Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Морозова Евгения: " Сокровище Ордена Святой Ильги " - читать онлайн

Сохранить .
Сокровище ордена Святой Ильги Евгения Морозова
        Черный остров располагался на южных границах империи и служил своеобразным форпостом, охраняя рубеж и сигнализируя об опасности. Здесь, на самом краю империи, были расположены военные сотни. Император, будучи дальновидным и умелым правителем, не жалел ни средств, ни времени для оснащения данного клочка земли и частенько наведывался с проверками сам или отправлял людей проверенных и надежных. Казармы располагались на восточном береге острова, на западном же стоял… монастырь, чем и объяснялись приплывающие по весне, когда льды еще не сковывали могучую Рысь, богомольцы.
        Монастырь Святой Ильги был старейшим в империи и единственным в своем роде. Наводнившие столетие назад эту землю маги разных мастей свергли мелких правителей и объединили разрозненные клочки земли, создав империю, оплотом которой стали древние роды магистров-некромантов и алхимиков. Прежние религии и учения искоренялись на корню. Исключение было сделано лишь для монастыря Святой Ильги. Почему? Никто не знает. Доподлинно лишь известно, что тогдашний император сам объезжал подобные места и живым редко кого оставлял, казной же монастырской также не брезговал. А как попал на Черный-то остров, так и присмирел. Через день издал указ, чтобы монастырских не трогали и не препятствовали паломникам. Тогда-то и заложил основу крепости военной, да места под казармы разделил. Так и повелось. А что произошло - так никто и не узнал, время-то смутное было, а монастырь, тем временем, славу приобрел удивительную и стали стекаться туда не только люди верующие и богобоязненные, но и простой люд, работники разные, да торговцы. А спустя какой-то десяток лет при монастыре, с позволения императора, была открыта школа для
девочек. За честь почитали, если дочь была выбрана в такую школу. Всех подряд не брали, отбор особый был. Кто-то впоследствии так и оставался под защитой стен монастырских, многие их покидали и разносили славу о добрых и умных наставницах, обучении мудром и непредвзятом, и лучшим подтверждением была чистота и сила, искрившаяся в этих девушках. Это-то и было загадкой - принимали обычных девочек без крупицы силы магической, а спустя 7 лет покидали монастырь целительницы с богатыми знаниями и необычным для империи Темных светлым источником силы.
        ЕВГЕНИЯ МОРОЗОВА
        СОКРОВИЩЕ ОРДЕНА СВЯТОЙ ИЛЬГИ
        ГЛАВА 1 ПРЕДАТЕЛЬСТВО
        Густые дубравы опоясывали Черный остров, изредка допуская в свои тайны редких путников, чаще богомольцев и, как ни странно, военных. Так уж получилось, что Черный остров располагался на южных границах империи и служил своеобразным форпостом, охраняя рубеж и сигнализируя об опасности. Здесь, на самом краю империи, были расположены военные сотни. Император, будучи дальновидным и умелым правителем, не жалел ни средств, ни времени для оснащения данного клочка земли и частенько наведывался с проверками сам или отправлял людей проверенных и надежных. Казармы располагались на восточном береге острова, на западном же стоял… монастырь, чем и объяснялись приплывающие по весне, когда льды еще не сковывали могучую Рысь, богомольцы.
        Монастырь Святой Ильги был старейшим в империи и единственным в своем роде. Наводнившие столетие назад эту землю маги разных мастей свергли мелких правителей и объединили разрозненные клочки земли, создав империю, оплотом которой стали древние роды магистров-некромантов и алхимиков. Прежние религии и учения искоренялись на корню. Исключение было сделано лишь для монастыря Святой Ильги. Почему? Никто не знает. Доподлинно лишь известно, что тогдашний император сам объезжал подобные места и живым редко кого оставлял, казной же монастырской также не брезговал. А как попал на Черный-то остров, так и присмирел. Через день издал указ, чтобы монастырских не трогали и не препятствовали паломникам. Тогда-то и заложил основу крепости военной, да места под казармы разделил. Так и повелось. А что произошло - так никто и не узнал, время-то смутное было, а монастырь, тем временем, славу приобрел удивительную и стали стекаться туда не только люди верующие и богобоязненные, но и простой люд, работники разные, да торговцы. А спустя какой-то десяток лет при монастыре, с позволения императора, была открыта школа для
девочек. За честь почитали, если дочь была выбрана в такую школу. Всех подряд не брали, отбор особый был. Кто-то впоследствии так и оставался под защитой стен монастырских, многие их покидали и разносили славу о добрых и умных наставницах, обучении мудром и непредвзятом, и лучшим подтверждением была чистота и сила, искрившаяся в этих девушках. Это-то и было загадкой - принимали обычных девочек без крупицы силы магической, а спустя 7 лет покидали монастырь целительницы с богатыми знаниями и необычным для империи Темных светлым источником силы.
        Бывали попытки, конечно же, и узнать, что творится за стенами монастыря, проникнуть тайком и выведать, да только сгинули-то охотники до силы дармовой и секретов монашек. Никто так и не вернулся.
        Военным же был отдан недвусмысленный приказ: ни под каким предлогом покой монастыря не нарушать, всякого ослушавшегося ждала смерть без разбора причин, побудивших этого самого приказа ослушаться. Так и существовали рядом - женский монастырь и военные части темных.

* * *
        - Сестра, вы надолго уезжаете? - канючила рыжеволосая тринадцатилетняя девочка, держась за круп коня и поглаживая его.
        - Нет, Лира, на пару дней, не больше. Не волнуйся, ты ведь остаешься не одна.
        - Не одна, верно. А вдруг опять случится как прошлый раз? Огонь и молния, и все такое? - в голосе девочки явно ощущался страх, и сестра поспешила ее успокоить.
        - Ты ведь все знаешь и справишься с пробуждением источника, Лира. Ты - моя лучшая ученица.
        - Правда? - девочка неверяще посмотрела на стоящую напротив наставницу.
        - Конечно, я никогда не лгу вам.
        - Неужто лучше, чем Марьяна?
        - Так и есть.
        Девочка аж подпрыгнула от счастья, ее щеки раскраснелись, и она хотела сразу что-то сказать, но сестра ее опередила.
        - Только от своей лучшей ученицы я рассчитываю увидеть мудрость в поступках ее и отсутствие себялюбия. Ты же не будешь рассказывать о том, что я тебе только что сказала? Верю, что ты меня не разочаруешь.
        Девочка мгновенно сдулась, но тут же взяла себя в руки и преданно посмотрела на женщину.
        - И присмотри за младшими. Лира, это твое первое задание. Знаешь, что это значит? Твой путь открыт. Я посмотрю, как ты справишься с ним. Если, - женщина подняла указательный палец, ты выполнишь его, я буду сама дальше обучать тебя. Поняла?
        Глаза девочки буквально вспыхнули от охватившего ее счастья.
        - Почту за честь, наставница, - девочка низко поклонилась, а женщина ласково погладила ее по голове и тут же вскочила на коня.
        - Береги себя, Лира. И не забывай - ты можешь все.
        Девочка вновь низко поклонилась и выпрямилась лишь тогда, когда лошадь скрылась из вида. Затем Лира коснулась рукой оставшегося на песке следа своей наставницы и дотронулась до сердца. Она выполнит все, что велено, даже ценой собственной жизни.

* * *
        Мне сразу не понравился этот срочный съезд. Непонятны были и цели. Ведомство по религиозным делам имело к монастырю некоторые вопросы, разрешить кои можно было лишь в присутствии представителя монастыря, никак иначе, ни письмом, ни вестником. Странно. И очень не вовремя. Несвоевременность подобного вызова объяснялась тем, что в монастыре осталось лишь двое старших наставников, остальные разъехались с традиционной миссией по всей империи, отбирать талантливых девочек и рассказывать о нашей жизни в монастыре, о нашей вере. В принципе волноваться не стоило, ведь под боком гарнизоны темных, ворота крепки и старшие ученицы прекрасно могут защититься. Да и не от кого защищаться уже. Последние искатели удачи были лет 10 назад, не меньше. Но почему тогда так тяжело на душе? Почему так тоскливо?

* * *
        - Эй, Лира, ты чего светишься вся? Родные пряники прислали?
        - Нет, - девочка махнула рукой, - просто… просто настроение хорошее, вот и все. А вы чего здесь сидите? Время для занятий ведь? - спросила он группу своих одногодок.
        - Так наставники разъехались все. Неохота, - честно признались девочки.
        Лира их понимала. Ей тоже было часто неохота заниматься, но наставница, да, теперь именно так, ее наставница дала ей задание, и она должна соответствовать, иначе какая из нее ученица? Стыд один.
        - Сана, Лия, Марика, а давайте мы сделаем сюрприз для сестры Алиты? Она вернется, а мы к тому времени новые темы прошли. Ей ведь приятно будет.
        Девочки задумались. С одной стороны, сестру Алиту любили очень. Добрая, но справедливая, строгая и в то же время, удивительно милосердная. Прощала лишь, видя искреннее раскаяние. К тому же, умная и красивая, хотя последнее для сестры монастыря Святой Ильги было не то чтобы преимуществом, скорее немного мешало. Но так хотелось отдохнуть, понежиться на солнышке, поиграть в мяч и просто полениться… Последнее в монастыре не поощрялось, и за лень сурово наказывали. Девочки переглянулись и тяжело вздохнули.
        - Хорошо, Лира. В библиотеку пойдем?
        - Да, - обрадовалась девочка, - а я за другими сбегаю.
        Девочки кивнули и побрели в сторону лестницы. На втором этаже располагалась огромная библиотека. Книги разрешалось брать без спросу, не нужно было ставить отметки. В монастыре полагались на честность, и такая тактика была полностью оправдана. Даже библиотекаря как такового и не было вовсе.
        Сана и Лия сразу же отправились к полкам. Марика осталась у столов, приготовила всем бумагу и перья, все, что нужно для записи. Вскоре подтянулись и остальные ученицы вместе с довольной Лирой. Девочки не забыли и про пирожки. Подкрепиться ведь не помешает.
        Работа шла полным ходом. Изредка забредали ученицы постарше, иногда мимо проходили сестры, с улыбкой наблюдая за старательными девочками. Никто не мешал, никто ничего не спрашивал. Пирожки скоро закончились, и Лира вызвалась принести еще. За окнами уже потемнело, но они осилили две темы. Сегодня осталось только законспектировать основное, завтра повторить. Можно еще нарисовать красивый плакат и подготовить выступление. Сестре Алите бы такое точно понравилось.
        На кухне никого не было. Однако на столе стояли большие корзины, накрытые салфетками. Доносящийся аромат говорил сам за себя. Кухарка Дана всегда готовила много, впрок и оставляла на столе. Мало ли, может кто-то не успел на общий ужин, или пропустил по другой причине. Что ж теперь голодать что ли? Тут же стояли крынки с молоком и душистым соком, далее аккуратные бутыли, наполненные травяным настоем.
        Лира нагрузила припасы на поднос и не торопясь отправилась в сторону библиотеки. Подобные пикники также не возбранялись в монастыре. Потребление пищи духовной не пойдет впрок без хлебной корочки, - часто говорила сестра Марта. Идти было неудобно, поднос закрывал всю картину. Но Лира отлично знала все повороты, а как иначе, когда живешь здесь с 5 лет. Честно говоря, Лира и забыла про свой дом. Родители вроде неплохие, хотя плохо помнила уже. Изредка приезжал дядька и привозил разные вкусности и вещи кое-какие. Родители же почему-то не наведывались, но Лира не скучала. Она уже давно решила, что останется здесь, как сестра Алита, которая скоро станет ее наставницей. Ей же все будут завидовать! Девочка остановилась и чуть перевела дыхание. Поднос и впрямь был очень тяжелым.
        Вдалеке послышался шум. Неужели девочки без нее расшалились? Да нет, не могли они. Устали здорово. Сил на всякую ерунду точно не осталось. Но, все же, надо поспешить. Эх, поднос-то какой неудобный!
        Лира торопилась как могла, но все равно не успела. Раздавшийся резкий крик вывел ее из равновесия. Она чуть не упала, но подносу повезло меньше: пирожки упали почти неслышно, чего нельзя было сказать о глиняной посуде. Этим грохотом она, наверное, разбудила всех, кто уже решил отдыхать. Как назло, факелы и свечи в коридоре почти погасли, и не столько светили, сколько чадили. Это было немного странно, так как сестра, заведующая всеми хозяйственными делами, была очень ответственной и своими обязанностями не пренебрегала. Из-за угла появилась какая-то фигура, и Лира на миг забыла о крике и обрадовалась своей сестре. Ее сейчас, наверное, поругают, но лучше так, чем непонятное беспокойство, и, возможно, уже приближающаяся к ней сестра объяснит ей, чем вызван был этот крик. В монастыре она еще такого не слышала. Здесь все были спокойны и размерены, никто никуда не торопился, да и бояться им было нечего.
        Неясный свет охватил приближающуюся фигуру, и Лира испугалась еще больше. Сестру с такой стремительной походкой, да еще и такую высокую она не помнила. Девочка неловко отступила назад и поскользнулась на разлитом молоке. Не успев даже ахнуть от неожиданности, она оказалась на полу. Поморщившись от боли, она подняла голову и увидела то, что поразило ее до самой глубины души - перед ней была не сестра, монашеское одеяние, которое показалось ей вначале, было лишь длинным плащом. Перед ней стоял мужчина. Это было уже само по себе неправильно. В монастырь мужчины не просто не допускались, они не могли сюда войти. Говорили, что это древняя магия, но проверить так никто и не решился, все верили на слово. И вот теперь перед ней стоял высокий, заросший и ухмыляющийся мужчина. Он окинул ее взглядом, от которого девочка поежилась и вся сжалась.
        - Детка, не бойся, я провожу тебя к твоим подружкам. Дай мне руку, - незнакомый мужчина улыбнулся и протянул ей руку, но Лира не верила ему, она не знала, как он сюда попал, и кто он такой на самом деле. Одно было ясно точно - они все в опасности.
        Девочка протянула перепачканную мокрую из-за молока руку, и сразу же ощутила твердый захват на своем запястье. Это лишь подстегнуло ее решимость. В монастыре Святой Ильги особое внимание уделялось всестороннему развитию девочек от элементарных навыков чтения до тяжелейших физических нагрузок. К слову, Лира только год изучала науку движений, но и этого ей хватило с лихвой. Выскользнув из казалось бы надежного захвата, словно уж, она оттолкнулась от мужчины и побежала так быстро, насколько могла. Сам незнакомец, не ожидая подобного сопротивления, упал и разразился проклятиями, которые монастырь не слышал с момента своего основания.
        Лира не оглядывалась, понимая, что каждая секунда дорога. Девочка свернула в другой коридор и резко остановилась перед картиной во весь рост, изображавшей саму Ильгу. Только Святая, давшая имя монастырю, на картине вовсе не походила на монахиню. На ней были простые добротные штаны и подбитый мехом жилет и светлая рубашка. В одной руке темноволосая Ильга держала книгу, в другой на ладони, протянутой вперед сверкающий камень - символ мудрости, как говорили наставницы. Лира нажала третий кирпич слева от картины, и перед ней открылся вход в темный туннель. Девочка проскользнула внутрь и наспех закрыла картину-дверь и вовремя, спустя секунду мимо пробежал запыхавшийся мужчина.
        Лира перевела дыхание и посмотрела на Святую, изображение которой было и с обратной стороны, только немного иное - в этот раз в ее руках были одинаковые клинки, сверкающие не слабее того камня мудрости, вся ее поза говорила о том, что вот-вот она бросится в атаку.
        Лира помнила слова наставницы. Она должна была постараться каким-нибудь образом помочь остальным. А то, что они в беде, девочка уже не сомневалась. Весь монастырь был пронизан тайными подземными ходами, в одном из которых Лира как раз и оказалась. В частности, этот вел в подвалы монастыря, туда, где хранились припасы, но у него было еще одно ответвление - в спальни старших учениц (очень удобно, кстати). Туда-то как раз Лира и решила поспешить. Хотелось найти хоть одну знакомую сестру, чтобы разделить с ней свои опасения, чтобы она помогла советом и хоть на секунду унять сумасшедшее сердцебиение. Девочка побежала вниз по темной лестнице.

* * *
        Я проехала уже половину пути, но сомнения так и не исчезли. Внутри все буквально кричало о том, что мое место не здесь, я не должна ехать, необходимо вернуться. Я остановилась. Дымка недовольно заржала и покосилась на меня. Впереди как раз виднелся объезженный со всех сторон тракт, если потороплюсь, уже сегодня переночую в придорожной гостинице, а завтра днем - буду на месте. Что же делать?
        Закусив губу, я еще раз оглянулась. Темнело. И закат был какой-то неспокойный, красновато-серый. В этот момент я и решила. Пускай я навлеку на себя наказание и осуждение, но у меня сердце не лежит к этой поездке. Надо вернуться как можно быстрее! Дымка не возражала тоже и понеслась словно ветер. Лишь бы успеть!

* * *
        Лира тихонько отворила очередную картину-дверь в спальню старших учениц. К ее сожалению, комната была пуста. Однако все в ней свидетельствовало о скорых сборах или о чем-то похуже: покрывала были сорваны, некоторые вещи просто валялись на полу, обычно сестры себе такого не позволяли, аккуратность прививалась с самого детства. Вот еще разбитая кружка и распахнутые шкафы. Лира надеялась, что девочкам удалось скрыться, прежде чем их нашли. Да что же здесь происходит? Лира неожиданно для себя дернула носом и ощутила влажные дорожки на щеках, глаза затуманились от подкативших слез.
        - Не буду плакать! - топнула ногой Лира и чуть не разрыдалась громче. Все так же шмыгая носом, девочка плотно закрыла за собой дверь и решила обследовать еще и подвалы. Если не выйдет, нужно будет искать другой ход, а это значит выйти из надежного убежища тайных переходов. Кто бы мог подумать, что ее дом, монастырь, может быть ненадежным?
        Лира несколько раз глубоко вздохнула, вытерла слезы и побежала вниз. Подвалы монастыря были огромными, и это объяснялось не только количеством припасов, но и тренировочными залами для старших сестер. Туда Лира еще не ходила (не положено было по возрасту), но, как и все, знала, что именно там находится. Девочка все же немного запыхалась и решила чуть переждать и отдохнуть, чтобы ее никто не увидел, и не услышал.
        Едва заметно отодвинув дверь, Лира выглянула, но было очень темно. Факелов не было, свеч и подавно. Оно и не удивительно: кому надо спускаться в подвалы ночью? А если бы и возникла такая необходимость, сестра взяла бы с собой несколько факелов еще там, наверху.
        Было страшно выходить в темноту. Лира знала это, но никак не могла побороть свое опасение. Сестра Алита говорила, что умение посмотреть в лицо своему самому ужасному страху является лишь одной из множества ступенек на Пути. И сейчас у Лиры появилась возможность совершить шаг вперед. Но как это сделать, когда ноги дрожат, а предательский холодный пот покрывает всю спину и делает руки липкими, а сердце жалким?
        Девочка громко сглотнула и приоткрыла дверь пошире, постояла еще пару минут. Глаза стали привыкать к темноте, и вот она уже рассмотрела широкие дубовые полки с многочисленными банками, а знакомые запахи копченостей и специй немного ослабили ее страх.
        Лира вышла и плотно закрыла за собой дверь. Она решила пойти к залам для тренировок, надеясь все же встретить хоть кого-то из старших, и ее надежды не были безосновательными. Старшие ученицы очень часто оставались в залах допоздна, занимаясь самостоятельно, оттачивая различные приемы и совершенствуясь в магии. Да-да, именно в магии. Но, к сожалению, ее источник еще не открыт. А, жаль! Как бы он сейчас пригодился! Однако эта мысль ее немного приободрила. Уж если она, совсем еще новичок, убежала, то уж старшие сестры и подавно. К тому же, в монастыре оставалось еще несколько наставниц. Вот только где они…
        Лира шла и прислушивалась, стараясь уловить хоть какой-то звук. Может быть, поэтому она и расслышала тихое сопение вперемежку со всхлипами.
        - Кто здесь? - дрогнувшим голосом спросила Лира.
        В ответ - молчание. Неужели, показалось?
        - Это я, Лира. Кто здесь?
        Справа послышалась возня, и из-за ящиков с яблоками показалась рыжая голова маленькой девочки лет 6.
        - Лила! - крикнула, немного картавя, малютка и повисла у нее на шее.
        - Соли! Ты как здесь? Что случилось?
        - Я пошла за сестлой, она тут…
        - Тренируется?
        - Да! - выпалила девочка, прижимаясь к Лире. - С ней были все сталшие. Я подсматливала и тут такой шум, клики, я спляталась, хотела убежать и не смогла. Испугалась, - Соли тихо всплакнула, а Лира с опаской посмотрела в сторону залов. Что же там произошло?
        - Соли, послушай. Мне надо пойти и посмотреть, я должна убедиться, что там никого нет, а ты пока прячься обратно. Потом мы с тобой поищем остальных. Хорошо?
        - Мне стлашно, Лила, - прошептала девочка, Лира поспешила ее успокоить:
        - Не бойся, ты так здорово спряталась, я бы тебя ни за что не нашла. Я скоро вернусь.
        С трудом отцепив от себя перепуганную малышку, Лира подсадила девочку и спрятала ее за ящиками. Затем, так же почти неслышно, Лира пошла вперед. Вдали уже угадывался тусклый свет. Наверняка, сестры брали с собой факелы. Закусив от волнения губу, девочка остановилась перед первым залом. Странная, неестественная тишина давила на уши. Хотелось убежать, спрятаться вместе с маленькой Соли и ждать, пока кто-нибудь из взрослых не найдет тебя, не успокоит. Но, как же тогда обещание, данное наставнице? Как она посмотрит ей в глаза? Лира решилась и толкнула дверь. Возможно, знай она заранее, что увидит, она бы никогда этого не сделала, но грядущее неведомо никому. Оглядев зал, Лира потеряла дар речи. Страх? Нет, тихий ужас расползался по ее телу, сковывая и замораживая. Все старшие сестры лежали сломанными куклами в лужах крови, а их остекленевшие глаза были направлены вверх.
        Лира не знала точно, сколько она там простояла. Просто не могла пошевелиться, сдвинуться с места. Из ступора ее вывел негромкий плач. Соли! Она могла подумать, что Лира ее бросила. Надо вернуться и унести хотя бы одного ребенка, хотя бы только ее. Лира молча закрыла дверь и побежала назад. Ей не хотелось думать, что там, в том зале, были все старшие сестры. В этом году многие из них должны были покинуть стены монастыря, некоторые хотели остаться. Теперь это уже не произойдет. Странно, но теперь Лира не плакала. Прежний страх куда-то ушел и уступил место какому-то удивительному спокойствию.
        - Соли, это я! Выходи, быстро отсюда уходим!
        Девочка выползла из своего укрытия и посмотрела заплаканными глазами на свою спасительницу.
        - Нет времени плакать, Соли, надо уходить, - Лира взяла малышку за руку и побежала к двери, ничего не объясняя. Ей хотелось убежать от этого места как можно дальше, стереть его из памяти, но, к сожалению, она отчетливо понимала, что это невозможно, что именно с этого момента она перестала быть ребенком.

* * *
        Все же я загнала лошадь. Дымка стала отчаянно хрипеть, а до монастыря еще столько миль. Пришлось остановиться. Даже если я сейчас пойду пешком, то вряд ли доберусь быстрее. Я расседлала Дымку, и лошадь даже не стала пастись, просто устало легла. Я принесла ей немного воды и разожгла костер. К тому же ночь. Надо было остановиться еще раньше. Удача, что Дымка не переломала себе ноги. Но я так торопилась обратно. Тревога росла все больше и больше. Столько знаний, столько силы, а в данной ситуации я ничего не могу поделать сама. Вот бы обратиться хоть к кому-либо за помощью. Отправлять вестника сестрам нет смысла. Ничего не известно. А вдруг в монастыре все хорошо и я просто себя накручиваю. Как тогда смотреть им в глаза? Нет. Но, все же надо что-то придумать.
        Я рассеянно осмотрела поляну. Тяжелые кроны спускались почти до земли, шелестели листья, тяжело храпела лошадь… Дымка, прости! Я подошла к ней и присела рядом, опустила руки на круп и услышала учащенное сердцебиение. Без моей помощи тебе сейчас никак. Руки засветились слабым серебристым светом. Дымка сначала дернулась, а потом обмякла и немного успокоилась. Моя исцеляющая магия не нарушила покоя леса: животные все так же принюхивались и охотились, насекомые шуршали по траве. Не то, что сила темных. Когда они совершают заклинания, лес замирает, и даже мы это чувствуем. Вот я ощутила как слабость покинула Дымку, и кобыла благодарно заржала в ответ. Я отвела руки, и привычная дрожь сразу же накатила. Нет силы без слабости. Самый первый урок. Я отошла к костру и лениво смотрела, как лошадь потянулась к воде, а потом привстала и стала мирно щипать травку. Я поднесла руки к огню. Немного знобило, то ли от слабости, то ли от напряжения. Будь моя воля, я бы уже была в монастыре. До заката оставалась лишь пара часов.

* * *
        Лире и Соли удалось перебраться в другой ход. В монастыре было очень тихо, и они бесшумно миновали центральный холл и, опустившись на корточки, пролезли в почти невидимую дверцу, плотно слившуюся с узором стены. Этот ход вел к спальням наставниц. Лира очень рассчитывала, что все же они смогут найти хоть кого-то. Думать о том, что погибли все, девочка себе запрещала, но перед глазами то и дело мелькали тела старших сестер. На худой конец можно воспользоваться и ответвлением этого хода, который выводил из монастыря. Только вот куда, сама Лира не знала, но все же лучше, чем терпеть неизвестность здесь.
        Они остановились перед еще одной внутренней картиной Святой Ильги. На этот раз та стояла на коленях, руки обращены ввысь, как-будто она о чем-то просила, умоляла высшие силы. Мечи, покрытые ужасным кровавым узором, лежали возле ее ног.
        - Я такую еще ни разу не видела, - пробормотала уставшая Соли. - Жалко ее.
        И впрямь. По щекам Святой, словно настоящие, капали слезы.
        Лира нервно дернулась и чуть приоткрыла дверь. Тихо. И темно. Оставив Соли в нише, она выглянула. Перед ней была обычная келья, коих насчитывалось бесчисленное множество в монастыре, ничем не отличавшаяся от комнат учениц. Так было принято. На расстеленной кровати лежала женщина. Сестра Марта. Лира сразу же узнала ее по огненно рыжим волосам и возблагодарила небеса. Наконец-то! Сейчас все прояснится!
        Девочка неторопливо вышла из своего убежища и огляделась. Никого. Сестра Марта довольно громко сопела. Но этому звуку Лира ужасно обрадовалась. Она подошла к кровати и осторожно коснулась руки сестры. Женщина резко захрипела и дернулась. Лира хотела убежать, но сестра моментально схватила ее за запястье.
        - Стой! - женщина сильно закашлялась, и даже в неярком лунном свете Лира отчетливо увидела пятна крови на ее губах.
        Лиру пронзила догадка - здесь она не найдет помощи. Она пришла, но слишком поздно.
        - Лира, - еле слышно прошептала женщина, - подойди.
        Девочка приблизилась, хотя делать ей это совсем не хотелось. Видеть так близко умирающего человека и держать его за руку, было выше ее сил.
        - Слушай, это предательство, - сестра Марта закашлялась, и несколько капель крови попало на лицо Лиры. Девочка судорожно сглотнула, но не отошла.
        - Предательство?
        Женщина тяжело дышала, собираясь с силами.
        - Беги по этому ходу, до самого конца…
        - Я не знаю, куда он ведет. Со мной Соли еще.
        Сестра Марта слабо улыбнулась.
        - Это хорошо. Найди, кого сможешь, и беги по этому ходу. Он ведет к Темным.
        - К Темным? - девочка в страхе отшатнулась. В своем ли уме умирающая сестра, что посылает ее к этим чудовищам? Об их ритуалах и непонятной магии наслышаны все. Да чего стоит состояние ужаса и брезгливости всех сестер, когда эти изверги творят свои заклинания!
        - Не бойся их. Помогут…
        - Сестра Марта, я не могу, они же страшные, да и…
        Девочка замерла. Сестра Марта больше не хрипела. Ни единого звука. Лира быстро выбежала из комнаты в потайной ход. Руки ее тряслись, и она сцепила их в замок, чтобы не выдать своего состояния перед Соли.
        - Лила?
        - Да, малышка, это я. Не бойся.
        - Ты нашла кого-нибудь?
        - Нет, - не задумываясь, ответила Лира, - в комнате никого не было. Послушай, сейчас нам нужно убедиться, что никого не осталось в жи…, никого не осталось в замке. Поищем еще немного и пойдем из монастыря. Надо сообщить, что здесь произошло. Хорошо?
        - Да, но нам снова придется выходить из хода? - жалобно спросила Соли.
        - Тебе нет. Я оставлю тебя здесь. Если я скоро не вернусь, иди прямо и не сворачивай. Поняла?
        - Мне стлашно, Лила, не блосай меня, пожалуйста, - девочка мелко задрожала, и Лира сразу же согласилась. Еще чего доброго заблудилась бы в этом ходе. Но самое главное, что даже с этой малышкой, она не ощущала такого страха и липкого одиночества, накатывающего все новыми волнами. Неужели они остались только вдвоем? Сколько было в монастыре сестер и учениц? Оставалось около сотни, примерно 15 сестер и около 20 учениц разъехались по округе…
        - Пойдем, Соли! Надо проверить еще несколько ходов.

* * *
        Я так и не уснула. Стоило лишь забрезжить первому лучу света, как я уже седлала Дымку. Я гнала изо всех сил, и уже через пару часов показались стены и шпили монастыря. Внешне все было как обычно, но на душе стало вновь так тоскливо и неспокойно, что я поспешила вперед.
        Уже подъезжая к небольшому пролеску, как раз перед главными воротами, я ощутила острый приступ паники. Внутренний голос говорил, нет, кричал об опасности. Но, что могло произойти в монастыре. Мой дом всегда был безопасным местом. Здесь находили приют брошенные, покинутые, больные и просто одинокие по своей природе женщины. Я постаралась успокоиться и отбросила ненужные страхи. Передо мной были высокие деревянные ворота, отделявшие меня от моих учениц и такого долгожданного ощущения спокойствия. Я дернула за неприметный рычаг и въехала во двор.

* * *
        Лира и Соли тихо вылезли из потайного хода. Занимался рассвет, и становилось как-то спокойнее. Возможно, при свете дня все то, что они увидели, покажется лишь ночным кошмаром и ничем более.
        - Соли, ни звука! - прошептала Лира и потащила девочку за собой. Они пошли к библиотеке. Как же Лире не хотелось туда возвращаться! Но там были подруги. Возможно, она узнает, что с ними произошло. Про себя Лира уже решила, что если и здесь она никого не найдет, то побежит по ходу, указанному сестрой Мартой. И пусть он ведет хоть к Темным, хоть в пропасть. Хотя бы Соли она вытащит отсюда.
        Неестественная тишина резала по ушам. В это время девочки уже просыпались и шли на утренние молитвы, потом на завтрак и на многочисленные занятия. Возле душевых уже было бы шумно и тесно. Лира осторожно заглянула в библиотечный холл. Никого. Девочки медленно зашли в огромное помещение. Многочисленные стеллажи и полки с книгами, читальные залы и потухшие свечи - вот все, что они здесь обнаружили. Ни единой живой души. Соли тихо всплакнула.
        - Ну, что ты, Соли. Не плачь. Сейчас мы вернемся обратно и пойдем к ходу. Надо известить людей, что что-то здесь произошло. Не бойся.
        - Куда все исчезли, Лила? Никого нет. А моя сестла?
        О сестре Соли вообще говорить не хотелось, тем более, вспоминать.
        - Я ее не видела, малышка. Нам нужно уходить. Здесь оставаться небезопасно.
        - Хорошо, - Соли шмыгнула носом и обернулась к выходу, и тут же уцепилась за подол Лиры.
        - Ну, что опять? Мы же договорились…
        - И о чем же вы договорились, малышки? - прокаркал высокий мужчина в темном плаще. За его спиной стояли еще двое, или трое незнакомцев в плащах. Длинные капюшоны скрывали их лица, в то время как лицо предводителя исказила злобная ухмылка.
        Попались! И причем так глупо. Лира дернула Соли поближе, и встала впереди, закрывая малышку.
        - Кто вы такие? - как бы Лира хотела, чтобы ее голос не дрожал в тот момент, но на самом деле незнакомцы услышали лишь дрожащий писк. В ответ мужчины засмеялись, а их предводитель весело посмотрел на жавшихся друг к другу девочек и сказал:
        - Мы - ваши новые хозяева. Всего лишь. А теперь иди сюда, девочка. Не доводи до греха.
        Стоящий справа мужчина в капюшоне громко заржал. Лира поморщилась и покосилась на тайный ход. Если бы она была одна, то успела бы спрятаться и закрыть за собой дверь. Но Соли… Что же делать?
        Мужчины приближались все ближе. Соли буквально свернулась в комочек. Девочка на ее счастье мало, что понимала. Но Лира, хоть и выросшая в монастыре, смутно подозревала, что ее ждет, и участь старших учениц показалась ей в тот момент высшим благом. В самом начале обучения им рассказывали об источнике силы. Темные говорят, что он есть лишь у магов, которые родились с этим даром, но сестры говорили, что это ложь. Каждый человек с сильной волей может пробудить источник, возродить в своем теле мощь и направить ее на помощь другим людям, не таким сильным. Лира знала, что скоро и она начнет обучение пробуждению источника, совсем скоро станет такой как наставница. В глазах девочки появились слезы. Она так мечтала, что сестра Алита станет ее учить. Да об этом мечтали все девчонки! Теперь это уже не сбудется… Но и сдаваться просто так она не собиралась.
        Она дернула Соли за руку и в мгновенье ока оказалась перед очередной картиной Ильги. Святая читала молитву при свете свечи, а за окном бушевала непогода, но на лице Ильги не отражались ни волнение, ни тревога, лишь спокойствие и умиротворение. Лира запихнула девочку в проход и повернулась как раз тогда, когда рука одного из мужчин потянулась к ней. Она очень надеялась, что Соли найдет выход. Совсем маленькая, но лучше там, чем здесь. Как Лира не храбрилась, все же она не удержалась. Стоило руке незнакомца коснуться ее шеи, как девочка зажмурилась и закричала. Закричала так, как никогда в жизни. Слезы полились градом, сердце было готово выпрыгнуть из груди, а крик так и не прекращался. Девочка, задыхаясь, рискнула открыть глаза и недоуменно моргнула. Перед ней стояли все те же незнакомцы. Их лица исказила злоба. Вот, предводитель протянул к ней руку, и его пальцы касаются ее шеи. Намерения этого мужчины сомнений не вызывали. Но… они все замерли, как будто замерзли. Ни единого шороха. Лира тяжело дышала и сама не могла пошевелиться. Это сделала она? Источник пробудился? Просто невероятно! Однако,
она не знала, как долго все это продлится. Лира распахнула тайную дверь и почти столкнулась с ошалевшей Соли.
        - Лила! Ты зачем так?
        - Тихо, малышка, так было надо. Надо убираться отсюда, - слова давались Лире с трудом, зубы стучали, да и все тело пробивала нервная дрожь.
        Лира даже не помнила, как именно, но им все же удалось перейти в нужный ход и побежать по его извилистому коридору. У Соли заплетались ноги. Малышка невероятно устала. Еще бы! Такое испытание… Но не отставала, не жаловалась.
        - Потерпи, Соли, уже скоро мы выйдем. Просто потерпи, - задыхаясь от долгого бега, выкрикнула Лира.
        У Соли даже не нашлось сил ответить, она еле кивнула.
        Лира не была уверена, но, все же решила поторопиться. Она точно знала, что в тайные ходы не может зайти никто, кроме сестер, поэтому и решилась все же открыть один из них перед этими незнакомцами. Но ведь раньше она была уверена, что и в монастырь ни одному мужчине хода нет. При одной мысли, что незнакомцы пришли в себя, и именно сейчас зашли в тот ход, кожа покрывалась мурашками, а ноги сами против воли несли вперед. Стало ощутимо холоднее. Возможно, они уже выбрались из здания. Лира оглянулась. Соли еле-еле плелась за ней.
        - Подожди, Соли. Давай немного помедленнее… Просто идем, не останавливайся.
        Но девочка видимо была уже на пределе сил. Соли рухнула как раз под ноги тяжело дышащей Лире и стиснула зубы, чтобы не расплакаться от усталости.
        - Прости, Соли! Прости. Сейчас мы просто посидим. Хорошо? Если не сможешь идти дальше, то я тебя понесу. Не бойся, - Лира спустилась по шершавой стене и села рядом с запыхавшейся Соли. Она уже и не ждала ответа, когда малышка почти прошептала:
        - Я смогу. Только чуть отдохну.
        Лира потрепала ее по голове и откинулась спиной на стену. Стоит признать, что ее первое испытание провалено. Но и проверить ее никто не сможет. Что случиться, когда сестра Алита вернется? Что ее там ждет? Лира закусила губу и помотала головой. Ее задача - сообщить об опасности. А дальше - будь, что будет!

* * *
        Я зашла в монастырь и удивилась царящей здесь тишине. Все куда-то ушли? Возможно. Сестра Марта любила водить девочек на сборы трав и кореньев. Но что-то было не так. Что именно, я понять не могла. Первым делом я зашла в комнаты учениц, и удивилась еще больше. Беспорядок, разбросанные вещи и учебники. Такого я еще не видела. Что-то определенно произошло. А, если так, то нужно немедленно спуститься в сокровищницу. Я еще обошла несколько келий, и вновь не нашла ни одной ученицы. Разрываясь между желанием обойти все комнаты и необходимостью, я все же выбрала последнее. Путь в сокровищницу был известен только сестрам-наставницам, а с недавнего времени и мне, потому что до отъезда я изъявила желание взять ученицу - Лиру. Девочка отлично справлялась со всеми заданиями, и уже сейчас можно было начать ее Путь. Я как раз подходила к повороту, когда услышала крик. Господи, кто-то кричал в монастыре… И так! Я забыла о сокровищнице и поспешила на крик. Да что здесь вообще происходит?!
        Мелькали многочисленные повороты, комнаты для занятий, коридоры и снова кельи, но я знала, куда бежать. Слух меня не подводил ни разу, как и зрение, которое улучшилось многократно после обретения дара. Я остановилась перед массивными дверями, ведущими в библиотеку, перевела дыхание и открыла их.
        Все те же бесконечные полки, заставленные древними и недавно приобретенными современными фолиантами. Сестры Даны нет. Довольно странно. С самого утра она вытирает пыль… Я осторожно прошла по коридору дальше, мимо стеллажей, мимо многочисленных столов со свечами. Мне показалось, что впереди кто-то есть. Чья-то фигура, но все чувства почему-то молчали. Вроде бы кто-то и стоит, но не живой. Я приблизилась еще на несколько шагов и к своему удивлению рассмотрела стоящих спиной ко мне мужчин. Немыслимо! Как они сюда попали?!
        Спустя 10 секунд я поняла, что они не шевелятся. Рассматривают что-то? Я задержала дыхание и выглянула из-за укрытия книг. Они смотрели на изображение Святой Ильги, коих довольно много в монастыре. Один из них протянул руку, словно пытался кого-то схватить. Да ведь там же тайный ход!
        Мужчины все так же не двигались, и я рискнула подойти поближе. Чего мне это стоило, знает, наверное, только Святая Ильга. Но борьба со страхом - есть основа Пути, и мне от этого никуда не деться.
        Я оказалась перед ними и видела каждую черту замерших тел. Впереди стоял высокий незнакомый мужчина с лицом, искаженным злобой. Я проследила за его рукой. И, точно. Он хотел кого-то поймать. Не трудно понять, что этот кто-то скрылся в тайном ходе. Я вновь обернулась к ним. Позади стояли тоже мужчины, но в темных плащах и с капюшонами, полностью закрывавшими лица. Прятались. Не хотели, чтобы их видели. К их сожалению, им это не помогло. Кто бы ни сотворил подобное с ними, эти незнакомцы уже не жильцы. Я не могу вернуть их обратно, да и никто, пожалуй, не сможет. Самое страшное в этом заклинании - это то, что они на самом деле живы, но погребены под своеобразным окаменением. Так они могут стоять века, пока кто-то не разобьет эти ужасные статуи. Самое интересное, что я не знала, кто в монастыре способен на такое. Неужели кто-то из послушниц? Нет, это не возможно. Вряд ли…
        Я с сожалением покосилась на тайный ход. Те, кто бежал по нему уже далеко, а раз в монастыре посторонние, то мой долг сберечь, прежде всего, его сокровище. Как только я это сделаю, тогда можно будет и поискать остальных. Но прежде чем отсюда уйти, я подошла к стоящим мужчинам и сдернула капюшоны.
        Предсказуемо. Но от этого не менее печально. Я знала этих людей, и не понимала, почему они находятся здесь. Передо мной стояли с каменными лицами глава ордена Святой Ильги, которому полностью подчинялся монастырь, и тот самый к кому я ехала на встречу, и его помощник, господин Саир. На лице главы я рассмотрела толику брезгливости. Видимо, ему совсем не нравилось то, что он увидел. Но, тем не менее, пошел на это. Зачем? Непонятно. Радовало лишь то, что сестры, скорее всего, увели учениц. Лишь немногие остались в монастыре. Но скоро я сама пройдусь по всем ходам и найду каждого потерявшегося, а пока надо спешить.

* * *
        Когда Лира увидела железную дверь, она даже не поверила и тихо всплакнула. Она несла Соли на спине уже, наверное, несколько часов. Пот застилал глаза и мешал видеть. Перед дверью девочка просто упала и посмотрела на примостившуюся рядом малышку. Дошли, слава Ильге, дошли. Лира протянула руку и коснулась каменной шишки рядом с дверью, та тут же заскрипела и створки раскрылись, пропуская ослепляющие клочки света, заставляющие морщиться и закрывать глаза. Может поэтому Лира не сразу увидела, где она собственно находилась. Может быть, именно поэтому не сразу осознала воцарившуюся тишину, неестественную и предвкушающую.
        Но когда поняла, то сразу же остановилась и прижала к себе еле плетущуюся Соли, потерла слезившиеся глаза и недоуменно осмотрелась. Перед ней стояло много Темных. Нет, Много, очень много Темных. Узнать их было не трудно. Все в военной форме. Столько людей Лира не видела никогда в жизни.
        Вот, один из них, высокий и темноволосый, направился в их строну. Лира прижала Соли к себе, чтобы малышка не испугалась. Сама же лихорадочно вытирала вспотевшую руку о подол платье, умудряясь держать другой ослабевшую малышку.
        Мужчина приблизился и сурово посмотрел на нее. На самом деле он оказался не таким уж и темноволосым. По вискам уже серебрилась седина, но по виду он не казался старым. Возможно, лет 40, не больше. Хотя кто знает этих Темных…
        - Кто вы такие? Как здесь оказались? - темноволосый многозначительно посмотрел за их спины, и Лира тоже обернулась. Перед ней была стена. Монолит скалы. И даже если присмотреться, то нельзя было рассмотреть ни единой щелочки.
        Лира громко сглотнула и обернулась к ожидавшему ее ответа Темному. Сейчас он казался ей очень высоким. Взрослый, к тому же военный. О них ходили ужасные слухи. Как только она додумалась идти сюда и вести за собой Соли? Они ведь могут убить их ради какого-нибудь ритуала.
        Мужчина сделал шаг вперед, и девочка не выдержала, отступила на шаг. Тишина не нарушалась. Стоявшие позади военные с интересом рассматривали девчонок, но никто не разговаривал. Все словно ждали ее ответа.
        - Я…, - голос прозвучал удивительно громко и как-то тонко, что особенно разозлило Лиру. Она уже не маленькая, ей почти 13. - Мы пришли за помощью. На монастырь напали. Все…, - она посмотрела на Соли, - никого не осталось, - почти прошептала Лира и упала.
        ГЛАВА 2 ПОМОЩЬ
        Она потеряла сознание, и за краткие мгновения небытия ей показалось, что в ней что-то изменилось, преобразовалось и вытеснило старое. Было ли это хорошо или нет, Лира не знала. Когда она открыла глаза, то обнаружила себя на узкой кровати, вокруг белые стены и множество таких же как у нее коек. Лазарет. Однако комната была пуста. И неудивительно, давненько никто не нападал на остров, так что раненых здесь и не могло быть.
        Лира чуть привстала, не обращая внимания на резкую головную боль, и оглянулась. Рядом с ее кроватью, на столике она заметила простой поднос с нарезанными кусочками фруктов и обычный стакан с водой. Есть хотелось ужасно, и она схватила первый попавшийся кусочек и буквально проглотила его. Фрукты закончились поразительно быстро. Лира выпила воду и немного перевела дух.
        Теперь, когда мысли немного прояснились, она хотела знать, прежде всего, где Соли и что происходит. Немного неловко, запутавшись в покрывале, она слезла с кровати и надела свои старые ботинки. Странно, но страха она не испытывала. Это место удивляло своей неприхотливостью, простотой и надежностью. Как и монастырь. Раньше.
        Лира открыла дверь и почти нос к носу столкнулась с одним из Темных и военной форме. Знаков отличия она не знала, поэтому непонятные нашивки ничего ей не сказали. Тем временем, мужчина оглядел ее с ног до головы и весело подмигнул. Веселого в своей ситуации Лира ничего не видела, поэтому девочка нахмурилась и презрительно посмотрела на незнакомца.
        - Где Соли? - задала она единственный волновавший ее вопрос.
        - Ну и ну, милая барышня, и чему вас только в монастыре учат? А где же ваше приветствие и благодарность? Эх, юное поколение…, - Темный покачал головой и даже цокнул языком. Лира ощутила слабое чувство вины. И, правда, она пришла сюда за помощью, а ведет себе как-то неподобающе. Но в следующее мгновение пробудившееся было раскаяние, моментально исчезло. Темный стоял напротив и с плохо скрываемым смехом наблюдал за ее реакцией.
        Лира ощутила злость. Пока этот… клоун тут развлекается, в монастыре происходит черт знает что, а Соли… Может, они отправили ее на жертвоприношение…
        Наверное, что-то отразилось в ее взгляде, что Темный как-то сразу подобрался и прищурился.
        - Инициированная значит? А не мала ли еще?
        - Хватит зубы заговаривать. Где Соли?
        - Хм…, - Темный неторопливо обошел девочку, все так же пристально осматривая, наконец, остановился и сказал, - с ней все в порядке, она на кухне. Сейчас и тебя туда отведу, а ты еще раз мне все расскажешь. Как тебя зовут?
        - Лира.
        - Очень приятно, юная барышня.
        - А тебя?
        Темный как-то странно хмыкнул. Хотя, что тут скажешь - детская непосредственность.
        - Меня зовут Даир.
        - Ты нам поможешь?
        - Обязательно, - кивнул мужчина и повел ее по удивительно чистой улице, - не волнуйся о времени, ты была без сознания не более часа. Организму просто требовалось время, чтобы прийти в себя. Сейчас, когда ты можешь спокойно все объяснить, я тебя выслушаю, хотя твоя подруга успела нам кое-что рассказать. Мы отправили несколько дозоров на вашу сторону, так что наши люди уже там.
        Эти новости и манера Даира говорить с ней как с взрослой, немного успокоили Лиру. К чему бы это ни привело, она все расскажет, обязательно. Лишь бы успеть до возвращения сестер. Вдруг там остался кто-нибудь еще…
        Даир привел ее к небольшому двухэтажному зданию. Лира всю дорогу старалась не обращать внимания на любопытные взгляды встречающихся военных. Она не привыкла к такому вниманию совсем. Уже поднимаясь по ступенькам вслед за Темным, она услышала звонкий голосок Соли и, оттолкнув удивленного Даира, побежала на голос и буквально ворвалась в первую комнату по коридору.
        - Соли!
        - Лила! Вот и ты! Дядя Лиддал поколмил меня и всякие шутки шутит.
        - Соли, прости, что бросила. Не знаю, что случилось. Ты как себя чувствуешь? Тебя не обижали?
        - Нет, ты что? Все холошо. А дядя Лиддал очень смешной.
        Лира покосилась на «дядю». Скорее всего, он все же Риддар, учитывая проблемы Соли с произношением, но девочка спросить постеснялась и неловко отошла в сторону. Все же ворвалась она как дикая. Но сейчас не было времени размышлять об этикете.
        - Ну, что убедилась? - раздался знакомый голос за спиной. Даир стоял, скрестив руки на груди, и вне всяких сомнений наблюдал произошедшую сцену. - А теперь, рассказывай.
        Лира покосилась на Соли, но Темный раздраженно махнул рукой.
        - Все равно узнает. Уберечь от всего не сможешь.
        Соли с любопытством посмотрела на нее, и Лира тяжело вздохнула. Она начала свой рассказ с момента отъезда сестры Алиты, Даир расспрашивал о подробностях, точном времени, но Лира была так напугана, так взволнована, что многого просто не заметила. Рассказала она и о том, как нашла Соли, пришлось упомянуть и страшную находку в зале для тренировок и тайные ходы, по которым они передвигались, правда без подробностей. Чего уж теперь… Весь свой рассказ она старалась не смотреть никому в глаза, особенно Соли, опустила голову и перебирала потертую бахрому на платье. Теперь же, когда рассказ был окончен, и воцарилась тишина, Лира рискнула посмотреть на свою подругу. К ее удивлению, Соли не плакала. Маленькая девочка, очевидно, очень внимательно слушала ее рассказ, она сжала кулачки и слегка покраснела. От злости, догадалась Лира.
        - Я вижу, по какому принципу монастырь отбирает своих сестер, - задумчиво проговорил Даир, и спустя пару секунд обратился уже к сидящему напротив Темному.
        - Риддар, бери десяток конных и отрежьте подходы к монастырю. Всех возвращающихся сестер уведомить о произошедшем. Дозоры не снимать. Обо всем докладывать.
        - Слушаюсь, господин! - мужчина почтительно склонился и вышел из комнаты. У Лиры появилось нехорошее подозрение. Однако, она была благодарна этому Темному, кем бы он ни был. Теперь сестры будут предупреждены.
        - Не волнуйтесь. Все будет хорошо. А теперь, Лира, попробуем с тобой вспомнить внешность захватчиков. Что ты помнишь?
        - Помню только главного, о нем я и говорила уже.
        - Главного? Может быть… а может и нет.
        - Ну, он так вел себя, словно он приказывает. Мне так показалось.
        Даир с сомнением посмотрел на нее, но ничего не сказал.
        - Так, еще раз, подумай, были ли на них какие-нибудь украшения? Все, что угодно. Медальоны, кольца?
        - Я ничего не помню такого, я… очень испугалась, - призналась Лира.
        Темный отвернулся и посмотрел в окно.
        - Хорошо, оставайтесь пока здесь. Никуда не ходите. Вам сейчас принесут перекусить. Если что-то потребуется, охранник будет за дверью. Вам лучше немного отдохнуть.
        Лира кивнула. Может, сейчас она действительно сможет уснуть спокойно. Да и Соли отдых совсем не помешает.

* * *
        Я не спеша вышла из сокровищницы. Убедилась, что никого нет, и закрыла за собой дверь. Стена тут же стала монолитной, словно и не было никакой тайной комнаты. Хорошо. Теперь можно и отправиться на поиски остальных. Для начала надо бы осмотреть подвалы и залы для тренировок. Но куда проще и лучше воспользоваться камнем Сата, чтобы лишний раз не привлекать к себе внимания, на случай, если в монастыре еще есть незнакомцы.
        Я достала медальон с бледным желтым камнем и немного потерла его. Так, что мы имеем. Камень показывает, что в монастыре осталось около 10 учениц. Странно, сестер нет… Хм. Ничего не понимаю. Ладно, разберемся позже.
        Я держала камень перед собой и осторожно продвигалась по указанному им направлению. Я не знала, есть ли кто-нибудь из незнакомцев в монастыре или нет, но рисковать не хотела. Камень показывал только учениц или сестер. За всю дорогу я никого не встретила, и немного расслабилась.
        Передо мной было изображение Святой Ильги. Значит, ученицы спрятались в тайном ходе. Молодцы. Я приложила ладонь к едва виднеющемуся выступу и дверь распахнулась. Внутри было темно и сыро. Скорее всего, ход пролегал неподалеку от болот. Неторопливо продвигаясь, я все время посматривала на камень. Уже скоро. Когда оставалось несколько десятков метров, я решилась позвать.
        - Не бойтесь, это я, сестра Алита! - по коридору эхом разнеслись мои слова, но ответом была лишь тишина. Я удивилась, камень не мог лгать. В любом случае, надо проверить все точно. Я все так же неторопливо шла вперед, рассматривая каждую деталь, каждый выступ и каждый поворот. Камень засиял, ярко, как маленькое солнце. Я недоуменно оглянулась и увидела что-то на земле. Я наклонилась. Передо мной лежала Сана, она тяжело дышала и не узнавала меня, только вздрогнула, когда я прикоснулась к ее лбу.
        Понимая, что время дорого, я расстегнула ворот ее платья и с отвращением увидела синяки по шее. Кто-то за это заплатит! Затем, справившись со злостью, я приложила руки и начала исцеление. Я знаю, что те же Темные тоже могут лечить, но их сила имеет другую природу. Говорят, они питаются темными чувствами людей, поглощают скорбь и ненависть. Честно говоря, я не уверена. Однако, в этот момент я позавидовала их способностям. Темные не испытывают боли, исцеляя другого. Я же почувствовала ее в полной мере. Боль, как и чувства, пережитые Саной - страх, паника, отчаянье, а затем дикая боль в шее, нехватка воздуха, боль в животе… С большим трудом я отодвинулась от девочки и прислушалась к ее дыханию. Удовлетворенно кивнула.
        Правда, придется оставить ее здесь. Будет без сознания еще пару часов, а камень показывает, что в ходе кто-то есть еще. Я сняла куртку и прикрыла Сану. Вздохнув, пошла дальше. Я хотела найти девочек и вывести за пределы монастыря, потом обследовать каждый его уголок и разобраться, что же здесь собственно произошло. Неплохо бы и известить сестер, но сначала ученицы.
        Камень вновь стал сиять, немного обжигая руку.
        - Девочки, это я, сестра Алита. Не бойтесь, выходите!
        До меня донесся торопливый топот, и я не смогла сдержать облегченной улыбки.
        - Сестра Алита! - кричали со всех сторон ученицы, заплаканные с грязными лицами, но слава Ильге, живые и здоровые. Лия повисла на моей руке и рыдала взахлеб. Марика смотрела так, как будто уже не ждала, что кто-то их спасет.
        - Давайте вернемся к Сане, подождем, пока ей станет лучше, и выйдем вместе из монастыря.
        Девочки нестройно кивнули и как-то странно переглянулись.
        - Сестра Алита, вы знаете, что произошло? - спросила Марика.
        - К сожалению, нет. Я приехала несколько часов назад. Монастырь пуст. Смогла засечь только вас. Куда сестры увели учениц и почему вас оставили?
        - Сестра, сестры никого не уводили. Все в замке, - прошептала Лия, размазывая слезы по грязному лицу.
        Я остановилась, ничего не понимая.
        - Что вы такое говорите?
        - Мы были в библиотеке, Лира ушла на кухню. А потом мы услышали шум, крик и Марика предложила спрятаться. Мы тогда посмеялись. Наверное, сестра Марта паука увидела, да и Лиру решили напугать… Мы сидели как раз за створкой, когда они зашли, - Лия посмотрела на меня как-то устало, совсем как взрослая, - они убили всех.
        Я остановилась, не в силах сдвинуться с места. Сердце дрогнуло, ударило раз, два и как будто замерло.
        - Не может быть…
        - Мы не вышли из хода. Сана удержала всех. Сказала, надо подождать. Пойдет сама, проверит. Она и вышла, потом, когда все стихло. А спустя мгновенье мы услышали ее крик. Боялись выйти. А, потом Марика не выдержала и выбежала из хода. Уж, не знаю, чем она ударила этого…, но вскоре притащила Сану сюда и больше мы не выходили.
        Я не знала, что сказать. Мир пошатнулся. Нападение на защищенный монастырь. Смерть моих учениц. Смерть сестер. Почему? За что?
        - Сестра Алита, пойдемте к Сане. Нам надо отсюда выбираться, - Марика серьезно посмотрела на меня, и тут я поняла, что сейчас не момент для слабости. Мы со всем разберемся и все узнаем, со временем. Ученица права.
        - Правильно, пойдемте! Мы дошли до лежащей на земле Саны. Я забрала куртку и отдала кому-то из девочек, с большим трудом подняла обмякшую Сану.
        - Отсюда есть выход в сады. Мы можем выйти там и дойти до лесничих домиков. Но кто знает, что творится там. Я не берусь утверждать, что там безопасно.
        - А что если пойти на другую часть острова? - спросила Лия.
        - К Темным? Да ты в своем уме! - накинулась Марика.
        - Они военные, должны нам помочь по приказу императора. Разве нет? От них мы могли бы связаться с остальными. Все равно на острове больше нам никто не поможет.
        - Возможно, ты права, Лия. Но нам придется сменить ход.
        Девочки нервно передернулись.
        - Не бойтесь, я не дам вас в обиду.
        - Хорошо, сестра Алита, давайте так и поступим, - сказала Марика.
        Я перекинула руку Саны себе через плечо и ухватила другой ее за талию, и мы отправились.
        С большим трудом, но все же мы нашли нужный ход. Девочки помогли мне поднять Сану, которая так и не пришла в себя. Но по этому поводу я не волновалась, я прислушивалась к ней и знала, что с ней все будет хорошо, нужно лишь время.
        Ход был темным, как и предыдущие, но мне это не мешало. Мы шли около часа, когда мне показалось, что воздух изменился. Мы вышли за пределы монастыря. Я облегченно вздохнула и предложила девочкам немного отдохнуть.
        Признаюсь, прежняя паника и предчувствие опасности, которое гнало меня сюда, исчезло. Я доверяла своим чувствам, и теперь могла поклясться, что в монастыре не осталось ни одного незнакомца. Сколько их было, зачем они пришли, оставалось загадкой. Но думать над ней буду не я одна. Как только я осторожно опустила Сану на землю, я решила дать знак остальным сестрам.
        Земля была немного влажная, но это даже хорошо. Попросив, чтобы мне не мешали, я быстро начертила условный знак. Приложив правую руку, я мысленно передала сигнал об опасности. Больше ничего, к сожалению, сейчас сделать было нельзя. Сестры узнают, где я нахожусь, и что здесь небезопасно. Передача таких весточек через силу земли - самая надежная, потому что где бы мои сестры не находились, они смогут эту весть уловить. Земля есть везде. Я надеялась, что как только мы окажемся у темных, я смогу отправить более подробное письмо сестрам.
        - Поднимайтесь, девочки. Нам пора.
        - Хорошо, - никто не пожаловался на усталость.
        В этот раз мы шли совсем недолго. Дверь с изображением Святой Ильги. Что там нас ждет? Сана немного пошевелилась, и я перехватила ее поудобнее.
        - Мы и правда туда пойдем? - спросила Марика.
        - У нас нет выбора. Бояться не стоит.
        - Да я и не…
        Но я уже не слушала. Я просто открыла дверь.

* * *
        - Даир, ты этому веришь? Не похоже на тебя, друг мой, - в кресле лениво развалившись с бокалом красного вина в руке, сидел Темный.
        - Да уж, не похоже. А что думаешь ты, Сандар?
        - Я, конечно, не Видящий души, но, знаешь, вся эта ситуация попахивает мерзко. И уж конечно она никак не связана с тем, что невеста наследника несколько лет назад закончила эту треклятую монастырскую школу, и, по сути, нашей будущей императрицей будет монашка! И уж, вне всякого сомнения, это никак не связано с уменьшающимся потоком продовольствия для военных на этот островок. Думаю, никак не связано, - Сандар отпил глоток вина и пристально посмотрел на своего собеседника. - Не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять истину, Даир.
        - Заговор? В чем цель? Сменить Темных не выйдет, нас слишком много. Мы держим эту землю в руках, без нас все развалится. Соседи…
        - Ох, уж эти соседи… Только и ждут, им нужен лишь повод, Даир. Как ты думаешь, кто помогает нашей святой братии? Неужто, это северные кочевники, варвары и людоеды? А, может быть, это южные племена рабовладельцев? Или…
        - Я понял тебя, Сандар.
        - Ты всегда был самым понятливым из моих учеников.
        - Непонятливые у тебя долго не жили, - хмыкнул Даир и тоже налил себе вина.
        - Хорошее вино, кстати. Вряд ли из императорских поставок.
        - Верно. Мой личный заказ.
        - Что будешь делать с девчонками? - спросил Сандар и почему-то резко выпрямился, словно к чему-то прислушиваясь.
        - Их всего двое, думаю, пусть пока поживут здесь. Сестры вернутся, и я с большим удовольствием передам их им.
        - Двое, говоришь…, - Сандар широко улыбнулся и отсалютовал другу, - удачи, тебе она пригодится.
        Даир нахмурился и покосился на дверь. Отчетливо звучали торопливые шаги. Спустя пару секунд в дверь постучали. Сандар не сдвинулся с места и весело поглядывал на друга.
        - Входи, Сэд!
        - Лорд Даир, - Темный почтительно склонился, - у нас проблемы.
        - Говори.
        - Из хода на площади вышли еще сестры из монастыря.
        Даир тяжело посмотрел на уже в открытую веселящегося Сандара.
        - Сколько? Есть раненные?
        - Только одна девочка, но ей уже лучше. Временно разместил в лазарете до вашего приказа.
        - Все правильно. Молодец. Так, сколько их?
        - Десять…
        - Да что ты жмешься, говори!
        - Среди детей одна сестра из старших. Наставница. Дети к ней так обращаются.
        - Наставница? - Даир справился с удивлением.
        - Это становится интересным, - Сандар встал с кресла, поставил бокал на столик и, не обратив ни малейшего внимания на вздрогнувшего Сэда, вышел из комнаты.
        - Сбор офицеров через час. Сэд, не стой как каменный. Извести всех, - Даир, широко шагая, вышел из комнаты и поспешил вслед за опередившим его учителем.

* * *
        - Наставница! - Лира подлетела как мне и обняла крепко-крепко. Хвала Ильге, она жива! Я погладила ее по голове, вытерла накатившие слезы и… не смогла поверить тому, что увидела. Лира, моя Лира, стала носительницей силы. Что еще я увидела? Боль, тоску, отчаянье, муку. Все слилось воедино, смешалось с воцарившимся в душе хаосом и дало благодатную почву для сомнений и разочарований в себе. Теперь я поняла, кто остановил тех мужчин в монастыре. Маленькая моя, сколько же ты испытала.
        За спиной кто-то всхлипнул. Соли! Малышка тоже здесь. Девочка прижалась к моей ноге, отчаянно цепляясь. Я подняла ее на руки и крепко обняла. Живые…
        - Какая милая картина. Не хотел мешать, сестра…? - последнее прозвучало как вопрос с толикой презрения, и я не торопясь поставила девочку на пол и повернулась к говорившему.
        - Вы правы, - я взглянула на черный перстень с маленьким синим камнем на левом безымянном пальце, - лорд. Меня зовут сестра Алита, и я благодарю вас за приют.
        - Хм… Сестра монастыря знает наши знаки отличия. Вы не только священные книги читаете там. Верно?
        - Верно, - я нисколько не обиделась, Темный говорил правду. И секретом это не было.
        - Очень любопытно, сестра Алита. Хладнокровие, честность. Что еще я увижу?
        Я пожала плечами, да и что можно было ответить. Темные - мастера путать, обманывать и вселять ложные чувства, начиная от страха и заканчивая собачьей преданностью. Мои мысли прервал крик Лиры.
        - Даир!
        Я недовольно посмотрела на свою ученицу и та, поняв, немного покраснела.
        - Простите, сестра Алита. Это Даир, - Лира показала на вошедшего Темного, - он нам очень помог, разослал вестников и отряды, чтобы предупредить сестер. Вы не злитесь?
        - Я не могу злиться на тебя, Лира, но серьезно поговорить нам все же стоит. Потом, - я погладила девочку по щеке, и устало посмотрела на ожидающих моего слова Темных. - Девочки, позвольте нам побеседовать, оставьте нас одних.
        - Хорошо, сестра, - нестройным хором произнесли девочки и вышли из лазарета. Задержалась только Лира.
        - Наставница, я не справилась. Моя первая ступень… Вы мне поручили, а я не смогла, - Лира отчаянно кусала нижнюю губу и шмыгнула носом. Этот жест почему-то меня рассмешил, хотя веселого в ситуации было мало. Я не обращала внимания на Темных и на их любопытные взгляды, наклонилась к готовой зареветь Лире и обхватила ее лицо руками.
        - Лира, ты спасла жизнь Соли. Это бесценно. Первая ступень пройдена.
        - А сколько там погибло! Вы бы видели! Изломанные, а сколько крови! - девочка часто задышала, крепко держа меня за воротник.
        - Я вижу, Лира, твоими глазами, чувствую твою боль, все знаю. Тише, маленькая, - я дотронулась до ее лба указательным пальцем, и девочка тут же обмякла, засыпая.
        Темный дернулся помочь, но я его остановила. Уложила Лиру, откинула запутавшиеся волосы и укрыла одеялом. После этого обернулась к Темным. Они ждали объяснений.
        - Итак, сестра. Расскажите нам, чего мы не знаем, - протянул Даир, второй же мужчина молча рассматривал меня, и в этом взгляде не было ничего, ничего ни приятного ни отталкивающего, лишь безразличие, а лицо - каменная стена без единой шероховатости.
        - Боюсь, лорд Даир, мне нечего вам сказать. Я сама очень мало понимаю.
        - И вы не увидели никого в монастыре?
        Еще как увидела, но Темным об этом знать не обязательно.
        - Никого живого я не видела, к сожалению.
        - Хм… Вы знаете, мы могли бы поднять одну из умерших и опросить ее…
        - Нет! - выкрикнула я и поняла, что пожалуй, была слишком вспыльчива, но мысль о том, что Темный будет творить это грязное заклинание, покоробила меня, - это было бы излишне, - уже спокойнее добавила я.
        - Не нравится наша магия, сестра Алита? - лениво поинтересовался второй Темный.
        - Нет, - призналась я.
        - Почему же? - так же невозмутимо с совершенно невыразительным лицом спросил он.
        - Сомневаюсь, что сейчас время…
        - И все же, - Темный, очевидно, настаивал.
        - Хорошо, - выдохнула я, - ваша сила - неестественная, когда вы творите магию, замирает жизнь, прячется каждое животное, а на душе у людей воцаряется пустота и страх. То, что вы делаете противоестественно, грязно, отвратительно…
        - Сколько интересных определений моего мастерства, сестра Алита. Вы предельно искренни. Но не всегда.
        - Что вы имеете в виду? - я немного напряглась.
        - Вы солгали по поводу увиденного в монастыре, не так ли?
        - Нет, вы не правы, лорд, я сказала правду.
        - Ах, да, никого живого в монастыре вы не видели, именно живого. А если я немного перефразирую вопрос - а неживого?
        - Да, что вы от меня хотите? Это допрос?
        - Отнюдь. Я не имею права на допрос, сестра, просто…
        - Просто позвольте мне связаться с остальными сестрами, о большем не прошу.
        - Сестра Алита, простите наше любопытство, - начал Даир, с некоторым интересом поглядывая на своего учителя, - однако, ситуация и правда нестандартная. На монастырь напали, причем, насколько я понял из объяснений ваших послушниц, многих убили, жестоко убили.
        Я закусила губу. Он прав.
        - Мы хотим помочь. Не в наших правилах оставлять женщин без защиты, к тому же вам покровительствует император. Это о многом говорит.
        - Я благодарю вас за помощь, лорд Даир, но я не могу… мне нужно посоветоваться со старшими сестрами.
        - Я вас понимаю, но время может быть упущено. Неужели вам не жаль ваших учениц?
        Я вспыхнула и со злостью посмотрела на своего собеседника. Однако я не имела права на злость, нас всегда учили контролировать свои эмоции, а уж темную часть души и подавно. Привычным дыхательным упражнением я справилась с собой, но сомнение осталось. Я не видела убитых учениц, возможно, поэтому во мне все еще жила небольшая, но надежда. Я не хотела верить, что все они мертвы, не хотела этого знать. Но от правды не уйти, от правды не спрятаться.
        - Вы правы в одном, время сейчас очень дорого, поэтому я должна вернуться в монастырь. Возможно, там остался кто-то живой. Мне надо увидеть.
        - Я бы не советовал…
        - Лорд Даир, прошу вас, не мешайте. Когда я вернусь, мы все обсудим. Дайте мне бумагу, я разошлю письма сестрам и отправлюсь обратно. Пожалуйста…
        Даир посмотрел на внимательно наблюдающего за мной Темного.
        - Сколько вам лет, сестра Алита?
        - К чему этот вопрос, лорд…?
        - Меня зовут Сандар, если это вам интересно, и не уподобляйтесь придворным барышням, которые стесняются своих лет.
        - Мне 27, лорд Сандар.
        - Что ж, идите, Алита, у вас время до утра. А сейчас пишите ваши письма, мы все отправим. И не волнуйтесь, читать их мы не будем.
        Я проглотила скрытый упрек.
        - Благодарю. Первое письмо я написала сестре Риде. Всего лишь пару строк, тайный код, сообщающий об опасности, об угрозе жизни. Запечатала письмо прикосновением указательного пальца. На печати тут же появился характерный след, и сестра сразу же поймет, что это я. Подобную печать подделать невозможно, хотя можно заставить, конечно. Второе письмо, скрепя сердце, я написала сестре Марин, самой старшей из нас и неофициально главенствующей над всеми сестрами. Мы не ладили, но сейчас не время для распрей. Ей я написала такое же письмо и вздохнула с облегчением, когда темный отправил их, просто щелкнув пальцами.
        - Вам лучше поспешить, Алита.
        - Девочки…
        - О них позаботятся, - равнодушно бросил лорд Сандар и отвернулся.
        Я вышла из комнаты, и уже, не теряя ни минуты, побежала к знакомому мне ходу.

* * *
        В комнате остались двое мужчин. Тишину нарушало лишь сопение спящей девочки.
        - И, что это было, позволь спросить?
        - О чем ты?
        - К чему эти глупые вопросы о возрасте и прочее?
        Лорд Сандар откинулся на кресло и посмотрел вверх.
        - Не хочешь говорить? Ну и ладно. Надеюсь, ты не заинтересовался ей? Не хочу, напоминать, но она…
        - Я знаю, кто она, Даир. Это не важно.
        - Хорошо, - лорд Даир облегченно вздохнул, - я должен разместить девчонок. Останешься здесь?
        Сандар промолчал, что, видимо, должно было означать согласие. Когда его ученик вышел, лорд закрыл глаза и улыбнулся.
        ГЛАВА 3 ГОРЬКАЯ ПРАВДА
        Как хорошо, что Лира не видела моего ухода, да и остальные девочки тоже. Они были бы против. Но у меня не было выбора. Я должна еще раз осмотреть каждую келью, каждый уголок, увидеть все своими глазами.
        Знакомая стена. Прикосновение руки и открывается дверь. Удивленные взгляды проходящих мимо Темных, но их я уже не вижу. Передо мной тайный ход и дорога в неизвестность. Я прохожу его довольно быстро. Еще совсем недавно мы шли с таким трудом, я несла на себе Сану… Теперь же я почти бегу, не останавливаясь ни на секунду.
        И вот она - дверь домой, дверь в монастырь, изображающая нашу покровительницу. Я открываю ее и оказываюсь в объятьях знакомых стен. Тишина. Давно погасли факелы и свечи. Темнеет.
        Я глубоко вздохнула и вышла из убежища тайного хода. Я решила начать с верхних этажей и спуститься до подвалов. Времени на это уйдет много, но по-другому никак. Я побежала по лестнице, совсем не боясь кого-либо встретить. Почему-то мне казалось, что в монастыре не осталось ни души.
        Я прошла уже много комнат. Везде был беспорядок, разбросанные вещи, опрокинутые стулья и подсвечники. Наконец, дошла до келий сестер, открыла дверь. Сквозняк взметнул простые занавеси, а я нервно покосилась на открытое окно. На кровати лежала сестра Марта. Не нужно было подходить близко, чтобы понять - она уже давно мертва. Я прижалась лбом к дверному косяку. Больно, обидно и непонятно. Закрыла дверь и пошла дальше. Камень молчал, но я все равно должна была проверить.
        Очередная пустая комната. Ворох вещей на полу и сводящая с ума тишина в огромном мертвом монастыре. Я слышала только свои шаги, только стук своего сердца.
        Без устали я проходила слившиеся в одно комнаты, пока не дошла до нижних этажей и подвалов. Не могу сказать, что мои находки меня обнадежили. Порванные женские платья, кровь на полу и стенах, окаменевшие фигуры моих учениц. Но то, что я увидела в подвалах навсегда останется в моей памяти. Все старшие ученицы, все до одной… Ильга, за что? Что мы сделали не так?
        Я должна была предать их земле, но сил не было, как не было и слез. Тоска и дикая боль разливались в груди, затрудняя дыхание, учащая пульс. С чего начать?
        Признаюсь, я не смогла. Вернулась в ход и сидела там какое-то время. А потом вспомнила, что нужно вернуться туда, к живым, к ждущим меня ученицам, к ждущим моего решения Темным. Скрепя сердце я пошла обратно. В этот раз путь был бесконечным, я то и дело падала, и, цепляясь за шершавые стены, поднималась.
        Вот и дверь. Выход. Но уже не домой. Это место для нас чужое. Все здесь непонятно и враждебно нам, начиная от военных и заканчивая их непереносимой магией. Я открыла дверь и не торопясь вышла наружу. Ночь. Свежо и прохладно. Я глубоко вдохнула свежий воздух, словно старалась насытиться им, избавиться от преследующего меня запаха мертвых тел.
        - Видимо, ваша прогулка была насыщенной.
        Я вздрогнула и повернулась к стоящему за спиной Темному.
        - Лорд Сандар…
        - Не волнуйтесь, предвкушаю ваш вопрос, я просто проходил мимо и увидел вас, отчаянно старающуюся прийти в себя. Все так плохо?
        - Я даже не могла представить, насколько… Я не знаю, что делать, - призналась, почему-то, я и посмотрела на него. В тот момент, возможно, я подумала, что он старше и опытнее и может посоветовать хоть что-то дельное, и, как оказалось, была совершенно права.
        - Алита, мне кажется, вы должны немного поспать. Для начала, - подчеркнул Сандар, - я знаю, вы, скорее всего, хотите похоронить ваших сестер по всем обычаям. Мы вам поможем, безусловно. Но прежде нужно отдохнуть.
        - Боюсь, сегодня мне не уснуть, - я смотрела как занимается заря, бледный свет сменился ярко-красным, полным тревоги и в то же время надежд, показался край ослепляющего солнца и начался новый день.
        - Пойдемте со мной.
        Я с некоторым сомнением посмотрела на Темного.
        - Вы можете не боятся меня, Алита. Я хочу вам помочь. Мы свое слово держим.
        - Я и не боюсь, просто не понимаю ваших мотивов.
        - Идите за мной, я вам все объясню, - Темный не дожидаясь моего ответа пошел вперед, а мне… мне стало одиноко и надо было пойти к ученицам, а я пошла за ним.
        - Правильное решение, Алита, - сказал Сандар, не оборачиваясь, - так вот, все довольно просто. Ваш монастырь на данный момент остается одним единственным местом, где можно развить светлый источник силы. Меня лично этот вопрос всегда интересовал. К тому же, император высоко ценит ваших сестер и ваши… возможности. И, что самое главное, невеста юного наследника - выпускница вашего заведения.
        Я все это знала.
        - Таким образом, - продолжил Темный, - нам очень выгодно оказать вам всю необходимую помощь, чтобы в дальнейшем не возникло недопонимания.
        - Что вы имеете в виду?
        - Я почти уверен, что в монастыре никто не должен был выжить, Алита. А при дальнейшем расследовании первое обвинение было бы направлено на нас. Все логично. На острове только вы и мы. Больше никого. Корабли пока не ходят, связь с империей не всегда своевременна. Кто же еще может покуситься на бедных беззащитных монашек?
        - Мы не беззащитны, - прошептала я.
        - Разве? Я так не думаю. Результат, простите, на лицо.
        Он прав. Как же он прав…
        - Не отчаивайтесь, я уверен, мы узнаем, кто именно напал на ваш монастырь. А сейчас, - лорд Сандар остановился у входа в небольшой дом, - проходите сюда.
        - Чей это дом?
        - В принципе, ничей. Он пустует. Используем для прибывших гостей.
        - А где девочки?
        - Они остались в лазарете под надежным присмотром. Уже просыпаются, наверное, а вам нужен отдых.
        - Хорошо, - я сдалась и последовала за ним. Я так устала, что думать ни о чем не хотела совершенно, но в то же время знала, что не усну. Может, попросить какой-нибудь травяной отвар, но Темные вряд ли признают нечто подобное.
        Дом состоял всего лишь из двух жилых комнат, насколько я поняла. К ним прилагались еще небольшая ванна и кухня. В принципе достаточно для заезжающих сюда с заданиями, новостями или очередными проверками военных. Сама комната была совершенно простой и безликой: кровать с серым покрывалом, небольшой столик у изголовья, шкаф, стол и два стула. Ни единого изображения, ни единой вещи, указывающей на принадлежность хоть кому-либо. Однако в этот момент мне здесь понравилось. Не хотелось думать, не хотелось вспоминать. Единственное желание - просто полежать и посмотреть в одну точку на чисто выбеленном потолке. Ну, еще, помолчать.
        Лорд Сандар проявил удивительную деликатность и оставил меня одну. Вот уж чего не ожидала от Темных. Тем не менее, я не считала себя наивной и знала, что его на самом деле интересует. Этот вопрос интересовал многих - как девочки, не наделенные даром, получали его? Я слегка усмехнулась. Уж от меня-то точно его никто не узнает.
        Я закрыла глаза, но, как и думала, сон не шел. Наоборот, измученный разум стал посылать вспышками ужасные картины тел, изломанных и пустых, как эта комната. Я открыла глаза и тяжело выдохнула. Все же отдохнуть надо. Я постаралась расслабиться, но ничего не выходило. К тому же, я не могла сосредоточиться и приказать своему телу уснуть. Мешала ноющая боль в груди. Поерзав на кровати, я уже хотела встать, как услышала чьи-то шаги.
        - Вы оказались очень непослушной, Алита, - улыбаясь, проговорил лорд Сандар и наклонился ко мне.
        Возможно, впервые в жизни мужчина был на таком непозволительно близком расстоянии. Я видела его глаза, которые сначала показались мне черными, а теперь были насыщенно карими, мелкую сеточку морщин в их уголках, намечающуюся седину и почему-то грустную улыбку. Почему он так улыбается?
        - Вам надо уснуть.
        - Не выходит.
        Наверное, я выглядела очень жалко, раз Темный осмелился на такое, но у меня даже не было сил, чтобы ему помешать. Лорд Сандар обхватил мое лицо ладонями, и я тут же почувствовала слабость. Мысли исчезали, словно стайка напуганных рыбок, и хотя я цеплялась за них до последнего, они исчезли, оставив лишь блаженную пустоту. Последнее, что задержалось в моем сознании - это печальное лицо Темного.
        Я проснулась удивительно отдохнувшей, даже не сразу вспомнила события прошлого дня. А когда все они нахлынули, то я отметила тусклость воспоминаний, как будто кто-то милосердный стер из моей памяти самые ужасные моменты. Выглянув в окно, я поняла, что уже вечер. Значит, я проспала весь день. Чувство вины перед своими ученицами и стыд за мое вчерашнее поведение не заставили себя долго ждать. Видимо, я совсем не готова стать наставницей, раз вместо того, чтобы озаботиться состоянием девочек, сразу же пошла спать. Даже не проверила, как они. Хотя я знала, что многие рассказы о Темных, лишь выдумка, все же нельзя оставлять детей наедине с ними. Мало ли что… Я накинула куртку (совсем не помню, как ее снимала) и поспешила к выходу. Возле двери дежурил один из Темных. При виде меня юноша лет 20 поклонился и попросил следовать за ним.
        - Куда мы идем?
        - Лорд Сандар попросил проводить вас к ученицам.
        Я не смогла не отметить это «попросил». Не приказал. А еще - уж не улыбался ли этот Темный при упоминании девочек?
        - Я надеюсь, они вели себя прилично? - как бы мне хотелось услышать положительный ответ.
        - Безусловно, - вот теперь Темный вовсю улыбался, видимо, вспоминая что-то забавное.
        Я только вздохнула в ответ. С другой стороны, обнадеживает, что они находят время для шалостей. Все же детская память очень избирательна и может оказать им действительно хорошую услугу. Однако до какой степени будет протягиваться гостеприимство военных?
        Мы остановились возле неприметного небольшого дома, как две капли воды похожего на тот, в котором находилась я сама. Еще находясь на пороге я слышала смех и воодушевленные разговоры девочек.
        Слава Ильге, с ними все хорошо.
        - Проходите, а я с вашего разрешения, вас покину, - Темный вновь поклонился и поспешно ушел. Пожалуй, чересчур, поспешно.
        Терпения мне! Что они натворили?
        Я осторожно заглянула в комнату. И что же я вижу? Девочки на полу, что-то пишут, рисуют. Вокруг разбросаны книги. Вдруг, Лира подняла голову и увидела меня. Щемящая радость на ее лице не могла не найти отклика в моем сердце. Я улыбнулась в ответ, а Лира уже кричала:
        - Смотрите, сестра Алита здесь!
        Девочки тут же побросали свои дела и побежали ко мне, обхватили за ноги, повисли на руках, а я не знала, чем собственно все это заслужила.
        - Как вы тут? - с трудом выдавила из себя, - вас не обижали?
        - Нет-нет, что вы! К нам очень хорошо отнеслись, - начала Сана, и я порадовалась ее свежему цвету лица, - они не такие уж и плохие, как о них рассказывают.
        Эх, дети… Что с них взять?
        - Вы там были? - задала вопрос Лира, и все сразу же затихли.
        - Да, я там была, - я смотрела прямо на нее и видела по ее глазам, что она понимает меня лучше, чем когда-либо, - хороших новостей сообщить я вам не могу, простите.
        Я ожидала слез и расспросов, но никто из смотревших на меня учениц не заплакал, они просто стояли и ждали, моего решения. Что им теперь делать? Как им теперь жить? Я - единственный взрослый человек, которому они могут доверять полностью. Это осознание и эта ответственность дались мне нелегко. Но Путь должен быть пройден.
        - У нас сегодня много дел. Мне нужно вернуться еще раз и провести церемонии погребения. Я вряд ли освобожусь рано, скорее всего, это на всю ночь. Вам нужно будет еще немного потерпеть.
        - Мы могли бы пойти с вами, - предложила Марика.
        - Нет. Не стоит.
        Все промолчали.
        - Чем вы занимаетесь?
        - Мы решили, что сидеть без дела нельзя, взяли у Темных книги, - рассказала Лира.
        - Даир сам разрешил! - почему-то, громко выпалила Сана, словно оправдываясь.
        - Лорд Даир, - поправила я, - вам нужно понимать, что обращение по имени не корректно и не позволительно. Что еще за книги?
        Девочки как-то сразу сдулись, неловко переглянулись, и Лира протянула мне темный потрепанный том.
        - Боевая темная магия?!
        Сверху Сана положила еще один фолиант.
        - Наиболее действенные пытки?!!
        Наконец, Соли добавила последнюю небольшую книжку в кожаном переплете.
        - Как разговорить мертвеца?!!!
        Все! Теперь я убью всех!
        С трудом совладав с собой, я приказала эти книги вернуть. Девочки пробовали возмутиться. Мол, что мы можем противопоставить захватчикам? Как мы можем им отомстить?
        Месть.
        Я боялась этого слова и ждала. Понимала их всем сердцем, но позволить подобное не имела права. Раз им нечем заняться, то пусть будут готовы. Обучение им предстоит более чем насыщенное. Но пока мы должны проводить наших сестер. Мне пришлось сказать им, что я разочарована в них, что не ожидала подобного от сестер монастыря, где учат добру, целительству, мудрости. С горечью наблюдала, как они повесили головы, как смахнула украдкой слезы Соли, как покраснела от стыда Лира. Но иначе никак. Я лучше их всех знала, что месть - путь в никуда, лишь горечь и пустота остаются в итоге. Лучше пусть сейчас им будет больно и неприятно, чем потом, когда жизнь станет бессмысленной, и лишь маленькие островки света будут держать на плаву.
        Я оставила их одних, подумать, но и моя злость сошла на нет. Устало я побрела к лорду Даиру. Надо было узнать, пришли ли письма, и определиться, что же делать дальше. Меня ждали, что было совсем не удивительно.
        - Сестра Алита, - лорд Даир поднялся с кресла и указал мне на место напротив него, в углу же у окна сидел лорд Сандар со свитком, приветливо кивнувший мне.
        - Вы хорошо отдохнули?
        - Да, благодарю вас, лорд.
        - Не стоит, - ответил Темный и вновь погрузился в чтение.
        - Сестра Алита, нам нужно обсудить план действий. К моему сожалению, писем не поступало. Это немного настораживает, но мы полагаем, - лорд Даир покосился на невозмутимо читающего учителя, - что время упускать нельзя. Во-первых, и я думаю, вы согласитесь со мной, необходимо похоронить ваших сестер.
        Я кивнула. Правильно. Вот только ноющая боль вновь вернулась, распространяя свои жала по всему телу.
        - У вас ведь есть кладбище?
        - Да, лорд Даир. Оно в нескольких милях от монастыря. Доступ туда открыт каждому. Поэтому…
        - Поэтому мои люди направятся туда уже сейчас, чтобы… все подготовить.
        - Спасибо, - искренне ответила я, - однако им придется нелегко, на всей прилегающей территории монастыря Темная магия не имеет силы. Придется вручную. Однако сейчас я не уверена, что это так.
        - Неужели вы думаете, что солдаты настолько изнеженны. Им пойдут на пользу физические упражнения. Не волнуйтесь по этому поводу.
        Я еще раз поблагодарила Темного и принесла извинения за подобные неудобства.
        - Теперь же перейдем к самому важному. Приказом императора я назначен командующим этой частью и в моих обязанностях числится расследование преступлений на территории острова. Вы понимаете, о чем я?
        Безусловно, я понимала. Непроизвольно я потерла заболевшую левую руку и поморщилась.
        - Я знаю, что вы хотите сказать. Я кое-что увидела в монастыре.
        - Слушаю вас.
        Лорд Сандар отложил свиток и с интересом прислушивался к нашему разговору.
        - Точнее, кое-кого. Наверное, Лира рассказала вам, что они убегали от незнакомцев. Я их нашла. Девочка от страха и прилива эмоций смогла сотворить страшное заклинание. Теперь эти люди не живы, но и не мертвы.
        - Солидар…, - пробормотал лорд Сандар.
        - Да, вы зовете его так. Заклятие темницы. Тюрьма в собственном теле, откуда нет выхода. Убить окончательно их можно лишь разбив, но тогда ни один ваш некромант не сможет поднять их из мертвых.
        - Верно, - усмехнулся лорд Сандар, - поэтому оставим их как есть.
        Я согласилась. Они были очевидным доказательством зверства, причиненного в монастыре.
        - Полагаю, эти люди не рассчитывали, что их поймают. Расскажите, что еще вы видели.
        - В монастыре оставалось только две сестры-наставницы. Они мертвы. Возможно, их убили в первую очередь. В нижних залах, на подвальном этаже убиты все старшие ученицы. Там проходили тренировки. В этом году должны были выпускаться.
        Мне стало жарко, боль в груди разрасталась, лоб вспотел, и я разражено вытерла лицо рукавом.
        - Тела еще в библиотеке и в спальнях. Везде беспорядок.
        - Кто были нападавшие, Алита? - лорд Сандар стоял прямо напротив меня. Я даже не заметила, как он подошел.
        - Я знаю лишь двоих. Остальные мне незнакомы.
        - Кто они? - повторил Темный.
        Признаюсь, ответ дался мне с трудом. Возможно, другие сестры не оценили бы моей искренности в данный момент. Но воспоминания о убитых девочках проснулись с новой силой. Странно, как будто раньше они были тусклыми, а теперь вновь обрели краски. Я заподозрила вмешательство Темных.
        - Глава ордена Святой Ильги и его помощник господин Саир. Они были в плащах, полностью скрывающих лица.
        Стоило мне это сказать, как странное тепло разлилось по всему телу, забирая уже обжигающую боль, словно теплая ласковая вода разливалась по конечностям, освобождая их от тисков и даря покой и легкость. С трудом я сфокусировала взгляд и увидела, что лорд Сандар несет меня на руках, слышала приказы лорда Даира, топот ног, вспышки отправляемых вестников.
        - Не волнуйтесь, уже через несколько часов вам полегчает, - прошептал Темный и положил меня на софу, затем дотронулся ладонью до лба, проверяя, есть ли у меня жар, однако не торопился убирать руку или мне просто казалось в бреду. Затем его ладонь опустилась к моей щеке. От руки шло тепло, но оно было приятным, успокаивающим и каким-то знакомым.
        - Лорд Сандар, - прошептала я, - вы… меня знаете?
        Темный пристально посмотрел на меня, но руку не убрал.
        - Вам нужно поспать.
        В тот же момент все померкло, и я провалилась в сон.
        ГЛАВА 4 ВОСПОМИНАНИЕ
        Я оказалась в монастыре три года назад. Не с самого детства, а уже будучи взрослой, я пришла сюда в поисках покоя и защиты. Меня приняли, не стали задавать лишних вопросов. Поначалу я выполняла хозяйственные работы, убирала, кормила животных, потом меня допустили к учебе. И здесь оказалось, что я очень много знаю. Неплохо говорила на нескольких языках, разбиралась в истории. Парадокс, я помнила даты рождения и смерти известных людей нашего государства, но ничего из своей собственной жизни ранее. В моей памяти остались лишь три последних года, проведенных в монастыре.
        Меня осматривали сестры. Я разрешила им проводить любые опыты и эксперименты, лишь бы вернуть мне память, лишь бы понять, кто я и кем была, но все было впустую. Ничего не помогло.
        Изредка всплывали отрывочные вспышки, соединить которые в единое целое я была бессильна. Иногда мне снились странные вещи, до жути реальные и четкие. Но были ли это воспоминания или фантазии, навеянные больным разумом, неизвестно.
        В то же время, когда я появилась в монастыре, в приграничном южном поселении Соиран происходили беспорядки. Многих мирных людей убили выходцы из южных степей, и они продвинулись бы и дальше, совершая свою кровавую жатву, если бы не подоспевшие императорские войска. Темные справились с нашествием в течение дня и укрепили ранее не столь безопасные позиции еще больше, оставив на юге десять дополнительных отрядов.
        Монахини думали, что я как раз оттуда. И, правда, южан в то время набежало немыслимое количество. В пользу этой версии говорила и моя внешность, типичная для жителей юга: густые русые волосы, загар и зеленовато-серые глаза. Я не знала, но почему-то мне казалось это невозможным. К тому же, я не обладала никаким даром. Обычный человек, коих сотни тысяч на нашей земле.
        Потом, после многочисленных проверок моих способностей меня допустили в святая святых - сокровищницу монастыря. Здесь я получила свой дар, как и у многих сестер, исцеление. В жизни появился смысл. И это же дало мне сил, чтобы двигаться дальше. Вокруг бегали маленькие девочки, горящие желанием знать, и я поняла, что смогу передать им хотя бы частичку своего знания, зажечь в них огонь понимания и радости. У меня получилось. И теперь настала пора выбрать ученицу, что я с радостью и сделала.
        Лира. Я сразу обратила на нее внимание. Усердная, и в то же время живая, открытая миру, наивная, но и сильная. Я часто присматривала за ней, наблюдала. Мне казалось, что мы похожи. Я была уверена, что нужна ей. Моя интуиция подсказывала, что эта девочка именно то, что я искала. Я стану ее наставницей, а затем и она станет учить других или решит покинуть монастырь тогда, когда решит сама. Пусть так и будет. Здесь ведь никто никого не держит.
        Мне тоже предлагали сделать выбор. Уйти или остаться. Я выбрала последнее. Да и куда мне идти. Я ведь ничего не знаю. В глубине души все же жил страх встретить кого-то, кто знал меня прежней. И эта неопределенность убивала, мучила и давила неподъемной тяжестью.
        Однако сейчас я даже не хочу знать, что было раньше, кем я была, кого оставила, кто, возможно, скорбит обо мне или же, наоборот, радуется моему исчезновению. Все это уже не имеет смысла. Так я решила для себя. А последние ужасные события и вовсе лишили меня всяких сомнений. Моя задача - помогать выжившим ученицам, дать им возможность освоить дар, стать полезными, стать настоящими.

* * *
        Я открыла глаза и осмотрелась. Та же комната, где я отвечала на вопросы Темных. Пусто. Все ушли. Я опустила ноги с кровати и потерла шею. Тут же вспомнила лорда Сандара. Надеюсь, это не было явью. Ильга, хоть бы это был сон! Тяжело вздохнув, я надела сапоги. Надо же, кто-то меня разул. Память тут же подкинула лицо лорда, и я раздраженно мотнула головой.
        На мне все еще был дорожный костюм, в котором я отправлялась в путь. Простые черные штаны, теплая рубашка и куртка. Вещи были местами грязноваты, ужасно хотелось помыться и причесать давным-давно растрепанную косу, но я поспешила на выход. Надо узнать, как обстоят дела и вернуться в монастырь.
        На выходе я столкнулась с уже знакомым мне молодым Темным.
        - Госпожа, я буду вашим помощником. Все, что вам нужно, говорите мне, и я сделаю все, что от меня зависит.
        - Я не госпожа, лорд…
        - Солен, и я не лорд, к сожалению. Всего лишь, сержант, - юноша улыбнулся, - однако, мне приказано обращаться к вам именно как к госпоже. Простите.
        Я махнула рукой. Пусть называет, как хочет, лишь бы действительно помогал.
        - Лорд командующий сам отбыл на территорию монастыря и руководит работами, однако внутрь никто не заходил. Все ожидают вас.
        - Хорошо, что с девочками?
        - Подозрительно тихие, - рассмеялся Солен, но взглянув на меня, откашлялся и произнес уже более серьезно, - с ними все хорошо. Риддар присматривает. Помогают на кухне.
        Нас уже ждали лошади. А мне стало совестно. Пока я там прохлаждалась, Темные уже взяли дело в свои руки. А ведь это моя прямая обязанность.
        Солен хотел подсадить меня, но я отмахнулась и сама легко вскочила в седло. Можно было добраться и быстрее по тайному ходу, но Темным туда не попасть, поэтому пришлось следовать за своим помощником. По этой дороге я никогда еще не ездила, что совсем не удивительно. До этого момента наши дороги не пересекались.
        Спустя какое-то время издалека показались стены монастыря. Мы свернули с главной дороги. Верно, мы ведь едем на кладбище. Я тяжело вздохнула. Скачка немного отвлекала, но я не могла не признать действенность заклинаний лорда Сандара. А то, что он применил их ко мне, не было ни малейших сомнений. Я была спокойна, боль в груди улеглась, голова не болела и не шумела, как будто я хорошо отдохнула, а не проспала всего лишь пару часов после увиденного кошмара. И вновь воспоминания о моих мертвых ученицах стали тусклыми, словно я видела их давным-давно. Интересно, как долго лорд Сандар собирается подпитывать меня своей магией и, самое главное, что он потребует взамен?
        Теперь дорога была знакомой. Показались полустертые камни, ранее, видимо, служившие полноценной мостовой. Зацокали копыта лошадей, и мы свернули на узкую тропинку. Солен ехал впереди, так как мы бы здесь не развернулись.
        Сколько раз я проходила по этим камням, чтобы навести порядок на кладбище, убрать сорную траву, очистить небольшие холмики от упавших листьев, посадить новые цветы… Даже не счесть. Это не входило в мои обязанности, но я считала это правильным. Как же иначе?
        - Госпожа, мы почти приехали, - крикнул Солен, но я все видела и так. Несколько десятков Темных рыли ямы. Дрожь прошла по спине, и показался намек на прошлую боль.
        Лорд Даир махнул нам рукой, и мы спешившись, поспешили к нему.
        - Госпожа Алита, надеюсь вам уже лучше?
        И этот туда же.
        - Благодарю, лорд. Что от меня требуется?
        - Мы не заходили внутрь без вас. Не знаю даже, как отзовется магия на наше вмешательство, но и позволить лишь вам переносить тела мы не можем. Даже не просите.
        - Я пойду с вами, - раздался голос лорда Сандара, и я обернулась. Темный стоял у небольшого деревца и лениво осматривал окрестности, словно попал сюда с очередным визитом вежливости.
        - Я полагаю, если уж я смогу пройти, то и остальные тоже.
        - Это может быть опасно, - осторожно начала я, и тут же осеклась.
        - Не стоит обо мне волноваться.
        - Да я и не…
        - Вот и отлично, не будем терять время. Пойдемте!
        Лорд Сандар, не глядя на меня, пошел к главному входу, а я даже немного растерялась. Неужели, он ничего не боится?
        - Идите, госпожа, у нас не так много времени, - сказал лорд Даир, и я не смогла возразить. К тому же, какое мне дело до того, пройдет он или нет. Он Темный, это его проблемы. Но, все же, было неспокойно. Хоть бы обошлось.
        Ворота были распахнуты, и эта небрежность больно кольнула. Как же так получилось? Почему?
        - Вы все это время жили здесь? - голос лорда Сандара вывел меня из раздумий, и я недоуменно посмотрела на него.
        - Да, конечно, где же еще?
        - И как долго?
        - Около трех лет.
        Что за вопросы? Или он просто тянет время и не так храбр, чтобы зайти и испытать защиту монастыря на себе?
        - А до этого?
        - Послушайте, лорд Сандар, вас это не касается и уж точно не относится к делу. Позвольте мне похоронить моих сестер и все, я вас больше не потревожу.
        - Простой вопрос, а вы вышли из себя, Алита…, - невозмутимо ответил Темный и как будто нехотя посмотрел на ворота, - ну, что же, испытаем?
        Он подмигнул мне. В такой ситуации этот человек находил повод для смеха. Я же от напряжения закусила губу. Совсем не хотелось, чтобы тут, прямо на моих глазах он упал замертво. Сестры говорили, что вход запечатан и сюда нет хода не просто Темным, но даже ни одному мужчине.
        - Боитесь?
        - Немного. За вас.
        Лорд Сандар слегка улыбнулся и, повернувшись ко мне, произнес совсем уж непонятную фразу.
        - Кое-что не меняется никогда.
        - Что вы…
        - Пойдемте. Дел еще очень много, - и тут он просто шагнул за ворота. В этот момент я вся сжалась, но ничего не произошло. Темный просто хмыкнул и пошел вперед. Мне ничего не оставалось, кроме как побежать следом.
        - Главный вход там справа? - спросил Темный, указывая не одну из дверей.
        - Да, правильно.
        - Вы будете указывать путь. Дороги я, к счастью, не знаю. Сначала заберем те тела, что вы успели обнаружить, а потом прочешем весь монастырь.
        - Хорошо, как скажете.
        - Вы такая послушная, - Темный остановился как раз у больших дубовых створок и с неприкрытой иронией посмотрел на меня, - хоть в чем-то этот монастырь оказался полезен.
        Я растерялась и не нашлась что ответить. Я вроде бы всегда была такой. Разве нет?
        - Послушайте, лорд Сандар, вы так говорите, как будто меня знаете? Я же вас вижу первый раз в жизни.
        - Уверены?
        - Что?
        - Уверены, что хотите говорить об этом здесь? - мужчина толкнул створки, и мы оказались в холле. Вот я и дома. Привычные стены, высокий потолок, воздух, наполненный ароматом свечей и ладана. Все как всегда, когда я возвращалась из разных поездок. Только в этот раз моя миссия более чем печальна. Однако я не могла не поразиться, что остаюсь равнодушной.
        - Скажите, хотя бы что за заклятие вы применили? Я как будто ничего не чувствую, а ведь это мои ученицы, мои сестры…
        Темный все так же шел вперед, и уже, поднимаясь по центральной лестнице, обернулся и сказал:
        - Солирен…
        - Солирен, - прошептала я, пробуя слово на вкус. Незнакомое. Хотя…, - я что-то не припомню такого, - призналась я.
        - Вы и не должны, им пользуются лишь Темные, но не волнуйтесь, оно безопасно, а в случае шока просто необходимо. А теперь, - мужчина остановился на перекрестке коридоров, - куда нам идти?
        - Я думаю, лучше в подвалы. Там больше всего…
        - Хорошо, ведите!
        Пока мы шли, лорд Сандар задавал миллион вопросов. То ли ему действительно было интересно, то ли он просто хотел меня отвлечь. Честно говоря, у него все получилось. Всю дорогу, я не задумывалась о том, что увижу вновь, не беспокоилась, что прошло уже больше двух дней. Все это нахлынуло лишь, когда мы остановились перед закрытыми дверями. Закусив губу, я посмотрела на Темного и, очевидно, на моем лице он прочел многое.
        - Вам не обязательно идти, Алита.
        Как же мне хотелось сказать, что он прав и я лучше постою здесь. От напряжения даже свело руки.
        - Боюсь, мне надо с вами.
        Я опустила голову и открыла дверь. Ильга, лучше бы я этого не делала!
        В себя я пришла сидящей на каменном полу в подвале, довольно далеко от тренировочный залов. Я была укрыта плащом лорда Сандара, голова раскалывалась и ужасно тошнило. Я упала в обморок. Это было очевидно. Осторожно выглянув из своего укрытия, я чуть не упала и вновь с облечением откинулась на холодную стену. Хорошо. Но вставать все же надо было. Интересно, он уже вынес их? Я почувствовала приближающиеся слезы и замотала головой. Не буду плакать!
        - Алита…
        Я подняла голову и столкнулась нос к носу с Темным, пристально меня осматривающим.
        - Солирен - заклятие отрешения, дает возможность организму забыться, привыкнуть и… понять, почему это произошло, но оно лишь дает отсрочку, чтобы не сойти с ума. Слезы оно не заменит, не даст облечения. Мне не трудно его обновлять, но вы сами все понимаете…
        Я поняла и в тот же миг почувствовала, как одинокая слезинка заскользила по моей щеке. В горле появился комок, который болел и горел, хотелось выплеснуть боль наружу, и, закусив губу до крови, я сопротивлялась до последнего. Но тут лорд Сандар обнял меня и я не сдержалась. Слезы потекли рекой, и я вцепилась в его рубашку, как в самое надежное, что еще есть в мире, то, что не даст мне упасть, в свою опору. У меня началась самая настоящая истерика. Я громко рыдала, что-то кричала, о чем-то просила. Все слилось в одну мешанину чувств. Не знаю, сколько прошло времени. Я почувствовала, что меня куда-то несут. Не хотелось думать о своем непозволительном поведении. Мысли испарились, оставив после себя такие долгожданные пустоту и спокойствие.
        - Алита, я оставлю вас здесь. Думаю, мы теперь справимся сами. Я разбужу вас, когда все будет готово к ритуалу. А теперь спите.
        Стоило мне закрыть глаза, как я тут же провалилась в сон.
        На этот раз сон был беспокойным и каким-то скомканным. Я все время видела вдалеке фигуру человека. Не знаю, мужчины или женщины. Нас разделяла пелена тумана. Я пыталась пробраться вперед, но туман был вязким, замедлял движения, и как бы я не старалась, продвинуться дальше, просто не могла сойти с места. Я пыталась кричать, но меня не слышали.
        Затем я видела обрывки воспоминаний: чьи-то незнакомые лица мелькали, говорили и вскоре их голоса стали невыносимо громкими, что мне даже пришлось закрыть уши руками. В тот же момент все прекратилось, и я проснулась.
        Я была одна. Это хорошо. Надо бы все же встать и выполнить свой долг. Стыд за свое поведение неприятно кольнул. В который уже раз. Я откинула покрывало и обулась. Неужели лорд Сандар разул меня сам? Хотелось верить, что нет.
        Я вышла из комнаты и направилась к выходу, оттуда уже по знакомой каменной тропинке. Издалека я видела фигуры Темных. Они до сих пор копали. Ильга! Как же я боюсь узнать на самом деле, сколько там этих ям…
        Меня увидели, но никто не приветствовал, никто не махнул рукой. Просто кивнули. И по сжатым рукам и суровым глазам этих мужчин я поняла, что они тоже разделяют мое горе, что они тоже, не смотря на свою природу, не понимают, за что…
        - Госпожа Алита, - Солен отбросил лопату и подошел ближе, - вы немного рановато, мы еще не начинали.
        - А где…
        Юноша махнул рукой, и я проследила за его движением. Вдалеке, на деревянных постаментах, лежали тела. Много… Дрожь прошлась по всему телу. Все они были завернуты в белую ткань с ног до головы. Я хотела пойти туда, но Солен крепко ухватил меня за руку.
        - Не могу позволить, госпожа. Лорд Сандар меня прост убьет.
        Я выдохнула и кивнула. Пусть так. Но взгляд то и дело обращался к ним, к тем, с кем я делила еду, с кем радовалась и печалилась, к тем, кого нам доверили их родители и почитали за великую честь присоединиться к нашему монастырю. Ильга, что же мне теперь делать? Взгляд метался от одного Темного к другому, пока не остановился на груде брошенных лопат.
        - Как оказалось, магия здесь не работает, госпожа. Вы были правы.
        Я не ответила и взяла одну из лопат.
        - Лорд Сандар будет против, - попытался возразить Солен.
        - Я не подчиняюсь твоему лорду! - возможно, я сказала это слишком громко, потому что мужчины обернулись и странно посмотрели на меня, но мне было все равно. Я увидела намеченный квадрат и стала копать. Механические движения мешали думать и давали хоть небольшой, но отдых перед церемонией. Совсем скоро я должна буду проводить моих сестер, сказать последние слова и сейчас мне нужны все оставшиеся силы.
        Пот стекал по лицу, а руки онемели, но я не останавливалась. Наоборот, добавилось какое-то ожесточение. В тот момент я могла перекопать все кладбище. Сейчас в душе поднималось что-то темное, страшное и ранее мне незнакомое. Я поневоле прислушалась к ощущением и с удивлением поняла, что это ненависть. Самая настоящая и неприкрытая. Я никогда ее не испытывала, не знала, что она из себя представляет. Жизнь в монастыре была спокойной, размеренной и тихой. Никто не кричал, лишь изредка повышали голос на нерадивых учениц, но ненавидеть…
        Меня остановили лишь когда я полностью скрылась в яме. Лорд Сандар недовольно взирал, а мне было все равно. Не знаю, как я выглядела, но думаю, ничем не отличалась от самих Темных. Клубы ярости и жажды мести сплелись воедино, и я хотела, признаюсь, хотела убить тех, кто посмел поднять руку на совершенно беззащитных.
        Когда тела опустили, и я стала читать молитвы, то в тот момент я поклялась, что не оставлю этого, не позволю больше произойти подобному. Темнота взяла верх, но я не сопротивлялась. Пусть будет так!
        Мы вернулись затемно. Никто из Темных со мной не разговаривал. Лорд Сандар шел рядом со мной молча, изредка перебрасываясь парой слов с командующим.
        У самых ворот я заметила невысокую фигурку. Смеркалось, и я не могла точно разобраться, кто же там. Очевидно, кто-то из девочек. Однако спустя несколько секунд до меня донесся крик:
        - Наставница! - Лира сорвалась с места и буквально в одно мгновенье оказалась рядом, крепко прижалась. Я слышала ее частое сбившееся дыхание, ощущала запах пыли и разнотравья и еще чего-то родного, домашнего. Поднявшая голову ненависть скрылась, и в душе воцарился такой долгожданный покой вперемешку с грустью.
        - Мы вас ждали, все время выглядывали. Вы нас простили? За книги?
        О них я вспоминала меньше всего.
        - Мы больше не будем, честное слово. Просто знаете, накатило…
        Знаю…
        Я оглянулась на шедших позади Темных, и лорд Сандар устало кивнул. Я взяла ученицу за руку и пошла с ней. Возможно, я смогу вернуть утраченное душевное состояние, но в одном я останусь непреклонна. Больше мои ученицы не будут беспомощны.
        ГЛАВА 5 ЗАПРЕТНОЕ ЗНАНИЕ
        Я проснулась рано утром, и не раздумывая, отправилась к Темным. Прежде чем приступить к воплощению моего замысла, мне нужно было, как это ни печально, их одобрение. К тому же, мы все еще пользовались правами гостей, поэтому следовало вести себя осмотрительно и почтительно. Вчера я поинтересовалась судьбой несчастных захватчиков, заключенных в стеклянной оболочке, но ответа так и не последовало. Ладно, их право. Однако я написала подробные письма своим старшим сестрам с объяснениями моих мотивов и действий. Надеюсь, мое наказание будет не слишком сильным, а в то, что я его заслужила, я не сомневалась.
        Я вспомнила, что позволяла себе все это время и тяжело вздохнула. Но сейчас не время придаваться жалости к себе и отступать. К тому же, то, что я задумала, вызовет еще больший гнев. Однако я знала, на что иду, знала, чем могу пожертвовать ради будущего моих учениц и нисколько не сомневалась.
        Подойдя к дому лорда Даира, я негромко постучалась, и мне сразу же открыл незнакомый юноша. Видимо, сегодня он на дежурстве.
        - Госпожа, Аник Морен к вашим услугам, - Темный поклонился.
        Я слегка склонилась в ответ и попросила доложить обо мне командующему.
        - Прошу простить, госпожа, но лорд Даир и лорд Сандар тренируются на дальнем полигоне. Если хотите, вас могут проводить?
        - Тренируются, как кстати. Да, пожалуйста, проводите.
        Аник кликнул проходящего мимо Темного и сказал, что ему нужно сделать. Тот в ответ ничуть не удивился и почтительно поклонился мне. Честно говоря, эти вежливости лишний раз выбивали меня из привычного мироощущения, где Темные чаще всего представали слугами мрака и порока.
        Верхом мы добрались до полигона спустя каких-то двадцать минут. Я расслышала лязг метала и покосилась на своего немногословного провожатого. Тот мой взгляд не заметил или не захотел замечать.
        - Благодарю, обратный путь я найду сама.
        Темный кивнул и отправился обратно. Я же пошла на все усиливающийся звук. Я была права, когда предположила, что они дерутся на мечах, но то, что я увидела, выглянув из-за очередного дерева, просто ввело меня в ступор. Мужчины без курток, да что там, без рубашек (это в такой-то холод) размахивали двуручниками, словно горящими факелами, обрушивая страшные, смертоносно стремительные удары друг на друга. Если бы я не знала, что они в дружеских отношениях, и лорд Сандар вроде бы был когда-то наставником командующего, то подумала бы, что здесь происходит смертоубийство. Тем не менее, если и так, я бы не смогла помешать, скорее меня бы просто порубили в капусту.
        Сначала я здорово испугалась и уцепилась за дуб как за свою единственную защиту, потом немного успокоилась и начала находить в открывшемся мне действе нечто действительно привлекательное и даже завораживающее. Легкость, и в то же время нечеловеческая сила, грация, сродни танцу и меткость, все сплелось в удивительной схватке. Еще секунду назад мечи издавали пронзительный крик, сейчас же мужчины остановились с нескольких метрах друг от друга, переводя дух.
        Лорд Сандар повернулся в мою сторону, и я заметила, что уголки его губ дрогнули. В тот же самый миг лорд Даир накинулся на него со всей мощью и повалил на землю. Клинок командующего уперся бывшему наставнику прямо в горло. Я перестала дышать.
        - Ты отвлекся, учитель.
        - Ты прав. Не удержался.
        А дальше произошло то, что я совсем не могла объяснить. Лорд Сандар засмеялся. Да так заразительно, что мои губы сами по себе растянулись в улыбке.
        - Простите, я вам помешала.
        - Нет, что вы. Иначе мне бы ни за что не выиграть, - лорд Даир накинул рубашку и подошел ближе, опуская меч в ножны. - Вы что-то хотели?
        - Да, я пришла попросить вас об услуге.
        - Что ж, видимо дело действительно серьезное. Пожалуйте к нашему импровизированному столу, - Темный махнул на столик, появившийся из ниоткуда. До меня донесся аромат свежей выпечки и чая.
        - Не откажусь, спасибо.
        Я села в удобное плетеное кресло и взяла кружку с обжигающим напитком, с удовольствием потянула на себя. Всегда любила пить чай горячим. Немного посмаковала. Мой любимый вкус - мелисса с нотками лимона. Хорошо…
        - Гхм…
        - А, простите, - я даже немного покраснела, - давно не пробовала, - и тут же замерла. Не пробовала? Да я ни разу в монастыре не пила такой чай.
        - Что-то не так? - спросил лорд Сандар и пристально посмотрел на меня.
        - Нет, все так… Просто этот чай…, - я махнула головой и улыбнулась, - прошу меня простить, события прошедшего дня неважно на мне сказались. Я хотела попросить вас о помощи. На данный момент я не могу вернуться в монастырь. Там не работает ни одно защищающее заклинание. Вы в этом легко убедились, когда прошли внутрь без особых проблем, миновали ворота и вообще находились на территории, где в принципе не могли находиться. Не знаю, что эти люди сделали и зачем, но теперь там совсем не безопасно. Чтобы восстановить заклинания, мне нужно дождаться сестер.
        - Вы можете оставаться на нашей территории столько, сколько захотите, - ответил лорд Даир, - вы нам ничего не должны, поверьте. Даже наоборот, возможно, с помощью вас мы раскроем нечто более масштабное, чем атака на ваш монастырь.
        - Не знаю, о чем вы говорите. Сейчас меня волнует лишь безопасность моих учениц. Но это не самое главное. Я пришла не за этим.
        Лорд Даир улыбнулся.
        - Так и знал. Женщины везде одинаковы.
        Я проигнорировала его высказывание и выпалила:
        - Я хочу, чтобы мои ученицы учились драться.
        Сказала и замерла, боясь, что Темные высмеют мою попытку. Однако командующий спокойно поинтересовался:
        - Если не ошибаюсь, ваш монастырь запрещает причинение телесных наказаний, что уж говорить о настоящем ударе или убийстве. Вы уверены, что этим девочкам нужно знать, что такое убивать?
        В этот момент я почему-то посмотрела на лорда Сандара и, медленно выговаривая слова, ответила:
        - Я лишь хочу, чтобы они могли защитить себя и все.
        Командующий молчал, а его учитель, откинувшись на спинку кресла, кивнул мне.
        - Хорошо.
        - Учитель?! Не думаю, что это хорошая идея.
        - Я думаю иначе, Даир. На этом все.
        Лорд Сандар встал. Его кресло тут же исчезло, как и спустя несколько секунд и сам его обладатель. Я, конечно, слышала о подобных перемещениях, но видеть приходилось впервые.
        - Здорово, - потрясенно прошептала я, - а почему тогда…
        - Перемещаться так можно не везде. На территории вашего монастыря, как и здесь над казармой повсюду щиты, поэтому перемещение работает лишь в определенных границах, да и энергии требует довольно много. Такое далеко не каждому под силу.
        - Все равно здорово.
        Лорд Даир непринужденно рассмеялся.
        - Вы правы. Хорошо, я соглашусь, пойду вам на встречу. Дайте мне поразмыслить, что именно подойдет вашим малышкам. Согласны?
        - Спасибо вам огромное! - я не сдержалась и крепко пожала руку Темного, - я пойду, и за чай спасибо.
        Мне не терпелось вернуться к моим ученицам. Теперь я должна им все рассказать и объяснить свои мотивы, но я была уверена, что они меня поймут, чего нельзя было сказать о сестрах. Но эту мысль я отбросила как лишнюю и побежала вперед. Эх, мне бы возможность лорда Сандара!
        Когда я вернулась, девочки уже проснулись, умылись и как раз завтракали на кухне. Не став откладывать дело в долгий ящик, я сразу же рассказала о своей задумке и добавила, что пока мы ждем сестер, мы продолжим и наши обычные занятия. Сегодня мы сходим за необходимыми вещами и книгами и начнем нашу работу. Я ожидала возражений и опасений. Ведь никто не знал, как отразится все это на светлом источнике силы, но тут встала Лира и ответила за всех:
        - Мы согласны, наставница. Мы сделаем так, как вы скажете.
        Я кивнула.
        Затем я распределила обязанности. Девочек помладше оставила в казарме, приказав им хорошенько убраться на кухне под руководством Марьяны. Остальных взяла с собой, решив, что одной ходкой все равно справиться не получится, но хотя бы книги унесем. Мы пошли через ход, не забыв захватить с собой несколько факелов. В этот раз мы справились быстрее. Монастырь пустовал, и мне почему-то показалось, что он уже никогда не будет таким как прежде, не просто безопасным, а полным смеха и незамутненного света. Совсем скоро все неминуемо изменится. Я опять засомневалась в своем решении, но отступать было поздно.
        Мы набрали два мешка одежды и белья, захватили стопки книг и письменные принадлежности и нагруженные пошли обратно. Несколько раз останавливались и отдыхали.
        Когда мы вернулись, солнце уже было в зените, но тепла не было и в помине. Наступали холода. Как же мне хотелось, чтобы сестры вернулись поскорее. Надо было решить множество хозяйственных вопросов, и хотя в данный момент в монастыре не было никакой живности, о которой стоило бы заботиться, но сестра-хозяйка обычно закупала продовольствие, распределяла запасы, которые могли портиться в монастырском подвале. Про себя отметив, что напишу еще несколько писем сегодня, я пошла к девочкам. Свою задачу они выполнили прекрасно, чем чрезвычайно растрогали повара. Кухня сияла. Хоть маленькая, но помощь за все добро.
        Я дала ученицам немножко отдохнуть и принесла им легкие закуски. Спустя полчаса, собрав их всех, раздала им маленькие мешочки с семенами, и мы вышли на улицу.
        Мы нашли небольшую поляну, подольше от тренировочных полигонов. Я не хотела, чтобы Темные видели наши занятия. Как бы то ни было, а знания принадлежали нам и делиться такими вещами мне совсем не хотелось. Однако моим надеждам не суждено было сбыться. Вдалеке показались конные и пешие. И хотя расстояние между нами было значительное, они все же разглядели нас, но вмешиваться не спешили, слава Ильге. Среди Темных я заметила лорда Даира, выкрикивающего приказы и распределяющего людей для тренировочных боев.
        Я тяжело вздохнула. Что же, пусть так.
        Хрустящий иней уже начал покрывать землю, но для нашего урока это не было помехой. Я попросила девочек выбрать те семена, которые им больше всего нравятся, и показала, как пропустить потоки силы сквозь семя и дать ему необходимую влагу и тепло для роста. Я сама выбрала обычный подсолнух, спустя несколько минут появился небольшой росток, пробившийся сквозь морозную землю и совсем не обращающий внимание на царивший повсюду холод. Стебель уплотнялся, становился тверже и медленно, но неуклонно рос. Появились желтые лепестки и вскоре цветок полностью сформировался. Девочки смотрели, открыв рты от удивления.
        - Помните, вы не можете создавать что-то из пустоты. Нужна основа, как это небольшое семечко или как это делают Темные, возможность перемещения. Мы так не умеем, к сожалению. Но будем пользоваться тем, что нам дано. Кроме того, вы должны прекрасно осознавать фазы становления и роста того или иного растения. Иначе ничего не выйдет. Мы должны знать законы природы и отдавать нашу силу для преображения чего бы то ни было.
        - Это просто…, - Лира даже стала захлебываться от восторга, - я хочу создать дерево!
        - Не так быстро, девочки. Я буду приятно удивлена, если через неделю хотя бы у одной из вас получится просто небольшой росток. Теперь это ваша практика в свободное время. Каждый день по часу вы должны тренироваться подобным образом. Сейчас я покажу вам еще раз, а затем начнете самостоятельно.
        Девочки покивали, а я выбрала наугад еще одно семечко.
        Надо же, колокольчики. Всегда их любила. Простые и настоящие. Я опустилась на колени, ощутив стужу, идущую от земли и с трудом опустила семечко в землю. Потоки силы были видимыми для наглядности, чтобы девочкам было понятней. Со стороны казалось, будто меня опутывали всполохи света, переливаясь и искрясь. Повторилось то же самое. Вслед за пробившимся ростком, появились крошечные листья, а затем и нежные голубые лепестки.
        - Уух! - выдохнула Соли, - я хочу попробовать, хочу!
        - Хорошо, - согласилась я, а девочка уже выбрав семечко, чуть ли не вприпрыжку подбежала поближе.
        - Вот! - она протянула мне ладошки с обычной незабудкой.
        - Хороший выбор, пробуй!
        Девочка опустила, как и я, семечко в землю и прихлопнула уже почти одеревеневший слой рукой.
        - А теперь, закрой глаза, - я стала за ее спиной, - я помогу найти тебе потоки, помогу их вести, но сам источник ты должны открыть сама.
        Конечно, я немного поторопилась с подобной тренировкой. Соли была еще малышкой и ей бы прежде подобного не разрешили. Но я подумала, что если бы у Лиры не прорезался дар в тот самый момент, когда это было действительно нужно, то сейчас со мной рядом никто мог бы и не сидеть. Пусть у нее не получится вырастить цветок, но это была хорошая тренировка для осознания своей силы и впоследствии ее пробуждения.
        Я и сама закрыла глаза, ощутив сущность Соли, бившуюся как пойманная в силки птичка, она хотела выйти на волю, всем своим существом желала окунуться в свою настоящую силу, но вокруг были преграды из сомнения, страха, беспокойства. Обойти их и должна была помочь я, провести ее по переулкам души к самому источнику.
        Мельком я ощутила какое-то раздражение, кто-то посторонний за нами наблюдал. Но сейчас уже остановиться не могла, нельзя прерывать контакт. Отмахнувшись от назойливого внимания, я стала вести Соли. В таком состоянии я слышала все ее мысли, если она опасалась чего-то, я уверяла, что здесь безопасно. Она мне верила, и я вела ее дальше и дальше.
        Впереди мелькнуло что-то яркое и затрепетало при нашем приближении. Восторг Соли ударил и по мне, ноги слегка подкосились от выпирающей силы, просящейся, умоляющей отпустить ее. Я подтолкнула Соли вперед, сама же отошла дальше. Вмешаться я не могла. Теперь девочка сама должна решить, освободить или оставить все как есть.
        Соли доверчиво протянула ладошку к горящему желтым пламенем источнику, и он тут же охватил ее всю с ног до головы. Девочка не вскрикнула, она уже не боялась. Огонь был ласковым, это был ее огонь, пламя ее собственной души. Теперь можно было и уходить, теперь она была не одна.
        Я открыла глаза и отпустила Соли. Она была как будто окутана белесой дымкой. Спустя мгновение девочка тоже открыла глаза и протянула руки над тем местом, где закопала семечко. Она старалась, но ничего не выходило. Я так и знала. Потребуется время.
        Соли разочарованно повернулась ко мне.
        - Не расстраивайся, малышка. Все придет в свое время. Начинаем тренироваться! Я подходила к своим ученицам, кого-то также направляла к источнику, кому-то показывала, как плести поток. Редкие вспышки были нам наградой на сегодняшнем занятии, но ни у кого не получилось вырастить цветок. Я не расстроилась, а вот девочки еще как.
        Я совсем забыла о мешавшем мне наблюдении, а когда оглянулась, вокруг уже никого не было. Даже тренировавшиеся вдалеке Темные, уже ушли. Я так и не узнала, кто это собственно был.
        После занятия я раздала девочкам книги для чтения и распустила их. Сама же устало прислонилась к необъятному дубу. Дерево слабо пульсировало, говоря, что его век подходит к концу. Мне стало не по себе, то ли от осознания недолговечности чего-то настолько масштабного, то ли от предчувствия грядущих перемен. Я закрыла глаза и ощутила едва теплящуюся жизнь гиганта, легко без препятствий дошла до источника и поделилась своей силой. Ранее небольшой комочек вспыхнул ярким пламенем, так что мне стало больно смотреть. Я отступила и спустя мгновение открыла глаза. Правильно ли мы все делаем, вмешиваясь в естественный процесс? Не знаю, да, наверное, и никто никогда не узнает…
        Мне выделили небольшую комнату в одном доме с девочками. Им, кстати, тоже предложили отдельные комнаты, но после первой же ночи проведенной здесь, на утро их всех обнаружили в одной единственной комнате, что было совсем не удивительно после всего пережитого. Пришлось потесниться и перенести все кровати, но малышки были довольны, а мне так даже спокойнее. Жаль, что я не могла быть рядом с ними. Может быть, так я бы избежала начавшихся кошмаров.
        Они приходили внезапно, стоило разуму расслабиться и отпустить сознание в свободный полет. Когда я засыпала, то думала о занятиях, о разных мелочах, что не помешало бы забрать из монастыря и о многом другом, но стоило мне окончательно заснуть, кошмар не заставлял себя ждать. Я хотела проснуться, но не могла. Все тело было словно скованно, не пошевелиться, не закричать. Последнему я радовалась. Совсем не хотелось тревожить учениц.
        В первый раз после похорон мне приснился огромный дом. Я шла по его пустым коридорам, заглядывала в каждую комнату, поражалась удивительной тонкости и красоте окружающих меня вещей и жалела о запущенности этого жилища. Все здесь говорило о том, что дом пустует несколько лет: пыльные чехлы на мебели, мелькающая у окон паутина, покрытый саваном грязи и сухих листьев пол. Мне так хотелось все здесь изменить, чтобы вновь зазвучали голоса, чтобы здесь играла музыка и слышался непринужденный смех. Это место казалось удивительно знакомым. Возможно, картины из позабытого прошлого.
        Я остановилась еще у одной комнаты и сердце сильно забилось. С осторожностью распахнув двери, я не смогла сдержать вздоха облегчения. Очередная спальня. Широкая кровать с пологом, софа, большие окна. Наверняка, комната была раньше очень красива. Днем можно было увидеть все вокруг, а ночью здесь мерцали звезды. Вдруг в углу что-то пошевелилось. Я прищурилась и увидела странную тень. Та волновалась и шипела, словно потревоженная змея. Наконец, тень оформилась и стала подниматься вверх, своим обликом напоминая человека. Я не могла сдвинуться с места, ноги приросли к полу, хотя внутри все буквально кричало - беги!
        Тень стояла напротив и смотрела на меня пустыми глазницами. Спустя бесчисленные удары сердца, тень приблизилась почти вплотную и произнесла:
        - Ты бросила меня…
        У меня мурашки пронеслись от этого голоса, потустороннего и совершенно нечеловеческого.
        - На что ты променяла меня?
        Волосы стали дыбом, а зубы клацнули, когда тень протянула свои дымчатые руки ко мне.
        - Жертва уместна лишь среди светлых. Ты же иная. Ты принадлежишь мне, - прошептала тень у моего уха, обдав меня могильным холодом.
        В этот момент я проснулась, мокрая от пота и с перехватившим дыханием.
        Впоследствии сны особенно не отличались. Изредка мелькали другие места, которые я не помню, но, очевидно, когда-то знакомые. Объединяло сны одно - тень. Она всегда была рядом, всегда шептала, от нее безумно хотелось скрыться, спрятаться, но она была умна и находила меня везде. Более того, меня будто вело туда, где находилась она.
        Рассказывать о своих снах я не хотела, но каждый раз ждала ночи со страхом и трепетом. Все время откладывала этот момент, писала допоздна письма, читала, но ничего не помогало. Тень не пропустила ни одной ночи.
        Однажды я решилась на крайние меры. Нашла на кухне необходимые травы и приготовила бодрящий настой. Теперь я могла не бояться снов как минимум сутки. Ночь я провела за написанием очередных писем и подготовкой к занятиям. Утро встретила уставшей и изможденной, но выбора не видела, иначе сны точно свели бы меня с ума.
        - Доброе утро, наставница, - Лира первой прибежала на кухню и стала помогать мне накрывать на стол.
        - Доброе, малышка. Где остальные?
        - Они убирают в комнате, сейчас придут.
        - Хорошо, - я ответила, отчаянно зевая.
        - Вы не выспались? Вам не хорошо? - с неподдельной тревогой спросила девочка.
        - Нет, не волнуйся, все нормально.
        Вскоре подошли и остальные. Мы не спеша позавтракали, обговорили план нашей работы на сегодня, затем убрали со стола и по желанию девочек решили немного побаловать пригласивших нас Темных. Оказывается, старшие еще с раннего утра замесили тесто, которое уже подошло. Мы напекли пирожков с разной фруктовой и мясной начинкой, которую нашли в общей кладовой. Надеюсь, нас не накажут за самоуправство. Когда все было готово, солнце ярко освещало холодную землю острова, но, к сожалению, уже не грело. Я отправила девочек раздавать угощенье, которое должно как раз было успеть к обеду, а сама осталась убирать кухню.
        Довольно скоро вернулась Лира с пустыми подносами и широкой улыбкой.
        - Разобрали за пару минут, наставница. А лорд Сандар спрашивал, не вы ли готовили?
        - И что ты ответила? - против воли я заинтересовалась, мне хотелось сделать приятное этому человеку.
        - Я сказала, что мы все вместе и вы тоже.
        - А он?
        - А я с удовольствием попробовал каждый пирожок, Алита. Вы очень вкусно готовите.
        Я вздрогнула, сжала губы и боялась повернуться. Глупо как-то получилось. Домывая посуду, я бросила краткую благодарность и делала вид, что усердно отмываю стол.
        За спиной стало тихо. Наверное, ушли. Я рискнула обернуться и встретила любопытный и ироничный взгляд стоящего как раз за моей спиной лорда Сандара.
        - Вы - такая трусишка, Алита.
        - Я… я думала, вы ушли, - промямлила я и почувствовала, как краска стыда обожгла мое лицо, - простите…
        - За что, Алита? Мне очень приятно, что вы интересуетесь моим мнением.
        - Не то чтобы, - почти прошептала я и отвернулась, продолжая натирать уже кристально чистый стол и не желая видеть довольное лицо лорда.
        - Алита, - лорд Сандар оказался очень близко, и я ощущала его дыхание на своей шее, - вы…
        - Простите, наставница! - Марьяна забежала на кухню с пустым подносом, - мы уже готовы к занятиям, вы идете?
        Слава Ильге!
        - Иду-иду.
        Я бросила тряпку, и не глядя на лорда Сандара, буквально побежала за ученицей. Признаюсь, я сбежала, но иначе не могла. Со мной что-то происходило, и это что-то было непонятным, незнакомым и непозволительным. Я не должна, не должна даже хотеть этого.
        Девочки и, правда, уже ждали меня с письменными принадлежностями и книгами. Я постаралась унять сердцебиение и отрешиться от назойливых мыслей. Мы провели несколько теоретических уроков, и я дала ученицам возможность потренироваться с семенами. На этот раз на улицу мы выходить не стали. Пошел снег, и зима вступила в свои права окончательно. Теперь ни один корабль не пристанет к берегу, по крайней мере, несколько месяцев. Я приготовила горшки с землей и со стороны наблюдала за ученицами. Лира была очень близка к результату. Потоки ее силы были наиболее яркими и мощными всполохами огибали ее тело, но пока что и она была далека от окончательного выполнения задания. Я не рассчитывала на иное.
        Пока я присматривала за девочками, изредка помогая им, мрачные мысли не покидали меня.
        Письма.
        Наверное, я отправила их не меньше сотни в разные уголки империи, но ответа не было. Я все понимала. Погода, закрытая для проникновения земля, повсюду щиты и магия. Но на душе было неспокойно, и я молила всех святых, чтобы мои сестры оказались живы.
        Я тяжело вздохнула. Время вышло. Пора девочек отпускать. Я заметила, что они очень устали, и решила дать им небольшой перерыв. Отправив их перекусить, я стала убирать книги и совсем не почувствовала его присутствия.
        - Вы очень поспешно ушли, Алита.
        Я резко подскочила и чуть не ударила лорда Сандара, стоявшего позади меня.
        - Я ждал, пока ваше занятие закончится, не хотел мешать, но и оставлять свои мысли недосказанными не привык.
        - Не думаю, что вам нужно что-то объяснять, лорд Сандар. К тому же, вы так и не сказали о начале тренировок для моих учениц, - я выпалила все это на одном дыхании, надеясь отвлечь Темного.
        Тот задумку оценил, чуть наклонил голову и слегка улыбнулся.
        - Я не забыл, кстати об этом…
        Я облегченно вздохнула.
        - Сейчас у меня довольно много времени, и думаю, можно начать уже завтра. Разбудите их пораньше, не завтракайте, и подходите к тренировочному залу. Знаете, где он?
        - Да, конечно. Нужна какая-то специальная одежда?
        - Желательно, штаны и свободные рубашки. С этим не будет проблем?
        - Нет, конечно, нет. Благодарю вас, лорд Сандар.
        - Вы мне очень нравитесь, Алита.
        Я замерла, боясь сдвинуться с места.
        - Я же говорил, что не терплю недосказанности.
        Темный пристально смотрел на меня, и от этого взгляда хотелось убежать. Казалось, он знал обо мне все, видел то, что я скрывала, знал тайные мысли и желания. Я словно смотрела в зеркало и видела себя без прикрас, такую, какая я есть на самом деле.
        - Я не знаю, что сказать, лорд Сандар, - с большим трудом я выдавила из себя эту фразу.
        - Не говори ничего.
        Я отметила этот переход на «ты», но не возразила.
        - Твое бьющееся сердце неравнодушно к моим словам. Так зачем же говорить что-то еще?
        - Вы не так поняли, - я резко отскочила от него, - просто вы застали меня врасплох, мне совсем неинтересны ваши слова. А пока извините, лорд, мне надо идти.
        Я хотела покинуть эту комнату как можно быстрее, но Темный схватил меня за запястье и не спеша поднес мою слабо сопротивляющуюся в тот момент руку и поцеловал.
        - До завтра, Алита.
        Я выдернула руку и убежала, на этот раз, как можно быстрее.
        На следующий день я подняла девочек на рассвете. Сама же не ложилась спать и вовсе. Видимо, настой оказался очень даже действенным. Спать хотелось просто ужасно, голова кружилась, и немного подташнивало, но уснуть я не могла, как не пыталась. Сказать честно, виной тому был и лорд Сандар. Его последние слова не шли у меня из головы, я постоянно вспоминала их и перекручивала в голове все, что видела и помнила: его интонацию, тембр голоса, взгляд. Однако, немного успокоившись, я отругала себя и объяснила его поведение. Во-первых, он Темный, а о них ходят соответствующие слухи. Не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что лорду захотелось чего-то новенького. Во-вторых, сам лорд Сандар упоминал, что его интересуют тайны монастыря, а лучший способ их выведать - конечно же, заручиться моим доверием. Девочки не в счет, они ничего не знают. И, в-третьих, самое главное, я давала слово, что буду служить монастырю, клялась и теперь после пары слов не могу уснуть спокойно, и из головы не идет улыбающийся образ. Нет, так не пойдет. Я не девчонка, а взрослая женщина, выбравшая свой путь. И у него не
получится запудрить мне мозги. На этой удивительно бодрой мысли я и встретила занимающийся рассвет и поспешила к ученицам.
        К их чести, никто не спорил. Они наскоро умылись и быстро оделись в довольно непривычную для них одежду. В монастыре не было каких-либо ограничений по этому поводу, но в соответствии с общепринятыми нормами считалось правильным ходить в длинном платье. Я же сама, когда уезжала по делам монастыря, часто надевала дорожный костюм, состоящий из брюк и рубашки. Одежда никогда не была главным в монастыре. Но, все же, девочкам было немного неудобно.
        Я вела их к тренировочному залу, и надеялась, что там не будет никого постороннего, но моим надеждам не суждено было сбыться. Зал был занят. Около десятка Темных уже были здесь и отрабатывали разные приемы. Я недовольно поморщилась и поискала глазами лорда Сандара. Он был здесь. Размахивал мечами, очевидно, показывая что-то почтительно смотрящим на него военным. И он был без рубашки.
        Да что со мной такое, в самом деле!?
        Я разражено цокнула и уверенно вошла в зал, кивнув девочкам на лавки. Те послушно присели и молча, немного боязливо наблюдали за открывшейся перед ними картиной.
        Лорд Сандар увидел меня и к моему облегчению накинул белую рубашку. Хотя так стало еще хуже. Помимо воли мой взгляд был словно прикован к его груди. Кожа искрилась бисеринками пота, и мне почему-то стало жарко. Однако я тут же вспомнила свои мысли и приложила все усилия, чтобы уже спокойно посмотреть в глаза этому мужчине.
        - Доброе утро, Алита. Рад тебя видеть…
        - Лорд Сандар, давайте сразу договоримся, мне неприятны эти разговоры и они меня не интересуют, поэтому советую вам потратить ваше время более насыщенно и плодотворно.
        - Конечно, даже не сомневайся.
        Мне показалось, что он пропустил мои слова мимо ушей, а ведь на них ушло мое последнее самообладание.
        Тем временем Темный подошел к притихшим девочкам и весело их осмотрел.
        - Да, признаюсь, таких учениц у меня еще не было.
        Кто-то из мужчин позади хмыкнул. Начинается…
        - С чего нам начать?
        - Нам? - лорд Сандар вопросительно посмотрел на меня.
        - Надеюсь, вы не думали, что я позволю им самим осваивать это искусство? Ответственность вся на мне и я тоже буду участвовать.
        - Хм, прекрасно… Начнем!
        Все оказалось несколько прозаично, хотя иного я не ожидала. Нас построили и заставили бегать вокруг огромного зала. На 30 круге я сбилась со счета и поглядывала на отставших девочек. Лорд Сандар забрал Соли сразу же после десятого округа и сказал, что ей хватит. Теперь малышка сидела на лавочке, тяжело дыша. Когда наконец-то прозвучало долгожданное «Достаточно», я думала, что упаду прямо здесь, но что-то, напоминающее гордость заставило меня стоять на ногах и скрывать тяжелое дыхание.
        - Риддар, иди сюда, - гаркнул лорд Сандар, и перед нами оказался уже знакомый нам Темный, - разминка полчаса, не усердствуй.
        Риддар почтительно поклонился и обернулся к нам. Я думала, что я устала до этого, но эта с позволения сказать разминка, была просто ужасна. Мои мышцы скрипели от натуги, а пот катил просто градом. Девочки не жаловались, но Риддар сам определял количество упражнений для каждой из нас. Соли, как обычно, отпустили раньше, и девочка немного виновато поглядывала на нас со своей скамейки.
        Спустя показавшиеся вечностью полчаса, лорд Сандар снова вернулся к нам и его рот растянулся в улыбке. Мне хотелось ему врезать со всей силы. Я даже представила, что он видит. Одежда на мне промокла полностью, я раскраснелась и тяжело дышала, волосы запутались на голове и, возможно, теперь я была похожа на Темную или, что более вероятно, на ведьму из старых легенд.
        - Теперь перейдем к самому главному, девочки, - протянул лорд и указал на появившийся откуда-то стол.
        Я непроизвольно судорожно сглотнула. На нем было оружие. Мне стало нехорошо. Голова закружилась еще сильнее. Не надо было готовить этот настой. Я тряхнула головой и повернулась к пристально рассматривающему меня лорду Сандару.
        - Перед вами оружие для обучения. Вы еще очень малы, поэтому полноценные клинки я вам не дам. Предлагаю начать с чисто женского оружия.
        Я присмотрелась и обратила внимание, что на столе сплошь ножи, кинжалы и небольшие пики, даже не знаю, как они называются.
        - Все оружие из легких сплавов, специально для обучения детей. Ими довольно трудно даже порезаться. В любом случае, мы начнем с отработки приемов.
        Лорд Сандар передел каждой из нас по небольшому ножу, острие которого было совершенно тупым. Мне достался, наверное, самый большой клинок, размером примерно с локоть. И впрямь оружие было легким, словно деревянным.
        - Теперь смотрите внимательно, что я делаю, и повторяйте за мной, - лорд несколько раз показал движение, и мы начали его копировать.
        Получилось не сразу, но спустя несколько неудачных попыток, мы могли достойно совершить нужные движения. Лорд Сандар проходил мимо и тактично поправлял девочек. Я не знала, сколько проходила эта тренировка, но рука налилась такой тяжестью, что учебный клинок казался чугунным.
        - Достаточно! - крикнул лорд Сандар, - меняем руки!
        С тяжелым вздохом я принялась за отработку этого же движения, но другой рукой. Сейчас мне было уже совсем нехорошо. Я слегка оступилась и чуть не упала, но продолжала все также отрабатывать движение. Перед глазами уже вовсю плясали темные точки, когда лорд крикнул о завершении упражнение.
        После этого его вновь сменил Риддар, который показывал, как правильно дышать после тренировки. Девочки повторяли все усердно и насколько хватало их сил.
        Я же думала, что еще секунда и я просто упаду. Силы иссякли, и глаза медленно закрывались. Как сквозь сон я услышала чей-то крик, и ощутила, что падаю. Чувство падения замедлилось и мне стало почему-то хорошо, спокойно и удивительно тепло. С трудом приоткрыв глаза, я столкнулась с серьезным и взволнованным взглядом темно-серых глаз. Надо же, я думала раньше, что его глаза совсем черные.

* * *
        Голоса раздавались откуда-то издалека, а глаза упрямо не хотели открываться. Спать - вот единственная мысль, мелькавшая в голове и затмевавшая остальные, отчаянно пытающиеся туда пробраться. Спустя мгновение, я поняла, что лежу на кровати, в комнате довольно свежо, и я чем-то укрыта. Это неказистое открытие потребовало от меня много сил, и я снова провалилась в небытие. Не знаю, сколько я спала в этот раз, но проснувшись, я все же смогла открыть глаза и с трудом оглянуться. Тело было словно деревянным, мышцы болели то ли от прошедшей тренировки, то ли от долгого сна.
        Я закрыла глаза, чтобы перевести дух и постараться встать, но тут что-то влажное легло мне на лоб и заставило резко дернуться.
        - Тихо, не двигайся, - прошептал знакомый голос.
        - Лорд Сандар…
        - Так и есть, а ты все же непослушная, а я уж понадеялся. Наивный…
        Я ничего не поняла, но вслух сказала другое.
        - Что вы делаете?
        - Обычный компресс. У тебя был жар весь день и почти всю ночь.
        И, правда, влажная ткань на лбу приносила облегчение. Однако слова благодарности застряли в горле. Почему-то я не могла их произнести.
        - Почему здесь вы? - я просила немного грубо, но мужчина не поморщился даже, скорее усмехнулся.
        - Кто же, кроме меня?
        - Ну, Марьяна или Лира…
        - Им не до того, - просто ответил лорд Сандар, а меня эти слова заставили насторожиться.
        - Что вы имеете в виду?
        - У них тренировки и обучение. Ты спала больше двух дней, Алита…
        - Боже… И все время здесь вы…, - я изумленно прошептала и с ужасом посмотрела на склонившегося в опасной близости Темного, - это все ради тайны нашего монастыря? Тогда ваши попытки бесполезны, лорд Сандар, говорю вам сразу, не тратьте свое время!
        - Хм, само собой, Алита, все ради этой тайны, ради самого главного сокровища монастыря Святой Ильги. Ради чего же еще?
        Лорд Сандар склонился совсем близко к моему лицу, я ощущала его ровное дыхание, а он буквально всматривался в каждую мою черту. Пытался подчинить себе? Вероятно… Но у меня было странное ощущение, на грани понимания - он наслаждался… Чем? Моим видом? Горький смешок вырвался против моей воли. Я была, наверное, как пугало, да и пахло от меня просто шикарно. Но почему он тогда так смотрит, как будто обрел что-то давно потерянное?
        - Лорд Сандар, почему вы так смотрите? - я не удержалась и задала мучивший меня вопрос.
        - Так соскучился… Пожалуйста, позволь…
        Позволить что? - хотела я спросить, но не успела.
        Он обнял меня, прижавшись лицом к шее, а я замерла, боясь пошевелиться. Испугалась? К своему стыду, нет. Просто боялась ему помешать. Не хотела, чтобы отстранился он, чтобы он ушел. Против воли я провела рукой по его волосам, таким мягким и знакомым! Ильга, что со мной? Лорд Сандар тихо рыкнул и вдохнул мой запах. Его губы были так близко к моей коже, что сердце забилось как бешеное, а руки… мои руки все так же продолжали свое путешествие на этот раз по его плечам.
        Краска бросилась мне в лицо, когда в краткий миг просветления я поняла, что обнимаю и прижимаюсь к Темному, который, как сам и признался, всего лишь хотел узнать тайны монастыря.
        - Отпустите, лорд Сандар, - прошептала я, кусая губы.
        Он медленно, словно нехотя слегка приподнялся. Его руки опирались на кровать, а сам он тяжело дышал.
        - Мне это неприятно, - так же тихо сказала я и отвернулась, чтобы не смотреть в эти такие притягательные для меня глаза.
        - Я всегда знал, когда ты лжешь, Алита. Лишь раз тебе удалось меня обмануть, но больше это не повторится, - лорд дернулся и поднялся с кровати.
        Я вздохнула с облегчением. Но как оказалось зря.
        - Водные процедуры! - крикнул лорд откуда-то издалека, а я непонимающе приподнялась на подушках и посмотрела в направлении голоса.
        - Что?
        - Мы говорим на одном языке, Алита. Ты все поняла, - он появился из соседней комнаты с большим полотенцем наперевес и протянул мне руку.
        - Нет-нет, я сама. Вы что, лорд Сандар!
        - Хорошо, я не против.
        Он сложил руки на груди и пристально на меня посмотрел. Что ж, надо вставать. Руки тут же предательски зашатались, но я все же уцепилась за спинку кровати и с трудом слезла. Ноги подкосились, и я бы точно упала на пол, если бы лорд Сандар не подхватил мое совершенно безвольное тело.
        - Когда тебе полегчает и ты наберешься смелости рассказать, что же такое ты приняла и зачем, мы обсудим и этот довольно смущающий тебя момент.
        - Какой момент? - зубы стучали от озноба, хотелось вернуться под теплое одеяло, вся кожа покрылась мурашками.
        - Этот самый, Алита.
        - Что?
        Я должна была заподозрить что-то исходя из предвкушающей улыбки лорда Сандара, но мне было ужасно холодно, поэтому, когда он поставил меня на пол, рядом с большой бадьей, наполненной горячей водой, я не сразу сообразила, что он собирается сделать.
        В следующее мгновение он сдернул с меня рубашку, затем поднял и посадил в горячую воду. Я лишилась дара речи, а лорд Сандар откровенно веселился, рассматривая меня, открывающую рот как рыба, выброшенная на берег.
        - Так намного быстрее. Я ведь не мог допустить, чтобы ты упала. Верно?
        Темный вышел из комнаты, видимо, чтобы больше не смущать меня. Хотя куда уж больше?! С трудом разогнув одеревеневшие ноги и руки, я принялась намыливаться. Не позволю ему еще раз проделать подобное со мной. Всегда знала, что они извращенцы. Да еще додумалась привести сюда своих девочек! Да что б ему пусто было, чертов Темный!
        - Я так и слышу исходящие от тебя нотки радости, Алита, - прокричал из-за двери лорд Сандар, а я от неожиданности даже нырнула в воду, испугавшись, что он может увидеть меня.
        - Не забудь сказать, когда закончишь, я помогу тебе вылезти из ванной.
        Ага, конечно! Убьюсь, но сама справлюсь.
        Однако гнев постепенно испарялся вместе с ароматным паром, в руках и ногах приятно покалывало, во всем теле появилась какая-то легкость. Хорошо… Я бы даже осталась здесь подольше, но вода стала остывать, и я вспомнила намерения лорда мне помочь, поэтому решила не откладывать этот неприятный момент.
        Я встала и с радостью обнаружила, что твердо стою на своих ногах, обмоталась длинным полотенцем, хотя его края все равно упали в воду. Затем начиналось самое сложное: края бадьи были довольно высокими и, хотя внизу были небольшие порожки, все же придется потрудиться, чтобы выбраться отсюда.
        Я как раз перекидывала ногу, когда в ванную зашел Темный и, закатив глаза, подхватил меня на руки. Мое мнение, очевидно, никого не волновало.
        - Неугомонная…
        - Отпустите немедленно! Что вы себе позволяете?
        - Ничего такого, Алита, на что не имею полного права, - твердо ответил лорд Сандар и прямо посмотрел на меня, вытирая руки.
        - Я не понимаю, о чем вы говорите. И вы забываетесь. По-моему, вы забыли, кто я, - я стояла перед ним в одном наполовину промокшем полотенце, чувство холода вновь возвращалось, вместе с ним и раздражение.
        - Я думаю, все совсем наоборот, - не отрывая от меня взгляда, ответил лорд Сандар.
        - Я не понимаю ваши намеки, ничего о вас не знаю, и поверьте, вы ничего не знаете обо мне, а теперь, будьте так любезны, оставьте меня. Мне нужно переодеться и вернуться к своим ученицам, - я старалась говорить с уверенностью, которую, на самом деле, совсем не чувствовала.
        Лорд Сандар подошел ко мне поближе. На его лице не отражалось ничего: ни раздражение, ни злость.
        - Ошибаешься, Алита. Я знаю о тебе все.
        После этих слов он вышел из комнаты, не забыв положить на кровать стопку чистой одежды. Он оставил меня стоять, словно соляной столб и мучиться подозрениями, оплетающими мой разум словно яд. Неужели, мы были знакомы? И это его «все», и то, как он ко мне относится, наводит на печальные мысли.
        Я нехотя переоделась и вышла из комнаты. Тяжесть в теле и усталость ушли, я отлично выспалась и ту страшную тень не видела. Это было хорошо. Однако, плохого было больше. И самым ужасным было отношение лорда Сандара ко мне, и чего уж скрывать от себя, мое отношение к нему. В этот момент я себя ненавидела. Как бы то ни было, я дала обещание храму, дала клятву, и как бы я раньше не была связана с лордом Сандаром, это было раньше. Сейчас все иначе. Но почему тогда я так боюсь и, в то же время, хочу его видеть? Почему все время думаю о нем? Почему… Отвечать на этот вопрос не хотелось, даже самой себе.
        Девочек я нашла в одном из тренировочных залов. Лорд Даир выделил нам отдельную комнату для теоретических занятий, но тренировочный зал был общим, поэтому здесь мелькали и другие Темные. Лира увидела меня первой и выкрикнула мое имя. Девочки обернулись и радостно улыбнулись. Эта улыбка и потоки тепла, охватившие мое тело, позволили хоть на мгновение забыть и притяжении к другому человеку. Девочки - вот мой якорь, который поможет не сорваться в бездну. За эту мысль я и решила держаться и уверенно отправилась к своим ученицам.
        ГЛАВА 6 ТЕНЬ
        Обучение и тренировки шли по плану. Мои ученицы, моя гордость, уверенно справлялись со всеми заданиями, и даже наметились небольшие улучшения в нашем упражнении с семенами. Теперь потоки силы были видны у всех, а у Лиры однажды появился небольшой росток. Девочки привыкли к жизни в казарме и не заводили разговора о возвращении, хотя эта мысль мелькала у меня все чаще. Там, в стенах монастыря, не было бы ни единого намека на соблазн для меня.
        Но подвергнуть опасности моих учениц я не могла. Остров сейчас был пустынен, корабли не могли пробиться сквозь покрывшуюся льдом Рысь, но все же… Ради безопасности своих учениц, я готова была ждать.
        Несколько раз я делилась своими опасениями с лордом Даиром. Ведь я отправила столько писем. Хоть одно должно было достичь цели. Странным было и молчание императора. Однако командующий попросил меня не волноваться и оставить это дело ему и его учителю.
        Кстати о последнем… Видимо, этот мерзкий Темный поставил перед собой цель извести меня, добить морально и выбросить на всеобщее осмеяние. Иначе выразиться просто не могу! Каждую тренировку в общем зале лорд Сандар проводил лично, совершенно не стесняясь прикасаться ко мне и показывать, что мои движения неверны, хотя я копировала его полностью. Не стоит упоминать и тот факт, что каждое его прикосновение заставляло меня вздрагивать, а иногда и мучительно краснеть, последнее, естественно, не осталось незамеченным. Позор, да и только! Наши остальные занятия также не оставались без бдительного присмотра лорда. Если мы занимались на улице, я видела его фигуру вдалеке, если же мы были в комнате, то только глухой не услышал бы уверенные и размеренные шаги за дверью. Это было мучительно и невыносимо, но поговорить с ним я не могла, просто не хватало сил и храбрости.
        Я мечтала найти покой ночью, но мои надежды вновь не оправдались. Засыпала я ужасно. Долго ворочалась или просто лежала до рассвета, а когда сон все же приходил, то не приносил никакого облегчения. Та тень вновь маячила в странных комнатах, которые отдаленно казались знакомыми. Она шептала страшные вещи, умоляла и угрожала. Каждый день был мучением, каждая ночь - неизбежным кошмаром. Однако вновь выпить настой я не решилась, слишком уж свежи были воспоминания о водных процедурах…
        Несколько раз ученицы интересовались, все ли хорошо. Каждый раз я отвечала, что да, мол, чувствую себя неплохо, просто переживаю, что до сих пор нет писем. Последнее, кстати, было совершенной правдой.
        Сегодняшний день начинался как обычно. Я разбудила девочек, мы быстро позавтракали, оделись и отправились на тренировку, где нас уже ждали лорд Сандар и Риддар, который теперь занимался отдельно с младшими. Соли в нем просто души не чаяла, а Темный, казалось, находил отдушину в детском общении. В такие моменты я не могла понять, то ли у него дома остались дети, то ли у него их никогда не было, потому что нежность, с которой он смотрел на малышку, была поистине удивительной. Но времени на рассматривание своих учениц у меня не было. Лорд Сандар принялся за нас всерьез, и после утренних тренировок, я давала девочкам целых три часа на отдых. Признаюсь, это время было нужно, прежде всего, мне. Я уставала неимоверно, но, естественно, вслух этого никогда не говорила.
        После оказанного мне обычного чрезмерного влияния нашим новым наставником, мы пошли обратно в своих комнаты немного освежиться и отдохнуть. Далее мы вместе пили чай, и я забирала девочек на теоретические занятия. Мы читали книги по истории страны, изучали строение разнообразных растений и с помощью библиотеки Темных существенно продвинулись в изучении магических основ. После теории я отпускала девочек на пару часов, отдохнуть или наоборот, поработать самостоятельно. Сама же поднималась на крышу самого высокого дома здесь и смотрела вдаль, туда, где раньше был мой настоящий дом. И чем больше я выискивала взглядом контуры монастыря, тем больше понимала, что вернуться туда, возможно, не получится никогда. Если сестры не объявятся, то я не смогу взять на себя подобную ответственность. Придется девочек отпустить. Или, по крайней мере, дождаться приказа императора, который тоже подозрительно медлил.
        Но самое главное, я выискивала его. Я знала, что примерно в это время лорд Сандар тренируется сам или с командующим. Они выбирали открытую поляну, которая отлично просматривалась с моего импровизированного поста. Я не хотела признаваться самой себе, что жду того момента, когда этот измучивший меня мужчина выйдет на свежий морозный воздух, глубоко вдохнет свежесть и по скрипучему снегу отправиться на очередной учебный бой с лордом Даиром. Я стала замечать даже мельчайшие детали его поведения, жесты, мимику. Все стало казаться знакомым и очевидным. Мне это нравилось. Я могла даже угадать, что он скажет дальше, злится или нет. Но это было и ужасно страшно.
        Стоило им показаться, и в этот раз я привычно осмотрела уже знакомую фигуру, немного поежилась, когда лорд Сандар сбросил плащ и оказался в простой рубашке, и поспешила вниз. Несмотря на свое любопытство и желание понаблюдать за схваткой, я все же не хотела быть застигнутой на месте преступления.
        Время отдыха для девочек уже должно было подойти к концу, и я планировала начать нашу обычную тренировку с семенами. Кроме того, я настояла на том, что мы в качестве платы за свое пребывание будем делать кое-какую работу по хозяйству. Лорд Даир сопротивлялся, но не долго. Я убедила его, что нам чрезвычайно неудобно пользоваться их добротой бескорыстно. Поэтому стирка, глажка и уборка добавились к нашим повседневным занятиям. Примерно раз в неделю мы ходили в монастырь и перетаскивали припасы и необходимые нам вещи. Первые нужно было распределить, чтобы окончательно не испортились. Да и какой-никакой, а все же вклад.
        Я зашла в нашу классную комнату, и с удивлением обнаружила, что девочки уже тренируются. Потоки силы били в глаза и окутывали маленькие едва заметные глазу семена в горшках. Я тихо присела на лавочке, решив, просто понаблюдать. Для настоящего успеха было еще совсем рано, но, возможно, у кого-то и получится, поэтому мне нужно постоянно быть рядом. Почему-то я все время следила именно за Лирой. Вот всполох света коснулся семечка, как и прежде, показался небольшой росток. Я видела, как девочка напряжена, как пот стекает по лбу, как она закусывает губу от напряжения, но не мешала и не старалась помочь. Теперь я могла лишь ждать. Я и так существенно им помогла. Раньше в монастыре подобному не обучали в таком возрасте, но я решилась на крайние меры. Сейчас я совсем не боялась, что старшие сестры могут меня поругать за то, что я делаю. Возможно, в глубине души я уже верила, что мне не суждено увидеть никого из них снова.
        Я дала знак девочкам, что на сегодня хватит и уловила раздражение Лиры. Она была недовольна своими успехами. Я улыбнулась. Стремление к большему - совсем неплохое качество, но последить за дальнейшим развитием все же стоит.
        Девочки разделились. Одни пошли в прачечную, другие на кухню помогать готовить, кое-кто убирать столовую. Сегодня я пошла с Марьяной и Саной в прачечную. Девочки принялись стирать, а я взялась за глажку. От горы высушенных чистых рубашек мне стало немного не по себе, но я постаралась взять себя в руки. Нашу работу никто не проверял, но тем не менее хотелось сделать как можно больше. Темные были на удивление неприхотливы и могли обходиться малым, что совсем не вязалось с образом богатых повес, разбрасывающих деньги направо и налево.
        Я взяла первую попавшуюся рубашку и начала гладить. Спустя какое-то время девочки побежали вывешивать белье, а я присела немного отдохнуть. Стопки выглаженных рубашек радовали глаз, и я невольно улыбнулась. Все же это ничтожная часть по сравнению с тем, что сделали они. Перед глазами встали аккуратные холмики могил, и я тряхнула головой, отгоняя ужасное видение.
        - Так и знал, что ты здесь.
        Я вздрогнула. Так расслабилась, что даже не услышала, как он зашел.
        - Кстати, благодарю за рубашки, - лорд Сандар невозмутимо сложил все(!) рубашки и поднял, их собираюсь унести.
        - Они все ваши? - мне, кажется, мой голос дрожал.
        - Да, - лорд ответил невозмутимо, но уж я-то знала, что он просто издевается надо мной, - что-то не так, Алита?
        - Все нормально! - я ответила довольно резко и отвернулась, смотря в окно, как девочки уже заканчивают развешивать белье.
        За спиной хлопнула дверь, и я облегченно вздохнула. Ушел. Хорошо.
        После работы мы пошли ужинать. Лорд Даир выделил нам отдельный стол в столовой, чтобы нам не было уж совсем неловко рядом с солдатами и офицерами. Я ела машинально, даже не замечая вкуса. Очередная ночь и встреча с тенью. Я тяжело вздохнула. С этим надо что-то делать, но у кого спросить? Решив, что поинтересуюсь книгами о снах у командующего завтра, я отнесла свою тарелку и помогла девочкам убрать со стола.
        В свою комнату я заходила как на казнь. Ужас медленно поднимался по спине, заставляя вздрагивать от каждого звука и сжиматься. Мои ученицы спали в соседней комнате, но мне было страшно одиноко. Я не могла никому ничего рассказать, не могла выслушать хоть какой-нибудь совет более опытного человека, боясь, что покажусь странной, неправильной. На ум все время приходил лорд Сандар, но я отбрасывала эту идею. И так, я уже почти не контролировала себя в его присутствии, не хватало еще и этого.
        Я переоделась в теплую рубашку, принесенную из монастыря, и юркнула под тяжелое пуховое одеяло. И, хотя в казармах повсюду были камины и разные магические обогреватели, зима есть зима. Я укрылась до самого подбородка и замерла, впитывая тепло, закрыла глаза и попросила Ильгу о снисхождении хотя бы в эту ночь. Пусть хотя бы сегодня кошмары обойдут меня стороной, пусть они забудутся… Я тяжело вздохнула и постаралась уснуть. Но, как обычно, на ум сразу же пришел лорд Сандар и все то, что он вытворял сегодня. Я помнила все сказанные им слова и сейчас проигрывала их в голове, смакуя.
        Все же усталость взяла свое, и я начала постепенно засыпать с мыслями о нем, но мои прежние молитвы оказались напрасны. Я вновь очутилась в роскошном доме, однако, как и прежде везде было запустение. Я бродила по комнатам, стараясь найти хоть кого-то, внутренне понимая, что вновь иду к той самой тени.
        И, правда, мой кошмар не заставил себя ждать. Одинокая комната наверху, очевидно, была рабочим кабинетом. Повсюду на полу валялись бумаги, какие-то чертежи и планы. Стол был завален книгами и свитками, а одинокая свеча погасла давным-давно.
        - Проходиии, - протянул мой главный кошмар, а я замерла, боясь пошевелиться, тем не менее, тут же ощутила холодный озноб и поняла - тень стоит за мной. Я шептала многократно, что она не может причинить мне боль, она лишь призрак моего воображения, бестелесный и безвредный, но то, что произошло дальше, не поддавалось никакому объяснению. Она толкнула меня, и я, упав на колени, оказалась внутри комнаты. Дверь за мной захлопнулась, и я подготовилась к предстоящему ужасу.
        - Не убежишшшь от меня…
        Мороз прошелся по коже, и я затаила дыхание, боясь даже вздохнуть, наивно думая, что тень отступит.
        - Уже скоро… Ты снова ко мне вернешшшься…
        - Я не понимаю ничего, - мои зубы задрожали и появились слезы-предатели.
        - Ты принадлежишшшь мне и только мне…
        Тень подходила все ближе и ближе, и с каждым ее движением безжалостный холод сковывал мои конечности, тянулся вверх и мое сердце, окутавшись льдом, перестало биться. Я закричала и проснулась.
        Сердце билось с ужасной скоростью, я вся вспотела, а дрожь и не думала прекращаться, но я была жива… Ильга! Я так испугалась, что умру… Я заплакала, в который уже раз не сдержала слез, и не сразу услышала шум в коридоре. Дверь моей комнаты открылась, хотя я всегда закрывала ее на ночь на задвижку, но все это я вспомнила потом. Сейчас же передо мной стоял растрепанный, сонный лорд Сандар и оглядывал дрожащую и заплаканную меня в совершеннейшей ярости.
        - Алита! - он оказался рядом со мной в мгновение ока, но остался лишь на расстоянии вытянутой руки, а мне эта дистанция показалась ужасной, неправильной и какой-то выдуманной. Я снова заплакала и уловила выражение растерянности на лице лорда.
        - Сердце остановилось, замерзло, - сквозь всхлипы пробормотала я.
        - Кошмар?
        - Да, - я некрасиво шмыгнула носом и с опаской посмотрела на сидящего рядом мужчину.
        - Не в первый раз?
        - Да, почти каждую ночь, - слезы постепенно прекратились, но дрожь никуда не ушла. Меня трясло и знобило, как будто я не была под толстым одеялом.
        - Почему не сказала? - сердито спросил Темный, пристально осматривая каждый мой дюйм.
        - Боялась, - тихо призналась я, и снова всхлипнула. Лорд Сандар, видимо, побоявшись очередного приступа, наплевал на приличия, и, откинув одеяло, прижал меня к своей груди.
        - Дурочка моя, чего же ты боялась? - он нежно поглаживал меня по спине, а его руки согревали лучше всякого одеяла, забирая оставшийся в душе холод.
        - Вас, - призналась я почему-то.
        Мужчина тяжело вздохнул, еще крепче прижимая к себе.
        - Тебе не стоит меня бояться, Алита, я никогда не причиню тебе вред.
        - Знаю, - я ответила уверенно, действительно зная это.
        Все же странная ночь.
        - Тогда не бойся рассказывать обо всем, что тебя тревожит.
        - Хорошо, - прошептала я еле слышно, но думаю, что он понял. Лорд Сандар не отодвинулся, не ушел, все так же сидел, прижимая к себе, и тепло, рожденное его руками, в какой-то момент стало всеобъемлющим, живым и прогнало неуверенность, боязнь, непонимание своих чувств. Все эти ненужные мысли схлынули под воздействием волны, что дарил лорд Сандар, и на душе стало поразительно легко.
        - Это заклинание?
        - Что именно? - непонимающе спросил лорд.
        - Ну, то, что вы сейчас сделали. Мне стало так легко и хорошо. Это ведь магия?
        Мужчина в ответ легко засмеялся, прижавшись носом к моей шее, от чего стайка мурашек пробежалась по моей спине.
        - Да, малышка, это самая настоящая магия, - сказал лорд и поцеловал меня в шею. Я поначалу хотела возмутиться, но когда увидела его обеспокоенный взгляд, то мысленно махнула рукой.
        - Я побуду с тобой, пока не уснешь. Поверь, тебе больше никто не приснится, а утром ты мне все расскажешь.
        Я ощутила небольшой мимолетный укол страха. Неужели мне опять придется увидеть эту тень? Но, подумав, я поверила ему, и согласно кивнула.
        Лорд Сандар укутал меня в то же самое одеяло, и нисколько не стесняясь, лег рядом. Я не сопротивлялась. В этот момент было неважно все: моя, очевидно, неисполненная клятва, монастырь, бывший моим домом, тоска и опасения за старших сестер. Все ушло на второй план, а самым главным стало чувство родства, которое появилось именно сегодня. Я благодарно закрыла глаза и сразу же уснула. Подозреваю, что не без помощи Темного. И скажу честно, это был самый лучший сон за последние три года, за жизнь, которую я помню.
        Утро я встретила бодрая и счастливая. Лорда Сандара не было рядом, и я оценила этот небольшой жест деликатности. Все же мое поведение было далеким от совершенства, а постоянно забегающие ко мне девочки, причем совершенно без стука, могли бы понять неправильно и сделать свои выводы. Жалеть о чем-то я не собиралась. Все же хорошо, что он оказался рядом и помог мне. Иначе я просто могла сойти с ума. К тому же, я понимала, что сегодня мне не избежать серьезного разговора, но и к этому отнеслась спокойно. Чему быть, того не миновать. Разве не так?
        Напевая про себя, я разбудила девочек и помогла навести порядок в их комнате. Как обычно, мы спустились на кухню, чтобы позавтракать. Однако на это раз мы были не одни. На кухне уже сидели и попивали какой-то настой командующий и его наставник.
        - Доброе утро, госпожа Алита, вы в прекрасном настроении. Просто светитесь!
        - Благодарю вас, лорд Даир, я действительно хорошо себя чувствую, - я приветственно кивнула пристально наблюдающему за мной лорду Сандару и стала накрывать на стол. Девочки нарезали хлеб и тихо переговаривались, не мешая взрослым.
        - Если вы не против, - начал лорд Даир, - сегодня с девочками позанимается Риддар, ему это в удовольствие.
        - Я заметила.
        - Он очень скучает по дочери, - просто прокомментировал командующий.
        - Я догадывалась.
        - Вы довольно проницательны, - улыбнулся лорд Даир, в то время как сидящий напротив меня лорд Сандар криво усмехнулся и обронил:
        - Далеко не всегда, Даир. Иногда ужасающе слепа.
        - О чем вы, лорд Сандар? Не понимаю…
        - И вот так всегда, - Темный нарочито тяжело вздохнул, жалуясь своему другу, тот понимающе улыбнулся, причем даже как-то сочувственно. Я же разбираться во всей этой мимике совершенно не хотела. И так было понятно, что они что-то от меня скрывают, но говорить сами об этом не хотят. Что ж, пусть будет так.
        - Лорд Даир, вы сказали о девочках? А как же я?
        - А вы, уважаемая госпожа, сегодня отправитесь с нами.
        - Куда же?
        Командующий невольно покосился на завтракающих девочек, давая мне понять, что подробности стоит обсудить позже.
        - Небольшая прогулка, Алита, - спокойно ответил за него лорд Сандар.
        - Хорошо, - я невозмутимо согласилась и повернувшись к ученицам попросила их вести достойно, чтобы Риддар не жаловался и не лениться. Девочки покивали, но по загоревшимся глазам, я поняла, что Риддару придется нелегко. Однако эта искра озорства меня не могла не порадовать. Пускай. После того, что они пережили, это была даже хорошо.
        Стоило девочкам уйти в сопровождении уже ожидавшего их Риддара, сидевшие напротив мужчины разом потеряли благодушный вид и серьезно посмотрели на меня.
        - Что случилось?
        - Начнем со снов, Алита, - сказал лорд Сандар, и видимо, заметив мое смущение, попросил не стесняться и рассказывать все не таясь.
        - Хорошо, но объяснить довольно трудно. После того, что произошло в монастыре, мне стали снится сны. Кошмары, по большей части. Я всегда нахожусь в разных домах и комнатах, очень красивых, но пустых. Там точно никто не живет, везде чехлы на мебели.
        Лорд Сандар судорожно вздохнул, но говорить ничего не стал, и я продолжила.
        - Я хожу по всем комнатам, пока не встречаю тень.
        - Что за тень? - резко спросил командующий.
        - Не знаю. Фигура человеческая, но весь облик как будто из тумана, и она все время прячется в тени, и из нее же выходит.
        - Она?
        - Да, почему-то я уверена, что так и есть.
        - Что она говорит? - лорд Сандар придвинулся ближе.
        - Говорит, что… я принадлежу ей.
        То, как мужчины переглянулись, мне совсем не понравилось.
        - Вы что-то знаете?
        - Придется ей сказать, учитель, - вместо того, чтобы ответить мне, командующий повернулся к Темному, который, в свою очередь, продолжал сверлить меня взглядом.
        - Скажи ей, - повторил лорд Даир, - иначе последствия будут не очень приятными, ты же знаешь.
        - У нас есть подозрения, - осторожно начал лорд Сандар, - что ты, Алита, принадлежишь к Темным, твои кошмары - лишь отражение сущности, пробивающейся к тебе.
        - Что за глупости?! Это неправда! - я подскочила со стула и стала нервно шагать по кухне, - это неправда, - уже спокойнее и мягче добавила я, спустя несколько минут, - сколько я себя помню, я была носителем светлого дара.
        - А сколько не помнишь?
        - Что вы имеете в виду?
        - Разве ты сама не говорила, что помнишь лишь три последние года своей жизни?
        - Да, это так, но вы не хуже меня знаете, что невозможно быть носителем тьмы, а затем кардинально сменить источник силы. Это просто невозможно, - повторила я.
        - Видя тебя, Алита, я могу поверить, что возможно, - лорд Сандар встал со стула и оказался рядом, слегка провел рукой по моим волосам и, словно обжегшись, руки опустил.
        - Скажите честно, вы меня знаете?
        Уголки губ лорда дрогнули, и он радушно сказал:
        - Безусловно, Алита, я тебя знаю.
        - Нет, не то. Вы знали меня раньше?
        Лорд тепло посмотрел на меня, не переставая слегка улыбаться.
        - Осмелела немного?
        Он очень хорошо меня знал. И, правда, немного осмелела, и к тому же, очень хотела знать. Сейчас я была словно слепая. Эти его мимолетные взгляды, намеки, незаконченные фразы, которые вроде бы должны меня подтолкнуть к чему-то, но сама я вспомнить просто не могла.
        - Да, хочу знать.
        - Хорошо, - лорд Сандар широко улыбнулся, отчего в уголках глаз появились морщинки, - верно, Алита, я знал тебя и раньше. И, поверь, во время нашего знакомства ты была самой настоящей Темной.
        Я уже знала, что услышу, но сейчас не смогла сдержать вздоха даже не удивления, а самого настоящего шока. Я стала медленно оседать, но мужчина поймал меня и посадил на стул, сам же просто сел на корточки у моих ног. Он сжал мои руки и внимательно вглядывался, наблюдая.
        - Ничего не бойся, Алита, я уверен, что твоя память скоро вернется.
        Я не смогла ничего сказать просто потому, что язык не слушался, и колотящееся сердце мешало мыслить адекватно.
        - Успокойся, больше ничего плохого с тобой не случится. Тише, моя милая, тише… Моя Лаиль…
        Я замерла. Что он сказал? Лаиль?! Я знаю это слово! Точно знаю!
        - Что…, - я немного прокашлялась, - что это за слово, лорд Сандар? Имя?
        - Нет, - мягко ответил мужчина, - это слово из древнего языка. Уверена, что хочешь, чтобы я рассказал его значение сейчас?
        Я испуганно посмотрела на усиленно притворяющегося пустым местом лорда Даира, однако не смогла не заметить ни подрагивающие губы, ни искорку веселья во взгляде.
        - Обсудим это позже, - сухо ответила я и тут же услышала короткий смешок обоих лордов.
        Я постаралась скрыть вспыхнувшее раздражение и сразу же спросила:
        - Как долго вы меня знаете, лорд Сандар? И, самое главное, почему не сказали сразу?
        Темный немного помедлил, прежде чем сказать. Меня не покидало ощущение, что он постоянно подбирает фразы так, чтобы не сказать лишнего, поэтому полностью верить его словам я не хотела.
        - Почти всю жизнь, Алита. Ты росла на моих глазах.
        Я потрясенно промолчала, а мужчина, тем временем, продолжил:
        - Я не сказал сразу только потому, что в подобных случаях рекомендуется, чтобы человек, потерявший память по тем или иным причинам, вспомнил все сам. Иначе… иначе шок окажется слишком большим, и то, что ты чувствуешь сейчас лишь небольшой его отголосок.
        - Но вы ведь рассказали сейчас!
        - Ты привыкла ко мне, и признай, сама поняла, что знала меня раньше. Разве нет? Я лишь немного подтолкнул.
        Я просто кивнула в ответ, но успокоиться все же не могла. Где-то должен быть подвох. Здесь что-то не так…
        - Чего вы на самом деле от меня хотите?
        Лорд Сандар выглядел немного оскорбленным, но я не поверила и ждала ответа.
        - Я хочу, чтобы ты вспомнила все остальное. Как так получилось, что ты, обладая источником тьмы, полностью сменила природу своей силы? Как так вышло, что забыла все и всех, кто тебя окружал?
        - Я не знаю, - призналась я и закусила губу, - помню, что пришла в монастырь сама. Вроде бы… Меня здесь приняли, дали работу и выбор, как ни странно. Когда я оказалась в монастыре, я уже ничего не помнила, просто шла вперед, совершенно бесцельно. Не очень хорошо помню и ритуал.
        - Ритуал? - вскинулся лорд Даир.
        - Да, ритуал наделения силой. Вы же знаете. Да, все знают. К нам приходят… мм… приходили девочки без каких-либо способностей и сил. В итоге же становились прекрасными целительницами.
        - И, несомненно, влияли на положение в империи, - подметил лорд Даир.
        - Я не совсем понимаю ваш намек, командующий.
        - Подумайте, Алита, вы не могли этого не знать. Те девушки, что выходили из монастыря, становились очень видными личностями, но не открыто, скажем так. Позвольте привести лишь несколько примеров. Адэна Солей - жена министра финансов, Лорэя Оклан - жена генерала Оклана, отвечающего за все левобережье империи. И, самое интересное, Александра Дорэ - невеста наследника. Я могу и продолжить этот список.
        Я пожала плечами, не видя в этом ничего особенного.
        - Честно говоря, не знаю, к чему вы ведете. Это вполне естественно. Эти девушки разительно отличались от всех Темных, а новое, как известно, привлекает, поэтому они и заинтересовались.
        - Если бы все было так просто, Алита, - произнес лорд Сандар, - мы подозреваем заговор.
        Я весело посмотрела на них. Заговор? Большей чуши я и не слышала. За все то время, что я прожила в монастыре, сестры ничего не взяли себе лично. Тяжелый труд, учеба и помощь ближнему - вот основные наши дела. А заговор предполагает получение чего-то для себя, будь-то деньги или власть, не важно.
        - Не веришь?
        - Нет. И я очень надеюсь, что вы не стараетесь очернить моих сестер и воспользоваться текущим положением!
        Глаза лорда Сандара недобро полыхнули.
        - О чем ты, Алита?
        Я видела, что он едва сдерживается, чтобы не накричать или еще хуже, не применить свою силу, но все же сказала.
        - Вы хотите узнать наш секрет, и ради этого пойдете на многое, в частности, на обман. Возможно, я и была раньше одной из вас, я не знаю, но в своих сестрах я не усомнюсь ни на секунду.
        - И на что же я пойду ради этого вашего секрета, Алита? - обманчиво мягко проговорил Темный, в то время как его бывший ученик с опаской посматривал на нас обоих.
        - Не удивлюсь ничему. Слухи о вас ходят богатые. Вам ничего не стоит внушать ложные чувства! - я сильно распалилась, и наш разговор проходил на повышенных тонах. Точнее, я громко говорила, в то время как лорд Сандар еле слышно шептал, но за этими тихими словами скрывалась настоящая ярость.
        Мужчина встал со стула, а лорд Даир бросился к нему навстречу, но тут же остановился, повинуясь взмаху руки своего учителя.
        - И как, удалось мне, Алита, внушить тебе хоть какое-то чувство? - лорд Сандар подошел слишком близко, нависая надо мной настоящей живой угрозой.
        Одним из занятий в монастыре было преодоление своего страха. Нам объясняли, что эта борьба бесконечна. Стоит перестать бояться насекомых, как тут же возникает боязнь высоты. И всю жизнь нам предстоит то и дело смотреть в глаза нашим ужасам. Вот и теперь. Я ждала этого вопроса и страшилась его одновременно.
        - К сожалению, да, лорд Сандар. Но я сделаю все возможное, чтобы от этого чувства избавиться, - я посмотрела ему прямо в глаза и увидела, как ярость сменяется болью и жалостью. Молчание затягивалось, но я не могла отвести взгляд.
        - Гхм… Я думаю, нам все же стоит вернуться к прежней теме нашего разговора, если позволите, - лорд Даир вымученно улыбнулся, - я имею в виду, нашу поездку. Учитель?
        Лорд Сандар еще пару ужасных мгновений не отрывал от меня взгляд, а затем произнес уже спокойным сухим тоном:
        - Естественно.
        Мне показалось, что командующий вздохнул с облегчением и слегка покосился на меня.
        - Алита, мы хотели показать вам одну находку и выслушать ваше мнение.
        - Хорошо, лорд Даир, надеюсь, смогу помочь, - мой тон тоже был довольно сдержан, я и так выплеснула столько эмоций, что даже не знала, что и думать. Раньше считала себя вполне адекватным взрослым человеком. Но эти обвинения! Они кого хочешь выведут из себя, да еще такие подлые! Теперь-то уж стало все понятно и проклюнувшаяся симпатия тоже.
        Мы вышли из помещения и во дворе нас уже ждали три оседланные лошади, причем по бокам свисали небольшие свертки и мешки, словно мы уезжали надолго. На мой недоуменный взгляд, командующий пояснил, что лучше быть наготове. Местность совсем дикая, и если мы задержимся, то хотя бы не умрем с голода и холода. Я молча покивала, но не обратить внимание еще и на притороченные к седлам мечи не смогла, но решила смолчать. Им виднее.
        Мы выехали за ворота казарм и тут же перешли на рысь. Дорога была прямой, и лошади пока что без устали преодолевали большое расстояние. Мужчины молчали, да и при такой скачке я бы ничего и не услышала. И впрямь говорить не хотелось. Но и думать тоже.
        Волна разочарования затопила все остальное, оставив лишь тоску и глухую боль. Этот человек, лорд Сандар, хотел меня обмануть какими-то россказнями про заговор моих сестер, упоминал, что знает меня. Тоже, наверняка, обман… Но почему же на сердце тогда так тяжело? Поверить в их версию я совершенно не могла, это было немыслимо. Но и допустить, что лорд Сандар все это время меня обманывал было так мучительно, но ничего другого на ум просто не шло.
        Спустя несколько часов мы остановились и я облегченно вздохнула. Все же немного устала, хотя последние тренировки явно приносили свои результаты.
        - Дальше пойдем пешком, - сказал лорд Даир и пропустил вперед своего учителя, который, кстати, все время молчал и даже не смотрел в мою сторону.
        Я хотела задать пару вопросов, но командующий просто отмахнулся, давая понять, что сейчас не время.
        Ветер усиливался, разнося рваными клочьями хлопья снега, которые были совсем не пушистыми, как казалось нам с девочками, любившим наблюдать такую погоду, сидя у теплого очага или камина и посматривая за беснующейся стихией. Наоборот, каждая снежинка была словно острое жало, больно ранила и дарила холод. Наконец, мы остановились перед входом в небольшую пещеру.
        Лорд Сандар что-то прошептал, и на стенах зажглись небольшие огоньки-факелы. Не оборачиваясь, Темный прошел внутрь, и мне ничего не оставалось, как пойти следом.
        - Алита, внимательно смотрите под ноги. Мы еще не разобрались во всем, возможно, здесь еще есть ловушки.
        Ловушки? О чем они говорят? Однако совету я последовала, стараясь осматриваться и по сторонам.
        Вскоре мы оказались в большом на удивление сухом гроте. Облачко пара вырвалось из моего рта, стоило мне пораженно выдохнуть. Удивительная красота! И здесь на острове, где я не ожидала найти нечто подобное. Все стены, вплоть до нерукотворного потолка были светло-стального цвета. Не обошлось без примеси какой-то руды, но в свете факелов стены переливались неповторимыми красками.
        - Мы нашли эту пещеру несколько недель назад, Алита, - начал рассказывать командующий, - наткнулись во время регулярных объездов, но клянусь честью, раньше ее здесь не было. Точнее гора была, но она выглядела нетронутым монолитом. Теперь же появилась эта дверь.
        - Что это такое? - я не могла оторвать взгляд от мерцающих переливов на совершенно гладких стенах.
        - Я понятия не имею. Думал, вы сможете нам помочь, - помедлив, командующий все же посоветовал, - вы осмотритесь, может, заметите то, что мы просмотрели.
        Я кивнула в ответ и стала обходить стены. На первый взгляд они казались гладкими, но при более близком рассмотрении все было не так. На поверхности камня часто встречались трещины и длинные борозды более темного цвета, кое-где поверхность и вовсе была сколота. Я провела рукой по одной из вмятин и тут же отпрянула. Буквально через мгновенье рядом оказался лорд Сандар, хотя я его даже не видела. Думала, он ушел дальше в пещеру.
        - Что там, Алита? - в его голосе сквозило беспокойство и любопытство, ни доли обиды. И хотя сейчас было не время обсуждать наш спор, я облегченно вздохнула.
        - Не знаю… Мне показалось, что руку словно дернуло.
        Лорд Даир тоже заглядывал через мое плечо.
        - Я попробую еще раз.
        Мужчины промолчали, и я приняла это за знак согласия. Скользнув рукой по той же поверхности, я едва-едва сдержала крик. В руку словно били маленькие иголочки, неприятно покалывая кожу. Стоило руку отдернуть, как эти ощущения исчезали.
        - Дай-ка я попробую, - лорд Даир провел рукой точно по тому же месту и разочарованно вздохнул.
        - Ничего не чувствую. Совсем.
        - Значит, пещера реагирует только на Алиту. Точнее, на природу ее силы. Останемся здесь еще на какое-то время, - лорд Сандар впервые посмотрел мне в глаза после нашей ссоры, - осмотри здесь все внимательно, никуда не торопись. Прислушивайся к своим ощущениям. Говори обо всем, даже если тебе это кажется неважным. Поняла?
        Я кивнула, в ответ лорд просто улыбнулся, легко и непринужденно. А я начала свой осмотр. Решив не надеяться только на глаза, я непрерывно вела рукой по стене, ощущая все ее неровности. Кожу все также покалывало, но я уже привыкла. Я услышала, что мужчины собрали дрова и стали разводить костер, видимо, не рискнув использовать магию здесь. И, впрямь, стало намного холоднее, а стены, похожие на лед только усиливали впечатление. В какой-то момент руку дернуло сильнее, и я тут же позвала Темных. Лорд Сандар накрыл мою руку своей и медленно повел дальше. Я ужасно растерялась. Руку все так же продолжало покалывать, но теперь к уже знакомым ощущениям примешалось и другое: тепло, такое яркое, что хотелось снять ставшую бесполезной меховую куртку, жар, от которого к щекам прилила краска, и стало трудно дышать. Такое же тяжелое дыхание я расслышала и у лорда Сандара, стоявшего за моей спиной и все так же удерживающего мою правую руку на стене.
        - Лорд Сандар, боюсь, так я не смогу ничего почувствовать, - прошептала я, надеясь, что стоявший неподалеку командующий не услышит меня.
        - Мм… Алита, - последнее слово лорд Сандар немного растянул и мне показалось, что земля уходит из под ног, когда он обхватил мою талию левой рукой.
        - Что… что вы делаете? - я слабо возмущалась, ощущая всем своим телом жар, идущий от Темного.
        - Просто обнимаю. Соскучился.
        Однако спустя пару мгновений Темный все же отодвинулся, и мне показалось, что зимний холод моментально окутал мое тело. Так тепло было в объятьях лорда Сандара. Переведя дыхание, я осмотрелась и не увидела рядом командующего. Значит, тактично покинул нас. Хорошо, что сейчас темно и никто не видит моих покрасневших щек. Кроме…
        - Алита, ты так мило смущаешься, - в голосе лорда слышалась нежность, а не насмешка, поэтому я посчитала правильным не обижаться и вернуться к цели нашей поездки.
        - Лорд Сандар, здесь что-то есть, да и ощущения намного сильнее, - я вновь провела рукой по, казалось бы, совершенно обычному камню и расслышала вздох Темного.
        - Алита - Алита…
        Я обернулась, краем глаза заметила разгоревшийся костер и разложенные спальные мешки. Вдалеке маячила фигура командующего, очевидно, проверяющего другой отрезок пещеры.
        - Лорд Сандар, мы здесь, чтобы разобраться.
        - Определенно, так и есть, Алита. Но разобраться, как ты говоришь, мы можем во многом. Наверное, я был не прав, что сказал о заговоре, но это не домыслы, это факт. Ты можешь верить мне или нет, твое право, но я лишь прошу тебя быть осторожной. Обещай мне.
        - Конечно, лорд Сандар, обещаю, - мне было неприятно вновь услышать об этом мнимом заговоре, но его забота подкупала. Да и обида испарилась давным-давно.
        - А теперь, пожалуй, уже поздно. Сейчас рано темнеет, и я не рискну зажигать здесь магические светильники. Осмотрим еще раз это место утром.
        - Я надеялась, что мы вернемся сегодня.
        - Боюсь, что нет. Там разыгралась ужасная буря, лучше поехать завтра. Даир уже завел коней и приготовил нам настоящий ужин, - лорд Сандар весело улыбнулся и взяв меня за руку, повел к потрескивающему костру.
        - Алита, не бойтесь, - завидев нас, лорд Даир указал на наши места, - с девочками все будет хорошо, Риддар позаботится.
        Я кивнула. В этом я нисколько не сомневалась. Просто находиться здесь, совсем рядом с лордом Сандаром… Не знаю, специально это сделал лорд Даир или нет, но наши спальные мешки были совсем рядом. А я боялась этого соседства, и не могла не думать о своих кошмарах. Совсем не хотелось выглядеть жалко перед ними.
        Лорд Даир протянул мне миску с потрясающе ароматным бульоном. И когда только успел?
        - Алита, свои дела перед сном можешь сделать вон там, - лорд Сандар указал на какой-то укромный уголок в тени, и я сначала посмотрела в указанном направлении, потом поняла, что он имел в виду, а потом подавилась и с трудом откашлялась, возмущенно смотря на спокойного Темного.
        - А что не так?
        Я отвернулась и тихо попивала бульон. Какой же он! Хотя я понимала, что он прав, но как теперь после сказанного встать и отправиться в этом направлении? Ну, что же это со мной такое? Почему я так смущаюсь?
        Лорд Сандар отложил миску и поблагодарил своего ученика, затем встал и подошел ко мне, внимательно посмотрел и, закатив глаза, поднял за шкирку.
        - Алита, дорогая, если ты сейчас же не пойдешь туда, - мужчина вновь показал в ту самую сторону, - то я пойду туда с тобой. Сам! - последнее слово лорд буквально так выкрикнул, что я, не ожидая от себя такой прыти, рванула к импровизированному туалету.
        Когда я вернулась, мужчины спокойно переговаривались и совершенно не обратили на меня внимания, и мне стало ужасно стыдно за мое детское поведение. Я легла на свое место и сразу же закрыла глаза. Ужасно хотелось спать. Однако я услышала еще несколько непонятных фраз и какой-то шум. Приоткрыв глаза, я увидела, что лорд Даир идет к выходу пещеры. Очевидно, что он не будет спать. Хотя от чего нас здесь сторожить? Остров пуст. Кроме моих учениц и Темных здесь ведь никого нет. Хотя, мы и раньше так думали…
        Затем я услышала шорох совсем рядом, и передо мной опустился на свое место лорд Сандар. Я лежала на правом боку и против воли наблюдала за ним. Вот он тяжело вздохнул, смотря куда-то вдаль, вспоминая что-то. Я даже не вздрогнула, когда его рука накрыла мою, лишь сжала его пальцы в ответ. Может, если он будет рядом, как и в тот раз, то тень не придет в мои сны.
        - Не бойся ее, Алита, - прошептал, угадывая мои мысли, лорд Сандар и повернулся ко мне, - она - это ты, твоя сила. Рано или поздно, ты должна пустить ее.
        - Куда пустить?
        - В свою душу… Мы ведь просто люди, Алита. Да, сильные, но люди. Тьма есть в каждом из нас и, поверь, ее намного больше, чем света. Как бы мы ни хотели стать лучше, добрее, честнее, каждый день мы лжем, осуждаем, убиваем… Люди и есть тьма, понимаешь? Но всю свою жизнь мы стремимся к свету, и, как это ни печально, обретаем его слишком поздно, да и то не всегда. Наверное, ты меня не понимаешь…
        - Понимаю…
        - Это не значит, что ты злая. Просто ты человек со своими пороками и мыслями, далекими от совершенства.
        Я заметила теплую улыбку лорда Сандара и не смогла не улыбнуться в ответ.
        - Верно.
        - Я буду рядом, и если что, сразу тебя разбужу, так что спи и ничего не бойся. Хорошо?
        - Да, спасибо тебе.
        Я закрыла глаза и моментально уснула.
        И хотя я точно знала, что увижу и не чувствовала особого волнения, так как была сегодня не одна, все же не смогла не поразиться изменившейся обстановке. Ярко начищенный паркет огромного зала, похожего на бальный, высокий белоснежный потолок, витражные окна и искусная резьба на мебели - все говорило о богатстве и несомненном вкусе. Я была в этом зале одна, но, очевидно, ненадолго. И, правда, буквально через несколько секунд я ощутила знакомое присутствие. На этот раз я обернулась и заставила себя посмотреть прямо на колеблющуюся тень.
        - Пришшшла…
        - Да, я пришла. Чего ты хочешь? - против воли я начала немного дрожать.
        - Вернуться… хочу…
        Я предполагала подобное, но все же меня немного передернуло.
        - Как это сделать? У меня другой источник…
        - Предательница! - тень в мгновение ока оказалась вплотную ко мне, и я даже могла рассмотреть некоторое подобие лица.
        - Я ничего не помню, - мой голос дрожал, и само объяснение было жалким.
        - Тогда я заберу сссама…
        Тень подняла дымчатую руку и потянулась ко мне, а я… я просто не могла сдвинуться с места, тело окаменело и мне оставалось лишь наблюдать, корчась от страха. Ее рука легла мне на грудь, и тут же тело охватил жуткий холод. Затем я увидела, что тень проникает внутрь, к самому сердцу и попыталась дернуться, но не тут-то было. Тень держала свою добычу крепко.
        - Не убегай…
        Мне показалось или это была просьба? Я закусила губу и терпела, ощущая невыносимые ощущения, как будто что-то чужое вторгается в самое святое - в мою душу, переиначивая ее и неизбежно изменяя. Хочу ли я этого? Не знаю. Может быть, хотя бы тогда этот кошмар прекратится.
        Вдруг тень отскочила и словно сжалась.
        - Не выходит, - прошептала она, - больно…
        Мне вдруг стало ее жаль. Существо без хозяина, одинокая и никому не нужная. Страх постепенно уходил, и я осмелилась подойти ближе.
        - Прости, я пока не знаю, что делать. Не знаю, что со мной случилось, но теперь хочу обязательно до всего докопаться. Я тебя не брошу, обещаю.
        Тень немного приободрилась, хотя приближаться не спешила.
        - Я подожду. Предательница…, - я улыбнулась на очередное обвинение, потому что оно было сказано впервые ласково.
        Через секунду зал исчез, и я погрузилась в темноту без каких-либо снов.
        Разбудил меня шепот Темных и умопомрачительный запах еды. Я слегка потянулась и встретила ласковый взгляд лорда Сандара, который без лишних слов помог мне подняться и сам свернул спальный мешок.
        - Вижу, все прошло нормально?
        Понятно, что он спрашивает о тени и моих снах.
        - Да, можно сказать и так. Мы договорились. Вроде бы.
        - Хм… Значит, не получилось? Жаль.
        Я хотела задать вопрос, но он опередил меня.
        - Я надеялся, что если получится вернуть твой источник силы, то ты все вспомнишь. Но нет, так нет, - лорд Сандар отвернулся и ловко свернул все вещи в небольшой узелок, который тут же отдал лорду Даиру.
        - Сейчас мы позавтракаем и вернемся к осмотру пещеры, Алита. Надо бы успеть до обеда, чтобы благополучно вернуться.
        Верно, девочки уже, наверное, заждались.
        Лорд Даир приветственно махнул и пригласил к нашему импровизированному столу. Мне даже стало немного неудобно. Оказалось, что мужчины занялись всеми хозяйственными делами в нашем небольшом походе, хотя по логике это должна была сделать я.
        - Спасибо вам, лорд Даир, очень вкусно.
        - Не стоит, ерунда. Учитель в свое время готовил меня ко многому.
        - Учитель? - я покосилась на невозмутимого лорда Сандара, тот в ответ только хмыкнул и продолжил попивать настой.
        - Да, раньше мне казалось, что он умеет все, - командующий весело поглядывал на учителя, - кстати, со временем, это убеждение ничуть не поменялось.
        - Так, поболтали и хватит, - лорд Сандар поднялся и сложил посуду, а я могла поклясться, что ему приятно такое отношение лорда Даира, и что совсем чуть-чуть, но этот Темный все же смущен.
        Я не стала возражать и подошла к стене. Я хорошо помнила то место, где возникли эти необычные ощущения и сегодня, когда солнечные лучи проникали сквозь раскрошившийся камень наверху, я безошибочно его нашла и провела рукой. То же самое. Покалывание, которое становится все сильнее, если вести руку вправо, в том же направлении. В какой-то момент становится даже больно, но я не остановилась. Вдруг руку резко дернуло, и я невольно отпрянула и посмотрела на ладонь. Она была вся в мелких ранах, из которых сочилась кровь. Я обернулась на стоящих за моей спиной мужчин.
        - Здесь было сильнее всего, - я показала на то, что раньше было обычной стеной, а теперь открывшимся проемом, аркой, внутри которой лежали свитки, много свитков.
        - Алита, попробуй пройти дальше, но при малейшем сомнении сразу обратно, - прошептал лорд Сандар.
        Я осторожно протянула вперед руку. Преграда была невидимой, но я точно знала, что она здесь и, стоило мне приблизится к арке, как воздушная волна с силой оттолкнула меня обратно. Я бы несомненно упала, если бы не лорд Сандар. Он умудрился подхватить меня и крепко сжать.
        - Все хорошо? Как ты?
        - Нормально, просто испугалась, - я вывернулась из его объятий и вновь посмотрела на арку, - там что-то написано, вверху!
        Мужчины оказались проворнее и опередили меня. Контуры арки слабо отсвечивали, и разобрать надпись поначалу было трудно.
        - Войдет лишь чистый телом и духом, - наконец, произнес лорд Даир и вопросительно посмотрел на своего наставника.
        - Очевидно, так и есть, - спокойно ответил лорд Даир.
        - Задачка не из легких. Попробуй таких найти. Если уж даже Алита не смогла, а ведь она состоит в монастыре. Кто же тогда настолько чист, чтобы войти сюда?
        - Это очевидно, Даир.
        - Да, неужели, учитель? - не удержался и съязвил командующий.
        - Конечно, друг мой. Сюда сможет пройти ребенок.
        Мы замерли. И, правда, ведь это так очевидно! И понятно, о каких детях сейчас подумал Темный.
        - В любом случае надо возвращаться, но оставлять все так не хотелось бы.
        - Я останусь здесь, - предложил лорд Даир, - а вы отправляйтесь налегке, быстрее доберетесь. Вещи оставляйте.
        - Подождите, я все равно не отпущу ни одну из моих учениц одну. Поэтому уж лучше останусь я, чтобы не задерживать вас. Да и стоит осмотреть пещеру еще раз. Может быть, найду еще что-нибудь. Кого вы привезете?
        - Я думал о Соли, - задумчиво произнес лорд Сандар, - ты не против? Она младше всех и, по-моему, идеально подходит.
        - Я согласна. Очень надеюсь, что это будет неопасно для нее.
        - Ничего не бойся. Я обещаю, с ней все будет хорошо.
        Я кивнула в ответ.
        - Даир, останешься здесь, я приеду через пару часов.
        Командующий без лишних вопросов согласился, хотя по рангу отдавать приказы должен был быть именно он. Не прощаясь, лорд Сандар поспешно ушел, а мы принялись вновь исследовать пещеру. Я проводила рукой по всем поверхностям, куда только могла дотянуться.
        - Мне кажется, Алита, что самое главное мы уже нашли.
        Я думала также, но ожидание было невыносимым, поэтому в который раз уже обходила круг пещеры.
        - Что же там, интересно…, - пробормотала я, даже не рассчитывая на ответ.
        - Надеюсь, что ответы хотя бы на некоторые наши вопросы.
        - Лорд Даир, вы тоже верите в заговор?
        - Да, но я знаю, что эта тема вам неприятна. Алита.
        - Так и есть, но… что-то мне подсказывает, что монастырь, да и весь орден определенно в чем-то замешан. Не знаю, почему, просто интуиция, наверное.
        - Это очень важно, Алита, старайтесь прислушиваться к своим внутренним ощущениям. Подчас они мудрее очевидного.
        - Мне бы не хотелось, чтобы это было так.
        - Понимаю…
        - Лорд Даир, - я поняла, что у меня есть возможность хоть что-то узнать, пока лорд Сандар отсутствует, и такую возможность упускать нельзя, - позвольте мне задать вам пару вопросов личного характера? - я стояла спиной к Темному, надеясь, что он не заметит моего смущения и не откажется.
        - Конечно, буду рад помочь, если это в моих силах, - по его тону я поняла, что мне дают карт-бланш. Хорошо.
        - Расскажите о лорде Сандаре. Какой он? Кто он?
        - Хм…
        В этот момент я испугалась своей смелости и замерла, боясь, что мужчина посоветует мне не лезть не в свое дело, но спустя мгновенье Темный начал свой рассказ.
        - Впервые я увидел его в академии. У нас так принято, мальчики уже с семи лет учатся в разных специализированных учебных заведениях, чаще всего военных. Так вот, он был одним из наставников. Самый молодой из них, а уже сильнее многих.
        Мне захотелось узнать, сколько лет лорду Сандару, но я не рискнула перебить командующего.
        - Его занятия всегда были интересными, сложными, выматывающими, но, безусловно, запоминающимися. Мы все старались отличиться перед ним, потому что по достижении 13 лет, любой наставник мог взять себе одного ученика, стать ему не просто личным учителем, а кем-то вроде опекуна, советника и, возможно, в будущем друга. Мы все мечтали тогда, чтобы он выбрал нас.
        Надо же, почти, как и у нас…
        - Он выбрал меня, оказал мне большую честь. Помню, что радовался как ребенок, хотя таким я и был в то время. Меня восхищало все в нем: ум, смелость, чутье… Знания, которые он вложил в меня, спасали мою жизнь не раз. Я перед ним в неоплатном долгу.
        Я все-таки осмелилась и подошла поближе, села прямо на валик собранного спального мешка. Мне очень хотелось, чтобы его откровенность не заканчивалась, и не могла не ощутить гордость и радость от осознания, что лорд Сандар хороший человек. Тогда почему же их называют Темными? Чем он отличается от меня или моих учениц? Дело только в источнике силы или все же я знаю не все?
        - После академии, - лорд Даир продолжил, улыбнувшись на мои перемещения, - меня отправили на границу. Мелкие стычки, не более того. Но и там надо было себя показать, принимать серьезные решения. И опять я был не один. Учитель приехал под видом обеспечения снабжения, да еще соответствующие бумаги привез, но я-то знал, что он приехал, чтобы помочь мне.
        Ну, да, для этого и существует наставник. Я улыбнулась. Было бы странно, если бы на помощь Темному приехал его отец, например. Это был бы позор. А так, вроде бы совершенно чужой человек, да еще и с официальной причиной, и не придерешься даже.
        - Он показал мне, как управлять небольшим фортом, как наладить снабжение и быт солдат, как создать достойную защиту границ. Честно, это было лучшее время в моей жизни, - лорд Даир как-то тепло улыбнулся и мечтательно посмотрел вдаль. Было ясно, что он окунулся в воспоминания и действительно они все еще приносят радость, - потом он уехал, но довольно часто присылал письма, интересовался моими делами, совершенно не вмешиваясь, словно был уверен, что я справлюсь теперь и сам. Так оно и получилось.
        Я кивнула. Вот, что значит, настоящий наставник. Все умело организовал и позволил ученику наслаждаться плодами его работы.
        - Еще когда я служил на границе, до меня дошли слухи, что учитель собирается жениться. Однако, я не стал писать ему, чувствуя, что это не мое дело, и если бы он хотел, то написал бы сам.
        Я ощутила, как резко похолодало. Наверное, снаружи опять началась буря.
        - Он… женат? - я закрыла глаза, наслаждаясь мгновением тишины, единственным мгновением покоя, которое мне еще осталось.
        - Да, Алита. Уже 4 года.
        Так и думала. Теперь спокойствие я обрету не скоро. Больно? Совсем нет. Да и глупо было, наверное, рассчитывать на что-то. Тогда почему в груди так ноет, а сердце словно сдавило в тиски.
        - Извините, лорд Даир, я на секунду…
        - Да, конечно, идите.
        Я не торопясь пошла в тот самый закуток, служивший нам туалетом. Здесь было темно, а шумевшие подземные воды заглушали любой звук. Так хотелось расплакаться… Но нельзя! Скоро, совсем скоро он вернется, и я не собиралась доставлять ему еще большее наслаждение при виде моего унижения. Я просто стояла, прислонившись лбом к холодному камню, и прислушивалась к себе. Я честно призналась себе самой, что если бы лорд Сандар позвал бы меня, я бы бросила монастырь, отреклась бы от учениц и от всего хорошего, что сделали мне эти люди. Ушла бы, точно… Я глубоко вздохнула, стараясь прогнать накатившие слезы. Но теперь… Нет, не смогу. Просто не смогу перешагнуть через себя, иначе буду ненавидеть до конца своей жизни.
        Я присела над ручьем и умылась холодной водой, вытерлась рукавом и еще немного постояла. Не сейчас. Разберемся здесь, вернемся в казармы, а там уже на холодную голову я приму решение. Только бы продержаться.
        Я вышла из своего укрытия и увидела, что лорд Сандар уже здесь. Он помогла закутанной с головы до ног Соли спуститься с лошади. Малышка радостно завизжала, когда увидела меня и побежала на встречу. Вот за это я и буду держаться, чтобы окончательно не раскиснуть.
        - У вас все хорошо? - лорд Сандар как-то слишком внимательно посмотрел на меня, но я не отвернулась и предельно вежливо ответила, что да, все неплохо.
        - Соли, ты поможешь нам?
        Девочка тут же согласилась, еще не зная, о чем ее попросят. Мне тут же стало нехорошо. Совесть противно заскреблась, оставив горечь послевкусия. Однако я постаралась отбросить ненужные волнения, сразу почувствовав себя грязной. Возможно, это и есть та самая приближающаяся ко мне тьма…
        - Послушай, тебе надо пройти через эту арку и взять свитки, которые там лежат. Если ты почувствуешь боль или поймешь, что что-то не так, сразу все бросай и возвращайся. Они того не стоят.
        Девочка доверчиво кивнула и снова прильнула ко мне, вдыхая мой запах. Здесь я чуть не сорвалась, но лорд Сандар мягко отстранил от меня девочку и повел ее к арке.
        - Иди, ничего не бойся, - сказал лорд Сандар, и девочка, нисколько не раздумывая, пошла вперед.
        Я поспешила к ней, но лорд Даир схватил меня за руку и придержал.
        - Не волнуйтесь, Алита, все будет хорошо.
        В этот момент я чувствовала себя ужасно жалкой. Одна моя половина хотела узнать, докопаться до истины, понять причины и мотивы. Вторая же вопила об опасности и желании защитить девочку, пойти туда вместо нее, хотя это было бессмысленно. И пока я разрывалась на части в своих мыслях, малышка шагнула в проем и остановилась с обратной стороны.
        Я отбросила руку командующего и подошла поближе.
        - Соли, все нормально? Как ты себя чувствуешь?
        - Хорошо, - голос девочки звучал как будто издалека, а я некстати вспомнила, что Соли стала говорить очень отчетливо после произошедшего в монастыре. Страх сыграл с ней эту странную шутку или она просто подросла, я не знала, но девочка больше не коверкала ни одного слова.
        - Попробуй взять свиток, Соли, - спокойно проговорил лорд Сандар, и я с неприязнью покосилась на него.
        Девочка беспрепятственно взяла свиток в руки.
        - Остановимся на одном, - произнес Темный, и уже в следующий момент я была ему благодарна. Страх, что малышка не выйдет оттуда пробирал до костей.
        - Выходи, не торопись.
        Девочка послушно выполнила приказ и вышла из арки. Облегчение нахлынуло волной, и я нервно рассмеялась.
        Хвала Ильге, все обошлось!
        Затем лорд Сандар попросил девочку развернуть свиток и держать его в руках, видимо, опасаясь, что брать его в руки сам. Я тоже не сдержала любопытства и заглянула в свиток. Странно. Я ожидала увидеть какие-нибудь письмена или знаки. Мужчины переглянулись, а я вновь уставилась на бумагу. Портрет. Да, так и есть. Потрет девушки. Очень симпатичной, не более того. В форме послушницы монастыря и ниже какое-то число. То ли 68, то ли 66. Не разобрать.
        - Ничего не понимаю, - пробормотала я, забыв обо всех сегодняшних неприятностях, - кто это?
        Лорд Сандар повернулся, и я поразилась его серьезности. Он выглядел как будто стал на порядок старше.
        - Это портрет Лии Атталь, погибшей супруги нашего императора. Нашей императрицы, Алита. Только никто не знал, что и она состояла в ордене.
        ГЛАВА 7 РЕШЕНИЕ
        Мы выехали из пещеры спустя час. Соли уже без моих возражений и лишних страхов собрала все свитки и передала их Темным. Я даже и не всматривалась. Везде были портреты девушек с номерами. Не хотелось думать плохо о месте, ставшем мне домом, но иначе не выходило.
        Сейчас же я полностью отдалась рыси, прижавшись к холке лошади. Если бы мы помедлили еще немного, возвращаться было бы уже нельзя. Холодный непроглядный туман опустился на долину, не давая разглядеть ничего в паре метров, сизые тучи накрыли небо и, казалось, что вот-вот сейчас упадут тяжелые хлопья снега и единственная дорога станет и вовсе непроходимой. Поэтому хотелось быстрее добраться до места и обдумать возникшее положение. А поразмыслить было над чем.
        Я хотела покинуть это место. На самом деле, хотела, хотя знала, что будет отнюдь нелегко. Но лучше уж разрубить этот узел сейчас, чем ждать неизвестного, унижаясь и мучая себе иллюзиями.
        Колючий ветер обдувал мое заледеневшее лицо, и я еще сильнее прижалась к холке лошади, надеясь получить хотя бы крохи тепла и защиты. Руки уже почти заледенели, несмотря на теплые рукавицы. Я покосилась на закутанную Соли. Она ехала на лошади лорда Сандара, и тот помимо прочего еще и укрыл ее своим плащом. Так что за девочку я не волновалась, но как вернемся все же отпою ее целебным настоем.
        Стены казарм показались лишь, когда мы подъехали почти вплотную, настолько плотным был туман. Воздав хвалу Ильге, я быстро слезла с коня и, сдав его в руки конюшего, забрала девочку и даже не перекинувшись и парой слов с мужчинами, ушла в свою комнату. Я нашла учениц за работой и очень этому обрадовалась. Они могли воспользоваться моими отсутствием и немного отдохнуть, однако их настойчивость и трудолюбие были для меня несомненной наградой.
        Ильга! Как же мне решиться на задуманное?
        Я вкратце ответила на их вопросы, еще не зная точно, стоит ли доверять им и подозрения Темных, и свои собственные опасения и оставила их заниматься, не забыв принести Соли собственноручно приготовленный настой.
        Я закрыла дверь своей комнаты и вздохнула с облегчением. Теперь, когда я одна, можно. Можно подумать, взвесить все и принять решение. Я сняла промокшие вещи и бросила их прямо на пол. Наскоро облилась теплой водой и надела плотную длинную шерстяную рубашку. Забравшись с ногами в кресло, я посмотрела на бушевавшую за окном стихию. Увиденная картина завлекла мое воображение, и я не сразу заметила, как плачу. Плачу по казалось бы обретенному, но так быстро утраченному. Как же больно, Ильга! Сердце буквально разрывалось на кусочки, и каждый из них казался раскаленным углем, ослепляя меня своим адским огнем. Я так и не уснула той ночью, просто не смогла и решение, которое я приняла, было трудным, мучительным, но верным.
        Я разбудила девочек очень рано и попросила их собрать все вещи, все до единой, чтобы больше не возвращаться. Ученицы послушались, но все же с любопытством посматривали, и только Лира не выдержала:
        - Мы уходим отсюда, наставница?
        - Боюсь, что так. У нас нет выбора, к тому же мы и так долго пользовались гостеприимством Темных. Я все понимаю, и знаю, как вы к ним привязались, но по-другому никак. Нам действительно нужно уходить.
        Девочки огорченно вздохнули, а Соли и подавно шмыгнула носом. Я погладила малышку по голове.
        - Простите меня, но так и, правда, лучше.
        - Наставница, мы все понимаем и сделаем, как вы скажете, - сказала серьезная Марьяна, и Сана поддержала ее.
        Я благодарно кивнула ей в ответ.
        - Спасибо вам.
        Теперь предстояло кое-что посложнее. Надо сказать обо всем Темным, и я уже предчувствовала некоторые преграды.
        В кабинете командующего, как обычно, было лишь двое - он сам и его наставник, любопытно и недоброжелательно осматривающий меня.
        - Опять не спала, Алита?
        - Доброе утро, лорд Сандар. Лорд Даир.
        Командующие улыбнулся мне и указал на кресло напротив.
        - Что-то случилось, Алита? Вы немного бледны.
        - Нет, благодарю вас. Я чувствую себя хорошо. Я к вам по делу.
        Я заметила, что лорд Сандар отложил в сторону свитки и, сложив руки на груди, принялся меня внимательно слушать, хотя обращалась я не к нему.
        - Я думаю, что нам с девочками лучше уйти сегодня, лорд Даир.
        - Не понимаю, Алита. Что-то не так? Вас кто-то обидел?
        - Нет-нет. Поверьте, мы вам очень благодарны, но и дальше жить под вашей крышей мы не можем. Решение окончательное, лорд Даир, - последнее я произнесла твердо, надеясь на отсутствие сопротивления со стороны Темного. Меня немного удивило молчание лорда Сандара. Значит, я больше себе напридумывала, чем есть на самом деле.
        - Как-то это неожиданно, Алита. Вы уверены? Особенно сейчас, когда бушует непогода. Самое холодное время, да и наши поиски…
        - Лорд Даир, я вам искренне благодарна, но это не наш дом. Мы должны вернуться в монастырь и ждать сестер.
        - Алита, одумайтесь и вспомните полное отсутствие защиты на стенах монастыря. Неужели, вы не опасаетесь повторения тех ужасных событий?
        Я нервно передернула плечами. До сих пор иногда во снах я видела эти многочисленные холмики могил, да уже, наверное, и никогда не забуду.
        - Я все это осознаю, лорд Даир, но мое решение окончательное, - повторила я, надеясь, что мой голос не дрожит.
        - Честно говоря, не ожидал от вас, Алита, - лорд Даир сложил руки за спиной и посмотрел в широкое окно, туда, где бесшабашный ветер поднимал огромные белые комья снега и швырял направо и налево, - вы меня разочаровали. Подвергать опасности детей просто немыслимо.
        Я нервно сжалась. Горькая правда.
        - Я думаю, нам больше ничего не грозит, командующий. Эти люди добились, чего хотели.
        - Кто знает, Алита? А вдруг их цель - уничтожить вас всех? Что тогда? Уезжая из казарм, вы берете на себя ответственность не только за себя.
        - Вы не можете мне приказывать, лорд Даир! - я вскочила со стула и яростно посмотрела на Темного.
        - Даир, оставь нас наедине, прошу, - спокойно произнес лорд Сандар, а я обреченно села на стул. Я боялась именно этого, но страхам ведь нужно смотреть прямо в лицо. Верно?
        Темный встал со стула и не спеша подошел ко мне. Я не заметила, как вышел лорд Даир, как раздраженно хлопнул дверью. Нет, все мое внимание было приковано к высокому темноволосому мужчине с темно-серыми глазами. Он был спокоен, даже чрезмерно. Но именно это его состояние меня и пугало. Казалось, малейшая оплошность с моей стороны и последует взрыв, от которого мне уже не спрятаться.
        - Объяснишь? - он стоял так близко, что я слышала его дыхание, и, конечно, я поняла, о чем он говорит.
        - Я не должна вам ничего объяснять, лорд Сандар! - я хотела отвернуться, но не тут-то было. Он схватил меня за руку и притянул к себе.
        - Безусловно, - протянул Темный и погладил меня по щеке кончиками пальцев. От этого простого жеста меня затрясло, я хотела отвернуться, чтобы он не видел моих покрасневших щек, не видел моего позора, но лорд Сандар не пускал, впитывая каждую мою эмоцию, каждый мой взгляд.
        - Отпустите, - боюсь, мой голос прозвучал очень жалко, потому что я всеми силами боролась с наступившей слабостью в коленях.
        - Мм… Не хочу, Лаиль шэа рин…, - лорд Сандар зарылся в мои волосы и глубоко вдохнул, впитывая их запах, легко поцеловал шею, от чего я чуть не упала и посмотрел на меня. Его глаза стали почти темными, а сам он дышал так тяжело. Думаю, я выглядела ни лучше.
        - Лорд Сандар, - я предприняла очередную попытку освободиться, но и она закончилась ничем. Темный даже не пошевелился, все так же пристально всматриваясь в мои черты. Затем, он наклонился ближе, придерживая мое лицо руками. Я знала, что последует за этим. Знала! Мое сердце, казалось, сейчас выпрыгнет из груди. А потом я не выдержала и сама потянулась к нему. Не знаю, что на меня нашло, но я сама поцеловала его. Сначала робко, будто страшась того, что все же осмелилась. Спустя страшное мгновение он ответил, и как… Я забыла обо всем: о том, что собиралась уйти, о том, что меня ждут девочки со всеми вещами, о своей решимости и долге, о погибших сестрах, обо всем. Блаженная пустота и тепло, разливающееся по телу. В груди стало горячо, и я не удержавшись, всхлипнула. Этот звук подстегнул лорда Сандара, и он отпустил мое лицо и заскользил горячими руками по моей фигуре, мимолетно коснулся рук, затем пролетел вихрем по талии, задержался на бедрах, посылая каждым своим касанием всполохи огня. Нежное удовольствие постепенно сменялось чем-то иным, безрассудным и неудержимым. Я уже не отдавала себе отчета в
том, что творю. Мои руки, совершенно не стесняясь, касались его жестких волос, запутывались в них и с отчаянием отрывались, обессиленные от страсти. Да, теперь я поняла, что это такое, и если бы лорд Сандар не отстранился от меня, осматривая совершенно ошалевшим взглядом, я бы пошла до конца.
        - Алита, я… подожди, - он тяжело дышал и держал меня все так же крепко, - мне надо прийти в себя.
        Зачем? - хотела я крикнуть, но устояла и прижалась к нему крепче, ожидая, когда спадет неистовство и пульс придет в норму.
        Я не знаю, сколько мы так просидели: несколько минут или несколько часов. Постепенно его учащенное дыхание сменилось размеренным, и лорд Сандар уже нежно и ласково, а не как раньше напористо провел ладонью по моей щеке.
        - Ты моя, Алита, - прошептал он, и я молча с ним согласилась. Да, так и есть, и эта принадлежность была такой естественной, такой правильной.
        - Молчишь?
        Сейчас говорить не хотелось, и я просто положила голову ему на плечо. Хорошо и спокойно. Не думать, не бояться - просто сидеть так и слушать его дыхание, ощущать, как его пальцы накручивают мои локоны, я могла бы вечно. Но у лорда Сандара были свои планы.
        - Почему ты захотела уйти?
        Я дернулась, намереваясь встать с его колен (совсем не помню, как оказалась там), но он вновь не отпустил.
        - Скажи.
        Я отвернулась. Лучше умереть, чем признаться, о чем я думала, когда принимала подобное решение.
        - Не скажешь, Алита, - в голосе лорда Сандара послышалась веселье, - боишься, маленькая.
        Так и есть. А еще мне очень стыдно.
        - Даже если бы я тебя отпустил отсюда, то поехал бы за тобой и жил бы в этом вашем монастыре, и поверь, только в твоей комнате.
        Я возмущенно обернулась и встретила насмешливый и в то же время удивительно нежный взгляд.
        - Но я больше не совершу прежнюю ошибку, я выбрал тебя, и вечность была нам свидетелем, поэтому, нет, ты отсюда не уедешь, пока я не позволю, - последнее было сказано таким тоном, словно он сам император, а его недостойная слуга.
        Да что он о себе думает!
        - Как вы смеете со мной так разговаривать?! Я вам не вещь, лорд Сандар! - я все-таки вырвалась и теперь стояла напротив него, а вспыхнувшая злость не желала униматься.
        - Да, ты не вещь, верно, - лорд Сандар поднялся с кресла, а я попятилась. Не могла не заметить его полностью расстегнутую рубашку, а кое-где и просто оборванную. Неужели, это я? Темный проследил за моим взглядом и усмехнулся.
        - Ты не вещь, Алита, ты - мое сокровище, и я его никому не отдам.
        Я не знала, что ответить. Просто стояла и смотрела на него, боясь нарушить возникшую тишину.
        - Иди сюда, - лорд Сандар махнул на ближайшее к нему кресло, - пожалуй, стоит рассказать тебе все, иначе так и будешь бегать от меня.
        Немного поколебавшись, я все же подошла к креслу, но Темный меня перехватил и опять усадил себе на колени, полностью оправдав ходившую о них дурную славу.
        - Нечестно, лорд Сандар!
        Мужчина в ответ только хмыкнул и еще сильнее сжал объятья.
        - Знаешь, как мы познакомились? Хотя, конечно, не знаешь, ты ведь не помнишь. Я очень надеялся, что ты сможешь восстановить свою память сама. Я дал столько намеков, столько подсказок…, - лорд Сандар тяжело вздохнул, - однако, ты так и не поняла.
        - Вы мне все расскажете?
        - Да, просто больше не могу терпеть все это. Готова?
        Вопрос меня немного удивил. Я хотела узнать. Конечно! Но все же немного боязно.
        - Да, я готова, - почти прошептала я.
        - Хорошо. Знаешь, в наших семьях существует очень интересный обычай. Все девушки из высших аристократических родов до своего совершеннолетия живут, скажем так, скрытно. О них не принято говорить или упоминать, их не выводят в свет и не показывают гостям, никто, кроме ближайших родственников по крови не знает их имен, и только лишь, по достижении 18 лет, их приглашают на бал в императорский дворец. Наверняка, все девчонки только и ждут этого вечера. И совсем неудивительно, что неизбалованные вниманием противоположного пола, девушки в этот же вечер влюбляются, и вся их дальнейшая жизнь уже становится определенной.
        - Странный обычай.
        - Да, мне лично он никогда не нравился. Но сейчас не об этом. Я как раз вернулся тогда с границы, мой ученик показал себя очень и очень достойно, и я решил дать ему возможность уже самому справится с возложенной на него ответственностью.
        - Лорд Даир, не так ли?
        - Да, Алита, так и есть. В это время как раз проходил весенний бал. Атмосфера подобных мероприятий меня частенько раздражала, но по статусу я обязан был там находиться. Честно говоря, спустя полчаса я улизнул, показавшись на глаза повелителю и некоторым знакомым. Как обычно, я пошел прямиком на кухню. Кухарка, Сарина, знала меня с детства, и я ее частенько навещал. К тому же, она просто замечательно готовит. Я думал, что порадую старушку, перекушу и уеду к себе. Как же я ошибался, - лорд Сандар тихо засмеялся и провел рукой по моим волосам, с нежностью осматривая меня, - за простым деревянным столом сидела моя Сарина и смеялась, громко и заразительно. Я заглянул и увидел рядом с ней девочку с русыми волосами в прекрасном, очевидно, дорогом и традиционно белом платье дебютантки. Однако на ее платье были ужасные пятна и неудивительно, у нее на коленях сидел самый грязный во всей империи кот, то и дело еще и облизывающийся. Но девчонка время от времени поглаживала это чудовище и шутила с кухаркой. Я решил посмотреть, что будет дальше и не прогадал. Незнакомка откровенно возмущалась, ругала всех и
вся, особенно поклонников, при этом, совершенно не стесняясь, высмеивала и критиковала их. Сарина заливалась смехом как молодушка. Да и я сам едва сдерживался. Оказалось, что она специально испачкала платье, чтобы убежать под предлогом его очистки, и хотя в зале было полным-полно магов, девочка не приняла их помощь. Теперь же она сидела и наслаждалась общением обычной служанки.
        - Это была я?
        Лорд Сандар погладил меня по голове и кивнул.
        - Тогда я увидел тебя впервые, еще не зная, ни твоего имени, ни твоей истории. Но, думаю, все началось именно в тот момент. Меня потом все-таки заметили. Сарина встретила меня с улыбкой, а вот девочка оказалась колючей. И я, уже тогда состоявшийся взрослый человек, маг, военный, наставник, должен был отбиваться от колкостей и упреков какой-то сопливой девчонки. Однако за всю свою жизнь мне еще никогда не было так легко.
        Я улыбнулась. Сейчас, когда он рассказывал нашу историю, я не могла не отметить его мечтательный взгляд, спокойную улыбку и самую настоящую безмятежность.
        - Время бала давно закончилось, гости разошлись, а я и горе-дебютантка в грязном платье так и сидели за кухонным столом, говорили, молчали, просто думали и находили в этом нечто настоящее.
        Мне захотелось заплакать от несправедливости. Почему я этого не помню?!
        - Время шло, и я немного забеспокоился. Почему ее никто не ищет? Оказалось, что она такая же как и я - сирота. Правда, она обмолвилась, что у нее есть сестра, но совсем малышка. Только-только исполнился год. На бал она приехала в сопровождении своего знакомого и очень дальнего родственника. Я тогда спросил, почему же он не ищет ее, и она мне ответила, что лорд Ролдо слишком хорошо ее знает, и наверняка уехал домой давным-давно. Тогда я решил проводить ее и тогда же я узнал, кто эта странная девочка.
        Лорд Сандар ненадолго замолчал, и я тоже притаилась, наслаждаясь моментом. Я знала теперь, что он расскажет мне все, но торопить не хотела. Темный погладил меня по спине, и я не смогла сдержать дрожи. Мой жест не остался незамеченным, судя по довольной ухмылке мужчины.
        - Род Адан всегда слыл скрытным и даже затворническим, что совсем неудивительно. Ранее могущественный и обширный клан, теперь он представлял жалкое зрелище. Осталось менее десятка человек, которые так или иначе могли причислить себя к этой семье. Они были не единственные, утратившие свое значение и богатство, но единственные, кого боялись наравне с императорской семьей. Поговаривали даже, что основателем этого рода как раз и был предок нашего императора, что династии в какой-то мере равны, но дальше слухов не заходило. Однако, хотя Адан и осталось мало, с ними никто не связывался. Да и их дом был знаменитостью - эдакая крепость. Помню, когда мы вышли из кареты, на миг я потерял дар речи. Тогда моя спутницы очень жестоко высмеяла меня, - лорд Сандар покосился на меня, - сказала, что оказывается и Темные полны страхов и суеверий, назвала меня чуть ли не трусом. Не знаю, что именно меня поразило - сам дом или ее слова, но… но уснуть я уже не мог и на следующий день был у ее порога. Так начались наши отношения… каждое мгновение которых было для меня испытанием, - признался лорд Сандар и слегка
поцеловал меня в шею, - как же я скучал, что же ты наделала, моя девочка…
        - Я не понимаю…
        - Только это тебя и спасает, поверь.
        - Что произошло дальше? - мне было очень тяжело сдержать свое любопытство. Как же хотелось знать и вспомнить самой!
        - Хм, дальше время летело как один миг, мы были очень счастливы и спустя какое-то время я сделал тебе предложение. Ты его приняла, но при этом выпила у меня немало крови, моя Лаиль.
        - Предложение? - я вздрогнула, - я его приняла? То есть…
        - Мы заключили брак, дорогая, - спокойно ответил мужчина.
        Ильга! Я не могу в это поверить…
        - И более того, мы женаты до сих пор.
        Я посмотрела на лорда Сандара ошалелыми глазами.
        - Сомневаешься? Думаешь, я могу обмануть тебя, говоря подобное?
        На самом деле, до этого момента я верила во все рассказанное им беспрекословно, но теперь замялась. Сразу вспомнились все рассказы о Темных. Они лукавы как сам искуситель, готовы на все ради достижения поставленных целей, не останавливаются не перед чем, могут с легкостью убить, не задумываясь о последствиях. Все это вбивалось в голову многократно. Я знала, что лорда Сандара интересует наша тайна. Он в свою очередь догадывался, что я о ней знаю. Разве не естественно с его стороны попытаться все выведать? Однако… Сейчас я смотрю на него и вижу настороженность, толику волнения, видимо, от затянувшегося ожидания моего ответа и понимаю, что как бы то ни было, я ему верю. Возможно, я пожалею, а может быть и нет, но сейчас я верю ему, как самой себе.
        - Нет, я не сомневаюсь в вас, лорд Сандар.
        Мужчина облегченно вздохнул и крепко меня обнял, вновь вдыхая аромат моих волос.
        - Они тебе так нравятся? - прошептала я, проводя рукой по еще щеке. Удивительно, но он сразу меня понял.
        - Просто безумно. И я скучал, Лаиль, так скучал.
        - Почему ты зовешь меня так?
        Лорд Сандар широко улыбнулся. Очевидно, ожидая этого ответа.
        - Когда-то давно мы читали с тобой сказку о древнем воине, его возлюбленная была сама Ночь и лишь в часы тьмы она приходила к нему. Лаиль на древнем языке переводится как «ночь». Я звал тебя так, потому что именно ночью ты была настоящей.
        Ильга! Зачем же я спросила?
        - Так что там было дальше? - я хотела скрыть охвативший меня румянец и попыталась отвернуться, но лорд Сандар остановил меня и рассматривал меня, упиваясь моим смущением.
        - В этот раз не получится поменять тему, малышка. Днем ты была такой неприступной, все удивлялись твоей грации, утонченности и холодности. И впрямь, думали они, в ней течет кровь самих императоров. Но ночью… ты была иной. Дерзкой, открытой, иногда совершенно невменяемой, - лорд Сандар рассмеялся, а я воспользовалась ситуацией и вскочила с его колен, постаравшись убежать в сторону. Он не мешал.
        - Итак, Лаиль, я удовлетворил твое любопытство?
        Более чем, но вслух я произнесла иное.
        - Мм… вы не рассказали, что произошло дальше, - я старалась, чтобы мой голос звучал ровно, но, боюсь, обмануть, его не могла, - почему я оказалась здесь и совершенно ничего не помню?
        - Ты убежала, Алита.
        Я чувствовала, что лорд Сандар стоит рядом, за моей спиной, но он не приблизился, не обнял, и я поняла, как ему трудно говорить о подобном, тяжело вспоминать.
        - Помнишь, я упоминал о твоей сестре, в день нашего знакомства ты сказала, что у тебя есть единственный близкий родственник - твоя маленькая сестра. Так вот, однажды ты мне сказала, что ее украли. Забрали из дома няни, где она воспитывалась, как и было принято. Ваша мать умерла в родах, и все воспитание легло на плечи кормилицы и твоей няни. У них был свой домик неподалеку, и ты частенько навещала их. Так было и в тот день, когда ты с корзинкой отправилась к ним и обнаружила обеих женщин мертвыми и не единого намека на присутствие ребенка. Я едва смог успокоить тебя, и с этого дня начался самый настоящий кошмар. Мы облазили каждый уголок империи, искали везде, где только можно, использовали все возможные заклинания и амулеты, но все вело к тому, что ребенка нет в живых. Кому понадобилось убивать отпрыска угаснувшего рода, оставалось непонятным… В один из вечеров я вернулся очень поздно. Ты меня ждала. Была необычайно весела и даже как-то спокойна, словно определила для себя что-то. Мы провели чудесный вечер, и я с легким сердцем уснул, надеясь, что ты наконец-то обрела покой. Однако ты обманула
меня, малышка. Утром, когда я проснулся, тебя уже не было. Рядом была лишь записка. Знаешь, я до сих пор помню, что там было написано - Я нашла ее, отправляюсь туда. Прости, знала, что не отпустишь, но только я могу попасть туда.
        Я закусила губу до боли.
        - Неужели, я не заслужил правды, Алита? Или ты и раньше, всю нашу недолгую совместную жизнь, не верила мне?
        Мне захотелось заплакать от бессилия и горя, что причинила ему.
        - Когда я… это произошло? - тихо спросила я.
        - Три года, Алита. Клятые три года я искал тебя!
        Я закрыла глаза. К чему слова? К чему пустые, ничего не значащие заверения о том, что я не хотела? Я не помню, почему это сделала, совершенно не понимаю, что тогда произошло, так что и говорить что-то - лишь сотрясать воздух, возможно, лишь кроме одного. Я обернулась и посмотрела на нахмуренного Темного, подошла ближе и прижалась к его плечу.
        - Прости, что причинила тебе боль.
        Мы так и стояли - я, прижавшись к нему и он, словно соляной столб, совершенно недвижный, пока лорд Сандар все же не сдался и не провел рукой по моим волосам. Я улыбнулась. Оттаял. Возможно, даже простил.
        - Алита, ты даже не представляешь, что я перенес. Какая же ты… дурочка…
        Знаю.
        Я потерлась щекой о его плечо. Приятный запах, мой запах.
        - Дурочка…, - еще раз ласково повторил лорд Сандар.
        Так и есть.
        - Теперь не уедешь?
        - Нет, не уеду. Надо бы девочкам сказать, чтобы они разбирали вещи. Да и в монастырь надо бы сходить, забрать припасы, а то испортятся и книги, само собой…
        Лорд Сандар обхватил мое лицо руками, и я совсем забыла о том, что еще нужно было сделать.
        - Я тоже принял решение, Алита, как бы то ни было, я заставлю тебя вспомнить, приложу все усилия, чтобы ты вновь ощутила те же чувства, что и я, чтобы вновь, как и прежде, стала моей целиком и полностью.
        Я хотела ему сказать, что и так уже его, что не мыслю своей жизни без него, но… промолчала, просто не смогла.
        - Пойдем, я тебе кое-что покажу, - лорд Сандар подвел меня к рабочему столу командующего, на котором, как я сразу распознала, лежали свитки из пещеры с изображениями девушек. Темный немного покопался в кипе бумаг и вытащил один, а затем и второй.
        - Смотри!
        Я развернула свиток и увидела… свое лицо. Удивительно! Художник передал даже малейшие нюансы. Внизу стояла подпись - Алита Сандар, 135. Я как завороженная уставилась на свое имя. Значит, они знали. Все знали, что уже тогда я была его женой.
        - Теперь второй.
        Ильга! Неужели…
        Передо мной был портрет девочки, совсем маленькой. Озорные кудряшки завязанных в простой хвостик волос, простая лента и большие глаза, которые невозможно не узнать. Дрожащей рукой я развернула свиток до конца и уставилась на подпись. Всего два слова и цифра, но они важнее моей жизни. Теперь я все знаю. Все…
        Лираэль Адан, 134.
        Лира, моя ученица. Я всегда знала, что меня почему-то тянет к ней, всегда подозревала, что не зря она стала моей любимицей, ведь именно ее я выбрала себе в ученицы. Ильга, за что с нами так?
        Ноги подкосились от слабости, и лорд Сандар сразу же усадил меня на стул и присел на корточки напротив, мягко убирая из моих окоченевших рук свиток.
        - Все хорошо, Алита, ты ее нашла.
        - Нашла, - повторила я, - знаешь, я всегда ее отличала, а она постоянно тянулась ко мне. Почему? Что мы сделали этим людям? Я не понимаю…
        - Я все выясню, моя девочка. Обязательно.
        В ответ я шмыгнула носом, а лорд Сандар ласково улыбнулся.
        - Пойдем, иначе Даир меня замучает.
        И, правда, командующему, наверняка, надо работать, а мы заняли его кабинет. Стыдно-то как.
        - Куда мы?
        - Сначала навестим твоих девочек, объясним им все.
        - Все? - я здорово испугалась этого слова. Представляю их лица, если скажу, что замужем. Да я сама еще не могу в это поверить…
        - Все, что ты захочешь, Алита…, - это было сказано так… предвкушающе, так заманчиво и мне даже показалось, что эти слова не были ответом на заданный мной вопрос, а ответом на нечто большее.
        - Мм, - было самым умным, что я могла произнести в этот момент и вконец смутилась, когда услышала радостный смех идущего рядом мужчины. Его смех был удивительным, и я гордилась, что стала причиной его веселья.
        Мы подошли к комнате девочек и прислушались. Тишина. Я открыла дверь, и меня встретили грустные глаза моих учениц. Они сидели на своих кроватях, в ногах стояли тюки и сумки с вещами. Мне стало ужасно стыдно и за свою импульсивность, и за необдуманность, и за возможный вред, который я могла им причинить.
        - Девочки, я… мы остаемся.
        Секунда тишины, и оглушающий визг, крики и слезы радости.
        - Правда? - глаза Марьяны горят от волнения.
        - Ура! - кричит Сана, и другие девочки подхватывают ее крик.
        В возникшей суматохе заглядывает Риддар и непонимающе осматривает беснующихся девочек.
        - Мы и, правда, остаемся, наставница?
        Лира.
        Я ощутила руку лорда Сандара на своем плече. Да, поддержка мне и впрямь нужна.
        - Да, Лира, прости, что заставила вас собираться.
        - Нет, не стоит, мне здесь очень нравится, - девочка улыбнулась и обняла меня. Так мы и стояли втроем, не обращая внимания на царившую здесь суету. И именно сейчас я поняла, что окончательно и бесповоротно нашла свой дом, свою семью. Больше мне никто не нужен.
        ГЛАВА 8 ПОИСК
        Так бывает, что меняется многое всего лишь в один миг. Живешь обычной размеренной жизнью, знаешь, что произойдет завтра, планируешь и спокойно существуешь. Но, вот наступает черед поворотного момента, и уже неизвестно, что будет через секунду, не то, что через год.
        Проснувшись на следующий день, я не торопилась вставать и будить учениц. Просто лежала на кровати и смотрела в потолок. Так много случилось. Непонятно, как себя вести. Рассказывать ли правду Лире или нет? Сердце заныло и при воспоминании о Темном. Эх!
        Я резко подскочила с кровати и стала наводить порядок. Наскоро умылась и надела свое платье. Подумав, переоделась в простые штаны и рубашку. Все же сегодня тренировка. Сначала занятия, все остальное потом. Как обычно, я нашла девочек уже готовыми и повела их на завтрак. Риддар встретил нас улыбкой и помог накрыть на стол. Вскоре к нашему столу присоединился и лорд Сандар, чем вызвал улыбки среди девочек, но к моему удивлению, ни грамма смущения или стеснения. Так получилось, что мы действительно прижились здесь. Возможно, сыграло свою роль и то, что они еще, в сущности, дети, но я полагаю, они просто поняли, что эти люди смогут их защитить, дать им так необходимую и уже однажды утраченную опору.
        Тренировка прошла хорошо и дала мне возможность хоть какое-то время не думать о произошедшем. Да и лорд Сандар сегодня никак не выделял меня, просто посматривал иногда. Ласково и нежно. От этих кратких взглядов было тепло на душе и все прочие проблемы, маячившие вдалеке, казались совершенно несерьезными.
        Мы с девочками отдохнули и провели, как обычно, несколько теоретических занятий, потом я оставила их и пошла в кабинет к командующему. Честно говоря, мне было стыдно показываться лорду Даиру на глаза. Я вспоминала свое вчерашнее поведение с горечью. Однако Темный встретил меня радушно и обмолвился, что рад изменению моего решения. Как я и ожидала, лорд Сандар был здесь, просматривал какие-то бумаги.
        - Иди сюда, малышка. Я кое-что тебе покажу, - как ни в чем не бывало, проговорил лорд Сандар и указал на соседнее с ним кресло. Я покосилась на командующего и поймала понимающую улыбку. Что ж, к этому тоже надо привыкнуть.
        - Что это?
        - Эти бумаги были в той пещере вместе со свитками. Посмотри, вдруг, что вспомнишь или покажется знакомым. И еще, я нашел портреты твоих учениц. Смотри, особенно имена родов.
        Я взяла в руки кипу бумаг. Какие-то схемы, больше похожие на карты. Их я отложила сразу, ничего знакомого. Дальше, вроде бы план здания, во всяком случае, похоже на то.
        - Это подробный план монастыря, - пояснил лорд Сандар.
        Я кивнула и отложила лист дальше. Возможно, если изучить его детально, что-то новое и найдется. Так, теперь письма. Почерк совершенно незнакомый. Я принялась читать. Мужчины мне не мешали, тихо переговаривались о чем-то своем. И тут мне на глаза попалась небольшая приписка:
        Совсем скоро ситуация изменится, и если план воплотить в жизнь не получится, все же у нас есть реальная возможность держать их в руках. Однако ни в коем случае нельзя допустить, чтобы кто-то чужой попал в сокровищницу. Они могут пойти на всяческие ухищрения, но поддаваться нельзя. Темным верить нельзя!
        Червячок сомнения зашевелился в груди. Кто бы это ни писал, этот человек вполне открыто советовал не доверять Темным, а ведь я как раз сейчас полностью вложила наши жизни в их руки. И это упоминание про сокровищницу… Лорд Сандар поймал мой взгляд и немного нахмурился. В тот же момент я отбросила сомнения. Не может быть, чтобы он лгал. Сердце говорит, что ему можно верить. Однако…
        Я тяжело вздохнула и отложила прочитанный лист.
        - Написано так обтекаемо, что совершенно не понятно, о чем идет речь. Похоже на письма или страницы дневника.
        - Так и есть, но речь идет о каком-то плане, - вмешался лорд Даир, - вот послушайте, - Сегодня мы стали ближе еще на один шаг. Та, кто постучалась в наши врата, станет ключом к успеху. Осталось совсем немного.
        Я почувствовала, как стая мурашек пробежала по спине.
        - Там есть дата, лорд Даир?
        - Хм… Да, вот она. Смотри, Алита.
        И почему только моя интуиция так точна? Что стоило ошибиться хотя бы сейчас? Я знала, что увижу и все же не смогла сдержать эмоции и закусила губу. Так и есть. День, когда я пришла в монастырь.
        - Алита, - я повернулась к лорду Сандару, - не волнуйся, я ведь обещал, что мы со всем разберемся, так и будет. А пока, - Темный мягко забрал у меня лист бумаги, - просматривай остальные документы.
        - Хорошо.
        Я машинально читала письма, не переставая думать о тех словах. Очевидно, что у них были какие-то планы на меня. Знать бы еще какие… В увиденных мною схемах я ничего не поняла. Какие-то карты и значки. Опять я мало чем могу помочь. Чувствуя свою ущербность, я перешла к портретам. Так и есть. Вот, серьезная Сана, и подпись - Арсана Ираиль, номер истерт, вроде бы 128. А теперь малышка Соли, не узнать ее невозможно. Подпись гласила - Солиран Дорэль и опять проклятый номер.
        - Знаешь, Алита, все эти имена родов мне известны.
        - Правда?
        Я просмотрела еще раз фамилии. Ираиль. Дорэль… Мне они не говорили ничего.
        - Роэн Ираиль - мой давний друг, он тоже военный, служит на границе, занимает не то чтобы высокий пост, но довольно ответственный. Я никогда не слышал о пропаже в их семье, так что хотелось бы надеяться, что это просто совпадение. Хотя, - признался лорд Сандар, - надежды мало.
        - Этот обычай пора искоренить! - не выдержал лорд Даир, - если бы девушек не воспитывали тайно и не прятали, то мы бы давным-давно обнаружили их, а так…
        - Возможно, ты прав, друг мой, но обычаи не возникают на пустом месте. Да может и не в нем дело. Даже Алита мне ничего не рассказала, хотя я был единственным ее близким человеком. Здесь что-то не то.
        Я вновь услышала упрек. Мне было жаль, что так получилось, но, очевидно, что-то действительно помешало мне рассказать правду.
        - В любом случае, не стоит тратить время на пустые предположения. Сейчас собираемся и едем осматривать монастырь. Ты ведь все равно хотела взять кое-какие вещи, Алита? - лорд Сандар повернулся ко мне.
        - Да, верно, только…
        - Поверь, с тобой пойдем лишь я и Даир, остальные подождут снаружи. Не хочу, чтобы слухи распространялись, да и не стоит пускать в монастырь остальных. Думаю, десять человек хватить, чтобы перевести припасы и вещи. А, Даир?
        Командующий кивнул и сразу же вышел отдать необходимые приказы.
        - Спасибо, лорд Сандар. Я не хотела, чтобы там ходили чужие люди. Как бы то ни было, это место было моим домом длительное время.
        - Знаю. Хотя и ненавижу его всей душой. Пойдем, нам пора, если хотим успеть добраться дотемна.
        Я взяла его за руку и пошла следом. Нам встречались то и дело другие Темные, приветствовали, бросали мимолетный взгляд на сцепленные руки и сразу же отворачивались или делали каменные равнодушные лица, словно все было в порядке вещей. Я вздохнула. Надеюсь, эти люди не подумают чего-нибудь дурного. Очень надеюсь.
        Сборы не заняли много времени. Я накинула теплую подбитую мехом куртку и надела шапку, завязала лицо шарфом, потому что метель снова грозилась разыграться и спустилась вниз, не забыв предупредить девочек. На улице у ворот уже стояли конные и запряженная двойка с небольшой тележкой. Очевидно, для припасов. Осмотревшись, я не нашла свободной лошади. Надо же, еще не привели.
        - Алита, - позвал лорд Сандар, - иди сюда.
        Я подошла и не успела даже пикнуть, как лорд Сандар усадил меня, а затем и сам сел позади.
        - Не волнуйся за Карма, он может везти и более тяжкие грузы, не только двух людей.
        Конь был последним, о чем я волновалась в данный момент! Если раньше и были какие-то сомнения, то теперь они полностью развеялись. Ильга, за что мне это? Хорошо, что сейчас ужасная погода, и я толком не вижу лиц сопровождающих, но, казалось, их осуждающие мысли так и прожигают мне спину.
        Лорд Сандар прижал меня к себе, и как раньше Соли, укутал меня поверх куртки своим плащом.
        - Удобно? - невозмутимо спросил Темный.
        - Более чем, - хмуро ответила я.
        Мужчина быстро поцеловал меня в щеку, чем вызвал еще большее возмущение, и, цокнув, отправил Карма в галоп.
        А ведь Карм и впрямь совсем не ощущал двойной тяжести, несясь впереди всех. Ему и не нужны были команды, словно он знал, куда ехать и понимал происходящее. Просто удивительно.
        Ветер стал сильнее, и было очевидно, что сегодня мы обратно уже не успеем вернуться. Надо постараться отправить обратно обоз с людьми. Все же мне претила мысль, что Темные будут в монастыре. Хотя тут же я за эту же мысль себя и отругала, вспомнив, что именно они помогали мне хоронить моих сестер. Как оказалось еще, и сестер по несчастью.
        Спустя час по моим ощущениям стало плохо видно, ветер судорожно метал хлопья снега в разном направлении, словно не мог определиться, куда ему устремиться, где он нужнее, на западе или на востоке. К тому же, стало ощутимо холоднее, и лорд Сандар еще плотнее окружил меня своими руками, прижимая к себе и полностью закрывая от окружающего мира. Я не могла оглянуться, но так как остальных военных никто не обнимал, думаю, им приходилось не сладко. Как бы мне не хотелось, а пригласить в монастырь придется и всех остальных.
        Внезапно мы остановились. Я даже не сразу поняла, почему, и с трудом оторвала озябшие руки от рук лорда Сандара.
        - Мы на месте, Алита, - выдохнул облако пара Темный и что-то крикнул остальным.
        - Хвала Ильге…
        Лорд Сандар не дал мне ступить и шага, просто взял на руки и, нисколько не сомневаясь, понес дальше. Мы миновали главные ворота. С тоской я осматривала запустевший двор. Думаю, и внутри осиротевший монастырь не будет выглядеть лучше.
        Так и оказалось.
        С трудом, распахнув тяжелые створки дверей, мы вошли в главный зал. Холодный. Пыльный. Пустой.
        Так не должно быть.
        Все указывало на то, что здесь я, да и все девочки не должны были находиться, это не было нашим местом, но здесь было хорошо, спокойно и по-настоящему тепло. Тепло от дружбы, от добрых улыбок и умиротворения, что царило здесь все время.
        - Все хорошо, малышка?
        - Да, лорд Сандар, все хорошо, - призналась я, и, спохватившись, уцепилась ему за рукав насквозь промокшего плаща, - позовите остальных, мы растопим камины и перекусим, потом примемся за поиски.
        Секунду он рассматривал мое лицо, затем улыбнулся и кивнул.
        - Хорошо. Так и сделаем. Подожди здесь, я сейчас вернусь.
        Лорд Сандар сбросил отяжелевший плащ и ушел из зала. Странно, а моя куртка была совершенно сухой, и я не торопилась ее снимать, просто размотала шарф и стащила шапку. Да уж, здесь чуть теплее, чем на улице…
        Я медленно шла вдоль стены, касаясь холодных стен, и остановилась перед очередным портретом Ильги. Святая смотрела как раз на вход. Одетая в длинное черное платье, она в обеих руках держала зажженные свечи, словно освещала путь для вновь прибывших. Мне всегда нравилось рассматривать эти изображения. Такие разные, но такие настоящие. Иногда мне казалось, что он жива, так много ее портретов и больших, и маленьких было в монастыре, и что она присматривает за нами. Это внушало какой-то покой и уверенность. Жаль, что это совсем не помогло остальным.
        - Замерзла?
        Я оглянулась. Лорд Сандар уже был рядом, а военные заносили тюки с одеждой в зал.
        - Нет.
        - Покажи мне, где сухие дрова и припасы. И комнаты, которые мы могли бы занять.
        - Хорошо. Пойдемте.
        Я подумала, что комнаты для новичков на первом этаже подойдут как нельзя лучше.
        - Тут немного грязно, лорд Сандар…
        - Алита, глупости все это…, - Темный тут же махнул мужчинам, указывая на комнаты.
        - Сорен, иди со мной. Возьмем дрова и припасы.
        На кухне Сорен прихватил вязанку дров и вернулся к остальным. Мы же спустились в подвал. Воспоминания как назло лезли в голову. Вот сейчас я открою дверь, ведущую в нижние тренировочные залы, и меня встретят мои сестры. Со стеклянными пустыми глазами.
        - Хочешь, я схожу один? Я помню дорогу.
        - Нет-нет, я пойду, все нормально.
        - Плохо, что это место пустует. Мне это совсем не нравится.
        Надо же, как совпадают наши мысли.
        - Мне кажется, что школа для девочек не такая уж и плохая идея.
        - Думаю, да.
        Мне и правда понравилась эта мысль. Но, когда твои идеи разделяет кто-то еще - чувство и впрямь непередаваемое.
        - Думаешь, остальные вернуться? - кажется, я уже задавала этот вопрос, но так хотелось услышать положительный ответ.
        - Не хочу давать ложную надежду, Алита, но уверен, что нет.
        Я тяжело вздохнула. Правду всегда тяжело принимать.
        - Однако в любом случае нужно ждать весны. Рано о чем-то говорить сейчас. К тому же, нам еще нужно во всем разобраться, малышка. Я должен узнать, кто ответственен за это и почему ты ушла. Просто обязан, иначе мне не будет покоя.
        - Лорд Сандар…
        - Как же меня бесит это! Ты даже не помнишь, как называла меня, а я только и думаю, что о тебе. Ты - моя жена, но ничего не помнишь обо мне!
        - Лорд Сандар, - я пораженно попятилась, - почему вы злитесь на меня?
        - Опять это «вы»! Ты, Алита, ты! Называй меня на ты! И я не злюсь на тебя, - уже спокойнее проговорил Темный, - я злюсь на того, кто устроил все это. И, поверь, когда я найду этого человека, кто бы он ни был, смерть покажется ему раем. И еще, - мужчина на миг остановился и на его лице появилась лукавая улыбка, - кое в чем я им все же благодарен, когда смотрю, как мило ты краснеешь. Хочешь верь, хочешь нет, - лорд Сандар открыл тяжелую дверь ведущую в подвал и пропустил меня вперед, - раньше именно ты заставляла меня краснеть. Что за времена были…
        Я отвернулась и сердито зашагала вперед Темного. Тоскливые воспоминания исчезли сами собой.
        Злясь, я не сразу заметила, как мы оказались в подвальных помещениях. Влажный воздух, тишина и пробивающиеся ароматные запахи сразу же указывали на наше местоположение, хотя освещения здесь не было. Раньше сестра обязательно бы озаботилась дополнительными факелами или свечами, чтобы они лежали на видном месте или, по крайней мере, здесь был бы небольшой светильник. Теперь же запустение чувствовалось и в мелочах.
        Лорд Сандар что-то быстро прошептал и в подвале появился небольшой светлячок света, его небольшие лучи медленно росли и вскоре все огромное помещение отлично просматривалось.
        - Посмотри, что нужно взять в первую очередь.
        Я кивнула и начала осмотр продуктов. Кое-что, например, некоторые заготовленные на зиму фрукты испортились и как ни жаль, несколько ящиков оставалось только выбросить. Пока лорд Сандар выносил их, я отобрала несколько кусков копченого мяса для проголодавшихся Темных, захватила крупы (можно было наскоро сварить кашу) и, подумав, прихватила пару бутылок красного вина. Сестры хранили последнее на случай зимних болезней и, хотя мы все могли так или иначе лечить, обычными средствами никто не пренебрегал. Сложив все отобранные припасы, я отдала их лорду Сандару, который, скорее всего, передал их Сорену, ожидавшему снаружи. Теперь надо было выбрать, что забрать в казармы в первую очередь. Осматривая многочисленные полки, я поняла, что приезжать придется не один раз.
        Я отставила около 6 ящиков с овощами и пару бочек с крупами. Темные неторопливо перетаскивали припасы.
        - Думаю, этого будет достаточно. Все равно мы приезжаем не последний раз. Давайте, я пока сложу вещи и книги.
        - Хорошо, пойдем Алита, - кивнул лорд Сандар и, что-то приказав Сорену, отправился за мной.
        Сначала я пошла в свою комнату, не уставая поражаться опустевшим коридорам и неестественной тишине этого места. Лорд Сандар неторопливо шел за мной, иногда останавливался, осматривая изображения Ильги или просто заглядывая в пустые комнаты.
        - Это твоя комната? - лорд Сандар заглянул через мое плечо.
        - Да, - я открыла дверь и вошла. Воздух был затхлым. Неудивительно, ее давным-давно никто не открывал.
        Я стянула покрывало с кровати и стала укладывать вещи как можно компактнее, не забыла и письменные принадлежности для девочек, а также пару теплых шалей для них же. Вспомнила, как зимними вечерами, сестры при свете свечей вязали эти шали. И эти люди задумали заговор? Просто не верится.
        - Хоть что-то похоже на тебя.
        Я обернулась. Лорд Сандар стоял у моего письменного стола и осматривал книги.
        - Наша прежняя комната была завалена книгами. И твоими, и моими.
        Мне вдруг стало тепло. Я представила себе тяжелый дубовый стол, прогибающийся под тяжестью кип книг и свитков, высокие полки, забитые манускриптами и не смогла не улыбнуться.
        - Хотела бы я увидеть это, - призналась я и тут же поймала цепкий взгляд Темного.
        - Я обещаю, что увидишь, моя Алита.
        На смену теплу разделенных воспоминаний пришел жар от взгляда стоящего напротив мужчины. Краска разлилась по щекам, а я не отворачивалась, продолжая все так же смотреть на не отпускающего меня лорда Сандара.
        - Алита… Не надо на меня так смотреть, - прошептал мужчина, почему-то оказавшийся рядом со мной.
        - Как? - я с трудом произнесла охрипшим голосом одно единственное слово.
        - Так, как будто желаешь меня.
        - Я не… Не то, чтобы я… Просто так получилось. Да и вообще лорд Сандар, могли бы и помочь, в конце концов!
        Тихий смех за моей спиной не добавил уверенности, и я, чтобы хоть как-то отвлечься от сказанных им слов принялась с удвоенным ожесточением собирать вещи.
        Спустя какое-то время заглянул Сорен, забрал узлы с вещами и сказал, что ужин готов.
        - Алита, мы все равно больше не возьмем. Пойдем, поужинаем.
        - Хорошо, лорд Сандар.
        Мужчина тихо вздохнул и взял меня за руку.
        Пока мы шли по коридору, лорд Сандар спрашивал, где мы начнем наши поиски. Я предложила библиотеку и скрепя сердце комнаты старших сестер. Мне казалось настоящим кощунством брать их вещи, читать их письма, да и вообще вторгаться в их комнаты, но я задвинула подобные чувства подальше. Сейчас для них совсем не время, нужно хотя бы выяснить причину произошедшего.
        - Лорд Сандар, а почему… как вы думаете, сестер убили из-за того, что все стало известно? Они решили избавиться от доказательств?
        Кто они - уточнять не надо было, и так понятно. Интересно, эти живые статуи все еще у Темных или разбитыми осколками и песчинками давным-давно устилают земли острова?
        - Я думал об этом. Алита и считаю подобную версию единственной. Хотя ведь тебя и еще несколько сестер выслали на это время из монастыря. Видимо, хотели сохранить. Как подумаю, что мог бы найти тебя среди тех девчонок…
        Я посмотрела на сжатые кулаки шагающего впереди лорда и опустила глаза. Мне ведь и, правда, повезло. Я взяла его за руку и слегка погладила по плечу. Он промолчал, но очевидно немного успокоился. Так или иначе, в зал мы зашли как ни в чем не бывало, и с удовольствием принялись за ужин.
        После ужина лорд Сандар все же заставил меня проглотить несколько ложек подогретого красного вина со специями, и хотя я чувствовала себя совершенно здоровой, отказываться не стала. Оставив мужчин в зале, мы с лордом Сандаром пошли осматривать кельи.
        - Мы ищем все, что угодно, Алита: бумаги, символы, тайные ходы, все, что кажется тебе подозрительным. Каждую находку показываешь мне. Договорились?
        - Да, конечно.
        Мы остановились перед комнатой сестры Танны. Осознанно или нет, но я выбрала именно ее келью отчасти потому, что не дружила с ней и даже не ладила. Она была самой старшей из нас, но, несмотря на возраст до наступления холодов покинула монастырь в сопровождении трех своих учениц. Сестра Танна всегда была приверженцем более строгого воспитания, не поощряла свободомыслия ни в каком из проявлений и, казалось, знала все священные тексты наизусть, предпочитая их любым другим книгам. Если бы она только видела, что я делаю…
        Толстый слой пыли покрывал все поверхности, начиная от пола и заканчивая письменным столом и шкафами. Комната сестры Танны разительно отличалась от моей собственной. Здесь, несмотря на очевидные признаки запустения, царил порядок: книги были расставлены аккуратными стопками, письменные принадлежности лежали ровно, стулья задвинуты, а оставленные вещи стройно висели в шкафу или были сложены идеально ровными стопками.
        - Алита, если тебе трудно, я сам…, - начал лорд Сандар, но я покачала головой. Нет, это было бы неправильно.
        - Я справлюсь, лорд Сандар. С чего начать?
        - Просматривай все бумаги, а я проверю стены. Возможно, есть тайник или что-нибудь подобное.
        - Хорошо.
        Я дрожащими руками открыла первый ящик письменного стола. Бумаги. Много бумаг.
        Ильга!
        Как же противно я себя чувствовала, словно копалась в грязи. Но, все же, стиснув зубы, продолжила. Так, какие-то списки. Очевидно, всех сестер. Можно оставить и посмотреть позже. Я отложила первый лист и потянулась ко второму. Счета. Верно, сестра Танна отвечала за подготовку к зиме и покупку всего необходимого. Думаю, это не так уж и интересно.
        Лорд Сандар в это время водил рукой по стене, то и дело, прислушиваясь к чему-то. Я же сидела в довольно неудобном кресле и продолжала пересматривать многочисленные свитки, про себя радуясь ужасающей педантичности сестры Танны. Все было разложено по темам и датам, поэтому поиск не представлял особой сложности.
        Лорд Сандар уже перешел к шкафам и просматривал вещи, видимо, нисколько не смущаясь, что они принадлежат… или принадлежали женщине, простукивал стенки шкафа, когда мне на глаза попал простой желтоватый лист, края которого были оборваны. Создавалось впечатление, что его скорее вырвали из книги или дневника.
        Лист был испещрен какими-то символами. Я никогда не видела подобного и сразу же позвала лорда Сандара.
        - Что такое, Алита? - Темный подошел и посмотрел на бумагу через мое плечо. Даже сидя спиной к нему, я ощутила, как он напрягся.
        - Дай мне его, - прошептал мужчина, и я передала ему обычный листок, не понимая, что он там увидел.
        - Что это такое, лорд Сандар?
        - Это мм… отрывок из древней книги, Алита, очень и очень древней. Удивительно даже, что сохранился в подобном состоянии, - лорд Сандар провел рукой над листком и тот словно оказался в стекле, - так он сохранится и дальше, и я смогу его хотя бы попытаться расшифровать.
        - Вы не знаете, что здесь написано?
        - К сожалению, нет, но обязательно узнаю. Однако символы не перепутаю ни с чем. Ищем дальше.
        Я тяжело вздохнула и перешла к другому ящику.
        Когда мы закончили осматривать комнату сестры Танны и вернулись в общий зал, там никого уже не было. Все мужчины разбрелись по предоставленным им комнатам, и лишь огонь ласково потрескивал в камине.
        Мы не нашли больше ничего, но, казалось, лорд Сандар совсем не расстроен. Наоборот, он выглядел довольным и каким-то взволнованным, словно напал на след.
        - Алита, ты, наверняка, очень устала. Иди, отдохни, я посижу здесь. Хочу немного подумать.
        Я улыбнулась ему и пошла в свою бывшую уже комнату. Не раздеваясь, просто упала на постель и постаралась уснуть. Однако сон не шел. То, что мы делали сейчас, мне не нравилось, и совесть то и дело недовольно ворчала. Я закрыла глаза и принялась вспоминать колыбельные, которые я пела нашим маленьким послушницам. Сон все равно не шел. Я глухо застонала и просто лежала, закрыв глаза, поэтому сразу же услышала приближающиеся шаги.
        Кто-то из Темных. Больше некому.
        Шаги остановились у моей двери. Я замерла. И, видимо, тот, кто стоял так близко, тоже остановился, прислушиваясь.
        Следующий звук заставил меня вздрогнуть всем телом. Щелчок открывающейся двери.
        Я ведь не задвинула ее на засов! Просто по привычке. Мы никогда этого не делали раньше, да и дети часто забегали среди ночи, напуганные кошмарами или завывающим ветром за окном.
        Не зная, как поступить, я просто замерла, притворившись спящей, хотя, думаю, отчаянно колотящееся сердце можно было услышать еще на подходе к монастырю.
        - Ты не спишь, моя Алита. Не бойся, это я.
        Волна облегчения накатила сразу, смывая остатки испытанного страха. Однако спустя доли секунды в голову пришел вопрос, который я не постеснялась озвучить.
        - А что вы тут делаете, лорд Сандар?
        - Ну, как же, моя Алита, - Темный совершенно спокойно подошел к кровати, как-то брезгливо осмотрел пыльную поверхность и, вздохнув, сел на край, и принялся снимать сапоги, - со всеми этими приготовлениями, ты совсем забыла определить комнату для меня. И куда же мне было податься? Ведь без твоего разрешения, я не могу войти ни в одну из комнат. Ну и не идти же мне к моим подчиненным, право слово.
        Я даже не нашлась, что ответить. А в это время лорд Сандар так же спокойно взял из шкафа теплое покрывало и бросил на кровать.
        - Второго нет? Ну, что же укроемся одним.
        - Лорд Сандар… Я сейчас же найду вам комнату!
        - Нет-нет, я так устал, не беспокойся. Мне и тут очень даже хорошо.
        Темный спокойно лег на кровать и укрылся половиной покрывала и, кажется, даже уснул, не прошло и двух минут, а я продолжала сидеть и смотреть на этого человека. Его глаза были закрыты, и все выражение лица говорило о спокойствии и умиротворении, морщинки разгладились, и я поняла, что он действительно уснул, совершенно не волнуясь обо мне. Я с тоской покосилась на покрывало. Конечно, мы разожгли камины везде, где только можно, Темные поддерживали тепло с помощью магии, но все равно стены монастыря были холодны как лед.
        Вздохнув, я накрылась другим краем и повернулась спиной к лорду Сандару.
        Тепло…
        Я немного поерзала, все же непривычно и зевнула. Тут же меня обхватили сильные руки и прижали к себе, а сонный голос прошептал на ухо:
        - Спи, моя Алита.
        Вот же, Темный! Обманул…
        - Не волнуйся, просто спи. Завтра у нас трудный день.
        С трудом уняв ускорившееся сердцебиение, я откинулась на подушки и закрыла глаза. К моему удивлению, сон моментально охватил меня, и я провалилась в темноту.
        Утром я проснулась от рева ветра за окном, но в комнате было тепло. Дерево в камине потрескивало, у кровати с моей стороны висел небольшой светильник, распространяющий тепло. Кроме того. Я была укутана в то самое единственное одеяло. Я улыбнулась. Все же приятно, когда о тебе так заботятся.
        Лорда Сандара не было рядом, и я позволила себе еще немного понежиться в тепле. Сомневаюсь, что во всех комнатах так же тепло, как и здесь.
        С трудом я все же решила встать и, передернувшись от царившей за окном непогоды, поспешила в купальню. Я брала с собой только одну смену одежды и надеялась, что уже сегодня мы отсюда уедем, но вой ветра и барабанящие по окну комья снега, очевидно, вновь мешали нашим планам.
        - Алита, ты здесь?
        - Да, лорд Сандар, сейчас! - я выглянула из комнаты и посмотрела на радостного Темного, - что-то случилось?
        - Даже не поверишь! Я нашел нечто совершенно удивительное, Алита!
        Только теперь я заметила, что лорд Сандар держит в руках какой-то лист. Неужели, он ходил по кельям и искал сам? Без меня? Неприятное чувство слегка кольнуло, а внутренний голос нашептывал, что Темный меня обманул, что ему вовсе и не нужно мое разрешение на поиски.
        - Причем, я нашел его совершенно случайно.
        - Надо же, - сухо произнесла я и тут же устыдилась. Надо ведь дать ему возможность объясниться.
        - Так и есть, - мужчина, казалось, не заметил моего обиженного тона, - Сорен вставал с кровати и случайно задел полки с книгами. Уж не знаю, на что он там нажал, но полки отъехали в сторону и в стене он увидел нишу. Брать, естественно, сам ничего не стал и позвал меня. Там оказался только этот лист. Посмотри, может, ты узнаешь, что это такое, - лорд Сандар протянул мне бумагу, и я развернула ее, и тут же вздрогнула.
        Не может быть!
        То, что я увидела, было самой большой тайной монастыря, знаком особого доверия, я бы даже сказала, величайшего. И единственное, пожалуй, что я еще не успела рассказать лорду Сандару, единственное, что стояло на пути полного доверия. И этот свиток оказалось так просто найти…
        - Мне кажется, - лорд Сандар заглянул мне через плечо, - здесь написано «сердце света», но я не уверен. И по виду похоже вроде бы на камень. Как думаешь?
        - Мм… Наверное, - протянула я, борясь с желанием все раскрыть, но промолчала.
        - Ты не знаешь, что это, Алита?
        Хорошо, что я стояла к нему спиной. Проще сделать вид, что я задумчиво рассматриваю рисунок.
        - Нет, лорд Сандар, я не знаю, что это.
        - Хорошо, мы разберемся с ним позже, - мужчина провел рукой над свитком и тот подернулся пленкой и стал подобен стеклу, - теперь он точно переживет переезд. Как спалось, моя Алита?
        - Хорошо, благодарю.
        - Ну, думаю, это мне стоит тебя благодарить, что не выгнала, все же я немного жульничал. Иди ко мне.
        Он это серьезно?
        - Не бойся, иди сюда. Ближе-ближе, - Темный засмеялся, наблюдая мои миниатюрные шаги.
        И когда я стояла уже почти вплотную, лорд Сандар мягко провел рукой по моей щеке, отчего я поневоле закрыла глаза и задержала дыхание.
        - Какая же ты… моя Алита…
        Затем я ощутила дыхание мужчины так близко, что даже зажмурилась, но лорд Сандар просто стоял рядом, не наклоняясь ближе, но и не отступая.
        - Боишься меня?
        - Нет, - уверенно прошептала я.
        - Не доверяешь?
        Как же мне хотелось ответить, убедить его в обратном, но молчание затягивалось, и Темный тяжело вздохнул.
        - Я подожду, моя Алита, смогу, не волнуйся.
        Я осторожно открыла глаза и почувствовала разочарование. Лорд Сандар чуть отошел, однако все так же не спускал цепкого взгляда. Мне так хотелось вновь ощутить ее дыхание, осмелиться самой коснуться его лица, провести рукой по этим притягательным волосам… Я закусила губу и отвернулась.
        - Нам нужно еще многое осмотреть, лорд Сандар. Пойдемте.
        ГЛАВА 9 ТАЙНА
        Темные уже ждали нас внизу в зале и вопросительно посмотрели на лорда Сандара. Думаю, если бы он сказал им собирать вещи и отправляться, так бы они и сделали, не задавая лишних вопросов. Но, хотя мне это и было неприятно, я все же предложила Темным остаться еще на некоторое время, хотя бы до тех пор, пока не утихнет ветер, а чтобы они не слонялись без дела, лорд Сандар отправил всех после завтрака на тренировку, оставил лишь троих у главного входа дежурить.
        Все утро мы провели в дальнейших поисках, осмотрели кельи некоторых старших сестер и библиотеку. Честно говоря, я ужасно устала. Во-первых, мне претило смотреть на вещи моих пусть не друзей, но людей, живших рядом довольно-таки длительное время, а во-вторых, сам факт, что я совершаю подобное не с кем-нибудь, а именно с Темным, с человеком, которого все мои сестры опасались бы, тоже не внушал одобрения, и моя совесть то и дело подавала голос.
        - Алита, поиски могут затянуться. Монастырь слишком большой. Уже скоро будет темнеть, а мы осмотрели всего ничего.
        - Вы хотите что-то предложить, лорд Сандар? - я как раз перебирала ящики в библиотеке в поисках хоть какой-либо зацепки.
        - Ну, идея определенно есть, но не знаю, как ты к ней отнесешься, моя Лаиль.
        - Говорите, лорд Сандар, - я отложила свитки и посмотрела на Темного, откинувшегося в кресле.
        - Есть своего рода заклинание, облегчающее поиск.
        Я промолчала, ожидая продолжения.
        - Темное заклинание, Алита.
        Так и знала!
        - В чем оно заключается, лорд Сандар?
        - Я призову сущность, которая найдет следы тайных ходов, сможет учуять запах того, что мне нужно.
        - Запах?
        - Да, мы нашли очень интересные свитки. Запах от них может привести к чему-то настолько же ценному, Алита. Данная сущность сможет уловить даже его малейшие оттенки.
        - Что это за существо?
        - Санам.
        Я возмущенно посмотрела на лорда Сандара. Я хотела закричать на него. Да как он только посмел?!
        - Не злись, Алита. Спокойно!
        - Вы…, - с трудом сдерживая гнев, я встала и немного прошлась, - вы предлагаете выпустить в монастыре демона?! Я не пойду на это никогда, лорд Сандар. А если вы устали, можем возвращаться обратно в казармы!
        - Алита…
        - Не позволю! Никогда не позволю! Это существо отвратительно по своей природе, питается светом и чувствами людей, и вы хотите, чтобы подобное ему оказалось в стенах, где все пропитано светлым источником, где нахожусь я, в конце концов?
        - Алита, да успокойся ты уже! - Темный встал и подошел ближе, сжал мои плечи, и чтобы я не вырывалась, прижал к стене, - этот Санам не принесет тебе вреда.
        - Ну, конечно, - хмыкнула я, - всего лишь высосет те крохи света, что еще остались во мне и славно попирует остатками силы от моих сестер.
        - Нет, Алита, - лорд Сандар был спокоен и пристально всматривался в меня, словно пытался если не загипнотизировать, то хотя бы убедить в своей правоте.
        - И почему же вы так уверены в этом?
        - Потому что этот Санам твой, Алита.
        Я замерла, боясь пошевелиться, и лорд Сандар отпустил мои руки.
        - Вы говорите, что существо, питающееся душами людей и уничтожающие все на своем пути, принадлежит мне?
        - Да, малышка, так и есть. Санам не причинит тебе вреда и всем остальным тоже, если его вызовешь ты, с моей помощью, конечно же.
        - Я? Я не могу. Не умею!
        - Я помогу тебе вспомнить. Алита, рано или поздно, это бы произошло.
        - Но ведь у меня светлый источник. У меня не получится.
        - Вот и узнаем. Ты ничем не рискуешь, поверь, и возможно, именно так ты поможешь своей Тьме пробудиться.
        А если я не хочу этого?
        Этот вопрос я не задала, побоялась, но мысль, однажды появившись, уже не давала мне покоя.
        - Молчишь, Алита?
        Я встретила взгляд лорда Сандара и уловила разочарование. Мне стало стыдно и… больно. Я не хотела его расстраивать, но иначе тоже не могла. Это было подобно насилию. Мне казалось, что стоит мне согласиться и вызвать это ужасное существо, как моя душа изменится, и я больше никогда не буду прежней.
        Набравшись храбрости, я вновь посмотрела прямо на Темного и сказала:
        - Я не могу, простите, лорд Сандар.
        Он не отвернулся, но его лицо стало каменным, что даже я не смогла понять, что же на самом деле он подумал. Разочарован? Скорее всего. Понимает меня? Не знаю, но так хотела, чтобы он понял.
        - Хорошо, Алита. Наверное, я поторопился. Продолжим наши поиски, - вот теперь он обмануть меня не смог. Его голос, интонация, взгляд - говорили о том, что он обижен на меня. Возможно, он думал, что это был первый шаг на пути к нашим общим воспоминаниям, к нашей прежней жизни, но как же ему объяснить…
        - Лорд Сандар, как вы думаете, может, стоит воспользоваться более простым заклинанием? Обычным поиском?
        - Это не то, Алита. Заклинание поиска просто укажет нам на…, Темный на миг замер, а потом посмотрел на меня совершенно другим взглядом, - давай-ка попробуем. Ты ведь не против?
        - Конечно, нет. Если не требуется кровавая жертва, - я мрачно пошутила, чтобы хоть как-то растопить эту ужасную обстановку.
        - Ну, тут такое дело, моя Лаиль, что так и есть, - лорд Сандар немного прищурился и посмотрел на меня с иронией.
        - Да что же это такое? Элементарное заклинание, и то кровищи вам подавай!
        Темный рассмеялся и с нежностью посмотрел на меня. Я, конечно, была рада, что он оставил свои обиды позади, но и проводить кровавые ритуалы позволять не собиралась.
        - Ты выглядишь такой воинственной, моя девочка, что я начинаю бояться, - едва сдерживая смех проговорил лорд Сандар и подошел поближе.
        - По вашему виду совсем и не скажешь, что вы боитесь, лорд…
        - Я боюсь лишь одного, - Темный крепко обнял меня, а я… я ответила - прижалась к нему всем телом и сцепила руки за его спиной в замок.
        - Чего же?
        - Что ты уйдешь снова, не вспомнишь меня. Теперь для тебя чуждо все, что раньше было обыденным, Алита.
        - Я вас не отпущу.
        - А я так просто не уйду. Но… поиск нам все же придется применить.
        - Что? - я отодвинулась от мужчины и возмущенно на него посмотрела.
        - Алита…
        - Нет-нет, ничего не говорите, вы думаете, что стоит вам только вот так посмотреть, и я буду на все согласна? А вот и нет!
        Алита, малыш…
        - Даже не смейте! Кровавые ритуалы не допущу!
        - Да погоди же! - прикрикнул лорд Сандар, и я замерла, - мне нужна только капля крови, дурочка.
        У меня возникло ощущение, что лорд Сандар надо мной просто издевается.
        Но через секунду все неприятные мысли вылетели из головы. Мне хотелось посмотреть на заклинание Темных, хоть и совсем простое. Эх, сестра Танна убила бы меня на месте!
        Лорд Сандар обнял меня со спины и взял со стола небольшой ножик, с помощью которого обычно снимали печати с писем.
        - Смотри, Алита, - прошептал Темный мне на ухо и порезал палец.
        Я невольно вздрогнула, но лорд Сандар не отпустил, и я увидела, как сначала набухла капелька крови и под шепот заклинания, от которого у меня волосы стали дыбом, она упала на пол. Упала и растворилась. Ни единого следа, ничего.
        Я вопросительно посмотрела на мужчину, но он внимательно всматривался в пол, не обращая на меня внимания.
        - Вот, Алита, смотри!
        Я обернулась и не смогла сдержать крик. Прямо из того места в полу, куда упала капля, стал появляться дым, сначала сероватый, но постепенно темнеющий и вскоре перед нами был сгусток темноты.
        - Ильга, спаси нас! Что это такое, лорд Сандар?
        - Это не что иное, как поисковое заклинание. Сейчас мы дадим ему команду, что нужно найти, и тьма позовет нас.
        Тьма позовет нас…
        Эта фраза эхом отдалась в моей голове, и прежняя идея уже не казалась такой уж хорошей. Мне стало плохо, голова закружилась.
        - Алита, что такое? Ты побледнела!
        - Мне как-то не по себе, лорд Сандар. Дайте я сяду.
        Мужчина бережно усадил меня в кресло и провел рукой по горячему лбу, а я не могла отвести взгляда от колеблющейся тьмы за его спиной. Казалось, этот туман имеет глаза и сейчас всматривается прямо мне в душу.
        - Мне страшно, - прошептала я и закусила губу, сдерживая слезы.
        Лорд Сандар оглянулся на призванное им нечто и вновь посмотрел на меня.
        - Да что они с тобой сделали!? - рыкнул Темный и одним взмахом руки развеял темноту.
        В комнате сразу же стало легче дышать, и я невольно всхлипнула.
        - Простите, лорд Сандар, я все испортила.
        - Нет, моя Алита, не волнуйся. Мы найдем другой способ. Успокойся.
        Мужчина посадил меня на колени и погладил по спине, и постепенно страх и напряжение уходили, но то и дело я вспоминала клубящийся беспросветно черный дым, рассматривающий и оценивающий меня и отчетливо понимала, что испытание тьмой я не выдержала.

* * *
        Я стояла на пороге монастыря и наблюдала, как военные удаляются в снежной круговерти. Ветер чуть ослаб и лорд Сандар отправил людей обратно. С нами остался только Сорен, остальные же вернуться через несколько дней (если позволит погода), чтобы забрать другие необходимые нам вещи.
        - Надеюсь, они доберутся благополучно.
        - Не сомневайся, Алита, они справятся.
        Я с сомнением посмотрела на сизое небо и вздохнула.
        - Пусть Ильга благословит их путь!
        - Пойдем внутрь, Алита, ты простудишься.
        Я согласилась и закрыла за собой ворота, сразу же оказавшись в ласковых объятьях тепла.
        Как же хорошо…
        - Алита, что еще мы сможем с тобой сегодня осмотреть?
        Я задумалась. Кельи старших сестер мы осмотрели почти полностью. Оставались комнаты учениц и сестер, только вступивших на свой Путь. Не думаю, что мы могли бы найти там хоть что-то интересное.
        - Может быть, тайные ходы?
        - Хм… Возможно, давай попробуем. Сорен, мы уходим. Если что, ты знаешь, как вызвать меня.
        Сорен почтительно поклонился и отправился на кухню. Очевидно, готовить ужин.
        - Веди, Алита.
        - Весь монастырь испещрен тайными ходами, лорд Сандар. Честно говоря, мы ими редко пользовались, но из-за последних событий, как оказалось, они спасли жизнь девочкам. Однако есть небольшой риск. Дело в том, что раньше в эти ходы могли зайти только сестры. Я не знаю, как сейчас обстоит дело, но почему-то мне кажется, что Свет почти покинул это место. Я ощущаю лишь слабые эманации, не более.
        - Боишься за меня? - ухмыльнулся Темный и с любопытством посмотрел на меня, ожидая ответа.
        - Совсем немного, лорд Сандар.
        Мы остановились у первого попавшегося нам на пути изображения Ильги. Лорд Сандар непонимающе оглянулся, и мне пришлось пояснить.
        - За каждым портретом Святой есть ход.
        - Неужели? Очень интересно… А ты знаешь, что мы ничего об этой женщине не нашли?
        - Как это - ничего?
        - Совсем, Алита. Ни крупицы информации. Но я не могу поверить, что она выдумана, скорее всего, это реальная личность, но…
        - Но что?
        - Я даже не знаю. Очевидно лишь следующее - она появилась во время Великой Войны, когда Темные под предводительством императора боролись за подчинение и объединение всех земель империи. Об этом говорят и ваши священные тексты.
        - Откуда вы знаете? Мы их никогда не выносили за стены монастыря!
        - Это на самом деле, оказалось, не так сложно, малышка. Хотя об этом позже… Дело в том, что в наших хрониках об этой женщине ни единого слова, однако, если посмотреть на ее историю с вашей точки зрения, то наряду с многочисленными подвигами и спасенными жизнями, Ильга собственно и основала этот монастырь и как там у вас: «Даровала силу бороться с порождениями тьмы, и сила та была непобедима»?
        Не знаю, что меня поразило больше - то, что сообщил лорд Сандар или то, что он процитировал трактат о деяниях Ильги.
        - Я долго искал тебя, Алита. Поверь, я многое узнал, - ответил Темный на мой невысказанный вопрос и продолжил, - не правда ли, интересно, оставшиеся Светлые боготворят эту женщину, в то время как в наших источниках о ней не говорится ни единого слова?
        - Я никогда об этом не задумывалась, лорд Сандар. Я просто была уверена, что о ее деяниях известно повсюду.
        - На самом деле, о ее так называемых «деяниях» известно только вам.
        - Но сила-то есть! - выпалила я и тут же испугалась. Не хватало еще рассказать правду лорду Сандару. Пока что я не была к этому готова. Но, казалось, Темный не обратил внимания на мои слова, а точнее истолковал их не так как я.
        - Определенно, сила есть. Я ее чувствую, даже сейчас. Да и то, что случилось с тобой, Алита, никак иначе объяснить нельзя. Но… что же питает эту силу? Где ее источник?
        Наверное, если бы лорд Сандар знал, что я могу объяснить, в чем природа нашей силы, где находится ее исток и как происходит ее рождение, он был бы вновь разочарован, но я не могла иначе. Не могла доверить ему самую сокровенную тайну нашего ордена. Во мне все еще жила призрачная надежда, что мои сестры живы, что когда-нибудь они вернуться домой, и я смогу открыто посмотреть им в глаза. К тому же, я верила, что они не могли быть в курсе произошедшего, что они сами такие жертвы, как и я. Иначе и быть не могло. Солгать ему я не могла, поэтому просто промолчала и постаралась проигнорировать возникшую тяжесть на сердце.
        - Ладно, давай попробуем туда зайти. Предупреждаю, если паду бездыханным, долго горевать не стоит.
        - Это совсем не смешно, лорд Сандар!
        - Да нет же, смешно и прекрати ты так трястись, дурочка.
        Несмотря на его шутливый тон и веселое настроение, я все же не могла перестать нервничать. Как обычно, приложила руку к изображению Святой и створка открылась.
        - Я пойду первым, а ты возьми факел.
        Я послушалась, с опаской посматривая на фигуру Темного, приближающуюся к двери.
        - Даже отсюда я слышу твой страх, Алита. Это мне, конечно, льстит, но прекрати, пожалуйста. Очень отвлекает.
        Я глубоко вздохнула и постаралась хоть немного успокоиться, когда лорд Сандар, чуть пригнувшись, прошел в проем. Против воли, задержала дыхание и смогла выдохнуть лишь спустя минуту его нахождения там.
        - Все хорошо, Алита, иди сюда, не бойся.
        - Как вы? Что чувствуете?
        - А что должен? Здесь немного темно, ты так близко, даже очень, так что ощущения, безусловно, приятные.
        - Вам бы все шутить, лорд Сандар.
        - А что прикажешь делать? Видимо, магия и впрямь ослабла, если она на самом деле была.
        - Была. Иначе просто не может быть. К тому же, девочки уверяли, что смогли скрыться от преследования именно в этих ходах, и никто их не преследовал. Даже не пытался.
        - Очень странно. Что ж, пойдем дальше. В любом случае, так мы ничего не узнаем.
        Темный взял у меня из руки факел и пошел вперед. Я же, набравшись смелости, ухватилась за его руку и с облегчением почувствовала, как он сжал мою покрепче.
        - Куда ведет этот ход?
        - Этот… в спальни сестер, хотя должно быть еще одно ответвление вправо в библиотеку.
        - Ты очень хорошо знаешь направления ходов.
        - Ничего удивительного. Всех вновь прибывших заставляют запоминать все пути и развилки. Я еще удивлялась, зачем, ведь мы ими почти и не пользовались.
        - А почему изображения Ильги такие разные? С одной стороны она была более мирной что ли…
        Так и есть. При входе Святая предстала перед нами в простом льняном платье, она держала в руках две свечи, символизируя этим Свет и путь к обретению надежды. Когда же дверь за нами закрылась, мы увидели ее в полном военном облачении времен начала Империи, в руках уже отнюдь не свечи, а острые ножи.
        - Вы увидите и другие подобные изображения. Каждый ход сделан именно таким образом. Это своего рода символ двойственности Света. С одной стороны - добро и милосердие, самопожертвование и чистота, с другой же - способность защитить самое ценное. Такой была Ильга. Святая и воин в одном лице.
        - Хм… Очень интересно, Алита, - мужчина отмахнулся от паутины и неожиданно остановился, - что-то изменилось.
        - Я ничего не чувствую. Возможно, мы спустились довольно глубоко, иногда ходы тянутся через подземелья.
        - Нет, что-то другое, Алита, - Темный задумчиво водил руками по каменным стенам и прислушивался. Я же старалась не мешать и молча стояла за его спиной.
        - Подойди, Алита, - еле слышно произнес лорд Сандар. Когда я приблизилась, он взял мою руку и приложил ее к стене.
        - Слышишь?
        Не знаю, что я должна была услышать, но мне стало явно не по себе.
        - Я ничего не ощущаю, лорд Сандар.
        - Совсем?
        - Ну… ощущения не в счет, правда? Просто мне как-то нехорошо здесь.
        - Опиши подробнее, - не унимался Темный.
        Я тяжело вздохнула.
        - Это довольно сложно… Когда я стою здесь, мне… тяжело. Точно! Вот подходящее слово. На грудь словно давит камень и немного подташнивает.
        - Так и думал! - воскликнул лорд Сандар и отвел меня немного в сторону. Благо в этом месте коридор и впрямь был довольно широким.
        - Я ничего не понимаю. Вы что-то нашли?
        - Похоже на то, малышка, - Темный буквально потирал руки от удовольствия и продолжал обшаривать каждый уголок стены.
        - Тебе лучше отойти подальше, Алита. Может ненароком задеть, - мужчина кивнул мне на путь, по которому мы пришли, и я поспешила в указанном направлении. Лучше задам свои вопросы потом.
        Стоило мне отойти на десяток шагов, как своды хода сотряслись, и я чуть не упала.
        - Ты в порядке? - крикнул лорд Сандар, и я сразу же ответила, что все хорошо, однако, руки все же поцарапала, ухватившись за стену. Но это была ерунда. Гораздо больше меня интересовало то, что сделала этот несчастный Темный.
        - Лорд Сандар, вы хотите разрушить монастырь?
        Мужчина стоял ко мне спиной и молчал. Я подошла поближе и постаралась заглянуть ему через плечо, но он меня остановил.
        - Не надо, не смотри.
        - Что? Лорд Сандар, да что там такое? - я попыталась вырваться из его объятий, но не тут-то было, Темный держал крепко.
        - Тебе лучше не видеть.
        Я посмотрела ему в глаза и отпрянула. Лорд Сандар был удивлен и с грустью смотрел на меня.
        - Я буду благодарить всех Богов, что успел вовремя и нашел тебя живой и невредимой, Алита, - мужчина запустил руки в волосы и стиснул голову.
        - Я хочу посмотреть, - мой голос дрожал, но я говорила правду, - я должна знать, что там. Пустите меня.
        - Не надо, - я заметила, что он уже не сопротивлялся, и мягко отодвинула его в сторону и тут же замерла.
        Ильга!
        Это просто немыслимо!
        Мне открылась ужасающая картина, и лучше бы действительно я ничего не видела, не знала… Я смотрела на открывшуюся за стеной комнату, смотрела на возвышающиеся груды костей, и страшные оскалы пустых черепов, казалось, преследовали меня, куда бы я ни обратила свой взор. Я заметила и прикованные к стенам скелеты, и ужасные орудия пыток.
        Лорд Сандар мягко положил руку мне на плечо, тем самым выводя из состояния ступора.
        - Я сразу ощутил это, Алита. Боль от пыток, их крики и реки крови. До сих пор чувствую их, хотя прошло уже, наверняка, много времени.
        Я тяжело дышала. Мне казалось, что меня сейчас стошнит. Я закусила губу до крови и отклонилась к холодной стене.
        - Мне жаль, нам надо уйти, чтобы ты пришла в себя, Алита, - лорд Сандар поднял мой подбородок и с грустью всматривался в мое лицо. Затем он поднял меня на руки и понес обратно. Я не сопротивлялась. Нахлынула пустота и сотни черепов так и стояли перед моими глазами.

* * *
        Мы вышли из хода и натолкнулись на взволнованного Сорена. Он вопросительно перевел взгляд с меня на лорда Сандара, но тот покачал головой и Сорен отступил.
        - Я слышал взрыв.
        - Я разрушил одну из стен, Сорен. Сейчас я отнесу Алиту и мы с тобой туда вернемся.
        Услышав это, я вцепилась пальцами в рубашку Темного и прижалась как можно крепче.
        - Ну-ну. Ничего не бойся, маленькая.
        - Не бросай меня, не уходи, - я чувствовала, как покатились горькие обжигающие слезы.
        Я почувствовала, что лорд Сандар опускает меня на кровать, но я не могла его отпустить и потянула за собой, и успокоилась лишь тогда, когда Темный крепко меня обнял. Он что-то говорил, утешал, но я не разбирала слов. Меня трясло от страха. Я увидела страшное и мое представление о месте, бывшим моим домом, изменилось, разрушилось. Я то и дело представляла этих людей, там, в той комнаты пыток. Кто они были? Чем заслужили подобное?
        - Прости меня, маленькая, но я должен узнать.
        Я подняла заплаканные глаза на лорда и сразу же поняла его намерения.
        - Я скоро вернуть. Ничего не бойся.
        - Не…, - я не успела ничего сказать, лорд Сандар что-то прошептал и я моментально уснула. Хвала Ильге, этот сон был без сновидений.

* * *
        Когда я проснулась, лорда Сандара не было рядом, и я пошла его искать. Голова немного болела, и я то и дело морщилась, идя по длинным коридорам монастыря. Повсюду было пусто и как-то… тихо. Словно я осталась здесь одна. Но ведь такого не может быть! Где-то рядом этот ужасный Темный и Сорен. Я потерла висок. Боль усилилась.
        - Мне нужно вернуться к тому ходу. Они могут быть до сих пор там. Когда я добралась до уже знакомого мне изображения Ильги, настоящие отбойные молотки стучали по моей голове.
        - Да что же это такое?!
        Я сползла по стене и прислонилась лбом к холодному мрамору. Боль мешала думать, но я постаралась сосредоточиться и дотянуться до своего источника. Сейчас я уже не успею приготовить ни одного настоя, чтобы облегчить свое состояние. Придется призвать силу. На самом деле, мы не часто использовали свой дар для себя. Подобное считалось расточительством и довольно-таки эгоистичным действием, но в данный момент меня совершенно не волновали убеждения сестер и мои собственные. Просто хотелось унять эту ужасную боль.
        Источник отозвался еле слышным эхо. Возможно, из-за моего состояния я не могла в должной мере ощутить его, о других причинах думать не хотелось. С огромным трудом я потянула силу, направив ее на очаг боли. Закусив губу от напряжения, я ощутила сначала покалывание, затем морозную свежесть и спустя несколько минут такое долгожданное облегчение.
        Когда я смогла наконец-то открыть глаза, прошло не более получаса. Я чувствовала себя сносно. Все же какое-то мерзкое, грязное ощущение осталось. Я вспомнила. Та комната. Сейчас я нахожусь очень близко к ней. Однако когда мы нашли ее в первый раз, я не испытывала ничего подобного.
        Что же могло произойти за время моего сна, что сейчас мне просто невыносимо стоять здесь?
        Смогу ли я вообще приблизится к этому ходу?
        Я попробовала. Подошла к изображению Ильги и толкнула створку.
        Волна отвращения вместе с удушающим жаром нахлынула на меня. Я с трудом устояла на ногах, хотя возникшие ощущения буквально придавливали к полу тяжелым прессом.
        - Алита!
        Я услышала голос лорда Сандара и облечено вздохнула, немного попятилась. Куда угодно, лишь бы подальше отсюда!
        - Алита, тебе туда нельзя! Да ты еле стоишь на ногах!
        - Лорд Сандар, я думала вы ушли, - пробормотала я и ощутила надежные сильные руки, поддерживающие меня.
        Темный ничего не ответил, просто вздохнул и повел меня в сторону общего зала.
        Чем дальше мы удалялись от этого хода, тем лучше я себя чувствовала и уже могла идти сама. Я остановила лорда Сандара и села на ближайшую софу. Мужчина сел у моих ног, прямо на пол и настороженно посматривая на меня. Я заметила, что недалеко стоял Сорен, видимо, ожидая, когда его позовут, но не приближался, чтобы мы могли спокойно поговорить.
        - Что случилось?
        - Мы смогли снять печать, Алита.
        - Что за печать?
        - Та комната… Ты помнишь, оказалась лишь верхушкой айсберга. На стене, прямо за телами…
        Меня передернуло, стоило лишь вспомнить эти прикованные кости.
        - Так вот, там была печать. Нам удалось ее снять, и мы увидели нечто более масштабное. Пожалуй, теперь я многое понимаю, и картина вырисовывается.
        - Что вы там нашли? Я должна увидеть!
        - Боюсь, ты просто не сможешь, и не скажу, что опечален этим фактом. Твой источник все еще светлый, Алита. Я чувствую, что он слабеет, но вместе с ним слабеешь и ты. Я не знаю, что мне делать с этим, как изменить природу твоей силы! Но ты теперь будешь остро ощущать Тьму, и она будет причинять тебе боль. Как тогда, у того хода. Ты ведь даже не смогла приблизиться к нему. Раньше ты не чувствовала эти эманации, да и как ты сама упоминала, вы почти не пользовались тайными ходами. Теперь же, когда печать снята, Темная разрушающая сила сотен жертв вырвалась на волю, и мне придется либо запечатать ее вновь, либо попросту развеять.
        Темный замолчал, а я ошарашено застыла. Его слова врезались мне в память и заставили сердце биться с удвоенной силой.
        - Лорд Сандар, что значит сила сотен жертв?
        Мужчина слегка поморщился и кивнул Сорену. Тот, в свою очередь, поклонился и вышел из зала.
        - Алита, этот монастырь никогда не был светлым. Я допускаю, что сестры, живущие здесь, ничего не знали и искренне верили в добро, но тот, кто возвел это здание, тот, кто вложил силу в само основание монастыря, не имел ничего общего со светлым источником.
        - Что вы такое говорите?
        Я подскочила, но лорд Сандар удержал и усадил меня обратно.
        - Я говорю правду, Алита. В основании монастыря - темный алтарь, на котором следы многих и многих человеческих жертвоприношений. Именно это ты и почувствовала. Теперь ты не можешь находиться в монастыре, просто потому что не перенесешь это физически.
        - Как же так? Это ведь невозможно, лорд Сандар, понимаете? - я схватила его за руки и попыталась убедить, - мы никогда не ощущали ничего подобного. Мы… мы столько помогали, вы не поверите! К нам приезжали простые люди, больные, совершенно без каких-либо средств, возможно, потратившие все на саму дорогу…, - я еще долго говорила, рассказывала, объясняла. Лорд Сандар тихо слушал, не перебивал, так и сидел на полу и поглаживал мои ноги, успокаивая.
        - Я тебе верю, Алита, - наконец, сказал он, но это не отменяет увиденного мной. Здание построено на самой Тьме и подпитывалось именно ей. Все ваши охранные заклинания, все, что защищало вас - было лишь Тьмой и результатом многочисленных жертв…
        - Неправда! Все это просто не может быть правдой! - мне все же удалось встать, и теперь я возбужденно расхаживала по комнате, стараясь не смотреть на такой понимающий взгляд Темного.
        - Алита…
        - Нет! Вы не понимаете! У меня есть доказательство, что все не так, - я перевела дух и посмотрела на лорда Сандара. Вот именно сейчас я расскажу ему о нашем сокровище, сейчас я нарушу клятву, но только в этом случае он поймет, что ошибался, что все сказанное им попросту невозможно и немыслимо.
        - Алита, о чем ты говоришь?
        - Я…
        - Лорд Сандар, - в комнату вбежал запыхавшийся Сорен, пожалуй, я впервые видела этого невозмутимого человека в таком состоянии, - простите, что помешал вам, но вы просто не поверите!
        - Что случилось? Говори толком! - рявкнул Темный, но ответа уже не требовалось. Входная дверь открылась и в общий зал вошла женщина. Высокая, с уже полностью седыми волосами, в темном шерстяном платье и с пристальным обжигающим взглядом. За ее спиной переминались с ноги на ногу полностью закутанные в несколько шуб и платков девочки.
        Женщина пробежалась взглядом по мужчинам и остановилась на мне.
        - Алита, надеюсь, ты можешь объяснить, что здесь происходит.
        Передо мной стояла сестра Танна, а я совершенно не знала, что ей сказать.
        Мы никогда не были подругами, никогда особенно не ладили. Сестра Танна не одобряла многих моих действий. Стоит признать, это было взаимно. Однако сейчас я стояла в нерешительности, совершенно сбитая с толку и ошарашенная. Одна моя половина хотела броситься на шею этой никогда не любившей меня женщине, другая же изумленно осматривалась, ища поддержки у стоявших неподалеку Темных и совершенно не знающая, что сказать. Но сестра Танна не терпела медлительности и недосказанности. Она сбросила толстый кожух и подошла ко мне. В ее взгляде я прочитала многое, и презрение было лишь небольшой частью отразившихся эмоций.
        - Итак, Алита, я слушаю тебя.
        - Я не знаю, с чего начать… Столько всего произошло. Я думала, что уже никого из вас нет в живых.
        - Хм… Интересно. Именно поэтому ты сразу же пустила сюда мужчин? Да еще Темных! Какой… позор!
        Краска мгновенно охватила мои щеки, и я даже не посмела поднять взгляд.
        - Вы очень ошибаетесь, уважаемая, - холодно произнес лорд Сандар. Он буквально оттеснил сестру Танну от меня и встал между нами.
        - Я вас не спрашивала и, кстати, вы должны немедленно покинуть эти земли. Таким как вы здесь не место. Вы отравляете его лишь своим присутствием.
        - Вы не правы, сестра Танна. Пожалуйста, прекратите! - я хотела подойти к ней поближе, но лорд Сандар меня удержал, положив руку на плечо, и, боюсь, этот жест не укрылся от моей сестры. В тот же момент она скривилась и облила меня новой порцией презрения.
        - Я вижу, Алита. В любом случае, девочки очень устали. Я надеюсь, для тебя не трудно отвести их в комнаты для новичков? Иди-иди, ничего с твоим Темным не случится.
        Я покосилась на лорда Сандара. Он ласково кивнул мне, и мне не оставалось ничего иного, кроме как действительно повести уже буквально падающих девочек в комнаты.
        - Пойдемте за мной, - старшие тут же подобрались и взяли за руки тех, кто помладше. Как же мне не хотелось оставлять их одних и в то же время, как же мне хотелось убежать… Еще бы мгновение, и я бы рассказала лорду Сандару все. Я не знаю, правильно бы я поступила или нет, да, пожалуй, никогда и не узнаю. Но, возможно, появление сестры Танны спасло меня от мук совести и дальнейшего разочарования. Я тряхнула головой. Что толку сейчас думать о несбывшемся?
        Я показала девочкам их комнаты, выдала вещи на первое время. С двумя старшими сходила на кухню и набрала немного еды, приготовила настой и помогла отнести всю эту нехитрую снедь. Все это время сердце точил червячок сомнения. Остался ли лорд Сандар? Я просто панически боялась, что сестра Танна может сказать ему нечто ужасное и он просто-напросто уедет.
        Уложив девочек спать и убедившись, что им больше ничего не требуется, я с громко бьющимся сердцем возвращалась в общий зал. Я ожидала увидеть многое: раскрасневшиеся от крика лица, призванных лордом Сандаром ужасных существ, в конце концов, даже пустой зал, но то, что я увидела, вновь поразило меня.
        Сестра Танна и лорд Сандар сидели в креслах у камина. Женщина закутала ноги большой шерстяной шалью и пила горячий травяной настой, в то время как Темный спокойно ей что-то объяснял. Да и задумчивый вид сестры Танны меня успокоил. Все же лорду Сандару удалось все ей доступно объяснить. Так я тогда подумала. Как же я ошибалась…
        Меня заметили, и лорд Сандар встал со своего кресла.
        - Как там девочки?
        - Все хорошо, сестра Танна. Все уже спят.
        - Боюсь, Алита, у тебя больше нет права называть меня своей сестрой, - женщина подняла на меня тяжелый взгляд, и я невольно отступила, краем глаза заметив кислое выражение лица лорда Сандара, - как бы то ни было, ты предала нашу клятву, совершенно не оценила принесенный тебе дар и при первой возможности прыгнула к этому мужчине в постель!
        - Прекратите, - спокойно произнес лорд Сандар и свысока посмотрел на сидевшую в кресле уже немолодую женщину, - я надеялся, что вы все поняли, смогли поверить мне, хоть в какой-то мере, но вы оказались глухи…
        - Я никогда не попадусь на это, Темный! Не трать свое красноречие! Мне это неинтересно… А вот ты, - сестра Танна вновь посмотрела на меня и поманила к себе, - ты больше ни единого раза не ступишь на порог нашей обители, никогда и ни при каких обстоятельствах не разрешаю тебе приближаться к монастырю. Отныне ты не одна из нас и теперь можешь строить свою жизнь так, как пожелаешь! Сейчас я поеду с тобой и заберу девочек обратно. Не удивлюсь, если за это время ты и им успела забить головы. Но ничего, уж я-то справлюсь.
        - Сейчас уже темно, сестра Танна, одумайтесь, - я попыталась воззвать к ее здравому смыслу, но женщина не захотела меня слушать.
        - Уж не волнуйся за меня, да и не стоит лицемерить. Обрадовалась, наверное, что я не вернусь? Во всех моих вещах успела покопаться, дрянь?!
        Я дернулась, словно от удара. Заслужила. Сердце говорит, что я заслужила подобное отношение. Но иначе ведь было нельзя…
        - Уважаемая, я бы вас попросил выбирать слова! Вы испытываете мое терпение, - в голосе лорда Сандара чувствовалась явная угроза, и даже меня здорово проняло.
        - Я не боюсь тебя, Темный. Твои угрозы бессмысленны!
        - Вы не понимаете. Оставаясь здесь, вы погубите не только себя, но и девочек, которых привели!
        Сестра Танна поднялась с кресла и подошла ко мне.
        - Я всегда знала, что ты предашь нас, неблагодарная!
        Я ошарашено замолчала. Ее слова причинили мне ужасную боль.
        - Все! Я выслушал достаточно! - лорд Сандар грубо оттолкнул женщину и схватил меня за руку, - Сорен, быстрее, наши вещи. А вы, - мужчина повернулся к сестре Танне, полностью закрывая меня собой, - теперь послушайте меня. Вы не ступите ногой на Мою землю, ни вы, ни подобные вам. И поверьте, когда вы будете здесь все корчиться от боли, ни один из Темных, не приблизится к монастырю, чтобы помочь вам. Даю вам слово!
        Сестра Танна хотела еще что-то сказать, но лорд Сандар отвернулся и, буквально потащив меня за собой, вышел из монастыря. Сорен, как это ни удивительно, справился очень быстро и уже ждал нас на улице.
        - Как же мы доберемся? Уже ведь темнеет…, - я постаралась скрыть горечь и обиду.
        - Алита, - Темный обхватил мое лицо руками, - эта женщина не имеет права на дар Света, ни малейшего. Уж не знаю, за что она его получила. Ты не должна волноваться о сказанном ей. Я дам тебе все, что ты хочешь. Дом, семью, уважение и мою любовь. Забудь о ней. Это уже не твоя жизнь.
        Он прав. Ведь так или иначе, я бы уже не могла вернуться туда. Я теперь знаю правду, и мое место рядом с ним.
        Ведь так?
        Лорд Сандар закутал мое лицо, надел на мои руки длинные меховые рукавицы и посадил на лошадь, сам сел позади и, как и прежде, укутал своим плащом. Я прижалась к нему, ощущая ровное дыхание и тепло заботы.
        Да, так я и сделаю. Я не оставлю его. Все, что случилось, пожалуй, к лучшему.
        - Я не отдам ей девочек, лорд Сандар, - прошептала я.
        Но Темный, не смотря на порывы ветра и летящие нам в лицо комья снега, прекрасно меня расслышал.
        - Я тоже, Алита.
        ГЛАВА 10 КАТАСТРОФА
        Весь наш нелегкий путь был словно во сне. Я находила покой и старалась забыть о произошедшем в объятиях лорда Сандара, который то и дело крепче прижимал меня к себе. Ветер крепчал, усиливал порывы, и даже я, завернутая с ног до головы, ощущала его холодное дыхание. В какой-то момент мне стало казаться, что путь будет бесконечным, и мы затеряемся в этой непроглядной тьме. Я чувствовала, как холод начинает сковывать мои конечности, медленно дотрагиваясь сначала до пальцев, а затем переходя на ступни. Лорд Сандар время от времени кричал, стараясь пересилить ветер, чтобы я не засыпала, и я старалась, как только могла. Кто бы мог подумать, мы можем погибнуть из-за того, что светлая обитель не дала нам приют…
        Я боялась даже подумать, каково приходится лорду Сандару и Сорену, последнего я, кстати, совершенно не видела, только слышала иногда его крики.
        Когда я уже было отчаялась, наша лошадь остановилась, и до меня донеслись удивленные возгласы других Темных. Стоило мне подумать, что расскажет лорд Сандар, как волна стыда тут же накрыла меня с головой. Ведь сестра Танна даже не позволила нам остаться до утра.
        Лорд Сандар бережно снял меня с лошади и не торопясь ставить на землю, занес на руках в казармы. Только когда мы оказались в помещении, он осторожно опустил меня и внимательно осмотрел. Покрасневшее лицо и заледеневшие конечности. Ничего страшного, однако Темного это не устроило. Он не успокоился, пока не отвел меня в комнату, не убедился, чтобы я приняла горячую ванну, и после этого плотно меня накормил и напоил горячим вином.
        Я думала, что не усну, но стоило мне просто прилечь, как сон мгновенно накатил, хотя, возможно, это произошло не без помощи лорда Сандара. Могу лишь догадываться, что случилось дальше, что собственно поведал лорд Сандар остальным. Да ведь и Сорен был свидетелем этой ужасной ситуации…
        Когда утром я выходила из своей комнаты, то с опаской посматривала на лица Темных. Что я увижу? Осуждение? Пренебрежение? Все оказалось иначе. Со мной, как и прежде, вежливо здоровались. Встретившийся мне Сорен слегка поклонился. Я облегченно вздохнула.
        Я застала девочек уже готовыми для ежедневной тренировки с Риддаром. Стоит сказать, что за этот короткий срок они действительно сделали большие успехи, кое-как, но все же могли обращаться с оружием, соразмерным их возрасту и весу. Я не стала отвлекать их объяснением всего случившегося, и вместе с ними пошла на тренировку, тем самым желая хотя бы на некоторое время выбросить из головы все те ужасные и несправедливые, оттого еще более болезненные и обидные, слова.
        Риддар нас уже ждал и не он один. Лорд Сандар разминался неподалеку. Поймав мой взгляд, он хитро подмигнул, и в этот раз я не отвернулась от смущения, а наоборот, ласково улыбнулась ему, и наградой мне был его немного удивленный вид.
        Тренировка, и правда, помогла. Я смогла сосредоточиться на отрабатываемых движениях и выкинула из головы все остальное. Риддар занимался с девочками, мне же досталось все внимание лорда Сандара. Я уже перестала обращать на это внимание, к тому же, занимающиеся в зале остальные Темные не видели в этом ничего особенного, никто не посматривал на меня украдкой, никто не улыбался. Все было, как обычно и это было правильно, это было то, что нужно.
        После тренировки, лорд Сандар задержал меня, и я отпустила девочек в их комнату.
        - Только не говори, что случилось, что-то еще? - мы присели на низкую лавку в зале и лениво посматривали на разбившихся на пары мужчин и совершавших довольно странные, на мой взгляд, движения, причем, совершенно без оружия.
        - Это наша древняя техника боя, Алита. Предполагается, что тело человека смертоноснее, чем сталь, и при правильном подходе принесет больший вред нападающему, особенно в ближнем бою.
        - Здорово, - восхитилась я, - движения такие отточенные. А я так смогу?
        - Ты так могла, моя девочка.
        - Правда?
        - Да, этому обучают с самого детства.
        - Жаль, что и этот навык, возможно, утрачен…
        - Не жалей, я помогу тебе, если не вспомнить, то хотя бы заново увидеть все это, - лорд Сандар взял меня за руку и откинулся на стену.
        Мне нравилось наблюдать за ним в такие моменты, видеть, как приятна ему эта физическая усталость, отмечать капельки пота, скатывающиеся к ключицам и теряющиеся за светлой тканью рубашки. Лорд Сандар перехватил мой взгляд, и хотя я определенно покраснела, но свой взгляд не отвела и, как прежде он, подмигнула ему. Темный на миг окаменел, а потом громко рассмеялся.
        - Неужели это вновь происходит со мной? Раньше ты то и дело мучила меня, заигрывая. Особенно ты любила проделывать такие штуки на важных переговорах и встречах. Испытывала мое терпение, жестокая, - мужчина наклонился ко мне, так что я увидела сеточку мелких морщин в уголках его глаз. Я не отклонилась, неспешно провела рукой по его лицу, задержалась на щеке и мазнула пальцем по губам.
        - Алита, что ты творишь…
        Темный часто задышал, все ниже наклоняясь ко мне. И тут мы услышали покашливание. Словно по сигналу мы обернулись и столкнулись с внимательными взглядами Темных.
        - Вы это… заниматься мешаете. Простите, лорд Сандар, - пробормотал один из военных.
        - У нас-то никого нет, - горестно вздохнул другой, причем, так тяжело вздохнул, что я не смогла не засмеяться, чем заслужила строгие осуждающие взгляды мужчин, да еще и лорд Сандар добавил:
        - Говорил же, жестокая. Эх, ладно, простите ребят. Пойдем, Алита, - он взял меня за руку и потащил за собой из зала, а я не переставала смеяться, уж больно комичным было лицо того Темного, что вздыхал от одиночества.
        Это мгновение радости ненадолго затмило вчерашние события. Голова была легкой, а смех - искренним. Пожалуй, я давно так не смеялась. Ощущение счастья вперемешку с теплым покалыванием от прикосновений лорда Сандара дарило эйфорию и, возможно, именно в этот момент я была счастливее всех смертных. Казалось, душа рвалась ввысь, ей было тесно в груди от переполняющих ее эмоций. Но… как и все хорошее, это состояние продлилось недолго. Честно говоря, я ждала подобного, но отбрасывала эти мысли, отмахивалась…
        Стоило нам выйти из здания, как реальность обрушилась с новой силой, придавливая воспарившую было душу к земле, окуная ее в грязь существования людей, в их далеко не светлые чувства, в их ненависть. На улице у ворот стояла сестра Танна. Ее не пустили дальше. Очевидно, лорд Сандар озвучил свои угрозы и Темные, как и следовало ожидать, его поддержали. Однако женщина не выглядела жалкой попрошайкой, наоборот, весь ее вид говорил о гордости и неподчинении обстоятельствам. Она пришла не просить, она пришла, чтобы забрать свое.
        Я ощутила, как напряглась рука лорда Сандара. Я мягко высвободилась и шагнула по направлению к сестре Танне, но Темный меня удержал.
        - Нет!
        - Лорд Сандар, - я устало вздохнула, - я должна с ней поговорить.
        - В этом нет смысла. Эта женщина фанатична, она не послушает тебя, поверь. Разве ты не понимаешь, она пришла за девочками? Хочешь их отдать?
        - Конечно же нет, но и просто так оставить ее здесь я тоже не могу.
        - Пусть стоит, все равно ее не пустят ближе, - не унимался Темный, но я уже приняла решение и отступать была не намерена.
        - Пусти меня, пожалуйста, - я умоляюще посмотрела на мужчину, и ему ничего не оставалось, кроме как выполнить мою нехитрую просьбу. Лорд Сандар очень нехотя отпустил, и я уверенно, уже совершенно не боясь, пошла к сестре Танне. Та встретила меня совершенно равнодушно, тем не менее, не уколоть не смогла.
        - Я вижу, вы не скрываете своих отношений. Надо же, и каково это, слышать о себе перешептывания других мужчин? Надеюсь, они не будут думать, что все сестры монастыря такие же?
        Возможно, раньше это и ранило бы меня, но не сейчас. Я внимательно посмотрела на стоящую передо мной женщину. И, правда, она зовет себя сестрой Света, но позволяет себе осуждать меня.
        - Я всего лишь нахожусь со своим мужем, сестра Танна. На это я имею право.
        Я заметила, как мелькнула и тут же пропала искорка удивления в ее глазах.
        - Надо же, докопалась.
        Я поморщилась от накатившей горечи.
        - Вы знали?
        - Конечно, - теперь сестра Танна ласково улыбнулась мне, как несмышленому ребенку, и от этой улыбки мне стало зябко и противно.
        - Все было ложью?
        - Ну-ну, только не плачь. Противно смотреть!
        Я и правда ощутила, как глаза наполнились влагой, и одинокая слезинка покатилась по щеке. До чего же гадко!
        - Чем я это заслужила?
        - И, правда, чем, Алита? Ты, Темная, получила бесценный дар. Даже не представляешь, кем ты была, и кем стала! Каково это, чувствовать себя не убийцей и подлой развратницей, а человеком, искренним, честным, добрым и милосердным? И что ты сделала с этим даром? А? Ты растоптала его, унизила!
        - Неправда! Я защитила своих сестер! Узнала всю правду! Я не предала! - я не заметила, как стала кричать, лицо покраснело, и я то и дело вытирала капающие слезы, - как вы смеете? Я видела своих сестер убитыми, варварски и так жестоко, что даже Темные воротили нос, им было противно. Понимаете вы или нет? Но они единственные, кто помогли, единственные…
        - Ну, да, конечно, - все так же спокойно ответила сестра Танна, - и единственные, кто заблокировал путь на остров. Если бы со мной не было амулетов и камня Ильги, я бы никогда не смогла вернуться. Что ты скажешь на это?
        - Скажу, что это неправда, - я немного отступила и оказалась прижатой к груди лорда Сандара. Сестра Танна ухмыльнулась.
        - Правда? Ну, тогда спроси у него. Давай же!
        - Мне незачем спрашивать, это…
        - Это правда, Алита, - спокойно произнес лорд Сандар и сжал мои плечи.
        - Видишь, как легко ты попалась, Алита! - язвительно добавила женщина, наблюдая за моим удивлением. Я вывернулась из его рук и посмотрела на него. Заметила чувство вины, проявившееся в мимолетно опущенном взгляде, но уже через секунду, лорд Сандар прямо встретил мой взгляд и ответил:
        - Я должен был разобраться во всем. Сестры бы только помешали. И к тому же, я хотел вернуть тебя.
        - Темные всегда лгут, - вставила свое едкое слово сестра Танна, но я уже не обращала на нее внимания.
        - Я столько раз спрашивала у тебя, живы ли еще остальные сестры и ты всегда давал мне понять, что нет, это невозможно. А они просто не могли пройти. Им мешало что-то.
        - Барьер, Алита. Я сам поставил барьер. Он полностью изолировал остров от ненужных гостей, никто бы сюда не проник на время расследования.
        - Это значит, что и в монастыре было безопасно… Зачем ты так поступил?
        - Разве не ясно? Я хотел вернуть тебя, мою жену, хотел докопаться до истины. И сделал для этого все необходимое. И если бы время повернулось вспять, поступил бы так снова.
        - Ты должен был мне рассказать. Ты ведь знал, как я волновалась, - я отвернулась от Темного и тут же поймала ласковый взгляд сестры Танны. Женщина разительно изменилась. Только что я наблюдала очевидное злорадство, сейчас же она лучилась участием и добротой. Я даже стала сомневаться в том, что слышала от нее недавно. Ну, разве может сестра Света быть дурным человеком?
        - Алита, девочка моя, ты не первая, кто попался на удочку Темных. Как жаль, что это случилось с тобой. Просто уверена, что они все и подстроили. Ну, подумай, они дождались, когда все сестры разъедутся и совершили это грязное покушение. Потом втерлись к вам с малышками в доверие, делали вид, что помогают, сочувствуют. Это ведь так на них похоже. Посмотри на этого мужчину, - я словно завороженная обернулась, чтобы взглянуть на окаменевшего лорда Сандара, - он - сама Тьма, он помешал беззащитным женщинам вернуться в срок, до холодов, а ведь с нами были дети. Ты представляешь, что нам пришлось с девочками пережить, пока мы сюда добрались? Ужас, а я ведь уже не молода… Да, я разозлилась на тебя. Безусловно. Любая из нас бы так поступила. Только подумай, наш монастырь, да и земля там - все священно. А они, - сестра Танна махнула рукой в сторону казарм, - просто-напросто осквернили ее. Я знаю, что обидела тебя, но гнев ослепил меня, и сейчас я раскаиваюсь. Пойдем со мной. Мы сможем помочь девочкам забыть, сможем вновь заботиться о наших ученицах, сможем вернуть все, чтобы было как прежде. Я вижу, что
Свет еще не угас в тебе, - женщина молитвенно сложила руки и с выражением бесконечного терпения принялась ждать моего ответа. Весь ее вид внушал кротость и все то, что я привыкла видеть в своих сестрах. Вот только…
        - Я не могу, сестра Танна.
        - Прости, что? - казалось, женщина и правда не расслышала, но я увидела, как исказилось ее прежде добродушное лицо. Даже ощутила, как повеяло холодом.
        - Я не могу, - повторила я громко и услышала, как позади облегченно выдохнул лорд Сандар, - я вам не верю, ни единому вашему слову. Разве вы думаете, что я смогу забыть окаменевшие изломанные фигуры моих учениц и ужас на лицах выживших детей или вы думаете, я не знаю, кто был в монастыре на момент нападения? Отнюдь не Темные…, - я горько усмехнулась и вспомнила остекленевшие фигуры мужчин. Эх, если бы не Лира, девочки бы погибли все!
        - Что ж, я вижу, что Свет отказался от тебя. Ты пропащая, я была права первоначально насчет тебя.
        - Вероятно, вы правы. Пускай так. Но я сама найду для себя Свет, найду смысл, найду к чему стремиться.
        - Глупая! Для тебя была уготована высочайшая честь, а ты…, - сестра Танна горько сплюнула, и этот жест был донельзя противным и гадким.
        Я промолчала, да и что тут еще можно сказать. Однако сестра Танна просто так уходить не хотела.
        - Верни послушниц. Ты не имеешь на них никакого права.
        - Да? Даже на Лиру?
        Женщина слегка вздрогнула и неприязненно посмотрела мне за спину. Ах да, лорд Сандар. В какой-то момент я даже забыла, что он стоит рядом. Удивительно, как долго он молчал.
        - И это уже узнала, - пробормотала женщина.
        - Удивительно, что вы знали так много все это время, сестра Танна.
        Женщина улыбнулась, на миг вновь явив настоящую сестру Света, и я не могла не поразиться этим метаморфозам. Эта женщина меняла выражение лица как перчатки и было совершенно невозможно угадать, о чем она думает на самом деле.
        - Что ж, полагаю, мне и впрямь пора.
        Я тоже так думала, но у Темного оказалось иное мнение.
        - Я так не считаю, уважаемая, - холодно произнес лорд Сандар, - вольно или невольно, но вы выдали себя в знании многих фактов, так что отпустить вас не имею права. Именем императора задерживаю вас в связи с подозрением в организации многочисленных массовых убийств и жертвоприношений, а так же в причастности к кражам детей высокопоставленных чиновников империи.
        - Вы не имеете права. Император не властен над нашими землями.
        - Да, припоминаю такой договор, что Темным нельзя вторгаться на земли монастыря без соответствующего прошения хотя бы одной из сестер, а также о невозможности иных каких-либо действий, направленных на сестер монастыря. Однако, - лорд Сандар слегка улыбнулся, - сейчас вы не на своей земле, и я в своем праве.
        Женщина неловко попятилась, но тут же темные жгуты охватили ее конечности и спеленали словно ребенка.
        - Лорд Сандар, что вы творите? - воскликнула я, - она ведь женщина и к тому же сестра монастыря.
        - Алита, очнись! Да, пожалуй, я большая сестра монастыря, чем эта обманщица!
        - Да как вы…
        - Открой уже глаза, - лорд Сандар обхватил мое лицо руками, - она не обладает силой Света. Разве ты не видишь? На ней какой-то амулет, вот и все.
        Я ошарашено посмотрела на дергающуюся в путах женщину.
        - Не видишь?
        - Нет, ничего не вижу. Как же так…
        - Сила Света понемногу гаснет в тебе, но я найду этот амулет… Алита, я виноват, не спорю, но я не мог допустить этих женщин сюда. Возможно, остальные ни причем, но гадать я не собираюсь. Я должен выяснить правду. Ты же позаботься о девочках, оставшихся в монастыре. Их надо вывезти оттуда немедленно. Сорен и Даир поедут с тобой.
        - Вы будете ее… пытать?
        Темный внимательно посмотрел на меня и ласково улыбнулся.
        - Приложу все усилия, чтобы до этого не дошло, но обещать не могу.
        Я кивнула. Хоть что-то.
        - Спасибо тебе, Алита.
        - За что?
        - За то, что не оставила меня снова.
        Я выдавила из себя улыбку и побежала собираться. Казалось, что время подобно песку утекает сквозь пальцы. Я боялась опоздать, боялась новых смертей.
        Командующий не задавал лишних вопросов, и я была ужасно ему благодарна. Вездесущий Сорен тоже молчал. Мы торопились, как только могли. У меня было какое-то непонятное предчувствие, словно нечто масштабное надвигалось, но что, я разобрать не могла, как ни прислушивалась к своей интуиции.
        Погода была сносной, и мы добрались довольно быстро. Вот уже показались стены монастыря. Всего лишь рукой подать… Внезапно нахлынувшее головокружение я списала на волнение за судьбу находящихся в монастыре девочек, но когда появилась ослепляющая головная боль и тошнота, я поняла, что не все так просто. Сорен буквально поймал падающую с лошади меня и усадил на промерзший насквозь пень.
        - Что случилось, Алита? - лорд Даир проворно спрыгнул с лошади и подошел ко мне.
        - Я не могу… продолжить путь, что-то мешает. Ужасно болит голова, - против воли слезы покатились из глаз. Я выдохнула облако пара и посмотрела на взволнованного Темного.
        - Учитель меня убьет, - лорд Даир встал и кивнул Сорену, - останешься с госпожой, я поеду сам.
        - Нет, подождите, лорд Даир, - промямлила я, - возможно, вам понадобится помощь, пускай Сорен едет с вами, я отъеду немного назад, на более безопасное расстояние, чтобы не было так больно. Со мной все будет хорошо, здесь даже диких зверей нет, вы же знаете?
        - Нет, ни в коем случае, - категорично закачал головой мужчина.
        - Пожалуйста, лорд Даир! Я поеду обратно, позову подмогу, нельзя терять время. Подумайте, ведь там дети. Мы здорово ошиблись, отправившись только втроем. Не волнуйтесь обо мне и… о лорде Сандаре тоже. Я все улажу. Пожалуйста.
        Мужчина нехотя кивнул. Сорен всем своим видом выражал недовольство, но не решился перечить командующему.
        - Хорошо. Держаться в седле сможешь?
        - Думаю, да. Я вытерла пот со лба и с помощью лорда Даира села в укутанное мехом седло.
        - Не торопись, следи за дорогой. Мы справимся, но помощь все же не помешает.
        Я кивнула и повернула лошадь в обратный путь. Мужчины еще немного постояли, проследив за мной, затем направились к монастырю. За себя я не волновалась. Мое состояние было мне понятным. Как и тогда, в тайном ходе монастыря, я оказалась слишком близко к источнику Тьмы, даже не так, к темному алтарю. Теперь же эта страшная сила расширила свои владения, и я не могу ступить туда. Как же так произошло, что сила разбушевалась за столь короткий срок? Этого я не ожидала, да, думаю, и лорд Сандар тоже. Я произнесла короткую молитву и неторопливо отправилась в сторону казарм.
        Всю дорогу я прислушивалась к своему источнику. Тот едва тлел. Сила Света иссякала, и я не знала, хорошо это или плохо. Что станет со мной, когда источник погаснет? И собственно, когда это произойдет?
        Боль медленно, но все же отступала, и когда стены монастыря и вовсе скрылись из вида за заснеженными кронами вековых деревьев, напряжение окончательно схлынуло, и я с удовольствием вдохнула свежий морозный воздух. Вокруг было удивительно тихо. Мир, словно замер перед чем-то грандиозным. Я осмотрелась, ничего не заметила, понадеялась, что доберусь до Темных благополучно, так как непогоды не предвиделось. Небо сияло кристальной синевой. Я вздохнула, отбросив щемящие грудь мысли и погладила лошадь по холке. Тут я ощутила, как сердце кольнуло. Раз. Другой. И все чаще и больнее. Охнув, я обхватила шею лошади и закусила губу. Умное животное остановилось, не понимая, чего собственно хочет наездник. У меня не было сил даже пошевелиться. Казалось, что стоит мне дернуть ногой, как приступ боли тут же усилится. Не знаю, каким чудом, я удержалась верхом, но спустя мгновение лошадь все же дернулась и пошла по вытоптанной заснеженной тропинке. Я тяжело дышала, не понимая, что происходит. Боль вроде бы утихла, но я опасалась повторного ее появления. И словно по команде в груди вновь заныло, и я не смогла
сдержать крик.
        Да что со мной такое?!
        Я закрыла глаза, пытаясь хоть немного сосредоточиться, но тут же увидела ее. Мой кошмар. Тень.
        - Я долго ждала, пора…, - прошептала неясная темная фигура.
        Холод прошиб меня с головы до ног.
        - Пора, теперь ты точно станешь моей, вернешшшься ко мне…
        - Что происходит? - хотелось плакать от боли и непонимания, но слезы облегчения почему-то не приходили.
        - Твой источник… он умирает, скоро… еще чуть-чуть.
        - Ты мне только кажешься, это просто помутнение от боли! Ты же приходила ко мне только во сне!
        - Теперь я сильнее… хочу получить свое… Не бойся.
        Я увидела клубы темного дыма, приближающиеся ко мне. Страшно и совершенно необратимо. Я не могла пошевелиться, даже двинуть пальцем казалось невозможным. Оставалось лишь наблюдать и принимать происходящее. Я глубоко вздохнула. Дым был уже на расстоянии руки и чем ближе он подбирался, тем больнее было. Тело словно выворачивало наизнанку. Хотелось кричать, плакать, но… не выходило. Окаменевшее, совершенно безвольное тело не имело права даже на это.
        Как только дым достиг моей ноги, внутри что-то взорвалось. Как будто издалека я увидела, что лошадь словно взбесилась и встала на дыбы. Естественно, я не удержалась, но боли от удара не ощутила или по сравнению с охватывающей мое тело мукой, тот удар был незначительным. Лошадь ускакала, оставив меня на снегу. Я видела опускающиеся хлопья снега, тяжелые ветви деревьев, припорошенные мириадами снежинок и пустоту. Больше ничего. Темный туман обволакивал тело, вместе с тем забирая боль и мою душу. В этот момент я поняла, что не хочу. Не хочу быть Темной! Я попыталась пошевелиться, но куда там…
        - Отпусти меня, - я прошептала, и эти слова забрали последние мои силы. Глаза закрылись и больше я ничего не видела.

* * *
        Лорд Сандар находился в темной комнате и устало смотрел на фигуру уже немолодой женщины, подвешенной за руки. Она потеряла сознание. В который раз. Отправляясь сюда, он не мог себе представить, что принесет ему эта поездка. Хвала всем Богам, что он согласился! Он заметил как дрогнули ресницы сестры Танны и принялся ждать. Он знал, что эта женщина рассказала ему не все, видел ее грубую ложь и понимал, что она всего лишь исполнитель. Но что именно она должна была сделать? Вот что заставляло Темного нервничать. И еще его мысли все время возвращались к Алите. Как она там? Добралась ли благополучно? Наверняка, они уже едут обратно. Лорд Сандар доверял Даиру и знал, что тот не подведет. Собственно, он отправил с ними Алиту, чтобы дети не испугались. Кто знает, как бы они повели себя, если бы в монастырь нагрянули Темные?
        Сестра Танна пошевелилась, и лорд Сандар нехотя поднялся со стула.
        - Рад приветствовать вас, уважаемая, - ухмыльнулся Темный и заработал прожигающий взгляд, полный ненависти.
        - Я уже все тебе рассказала! Чего тебе еще надо?
        - Полагаю, что не все. Что заставило вас, сестра, - мужчина особенно выделил это слово, - пожертвовать ценным артефактом, чтобы добраться на остров? Почему вы не переждали зиму, как и остальные в городах на побережье? Что вам нужно было сделать?
        Женщина улыбнулась, показав окровавленные зубы, и промолчала.
        - Ну же, сестра Танна, уверен, вы наслышаны обо мне и моих средствах. Не заставляйте испытывать их все. Поверьте, то, что сделали вы, лишает вас даже надежды на сострадание.
        - Ей ты об этом не расскажешь, не так ли? - женщина хмыкнула и сплюнула кровь.
        - Безусловно.
        - Я не скажу тебе, Темный! Ничего не скажу! - сестра Танна забилась в путах, царапая запястья и ноги.
        - Хорошо, - мужчина немного нахмурился и присел на стоявший напротив стул, - это был ваш выбор. Лорд Сандар взял со стола небольшой нож и слегка порезал палец. Капля крови набухла и упала на пол.
        - Что ты творишь, грязный ублюдок? Что ты затеял? - взвизгнула женщина и стала отчаянно вырываться из пут.
        На месте упавшей капли стал формироваться темный дым.
        Санам.
        Очевидно, сестра монастыря Святой Ильги поняла, что именно делает Темный и кого он вызвал. Женщина яростно взвыла, но лорд Сандар не обращал на нее ни малейшего внимания. Он спокойно наблюдал как постепенно поднимается фигура, как обрастает подобием человеческой кожи, как облачается в темные одежды, и как загораются алым глаза его преданного слуги.
        - Санам.
        - Господин.
        - Мне нужны ответы. Добудь их.
        Фигура низко поклонилась и обернулась к шокированной женщине. Спустя мгновение она посмотрела на Темного, в ее глазах застыла мольба.
        - Я расскажу тебе все сама, прошу, пожалуйста!
        - Боюсь, время упущено, сестра Танна, - однако, в голосе Темного не слышалось сожаления. Мужчина спокойно вышел из комнаты и плотно закрыл дверь, не слушая дикие крики женщины. Он не сдержал слово, данное Алите. Но сейчас было не время. То, что он узнал, меняло все, а жалость… К этой женщине он ее не испытывал. Ему было жаль Алиту, запутавшуюся, ничего не помнящую, жаль потерянное время, проведенное в поисках жены, вот и все. Сестра Танна вновь закричала, но Темный, не дрогнув от этого почти животного крика, подозвал к себе одного из военных, охранявших сегодня камеры.
        - Еще не вернулись?
        - Нет, мой господин.
        - Прошло больше 4 часов.
        Темный промолчал. Его ответ и не требовался. Лорд Сандар ощутил резкое беспокойство. Нельзя было отпускать ее…

* * *
        Лира не могла сегодня заниматься. Все время что-то мешало. Какое-то неясное беспокойство. Она знала, что сестра Алита уехала снова в монастырь с Темными. По ее лицу видела, что происходит что-то нехорошее, но она не посвящала учениц в подробности и чтобы лишний раз не расстраивать наставницу, девочка не спрашивала. Но сейчас… Лира просто не могла усидеть на месте. Что-то явно происходит, и от этого непонятного ощущения девочка не могла сосредоточиться.
        Не выдержав, она вышла из комнаты и побежала к командующему. Наставница не знала, но она частенько захаживала в этот кабинет. Даир позволял ей листать захватывающие книги, дарил ужасно красивые письменные принадлежности, да и вообще просто так сидеть рядом в удобном кресле рядом с командующим было ужасно интересно и спокойно. Она хотела спросить у него, что происходит, хотела поделиться своими мыслями и чувствами, хотела, чтобы этот взрослый человек успокоил ее. Но, когда она открыла дверь, совершенно без спроса, как и привыкла, то была ужасно разочарована. У стола стоял лорд Сандар. Девочка часто видела наставницу рядом с ним. Возможно, и ему можно довериться.
        - Добрый день, маленькая Лира. Тебе что-то нужно? Я тороплюсь.
        - Я… даже не знаю, - девочка вздохнула и с опаской посмотрела на Темного. Тот доставал какие-то свертки и складывал в небольшую наплечную сумку.
        - У меня ужасное предчувствие, лорд Сандар. Как-то неспокойно.
        Мужчина замер на мгновение, потом снова вернулся к своим сборам.
        - Это твое предчувствие касается чего-то конкретного? - голос Темного был спокоен, поэтому Лира поняла, что он не собирается подшучивать над ней, что, возможно, он воспринимает ее всерьез и верит ей.
        - Ну, да. Я все время думаю о наставнице.
        Лорд Сандар не удержал какой-то сверток и тот с тяжелым стуком упал на деревянный пол.
        - А где Даир? - спросила девочка. Она хотела, чтобы именно командующий выслушал ее.
        - Он уехал вместе с твоей наставницей. Ни о чем не волнуйся, - лорд Сандар заметил потемневшее лицо девочки, - я поеду к ним на встречу. Прямо сейчас.
        - Хорошо, - девочка посторонилась, давая возможность Темному пройти, - и Даира поторопите, пожалуйста.
        Лорд Сандар хмыкнул и ласково улыбнулся Лире.
        - Обязательно. Уж теперь он не отвертится.
        Мужчина вышел из комнаты командующего и мгновенно нахмурился. Что ж, его подозрения подтвердились. Кровь тоже много значит, и предчувствия Лиры нельзя сбрасывать со счетов. Повторять ошибку лорд Сандар не собирался, поэтому оставив Риддара за главного, взял с собой десять военных, вкратце рассказал им о целях поездки и, не мешкая ни секунды, отправился в путь.
        Мужчины рассредоточились и внимательно осматривали все окрестности. По мере приближения к монастырю, лорд Сандар ощутил острое беспокойство. Что-то явно пошло не так, как он хотел. Надо было спустить шкуру с этой проклятой Танны! Он остановился, давая знак остальным, следовать дальше и порезал палец. Капля крови упала на снег и тут же растворилась в нем. На этом же месте появился Санам.
        - Моя господин, - прошелестела темная фигура.
        - Говори, что узнал.
        - Именуемая Танной созналась, что последние привезенные ей дети, были необходимы для окончательного ритуала.
        - Какого именно?
        - Высвобождения Тьмы и уничтожения всего острова.
        - Так и знал!
        - Зачем, смог узнать?
        - Да, господин. Целью были командующий и вы.
        - Предсказуемо. Что еще?
        - Жертва уже должна быть приведена в исполнение. Счет идет на часы.
        - Благодарю, Санам.
        - Честь служить вам, господин, - фигура растворилась в морозном воздухе, и Темный тяжело вздохнул. Осмотрелся. Что ж, выбора так или иначе нет. Лорд Сандар подозвал одного из отошедших на приличное расстояние военных.
        - Садир, немедленно езжай назад и передай следующее Риддару - активировать все защитные щиты, которые только есть в наличии, все силы бросить на защиту казарм и находящихся в них людей. Поспеши.
        Темный коротко кивнул и погнал лошадь обратно.
        Лорд Сандар с неприязнью посмотрел на поднимающийся холодный ветер и отправился в сторону монастыря.

* * *
        Мне было холодно, ужасно холодно… Мороз пробирал до костей, поглощая все новые и новые участки кожи. К стуже прибавилось еще и чувство безысходности, какое-то страшное отупение. Мне было все равно, и я равнодушно ощущала, как ноги онемели и даже теплые сапоги и плащ не мешают таким прекрасным снежинкам смерти добраться до меня.
        Не знаю, отступила ли Тень или нет, но чувствовала я себя отвратительно. Казалось, весь воздух был пропитан Тьмой, но какой-то неправильной, суровой, безжалостной и беспощадной. Я знала, что от этого нет спасения. Глаза закрывались, нестерпимо хотелось спать, но что-то мешало…
        В какой-то момент мне показалось, что я слышу крики, но встать я уже не могла. Пелена равнодушия окутала тело и не давала ему сдвинуться. Стало хорошо и спокойно. Еще чуть-чуть, и я буду свободна, ничто уже не сможет мне навредить, никто не сможет обмануть или солгать. Да, так и есть…
        Воздух, словно, загустел, и мне стало труднее дышать. Потом что-то темное закрыло свет, от него хотелось увернуться, оно мешало. Меня резко тряхнуло. Боль тут же, словно поджидая удобно случая, вернулась и вцепилась в мое тело стальной хваткой. Я закричала. Нет, не хочу. Пусть все вернется обратно - блаженное спокойствие и безразличие. Не хочу терпеть, не хочу…
        Меня снова тряхнуло, и теперь я уже могла четко ощутить руки на моих плечах. Словно сквозь сон я уловила чей-то голос, взволнованный и такой знакомый…
        - Алита! Проснись! Ну же!
        Тело отчаянно сопротивлялось, но разум цеплялся за голос. Почему он не оставит меня в покое? Что ему нужно? Ему? Да, именно так. Голос явно был мужским. Приложив нечеловеческие усилия, я смогла открыть глаза. Свет больно ударил по глазам, но кто-то сразу же закрыл меня от слепящего солнца и обилия снега вокруг.
        - Хвала всем Богам!
        Я услышала, как мужчина всхлипнул. Тонкая нить жалости всколыхнулась где-то в груди. Я хотела его успокоить, хотела вытереть его слезы. Но сил не было, я могла только смотреть, ощущая его боль как свою. Вот, спустя мгновение, он мотнул головой и вытер мокрое лицо, снял свой плащ и осторожно накинул его на меня, а затем и поднял меня словно пушинку. Я хотела сказать, что не надо. Ему будет холодно, но у меня не вышло даже прошептать хоть что-нибудь. Я прикрыла глаза, но он тут же легонько толкнул меня.
        - Не спи, Алита. Нельзя!
        Да, все правильно. Нельзя спать. Я попробовала пошевелить пальцами, но ничего не получилось. Страх моментально обхватил всю меня. Я пыталась еще и еще, но все было напрасно. Все мои попытки были тщетны, я даже не шевелилась на руках у мужчины, хотя мысленно дергала руками и ногами.
        - Тише, маленькая, все будет хорошо. Тише, - шептал он, и я постепенно успокаивалась. Словно со стороны я видела как меня посадили на лошадь, кто-то поддерживал мои совершенно безвольные конечности. А потом был ветер в глаза и постоянные крики - Не засыпай!

* * *
        Лорд Сандар нашел ее на открытой поляне. Его вело сюда чутье. У Темных интуиция и впрямь развита на порядок больше, чем у остальных. Стоило ему увидеть ее безвольное тело, припорошенное снегом, бледное, почти синее лицо, мужчина тут же ощутил, что его сердце почти не бьется. Он прислушивался к ее дыханию, моля всех на свете и его мольба была услышана. Редкий стук сердца стал самой сладкой музыкой для его ушей. Страшила пустота ее источника. Свет погас полностью, но и Тьма не вернулась. Однако, с этим он разберется позже. Оставив своих людей и отдав четкие приказы, лорд Сандар поспешил обратно в казармы.
        Он несся так, словно его преследовали все демоны, не уставая кричать, чтобы она не засыпала и прислушиваться к таким тихим ударам ее сердца. Вот, уже показались ворота, и Темный буквально влетел во внутренний дворик. Не отвечая на вопросы караула, осторожно снял свою драгоценную ношу и поспешил в здание, по пути оплетая ее коконом тепла, исцеляя ее холодные руки и ноги. Сам он не чувствовал холода, лишь страх, да такой, что лишал его воли и мыслей. Уже сейчас глядя на ее немного порозовевшие щеки, он поклялся, что они ответят, все до единого, за каждую крупицу ее боли и за тот ужас, что испытал он сам.
        Растирая ее ноги, лорд Сандар немного пришел в себя и вернул способность здраво мыслить. Он не мог не оценить и не отдать должного инициатору этого заговора. Все было бы так, как они и задумали. Так просто. Даже можно сказать, гениально. Темный хмыкнул и, глядя на тяжело дышащую девушку, произнес:
        - Чем могущественнее человек, тем больше у него слабостей. Ты - моя слабость, Алита, - лорд Сандар ласково провел ладонью по щеке спящей девушки, - и ты мое самое главное сокровище.
        Темный укутал все еще дрожащую Алиту и лег сверху, грея своим теплом и наблюдая с затаенной радостью, как тепло отвоевывает все новые и новые участки ее кожи. Вот, ее дыхание успокоилось, и даже уголки рта сдвинулись. Ей явно снилось что-то приятное.
        С видимым сожалением мужчина встал и, подумав, накинул на ее ноги еще несколько шкур.
        - Я скоро вернусь. Поверь, они обо всем пожалеют.
        Девушка недовольно заворочалась во сне. Но Темного уже не было в комнате. Лишь весело потрескивал разожженный огонь в камине, а за окном бушевала самая настоящая вьюга.

* * *
        Лорд Даир и Сорен с трудом добрались до монастыря. Теперь-то они поняли, почему Алите стало плохо. Сейчас им самим было не лучше. И хотя их источником силы была Тьма, здесь они чувствовали нечто иное. Враждебное им и их природе.
        - Вы это ощущаете?
        - Безусловно, Сорен. Будь внимателен.
        Темный коротко кивнул и мужчины осторожно открыли дверь.
        Их встретила тишина. Факелы были затушены, и явно повеяло смрадом. Сорен поморщился, командующий же только нахмурился.
        - Зажги факелы!
        Сорен снял со стены несколько факелов и тихо прошептал заклинание. Огонь полыхнул и осветил зал.
        - Не нравится мне это, - прошептал Сорен, и командующий полностью разделил его опасения, осматривая разбросанные вещи и перевернутую мебель.
        Мужчины осторожно, стараясь не создавать лишнего шума, прошли вперед.
        - Куда теперь? - спросил Сорен, осматривая три открывшихся перед ними коридора.
        - Дай секунду, - командующий закрыл глаза и глубоко вдохнул, задерживая дыхание, ощущая каждый всплеск силы в этом монастыре, все источники. Прошло уже 4 минуты, а лорд Даир так и стоял, не дыша, запоминая все повороты, ведущие к их цели. Когда Сорен собирался уже разорвать заклинание, Темный шумно выдохнул и потряс головой.
        - Идем прямо. К тайному ходу.
        Сорен кивнул, с опаской посматривая на своего командира, который слегка пошатывался.
        - Дыру протрешь. Иди уже, - незлобно гаркнул лорд Даир, и Сорен пошел за ним следом, отгоняя тревожные мысли.
        Они остановились перед портретом Святой Ильги, коих здесь было очень и очень много.
        - Здесь?
        - Да, - прошептал лорд Даир и ухватился за стену, чтобы не упасть.
        - Вы не можете…
        - Помолчи! Я справлюсь!
        Сорен замолк, продолжая следить за каждым движением лорда Даира. Тот, в свою очередь, толкнул створку, и дверца поддалась, открывая перед ними нутро хода. Явно потянуло холодом и чем-то чужым. Сорен ощутил, как зашевелились волосы и огромным усилием отогнал от себя приступ неконтролируемого страха.
        Лорд Даир же твердо смотрел вперед и, не оборачиваясь, тяжелым шагом, пошел вперед. Сорену ничего не оставалось, как идти следом.
        Факел освещал дорогу и… следы. Много следов на влажной земле.
        - Неужели, девчонки?
        - Кто же еще, Сорен, - командующий стиснул зубы и с ненавистью посмотрел на нескончаемый путь. Эта дорога высосет из него все силы. Интересно, почему Сорен не ощущает это так, как он? Почему лишь боится, а не испытывает твердое убеждение в скорой и неминуемой смерти?

* * *
        Лорд Сандар проверил все укрепления казарм, отдал надлежащие приказы и остался доволен увиденным. Несколько часов у него в запасе все же есть. Этого должно хватить. В курсе был только Риддар, ему он доверял безоговорочно. Он же и подвел оседланного коня.
        - Вы уверены в своем решении, лорд Сандар?
        - Безусловно. Приглядывай тут, особенно…
        - Я знаю. Я все сделаю, господин.
        - Хорошо.
        Караульные уже открывали ворота, и Темный не стал медлить ни секунды. Он не боялся скользкой дороги, не позволил думать о ветре чудовищной силы, почти полностью лишающем возможности видеть. Только вперед. Не оглядываться. Лишь бы успеть.
        Оставленные им ранее люди, встретили лорда Сандара на своих позициях. Вместе они уже направились непосредственно к монастырю. Он улавливал бродящую по острову, выпущенную на волю силу и поражался уровню заговора. Сколько лет они не замечали очевидного, столько лет и столько жертв…
        Когда он снял печать с той комнаты пыток в тайном ходе, он даже не мог подумать, что увидит там, но реальность оказалась намного хуже его собственных мыслей. К тому же, как он сейчас понимал, снятие печати никак не повлияло на то, что происходит сейчас. Она так и так бы не выдержала. Хорошо, что они оказались там раньше и смогли хоть немного подготовиться к сегодняшней ситуации.
        Конные остановились перед воротами монастыря. Ветер отчаянно свистел, срывая с мужчин теплые плащи и лишая возможности согреться.
        - При малейшем признаке плохого самочувствия, сразу даете мне знак. Сразу же!
        Мужчины кивнули и открыли ворота.

* * *
        Лорд Даир остановился перед обычной деревянной дверью. Он знал, что за ней. Но безумно желал, чтобы все оказалось не так. Сорена слегка шатало. Сила добралась и до него.
        - Мы пойдем туда?
        - Нет выбора.
        Сорен только кивнул и, склонив голову, прошептал какие-то слова. Молитва? Кому может молиться Темный? Уж не той ли Тьме, что обволакивает их сейчас и лишает воли?
        Лорд Даир толкнул дверь и та легко поддалась. Ужасная вонь ударила в ноздри, и стоящий за спиной Сорен закашлялся.
        - Что там…
        - То, чего я так боялся…
        Перед ними была пыточная, о чем свидетельствовали многочисленные цепи на стенах, разного рода ножи, от вида которых прошибал пот, дыба и многое другое, но взгляд то и дело цеплялся за изломанные тела. Одним явно было больше сотни лет, другим всего лишь несколько дней.
        - Да что же это такое?! - ахнул Сорен и немного попятился.
        - Всего лишь ритуал, Сорен, ничего больше.
        - Ритуал? На человеческих жертвах?
        - Так и есть, - лорд Даир откинулся на холодную стену, чтобы хоть немного перевести дух, - знаешь, Тьма тоже бывает разной.
        Сорен непонимающе посмотрел на своего командующего. Тот словно сошел с ума. Его губы слегка дрогнули в понимающей усмешке и спустя секунду лорд Даир громко рассмеялся.
        - С вами все хорошо?
        - Да, Сорен, ты подумай! Я ведь понял все только сейчас! - Темный продолжал хохотать среди ужаса искровавленных тел и пустых глазниц черепов.

* * *
        Я открыла глаза, и тут же чувство пустоты захлестнуло меня с головой. Я что-то потеряла. Но что? Я постаралась прислушаться к себе, понять, но ничего не выходило. Да что же это такое? Ах, да! Источник! Я его просто не ощущала. Совсем. Ни единой крохи силы. Я заплакала и тут же вытерла горячие слезы рукой. Новая мысль заставила на мгновение забыть о горечи утраты - я могу двигаться! Удивительно…
        Я осмотрелась и сразу же узнала комнату. Значит, лорд Сандар меня спас и принес сюда. Что ж, я буду перед ним в неоплатном долгу до конца жизни. Попытавшись встать, я сразу же без сил упала на кровать. Входная дверь тут же отворилась и Риддар осторожно заглянул. Увидев, что я уже не сплю, Темный почтительно приблизился и внимательно на меня посмотрел.
        - Вам лучше не вставать, госпожа.
        - Что…, - горло словно обожгло огнем, и я закашлялась. Риддар тут же протянул кружку и помог мне выпить. Вкуса я даже не почувствовала.
        - Сейчас вам нельзя двигаться. Думаю, вы догадались. Вы утратили свою силу.
        Я слегка кивнула и от этого простого движения моя голова словно раскололась на части.
        Риддар смотрел на меня с сочувствием.
        - К сожалению, я не могу вам помочь, госпожа. Как только вернется лорд Сандар, он вам все объяснит.
        Я от волнения прикусила губу. Уж не знаю, что именно Риддар увидел в моем лице, но все же сжалился и принялся объяснять.
        - Я сам многого не знаю, госпожа, но, насколько мне известно, лорд Сандар смог раскрыть заговор против правящей верхушки. Его средоточие в монастыре. И сейчас они стараются все уладить. Я совершенно уверен, госпожа, что все скоро наладится, а вам не о чем беспокоиться. За девочками, кстати, присматривают. Не волнуйтесь и отдыхайте.
        Риддар дал мне еще немного попить, и я откинулась на подушки. Спать и, правда, хотелось. Наверняка, в этом питье было что-то успокаивающее. С трудом удерживая отяжелевшие веки, я смотрела, как Риддар поправил мое покрывало и, поклонившись, вышел.

* * *
        - Лорд командующий…, - растерянно начал Сорен, - что происходит?
        - Мы сами загнали себя в ловушку, Сорен. Вот что, - Темный отсмеялся и теперь внимательно осматривался, совершенно не обращая внимания на разбросанные, словно старые игрушки трупы, - только подумай, учитель распечатал эту комнату, освободил скопившуюся здесь силу Тьмы в надежде, что она развеется и исчезнет. Однако он не учел ее мощи, многочисленных жертв, принесенных здесь и так сказать замысла. Интересно, кто же автор сего действия?
        Сорену стало нехорошо. Он ощутил, как что-то давит на него. Не дает вздохнуть.
        - Вот, теперь и ты чувствуешь, Сорен. Вижу.
        - Что это, господин?
        Лорд Даир как будто не слышал его вопроса и продолжил ходить, слегка прихрамывая по комнате. Сорен заметил, что ранее командующий выглядел уставшим и даже каким-то больным, но сейчас. Сейчас ему было интересно разгадать загадку, найти ответ и весь его вид говорил о еле сдерживаемом волнении.
        - Знаешь, - продолжил как ни в чем не бывало лорд Даир, - сила, которую высвободил учитель, никуда не исчезла, лишь сосредоточилась в пределах острова, выжидая нужного момента. Ей не хватало всего лишь крупиц для осуществления задуманного.
        - Чего же именно? - Сорен поморщился от накатившей боли. Ломило все тело. Таким беспомощным он давно себя не чувствовал.
        - Не хватало, чтобы в определенный момент у источника Тьмы, а мы видим, что это именно пыточная, появились двое Темных и отдали все свои жизненные силы, ради полного высвобождения силы, - командующий торжествующе улыбнулся и посмотрел на Сорена, который уже скатился по стене и упал на пол.
        - Все оказалось очень просто, Сорен и мы попались, как глупцы. Последней каплей была жертва этих невинных девочек. Танна оказалась очень проворной.
        - Надо уходить…, - прошептал Сорен.
        - Боюсь, мы не сможем, - командующий слегка покачнулся и упал рядом со своим подчиненным, - у меня нет сил.
        - Сколько у нас… времени?
        - Немного, Сорен… Минуты…
        Сорен повернул голову и прищурился, чтобы разглядеть, где находится дверь. Он не хотел умирать так - быть выпитым неведомой силой ради их общего уничтожения. Надо хотя бы постараться, приложить усилия, сделать хоть что-то.
        Темный дернулся, чтобы подползти к порогу, но не смог продвинуться даже на шаг. Упав лбом на мокрую землю, Сорен стиснул зубы и дернулся еще раз. Сдаться он успеет. Даже в последние минуты жизни, он не будет ждать покорно смерти. Ну, уж нет!

* * *
        В монастыре было тихо, и тишина эта казалось лорду Сандару угрожающей, последним моментом перед разразившейся бурей. Как мог он оказаться настолько глупым? Как мог позволить, чтобы был нанесен вред его близким? Алита… А теперь и Даир… Но, ничего, он все исправит.
        - Рассредоточьтесь. Осмотритесь, возможно, мы чего-то не учли, и как можно скорее наносите эти знаки, - лорд Сандар протянул каждому небольшой кусочек пергамента и развернул перед военными свертки с ножам, - эти клинки особенным и символы начертать нужно именно ими. Помните, что вы отдаете свою силу, но только так можно помешать. Почувствуете слабость, кричите, зовите, но не бросайте чертить. Понятно?
        Мужчины кивнули, и лорд Сандар раздал им ножи.
        Теперь посмотрим, кто кого!
        Темные принялись отслеживать наиболее сильные всполохи Тьмы и в тех местах принялись чертить символ. Каждый из них знал, на что идет. В лучшем случае, этот знак высосет из них силы, оставив простыми людьми, без особых способностей, но иного выбора не было.

* * *
        Александра Дорэ находилась в левом крыле дворца, в специально отведенных для нее комнатах. Рядом сидела и читала вслух госпожа Саран, одна из ее помощниц и гувернанток, но невеста наследника не вникала в текст новомодного романа. Она сидела перед зеркалом и расчесывала свои прекрасные светлые волосы, мыслями же была далеко. Что-то происходило. Ее интуиция, ее сила буквально кричали об этом. На душе было мерзко, и ожидание казалось невыносимым.
        В дверь постучали и слуга, низко поклонившись, вошел.
        - Моя госпожа, его императорское высочество, лорд Данар желает видеть вас.
        - Хорошо, Сан, пусть проходит, - не отрываясь от зеркала, сказала Александра. Мысли ее все так же были не здесь. Что же такое происходит? Она так задумалась, что не увидела, как ее помощницы многозначительно переглянулись и покинули комнату, не заметила она, и как наследник престола подошел к ней и стал пристально рассматривать ее такую необычную красоту.
        - Душа моя, вы где-то далеко, не со мной, - прошептал Данар ей на ухо, и девушка вздрогнула от неожиданности.
        - Простите, мой лорд, какое-то предчувствие нехорошее, но, наверняка, вы скажете, что все это лишь женские выдумки, не так ли?
        - Мм… возможно. Что вас тревожит?
        - Даже не знаю, как объяснить, - Александра резко повернулась к своему жениху, и ее волосы рассыпались золотистым шелком. Наследник жадно проследил за этим ее движением, что не укрылось от самой девушки, - вам так нравятся мои волосы?
        - Да. И многое другое, Александра.
        Девушка в ответ лишь улыбнулась и через мгновение вновь нахмурилась.
        - Извините, но не могу отделаться от этого чувства. Что-то происходит. Мне хочется кричать, звать на помощь, но я не понимаю… Просто не понимаю!
        - Александра, моя душа, - наследник сел рядом и взял девушку за руки, ее ладошки были холодные и мелко дрожали, и эта дрожь передалась ему, - не стоит так переживать. Если что-то и произойдет, мы найдем решение и все уладим.
        Данар поморщился от резко нахлынувшей головной боли.
        - Вам не хорошо?
        - Нет, все нормально, - отмахнулся наследник, хотя явно ощущал признаки недомогания, - какие в вас на сегодня планы? Опять школы для сирот? Или, постойте, бесплатное питание для нищих? Я угадал?
        - Вы очень хорошо меня знаете, мой лорд.
        - Мне нравится, когда вы называете меня по имени.
        - Хорошо, лорд Данар. Так лучше?
        - Совсем немного, душа моя, - в этот момент наследник резко охнул и согнулся. Боль ударила по всему телу. Александра громко кричала, звала кого-то на помощь, но он не мог ничего сказать, даже пошевелить пальцем. Его сковало нечто неизвестное. Единственное, что он ощущал, так это исходящую из него силу, а вместе с ней и жизнь.

* * *
        Лорд Сандар с трудом передвигал ноги. Уже было начертано 7 знаков. Надо еще 3. Надо успеть. Но, как же хочется просто упасть и не вставать. Сила уходила, словно вода через решето. Одна мысль держала его - Алита. Он должен защитить. Просто обязан.
        Он подошел к уже известному изображению Ильги.
        - Кто же ты такая, черт бы тебя побрал?
        Пот стекал по лбу, и каждое усилие давалось Темному очень и очень тяжело. Он толкнул створку и пошел по узкому коридору хода. Впереди виднелись факелы. Наверняка, Даир и Сорен там. Что ж, он и впрямь был очень глуп и самонадеян. Теперь пора расплачиваться.
        Лорд Сандар шел, опираясь рукой о влажные стены. Глаза то и дело закрывались, и он постоянно боролся с таким приятным искушением - просто уснуть. Тяжело вздохнув, Темный махнул головой, отгоняя непрошенные мысли и вновь пошел дальше. Эти несколько шагов потребовали от него изрядной выдержки и силы воли. Вот он и на месте. В этот момент он почувствовал, что был начертан 8 знак. Кто-то еще из его людей справился. Слегка улыбнувшись, лорд Сандар зашел в некогда пыточную и прикрыл на мгновение глаза. Жаль, девчонок уже не спасти…
        Буквально у его ног лежали еще две фигуры. Сорен все еще слабо дергался, пытаясь доползти до такой, казалось бы, близкой двери. Лорд Сандар перевел взгляд на своего ученика. Тот был еще жив, но сил бороться у него не было. Взгляд стал стеклянным, бисеринки пота катились по восковому лицу.
        Теперь лорд Сандар посмотрел в центр комнаты. Он знал, что искать. Шатаясь, он приблизился к начертанному на полу, еле видному кругу. Тела девочек и кости предыдущих жертв скрывали рисунок. Намеренно это было сделано или нет, Темный не знал, да и не слишком-то интересовался. Важнее было собрать все оставшиеся силы и выполнить задуманное.
        Сделав еще несколько шагов, мужчина упал на колени и поморщился. С трудом лорд Сандар достал нож и в самом центре, в круге, залитом уже высохшей кровью невинных жертв, стал чертить по памяти. Каждая линия, каждый штрих тут же загорались ярким светом. Свет слепил и обжигал. Все его нутро сопротивлялось противной его природе магии, но он не останавливался. Тьма внутри бунтовала. Ей это не нравилось, это ей было чуждо, но лорд Сандар не обращал внимания. Он продолжал вычерчивать линии, и когда они сложились в единый знак, мужчина упал на землю. Он судорожно дышал и надеялся, что последний знак все же будет сделан.

* * *
        - Не сспи, просыпайся…
        - Кто это? - я вздрогнула всем телом и резко открыла глаза. Того благословенного спокойствия и тепла в одно мгновение как не бывало. Я приподнялась на подушках и, прищурившись, осмотрелась. В комнате было пусто, но почему же голос был таким знакомым? За дверью послышался какой-то шум, и я, прижав покрывало к себе, замерла. Надо пойти, посмотреть, проверить. Опустив ноги, я медленно встала, опираясь сначала на столбики кровати, затем о стул, и наконец вышла из комнаты. У дверей лежали и тяжело дышали Темные, видимо, они охраняли комнату. Но почему они упали? Что случилось?
        - Госпожа, - прошептал один из них. По-моему, его зовут Дар, но я точно не помню.
        - Что случилось? - я опустилась на колени рядом с ним.
        - Не знаю… как будто, - тут Темный сильно закашлялся, - как будто кто-то забирает нашу силу. Такая слабость…
        - Ильга! Что же делать? - я судорожно осматривала пустой коридор. Паника накатывала волнами. Я видела, что этим людям становится все хуже, но ничего поделать не могла. Совершенно. Ведь мой источник исчез, у меня нет силы излечить их. Но… ведь сила есть у моих учениц!
        - Ильга, дай мне сил! - прошептала я, чтобы тут же крикнуть во весь голос, - Лира! Сана! Девочки, на помощь! Кто-нибудь!
        Я кричала так громко, как только могла, и топот ног вдали стал для меня самой большой наградой. Впереди бежала Лира. Запыхавшаяся, она перевела взгляд с Темных на меня и сразу все поняла. Моя умница.
        - Что мне делать, наставница?
        Я стала давать ей указания, представив, что это я пользуюсь своей собственной силой. Вскоре прибежали и остальные. Сану я отправила за Риддаром, надеясь, что хоть с ним-то все в порядке.
        Темные задышали спокойнее, и я перестала направлять Лиру. Она и сама справлялась очень и очень хорошо.
        - Что здесь происходит, сестра Алита?
        - Хотела бы я знать, малышка.
        Дар открыл глаза и посмотрел на нас более осмысленным взглядом.
        - Благодарю, госпожа. Я перед вами в долгу.
        - Не стоит. Ты знаешь, что случилось?
        - Сестра Алита! - Сана выбежала из-за угла и в растерянности остановилась, - там все, все они лежат и не двигаются. Риддара нигде нет!
        - Ильга…
        - Госпожа, это щиты, они не выдержали.
        - Рассказывай все, что знаешь, а вы девочки, скорее на помощь остальным. Лира подскажет, что нужно делать.
        - Я знаю лишь, что лорд Сандар наложил на эту местность щиты и сказал, что казармы остаются местом безопасным и нам всем следует щиты обновлять и не выходить за ограждения. Риддар остался ответственным. А сам лорд Сандар и командующий еще не вернулись. Они направились в монастырь.
        Я кивнула. Это все понятно. Как понятно и то, что задумка лорда Сандара не увенчалась успехом, - я откинулась на холодную стену и стала размышлять. Все Темные испытывают слабость, не могут пошевелиться и по словам Дара, чувствуют, как сила их покидает. Но ведь они далеко от монастыря. Или расстояние не помеха? Что же тогда испытывают те, кто находится в самом центре? Ильга, спаси его, спаси их всех… Но неужели сила настолько могущественна, что может пробиваться сквозь щиты? Или ей ни по чем именно сила Темных? Ведь у девочек-то получается исцелять, пусть ненадолго, но все же…
        - Мне надо срочно отправиться туда.
        - Что? - переспросил Дар.
        - Я должна поехать в монастырь.
        - Ни в коем случае, госпожа. Вы просто не доедите. Там такая буря, а сопровождать вас никто не сможет. Вы же видите, мы еле стоим на ногах и то лишь благодаря кучке монашек, вы уж простите.
        Верно! Но что я могу сделать здесь? Как я могу помочь ему?
        Я вздохнула и медленно пошла обратно в комнату.
        - Простите, госпожа, но если с вами что-то случится, лорд Сандар сам убьет нас, а я лучше умру от этой непонятной силы, честное слово.
        - Ничего, Дар, все в порядке.
        Я закрыла дверь и, подумав несколько секунд, вытащила цепочку, которая была на мне с момента этих страшных событий, когда я вернулась в монастырь, чтобы увидеть моих учениц жестоко убитыми. На цепочке был небольшой камень. Он слегка светился и отливал красным цветом. Я хотела его перепрятать еще тогда, но… но оставила у себя. Итак, я держала в руках самое главное сокровище ордена. Тут я вспомнила слова лорда Сандара. Он часто называл меня сокровищем. Я улыбнулась и нежно погладила камень. Я знала правду, знала и скрывала, боялась довериться моему… лорду Сандару. Теперь бояться поздно.
        Святая Ильга. Фигура поистине знаковая для нас, для Светлых, если мы еще достойны этого названия. Во время последней войны, она смогла то, что не под силу многим людям. На самом деле, она была Темной, сильной, одаренной, и, безусловно, человечной. Во время осады одной из крепостей, она оказалась перед выбором: крепость сдать и облечь многочисленных людей на смерть или защитить их ценой собственной жизни. Ее так или иначе ждала смерть, поэтому долго она не думала. Ильга пожертвовала своей жизнью и запечатала свои силы в камень. Жертва во имя людей, простых, бедных, изголодавшихся, без признаков особых способностей, изменила природу камня. Теперь он не был наполнен жаждущей Тьмой, нет, он был сам милосердный Свет. Армия неприятеля сгинула, оставив после себя лишь пепел, а люди в крепости узнали, что если дотронуться до камня, то можно обрести силы, ранее им неведомые. Чтобы избежать наплыва жадных до власти людей, они создали на руинах монастырь и назвали его в честь женщины, которая спасла их жизни. Камень стал называться «Сердце Ильги» и хранился в главной сокровищнице долгие и долгие годы…
        Сейчас я держала в руках самый большой источник силы Света и, пожалуй, единственный. Я ощущала слабое биение, исходящее от камня. Он и впрямь был подобен сердцу, чистому человеческому сердцу. Если я совершу задуманное, то больше не будет монастыря, не будет ордена, не будет людей, помогающих бескорыстно. Но… в то же время, не будет заговора, не будет убийств невинных, не будет бесконечной вереницы смертей.
        - Ильга, прости меня, но у меня нет выбора, - прошептала я и сдавила камень руками, желая всем сердцем выплеснуть таящуюся в нем силу, чтобы погасить существующую по всему острову Тьму, - помоги нам, Ильга, как помогла однажды. Дай нам свой Свет!
        Камень, будучи совершенно твердым, стал трескаться. Трещины разрастались, и вот он уже рассыпается мириадами кристаллов, таких маленьких, словно песчинки. Вместе с каждым осколком, даже я, ощущаю потоки силы. Эта сила похожа на свежий ветер, не тот, жестокий, колющий и проникающий под многочисленный слои одежды, а ласковый, освежающий, умиротворяющий…
        Он слегка мазнул меня по щеке, утирая слезы, и помчался по всему острову, по всей земле…
        - Что же я наделала…
        - Наставница! - Лира забежала в комнату и упала мне на колени, - видите, что творится? Всем стало лучше, а в воздухе такое! - глаза девочки сияли, она еще не утратила свои способности, но это дело времени. Камня нет, значит, и сила скоро иссякнет.
        Девочки гурьбой забежали в комнату, как-то стеснительно заглядывал Риддар и остальные Темные. На душе стало легче.
        - С вами все хорошо, сестра? - спросила Лира, и я ласково погладила ее по голове.
        - Надеюсь, я не опоздала, моя маленькая. Надеюсь…

* * *
        Лорд Сандар прислушивался. Ну же! Почему он не чувствует 10 знак?! Что могло случиться? Темный покосился на своего ученика. Казалось, Даир не дышал, но лорд Сандар еще чувствовал искру пламени, надежда еще была. Что ж, видимо, выбраться ему не суждено, но есть кое-что, что он сможет сделать.
        Прикусив палец, лорд Сандар отпустил руку, позволяя капле крови упасть на пол. В тот же миг, жидкость испарилась, и на этом месте появился Санам.
        - Мой господин, я сейчас же заберу вас отсюда.
        - Нет, Санам. Не то… Нет места, где я был бы в безопасности. Все продумано очень и очень тщательно.
        - Что прикажете?
        - Даир. Отдай ему все. Ты меня понял?
        - Мой лорд, я не могу…
        - Санам! - гаркнул лорд Сандар и тут же поморщился.
        - Как прикажете, мой господин. Исполню в точности. Это все?
        - Да, все.
        Фигура демона исчезла, и лорд Сандар облегченно вздохнул. Его ученик сегодня не погибнет. Он посмотрел на Даира и слегка улыбнулся. Командующий в таком возрасте, его лучший ученик и надежда.
        - Пусть будет так, - лорд Сандар начал шептать заклинание и поток силы от него потянулся к неподвижному Даиру. Лорд Сандар улыбался. Все же он не позволит этой Тьме завладеть всем. Даир останется жив, он был уверен, он сможет подавить заговор, вывести всех исполнителей на чистую воду. Он справится, как и всегда. Вот только… Алита. Что будет с ней? Темный тяжело вздохнул, лениво наблюдая, как последний ручеек силы покидает его. Он закрыл глаза, стараясь не думать о той, кто ждет его, о той, кого он так долго искал. Она его поймет, сможет простить. Во всяком случае. Лорд Сандар от всей души на это надеялся.
        Он почти не дышал, поэтому не видел призрачной фигуры женщины. Она печально осматривалась, но когда ее взгляд натолкнулся на лорда Сандара счастливая улыбка, озарила ее лицо. В этот момент Темного поглотила Тьма, родная и успокаивающая.
        ГЛАВА 11 ИСТИННАЯ СИЛА
        Постепенно все Темные пришли в себя. Многие из них благодарили моих учениц, считая их своими спасительницами. Только Риддар как-то странно посматривал на меня. Наконец, решившись, он подошел ближе и присел напротив.
        - Мы перед вами в неоплатном долгу, госпожа.
        - Не будем считать долги, Риддар. Я помню, чем обязана вам. Не стоит об этом. Оседлай мне коня.
        - Нет, - твердо ответил Темный.
        - Пожалуйста. Я должна знать.
        - Нет, лорд Сандар, живой он или мертвый, мне этого не простит. Я отправлюсь сам. Ни о чем не волнуйтесь.
        Я только кивнула, сдерживая разочарование.
        Лира подошла, увидев мое состояние и молча легла у моих ног. Ее присутствие немного примирило меня с вынужденным ожиданием, хотя я прислушивалась изо всех сил. Вот, Риддар громко крикнул, вот заржал конь. Послышался стук открываемых ворот. Нужно всего лишь подождать, но как вытерпеть эту неизвестность?
        - Не бойтесь, сестра. Он вернется.
        Я покосилась на девочку.
        - Откуда тебе знать?
        - Я чувствую. Но это ведь не мало.
        - Верно, Лира.
        Я ждала. А что еще оставалось? Лира, уставшая и обессиленная, уснула на кровати. Я прикрыла ее покрывалом и села у окна. Слабость еще не прошла, и, наверное, Риддар был прав, я бы стала лишь обузой, но так хотелось узнать, увидеть его и обнять. Живого и здорового.
        Что я сейчас имею? Мой источник угас. Я не Светлая и не Темная. Я больше не могу лечить людей, я больше не могу называться сестрой Света, но я не одна. У меня есть лорд Сандар, мой муж. Да, к этому тоже надо привыкнуть. У меня есть сестра. Я ласково посмотрела на сопящую девочку и вновь повернулась к окну.
        Буря улеглась. Жадный зимний ветер острова уступил перед натиском другой силы, и что она принесет: боль или радость, горе или надежду, я не знала. Я просто ждала, вглядываясь до слез из-за покрывавшего всю землю слепящего искристого снега. Ждала и верила.

* * *
        Шли минуты, минуты превращались в часы и наполняли меня ядом. Я искусала губы от напряжения и, когда уже плюнув на все, собиралась спуститься вниз, увидела вдалеке фигуры людей. Уезжал Риддар с несколькими помощниками. Так, сколько же конных? Я сбилась, мысли путались, и тут я заметила пошатывающуюся фигуру в темном плаще. Человек едва-едва держался верхом. Риддар (а то, что это был именно он, не было никаких сомнений, мало, кто в казармах был такого же громадного роста) то и дело поддерживал его. Я уцепилась за стул, чтобы не упасть. Сердце стучало как оглашенное.
        - Мне надо срочно спуститься… Срочно…
        - Сестра, - сонная Лира подскочила с кровати, - что случилось?
        - Они возвращаются, Лира.
        Девочка без лишних слов подставила мне свое плечо, и я благодарно улыбнулась. Кое-как мы доковыляли до входной двери. Во дворе слышался возбужденный шум. Наверняка, Темные вышли встречать своих. Как же иначе?
        Я толкнула дверь и тут же окунулась в царившую здесь суматоху. Вот, я вижу Риддара. Он помогает остальным. Кого-то стаскивают с коней, кого-то несут в жилые помещения.
        - Риддар! Подожди!
        Темный сразу же оборачивается и недовольно смотрит на меня. Конечно, я не думала об одежде, когда выходила вместе с Лирой. На улице, наверное, холодно, я не знаю. Мои глаза ищут.
        - Риддар, где он?
        Темный опускает глаза, боясь встретиться со мной взглядом. Такой простой жест, и такой понятный.
        - Пожалуйста, только не это! Риддар! - Лира не может меня держать, и я падаю прямо в снег. В голове шумит, и я не сразу замечаю, как рядом со мной останавливается Темный. Я рассеянно поднимаю голову и с трудом сдерживаю крик.
        Благодарю тебя, Ильга! Где бы ты ни была, кем бы ты ни была, благодарю тебя за спасение его жизни!
        - Ты опять никого не послушалась, жена.
        Я громко всхлипнула, совершенно не стесняясь.
        - Нельзя оставить ни на секунду, - устало произнес лорд Сандар.
        Я видела, что он устал. Неимоверно. Едва держится на ногах.
        - Пойдем, я помогу тебе.
        - Пойдем, Алита.
        В этот момент я потеряла из виду Лиру. Признаюсь, было не до нее. Мы медленно шли, не обращая внимания на провожающие нас взгляды, мы держались друг за друга, рука об руку, душа к душе.
        Я не заметила, как мы оказались в его комнате, именно в той, где все это время я ждала, мучая себя, отгоняя ужасные мысли. Лорд Сандар снял плащ и расстегнул рубашку. Он осматривал меня как-то странно, но я не решалась спросить, что произошло, почему я не вижу радости победы в его глазах и облегчения.
        - Алита, все закончилось.
        - Да, - я улыбнулась, сдерживая слезы.
        - Но… я знаю, мне надо благодарить тебя. Ведь так?
        - Какая теперь разница. Главное, что ты здесь.
        Лорд Сандар отвернулся и посмотрел в окно. Я проследила за его взглядом. Солнце уже зашло, и небо окрасилось в рыжевато-коричневый цвет.
        - Что-то случилось? Ты совсем не рад.
        Темный промолчал. Я заметила, что он сжал губы.
        - Я утратил свою силу, Алита, - признался лорд Сандар, все так же смотря в окно. Он старался отгородиться от меня. Неужели, подумал, что это хоть что-то для меня значит?
        - Как и я свою.
        - Это не одно и то же, - раздраженно откликнулся мужчина, - ты ведь не помнишь, кем я был и кем являюсь.
        Я промолчала, понимая, что сейчас он должен выговориться, пусть даже накричать на меня. Пускай! По сравнению с мыслью о его смерти, это кажется такой мелочью…
        - Я - правая рука императора, я держу в руках всю зарвавшуюся аристократию, мой род один из самых древнейших. И кто я теперь? Скажи, Алита! Кто?
        Простой человек.
        Я не смогла сказать это, но слова буквально повисли между нами. Я знала, что сейчас он не примет моего сожаления, все слова сейчас пустые и ненужные. Что ж, молчание тоже немалого стоит. Я следила за ним, отмечая каждое изменение черт. Вот, он смотрит в окно. Что он хочет найти? Темнота уже накрыла остров. Возможно, сейчас он даже не видит ничего в комнате. Прислушивается к себе, пытается уловить хотя бы отголосок силы, но пусто… Вот, я замечаю, как он опускает глаза, впивается руками в волосы, закусывает губу. Я облегченно вздыхаю. Сейчас можно попробовать.
        - Зато ты жив.
        Темный громко фыркнул, считая высказывание пустым и совершенно ненужным.
        - И я жива, благодаря тебе. Или для тебя теперь это не важно?
        Темный вскинул голову и злобно посмотрел на меня.
        - Тогда хватит убиваться, или ты уже сдался? Каким же слабым ты оказался! - сказала и испугалась. Просто неимоверно. Предчувствуя, что сейчас он меня может просто ударить, сжалась вся и стиснула зубы.
        Лорд Сандар подошел ко мне, а я боялась поднять голову и встретить яростный взгляд, ненависть и, возможно, жестокость.
        Темный громко вздохнул и сел рядом.
        - Не бойся меня. Никогда.
        Я тихо выдохнула и скованность медленно исчезала. Теперь я рискнула посмотреть на него и встретила лукавый взгляд.
        - И скажи-ка мне, Алита, что муж обязан сделать с женой, если та разозлила его? Что там пишут во всех этих женских книгах по этому поводу?
        - Мм…
        - Как содержательно, - усмехнулся Темный и поцеловал меня. Крепко. Неистово. Сильно и в то же время нежно. Его руки скользнули по моей спине, прижали крепко, да так, что я с трудом дышала, затем запутались в моих волосах… И я обо всем забыла: о боли и страхе ожидания, о ненависти заговорщиков, об утрате сестер и моих подруг, о потерянных годах и моем беспамятстве. Был лишь он, и была лишь я. И это было правильно.
        ЭПИЛОГ
        Я сидела в уютном мягком кресле на открытой веранде. И хотя на улице было тепло и солнечно, мои ноги были укутаны пледом, а я рядом на столике стояла кружка с горячим травяным настоем и тарелочка с фруктами. Я читала книгу, а сейчас, чтобы дать глазам немножко отдохнуть, просто смотрела вдаль. Синее море ласково плескалось, а летающие над ним птицы издавали забавные звуки. Из кухни стали доносится сногсшибательные запахи, и я невольно облизнулась. Мне было ужасно хорошо, и удивительное умиротворение нахлынуло, принося с собой воспоминания, как хорошие, так и плохие.
        Прошло 2 года.
        Заговор был раскрыт и оказался до невозможности простым, как и все гениальное, впрочем. Сами же заговорщики оказались на удивление терпеливыми и ждали своего почти сотню лет, с момента основания монастыря. «Сердце Ильги» стало ключом к обретению силы Света и порабощению Темных.
        Последняя война между Темными и людьми была кровавой и естественно закончилась победой первых и оттоком выживших людей в соседние страны, но не все было так однозначно. Многие из Темных видя чрезмерную жестокость, устали от постоянного насилия и рек крови и переходили на сторону людей. Таких было немного, но все же… Такой была Ильга. Ее сила, заточенная в камне и приправленная ее же жертвой, полностью меняла Темный дар, если он присутствовал, а обычных людей наделяла даром Света. Как оказалось, после уничтожения камня, исчезла и сила. Мои бывшие ученицы утратили свои способности.
        Люди ушли из империи, но память о страшных преступлениях Темных, о кровавых бесчинствах осталась. Осталась и месть. Она тлела угольками, разгораясь с каждым годом и, наконец, вылилась в пожар. Люди, посчитав несколько сотен невинных жертв приемлемой ценой, приступили к реализации своего плана. На монастырь никто не обращал внимания, а заявившийся туда однажды император увидел лишь испуганных монашек и сопливых малявок, которые ничего, кроме как лечить и не умели. Но все было не так. Сила, дарованная им «Сердцем Ильги» стала замедленным механизмом. Девочки вырастали, превращались в прелестных девушек и уходили из монастыря с благой целью - нести добро. Однако как-то случайно всегда встречались с видными военными, советниками, которые неизменно всегда были очарованы простотой и настоящей незамутненной красотой души. Они ничего не знали, но стоя рядом с элитой Темных, стали для них самой сильной угрозой. За столетие ученица монастыря разъехались по всей империи и время настало.
        Тогда из монастыря убрали всех, способных причинить еще больший вред Темным. Оставили несколько сестер и детей. Их планировали замучить и убить. Да, ведь такая жертва была бы подобна стихии. Но что-то пошло не так. В необходимый момент, когда жертва должна была быть принесена, нескольких детей не оказалось в монастыре, и ритуал остался незаконченным. Стало ясно, что в дело вмешались Темные и нужно было спешить, иначе десятилетия подготовки оказались бы напрасными.
        Пришлось отправить сестру Танну, снабдив ее соответствующими амулетами для защиты. Детей надлежало привести в монастырь в сохранности. Так и было сделано. Девочки погибли страшной смертью и наконец Тьма вырвалась на свободу. Она хотела лишь пожинать страшный урожай из жизней, и она бы никогда не насытилась. Как заговорщики хотели потом избавиться от Тьмы, также стало ясно - «Сердце Ильги». Они знали, что его сила способна на многое и верили, что она спасет их и в этот раз. Был и запасной вариант. Те листы с таинственными знаками на языке древних, что мы нашли в монастыре с лордом Сандаром, также были нужны для усмирения Тьмы. Нужно было начертить всего лишь 10 знаков, но это оказалось невозможно. Тьма стала могущественной и непобедимой.
        Я вздохнула, отгоняя непрошенные мысли, и сразу же улыбнулась, вспомнив о моих девочках. Они вернулись в свои семьи. Сила Тьмы так и не вернулась к ним, но они были счастливы и с удовольствием узнавали новую жизнь. Как и Лира. Я все ей рассказала. Кстати, она ничуть не удивилась. Сказала, что всегда это знала. Сейчас она учится в академии целителей и навещает нас каждые выходные. Причем, лорда Даира она навещает чаще, чем нас.
        - Свет мой, разве нам не пора немного отдохнуть?
        - Лорд Сандар, умение незаметно подбираться вы не утратили.
        - Как и многие другие бесценные умения, моя дорогая. Ты не устала?
        - От чего? - я усмехнулась, - от постоянного сидения и пролеживания боков?
        Лорд Сандар усмехнулся и ласково поцеловал меня, а затем сел прямо на пол и положил голову мне на колени. Это был наш ритуал. Я с точностью до секунды знала, что произойдет дальше. Он нежно обвел руками мой живот и поцеловал. Я наслаждалась этой лаской и мигом абсолютного счастья.
        - Я люблю тебя, мой Свет.
        - Почему ты так зовешь меня? Во мне ведь не осталось силы, да я даже ничего так и не вспомнила.
        - Глупая Алита. Ничего ты не понимаешь, - хитро улыбнулся бывший когда-то Темным, а сейчас самый обычный человек. Самый обычный и безгранично счастливый.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к