  - Даяна смотрела на меня с легкой улыбкой, в ее зеленых глазах вспыхнули веселые искорки.  - По-моему, тебя привлекает не отдых как таковой, а нечто совсем другое.
        Похоже, она видела меня насквозь.

        - Ну а почему бы и нет?  - Я виновато пожал плечами, затем шагнул к Даяне и обнял ее. Она не вырывалась, и это придало мне уверенности.  - Отдыхать так отдыхать. И начать можнопрямо сейчас… - Я поцеловал Даяну, затем подхватил ее на руки и понес к «Горгоне»…
        Десять дней пролетели незаметно. Увы, надо было отправляться на Мельхиору - в ближайшие дни должен был вернуться Беккер. Я лежал на песке, смотрел в изумительно голубое небо и улыбался - что ни говори, это и в самом деле были лучшие дни в моей жизни. Подошла Даяна - она только что выбралась из воды, капли морской воды весело поблескивали на ее теле. Она улеглась на песок и с улыбкой взглянула на меня.

        - Что скажешь, Макс?

        - Не хочется улетать. Лежал бы и лежал вот так целую вечность…

        - Так, может, бросим все это? И будем просто жить свое удовольствие?

        - Не получится. И ты сама это знаешь.
        Даяна помолчала несколько секунд, затем устало вздохнула.

        - Знаю… Нам надо лететь, Макс.

        - Надо. Искупаемся напоследок?  - Я сел на песке и сладко потянулся, Даяна с улыбкой смотрела на меня сквозь прищуренные глаза.

        - Я только что купалась.

        - Ну так искупайся еще раз… - Я засмеялся, подхватил Даяну и под протестующие крики и смех потащил ее к воде…


* * *
        На Мельхиору мы прибыли рано утром. Спрятав «Горгону» в пустынных горных районах, мы на двух глайдерах отправились к Семи Холмам. Я должен был узнать, когда прилетит Беккер, а Даяна решила выправить по своим каналам документы на «Горгону»
        - не хотелось бегать от каждого патруля.
        К исходу дня мы снова сидели в кают-компании, я пил чай. Беккер прилетал послезавтра - зафрахтованный Робсоном грузовик должен был приземлиться у восьмого причала примерно к часу дня. Что касается Даяны, то уж она-то точно не теряла времени даром - я с интересом рассматривал комплект потертых документов. Судя по ним, «Горгона» теперь являлась поисковым рейдером за номером «б 12» и была прикреплена все к тому же институту. Не иначе Даяна снова действовала через тот же канал.

        - Между прочим, это обошлось мне в пять тысяч кре-дов.  - Она посмотрела на меня с легкой улыбкой.

        - Ты в том смысле, что мне надо внести свою долю?

        - Не обижай меня, Макс. Это я так, к слову. К тому же корабль все равно мой…

        - Тогда ладно… - Держа обеими руками бокал с чаем, я неторопливо потягивал терпкий напиток.

        - Чем хочешь заняться завтра?

        - Надо закупить кое-что из снаряжения, у нас ведь почти ничего нет. Все осталось в космоботе.  - Я взглянул на Даяну, она согласно кивнула.

        - Хорошо, я дам тебе список - что нужно лично мне. А я тогда займусь нашими документами - надо иметь на всякий случай по паре комплектов. У тебя есть что-нибудь?

        - Один комплект.  - Я отхлебнул чаю, несколько секунд смаковал его неповторимый аромат.  - Но еще один, конечно, не помешал бы.
        Даяна смотрела на меня с легким отвращением.

        - Макс, как ты можешь пить эту гадость…

        - А в чем дело?  - Я удивленно взглянул на свой бокал, потом понимающе рассмеялся - похоже, пребывание Даяны на Райском острове надолго отбило у нее аппетит к аромату чайных зерен.  - Даяна, не бери в голову. Это же вкусно…
        - Это отвратительно… Ну ладно, забудем о чае. Один-комплект документов я тебе сделаю.

        - Хорошо, если так.  - Я пожал плечами.  - Кстати, тебе там ближе - включи видео. Может, есть что-нибудь интересное.
        Интересное и в самом деле. было - я допивал чай, когда неожиданно поперхнулся, увидев на экране свою физиономию…

        - Макс, это ты,  - тихо прошептала Даяна, тронув меня за руку.

        - А вот это ты,  - несколько истерично хохотнул я, увидев на экране симпатичное личико Даяны.

«…совершение ряда тяжких преступлений разыскивается Максим Крылов, он же Денис Крылов, он же Рой Дрегер. За поимку преступника объявляется вознаграждение в двести тысяч кредов. За совершение ряда тяжких преступлений и за побег из колонии номер восемь - восемьсот четырнадцать разыскивается Даяна Стоунер, она же Кристина Хендерсон, она же Марта Оуэн. За поимку преступницы объявляется вознаграждение в триста тысяч кредов. Главное Управление Общественной Безопасности благодарит всех за внимание и надеется на плодотворное сотрудничество».

        - Тебя они оценили выше,  - несколько уязвление пробормотал я.  - Похоже, у нас снова проблемы.

        - Это наверняка Хозяин,  - тихо произнесла Даяна.  - Это он.

        - Но откуда он узнал, что мы живы?

        - А ты догадайся… - сварливо сказала Даяна, и я не нашелся, что ей ответить…


        Это было невозможно - и все-таки это было так. Прочитав доклад информационного отдела, он в ярости отшвырнул бумаги, его лицо побагровело.

        - Какой идиот,  - тихо прошептал он, подойдя к окну и отрешенно глядя в него пустыми, ничего не видящими глазами.  - Господи, какой же я идиот…
        Его переиграли, и именно это было невыносимее всего.
        Но еще хуже было то, что враги его остались живы - в этом теперь не было никаких сомнений. Как живы и все те, кого он собирался похоронить в бездонных недрах горы.
        Он сел в кресло и закрыл глаза. Еще никогда в жизни ему не было так плохо - Хозяин понимал, что его империя повисла на волоске. Не сегодня-завтра информация об Архиве дойдет до властей, и тогда его ждут неприятности. Большие неприятности…
        Надо было что-то делать. Тем более что еще не все потеряно - в его руках Архив, и с этим всем придется считаться.
        Понемногу он успокоился - как бы то ни было, у него еще были козыри. Да, его переиграли, но он еще отомстит им. Жестоко отомстит. Теперь ему стало совершенно очевидно, что с Максом и Даяной надо кончать - причем чем быстрее, тем лучше. Да и не только с ними - надо ликвидировать Рашида и Беккера. «Дьявол, и как Тому удалось выкрутиться?  - подумал Хозяин, поджав губы.  - Не иначе выложил ему все, что знал…»

        - Они еще пожалеют,  - пробормотал Хозяин, до боли в суставах сжимая кулаки.  - Они очень пожалеют…


        Прошло четыре дня с того момента, как Рашид сошел с борта «Горгоны». Он был в хорошем настроении - похоже, для него все складывалось не так уж и плохо.
        Макс ошибся, теперь у Рашида в этом не было никаких сомнений. Все оказалось даже проще, чем он предполагал. Его внимательно выслушали, после чего попросили подождать. Пока инспектор полицейского управления Мельхиоры связывался с Особым Отделом Главного Управления Общественной Безопасности, Рашид спокойно сидел в кресле и мягко улыбался - он был готов к самому худшему. Он действительно допустил непростительную ошибку, согласившись работать на Хозяина. Что ж, теперь наступало время платить по счетам…
        Инспектор Особого Отдела приехал очень быстро, им оказался добродушный и предупредительный человек лет сорока пяти. Он поздоровался с Рашидом, после чего попросил подробно рассказать ему все, что тот знал.
        После его рассказа инспектор сразу же вышел, попросив Рашида подождать несколько минут. Его ие было с четверть часа. Наконец он вернулся.

        - От лица правительства выражаю вам искреннюю благодарность.  - Лицо инспектора сияло радушием.  - Вы нам действительно очень помогли. Мы этого не забудем…

        - Куда мне теперь?

        - Можете идти, вы свободны. Постановлением Особого Отдела вы, как лицо, явившееся с повинной и оказавшее следствию неоценимую помощь, освобождаетесь от уголовной ответственности. Вы свободны.
        Рашид не верил своим ушам - его и в самом деле отпускали.

        - Спасибо… - Он с чувством пожал инспектору руку.  - Большое спасибо.

        - Всегда рады помочь. Если что, обращайтесь к нам…
        Рашид вышел из кабинета. Подождав, пока за ним закроется дверь, инспектор достал линком.  - Это Крачковский. Он вышел…
        Сегодня и в самом деле был его день. Светило солнце, в душе играла музыка. Рашид все еще не верил, что ему удалось так просто выпутаться из этой истории.

«Уеду,  - думал он, шагая к остановке общественного транспорта.  - Куда-нибудь подальше, на одну из внеш-. них баз. Работа для меня всегда найдется…»
        Он остановился у причала, глянул на табло - две минуты до очередного рейса. Вокруг было множество людей, некоторые из них поглядывали на него с легкой улыбкой. Наверное, виной всему был гражданский костюм - Рашид и сам чувствовал, что тот сидит на нем несколько неуклюже. Что и говорить, армейский комби-1 незон нравился ему не в пример больше.
        Вдали показался рейсовый автобус. Его оранжевая точка быстро приближалась, наконец он плавно опустился на площадку. Откинулись двери, Рашид не торопясь вошел в салон. Он думал о том, куда ему сесть, когда автобус слегка качнулся, отходя от причала, и тут же Рашид почувствовал легкий толчок в спину, его что-то кольнуло. Он обернулся - рядом с ним стояла симпатичная светловолосая девушка.

        - Простите.  - Она виновато улыбнулась, сжимая в руках изящную черную сумочку, затем отошла в сторону.

        - Ничего.  - Рашид улыбнулся, выбрал место у окна и сел.
        Ему было хорошо - так хорошо, что защемило сердце. Он смотрел на проносившийся под ним город и думал о том, что здесь очень красиво. Красиво - и все-таки там, в глубинах космоса, ему было лучше. Там он был дома. И он возвращался домой…
        Рашид тряхнул .головой - в глазах появился туман, его слегка тошнило. Пожалуй, город ему и в самом деле противопоказан…
        Он поудобнее устроился в кресле - ничего, сейчас все пройдет. Через десять минут он будет в отеле, заберет свои вещи. Потом на космодром. А уж куда лететь… Куда получится,  - он вымученно улыбнулся. Выберет рейс подальше - туда, где освоение только начинается.
        В ушах появился тихий шум, он становился все сильнее, и вместе с этим шумом исчезали, уходили в небытие все посторонние звуки. Окружающее подернулось плотной серой дымкой, она становилась все темнее и темнее, Рашид почти на ощупь ухватился за поручень.
        Такого раньше с ним никогда не было. Шум в ушах превратился в тихий заунывный звон, глаза уже ничего не видели - все заволокла густая темная пелена.
        Гулко бухало сердце. Оно билось надрывно, с каким-то ожесточением, на лице Рашида выступили капельки пота.
        Автобус слегка тряхнуло - первая остановка. Он не видел, как высокая белокурая девушка, внимательно посмотрев на него, чему-то улыбнулась и вышла из автобуса. Он уже ничего не видел. Все реже билось сердце, все тише ворочались мысли. Тук-тук, тук-тук…
        Автобус отошел от причала, рука Рашида разжалась, выпуская поручень, и бессильно упала на колено. Дрогнули ресницы, сердце сжалось в последний раз и замерло…


        Он знал, что рано или поздно этот разговор обязательно состоится, и пытался к нему приготовиться. И вот теперь, слушая голос неизвестного собеседника, слегка улыбался - похоже, не все еще потеряно.

        - Ну хорошо, предположим - только предположим,  - что Архив действительно у меня. И в таком случае я, без сомнения, был бы готов передать его Управлению Общественной Безопасности. Но в данном случае неизбежно встает вопрос о гарантиях…

        - Гарантиях чего?  - Голос в трубке был спокоен и невыразителен - казалось, у человека, которому он принадлежал, напрочь отсутствовали эмоции.

        - Гарантиях моей безопасности. Гарантии того, что после передачи Архива меня не прихлопнут как человека, узнавшего немного больше того, что ему положено.

        - От имени Управления готов гарантировать вам полную неприкосновенность. При условии, что вы немедленно передадите нам Архив.

        - Знаете, я как-то не очень доверяю словам, они в нашем мире ничего не стоят. И кстати - вы, наверное, допускаете вероятность того, что человек, сумевший завладеть Архивом, сможет позаботиться и о своей безопасности? Это я к тому, что не стоит предпринимать скоропалительных действий - всяких там спецопераций, штурмов, захватов… Все это может привести к тому, что некоторые сведения о некоторых весьма высокопоставленных особах окажутся в руках прессы. Можно представить, что тогда начнется…

        - Это шантаж,  - спокойно констатировал его собеседник.  - Между прочим, действие уголовно наказуемое.

        - При чем тут шантаж?  - наигранно возмутился Хозяин.  - Это всего лишь забота о собственной безопасности. Просто хотелось бы избежать непродуманных действий и постараться договориться полюбовно.

        - Договориться можно. Но для начала перестаньте играть словами - мы точно знаем, что Архив у вас. Он нам нужен, поэтому сообщите ваши условия.

        - Вот это уже деловой разговор. Прежде всего вы должны помнить о том, что я вполне могу оставить себе некоторые сведения из Архива - как залог своей безопасности. Сведения эти будут храниться в абсолютно надежном месте и никогда не станут всеобщим достоянием - в том случае, если вы на деле оставите меня в покое, не будете вмешиваться в мои дела и в мой бизнес.

        - Это все?

        - Еще нет. Условие второе. Есть еще несколько человек, которые знают об Архиве. Вам надлежит позаботиться о том, чтобы они никому никогда ни о чем не проболтались. Это, между прочим, в ваших же интересах.

        - Кто эти люди?

        - Самыми опасными являются Даяна Стоунер и Максим Крылов - думаю, в ваших картотеках обязательно что-нибудь на них сыщется. Пока эти люди на свободе, о передаче Архива не может быть и речи.

        - Кто еще знает об Архиве?

        - Некоторой информацией владеют Томас Беккер и Рашид Ардаганов, о них тоже стоит позаботиться. Особенно о первом.

        - Это все?

        - В основном. Есть еще несколько человек, но они не представляют большой опасности.

        - Господин Гейл,.нам решать, представляют они опасность или нет. Кто эти люди?

        - Их около двухсот человек. Я передам вам список вместе с Архивом.

        - Хорошо, ваши условия приняты. Наши обязательства: мы позаботимся о Даяне Стоунер и Крылове и гарантируем вам полную безопасность. Гарантией служит возможность того, что вы можете сохранить у себя