Сохранить .
Небесный Трон 8 Юрий Александрович Москаленко
        Небесный трон #8
        Война грянула в Никрим. Древний конфликт разгорается с новой силой, и в него оказываются втянуты все. Однако лишь уничтожением врагов амбиции Кироса Похитителя Душ не ограничиваются.
        Главный мир империи Бельтейз скоро будет открыт. Начинается великая гонка за божественным наследием, игнорировать которую Кай не способен. Пора ему выполнить старую клятву, отомстить и наконец узнать правду. Таков его путь в этом жестоком мире, где правит сила и мастерство.
        Правят боевые искусства!
        Юрий Лайтгер
        Небесный Трон 8
        Пролог

* * *
        Спустя два дня после битвы за Алран.
        Вокруг гигантского стометрового портала, расположенного неподалёку от столицы Ниагалы, образовалось настоящее полевое поселение. Тысячи Истинных Мастеров собрались здесь сегодня, дабы вскоре выступить единым войском в иной мир. Но пока сей момент не наступил, эти воины практически всё своё время проводили в тренировках друг с другом, оттачивая давно забытые навыки.
        Внезапно на специальной площади прямо перед порталом словно из ниоткуда появилась огромная тёмная сфера. В тот же миг тренировки прекратились, и тысячи взглядов оказались устремлены к появившейся технике. Следом стенки абсолютно чёрного шара стали исчезать, раскрывая переместившихся сюда воинов. В тот же миг замершие солдаты преклонили колени и едва ли не хором выкрикнули:
        - ПРИВЕТСТВУЕМ ПОВЕЛИТЕЛЯ!
        - Сколько их здесь? - осмотрелся Кирос.
        - Двенадцать тысяч Заклинателей, пятьсот Элементалистов и сорок два Священных Лорда начальной стадии, - отчитался стоящий рядом Жу Вэй. - Все из последней партии Спящих.
        - Какой процент потерь?
        - Всё в рамках нормы. Как мы и предсказывали, только три с половиной процента солдат не пережили снятие Техники Заморозки Души, - ответил старый генерал. - В основном Заклинатели.
        Кирос кивнул, а затем стал взлетать.
        С момента поражения в древней войне не прошло ни дня, когда люди не подготавливались бы к мести. За более чем миллион лет в Ниагале успело родиться и вырасти множество Истинных Мастеров, вот только подавляющему большинству из них было банально не суждено дожить до начала новой войны. Поэтому ещё триста сорок тысяч лет назад первый император людей придумал проект Спящих. С тех пор каждое столетие отбиралось множество добровольцев (в основном стариков), чьи души и тела помещались в особое состояние стазиса. Благодаря этому в момент атаки на нелюдей размер армии Ниагалы почти вдвое превышал её размер ещё пять лет назад. Но что более важное - среди Спящих оказались не только Заклинатели, Элементалисты и Священные Лорды, но ещё и шестеро старых Небесных Монархов, которые ныне уже находились на Рейтгхеме.
        - ВОИНЫ НИАГАЛЫ! - выкрикнул Кирос, зависнув над порталом. - СЕГОДНЯ ИМЕННО ВАМ ВЫПАЛА ЧЕСТЬ…
        Тем временем, пока Кирос выступал перед солдатами, оставшиеся внизу воины занимались финальной проверкой экипировки. Именно им - трём сотням гениям Ниагалы вскоре предстояло добыть для своей родины великое наследие Бельтейз, проходя различные тяжёлые испытания.
        Однако не все, кто минуту назад прибыл вместе с Киросом, испытывали сейчас воодушевление. Находились здесь и те, кого терзали совсем другие мысли. Одним из таких был Акио Зедол. Священный Лорд пятого уровня до хруста сжимал кулаки, пытаясь успокоить бушующее пламя ненависти в своей душе.
        «Акио, хватит, - вдруг услышал он. - Мы обязательно отомстим за Тирвина, но сейчас ты не должен показывать такое лицо нашим солдатам».
        Мужчина вздрогнул, повернул голову вправо, а затем спустя секунду сделал глубокий вдох и разжал кулаки.
        «Ты прав, старший брат Натор, - успокоившись, посмотрел он на Первого Сына. - Сам не понимаю, почему поддался эмоциям…»
        «Вот и хорошо, - легонько кивнул Небесный Монарх. - В любом случае ты же знаешь, что все мы пятеро связаны. И гибель Тирвина задела не только тебя, но и меня, и даже Кироса. Поэтому теперь это трагедия всей империи, а не только твоя. Мы обязательно отомстим, можешь не сомневаться».
        «Верю, старший брат, - ответил Акио. - Но есть ещё кое-что, что беспокоит меня…»
        «Говори».
        «Я имею в виду Его, - скосил воин глаза влево. - За эти семь лет Цзян Дао стал слишком сильным. Тот факт, что два месяца назад он победил меня и отобрал мой титул Шестого Сына, заставляет несколько насторожиться. Между нами всё ещё разница в четыре уровня, а его Сферы всё ещё слабее моих, но он всё равно оказался сильнее».
        «Не волнуйся. И я, и Кирос понимаем это. Цзян Дао действительно становится всё опасней и опасней. Именно поэтому он не получил ни силу божественных частиц, как мы с тобой, ни особое оружие с ними, как большинство Детей Ниагалы. Семь лет назад мы недооценили его гениальность…»
        «Но почему бы старшему брату Киросу тайно не наложить на его душу печать? Тогда ведь опасаться Цзян Дао больше не понадобится».
        «Мы уже думали над этим, но в итоге пришли к мнению, что это может повредить Священному Духу в его душе. А это слишком ценный ресурс, - покачал головой Натор. - Так что Кирос решил, что это путешествие к Бельтейз станет испытанием для Цзян Дао. Впереди мы встретим множество удивительных сокровищ, что позволит проверить его преданность империи. И если я замечу хотя бы намёк на неверность, то мы сразу же убьём Цзян Дао и ритуалом вырвем из него духа. Но пока спешить избавляться от парня не стоит. Хотя Цзян Дао и прибыл к ним из неизвестного мира, но мы всё же не можем так легко разбрасываться подобными гениями».
        Акио Зедол обернулся, направив взгляд на шагающего вдоль рядов гениев Цзян Дао, после чего в конечном счёте был вынужден согласиться и кивнуть.

* * *
        Ощутив на себе чужое внимание, Цзян Дао посмотрел направо, а затем усмехнулся.
        «Кажется, кому-то я не нравлюсь…» - подумал он.
        «Наставник?» - удивился шагающий рядом Цзян Сюинь, услышав мысли учителя. Сам он не мог использовать духовную связь, поскольку не являлся Священным Лордом, однако прямо сейчас Цзян Дао поддерживал особый канал между ними, тем самым давая ученику возможность телепатически отвечать.
        «Нет. Забудь… - покачал головой Цзян Дао. - Лучше расскажи, что за проблема тебя начала беспокоить?»
        «Да, наставник. В общем, то семя, которое появилось у меня в душе, когда я начал изучать вашу особую технику семь лет назад, наконец начало раскрываться».
        «Так разве это не прекрасно?» - обрадовался новости наставник парня.
        «Да. Но… - помрачнел Цзян Сюинь, - с того момента, как это произошло, мне словно сложнее стало управлять энергией и законами. Я не понимаю, что происходит с моей душой…»
        «Ох, вот о чём ты. Но волноваться не стоит, со мной тоже такое было. Просто продолжай тренироваться, и вскоре это пройдёт. Главное, постоянно сообщай мне, если что-то изменится».
        «Я понял, наставник», - улыбнувшись, поклонился обнадёженный Заклинатель.
        После этого Цзян Дао и Цзян Сюинь остановились, добравшись до расположившейся в задних рядах Элизии. Ныне девушка уже была Заклинателем срединной стадии, а также являлась одной из Цветов Ниагалы - так называли сильнейших гениев империи, которые потенциально имели шанс стать Детьми Ниагалы.
        Пять лет назад, после событий в пустыне Ишар, Элизия вернулась в империю уже другим воином. Её талант отчего-то резко возрос, благодаря чему она сегодня была одной из тех немногих избранных, кому посчастливилось отправиться на Бельтейз вместе с Киросом.
        - Мастер Цзян Дао, - поклонилась девушка.
        - Здравствуй, Элизия, - кивнул в ответ Священный Лорд. - Я оставлю Цзян Сюиня с тобой. Будь добра, присмотри за ним в этом путешествии.
        - Как пожелаете.
        - Что ж, - повернулся Цзян Дао к своему ученику, - а ты Цзян Сюинь постарайся не влезать ни в какие опасности. Забудь о сокровищах и вообще о риске, пока не завершишь технику и не заставишь семя в своей душе полностью вырасти. Это приказ.
        - Слушаюсь, - поклонился нахмурившийся парень. Ему не нравилась такая чрезмерная опека, однако не повиноваться он не смел.
        На этом их разговор закончился, а уже через полминуты Кирос завершил свою речь и в последний раз осмотрел собравшееся вокруг портала войско. Секундой спустя император Ниагалы повелительно взмахнул рукой, высвободив могущественную технику. В тот же миг более двенадцати тысяч Истинных Мастеров внезапно исчезли, переместившись в созданное Киросом пространственное измерение. Всем им предстояло стать дополнительной боевой силой в этом путешествии.
        После этого Кирос спустился поближе к земле, повернувшись к тем, кто недавно телепортировался сюда с ним.
        - ДЕТИ И ЦВЕТЫ НИАГАЛЫ, ГОТОВЫ ЛИ ВЫ ВОЗВЫСИТЬ НАШУ ИМПЕРИЮ И ВОЗРОДИТЬ ЛЮДСКОЕ ВЕЛИЧИЕ?
        - Да, Повелитель! - в тот же миг склонились три сотни гениев.
        - Отлично, - улыбнулся Кирос, а затем перенёс большую их часть в ещё один пространственный карман.
        Внизу осталось стоять всего четверо воинов, к которым император и спустился.
        - Мы готовы, дядя, - приблизилась к Киросу Первая Дочь Ниагалы. Девушку звали Яра, и два месяца назад она наконец завершила прорыв к ступени Небесного Монарха.
        Император кивнул, а затем взглянул на оставшихся присутствующих. Кроме Первого и Второго Сыновей, тут находился ещё и Четвёртый Сын Ниагалы, который в позапрошлом году тоже достиг последней ступени Истинного Мастерства.
        Таким образом, в одном месте оказалось сразу пятеро Небесных Монархов, что выстроились в ряд перед гигантскими вратами портала, встав на специальные места.
        - Начинаем, - кивнул Кирос, в один миг высвобождая всю свою Ки.
        Аналогично поступили и остальные Небесные Монархи. Вокруг моментально образовалось чудовищное давление, способное убить даже начального Священного Лорда. Однако долго оно не просуществовало, поскольку уже секундой спустя платформа под ногами воинов начала впитывать всю высвобождаемую ими энергию словно губка воду. Огромная мощь оказалась перенаправлена к порталу, на вершине которого резко засветился крупный кристалл. Внутри был заточён не кто иной, как сам Айрус, пленённый Хранитель ныне разрушенной Облачной Обители.
        Энергия пятерых Небесных Монархов бурной рекой стала протекать сквозь Небесного Духа, заставляя активироваться особый массив вокруг него. Старик поспешно терял все силы, пока в конечном счёте не оказался иссушён полностью. Кристалл потрескался, а душа его пленника разбилась на тысячи осколков. Хранитель Айрус умер.
        Одновременно с этим в центре стометровой арки портала стало искривляться пространство. Пятеро Небесных Монархов усилили напор энергии, и в конце концов проход в ближайший соседний мир был открыт.
        - Наконец-то, - расплылся в улыбке Кирос. - Скоро наследие Бельтейз будет в наших руках. Идём.
        Стоящие рядом Небесные Монархи кивнули, после чего все пятеро воинов направились к порталу. И лишь возле самой арки Кирос внезапно замер и обернулся. Несколько секунд он пытался обнаружить того, чей взгляд на краткий миг ощутил. Но сколько бы император ни искал, никого найти так и не мог. В конечном счёте он решил, что ему показалось, и вошёл в портал.
        - Смог почувствовать? - удивился расположившийся в нескольких километрах от портала высокий парень в маске. - Выходит, он уже настолько овладел кольцом. Впрочем, неважно…
        Номен сделал шаг и вдруг оказался прямо перед затухающей плёнкой портала.
        - Эльфы уже должны были разобраться с той информацией. Они однозначно последуют за Киросом, поэтому теперь осталось только наблюдать. Все согласны?.. - обратился он неизвестно к кому. - Отлично. Тогда второй этап нашего плана скоро будет исполнен.
        Следом парень сделал ещё шаг и исчез внутри светящегося пространства. Мгновеньем спустя портал отключился.
        Глава 1. Предшественники
        Упав на колено и прикусив губу, великан скривился от боли. Его руки дрожали, а сил контролировать энергию и законы, казалось, больше нет. Взглянув на медленно приближающегося противника, он устало вздохнул и произнёс:
        - Сдаюсь…
        - Так рано? Мы же только начали… - разочарованным голосом произнёс нахмурившийся оппонент. - Вот поэтому у тебя никак и не выходит пробиться сквозь ту духовную преграду и продолжить подготовку души! Ты слишком рано сдаёшься и не выкладываешься на полную. Только подвергнув тело и душу чрезмерной нагрузке, ты сможешь стать лучше!
        - Да стараюсь я! Стараюсь! - подняв взгляд, гневно ответил другу великан, после чего сел на землю и достал целительное зелье.
        - Ты лжёшь, - скрестив руки на груди, строго сказал победитель поединка. - Но обманываешь ты не меня, а самого себя.
        - Думаешь, раз внезапно стал сильнее, то теперь можешь поучать меня всему?! В наставники мои решил записаться?! Спешу расстроить тебя, но такой учитель мне не нужен!
        - Стал сильнее… внезапно? - хмыкнул второй великан. - Ты не задумывался, почему ещё два месяца назад я едва-едва побеждал тебя, а теперь настолько доминирую?
        - Получил внезапное просветление? - предположил товарищ.
        - Хм… Можно сказать и так, но всё же не совсем, - покачал тот головой. - Тебе повезло быть в то время в северном поместье, но я же был здесь. Как и остальные воины семьи Сантос, я тоже участвовал в защите Алрана. И эта битва изменила меня. Я множество раз побывал на краю гибели. Моё физическое тело, астральное и даже сама душа подверглись такой нагрузке в тот день, что ты даже представить себе не можешь. Тогда-то я и понял, что означает «выкладываться на полную». Поэтому все эти два месяца после битвы я тренировался по-настоящему со всей отдачей, и даже участвовал в нескольких локальных битвах против ниагальцев на землях дорганов… Знаешь, я словно заново открыл для себя боевые искусства. Теперь я действительно лучше понимаю господина Глефуса.
        - Господина? - удивился проигравший великан. - Он же оставил семью и пост Патриарха, поэтому теперь мы не обязаны так его называть.
        - Знаю, но это моё собственное решение.
        Зашумели деревья. Внезапно поднялся резкий ветер. В тот же миг расположенные по округе светильники, разгоняющие ночную тьму на тренировочной площадке, стали мерцать и тускнеть.
        - Что происходит? - оглянулся напрягшийся великан, поднимаясь с земли.
        Победивший его товарищ тоже оказался удивлён. Повернувшись на восток и прислушавшись к духовному восприятию, он нахмурился ещё сильнее.
        - Энергия… Что-то вытягивает энергию со всей округи.
        - Чувствую, - произнёс понёсший поражение великан. - Мне теперь будто дышать тяжелее становится.
        Потоки внешней энергии вдруг усилились, породив ещё более могучие порывы ветра. Секунду спустя светильники, использующие Лазурные Кристаллы, резко погасли. Остался лишь свет далёких звёзд.
        - Какая-то аномалия… И это где-то поблизости. Идём!
        Два начальных Элементалиста резко сорвались с места, активировав техники движения. Находись в этот момент на тренировочной площадке какой-нибудь смертный, то с его стороны всё выглядело бы так, будто двое великанов попросту исчезли.
        Рассекая территорию квартала словно неуловимые призраки, Элементалисты из побочной ветви семьи Сантос менее чем за десять секунд добрались до источника аномалии, куда направлялась энергия со всей округи.
        - Это там! - повышая голос из-за шума ветра, указал вперёд один из них.
        - Домик для медитаций, значит, - прокомментировал второй, глядя на небольшую постройку. - Но он ведь стоит на месте духовного гейзера, так что там нет устройства сбора энергии. Да и не чувствую я пространственных законов. Энергия словно сама стягивается сюда. Впервые вижу такое. Точнее… в таких масштабах.
        - Господин Дот, господин Тайрон, - подбежали к Элементалистам несколько слуг поместья. - Этот ветер, и ещё энергия… В радиусе километра вокруг разрушаются почти все артефакты, на которых нет ничьей духовной метки. Мне пришлось заставить всех слуг временно присвоить себе все особо важные предметы.
        - Кто внутри, Дарла? - посмотрел на старшую служанку один из Элементалистов, проигнорировав её слова.
        «Если нет искажений пространства, чем можно было бы объяснить такое стягивание энергии, то я знаю лишь одно объяснение подобной аномалии - чей-то прорыв, - подумал он. - Но такая безумная мощь… Неужели это прорыв на ступень Небесного Монарха?!»
        - Это кто-то из гостей, - ответила великанша. - Но точно сказать не могу. Сюда гостя отводил лично старейшина Савас.
        Вскоре возле домика для медитаций собралось более сотни великанов - слуги и члены побочных ветвей семьи. Многие присутствующие даже не были Истинными Мастерами, из-за чего жуткая аномалия в определённой степени давила на них. Самым слабым смертным, в основном детям, даже требовалась поддержка слуг-Заклинателей, коих здесь было большинство.
        К счастью, спустя почти минуту всё закончилось. Энергия перестала притягиваться к домику для медитаций и поднявшийся ветер начал стихать. Присутствующие с интересом уставились на закрытые врата специальной постройки.
        - Он идёт, - внезапно сказал один из парочки Элементалистов.
        В тот же миг ворота стали медленно открываться, пока под свет звёзд наконец не вышел маленький на фоне великанов юноша в чёрной тканевой одежде и яркими неестественными фиолетовыми глазами. Однако несмотря на размер, он всё равно излучал чудовищную мощь, подавляя всех присутствующих. Исключением не стали даже Элементалисты, у которых от вида парня проступил пот, участилось сердцебиение и рефлекторно сжались кулаки. Им казалось, словно впереди появился грозный хищник, способный убить их в любое мгновение.
        Спустя пару секунд атмосфера нормализовалась. Кай резко успокоил бушующую после прорыва энергию внутри себя, а также скрыл ауру. Расположившиеся перед домиком для медитаций великаны смогли наконец спокойно выдохнуть.
        Внезапно для всех человек поклонился.
        - Приношу извинения, что потревожил вас.
        «Похоже, я слишком недооценил последствия эксперимента. Даже выбор самого удалённого места для прорыва не помог…» - подумал он.
        После этого Кай разогнул спину и сопровождаемый взглядами ошарашенных великанов спокойно направился в сторону центра квартала семьи Сантос. Сам же он на великанов внимания не обращал, полностью концентрируясь на вихре энергии в своём астральном теле. Вращающийся сгусток Ки, расположившийся в области пупка, достиг своего максимального размера, плотности и мощи. И только что, когда энергия со всех сторон стягивалась к домику для медитаций, виновным в этом был именно вихрь энергии Кая. Воспользовавшись им, а также умением подчинять и управлять любой нейтральной энергией, парень попросту проверял свой новый предел скорости восстановления Ки.
        Понаблюдав немного за вихрем, Кай в конечном счёте открыл окно параметров.
        ПАРАМЕТРЫ:
        Возраст: 26
        Раса: человек
        Статус: Истинный Мастер
        Ступень: Заклинатель
        Стадия: Пиковая
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        [Мощь]: 1501,52
        • [Скорость]: 1479,1
        • [Выносливость]: 1519,23
        • [Стойкость]: 1591,62
        • [Ментал]: 918,54
        • [Энергия]: 3450
        • [Свободные]: 0
        СПОСОБНОСТИ:
        • [Техники Низшего Ранга. Смотреть]
        • [Техники Земного Ранга. Смотреть]
        • [Техники Золотого Ранга. Смотреть]
        • [Техника Двойного Прорыва Плоти и Души]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Тела Тьмы]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Порхающих Крыльев Мечей. Том 5]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Живого Хранилища. Том 7]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Кровавого Снегопада Инь Ян]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Созидания: Укреплённый Лёд Всеразрушающей Пустоты]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Тёмных Клинков Небытия]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Покрова Бесконечного Пространства]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Фантомных Шагов. Том 7]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Тысячи Морозных Дверей]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Нерушимого Куба]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Защитного Разлома]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Скрытого Измерения. Том 7]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Гравитационного Коллапса Инь Ян]. Ранг: Королевский. Качество: Высокое.
        • [Техника Пришествия Владыки Войны]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Целительной Крови Ян]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Морозного Дыхания]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        • [Техника Ледяного Проклятия]. Ранг: Королевский. Качество: Пиковое.
        ЗАКОНЫ:
        • Путь Меча (Изучающий [Идеальное познание]): Закон Слияния. Степень слияния: 46,75 %
        • Путь Пространства (Изучающий [Идеальное познание]): Закон Слияния. Степень слияния: 41,01 %
        • Концепции [Холод Пустоты/Инь/Ян]: максимальное понимание. Теперь качество и количество призываемых вами частиц [Холод Пустоты/Инь/Ян] будет полностью зависеть лишь от вашего уровня развития. Текущий уровень силы: Королевский ранг пикового качества.
        ОСОБЕННОСТИ И ЭКИПИРОВКА:
        • [Истинный потомок Девятиглавой Небесной Гидры]. Эволюция: 2/3.
        - 0 [Шесть Телесных Врат]
        - 0 [Нет пределов - нет границ]
        - 0 [Частичная Трансформация]
        • [Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: 82,5 %.
        - 0 [Сосредоточие Ян] Концепция: Ян. Прогресс: 100 %.
        - 0 [Сосредоточие Инь] Концепция: Инь. Прогресс: 100 %.
        - 0 [Изначальная Вспышка] Концепция: Ян. Прогресс: 100 %.
        - 0 [Прикосновение Небытия] Концепция: Инь. Прогресс: 100 %.
        - 0 [Форма Ян] Концепция: Ян. Прогресс: Заблокировано.
        - 0 [Форма Инь] Концепция: Инь. Прогресс: Заблокировано.
        • [Клятвы данные вам. Смотреть]
        • [Любимец Законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других.
        • [Средний Энергетический Покров]: характеристики физического тела увеличены на 10 % от общего запаса энергии; действует постоянная защита.
        • [Проявление Души: Предельная Концентрация: 2 уровень]
        • [Полное Скрытие Ауры]
        • [Старший Дух Меча]. Прогресс развития: 73,12 %.
        • [Старший Дух Пространства]. Атрибут: разрушение. Прогресс развития: 84,94 %.
        • [Истинное Астральное Тело Холода Пустоты]: максимальный запас энергии увеличен на 15 %, максимальное количество призываемых частиц закона увеличено на 15 %.
        • [Воля Мастера]
        • [Поле Превосходства]. Внеранговое умение.
        • [Энергетическое Расширение]: запас энергии навечно повышен на 500 единиц (соответствует 50 % от запаса энергии начальной стадии ступени Заклинателя с 10.0 баллами фундамента).
        ДОСТИЖЕНИЯ:
        • [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.
        • [Качественный рывок!]. Основываясь на ваших предыдущих успехах в изучении законов, а также резкого скачка субстанции «Энергия Души» вопреки нормам, вы получаете особенность [Любимец законов].
        • [Преодолевая границы смертного! (1)]. За единоличную победу над Мастером (Заклинатель начальной ступени), будучи при этом смертным (Закалка Души Создание Источника), вы получаете [Нефрит Памяти] (автоматический выбор).
        • [Почти смог: Элементалист]. Будучи смертным (Закалка Души Создание Источника), вы практически смогли победить Элементалиста начальной стадии своими силами, но в итоге вам помогли. Ваша награда: [Свиток Техники Тела Тьмы] (автоматический выбор).
        • [Раньше времени]. Будучи смертным (Закалка Души Создание Источника), вы смогли развить свою волю до такого уровня, что она трансформировалась в Волю Мастера раньше, чем вы достигли ступени Заклинателя. Ваша награда: внеранговое умение [Поле Превосходства] (автоматический выбор).
        • [Идеальный Фундамент]. Собственными силами вы сумели повысить качество своего развития до десяти баллов. Ваша награда: [Нефрит Памяти] (автоматический выбор).
        ЗАДАНИЯ:
        • [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 989 лет.
        Тем временем великаны продолжали смотреть вслед уходящему человеку.
        - Это сон? Я сплю? Какой ещё Заклинатель пиковой стадии? - не мог поверить своему восприятию один из Элементалистов. - Или это галлюцинация, а я валяюсь где-то на тренировочной площадке с повреждённой головой?
        - Если это так, то там валяешься не только ты один, - добавил его друг. - Но у него метка почётного гостя. Фиолетовые глаза, ледяной взгляд, тёмные волосы… Кажется, я знаю, кто это.
        - Ну и кто же?
        - Кай Арнхард. Один из друзей господина Глефуса. Именно его наставница спасла город и завершила битву за Алран. Он сам тоже участвовал в сражении. В одиночку уничтожил практически целый полк из тысячи Заклинателей, а также убил нескольких Элементалистов разных стадий, включая одного из так называемых Сыновей Ниагалы.
        Второй великан медленно повернул голову и уставился на товарища немигающим взглядом.
        - Ты сейчас серьёзно? - спросил шокированный Элементалист. - Нет, ладно про наставницу и полк, но «убил нескольких Элементалистов разных стадий»? Ты сейчас шутишь? Пусть слабых начальных ещё можно, но разве способен даже самый гениальный Заклинатель победить хотя бы срединного Элементалиста? Тем более, что он только что прорвался на пик, а тогда, значит, был ещё на конечной стадии! Это ведь бред! Такое может быть только в легендах!
        - Кто знает, - вдруг хмыкнул собеседник, усмехаясь неверию товарища, - возможна одна такая легенда как раз и рождается прямо у нас на глазах…

* * *
        - Вскрываемся.
        - Сет, - сказал Норвуд.
        - Сет, - повторил Ивсим.
        - Две пары, - бросив на стол два туза, разочарованно вздохнул Феликс.
        - Пас, - покачал головой Глефус.
        - Флеш, - спокойно произнёс серебристоволосый эльф.
        Взгляды большинства сидящих за столом воинов скрестились на Элементалисте конечной стадии, однако долго всеобщее внимание на нём не задержалось.
        - Фулл Хаус, - победно произнесла Лилия, раскрыв свои карты. - Кажется, банк снова мой.
        - Не спеши с выводами, девка, - расплывшись в оскале, сказал Элементалист срединной стадии. После этого он сделал очередной глоток крайне дорогой и сильнодействующей выпивки, а затем потянулся к собранным на столе кольцам, внутри которых находилось немало Лазурных Кристаллов. - У меня тоже Фулл Хаус, но при этом моя тройка старше. Короли! Так что банк не твой, а…
        - Мой, - перебил худощавого тигроподобного доргана с ярко-рыжими волосами Шакс, положив пару карт на стол.
        - Что у тебя? - нахмурился Элементалист, уже приготовившийся забрать выигрыш.
        - Сам посмотри, - поставив локти на стол и подперев подбородок ладонями, кивнул лучник на неперевёрнутые карты.
        - Тц, - скривился дорган, но на карты Шакса всё же взглянул.
        - Флеш Рояль, - медленно, словно смакуя эти слова, произнёс парень, как только все увидели карты.
        Следом Шакс потянулся к кучке пространственных колец, но его внезапно остановили.
        - Не смей! - гневно рыкнул дорган, оскалив клыки и выпустив жуткую ауру. - За всю ночь это уже второй раз! Снова ты дилер, снова настолько большой банк и снова у тебя Флеш Рояль! Думаешь, я поверю в такое совпадение?! Ты сжульничал в своей же игре, чёртов ублюдок! Иного быть не может!
        - Игра не моя, Чаг. Её придумали в одном далёком мире, - расслабленно ответил Шакс. - И нет, я не жульничал. Или ты можешь доказать обратное? Ты что-то заметил и способен подтвердить это? Или же остальные видели хоть что…
        - Закрой пасть! - ладонь пьяного и разозлённого Элементалиста молниеносно приблизилась к лучнику, сжавшись мёртвой хваткой на его горле. Одновременно с этим вся комната затряслась от мощных колебаний голоса доргана. - Ты сам мне расскажешь, каким образом смухлевал. Сейчас же!
        Атмосфера в комнате резко изменилась. На несколько секунд повисло молчание.
        - А-ха-ха-ха-ха! - внезапно рассмеялся Чаг, скосив глаза. У его горла находился кинжал Шакса. - Неплохая реакция. Но знаешь что? Это тебе никак не поможет.
        И в подтверждение своих слов дорган вдруг надавил шеей на покрытое ядом лезвие. Вот только кровь не пошла. Силы Шакса и остроты его кинжала банально не хватало даже для того, чтобы хотя бы поцарапать кожу Чага.
        - Вот и всё, - оскалился Элементалист, демонстрируя сокрушающее превосходство. - Ты даже не способен порезать меня, так к чему же эти глупости? - кончиком пальца отодвинул он лезвие от себя.
        - Отпусти его, - сжалась хватка Глефуса на плече Чага, но тот словно даже не почувствовал огромной мощи великана.
        - Немедленно, - добавил Норвуд, указав на доргана ладонью, с которой в любой момент была готова сорваться мощная техника. За эти два месяца сильф наконец сумел завершить прорыв, поэтому, как и Глефус, сейчас тоже являлся начальным Элементалистом.
        - Даже вам не навредить моему превосходному телу, - усмехнулся Чаг. - Но ладно, - всё же отпустил он Шакса.
        - Теперь уходи, - велел Глефус.
        - Как скажете, - отчего-то чересчур спокойно ответил дорган.
        Чаг залпом допил остатки алкоголя, а затем развернулся и зашагал к выходу. Но мгновенье спустя его фигура размазалась в воздухе. Ни Глефус, ни Норвуд, ни тем более Шакс среагировать на столь чудовищную скорость не сумели. Оскалившийся худой дорган моментально оказался перед лучником. Его увенчанная смертельно острыми когтями ладонь направилась Шаксу прямо в грудь.
        - Хватит, - внезапно раздался холодный голос.
        В тот же миг на запястье Чага сжалась титаническая хватка. Появившийся в комнате словно из ниоткуда Кай всего одной рукой остановил атаку доргана.
        «Он метил не в сердце. И даже замедлил под конец удар. Его целью было явно не убийство Шакса, хоть всё и могло выглядеть так со стороны, - всмотрелся парень в бледное лицо Элементалиста. - Зачем же тогда весь этот фарс?»
        - Тебе сказали уйти, - напомнил Кай.
        - Малыш не будет мне указывать, - фыркнул Чаг, дёрнув рукой.
        Этим движением дорган неожиданно легко вырвался из хватки, а самого Кая при этом оттолкнул, заставив сделать пару шагов в сторону. С момента становления мечника Истинным Мастером это было впервые, когда его превзошли в физической силе.
        - Ладно, пойдём Чаг, - вдруг заговорил тот, кто всё это время лишь наблюдал. Лёгкая улыбка словно навечно застыла на губах эльфа-Элементалиста конечной стадии. - Тебе здесь не рады.
        Чаг вздохнул, взъерошил себе волосы, после чего хмыкнул.
        - Ты прав. Да и глупо это… с недоростками играться. Можешь забрать банк, - взглянул дорган на Шакса. - Считай это проявлением моего великодушия, а также благодарностью, что научил интересной игре.
        Двое Элементалистов развернулись и направились к выходу. Но не успели они выйти за двери, как Кай задал вопрос:
        - Кто вы такие?
        Воины остановились.
        - О, ты серьёзно не знаешь? - обернувшись, спросил эльф. - Я Изао, а это Чаг. Раньше мы занимались тем же, чем и ты недавно.
        - В каком смысле? - нахмурился Кай.
        - Восемьдесят четыре года назад я и шестьдесят лет назад Чаг тоже были… Первыми в Облачной Обители, - объяснил Изао. - Можно сказать, что мы твои предшественники, Кай Арнхард.
        - И это тебе не какой-то там Сын Ниагалы, который даже не смог подняться выше Пятого места, хотя обладал опытом Элементалиста и соответствующим уровнем слияния с законами. Сам должен понимать, что такое быть Первым, - оскалился Чаг, после чего оба воина наконец вышли из комнаты.
        И как только дверь закрылась Глефус, Норвуд, Шакс, Лилия, Феликс и Ивсим неожиданно вздрогнули. У них у всех практически одновременно в голове появилась похожая мысль:
        «А где и когда мы познакомились с этими двумя?»
        Вот только вспомнить отчего-то ни у кого не получалось…
        Глава 2. Небесный Комплекс
        - С возвращением, мастер, - неживым голосом поприветствовала Кая полупрозрачная безликая сущность. - Желаете продолжить с того места, на котором остановились в прошлый раз?
        - Нет. Перенеси меня в Зал Славы.
        - Как прикажете, - ответила сущность, после чего парень оказался посреди гигантской комнаты с сотнями зависших в воздухе свитков.
        - В прошлый раз я не спросил, но что означают цвета свитков? Почему большинство зелёные и только некоторые красные?
        - Как я уже рассказывал, все свитки в Зале Славы представляют из себя запечатлённые Небесным Комплексом образы его бывших владельцев, а также некоторых встреченных ими воинов. И цвета свитков означают силу того или иного мастера, относительно своей ступени. Зелёные - это самые слабые. Красные - более сильные. Ещё есть чёрные, белые и радужные.
        - Что насчёт последнего владельца Небесного Комплекса?
        В руке безликой сущности, что являлась искусственным духом-Хранителем этого места, появился красный свиток.
        - Ал Саян. При жизни достиг второго уровня ступени Священного Лорда. На момент смерти обладал фундаментом в восемь целых и восемь десятых балла. Использовал меч, молнию и пространство. Достиг начальной Сферы Меча.
        - Воплоти его, - приказал Кай.
        - Сожалею, мастер, но из-за недостачи энергии в Небесном Комплексе воплощение воина этой ступени невозможно. Также из-за этой проблемы недоступны некоторые другие функции Небесного Комплекса.
        - Какие, например?
        - Оборонительная, боевая, транспортная, ремонтная, лечебная, ремесленная, функция поддержки сада, функция записи образов воплощений посторонних личностей, функция накопления частиц законов и функция поддержки культивации. Частично не функционирует Тренировочный Зал. Также недоступно девяносто четыре процента архива.
        - Причина?
        - Повреждение Небесного Комплекса шесть с половиной миллионов лет назад. Для возвращения доступа к старым свиткам техник, рецептов алхимии и ремесла, а также всех записанных образов воинов требуется ремонт Небесного Комплекса. Восстановление возможно при насыщении ремонтного отдела достаточным количеством энергии.
        - Сколько её нужно?
        - Расчёт… Предположительный ответ на ваш вопрос: 14 149 470 000 000 системных единиц. Также понадобятся различные духовные материалы.
        Нельзя было сказать, что названная духом цифра не впечатлила Кая. Даже находясь под воздействием Холода Пустоты, он всё равно испытал удивление.
        - Это где же столько энергии взять? - невольно спросил парень, даже не рассчитывая на ответ.
        - Можно продержать Небесный Комплекс в течение часа над высшим духовным гейзером. В таком случае энергии будет достаточно. У большинства сект или кланов третьего уровня во владениях есть подобный источник.
        - Третьего уровня?
        - Так называют объединения воинов, во главе которых находятся как минимум десять божеств. Для второго уровня требуется как минимум одно божество. Если же такового нет, то объединение имеет лишь первый уровень.
        - Вот как… Ладно, с этим позже разберёмся. Можешь ли ты сейчас воплотить образ последнего владельца, но с тем уровнем силы, какой у него был ещё на пике Заклинателя?
        - Это возможно, - кивнул дух.
        Красный свиток исчез из его рук, а рядом стала формироваться фигура статного парня. Человека.
        Собственно, место, где сейчас находился Кай, официально называлось Небесным Комплексом Развития. Проще говоря - Умбертольд. Да, это был тот самый зелёный куб, найденный Рейзелом, Элеей и Сатором в пустыне Ишар.
        Некоторое время странный предмет без системного описания находился у Тирвина, однако тот так и не сумел разгадать его суть, поэтому оставил в Кольце до лучших времён. В итоге Умбертольд попал в руки его убийцы - Кая, которому опознать артефакт помогла Ашцилла.
        Наставница парня рассказала, что Умбертольд - это второе название Небесного Комплекса Развития. И есть подобные предметы практически у каждого более-менее статусного ученика в Центральном Мире, а также некоторых ближних мирах.
        Дальше Ашцилла предложила Каю несколько часов помедитировать над кубом, тщательно вглядываясь в него энергетическим зрением. В конечном счёте это дало результат - парень увидел определённую схему внутри артефакта, которая и являлась ключом для открытия Небесного Комплекса. Дальше требовалось лишь правильно насытить Умбертольд энергией.
        Вот так Кай и стал владельцем уникального для большей части Ойкумены предмета, которым в Центральном Мире владели многие гении. Согласно рассказу духа-Хранителя, около шести с половиной миллионов лет назад третий владелец предмета был убит, а его клан уничтожен. Через некоторое время повреждённый Умбертольд оказался на аукционе, откуда каким-то образом добрался до воина, который в итоге стал одним из основателей Секты Трёх Стилей. Ему понадобилось несколько тысяч лет, чтобы разгадать способ активации артефакта. В отличие от Кая он мог полагаться лишь на духовное восприятие.
        После этого Небесный Комплекс передавался по наследству в секте, пока не дошёл до потомков, которые и сбежали из родного мира в Никрим, где основали Клан Ниагала. Увы, за всё это время у секты так и не нашлось достаточного количества ресурсов, чтобы отремонтировать Умбертольд.
        В конце концов последний владелец артефакта погиб в финальной битве древней войны, которая произошла как раз на территории нынешней пустыни Ишар…
        Вскоре формирование воплощения воина завершилось.
        - Бой начнётся, как только вы нападёте, - сообщил распорядитель Небесного Комплекса, отлетев в сторону.
        Не ответив ничего, Кай попросту ринулся вперёд, активировав только технику движений и технику покрова. Завязался стремительный поединок, в котором он сразу же начал доминировать.
        Каю не требовалось даже использовать мечи, хватало и кулаков. Бой оказался настолько простым, что парень мог позволить себе даже частично отвлечься на разные мысли. Например, о прошлом.
        Воспоминания о времени, проведённом внутри ледяного куба, невольно всплыли в разуме Кая. Те две недели, что он находился внутри, показались ему настоящей вечностью. Холод Пустоты проморозил и физическое, и духовное тело парня, и даже оболочку его души. Из-за этого время для него будто бы растянулось до бесконечности. Каю снова и снова хотелось прекратить это, но каждый раз усилием воли он отдёргивал себя. Неведомым образом он понимал, что яд ещё внутри и поэтому необходимо ждать.
        Мучительная ледяная вечность грозила свести Кая с ума, полностью стерев его разум и сознание, однако он выдержал это испытание, тем самым закалив свою волю ещё сильнее. Мощь Поля Превосходства парня увеличилась, однако кроме этого возрос и его боевой арсенал.
        Когда Кай ощутил перемены… ощутил, как отрава покидает его плоть, он принял решение развеять технику. Вот только даже его мысли и контроль над энергией подверглись заморозке, отчего процесс растянулся на часы. И именно в это время парня настигло внезапное просветление, вызванное столь тесной близостью с Холодом Пустоты в течение такого времени, благодаря которому он и создал две новые техники на основе данной концепции. Морозное Дыхание и Ледяное Проклятие. Ну а под конец развеивания Техники Нерушимого Куба и началась эволюция линии крови Девятиглавой Небесной Гидры.
        Кстати, освоился с обретённым умением Частичной Трансформации Кай моментально. Понимание того, как её использовать, словно с самого начала уже находилось в его подсознании. Собственно, именно из-за этого он и сумел без проблем интегрировать новый навык в Технику Пришествия Владыки Войны вместо Буйства Жизни.
        Раньше при использовании данной техники Каю приходилось создавать доспех изо льда, а затем укреплять его. Но теперь ледяную броню заменяли более прочные чешуйки, которые лишь требовалось усилить Холодом Пустоты, Ян и Инь. В сумме три эти концепции давали чешуйкам большую стойкость, а также эффект заморозки и эффект разрушения всех посторонних объектов, которые приближались к ним.
        Бой закончился. Дабы сразить бывшего владельца Умбертольда, Каю понадобились лишь кулаки и изредка Морозное Дыхание, которым он был способен замораживать даже техники оппонента.
        - Поздравляю с победой, мастер, - приблизился к Каю дух. - Желаете сразиться ещё с кем-то? Если да, то хочу заранее предупредить, что энергии в Небесном Комплексе хватит ещё максимум на два воплощения пиковых Заклинателей.
        - Сколько всего есть этих свитков? И сколько каких цветов? - вместо ответа поинтересовался парень.
        - Всего в Небесном Комплексе накоплено тринадцать тысяч шестьсот два образа. Однако из-за повреждённого архива для использования доступно только тысяча двести восемьдесят. Среди них девятьсот четырнадцать - зелёные. Триста восемь - красные. Сорок три - чёрные. И пятнадцать - белые.
        - Ты говорил, что ещё есть радужные, - напомнил Кай.
        - Верно. Но среди доступных образов нет никого, кто бы обладал подобным качеством силы.
        - Кто был сильнейшим из доступных?
        - Яклым Трантаз Ланциот, - появился в руке распорядителя белоснежный свиток. - Седьмой владелец Небесного Комплекса с момента его повреждения. Достиг уровня Совершенствующего в законах Пути Воды, Пути Звука, Пути Щита и Пути Сабли. Достиг ступени Небесного Монарха, уровень: В Шаге от Божественности. На тот момент всё ещё обладал девятибалльным фундаментом. Погиб в попытке стать божеством, поскольку слишком сильно состарился, прежде чем найти секрет перехода к божественному статусу.
        - Интересно… А что насчёт радужных? Хотя они и недоступны для воплощения, но ты можешь сказать, сколько их было всего и чего добились?
        - Среди всех тринадцати тысяч шестисот двух записанных Небесным Комплексом образов тех, кто считается радужными, всего три. Сожалею, но это всё, что я могу сказать. Из-за повреждения архива остальная информация недоступна.
        - А что насчёт меня? Можешь сказать, какой бы свиток был у моего образа?
        - Сожалею, но нет. Тренировочная функция частично недоступна, из-за чего оценка ныне невозможна.
        - Понятно… Хорошо, вот держи, - протянул Кай дешёвое Кольцо, в которое переместил немалое количество Лазурных Кристаллов.
        - Благодарю, мастер, - безжизненным голосом ответил распорядитель, после чего Кольцо исчезло. - На что прикажете направить эту энергию? Или же просто сохранить её?
        - Я так понимаю, без необходимых материалов начать ремонт всё равно не выйдет?
        - Верно.
        - Ладно… Тогда сделай список того, что нужно. А эти кристаллы потрать на разморозку Зала Знаний. Там ведь находятся свитки техник, рецептов и прочая информация?
        - Верно. Но вынужден сразу предупредить: доступ возможен только к той части Зала Знаний, которая сформирована уже после повреждения Небесного Комплекса шесть с половиной миллионов лет назад. Более ранние свитки ныне относятся к недоступному архиву.
        - Это понятно.
        «Хоть и жалко… - мысленно добавил Кай. - Вряд ли среди тех техник, что были оставлены здесь уже новыми владельцами есть хоть что-то, что будет лучше того, что знает Ашцилла, выросшая аж в Центральном Мире и божественной секте. Но всё же проверить Зал Знаний я должен. Думаю, хоть что-то интересное и полезное там найдётся», - кивнул он.
        - Ладно, на этом всё. Вскоре я вернусь, но сейчас перенеси меня обратно.
        - Слушаюсь.

* * *
        «Что случилось?» - поинтересовался Кай, покинув Умбертольд.
        ‘Все приготовления завершены, да и время наступило. Уже сегодня мы отправляемся в Мальтон’, - сообщила Ашцилла.
        «Понял. Тогда выдвигаюсь к Вратам, - ответил он ей, после чего обратился к Рун’Тану: - Старик, ты как, закончил уже?».
        Почти все два месяца с момента завершения битвы за Алран Кай только и занимался тем, что создавал энергию души. Вскоре ему предстояла опасная экспедиция в мир Бельтейз, так что он решил дать Рун’Тану как можно больше сил, прежде чем они отправятся. Конечно, менее чем за шестьдесят дней много энергии души не сотворишь, однако даже крупица может стать решающей в ожидающих их испытаниях.
        Собственно, поэтому и сам Кай решил перейти на пик ступени намного раньше, чем планировал в прошлом. Сам прорыв продлился у него целых восемь дней. Обычно для перехода на новую стадию Заклинателя требовалось от трёх до пяти суток, однако идеальный фундамент Кая вынудил его потратить больше времени на весь процесс. К счастью, и на этот раз всё прошло идеально, так что парень всё ещё имел десять баллов. Единственным минусом оказалось то, что это прорыв не вызвал никакого просветления. Видимо, слишком быстро Кай развивался, и его душа попросту не успела приблизиться к появлению просветления.
        Что же касалось сути самого прорыва, то на ступени Заклинателя она заключалась в том, что воин должен уплотнить вихрь энергии в своём животе до предела, а также провести финальное укрепление и утолщение астрального тела. После этого он становился готов к тому, чтобы выдержать переход на новую ступень - ступень Элементалиста.
        Таким образом, Кай стал сильнее не только за счёт увеличения запаса энергии, но ещё и за счёт усиления концепцией. Ведь его Инь, Ян и Холод Пустоты напрямую зависели от стадии и ступени, так что теперь обладали мощью Королевского ранга пикового качества. И в дальнейшем она лишь продолжит расти.
        Для концепций нет понятия Сферы, поэтому Императорский ранг достигается банально с переходом на срединную стадию Элементалиста. Если же достичь пиковой стадии, то это уже будет среднее качество Императорского ранга. Достижение пятого уровня Священного Лорда даст высокое качество, а десятого уровня - пиковое.
        А чтобы сила концепции соответствовала псевдо-Божественному рангу, потребуется стать срединным Небесным Монархом, ну а для Божественного ранга необходимо достичь как минимум уровня В Шаге от Божественности.
        «Да, парень, - откликнулся через несколько секунд старик. - Я закончил поглощение той энергии души и полностью восстановил аватар».
        «Отлично, - кивнул Кай, выходя из комнаты. - Надеюсь, этого хватит».
        «Надеюсь…» - повторил за ним Рун’Тан.
        Выбравшись из здания, в котором его поселили, Кай вышел на центральную площадь квартала семьи Сантос. Повсюду мельтешили слуги и некоторые члены семейства, что говорило о том, что им уже доложили о скором выдвижении.
        Очень много великанов погибло во время битвы за столицу, однако игнорировать экспедицию в Бельтейз их раса не планировала. Кроме Сжигателя Городов, который не намеревался постоянно быть лидером великанов, в путешествие решили отправиться несколько кланов. Если точнее - то они решили выдвинуть небольшие группы Священных Лордов, Элементалистов и Заклинателей, дабы иметь возможность претендовать хоть на какие-то трофеи с Бельтейза.
        Аналогичным образом поступили и остальные расы. Ну и конечно же, больше всего воинов предоставили эльфы, кои наименьше пострадали от массированной атаки ниагальцев на континент два месяца назад.
        Добравшись до ворот квартала семьи Сантос, Кай, как и ожидал, увидел всех своих товарищей. Шакс, Глефус, Феликс, Норвуд, Лилия и Ивсим уже были готовы выдвигаться.
        - Решил не спешить? - усмехнулся Шакс.
        - Был занят, - спокойно ответил Кай, а затем взглянул на Глефус. - Своих ждать не будешь?
        - Я официально покинул семью. Теперь здесь я только гость, - осмотрелся великан. - Как и вы.
        После этого короткого разговора группа гениальных мастеров выдвинулась на восток. Воины не спешили, однако даже с помощью обычного шага они довольно быстро добрались до разрушенной части столицы Республики Титран.
        Собственно, именно там, где произошло великое сражение, сейчас и располагались войска альянса нелюдей. В центре же временного поселения возвышалась огромная чёрная башня - Врата Ойкумены. Как и договаривались, эльфы перенесли это строение в Алран, отчего земли великанов теперь являлись главным очагом сопротивления людям. Ежедневно в Республику Титран стекались десятки тысяч беженцев различных рас. Всех их манило величие и непоколебимость Непреодолимой Стены, а также присутствие внутри армии альянса.
        Что же касалось самой войны, то ныне события стремительно набирали обороты. Оставленные Киросом в Никриме Небесные Монархи, коих совсем недавно «разморозили», оказались не слишком выдающимися воинами. Все они являлись дряхлыми стариками, которые не имели стольких артефактов, как нелюди, а также всё ещё восстанавливали свои навыки после пробуждения.
        Вот только Небесный Монарх - это всё же Небесный Монарх. Каким бы ни был воин этой ступени, он всё равно будет представлять из себя крайне грозную силу. Тем более, когда каждый из этих шестерых был одарен божественными частицами из кольца Кироса.
        Таким образом, ни нелюди, ни ниагальцы не могли победить противника с наскоку. Между Небесными Монархами двух сторон произошло несколько стычек, однако до смертельных битв никто не доводил. Уж слишком сильно ценили свою жизнь мастера подобного уровня, поэтому редко когда рисковали, если не были полностью уверены в своей победе и имели возможности отступить.
        В итоге война перешла на уровень пониже. Войска Ниагалы, оккупировавшие земли сильфов, гномов и дорганов, двинулись в сторону Таэля и Республики Титран. Огромная армия людей стремительно продвигалась вперёд, сметая с лица планеты целые деревни и города своих врагов. Они не щадили никого. Казалось, значительно уступающие в размерах силы альянса неспособны ничего противопоставить, однако это было не так.
        У представителей пяти рас было одно серьёзно преимущество - наличие Врат Ойкумены. С их помощью эльфы, великаны, сильфы, дорганы и гномы могли легко переместиться в любую точку континента. Таким образом они максимально эффективно реализовывали партизанскую тактику: внезапно перемещались к врагу малыми отрядами, разбивали его ряды или уничтожали важную инфраструктуру, а затем также внезапно уходили с помощью артефактов. Подобными налётами силы альянса избегали невыгодных крупномасштабных сражений, но при этом всё равно наносили ниагальцам немалый урон.
        Конечно же, у всего была своя цена. Используя подобную стратегию, нелюдям приходилось жертвовать собственными же сородичами. Оставленные на границах стран и в Таэле обычные жители никак не могли защитить себя самостоятельно, и если они не успевали сбежать, то шансов выжить у них не оставалось.
        Что же касалось ниагальцев, то они планировали как можно быстрее собрать все силы возле границ Республики Титран, уничтожив по пути всех нелюдей, после чего разрушить Непреодолимую Стену и в финальной битве разбить силы альянса. А поскольку в количестве воинов люди значительно превосходили врага, то в своей победе изначально и не сомневались. Вот только теперь им требовалось пережить бесчисленные нападки со стороны партизан, прежде чем все войска соберутся у земель великанов…
        Кай с друзьями наконец добрался до Врат Ойкумены, вокруг которых уже собралось немало воинов. Тысяча триста четыре мастера - ровно столько гениев планировали сегодня отправиться в опасную экспедицию в мир Бельтейз. Почти восемьдесят процентов из них были Заклинателями, каждый из которых обладал силой, позволяющей легко стать учеником пятого этажа Облачной Обители. Многие Заклинатели и так достигли этого уровня, просто в двух других Обителях: Горной и Морской.
        Также прибыло немало гениев с двух великих сект Никрима: Секты Затерянного Острова и Секты Лучей Рассвета. Были здесь и отпрыски сильнейших аристократических семей, и члены тайных организаций боевых искусств, и гениальные воины-одиночки. Собственно, весь цвет Рейтгхема собрался тут в этот день.
        Могло показаться, что довольно глупо отправлять столь ценных Заклинателей в такую рискованную экспедицию, вот только сильнейшие мира сего уже знали, что в Бельтейзе их ждёт множество испытаний. И большая их часть будет рассчитана именно на Заклинателей и Элементалистов.
        Взгляд Кая упал на небольшую группу воинов справа: элиту эльфийской нации. Среди них находился и Лайтус, и Изао, и даже все принцы и принцессы Таэля. Раньше стольких гениев в одном месте можно было увидеть разве что в Иллионе на празднике победы в древней войне.
        «Ты уже понял, что он сделал?» - обратился Кай к Рун’Тану.
        Вчера от Ашциллы, которая сейчас стоит во главе экспедиции наравне с остальными Небесными Монархами, он успел узнать, что именно Изао является Мастером Душ. Притом крайне талантливым. Как минимум скрыть свою сущность и воздействовать на Норвуда он сумел без проблем, а ведь тот тоже изучает Путь Души и уже достиг ступени Элементалиста.
        «Да. Это было банальное воздействие на восприятие и подделка воспоминаний, которые он же и снял. Ничего серьёзного с твоими друзьями не случилось», - ответил Рун’Тан, уже успев проверить души товарищей Кая.
        «Вот как. Хорошо… Но зачем это вообще ему нужно было? - задумался парень. - Неужели из-за меня?»
        «Вероятно. Судя по твоим воспоминаниям вчерашней ночи, он с тем дорганом словно заранее знал, что ты уже приближаешься. Возможно, из-за этого дорган и начал в тот момент конфликт с Шаксом».
        Кай кивнул. Его собственные мысли полностью совпадали с суждениями Рун’Тана.
        Прошло полчаса. За это время к Вратам Ойкумены прибыли последние воины, допущенные к экспедиции. Вскоре все распределились по группам, следующим за своими лидерами. А это были либо пиковые Священные Лорды, как, например, Сжигатель Городов для великанов или Патриарх Тано для гениев Секты Затерянного острова, либо Небесные Монархи. Кай же с друзьями остановился возле Ашциллы.
        Король эльфов Уриил, правитель сильфов Цатрий, царица дорганов Лайша, король гномов Байрон и новый лидер великанов - Смертельное Облако Катис, - выстроились с одной стороны. Напротив же встали Магистр Оникс, Старкс, сын царицы дорганов Тайрос, Сжигатель Городов и Ашцилла.
        Вместо каких-либо пафосных речей король Таэля произнёс лишь одно слово:
        - Удачи.
        - Удачи, - повторили за ним правители остальных рас.
        В ответ лидеры экспедиционной группы лишь кивнули. Следом воины молча, под взглядами тысяч зрителей, направились внутрь башни. Врата Ойкумены уже были подготовлены, поэтому взошедшие на увеличенную заранее платформу гении вскоре исчезли.
        Их трижды переносило от одних Врат Ойкумены к другим, пока в конечном счёте все члены экспедиции не увидели последнее сообщение Системы.
        Внимание!
        Произведён межмировой перенос посредством Врат Ойкумены!
        Координаты были изменены: выбран один из ближайших доступных миров.
        Расположение мира: средина Ойкумены.
        Время подключения мира: 5 системных Эпох.
        Название мира: Мальтон.
        Воины наконец попали в главный мир всего региона, откуда им вскоре и предстоит отправиться в Бельтейз.
        Глава 3. Мальтон. Прибытие
        Как только перемещение завершилось, на прибывших в Мальтон воинов тут же навалилась непривычная тяжесть. Обрушившееся давление нельзя было назвать сильным, по крайней мере для Истинных Мастеров, однако оно оказалось довольно внезапным, отчего многие бойцы даже пошатнулись вначале.
        - Что это? - поморщился Ивсим.
        - В отличие от большинства обычных планет, Мальтон обладает гораздо большим размером, а, значит, и притяжением, - объяснил находящийся неподалёку Лайтус, услышав вопрос. - Местные привыкли, но вот для чужаков, как мы, такое давление несколько неприятно поначалу.
        После этого эльф зашагал вперёд, но его вдруг окликнули:
        - Погоди.
        Остановившись и частично обернувшись, Лайтус взглянул на великана.
        - Я должен был раньше. Сказать это, - произнёс Глефус. - Но… Спасибо.
        - За что ты меня благодаришь?
        - Ты выполнил мою просьбу. Передал правду сородичам. Что Нотрикс не был предателем. Он спас великанов и умер ради родины.
        В ответ Лайтус лишь пожал плечами, после чего отвернулся и зашагал дальше. Остальные прибывшие с Никрима воины тем временем тоже шагали вперёд, спускаясь с платформы переноса.
        - Приветствуем гостей в нашем мире, - громко сказал расположившийся у входа Небесный Монарх конечной стадии, рядом с которым находилось ещё трое воинов такой же ступени, но уже начальной стадии, а также около сотни Священных Лордов седьмого и выше уровней. - Зовите меня Нварий.
        Никримцев приветствовали во всеоружии и при полном обмундировании, что совсем неудивительно. Всё-таки не каждый день через Врата Ойкумены прибывает одновременно столько сильных мастеров. Особенно это касалось Небесных Монархов.
        «Дикие эльфы? Что это за раса?» - глядя на смуглых, мускулистых и обладающих третьим глазом на лбу воинов в доспехах, поинтересовался Кай.
        ‘Тоже в первый раз таких вижу, - ответила Ашцилла. - Всё же в Ойкумене существует не только множество рас, но ещё и немало различных их разновидностей. Как минимум я слышала о горных людях и тёмных эльфах. Но вот диких эльфов вижу впервые’.
        «Я слышал о них, - заговорил Рун’Тан. - Из-за особенностей размножения их гораздо меньше, чем обычных эльфов, однако в силе дикие всё же превосходят их. Физически они едва ли не на уровне дорганов, а третий глаз на лбу серьёзно увеличивает их скорость реакции и дарует идеальную память, почти как у тебя, Кай. И при этом всём у диких эльфов так же увеличен в полтора раза источник, как и у обычных эльфов».
        ‘Звучит довольно грозно. Не слишком ли они сильны для младшей расы?’
        «Не стоит завидовать, вампирша, - поддел девушку старик. - Минусы у диких эльфов тоже найдутся. Например, их тела очень сильны, но при этом серьёзно подвержены инстинктам и зависимостям. Особенно желанию убивать. И чем сильнее плоть дикого эльфа, тем сложнее ему контролировать самого себя. Даже Закалка Разума или переход к Истинному Мастерству не спасают их голоса плоти, как это обычно бывает у большинства рас. Конечно, это может показаться неплохим испытанием для закалки силы воли, однако на деле, выходит, что подавляющее большинство диких эльфов раз в несколько лет вынуждены принимать специальные отрезвляющие настои, дабы в конце концов не сойти с ума и не начать уничтожать всё вокруг. Только единицам удаётся обходиться без алхимии и держать себя в руках, - раскрыл правду Рун’Тан. - Легенды говорят, что таково проклятие чудовищного бога Мидриона, который создал тёмных эльфов, как оружие для войны».
        ‘Чудовищный бог Мидрион? - издала смешок Ашцилла. - Это ты выдумал сейчас?’
        «Советую тебе побольше читать, девочка… Ах да! Тебя ведь даже допускать к нормальной информации о мире не хотели у себя дома!»
        ‘Старый ублюдок…’ - рассержено процедила вампирша.
        «Что значит „почти“? - внезапно вмешался Кай, полностью игнорируя очередную перепалку Рун’Тана и Ашциллы. - Ты сказал, у них идеальная память, почти как у меня. Почему почти?»
        «Понимаешь ли, их память обусловлена этим третьим глазом. То есть, она лишь особенность плоти. Такая есть у любого Священного Лорда. Однако твоя идеальная память не зависит от тела, а исходит напрямую от души. Таким образом, она более качественна, если можно так сказать… Жаль, что даже для меня твоя душа до сих пор является тёмной зоной…»
        «Моя душа?.. - повторил Кай, на этот раз не транслируя мысли Ашцилле и Рун’Тану. - Кто же я вообще такой?»
        Этот вопрос уже давно терзал Кая. Живя на Земле, он считал свою идеальную память и возможность видеть энергию в чужих телах не более чем странным вывертом собственного мозга. Однако после перерождения в новом мире, ему стало понятно, что дело совсем не в этом. Да и сам факт, что он вселился в новое тело со всеми воспоминаниями о прошлой жизни, а не отправился в Мир Мёртвых, заставлял задаваться вопросами.
        Дальше был странный зов от Лазурного Куба в подземном городе, где Кай получил Призрачную Татуировку Инь Ян, а затем обнаружение у себя невероятной духовной защиты, позволяющей не тратить время на подготовку к прорывам.
        И вот теперь, относительно недавно, Кай услышал голос. Услышал просьбу найти кого-то, кто желал уничтожить Её. Можно было только догадываться, кто это был, и кого он желает уничтожить.
        «Он словно говорил изнутри меня. Казалось, будто это мои собственные мысли, но вместе с этим и совершенно чужие… - опустил Кай взгляд. - Откуда у меня все эти уникальные способности? Откуда умение управлять любой нейтральной энергией и энергетическое зрение? И что же всё-таки тогда произошло? Кто это был? Ор’Дрок Ока Яшнир, чья статуя одарила меня татуировкой? Морской Дракон Ушор, чью кровь я поглотил для изучения Холода Пустоты? А, может, даже какая-нибудь чудом выжившая Девятиглавая Небесная Гидра, наследником линии крови которой я являюсь? Или же это был кто-то совершенно другой?.. Столько вопросов и ни одного ответа… - покачал парень головой. - Впрочем, кое-что я всё-таки знаю. Сила. Чем сильнее я становлюсь, тем ближе оказываюсь к разгадке правды о себе. Рано или поздно я сумею полностью изучить собственную душу и тогда точно найду все ответы».
        Тем временем облачённые в кроваво-красные доспехи дикие эльфы окружили прибывших с Никрима воинов. И среди них всех только Кай, Ашцилла, а также Небесные Монархи видели, что их не просто окружают, но ещё и готовят безумно мощный и сложный массив, который, впрочем, пока активировать не спешат.
        - Сожалею, что мы вынуждены так поступить с гостями, однако выбора у нас нет. Прошу нас понять и простить, - продолжил говорить Нварий. - Согласно приказу нашего господина, мы должны сопроводить прибывших Небесных Монархов к нему для приветственного разговора. Остальные же прибывшие воины после этого смогут спокойно войти в город.
        «Как они успели подготовиться так быстро?» - недоумевал Кай.
        «У Небесных Монархов есть возможность настроить Врата Ойкумены так, что при определённых условиях чья-то телепортация к ним произойдёт с задержкой, а они сами будут уведомлены о ней заранее. Во многих мирах стоит подобный предохранитель, позволяющий местным владельцам Врат уберечь себя от внезапного перемещения множества сильных мастеров. В основном Небесных Монархов, - объяснил Рун’Тан. - Проверь время».
        Кай открыл меню системного времени, тем самым сразу же подтвердив слова старика. Их телепортация с последнего мира в Мальтон должна была занять девять часов и тридцать четыре минуты. Однако, судя по нынешнему времени, в действительности прошло уже десять часов и пять минут с момента отправки.
        Было видно, что Старкс, Магистр Оникс и дорган Тайрос в общем не против подчиниться, однако кое-кто имел иное мнение на этот счёт.
        - Приветственный разговор? Насколько я помню, мы заранее посылали гонца, чтобы о нашем прибытии предупредили местного правителя. Вот только во встрече с ним нам тогда отказали! Так почему же мы теперь должны куда-то идти и тратить своё драгоценное время, раз твой господин передумал? - вышла вперёд Ашцилла. - Если он так желает побеседовать, то почему же сам нас не встретил?
        «Священный Лорд третьего уровня? Что она себе позволяет?» - внутренне нахмурился Нварий.
        - Я веду разговор с Небесными Монархами, и только их приглашаю на беседу с господином. Младших это не касается, - спокойно ответил он. - И ты, кажется, не поняла. Это не мой господин желает поприветствовать вас, это вы должны поприветствовать его.
        - О, вот как? - появилась надменная ухмылка на лице вампирши. - Значит, встречать нас послали идиота? Интересно, а ваш господин такой же…
        Нварий в мгновение ока переместился к Ашцилле и занёс руку для пощёчины. Он готов был стерпеть оскорбление в свой адрес, однако ждать, пока оскорбят его господина, воин не собирался.
        «Я проучу эту мразь!» - мысленно оскалился дикий эльф.
        Ашцилла же тем временем спокойно наблюдала за каждым движением Небесного Монарха. Для её восприятия Нварий двигался словно черепаха, однако сразу же защищаться девушка не планировала, хоть и имела такую возможность.
        Ладонь мужчины практически достигла лица вампирши, как вдруг он исчез. Только мгновение спустя большинство присутствующих увидели врезавшееся в стену башни тело дикого эльфа, который затем изломанной куклой упал на пол. Впрочем, воин всё ещё оставался жив, хоть и потерял сознание.
        - Прошу простить моего слугу за столь наглое поведение. Не волнуйтесь, он обязательно будет наказан за это, - раздался старческий голос, владелец которого и отбросил Небесного Монарха.
        Прямо перед Ашциллой стоял появившийся словно из ниоткуда полутораметровый сгорбленный старик с тростью, одетый в серебристый выходной халат. У него была зелёная кожа, выпирающая нижняя челюсть с клыками, кольцо в носу и сплетённые в три длинных хвоста седые волосы.
        [Раса: Орк]
        Но больше всего привлекала внимание его сила, которую… практически никто не мог осознать. Только Рун’Тан, Ашцилла и Кай, положившийся на энергозрение, сумели признать в нём воина уровня В Шаге от Божественности.
        ‘Пиковая Сфера Пространства’, - сообщила вампирша.
        «И ещё уровень Совершенствующего в законах Пути Ветра, - добавил наблюдательный Рун’Тан, - улучшенная Сфера…»
        «Восьмибалльный фундамент, - определил Кай, а затем поинтересовался: - Он сильнее вас?»
        «Будь я на пике сил, то всё равно имел бы мало шансов на победу».
        ‘Как бы ни хотелось это признавать, но старик прав, - внутренне поморщилась Ашцилла. - Уровень Совершенствующего, это слишком для нас. На начальной стадии Небесного Монарха мне точно не справиться с техниками Божественного ранга’.
        Тщательно осматривая Ашциллу, орк улыбался. В конце концов он продолжил говорить:
        - Не ожидал я в такой глуши когда-либо встретиться с кем-то из старших рас. Очень рад встрече. Меня зовут Фансолион Эрх, - представился старик, по пристальному взгляду которого Ашцилле становилось сразу понятно, что тот легко видит сквозь её технику понижения ступени. - Я глава, а также основатель Подлунной Секты, владеющей этими Вратами Ойкумены и землями вокруг.
        - Ашцилла Нор Адриа, - изобразила девушка лёгкий поклон младшего к старшему.
        - Чудно… - усмехнулся Фансолион, после чего наконец посмотрел на остальных прибывших. - Рад приветствовать гостей в своих владениях. И я действительно хотел бы пригласить сильнейших мастеров к себе в гости для беседы. Увы, из-за идиотизма некоторых моих слуг ваше послание с желанием встретиться так и не дошло до меня. Но уверяю, скоро все ответственные будут казнены.
        - Великий Мастер Фансолион, мы, конечно же, примем ваше предложение, - приблизился к старику Магистр Оникс, следом поклонившись. За ним повторил и Старкс с Тайросом. - Честно говоря, мы были не против и сами прийти к вам, - недовольно взглянул на Ашциллу эльф.
        - Прелестно, - медленно обернулся орк, после чего стукнул тростью о пол.
        В тот же миг Ашцилла, Магистр Оникс, Старкс и Тайрос исчезли вместе с главой Подлунной Секты. После этого двое начальных Небесных Монархов из расы диких эльфов забрали с собой изувеченного Нвария, а один из них обратился к прибывшим никримцам:
        - Добро пожаловать в Подлунный город, - указал он на выход из башни. - А теперь прошу всех покинуть Врата Ойкумены, дабы мы смогли возобновить использование портала.
        Таким образом тысяча триста мастеров двинулись на выход. Они не беспокоились об исчезнувших только что лидерах экспедиции, потому что прекрасно понимали всю важность налаживания связей с местными. Ибо согласно плану Магистра Оникса по прибытии они должны были найти сильных наёмников и затем подготовить ловушку для Кироса, который, согласно расчётам, должен попасть в Мальтон только через неделю.
        Как только воины вышли за пределы башни, на них моментально обрушилось ещё более мощное давление, а также на их телах незаметно появились особые метки Императорского ранга пикового качества. Подобная мера безопасности использовалась во многих мирах, дабы лучше контролировать и не дать прибывшим в мир воинам начать бесчинствовать.
        - Кхе-кхе… - поперхнулся воздухом Шакс. - Так здесь не только гравитация сильнее, но ещё и плотность энергии гораздо выше, чем на Никриме.
        - Раза в три где-то, - кивнул Кай.
        - Глядите! - воскликнул Феликс, указывая в небо.
        Многие подняли головы, дабы увидеть зависшую над городом луну, занимающую как минимум одну шестую всего небосвода. Кроме этого, виднелись ещё два более дальних спутника, которые явно приближались к первому.
        - Надо же! - присвистнул Шакс. - Мне кажется, или это она неслучайно тут зависла?
        - Неслучайно, - подтвердил Кай, который с помощью энергозрения наблюдал, как прямо с луны на город и все окрестности ниспадает колоссальных размеров столб энергии.
        - Хм, кажется, у них тут праздник какой-то, - осмотрелся Норвуд.
        Толпы представителей различных рас шагали по улицам Подлунного города, создавая непрекращающийся шум. Повсюду располагались различные лавки и палатки, где торговали самыми разными вещами. Во многих местах играла задорная музыка, а за происходящим вокруг тщательно следили сотни стражников в фиолетовых доспехах - в основном пиковые Заклинатели и начальные Элементалисты. А поскольку основной массой горожан были всего лишь смертные на ступенях Закалки, то столь грозной стражи хватало с лихвой.
        - Пожалуй, это идеальный момент, чтобы подзаработать, - алчно сверкнули глаза сильфа. - Ладно, ещё увидимся, - махнул он Каю и остальным рукой, после чего быстро скрылся в толпе.
        - И куда это он?.. - почесал затылок Шакс.
        - Думаю, у старшего брата Норвуда есть что предложить местным торговцам. Он ведь очень хорош в этом деле, - сказал Феликс.
        - Да это и так понятно, - махнул рукой лучник. - Ладно, плевать. Всё равно у нас есть ещё месяц до нужного события…
        - Великие Мастера! Великие Мастера! - вдруг подбежал к группе Кая, широкоплечий парень лет тринадцати. Как ни странно, но это был человек. Подросток находился на уровне Закалки Костей.
        - Это ты нам? - удивилась Лилия.
        - Да, Великие Мастера, - глубоко поклонился он.
        - Смешно! - улыбнулся Шакс. - Впервые слышу, чтобы Заклинателей и Элементалиста называли Великими Мастерами.
        - Но вы ведь очень сильные! - приподнял взгляд юноша. - У меня есть дар. Я хорошо чувствую силу, и у вас её очень много. Особенно у Великого Мастера слева, - посмотрел он на Кая, тем самым удивив остальных. - Таких в нашем городе очень мало! В основном это только внутренние и личные ученики Подлунной Секты.
        - В любом случае, забудь об этом. Называя нас так, ты лишь оскорбляешь настоящих Великих Мастеров. Так что лучше обращайся к нам: «господа», - сказал Шакс. - А теперь говори, что ты хотел?
        - Велик… Господа, позвольте стать вашим гидом. Я родился и вырос в Подлунном городе, так что отлично знаю тут всё. Я могу вам показать и рассказать очень многое об этом месте.
        Кай и его друзья переглянулись.
        - Хорошо. Отведи нас в лучшую гостиницу для мастеров, - пожал плечами Кай, взмахнув рукой.
        Подросток ловко поймал брошенные предметы. А как только он осознал, что ему дали целых два Лазурных Кристалла, то сразу широко открыл рот от неверия. Из-за шока по его телу прокатилась дрожь, а он сам замер в ступоре.
        - Похоже, ты сломал нашего проводника, дружище, - хмыкнул Шакс, несколько раз пощёлкав пальцами перед лицом парня.
        - А-а… я-я… простите, господа! - взяв себя в руки, упал ниц и стукнулся лбом о землю малец, у которого всё никак не получалось убрать с лица дурацкую улыбку.
        - Встань, - пробасил Глефус, одной рукой подняв юношу за шиворот, словно нашкодившего котёнка. - Хватит унижаться. Как зовут?
        - Дрой. Меня зову Дрой! - поспешил ответить парнишка, стараясь не поднимать взгляд на господ.
        - Ну так веди нас, Дрой! - хлопнул его по спине Шакс, отчего малец невольно пробежал с десяток шагов, стараясь удержать равновесие и не упасть.
        - А-ага, - кивнул он, остановившись.
        После этого шестеро мастеров последовали за парнишкой, став отдаляться от Врат Ойкумены. Разделяться с группой экспедиции они не опасались, поскольку все её участники обладали специальными амулетами связи. Вдобавок Кай имел прямую связь с Ашциллой через Пакт Душ, которая, в свою очередь, являлась одной из лидеров группы.
        - Тебе не тяжело? - задумалась Лилия, обратившись к Дрою.
        - О чём вы, госпожа? - продолжая шагать, спросил юноша.
        - Ты всего лишь Закалка Тела, а на этой планете довольно сильное притяжение. Только ступившему на путь воина человеку должно быть сложно здесь находиться, я права?
        - Ах, вот о чём вы! Нет, госпожа, мне ничуть не тяжело. Мои предки живут на Мальтоне уже тысячи лет, поэтому наши тела уже давно привыкли к такой нагрузке. И благодаря этому мы с детства сильнее тех, кто родился в обычном мире! - покрасовался подросток бицепсом.
        - Ясно, - кивнула девушка.
        - Расскажи про Подлунную Секту, её патриарха и этот город, - продолжил разговор Кай.
        - Да, господин. В общем… думаю, лучше начать с истории про Великого Мастера Фансолиона. По легенде он прибыл в Мальтон аж из ближних миров! В те далёкие времена в наших землях правил один очень могущественный клан диких эльфов. Телепортировавшийся Великий Мастер Фансолион был тогда ранен, и тот клан решил воспользоваться этим. Они попытались схватить его, но Великий Мастер сбежал. Больше двадцати лет он скитался по огромной территории Мальтона, побывав на всех четырнадцати континентах. За это время он нашёл многих слуг, что решили следовать за ним, а также исцелил свои раны. В конце концов он вернулся к Вратам Ойкумены и в одиночку одолел весь тот клан… Посмотрите вокруг, господа, - вдруг сказал Дрой.
        К этому моменту он привёл Кая и его товарищей на специальное возвышение, откуда им открылся отличный вид на весь Подлунный город. Воинам сразу же бросилось в глаза то, что город стоит не на ровной поверхности. Башня Врат Ойкумены стояла в самом центре, а от неё во все стороны расходились длинные улицы, которые постепенно становились всё выше и выше. Становилось сразу понятно, что столица Подлунной Секты расположена внутри гигантского кратера.
        - Говорят, своей финальной атакой Великий Мастер Фансолион убил сразу десятерых пиковых Небесных Монархов и создал этот кратер, - пояснил подросток.
        - И что было дальше? - закинув руки за голову, стал осматривать город Шакс.
        - После той битвы Великий Мастер Фансолион очистил это место от оставшихся аномалий, после чего приказал своим слугам основать здесь новый город. Так он стал правителем этих земель.
        - А что насчёт секты? - спросил Ивсим. - И не устал ли ты постоянно говорить: «Великий Мастер Фансолион»? Ты же не перед ним сейчас, так зачем формальности?
        - Нет, не устал. Только благодаря милости Великого Мастера Фансолиона мои предки смогли поселиться в этом месте, а я теперь явлюсь гражданином Подлунного города. О таком мечтают многие в Мальтоне. За это право воины даже готовы убивать, - продолжил путь Дрой. - Что же касается Подлунной Секты, то она была основана позже, - вернулся он к рассказу. - Всё началось с того, что Великий Мастер Фансолион, используя Врата Ойкумены и особый ритуал со множеством легендарных ресурсов, заставил первую из лун Мальтона навсегда повиснуть над нашим городом. Именно с тех пор на землях Подлунной Секты плотность энергии почти в три раза больше, чем в остальном мире. А это очень сильно помогает в развитии! После этого Великий Мастер Фансолион решил найти себе ученика, однако кандидатов было так много, что в конечном итоге он решил основать секту. Секту под луной. Подлунную Секту. Довольно быстро она стала сильнейшей во всём Мальтоне, а со временем власть Подлунной Секты стала напрямую или косвенно распространяться по всей планете. Думаю, поэтому Мальтон и стал главным миром в нашем регионе. Не зря же у нас в мире
есть аж семьдесят девять Небесных Монархов!
        «Судя по всему, Мальтон только относительно недавно стал частью этого региона», - вдруг произнёс Рун’Тан.
        «Отчего такие суждения?»
        «Это большой и явно очень богатый на духовные сокровища мир. Империя Бельтейз однозначно захватила бы его, о чём я бы знал. Однако такого мира не было во власти моей родины, - пояснил старик. - Думаю, за тот миллион лет, что прошёл с момента падения Бельтейза, Мальтон попросту слишком сблизился с этим регионом миров и стал его частью. Всё же планеты, их звёздные системы и даже галактики не стоят на месте, а постоянно двигаются, тем самым меняя карту Ойкумены».
        - А что сейчас у вас в городе происходит? - осмотрелся Шакс. - Неужели праздник в честь нашего прибытия?
        - Эм… - замялся от такого вопроса Дрой, пока на лице лучника расцветала ехидная ухмылка. - Не думаю, господин. Сейчас у нас в городе проходит Фестиваль Трёх Лун, который случается раз в несколько лет. Уже сегодня ночью все три луны Мальтона выстроятся в ряд прямо над нашим городом, и это более чем на сутки увеличит плотность энергии здесь почти в пять раз от нынешней. Поэтому сейчас в Подлунный город съезжаются воины со всех континентов. Как только луны сойдутся, почти все жители и гости начнут медитацию. Помню в прошлый раз из-за нехватки мест в гостиницах воины садились культивировать прямо на улицах.
        - Вот так дела… - протянул Шакс. - Так выходят, что для нас может и не найтись мест в гостинице?
        - Не волнуйтесь, господин, - улыбнулся подросток. - Мои родители владеют хоть и не самой лучшей, но одной из лучших гостиниц в городе. И у них всегда найдётся место для достойных мастеров.
        - Вот же ж хитрец! - по-доброму хмыкнул Шакс
        Однако Дрой внезапно напрягся, восприняв эту фразу как негодование господ. Парень уже хотел было начать оправдываться, как вдруг вдалеке мелькнула яркая голубая вспышка, после чего тонкий луч света ушёл в небеса.
        - Что это? - остановился Кай.
        - Похоже, начинается одно из главных событий фестиваля, господин, - объяснил Дрой. - На той площади сейчас, должно быть, собрались старейшины Подлунной Секты и прибывшие со всего Мальтона гении. Насколько я помню, в этом году набора в секту не будет, но вместо этого проведут соревнование с каким-то очень ценным призом. Говорят, этот ресурс обычно нигде купить не выйдет, так что награда на самом деле очень дорогая.
        - Интересно… - наклонил голову Шакс. - Пойдём, глянем? - повернулся он к остальным.
        Поскольку никто из них всё равно сейчас никуда не спешил, а впереди у них и так был целый месяц свободного времени, то ни Кай, ни его друзья отказывать смысла не видели. Посмотреть на гениев другого мира было полезно, а поучаствовать в соревновании ещё и выгодно. Таким образом, все шестеро согласились сперва посетить ту площадь, прежде чем идти в гостиницу.
        Однако чем ближе воины становились к месту проведения соревнования, тем больше разумных вокруг них оказывалось.
        - Ну и толпень, - поморщился Шакс. - Так мы тут будем целый год идти. Может, пойдём по крышам?
        - Не надо, пожалуйста! - резко повернулся к нему обеспокоенный Дрой. - Так никто не делает, потому что запрещено! У вас будут проблемы со стражей, если попробуете залезть на чей-то дом!
        - Да шучу я, малец. Не боись, - потрепал лучник подростка за волосы. - Сейчас пройдём.
        В тот же миг толпа вокруг группы Кая и его друзей резко зашевелилась, став расходиться во все стороны. Благодаря этому прибывшие с Никрима воины быстро и спокойно добрались до нужного места.
        - Что вы сделали, господин? - удивлённо посмотрел на Шакса Дрой.
        - Да так, ничего особенного, - ухмыльнулся лучник. - Всего лишь чётко представил, как вырезаю всех вокруг. Видимо эта жажда и заставила толпу рассосаться, - пожал он плечами.
        От ответа Шакса всё внутри подростка похолодело, а сам он вздрогнул. Ведь парень прекрасно знал, что такое жажда крови, и что для её проявления, помимо Воли Мастера, необходимо действительно хотеть убить кого-то, а не просто представить это. И в таком случае, получалось, что только что Шакс на самом деле был не против вырезать всех вокруг.
        - ДАМЫ И ГОСПОДА! - тем временем голосил ведущий соревнования. - ЖИТЕЛИ ПОДЛУННОГО ГОРОДА И ЕГО ГОСТИ! Я РАД ПРИВЕТСТВОВАТЬ ВСЕХ ВАС ЗДЕСЬ СЕГОДНЯ. СОЖАЛЕЮ, НО НА ЭТОМ ФЕСТИВАЛЕ ТРЁХ ЛУН НАБОРА В НАШУ ВЕЛИКУЮ СЕКТУ НЕ БУДЕТ. ОДНАКО НЕ СПЕШИТЕ СИЛЬНО ОГОРЧАТЬСЯ, ВЕДЬ ТРАДИЦИОННАЯ БИТВА ГЕНИЕВ ВСЁ РАВНО СОСТОИТСЯ!
        Слушая ведущего, Кай осматривал собравшихся на площади воинов. В первую очередь его внимание, конечно же, привлекали гении, коих тут собралось немало. С помощью энергетического зрения парень насчитал более сотни мастеров, у которых фундамент был как минимум девять баллов. Этому сложно было не поразиться.
        - НО ПРЕЖДЕ ЧЕМ Я ПЕРЕЙДУ К ОГЛАСКЕ ПРАВИЛ БИТВЫ, ХОЧУ СПЕРВА ПРОДЕМОНСТРИРОВАТЬ НАГРАДУ, - широко заулыбался ведущий.
        На сцену вышел старый начальный Священный Лорд, в руках которого находилась длинная деревянная коробочка - пиковый артефакт Императорского ранга. Открыв её, старик явил публике семь сверкающих разноцветных сгустков частиц законов, сформированных особым образом.
        Толпа ахнула.
        - ДА, ДА! ЭТО ТО, О ЧЁМ ВЫ ПОДУМАЛИ! ЭТО СОСРЕДОТОЧИЯ ЭЛЕМЕНТОВ! - воскликнул ведущий.
        Благодаря лекциям Рун’Тана и свиткам из Облачной Обители Кай уже знал, что такое Сосредоточие Элементов. Так называли особое скопление частиц какой-либо стихии, с помощью которого можно было усилить собственного духа. Вот только подобные Сосредоточия являлись невероятно редким ресурсом для срединных миров. Ведь появлялись они только в процессе рождения Священного Духа, и затем существовали достаточно небольшое количество времени, если непоместить их в особые условия. Ну а поскольку даже в Никриме Священные Духи рождались лишь раз как минимум в сотню тысяч лет, то прдеставить, насколько они редки, было несложно.
        - ЗДЕСЬ ЕСТЬ СОСРЕДОТОЧИЕ ОГНЯ, ВОДЫ, ЗЕМЛИ, ВЕТРА, МОЛНИИ, ЧИСТОЙ ЖИЗНИ И ЧИСТОГО ОРУЖИЯ! ПОБЕДИТЕЛЬ БИТВЫ ГЕНИЕВ СМОЖЕТ ВЗЯТЬ ОДНО ИЗ НИХ! СОГЛАСИТЕСЬ, ТАКАЯ НАГРАДА СТОИТ ТОГО, ЧТОБЫ РИСКНУТЬ И ПРИНЯТЬ УЧАСТИЕ В СОРЕВНОВАНИИ! - продолжали вещать со сцены. - Я ВАС ЗАИНТРИГОВАЛ? НУ ТОГДА ПОДХОДИТЕ БЛИЖЕ! ПОРА ОБЪЯСНИТЬ ПРАВИЛА ЭТОЙ БИТВЫ ГЕНИЕВ!
        - Здаров, малой! - внезапно раздался голос слева от Кая, и одновременно с этим на его плечи упала чья-то рука, которая, казалось, весит десятки тонн. Настолько неподъёмной она была. Друзья же Кая даже не успели осознать, когда худощавый дорган появился между ними. - Давай поучаствуем, а? Или ссышь?
        Кай спокойно повернул голову к Чагу. В его взгляде всё так же сверкал лёд.
        - Прочь, - медленно и грозно произнёс он.
        Некоторое время человек и дорган глядели друг другу в глаза, пока, в конце концов, Чаг не отпустил Кая и не отошёл.
        - Как знаешь, малой, - развёл руками Элементалист. - Тогда стой здесь и смотри, как я буду ломать тела этих неженок, - кивнул он на местных гениев. - Раз сам трусишь поучаствовать. Сосунок, что с тебя взять…
        Следом Чаг покачал головой и направился к сцене. Кай же его провокации полностью проигнорировал. Сейчас его голову занимала только одна мысль:
        «Интересно, а могу ли я Сосредоточием Элементов усилить не своего духа, а самого себя, повысив уровень слияния с законами? Обычно можно направить такое Сосредоточие только духу, потому что только их души способны выдержать такую специфическую силу. Но ведь у моей души же есть защита, благодаря которой я могу игнорировать духовные контракты даже пика Императорского ранга. Неужели тогда она не справится с Сосредоточием Элементов?..»
        Глава 4. Мальтон. Битва Гениев
        В дорого обустроенной комнате собрались трое мастеров: Священный Лорд девятого уровня, начальный Священный Лорд и Элементалист срединной стадии. Все они расположились в роскошных креслах, с которых и наблюдали за происходящим на площади с помощью особого транслирующего артефакта.
        - Интересно, сколько в итоге участников останется после начала второй фазы? - задумался сильнейший из троицы, подперев голову кулаком.
        - Вряд ли больше пары десятков, старейшина Виктум, - хмыкнул начальный Священный Лорд. - Эта платформа одно из лучших моих творений. В её создание я вложил все свои силы, знания и ресурсы. Последние три месяца практически без перерывов я целыми сутками готовился к сегодняшнему дню.
        - Хватит нахваливать себя, Гоппер, - поморщился собеседник.
        - Да… - кивнул затихший воин.
        - Учеников в секте сейчас и так переизбыток, - вдруг произнёс старейшина Виктум. - Даже настоящих гениев столько, что между ними едва ли не начинается полноценная война за ресурсы. Вскоре все эти проблемы решатся, но сейчас новый набор нам совершенно не нужен.
        - Тогда зачем же проводить Битву Талантов? - спросил недоумевающий Гоппер.
        - Это приказ Совета Старших. Мало ли, вдруг появится гений, достойный стать личным учеником кого-то из верхушки секты?
        - Сильно в этом сомневаюсь, наставник, - наконец заговорил третий присутствующий, срединный Элементалист, являющийся личным учеником старейшины Виктума.
        - Я тоже, - согласился его учитель, - но старые хрычи из верхушки до сих пор надеются на повторение чуда шестидесятилетней давности.
        - О чём вы? - заинтересовался Гоппер.
        Виктум с удивлением посмотрел на подопечного, а затем, вспомнив кое-что, повернулся обратно к проекции площади.
        - Точно, ты ведь не так давно прибыл из филиала секты на северном континенте. В общем, почти шестьдесят лет назад на очередной вступительный экзамен, помимо ожидаемых элит из различных кланов и стран, к нам прибыло сразу трое чудовищных гениев из соседних миров. Они оказались настолько талантливыми, что Патриарх сразу же сделал всех троих своими личными учениками.
        - О! Понял! Так вы о троице Подлунных Монстров? - вспомнил Гоппер добравшиеся даже до его дальнего филиала слухи.
        - Именно.
        - А правда, что они были настолько сильны, что без проблем одолевали почти всех других личных учеников и что могли победить большинство начальных Священных Лордов, когда сами при этом являлись всего лишь пиковыми Элементалистами?
        - Правда, - кивнул старейшина Виктум. - И вот найти кого-то подобного и желают верховные старейшины. Патриарх вряд ли возьмёт ещё личных учеников в ближайшее тысячелетие, поэтому новые гении точно достанутся кому-то из Совета, что сразу же повысит их статус и влияние в секте. Вот только что-то я не верю, что в ближайшее время нам снова так сильно повезёт. Да и не выглядят эти посредственности скрытыми гениями, - взглянул он на транслирующий площадь артефакт. - Я не чувствую от них того же, что исходило от тех троих, когда они пришли шестьдесят лет назад. А ты что скажешь, Чатрида? - повернулся Священный Лорд к личному ученику. - Уже разузнал, кто там будет?
        - Да, наставник. Как вы и предполагали, многие фракции Мальтона заранее узнали, что набора не будет, поэтому учеников послали только некоторые из них, - сказал парень, после чего стал перечислять сильнейших гениев на площади.
        - А это кто? - указал старейшина Виктум на группу Кая, в центре которой в этот момент ещё находился и Чаг.
        - Хм… - нахмурился Чатрида. - Впервые их вижу. Вероятно, это гости и других миров.
        - Ясно. Так или иначе, но из-за дефицита ресурсов даже обычные гении секте сейчас не нужны. Только те, кто выходит за границы нормального, как Подлунные Монстры. Но поскольку среди этих слабаков вряд ли найдётся кто-то подобный, то испытание должно быть непроходимым, - строго произнёс воин.
        - Старейшина Виктум, вам не стоит волноваться, - заулыбался Гоппер. - Я спроектировал платформу так, что даже мне, Священному Лорду первого уровня, будет сложно на ней выстоять после начала второй фазы. В крайнем случае есть ещё финальная, третья фаза, которую мы вручную можем активировать прямо отсюда в любой момент. Если это понадобится, конечно, - сказал мужчина, после чего негромко добавил: - Были бы только у меня ресурсы получше. Но старейшине жалкого пятого уровня многого не положено… В итоге из-за недостаточно стойких материалов, как только включится третья фаза, платформа начнёт постепенно саморазрушаться. Естественно, даже так она продержится долго, но непоправимые повреждения будут неизбежны…
        - Хватит ныть! - резко ответил ему Виктум, распознав жирный намёк. - Помню я о нашем уговоре. Помню… Видишь?! - взмахнул он рукой, явив позолоченный конверт. - Догадываешься, что это? Правильно! Это твоё рекомендательное письмо. В нём я так нахваливаю твой талант артефактора, что после его прочтения у Совета не будет иного выбора, кроме как сделать тебя старейшиной четвёртого или даже третьего уровня!
        Лицо Гоппера аж засветилось от радости, как только он увидел конверт и услышал слова покровителя.
        - И если сегодня всё пройдёт гладко, то я воспользуюсь всеми связями, чтобы это письмо как можно скорее оказалось на столе Совета.
        - Уверяю вас, господин, всё пройдёт идеально!
        - Буду надеяться на это, - кивнул Виктум, после чего повернулся к ученику. - Теперь же всё зависит только от тебя. Ты готов?
        - Да, наставник, - поднялся и поклонился Чатрида. - Всю последнюю неделю я изучал записи старейшины Гоппера и практиковался на платформе. Я идеально запомнил все места на ней, где будет легче удержаться. Сейчас я абсолютно готов!
        - Прекрасно. Что ж, тогда можешь идти. Сегодня ты обязан заполучить Сосредоточие Огня! С его помощью через полтора года ты точно войдёшь в первую тысячу сильнейших на турнире секты. И как только получу награду в качестве учителя призёра, то я точно прорвусь на пик ступени и стану старейшиной первого уровня. Поэтому не подведи меня, Чатрида! В этот план вложено слишком много сил!
        - Я получу Сосредоточие, клянусь!
        - Отличный настрой. Можешь идти.
        Следом Чатрида покинул комнату и само здание, выйдя на площадь. Его же наставник и создатель платформы продолжили наблюдать за происходящим с помощью артефакта.

* * *
        - ИТАК, ПОРА НАКОНЕЦ ОБЪЯВИТЬ ПРАВИЛА ЭТОЙ БИТВЫ ГЕНИЕВ! - выкрикнул ведущий, подбросив некий артефакт.
        Вещица быстро оказалась в нескольких десятках метров над землёй, после чего с яркой вспышкой превратилась огромную каменную платформу, которая сразу же зависла в воздухе.
        - ЧТОБЫ ПОБЕДИТЬ В ЭТОЙ БИТВЕ ГЕНИЕВ, ВАМ ПОНАДОБИТСЯ ВСЕГО ЛИШЬ ПРОДЕРЖАТЬСЯ НА ПЛАТФОРМЕ КАК МИНИМУМ ТРИ МИНУТЫ, - посмотрел он вверх. - НО ПОСКОЛЬКУ ПОБЕДИТЕЛЬ МОЖЕТ БЫТЬ ВСЕГО ОДИН, ТО ПОКА НА ПЛАТФОРМЕ БУДУТ ДРУГИЕ УЧАСТНИКИ, БИТВА НЕ ЗАКОНЧИТСЯ. ВСЕ ЖЕЛАЮЩИЕ ПОУЧАСТВОВАТЬ ПОДХОДИТЕ К СЦЕНЕ. И ПРЕДУПРЕЖДАЮ СРАЗУ: РАЗРЕШЕНО ИСПОЛЬЗОВАТЬ ТОЛЬКО ОРУЖИЕ. ПРОЧИЕ АРТЕФАКТЫ, ВКЛЮЧАЯ ДОСПЕХИ, ЗАПРЕЩЕНЫ! ТО ЖЕ САМОЕ КАСАЕТСЯ И АЛХИМИИ! ЗДЕСЬ У СЦЕНЫ ВЫ ПОЛУЧИТЕ СПЕЦИАЛЬНЫЙ БРАСЛЕТ, ПОДТВЕРЖДАЮЩИЙ ВАШЕ УЧАСТИЕ. ОН ЖЕ НА ВРЕМЯ ЗАБЛОКИРУЕТ ДОСТУП К ЛЮБЫМ ПРОСТРАНСТВЕННЫМ КАРМАНАМ ВОЗЛЕ ВАС, ТАК ЧТО ПРИГОТОВЬТЕ ОРУЖИЕ ЗАРАНЕЕ! ЧТО ЖЕ КАСАЕТСЯ ПРАВИЛ, ТО, ВО-ПЕРВЫХ, УБИВАТЬ ДРУГИХ УЧАСТНИКОВ ЗАПРЕЩЕНО! ВО-ВТОРЫХ, НЕИСПРАВИМО КАЛЕЧИТЬ ИХ ТОЖЕ ЗАПРЕЩЕНО! НУ И В-ТРЕТЬИХ, ЧТОБЫ ПРИНЯТЬ УЧАСТИЕ, ВЫ ДОЛЖНЫ БЫТЬ НЕ СТАРШЕ СТА ЛЕТ! НА ЭТОМ ВСЁ! ПОДХОДИТЕ ТЕПЕРЬ К РАСПОРЯДИТЕЛЮ, - указал ведущий на старика рядом с собой.
        В тот же миг толпа двинулась вперёд. Поучаствовать в Битве Гениев желало более двух сотен воинов, каждый из которых был не слабее большинства учеников четвёртого этажа Облачной Обители.
        - Я буду участвовать, - внезапно сказал Глефус, тем самым заставив товарищей повернуться к нему.
        - Ничуть не удивлён, - хмыкнул Шакс. - А с учётом того, что практически все участники - это либо начальные, либо срединные Элементалисты, то ты идеально вписываешься.
        - Удачи, старший брат Глефус, - сказал Феликс.
        Однако спешить к сцене великан не собирался. Он всё ещё стоял на месте, глядя на задумавшегося парня рядом.
        Конечно же, Кай ощущал на себе взгляд заинтересованного Глефуса, поэтому в итоге он посмотрел на друга.
        - Что ж, я тоже, - кивнул Кай, подтвердив ожидания великана.
        После этого Шакс, Феликс, Лилия и Ивсим повернулись уже к нему. Все они были очень заинтересованы в том, чтобы увидеть нынешнюю силу Кая. Ведь за все прошедшие года он использовал максимум сил лишь дважды: оба раза в сражении с Тирвином. И если в первый раз никто из товарищей парня явно не мог присутствовать рядом, то во второй единственным зрителем оказался Норвуд. Да и то, он сумел увидеть лишь начало той битвы.
        - Удачи, Старший, - совершил Феликс лёгкий поклон.
        Кай в ответ лишь кивнул, вслед за чем вместе с Глефусом направился к сцене. Там они быстро дождались своей очереди, приготовили оружие, получили браслеты участников, после чего стали ждать следующих указаний ведущего.
        Тем временем зрители бурно обсуждали всех участников. На площади народу собралось всего лишь около двух тысяч, однако ещё несколько десятков сейчас наблюдали за Битвой Талантов через специальные артефакты, сидя в местных гостиницах и барах. Начинающееся событие транслировалось в различных местах по всему Подлунному городу.
        - Как думаешь, кто победит?
        - Тут и спорить не о чем! Конечно же это будет кто-то из Клана Западного Моря! Их второй наследник очень силён. Не зря же он занял девяносто шестое место в океаническом турнире пять лет назад. Но есть ещё и тот парень из побочной ветви, который тоже очень силён.
        - Дай угадаю, почти всю свою зарплату за этот месяц ты поставил на кого-то из этих двоих?
        - И что с того?
        - Нет, ничего. Просто будь здесь хоть кто-то из Великой Сотни, то ты бы и не вспомнил о Клане Западного Моря.
        - Конечно! Ну ты и сравнил! Клан Западного Моря мошки в сравнении с теми, кто входит в Великую Сотню! Там даже личные слуги могут быть сильнее, чем наследники некоторых кланов и сект. Но раз здесь нет никого настолько сильного, то пришлось ставить на тех, кто имеется.
        - Считай, что ты уже проиграл свои деньги, - вклинился в разговор ещё один воин. - Говорят, в этой Битве Гениев будет участвовать личный ученик старейшины второго уровня из Подлунной Секты.
        - Что? Разве так можно?
        - А почему нет? Это просто не принято, но не запрещено.
        - Вот ведь… Ну, посмотрим!
        - Эй, глядите! Среди участников затесался даже Заклинатель!
        - Что этот сопляк там забыл? Почти две сотни Элементалистов и один Заклинатель? Он же моментально вылетит. Как его вообще приняли?
        - Ну, вроде бы и нет нижнего ограничения. Главное, чтобы больше сотни лет не было.
        - М-да уж, ну и глупость. Зачем ему этот позор?
        - А вдруг ты спешишь с выводами? Может он в силах сбросить с платформы хоть одного Элементалиста. В таком случае он точно привлечёт к себе внимание некоторых фракций. Судя по одежде, он сейчас ни к кому не относиться.
        - Хм… Возможно, ты и прав, но всё же я как-то сомневаюсь. Разница между ступенями немалая…
        Регистрация участников завершилась, так что ведущий вернулся на сцену.
        - ЧТО Ж, А ТЕПЕРЬ ВСЕМ УЧАСТНИКАМ ПОРА ПЕРЕМЕСТИТЬСЯ НА ПЛАТФОРМУ. ДЛЯ ЭТОГО МОЖЕТЕ ИСПОЛЬЗОВАТЬ НАШ МАССИВ ТЕЛЕПОРТАЦИИ, - указал мужчина на специальный столб. - С ЭТОЙ СЕКУНДЫ У ВАС ЕСТЬ РОВНО МИНУТА, ЧТОБЫ ПОПАСТЬ НАВЕРХ. ИНАЧЕ ПОТОМ ВОКРУГ ПЛАТФОРМЫ ПОЯВИТСЯ БАРЬЕР, И ОСТАВШИЕСЯ НА ЗЕМЛЕ УЧАСТНИКИ БУДУТ АВТОМАТИЧЕСКИ ПРИЗНАНЫ ПРОИГРАВШИМИ.
        В тот же миг толпа из более чем двухсот гениев ломанулась к массиву телепортации. Вот только работал он неспешно и переместить более, чем одного за раз не мог. Глядя на пропускную способность массива, воины сразу осознали, что всего за минуту все они точно не смогут попасть на платформу этим путём. Фактически, Битва Талантов уже началась.
        - Глупцы, - надменно хмыкнул ученик старейшины Виктума, сплетая технику.
        Мощный вихрь образовался под ногами воина, который он использовал в качестве пушки, выстрелив самим собой. На пути к платформе Чатрида повторил это несколько раз, пока в конец концов не оказался наверху.
        Вслед за ним подобный подъём стали повторять и некоторые другие воины. Первыми среди них оказались выходцы из Клана Западного Моря, что общими усилиями создали особый гигантский гейзер, с помощью которого и добрались до зависшей высоко платформы. Повторить за ними пытались многие, однако удалось далеко не всем. В итоге каждое падение участников сопровождалось огромным числом насмешек.
        Впрочем, были и те, кто, как и Чатрида, без проблем самостоятельно добрался до платформы. В их число входил и Кая. Сперва он сделал себя практически невесомым, а затем выстрелил в сторону платформы множеством ледяных осколков, которые и использовал в качестве ступеней для своего молниеносного подъёма.
        Этим Кай моментально поразил почти всех зрителей и участников. Ибо платформа находилась более чем в трёх сотнях метров над землёй, так что далеко не у всех Элементалистов были силы подняться так высоко. Многие вообще не владели подходящими для этого стихиями или техниками, как, например, специализирующийся на защите и неспешном бое Глефус. А тут получалось, что какой-то пиковый Заклинатель сделал то, чего не могут многие воины более высокой ступени.
        Так или иначе, но минута подходила к концу. На земле остались лишь те, кому не хватило сил пробиться к массиву в числе первых. Шли последние десять секунд, за чем пристально наблюдал всё ещё стоящий на земле Чаг.
        - НУ И НУ… ПРЯМО ЦИРК ИДИОТОВ КАКОЙ-ТО, - покачал он головой, привлекая к себе внимания громким голосом, усиленным Волей Мастера.
        - Ты смешон! Сам ведь тоже до сих пор на земле стоишь! - крикнул ему один из участников, который точно не успевал подняться. - Так чего выделываешься?
        Однако Чаг проигнорировал слова незнакомого воина, как и выкрики некоторых других. Он лишь ухмыльнулся, с превосходством во взгляде осмотрев уже почти выбывших участников, после чего завершил свою речь:
        - МАССИВ ТЕЛЕПОРТАЦИИ, ТЕХНИКИ, ОБЩИЕ УСИЛИЯ И ЭТИ НЕЛЕПЫЕ ПОПЫТКИ ПОДНЯТЬСЯ… ЗАЧЕМ ЭТО ВСЁ? ЗАЧЕМ… ЕСЛИ МОЖНО ПРОСТО ЗАПРЫГНУТЬ?
        Чаг исчез. Практически никто из участников не успел осознать этого, как вдруг раздался грохот, а на месте, где дорган только что стоял, появилась глубокая яма. Земля слегка задрожала.
        Самые догадливые тут же подняли головы, дабы увидеть наглого Элементалиста, находящегося уже в десятке метров над платформой. Секунду спустя Чаг приземлился на её край, отчего зависший в воздухе артефакт сильно пошатнулся, словно на него упал многотонный груз.
        - Запрыгнуть так высоко?! - оказались шокированные участники, которые так и не ощутили использование энергии и законов со стороны Чага. - Даже начальные Священные Лорды не все способны на такое!
        Внимание зрителей моментально оказалось приковано к неизвестному доргану. Многие спорили о том, действительно ли он не использовал техники, а те, кто находился близко и был уверен в этом, пытались банально осознать, насколько же силён этот парень.
        Не менее сильно был удивлён и ведущий, однако забывать о своей работе он не собирался. Время закончилось.
        - ВОТ И ВСЁ! - объявил он. - МИНУТА ПОДОШЛА К КОНЦУ. СОЖАЛЕЮ, НО АЖ СОРОКА ШЕСТИ УЧАСТНИКАМ НЕ УДАЛОСЬ ДОБРАТЬСЯ ДО ПЛАТФОРМЫ. ЧТО Ж, ВОЗМОЖНО, ИМ ПОВЕЗЁТ В СЛЕДУЮЩИЙ РАЗ, А МЫ ЖЕ ВЕРНЁМСЯ К БИТВЕ ГЕНИЕВ! - в тот же миг на всех городских артефактах трансляции картинка сменилась. Теперь отображалась только платформа, по поверхности которой уже распределились поднявшиеся участники. Одновременно с этим неподалёку от неё в небе появилась надпись: «03:00». - СОВЕТУЮ ПРИГОТОВИТЬСЯ! ЕЩЁ ТРИДЦАТЬ СЕКУНД, И БИТВА НАЧНЁТСЯ. КАК ТОЛЬКО УСЛЫШИТЕ СИГНАЛ, ТО ПОЙДЁТ ОБРАТНЫЙ ОТСЧЁТ, А ВЫ СМОЖЕТЕ АТАКОВАТЬ СОПЕРНИКОВ. ДА ПОБЕДИТ СИЛЬНЕЙШИЙ!
        Следующие тридцать секунд на платформе прошли в полной тишине. Все участники сразу поняли, что, помимо друг друга, сбросить их вниз будет пытаться и сама платформа. Это вытекало из того, что на Битву Гениев дали конкретное время, что было бы бессмысленно, не будь здесь дополнительных сложностей. Вот почему никто не рвался в бой. Было глупо тратить силу сразу, а не подождать, пока сама платформа избавится от большинства участников.
        И как только прозвучал длинный гудок, домыслы воинов подтвердились. Из центра огромного артефакта вдруг вылез небольшой тёмный столб, причудливые линии на котором моментально засветились. Одновременно с этим сквозь всех участников прошла мощная гравитационная волна, заставившая почти два десятка из них улететь прочь с платформы. Остальные выдержали, вот только секунду спустя на них обрушилась ещё одна - теперь более мощная. Каждому участнику пришлось использовать техники, чтобы удержаться на платформе, сдерживая постоянно усиливающиеся удары из центра.
        Сложив клинки в ножны на поясе, Кай спокойно стоял на месте, без проблем выдерживая накатывающие волны искажённого пространства. Техника Покрова Бесконечного Пространства легко сдерживала эти удары даже спустя минуту после начала Битвы Гениев, хотя за это же время платформу покинуло суммарно более сотни воинов.
        - НЕ-Е-ЕТ, НУ ТАК СОВСЕМ НЕИНТЕРЕСНО, - громко протянул Чаг, вновь привлекая к себе внимание.
        Сидевший всё это время позе лотоса парень поднялся. Запустив пальцы в свои длинные ярко-рыжие волосы, Чаг зажмурился, а затем стянул их в хвост. Для этого он достал из кармана прочную голубую ленту.
        - Он всё-таки здесь, но остальные мешают, - пробормотал парень, вслед за чем вновь воспользовался Волей Мастера. - ЭЙ, СУЧЬИ УБЛЮДКИ! ВЫ СРАЖАТЬСЯ-ТО БУДЕТЕ, ИЛИ КАК? НАПАДАЙТЕ НА МЕНЯ ВСЕ ВМЕСТЕ!
        Однако никто из участников не повёлся на эту банальную провокацию. Воины не собирались тратить силы просто так, ведь им требовалось продержаться ещё целых две минуты, в течение которых находиться на платформе будет всё сложнее и сложнее. Ну а когда уже время выйдет, тогда оставшиеся и проведут сражение. Именно так рассуждало большинство.
        - ПОНЯТНО… НУ, ДАВАЙТЕ ТОГДА ПО-ДРУГОМУ, СРАНЫЕ НИЧТОЖЕСТВА, - оскалился он, а затем резко исчез.
        Чаг моментально оказался позади одного из воинов Клана Западного Моря, коих до сих пор оставалось немало на платформе. Вырубив противника резким ударом, дорган внезапно вырвал ему два пальца, после чего выбросил беднягу за пределы платформы. И прежде чем кто-либо успел отреагировать, он уже с неимоверной силой метнул оба пальца, чем покалечил и выбил из Битвы Гениев ещё двух участников. Таким образом, менее чем за секунду Чаг задел сразу три сильнейшие группы Элементалистов. И это сработало.
        Осознавшие произошедшее воины резко высвободили множество техник, направив их прямо в доргана. Тот же в ответ на это лишь расставил руки в стороны и громко рассмеялся. Мгновенье спустя на Чага обрушилось шестнадцать жутких по силе пиковых техник Королевского ранга. Чтобы отомстить, многие воины желали даже слиться с духами, однако всё же остановили себя, опасаясь нарушить запрет на убийство. Впрочем, даже так общая атака была безумно сильной. Пережить такую мог далеко не каждый из присутствующих. Именно поэтому лидеры тех трёх групп и не стали атаковать, поскольку только им нельзя было оказаться дисквалифицированными. Остальные же и так прибыли сюда ради них, поэтому могли потерять лишь возможность помочь своим господам. Побеждать они и не планировали.
        Взрыв. Яркая вспышка. Грохот. Жуткие порывы энергии и законов…
        - И ЭТО ВСЁ?! - пророкотал голос Чага, который взмахом руки разогнал остатки техник.
        Дорган был цел. Часть его одежды оказалась уничтожена, оголив жилистую фигуру тощего парня, однако на нём самом не осталось ни царапинки, ни ожога, ни чего бы то ни было ещё. Даже волосы Чага не пострадали.
        - М-ДА УЖ… НЕ ДУМАЛ, ЧТО В ЭТОМ МИРЕ БУДУТ ТАКИЕ ПОСРЕДСТВЕННОСТИ, - покачал он головой. - НО ЛАДНО… А ТЕПЕРЬ МОЯ ОЧЕРЕДЬ.
        Чаг всё так же стоял с разведёнными руками, но в один миг они обе сблизились. Явив клыки в хищном оскале, дорган внезапно хлопнул в ладони…
        Ударные волны увидел каждый.
        Раздавшийся на платформе взрыв оказался настолько мощным, что многие зрители внизу на площади попадали, а остальным пришлось прикрываться защитными техниками. Естественно, большинство здесь являлись смертными, однако именно от таких отголосков техник должен их был защищать барьер вокруг платформы, который ныне распадался на части. Техники Чага он не выдержал, как и большая часть участников.
        На платформе осталось всего лишь тринадцать воинов.
        - ОТЛИЧНО! ТЫ ВЫСТОЯЛ! - загорелись глаза доргана, как только он увидел невредимого Кая, защитившегося ледяными доспехами. - БОЛЬШЕ НЕ ВЫЙДЕТ НАЗЫВАТЬ ТЕБЯ СОСУНКОМ! ТЕПЕРЬ-ТО…
        Внезапно Чаг замолк и пошатнулся. Его правая рука отлетела к краю платформы, а затем свалилась…
        Голова Глефуса звенела из-за недавнего взрыва, что и помешало ему нормально атаковать. Но теперь он сконцентрировался, и уже был готов вторым ударом всё закончить. Вот только ему не дали. Тело великана внезапно оказалось скованно неведомой техникой.
        Чаг резко обернулся, увидев покрытого пурпурным пламенем Глефуса, на чьём оружии виднелась кровь.
        «Я настолько обрадовался скорому бою с Ним, что даже не заметил подкравшегося противника? Нет, не только это. Странный огонь этого великана скрывает его ауру … А он неплох… Хотя моя защита временно и ослабла после тех атак, но я не думал, что здесь есть кто-то, кроме Кая, кто сумеет ранить меня даже в таком состоянии. Похоже, я недооценил его. У великана как минимум два плюса», - промелькнуло в мыслях доргана.
        - Неплохо, даже можешь сопротивляться… - глядя на попытки Глефуса пошевелиться, прокомментировал Чаг. - Но между нами всё равно разница в две звезды, так что не мешайся!
        Дорган замахнулся для удара кулаком, но прежде чем он успел сделать это, духовное восприятие предупредило его о приближающейся опасности. Он молниеносно развернулся, однако Кай оказался быстрее. Внезапно возросшая скорость человека оказалась неожиданностью для Чага. Не успевая уклониться, он спокойно смотрел на приближающийся к себе клинок.
        Кай не метил в сердце, однако из-за слишком усилившихся гравитационных волн и резкого оборота Чага меч вошёл именно туда. Усиленный Техникой Тёмных Клинков Небытия удар сотворил огромную дыру в груди доргана, вслед за чем Каю в живот прилетел сокрушительный удар, вмиг разбивший его ледяные доспехи и отбросивший на десяток метров.
        Резко поднявшись, восстанавливающийся Кай взглянул на улыбающегося Чага. Тому понадобилось менее пары секунд, чтобы отросла новая рука и восстановилось сердце. Следом некая незримая плёнка, от которой Кай ощутил нечто знакомое, покрыла плоть доргана, вернув ему прежнюю защиту. Одновременно с этим рыжеволосый хлопнул по доспеху Глефуса, на что Кай никак не успевал отреагировать.
        Каменная броня великана вмиг разлетелась на части, а он сам, лишённый сознания, улетел прочь с платформы.
        - Я очень давно ждал этого поединка, - прорычал Чаг. - Поэтому не позволю кому-либо мешать нам!
        «Кай Арнхард, он же Кай Эванс, Ушан и Цзян Кай… Ты ведь правда Он?.. Очень похоже на то, но всё же… я должен лично в этом убедиться!» - принял боевую стойку дорган.
        - Предлагаю спор, - вдруг сказал он.
        Глава 5. Мальтон. Битва Гениев 2
        «Не верю… Я не верю! Да что здесь, вашу мать, происходит?! - запаниковал ученик одного из старейшин Подлунной Секты, Чатрида, глядя на Чага. - Откуда взялся этот монстр?! Он ведь совсем непохож на кого-то настолько сильного! Хилое телосложение, невыразительная аура, обычный взгляд… Кто-то подобный Подлунным Монстрам должен ощущаться совсем по-другому! Наличие силы и опасность воина всегда заметны опытному глазу! Как минимум, если мастер не скрывает это… или же… - вдруг осенило Элементалиста, - если он не настолько безумно силён, что банально превосходит понимание наблюдателя…»
        Благодаря знанию тайных безопасных областей на платформе, Чатрида легко справился с гравитационными ударами первой фазы. По сути, они практически не задевали его, отчего он мог спокойно стоять на месте, выдерживая отголоски давления лишь одной физической силой тела Элементалиста. Однако чтобы не выглядеть подозрительно на фоне остальных участников, да и просто не привлекать к себе внимания раньше времени, Чатрида всё же создал простенький барьер и внешне делал вид, что тоже испытывает трудности.
        Вот только когда Чаг хлопнул в ладони, воспользовавшись неизвестной, но крайне могущественной техникой, ученику Подлунной Секты пришлось перестать скрывать силы. В ином случае он банально не сумел бы удержаться на платформе, улетев вниз вместе с остальными неудачниками.
        Вот так первый условный этап испытания - спокойное выжидание, пока участников останется минимум, - мгновенно завершился. События сразу подошли к финалу, так как на платформе осталась лишь дюжина сильнейших воинов.
        - Предлагаю спор, - услышали все на платформе.
        Множество удивлённых взглядов, в том числе и зрительских, оказались направлены на единственного среди участников Заклинателя, который всё ещё находился на платформе и к которому как раз и обращался безумно сильный дорган.
        - Давай так, если победишь в Битве Гениев, то я раскрою секрет своей силы. Думаю, что-то знакомое в ней ты уже должен был ощутить, - хрустнул шеей Чаг. - Но вот если выиграю я, то ты сделаешь для меня… пускай… - задумался он на миг, - десять Частиц Мудрости с Холодом Пустоты и дашь пару капель своей крови, насытив их силой. Конечно же, раз нас разделяет одна граница ступени и одна граница стадии, то я буду сражаться не в полную мощь. Скажем… обойдусь применением только Пути Тела.
        Поднявшийся к этому моменту Кай хотел уже было ответить, как вдруг платформу сильно встряхнуло, а затем она начала двигаться. Менее чем за пару секунд вся конструкция перевернулась, и оставшимся участникам пришлось влить побольше энергии в стопы, чтобы получше сцепиться с поверхностью. Вот только в ту же секунду из расположившегося по центру платформы столба вырвались сразу две стихии: огонь и пространство. На этот раз гравитационные волны слились в единый могущественный поток, усиленный жутким всплеском пламени, словно его изрыгнул гигантский дракон.
        В тот же миг раздались сотни испуганных криков. Толпа на площади под платформой оказалась жутко напугана, ведь вся эта мощь огня и пространства конусом была направленна именно на них. К счастью, новый барьер, установленный сразу после уничтожения Чагом прошлого, легко сдержал удар, защитив как зрителей, так и сам город.
        Однако участников испытания это не касалось, что подтверждали девять упавших на поверхность барьера тел. Часть воинов банально не сумела удержаться из-за такого удара, а некоторые и вовсе оказались обожжены и сильно травмированы.
        Огонь исчез, а давление гравитации ударило во все стороны с утроенной мощью. Лишь после этого платформа стала поворачиваться в прежнее положение. На ней осталось только трое участников.
        Чаг спокойно стоял на прежнем месте, уперев руки в бока. Его этот удар платформы никак не задел. Что же касалось Кая, то вокруг него сформировался вихрь из тысяч ледяных частиц, порождённый Техникой Морозного Дыхания, который и защитил парня. Ну а третьим удержавшимся воином был Чатрида, который, воспользовавшись знанием конструкции и алгоритмом работы платформы, вовремя переместился в нужную точку, где его совсем не задело пламя и гравитация.
        Собственно, всё это было началом второй фазы. Больше переворотов платформы не будет, но и нынешнего давления гравитации во все стороны теперь хватить, чтобы легко сбросить многих «гениев».
        - Нам помешали… - вздохнул Чаг, потерев переносицу. - Ну, так что ответишь на моё предложение? Уверяю, тайна моей физической силы, регенерации и защиты - это не какая-то мелочь. Это знание может быть тебе довольно полезным. Впрочем, сразу же освоить эту силу ты не сможешь. Да и не факт, что вообще справишься…
        Кай молча глядел на Чага, пока вдруг не повернул голову вправо, посмотрев прямо на Чатриду. Ледяной взгляд человека вынудил ученика Подлунной Секты невольно поёжиться.
        Кай же всё прекрасно видел. От его энергетического зрения не укрылось то, что именно Чатрида каждый раз оказывался в особых зонах платформы, где атаки самого артефакта были на порядок слабее. И, естественно, это навело Кая на определённые мысли.
        - Я дам тебе ответ, но сначала нужно избавиться от мелкого жулика… - произнёс Кай, продолжая смотреть на Чатриду. - Пшёл вон!
        Относительно недавнее пребывание в ледяном кубе было для Кая настоящей бесконечной пыткой. Но он стойко её выдержал, тем самым серьёзно закалив собственную волю. Именно поэтому раскрывшееся только что Поле Превосходства обладало теперь такой мощью, что личному ученику из Подлунной Секты, пускай и второго эшелона, находящемуся на срединной стадии ступени Элементалиста, вмиг оказалось довольно сложно пошевелиться.
        «Что? Что это такое?!» - мысленно зарычал Чатрида, пытаясь сопротивляться. И к собственному удивлению, у него это стало сразу же получаться. Внезапны успех заставил его поверить в свои силы, а затем и вовсе разозлиться на Кая.
        - НЕ СМЕЙ! НЕДООЦЕНИВАТЬ! МЕНЯ! - поднимаясь с колен, грозно выкрикивал Элементалист. - ТЫ ПОПЛАТИШЬСЯ ЗА СВОИ…
        - Да заткнись ты уже… - вдруг появился перед воином Кай.
        Чатрида резко замер. Вера в свои силы вмиг испарилась. Его глаза расширились от шока, ведь он даже не сумел увидеть, когда Кай успел переместиться. А вдобавок сам мечник теперь на полную раскрыл свою безумно мощную ауру и сконцентрировал всю силу Поля Превосходства на одном лишь противнике.
        Кай и Чатрида были приблизительно одного роста, однако сейчас последнему казалось, будто он всего лишь букашка, замершая перед гигантским колоссом, способным раздавить его даже пальцем. Весь мир Элементалиста сузился всего до двух ярких, но таких ледяных фиолетовых огней. Колени личного ученика затряслись, а ладони вспотели.
        - Я ПРЕЗИРАЮ ТАКИХ, КАК ТЫ, - в конечном счёте произнёс Кай, коснувшись лба противника кончиком указательного пальца.
        Чатрида покинул платформу. Его смазанная от огромной скорости фигура промелькнула в воздухе, пробила собою барьер, а затем улетела куда-то вдаль Подлунного города.
        «Надеюсь, от такого он не умрёт, - подумал Кай, глядя на свой восстанавливающийся палец, разорванный чрезмерной силой ударной техники, вышедшей из него. - Перестарался…»
        Хлоп. Хлоп. Хлоп.
        - Браво! Мне нравится такой подход. В духе настоящего мужика! - улыбался Чаг, медленно рукоплеща Каю. - Но, может, теперь ты всё-таки дашь мне свой ответ? Или будем драться просто так, только ради каких-то Сосредоточий Элементов?
        Кай внимательно осмотрел полуголого Чага, с интересом отмечая, что, как дорган, тот имеет довольно мало шерсти и прочих «звериных» атрибутов. Не считая неестественно ярких рыжих волос, а также клыков, когтей, тигриных полос на лице и кошачьих зрачков, парень был всё же больше похож на человека, нежели на полноценного доргана. Хотя Система и говорила, что полукровкой он точно не был. Впрочем, только если не использовал некий препарат или артефакт, что способен поменять эту надпись.
        Так или иначе, но интересовала Кая отнюдь не внешность противника. Он вглядывался куда глубже…
        Пять лет тренировок под руководством безмерно талантливой Ашциллы не прошли для Кая даром. Помимо могущественных техник, множества знаний, богатого опыта и боевых навыков, он вдобавок обрёл ещё и умение неплохо оценивать силу того или иного воина всего лишь с одного взгляда. В этом ему помогло огромное число сложнейших сражений как в Облачной Обители, так и за её пределами.
        «Девять и два балла фундамент. Аномальная физическая сила, регенерация и защита, - перечислял Кай. - Хватает даже на миг сконцентрировать восприятие на нём, как кожу будто ледяной водой окатывает. А ведь от того же Глефуса лишь лёгким холодком веет… Чаг очень силён…»
        Не считая некоторые особые бои, как тогда с Тирвином, Кай всегда старался придерживаться принципа минимума сил. То есть, использовать как можно меньше сил для победы, тем самым развивая своё мастерство. И предстоящий ему сейчас поединок исключением не был. Вот только это не значило, что требовалось поддаваться. Нет. Для этого принципа воин должен был использовать лишь действительно необходимый минимум, которого точно должно хватить.
        Конечно, обычно в процессе боя этот минимум всегда постепенно возрастал, когда один из мастеров оказывался в проигрышном положении и ему приходилось раскрывать козыри, что вынуждало и его противника действовать соответствующе. Например, именно так было в поединке Кая с Лайтусом в Массовых Играх Облачной Обители, где они оба стремились не только победить друг друга, но ещё и стать лучше в конце концов - повысить своё мастерство.
        И хотя Кай, как и в большинстве боёв ранее, не собирался нарушать этот принцип, сейчас кое-что всё же отличалось - противник был чрезмерно силён. Парень настолько хорошо это понимал, что выбора у него не оставалось: планку необходимого минимума требовалось сразу выставить на максимум.
        Вот почему кожа Кая вмиг покрылась чёрными чешуйками, составившими полноценный доспех (обычная одежда же, сотканная из частиц Холода Пустоты, испарилась), на лице появилась белоснежная маска с прорезями для глаз, а на лбу выросли небольшие рожки. Одновременно с этим позади парня появился иллюзорный алый плащ, а пространство вокруг его тела стало слегка искажаться. Сила двух Старших Духов бурным потоком полилась в Кая, как и мощь изъятой только что энергии души, направленной сразу в технику.
        - Превосходно! - облизнулся Чаг, глядя на активировавшуюся Технику Пришествия Владыки Войны, которая теперь основывалась не на Буйстве Жизни, а на более развитой версии этого умения - Частичной Трансформации.
        Таким образом, теперь эта техника делала Кая гораздо сильнее, чем могла ещё пару месяцев назад. Вдобавок чешуйки давали ему идеальную духовную изоляцию, благодаря которой даже Ашцилла и Рун’Тан были не способны обнаружить активированную под «доспехом» Призрачную Татуировку Инь Ян. Ну а из двух её концепций, внешне активно Кая использовал только Инь. Ян же в основном применялась им лишь для укрепления тела и техник. Но раз это самое укрепление происходило ещё внутри него, то на выходе в тех же техниках никаких частиц Ян не оставалось. Таким образом, раскрыть, что Кай использует одновременно и Инь, и Ян, теперь было практически невозможно. Поэтому он и не опасался активировать татуировку на публике. Разве что Изначальную Вспышку не стоило демонстрировать окружающим, так как такое применение Ян явно скрыть не удастся.
        - Хорошо, я согласен, - ответил Кай Чагу. - Но только при одном условии: ты расскажешь, зачем тебе моя кровь и затем поклянёшься, что будет именно так и никак иначе. Естественно, если она нужна тебе для того, чтобы передать кому-то, нанести мне вред, следить за мной или ещё для чего-то подобного, то я тебе точно ничего не передам.
        - Понятно, - покивал дорган. - Ну-у-у… - протянул он, - хорошо. Но пока смысла в клятве нет. Вот как выиграю, так и дам её. А теперь приступим к бою. Вижу, ты уже готов, не так ли?
        Кай прищурился, на секунду замолчав.
        - Верно… - сказал он, находясь уже за спиной оппонента.
        Фигура Чага вмиг была разрублена вдоль талии, вот только она тут же рассеялась, оказавшись всего лишь остаточным изображением. Сам же дорган находился уже над Каем, в ударе опуская свою пятку на его голову. Однако достигнуть цели ему было не суждено. Техника Морозного Дыхания, созданная Каем во время пребывания в ледяном кубе, обладала действительно огромным потенциалом…
        Нога Чага стала покрываться инеем, а её движения замедляться. Этого Каю хватило, чтобы избежать атаки и тут же контратаковать, выпустив несколько волн тьмы со своих клинков. Но уклоняться противник не стал. Техники обрушились на Чага, но не оставили на нём ни царапины, лишь оттолкнув назад.
        «Что это было? Как только техника приблизилась к нему вплотную, я сразу же потерял контроль над энергией и частицами законов. Затем они сразу же были рассеяны, так и не достав до Чага», - моментально осознал Кай, впервые лишившись контроля над своими же силами.
        После первой стычки воины вновь оказались на дистанции друг от друга.
        - Неплохо, - хмыкнул Чаг, после чего шокировал зрителей: - Тогда, пожалуй, я тоже воспользуюсь техниками.
        Дорган исчез, а Кай в тот же миг ощутил, как его брюхо разрывается и внутрь проникает кулак противника. Следом парня оторвало от поверхности платформы и подняло в воздух. Но не успел он прийти в себя от последствия удара, как Чаг появился уже слева от него. Излучающая золотистый цвет некой техники голень Элементалиста стремительно приближалась к голове Кая. Неведомым образом ему удалось прикрыться руками, кости в которых моментально оказались раздроблены. Но благодаря этому он всё же защитил голову.
        Чаг вновь приблизился к Каю на безумной скорости, как вдруг прямо перед его лицом появилась маленькая гудящая чёрно-белая сфера. Кай ничуть не опасался использовать Технику Гравитационного Коллапса Инь Ян перед всеми. Да, в ней имелась Ян, но с таким обилием элементов внутри и идеальным контролем энергии любому наблюдателю даже за пару секунд (а больше она и не существует) будет невозможно определить, из чего состоит техника. Это Кай уже проверял в тренировках с Ашциллой и Рун’Таном.
        Яркая вспышка, которую было видно во всём городе, накрыла платформу. Звук взрыва разнёсся на многие километры, заставив вздрогнуть даже людей внизу на площади.
        - Чёрт, это было больно! - сплюнул окровавленный Чаг, стоя внутри полуразрушенного барьера, созданного им в последний миг.
        «Отлично. Значит, его странная защита не всемогуща. Чем большей мощью обладает техника, тем, видимо, сложнее ему её рассеять…» - кивнул Кай, остановившись на краю слегка потрескавшейся после взрыва платформы.
        - Вот ты значит как… - быстро регенерируя, оскалился Чаг. - Хорошо, тогда я буду осмотрительнее.
        Но не успев сделать и шага, он внезапно осознал, что Кай исчез.
        Рефлексы Чага среагировали раньше, чем его разум. Прикрывшись локтями, он вовремя защитил лицо от пары острейших клинков. На его руках появились два длинных, но неглубоких пореза, а сам дорган был вынужден сделать шаг назад, чтобы не отлететь из-за чудовищной мощи удара противника.
        Кай же продолжил мелькать вокруг оппонента с безумной скоростью, осыпая его плоть жутко мощными, но малоэффективными против Чага ударами клинков. Несколько раз он даже снова выпустил Технику Гравитационного Коллапса Инь Ян, вынуждая доргана уйти ещё глубже в защиту. Вот только даже это особо не помогало. Единственное, что более-менее работало, так это Холод Пустоты, который заставлял Чага замедляться, так как был способен заморозить даже ту странную силу. Недавно созданная Техника Морозного Дыхания действительно оказалась крайне грозным оружием. Да и в целом концепции в данной ситуации были гораздо эффективней обычных элементов, как меч и пространство.
        Но сам Кай тем временем быстро выдыхался. Чтобы настолько повысить свою скорость и мощь, ему пришлось пожертвовать большей частью выносливости и стойкости. Находясь в состоянии Частичной Трансформации, он был способен раз в сутки временно перераспределять свои характеристики, усиливая одни за счёт ослабления других. Благодаря этому Кай в очередной раз превзошёл самого себя, став по-настоящему чудовищно быстрым. Он обрёл такую скорость, что даже с Предельной Концентрацией второго уровня, которая в усиленной с помощью Ян форме активировалась вместе с Техникой Пришествия Владыки Войны, ему всё равно было непросто поспевать своим сознанием за собственным же телом.
        «Что же не так с этой защитой? Она рассеивает чужие техники на подходе, а физические атаки словно сперва сталкиваются с дополнительным невидимым барьером у кожи Чага, - продолжая атаковать, анализировал силу противника Кая. - А что если…»
        У парня появилось предположение насчёт природы странной силы Чага, которое он сразу же поспешил проверить. Раскрыв Поле Превосходства, Кай тут же сжал его вокруг противника. Естественно, это никак не повлияло на доргана, чья воля была сильнее, однако мечник продолжил давить, параллельно не прекращая атаковать.
        В конечном счёте предположение Кая оказалось верным. Из-за постоянно усиливающегося давления Поля Превосходства Чагу стало действительно сложнее держать защиту.
        «Как я думал. Его защита - это уникальное умение, основанное на воле. Что-то наподобие моего Поля Превосходства или Опустошения Слабых Рейзела, - в конце концов осознал Кай. - Именно поэтому та „плёнка“, которой покрылся Чаг, показалась мне немного знакомой».
        Атаки со стороны Кая продолжились. Стараясь одолеть Чага раньше, чем выдохнется сам, он в итоге всё же добился определённого результата. Однако довольно неожиданного.
        Израненная правая рука доргана внезапно полностью покрылась густой рыжей шерстью, когти на ней серьёзно удлинились, а затем сама конечность и вовсе увеличилась до гигантских размеров. Накачанная звериная лапа едва ли не втрое превышала в размерах самого Чага.
        Кай оказался слегка удивлён, но натиск не замедлил. Он молниеносно приблизился к оппоненту, но внезапно ощутил сильную опасность. Вот только исходила она отнюдь не от противника…
        Оба воина мгновенно отпрыгнули, тем самым избегая мощного огненного луча, сравнимого с пиковой Королевской техникой, выполненной обычным Священным Лордом первого уровня. Подобная атака представляла угрозу даже для Чага.
        Оба парня повернулись к источнику атаки. В центре платформы они увидели трёхметрового металлического воина, усеянного мощными энергетическими кристаллами. С ладони именно этого существа и сорвался тот луч пламени.
        Ну а секунду спустя до сих пор действующее на платформе гравитационное давление резко усилилось в десятки раз. Кай и Чаг были вынуждены моментально припасть к поверхности и сконцентрировать немалую часть сил для сопротивления этому, чтобы не улететь прочь.

* * *
        Немногим ранее.
        Зрители со всего Подлунного города пребывали в глубочайшем шоке. Сперва неизвестный хилый на вид дорган одним хлопком сбросил с платформы подавляющее большинство участников, попутно разрушив первый барьер вокруг неё. А затем уже второй неизвестный боец - всего лишь пиковый Заклинатель, - отправил в долгий полёт гения в одеждах личного ученика Подлунной Секты банальным касанием пальца.
        Ну а что началось потом… Наблюдающие за платформой артефакты не были рассчитаны на подобную скорость участников, из-за чего зрители могли увидеть лишь две мелькающие на безумных скоростях фигуры. Впрочем, даже не видя ничего конкретного, все наблюдающие за Битвой Гениев прекрасно понимали, что оба бойца на порядок превосходят любое их понимание о таланте и силе в целом.
        Происходящее на платформе привлекало к себе всё больше и больше внимания. Трактиры, городские площади и прочие места, где велась трансляция, наполнялись толпами разумных. Информация о невероятном сражении распространялась среди горожан и гостей города словно пожар. В стороне не оставались даже важные личности Подлунной Секты, такие как верховные старейшины и их ученики.
        А тем временем в одной роскошной комнате старый Священный Лорд от злости сжимал подлокотники кресла. Дорогое и крайне прочное дерево легко крошилось в его руках, словно было сделано из песка.
        - Откуда?.. ТВОЮ МАТЬ, ОТКУДА?!ОТКУДА ВЗЯЛИСЬ ЭТИ СУКИНЫ ДЕТИ, Я ВАС СПРАШИВАЮ?! - кричал старейшина Виктум в пустоту, содрогая своим мощным голосом стены. - Они не уступают Подлунным Монстрам. Нет! Они даже сильнее их! Первый ограничивает себя в элементах, используя только Путь Тела, а второй и вовсе является только пиковым Заклинателем! ЭТО! ПРОСТО! НЕВОЗМОЖНО!Ну почему?!.. Почему такие чудища появились именно в тот момент, когда должен был исполниться мой план?! Столько лет подготовки, и всё коту под хвост! - резко поднялся Священный Лорд, с силой бросив кресло в стену. - Дерьмо! Ученик полный слабак на их фоне, а на воздействие платформы им вообще плевать! Но ладно, ладно… Ещё ничего не кончено! Гоппер! - повернулся он к создателю платформы. - Время ещё не вышло. Включай третью фазу!
        - Но ведь Чатрида уже вылетел, - сжался Гоппер, - так зачем тогда разрушать платформу и…
        - Ты! Ублюдок! - схватил Виктум подчинённого за горло, подняв в воздух. - Либо ты сейчас же включишь третью фазу и сделаешь всё, чтобы те твари вылетели с платформы до завершения обратного отсчёта, либо я сделаю так, что ты навсегда вернёшься на свой сраный северный континент к тупорылым варварам и никогда не получишь повышения в секте! Я клянусь, Гоппер! Не зли меня сейчас!
        - Д-да… да, - захрипел начальный Священный Лорд. - Я… всё сделаю…
        - Действуй! - бросили Гоппера на пол.
        - Сейчас, сейчас! Несколько секунд! - стал копошиться артефактор, доставая пульт управления платформой.

* * *
        - Голем… - произнёс Чаг, вернув правую руку в прежнее состояние.
        «Что это было? - мельком отметил эту метаморфозу Кай. - Очень похоже на Полную Трансформацию, но почему тогда только рука? Да и Чаг, наоборот, стремиться убрать это, а не проявлять. В тот момент я ощутил, как та „плёнка“ из-за моих ударов полностью истощилась в области его правой руки, а сейчас он вернул её, убрав эту гигантскую лапу. И что тогда выходит? Неужели он уже в состоянии Полной Трансформации, которую „сжимает“ своим особым умением? Получается, он всегда находится в этом состоянии? Если так, то это объясняет его огромные параметры и без использования техник…»
        Мгновением спустя два огненных луча выстрелили из центра платформы, и Каю с Чагом вновь пришлось переместиться. А под усилившимся давлением сделать это вовремя оказалось гораздо сложнее, отчего в итоге оба парня всё же частично попали под удар голема.
        - Ты действительно потрясающ, Кай Арнхард! - выкрикнул дорган, продолжая уклоняться от непрекращающихся атак голема. - Но пора заканчивать!
        «Это же ведь не будет нарушением уговора, правильно?» - на миг задумался Чаг, а затем просто пожал плечами.
        Мгновенье спустя доргана с головой накрыло выпущенное големом пламя. По крайней мере, так на секунду показалось шокированной толпе зрителей. Из-за недостатка артефактов трансляции даже Священные Лорды не смогли ничего понять. Только один Кай увидел неимоверно быстро мелькнувшую фигуру противника.
        «Он почти приблизился к моей скорости. Он тоже воспользовался энергией души. Но ещё… его техники стала другими, - моментально осознал Кай. - До этого он использовал техники из Облачной Обители. Это точно. Но теперь он применил другие. Не знаю, откуда они, но абсолютно точно не из срединных миров. Такое качество… его техники не уступают даже тем, которым меня обучала Ашцилла».
        Глядя, как Чаг приближается к нему словно в замедленной сьёмке, Кай выпустил несколько гудящих и переливающихся тьмой и светом сфер. Череда взрывов вновь сотрясла платформу, оставив на ней множество повреждений.
        Чага тоже задело, однако его новая защитная техника и техника покрова оказались на порядок прочнее использованных ранее. А с учётом особого умения воли, то он и вовсе остался практически невредим.
        К счастью, Кай был готов к подобному. Раз противник стал использовать более качественные техники, то попросту не могло быть такого, что и его защита тоже не улучшится. Поэтому целью мечника было не навредить этой атакой доргану, а выиграть себе как можно больше времени.
        И Кай достиг желаемого.
        Выстоявший Чаг ринулся вперёд, как вдруг на него хлынуло целое облако льда, насыщенное огромной порцией энергии души. Над платформой вмиг образовалась настоящая снежная буря, замораживающая всё на своём пути. В прошлом, чтобы создать нечто подобное Каю потребовалось призвать неимоверное количество частиц Холода Пустоты, а затем управлять им при помощи пространственных манипуляций. Но сейчас же он просто дышал…
        Техника Морозного Дыхания в очередной раз открылась Каю с новой стороны.
        Голем был моментально заморожен, а сама платформа стала медленно покрываться льдом. Что же касалось Чага, то он сразу же потерял Кая из виду. Холод Пустоты обладал отличной духовной изоляцией, так что такое количество частиц вмиг скрыло мечника от восприятия доргана. Ну а вместе с этим трансляция прервалась. Наблюдающие за платформой артефакты оказались заморожены, отчего ответственные за Битву Гениев члены Подлунной Секты поспешили запустить запасные. Однако даже когда трансляция почти сразу восстановилась, увидеть обоих бойцов зрители всё равно не смогли. Гигантское облако снега скрывало всю платформу от остального мира.
        Чаг оказался в ловушке. Техника Кая не позволяла ему увидеть противника, сковывала движения и вынуждала концентрироваться только на защите. Но будто этого было мало, так и сам Кай снова начал атаковать. Вновь разразившись скоростью, он стал мелькать рядом с Чагом, обрушивая на него десятки и сотни ударов клинками.
        - Неплохо! Неплохо! - вдруг закричал Чаг. - Но этого всё ещё мало!
        Следом, продолжая защищаться, он сделал крайне глубокий вдох. Парень набрал в себя столько воздуха, что даже его рёбра начали трещать от давления. Поэтому секунду спустя он резко выдохнул…
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А… - настоящей ударной волной разнёсся во все стороны рёв Чага. - …А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - разошёлся он громом по всему городу, пугая детей и вынуждая дрожать крыши домов.
        Трансляция на пару секунд прервалась, а смертные на площади под платформой резко похватались за уши. У многих пошла кровь и пропал слух, а некоторые и вовсе лишились сознания, упав на землю. Что удивительно, барьер вокруг платформы ни капли не пострадал. Он был предназначен для сдерживания энергии и частиц законов, однако самый обычный звук удержать не сумел.
        Так или иначе, но Чаг достиг желаемого - буквально сдул созданную Каем снежную бурю своим криком.
        - Вот ты где! - сверкая клыками, заулыбался дорган. Он наконец-то увидел противника.
        Каю рёв оппонента никак не повредил, поэтому он вновь ринулся к нему на полной скорости. Но ждать очередную атаку Чаг не собирался. Он резко принял боевую стойку, а затем внезапно опустил кулак вниз…
        - Сто-о-о-о-о-о-ой!!! - одновременно с этим раздался отчаянный крик в одной роскошной комнате.
        Удар. Взрыв.
        Платформа моментально разлетелась на куски. Кай, Чаг, замороженный голем и обломки гигантской конструкции тут же полетели вниз. Однако бой продолжился.
        Два воина отталкивались от частей разрушенной платформы, сближаясь друг с другом. Учитывая их умопомрачительную скорость, для них падающие обломки еле-еле двигались в сторону земли, будто вообще застыв во времени.
        Из-за сильного воздействия Техники Морозного Дыхания Чаг всё ещё был медленнее Кая, однако отказываться от атаки он не собирался. На этот раз он планировал использовать козырь, чтобы поставить точку в этом сражении.
        Кай видел это, поэтому также был готов к финалу.
        Элементалист и Заклинатель сблизились в мгновение ока.
        «Разрушающий Миры Кулак», - использовал Чаг одну из сильнейших техник в своём арсенале, насытив её немалым количеством энергии души.
        Правая кисть доргана покрылась серебристыми узорами. В тот же миг он совершил удар, выпустив неимоверную мощь в сторону Кая.
        «Прикосновение Небытия. Тело Тьмы. Гравитационный Коллапс Инь Ян. Защитный Разлом. Нерушимый Куб. Морозное Дыхание», - в один миг сплёл Кай множество техник, действуя одновременно с противником.
        Мгновенье спустя к превращающемуся в тёмный туман Каю приблизился гигантский иллюзорный кулак, сгибающий даже пространство вокруг, а к Чагу добрались шесть гудящих сфер, поток замораживающего даже воздух хлада и кое-что незримое, но крайне разрушительное.
        Время словно замерло на миг, а затем в небесах появилась невероятно яркая вспышка. Пропали все звуки. Мощнейший свет озарил город, вынуждая многих его гостей и жителей прикрывать глаза руками.
        Но вскоре всё закончилось. Сияние исчезло, и все зрители вновь смогли наблюдать за происходящим.
        После обмена ударами Кай лишился доспеха из чешуек. Он больше не мог поддерживать Частичную Трансформацию, как и Технику Пришествия Владыки Войны. Его тело было изломано, а душа практически полностью истощена. Ещё немного нагрузки, и Кай оказался бы настолько обессилен, что потом проиграл бы любому Заклинателю. Даже максимально посредственному.
        Что же касалось Чага, то силы у него ещё оставались. Его грудная клетка была разорвана, а нижняя челюсть и все четыре конечности буквально стёрты из реальности. Вот только дорган всё равно активно регенерировал. У него ещё хватало духовной выносливости, так что он был готов продолжить бой, как только восстановится.
        «Не успею вернуть ноги. Значит, ничья? - мысленно хмыкнул Чаг, вспомнив правила Битвы Гениев и взглянув на таймер, который отсчитывал последние семь секунд. - Бой был великолепен, но неужели она ошиблась? Хах… В любом случае…» - дорган резко осёкся.
        Приближаясь к земле, он глядел на Кая, который его же ударом и тем взрывом был отброшен вверх. Казалось, платформа разрушена, да и оба воина не способны продолжать участие в Битве Гениев. Однако сдаваться Кай не планировал.
        Только сейчас Чаг заметил, что обломки платформы не разлетелись во все стороны, а куда-то пропали. И, как оказалось, исчезли они по вине как раз таки Кая. Ибо в последний миг парень переместил их себе в отдельное Хранилище. К счастью, создавать новые пустые пространственные карманы браслеты участников Битвы Гениев никак не мешали.
        Теперь же Кай вернул обломки платформы, после чего обволок их Полем Превосходства. Куски разрушенной платформы стали собираться воедино, словно время обернулось вспять. И как только они сформировали некое подобие былой конструкции, вся она вмиг заледенела.
        Взгляд Чага резко сместился к центру платформы. В нижней части не хватало многих кусков, поэтому можно было свободно увидеть яркое энергетическое ядро платформы, которое и заставляло её парить.
        Таким образом отсчёт завершился. Едва находящийся в сознании Кай остался последним на платформе.
        «Чёртов паршивец! - словно восхищаясь Каем, мысленно воскликнул Чаг. - Ты с самого начала спланировал это! Однозначно! Ядро не уцелело бы в том взрыве! Да и мои раны. Ты решился встретить мой удар, дабы точно лишить меня рук и ног, чтобы я сейчас никак не смог вернуться на восстановленную платформу! Превосходно!»
        - А-ха-ха-ха-ха… - рассмеялся дорган, как только его челюсть восстановилась.
        Практически достигнув земли, Чаг в последний момент решил взглянуть на самого Кая. Из-за платформы он не мог его увидеть, однако кое-что ему помогло…
        Вытянутый зрачок в левом глазу Чага стал человеческим, а цвет радужки сменился с жёлтого на неестественный фиолетовый. Мир для доргана окрасился новыми красками. Платформа перестала быть помехой, и он увидел астральное тело стоящего на одном колене Заклинателя. Мгновенье спустя из изменившегося глаза хлынула кровь, а Чаг ощутил сильную боль, вынудившую его вернуть всё в норму.
        «Это точно Ты! Как там она говорила? „Даже с разницей в границу ступени он всё равно победит тебя, если ты ограничишься только своим основным элементом“, правильно? Не думал, что это будет в таком смысле, но всё же победа за ним, - заулыбался Чаг, врезавшись в барьер для зрителей. - Это действительно Ты!»
        Глава 6. Подделка
        - Ну и как там наш здоровяк? - спросил обернувшийся Шакс, как только Битва Гениев завершилась.
        - Старший брат Глефус и правда имеет потрясающую стойкость! - поднял взгляд Феликс, всё это время занимавшийся лечением великана. - Он отделался только переломом пары рёбер, небольшим внутренним кровотечением и лёгким сотрясением мозга. Это если не считать множества микротравм по всему телу из-за ударной волны. Думаю, в течение получаса он придёт в себя и к завтрашнему дню полностью восстановится.
        - Действительно, стойкий… - прокомментировала Лилия, продолжая глядеть на спускающуюся обледенелую платформу. - Такой удар мог бы и убить Глефуса, будь он самым обычным Элементалистом начальной стадии и не великаном из рода бронированных.
        - Наблюдательная-то какая, - насмешливо хмыкнул Шакс, но девушка его полностью проигнорировала.
        - Кто же знал, что этот Чаг настолько сильный, а ещё… громкий, - сказал Ивсим, потирая уши.
        - Ага… И Старший ведь сражался с ним практически на равных, - произнёс Феликс то, о чём думали и все остальные, но никто не решался озвучить.
        «Прошло всего-то шесть лет, но ты уже настолько впереди… - сжались кулаки у Лилии. - Вспоминая сейчас ту нашу дуэль, когда мы только познакомились, мне становится смешно… и страшно. Чудовище, которое в то время всего лишь было лишено полноценных наставников и нормальных ресурсов…»
        «Как же глупо… - покачав головой, печально усмехнулся Ивсим. - В Никриме мне повезло попасть в секту, прибывшую аж из ближних миров. У меня был доступ к таким знаниям и ресурсам, какие невозможно найти даже во всём регионе Мальтона. Я считал, что мне безумно повезло. Что я больше никогда не буду настолько же бесполезным, каким был на Земле. Но у судьбы, видимо, тоже есть чувство юмора. Казалось, я стал намного сильнее, вот только пропасть между нами только увеличилась за эти годы. Похоже, уже скоро я не смогу идти рядом с тобой, Кай. Я благодарен за то, что сумел взобраться так высоко, лишь шагая рядом… Но теперь я слишком отстаю. Боюсь, уже скоро ты умчишься за горизонт, а я так и продолжу смотреть тебе вслед, будучи не в силах догнать».
        «Старший как всегда невероятен! - с фанатичной преданностью глядел на Кая Феликс. - Прошло только пять лет, но вы уже настолько сильны! Жаль только, что я слаб… Помимо неплохого фундамента, уровня контроля энергии и духовного восприятия, у меня нет никаких особых талантов. Даже стихия у меня только одна. Неужели вскоре я буду вынужден оставить Старшего? Похоже на то… Но в любом случае я не остановлюсь! Что бы ни произошло, я всегда буду стремиться к новым вершинам! Спасибо, Старший, что открыли мне глаза на боевые искусства. И спасибо, что позволили следовать за вами все эти пять лет», - низко поклонился эльф, ничуть не смущаясь взглядов окружающих.
        «Похоже, все думают приблизительно об одном и том же, - прикрыв глаза, усмехнулся Шакс. - Далеко же ты забрался дружище. Неужели и мне скоро будет впору звать тебя старшим братом?.. Даже Глефус и Норвуд уже не способны с тобою тягаться, Кай. Не стыдно так обгонять нас, а? А ведь если не произойдёт чуда, то наша маленькая компашка уже скоро полностью распадётся. Все здесь понимают, что идти рядом с таким гением очень выгодно для собственного же развития, как бы это эгоистично ни звучало. Но если всё так и продолжится, то идти за тобой уже в ближайшее время будет слишком опасно. Хех… Значит, пора перестать лениться и поскорее освоить пятый приказ дара прародительницы, иначе даже мне будет грозить опасность оказаться за бортом судна под названием „прущий сквозь любые препятствия ледяной монстр“. Что ж, значит, потратим этот месяц не на развлечения…»
        Сам Кай тем временем наконец спустился. По завершении отсчёта платформа стала возвращаться к земле, где уже и развалилась окончательно, так как поддерживать её Полем Превосходства и Холодом Пустоты парень перестал.
        Спрыгнув на площадь с десяти метров, безумно уставший Кай спокойно зашагал вперёд, пока молчаливая толпа покорно расступалась перед ним. Добравшись до восстановившегося Чага, он окружил себя и его непроницаемым для духовного восприятия даже начальных Небесных Монархов ледяным кубом.
        - Победа за мной, - сказал Кай.
        - Я как бы заметил, - хмыкнул дорган, окинув взглядом человека, а затем и ледяной барьер. - Не стоит во мне сомневаться, я выполню условия спора. В ближайшие дни ты получишь свиток с моими воспоминаниями и размышлениями по поводу моей силы. Называется она, кстати, Полным Подчинением.
        - Попробую тебе поверить, - холодно ответил мечник. - И ещё… не смей больше донимать моих друзей.
        - Ты мне угрожаешь? - насмешливо спросил Чаг, скрестив руки на груди.
        - Скорее, предупреждаю.
        - Вот как… а разве ты им мамочка, чтобы жопы подтирать? Великан сам полез в эту битву и тем более прямо на меня, за что и поплатился. И сопляк тот… который с картами мухлевал, тоже должен был понимать, как глупо и опасно пытаться дурить более сильных. Так что же, будешь игнорировать, что они воины и сами должны отвечать за свои поступки, или всё-таки перестанешь нести херню?
        - Ты прав. Они знали, на что идут. Но так или иначе, не думай, что я буду просто стоять в стороне, даже если мои друзья сами решат рискнуть.
        - Да-а-а?.. И что же ты сделаешь? Не путай победу в этом испытании с возможностью одолеть меня в настоящем бою. Ты уже едва стоишь на ногах. Так что же ты сможешь?
        - Если так хочешь узнать, то просто подожди пару лет.
        - Забавно… Ну тогда я тебя тоже просто предупрежу, - взглянул Чаг мечнику в глаза. - Вот знаешь, если кто-то тревожит сон хищника, то терпеть это он явно не будет. А ещё… тащить в гору бесполезный груз далеко не всегда может быть полезным делом. Хорошенько подумай над этим, - постукал дорган указательным пальцем себе по лбу, после чего развернулся, чтобы уйти.
        - Это не всё, - внезапно сказал Кай, вынудив собеседника остановиться.
        - Ну не разочаровывай меня ещё сильнее, Кай Арнхард. Хватит с меня этой глупой темы!
        Вместо ответа Кай снял браслет участника Битвы Гениев, а затем достал из Хранилища один крупный Лазурный Кристалл. Следом из ладони парня вырвались тысячи частиц Холода Пустоты. Используя последние силы, он сплёл общеизвестную в средних мирах технику, с помощью которой в конце концов создал необходимый предмет.
        [Частица Мудрости: концепция Холода Пустоты]
        Уровень понимания: максимальный.
        Уровень силы концепции создателя: пиковое качество Королевского ранга.
        Описание: Частица Мудрости, созданная Заклинателем пиковой стадии. Мастер призвал и запечатал в ней частицы концепции Холода Пустоты максимального понимания, что при его уровне развития соответствует силе пикового качества Королевского ранга. При насыщении Частицы Мудрости энергией она начнёт излучать запечатанные частицы, которые можно использовать для созерцания и изучения концепции Холода Пустоты.
        - Она твоя, если расскажешь про Изао, - сообщил Кай. - Зачем вы сблизились с моим друзьями? Почему Изао использовал духовную технику на них? Какие у него силы? Цели?
        - Ты смотри-ка! Вот можешь же по нормальному! - усмехнулся Чаг. - Ладно, я согласен. Но тут и рассказывать-то нечего. В общем-то, Изао… он… слабак. Так и не сумел нормально освоить наследие… - презрительно поморщился Элементалист. - Владеет Путём Души, Разума и Копья. Сфер нет. А почему мы сблизились тогда с твоими друзьями?.. Ну-у… мне Изао предложил познакомиться с тобой, как последним Первым в Облачной Обители. Я заинтересовался. Слышал о твоей силе, вот и пошёл. Хотел сразиться, и даже пытался спровоцировать тебя, но ты не повёлся. А что касается желаний самого Изао, то хрен его знает, - пожал плечами дорган. - Мне о своих целях он не докладывает. А так, то мы с ним только косвенно знакомы. Технику же использовал он только ради упрощения сближения с друзьями твоими. По крайней мере, мне он так сказал… Но, в любом случае, знай, Изао хоть и слабак, но он всё равно очень опасен… - серьёзно предупредил Чаг.
        - И это всё, что ты можешь сказать? - изогнул бровь Кай. - Как-то маловато…
        - Ну уж прости, большего не знаю, - фыркнул раздражённый дорган. - Подписывать же духовные контракты или отчитываться под клятвой я не собираюсь. Если не хочешь давать за такое Частицу Мудрости, то это твоё право. Можешь засунуть её себе в жопу. Лебезить за ресурсы - это не для меня.
        - Почему ты считаешь Изао опасным? - проигнорировал возмущения Чага Кай.
        - Жуткое сочетание Пути Души и Пути Разума делает его настоящим мастером кошмаров и духовных ловушек. А ещё он единственный сумел овладеть тем копьём… как его?.. Точно, Ключом Пятого Желания! То есть, для нашей экспедиции он сейчас важнейшая фигура. Только он может открыть императорский дворец Бутульгайза. Ну и ко всему прочему Изао всё ещё имеет огромный потенциал в боевых искусствах, - объяснил Чаг, мысленно добавив: «Неспроста же она выбрала и его тоже…»
        - Бельтейза, - на автомате поправил Кай.
        - Да плевать!
        «Что скажешь?»
        «Увы, но ничего не скажу, - ответил Рун’Тан. - Я пытался в бою счесть его воспоминания, когда ты на миг дал мне контроль над телом, но ничего не вышло. Всё из-за необычной техники, наложенной на его душу. Впервые вижу такую. Наверное, не ошибусь, если скажу, что это часть божественного дара, которым явно обладает Чаг».
        «Божественный дар?»
        «Любое божество способно создать свою уникальную личную силу, выходящую за рамки привычного мироздания. Такое никакой техникой не повторить. Но эту силу можно передать Истинным Мастерам или даже смертным. Конечно, если особым образом упростить её. В итоге это и будет называться божественным даром. Как минимум, у твоего друга Шакса есть такой».
        «Неожиданно… А что насчёт Ашциллы?»
        «Не знаю, парень. Она не та, кого я могу незаметно проверять. Но думаю, что у неё нет никакого дара».
        «Почему? Её мать же богиня».
        «Так-то это так, но у божественных даров имеется один неприятный минус. Это чужая заёмная сила. Для смертного и Истинного Мастера она будет очень полезной, но не для бога. Ведь если самому стать божеством, имея уже чей-то божественный дар, то он полностью раскроется в тебе. В итоге вместо того, чтобы создать новую уникальную силу, подходящую персонально тебе, ты будешь вынужден продолжать использовать чужую. А как бы хороша она ни была, использовать её на том уровне, что и создатель самой силы, ты никогда не сможешь. Исправить же это можно только в том случае, если превзойдёшь в могуществе того бога, от которого и получил дар. Следовательно, для тех, кто точно способен стать божеством, принимать божественный дар не очень-то и выгодно».
        «Понятно».
        - Бери, - обратился Кай к Чагу. - Частица Мудрости твоя. Скажешь, зачем она тебе?
        - Ну так никогда не поздно изучать что-то новое, - усмехнулся дорган, спрятав вещицу в Кольцо. - Но если серьёзно, то логично, что пользователю обычного холода, - покрыл Чаг свою руку льдом, - будет интересно взглянуть и на что-то подобное.
        Кай же нахмурился. И не из-за слов Чага, а от продемонстрированного им элемента холода. А если точнее - то от скрывшейся внутри льда мощи, которая не ускользнула от энергетического взгляда мечника.
        «Это же…»
        «Не могу поверить, - изумился Рун’Тан. - Настоящая Сфера всего лишь у срединного Элементалиста?!»
        - Ещё есть вопросы? - спросил напоследок дорган.
        - Только один.
        - Я само внимание!
        - Кто ты такой?
        На это собеседник вдруг прищурился, а затем…
        - А-ха-ха-ха-ха-ха… - искренне рассмеялся дорган. - Я Чаг. Просто Чаг… Что ж, до встречи, Кай Арнхард.
        Развернувшись, он зашагал к стенам ледяного куба. И судя по тому, что Чаг и не думал замедлять шага, выйти он был намерен в любом случае. Так что Кай не стал сопротивляться, а просто развеял технику.
        Тем временем толпа на площади никуда не делась. И когда ледяной куб пропал, все зрители вновь смогли увидеть двух воинов, поразивших их сегодня до глубины души.
        - А ВОТ И НАШИ ФИНАЛИСТЫ! КАКОЙ БОЙ! КАКАЯ МОЩЬ! - сразу же раздался голос ведущего. - ПОПРИВЕТСТВУЙТЕ ЖЕ ЭТИХ НЕВЕРОЯТНЫХ ГЕНИЕВ, ПРОДЕМОНСТРИРОВАВШИХ НАМ СТОЛЬ ФАНТАСТИЧЕСКИЙ ПОЕДИНОК!
        В тот же миг толпа словно сорвалась с цепи. Тысячи криков разразились по всему городу в один момент. Шум голосов и свиста переполнил улицы и площадь. Однако долго довольствовать овациями Каю и Чагу не удалось. Звукоизолирующий барьер вскоре накрыл их.
        - Рад приветствовать подобных гениев у себя в городе, - приблизился к парням дикий эльф-старик, находящийся в окружении троицы элитных стражников в кроваво-красных доспехах, коих обычно можно было встретить только у Врат Ойкумены. - Я мэр Подлунного города, а также один из старейшин Подлунной Секты. Зовите меня Виктум.
        - Рады приветствовать мастера Виктума, - поклонились Кай с Чагом Священному Лорду девятого уровня, выразив своё почтение.
        - Не будем ходить вокруг да около, а сразу перейдём к делу. Думаю, вы и так догадываетесь, зачем я здесь.
        - Пригласить нас в Подлунную Секту? - сказал Чаг.
        - Вы совершенно правы, юноша, - кивнул старейшина. - То, что вы продемонстрировали сегодня, позволит вам уже сейчас стать личными учениками самого Патриарха. И хотя у него уже есть трое личных учеников, я считаю, никому другому он вас точно не передаст, - фальшиво улыбнулся Виктум.
        - Это большая честь для меня, но, к сожалению, вынужден отказаться, - поразил старейшину и стражников своим ответом Чаг. - Я никак не могу задержаться в этом мире. Я дал клятву одному Великому Мастеру, поэтому должен продолжать свой путь.
        - Ты уверен? - спросил ошарашенный Священный Лорд
        - Клятва есть клятва, мастер Виктум. Цена нарушения - моя жизнь.
        - Я понимаю, - успокоившись, в итоге ответил старейшина.
        «Пускай с ним потом сам Патриарх или кто-то из Совета беседует…» - решил он.
        - А что же насчёт тебя, юноша? - посмотрел Виктум на Кая.
        - Благодарю за предложение, но у меня уже есть наставница, оставлять которую я не желаю.
        - Никто не запрещает иметь сразу двух учителей. В нашей секте найдётся место и для твоей наставницы.
        - При всём уважении, но не думаю, что она согласится.
        - Всё же считаю, что нам стоит спросить. Где сейчас твоя наставница?
        - Наверное, она всё ещё разговаривает с Великим Мастером Фансолионом, - заставил Кай старейшину вздрогнуть, произнеся это имя, - которую он сегодня лично пригласил на беседу.
        «Патриарх? Пригласил на беседу? Лично?! - недоумевал Виктум. - Что за бред? Великого Мастера уже давно не видели даже верховные старейшины Совета. Он ведь ушёл в глубокую медитацию, и ещё долго будет в ней! Так что за вздор тогда несёт этот ублюдок? Кто такой мог прибыть, чтобы Патриарх решился прервать своё созерцания законов? Даже пиковые Небесные Монархи не удостаиваются такой чести. Это однозначно должен быть кто-то В Шаге от Божественности, как и он сам! Но в город не прибывало подобных мастеров. Ни с других земель Мальтона, где попросту нет таких воинов, ни через Врата Ойкумены. Я проверял все отчёты! Так неужели этот идиот решил меня обмануть? Издевается, что ли?! Думает набить себе цену побольше?! Мелкая тварь, нарушившая все мои планы! Ну раз ты так хочешь, то будет по-твоему!»
        - Понимаю. Значит, твоя наставница действительно Великий Мастер, раз наш Патриарх лично пригласил её к себе на разговор, - с улыбкой ответил Священный Лорд. - Тогда, полагаю, тебе и правда нет смысла вступать в нашу секту. В таком случае могу лишь пожелать тебе удачи на пути боевых искусств.
        «Ха! Сукин сын! Съел?! - мысленно смаковал победу Виктум. - Небось, хотел, чтобы я тут изгалялся перед тобой и упрашивал вступить к нам?! Думал, что своими лживыми россказнями про сильную наставницу вынудишь нас в отчаянии бороться за тебя?! Ублюдок! Ты действительно безумно гениален в боевых искусствах, но в общении ты просчитался! Патриарх страшно ненавидит обманщиков! И сейчас ты соврал мне! Соврал тому, кто в данный момент представляет интересы лично Великого Мастера Фансолиона! Солгав мне, считай, что солгал прямо ему! И будь ты хоть сто раз гением, Патриарх лжеца в ученики никогда не возьмёт! Прецеденты уже были. Ты сам уничтожил своё будущее положение!»
        - Что ж, а теперь я обязан поздравить тебя с прекрасной победой в Битве Гениев! И конечно же, необходимо вручить победителю его законную награду! - притворно улыбаясь, громко объявил старейшина, заранее убрав звукоизолирующий барьер.
        Следом к ним приблизился старый слуга с особой шкатулкой.
        - Итак, какое же сосредоточие ты выбрал? - поинтересовался Виктум.
        - Сосредоточие Чистого Оружия, - чётко ответил Кай. Среди всех ему подходила только эта награда.
        - Прекрасно, - кивнул старейшина, после чего лично открыл шкатулку, явив на обозрение семь сверкающих сгустков. - Возьми же свою награду!
        Кай потянулся, а затем окутал ладонь энергией и аккуратно взял Сосредоточие Чистого Оружия, которое в дальнейшем он сможет превратить в Сосредоточие Меча. После этого шкатулка закрылась, а толпа зрителей вновь заликовала, поздравляя мечника с победой.
        - Это был великолепный бой. Поздравляю, - похлопал Кая по плечу Виктум, после чего развернулся. - Прощай, юный гений.
        Толпа продолжала голосить, а Виктум со стражниками удаляться. Так прошло несколько секунд. Старейшина и по совместительству мэр Подлунного города практически скрылся из виду, как вдруг его окликнули.
        - ПОДОЖДИТЕ, ПОЖАЛУЙСТА! - усилив голос Волей Мастера, выкрикнул Кай, заставляя окружающих притихнуть.
        Виктум остановился. Медленно обернувшись и держа при этом на лице прежнюю фальшивую улыбку, он произнёс:
        - Да?
        - Это сосредоточие… оно поддельное, - пристально глядя на старейшину, шокировал Кай всех вокруг.
        - Что? О чём ты говоришь? - невозмутимо спросил Виктум, продолжая улыбаться.
        «Выкидыш вшивой собаки, как ты узнал?! Даже пиковому Небесному Монарху было бы сложно опознать в этом Сосредоточии фальшивку! Я потратил треть всего своего состояния, накопленного за тысячи лет жизни, ради семи подделок, а ты так легко раскрыл правду?! Не верю! Не может быть! Ты блефуешь! Точно, ты снова лжёшь! Ты патологический лжец! Никто тебе не поверит! Обнаружить эффект этой подделки можно только спустя пару лет! Именно тогда твой дух помрёт из-за фальшивого Сосредоточия, а затем и ты сдохнешь вместе с ним! Но никто потом не узнает, в чём была причина!»
        - Я говорю о том, что это Сосредоточие - фальшивое, - повторил Кай, чей энергетический взгляд было не обмануть.
        - С чего ты это взял?
        «Ну и как ты докажешь свои слова, маленький ублюдок? Думаешь, кто-то поверит тому, чего даже пиковый Священный Лорд не сможет подтвердить?»
        - У меня есть особая техника. И я могу дать системную клятву, что Сосредоточие фальшивое.
        - Чую, уважения в твоих словах отчего-то поубавилось, - умышленно нахмурился Виктум. - Но в любом случае, клятва докажет лишь правдивость твоей веры в то, что Сосредоточие фальшиво, а не то, что есть в реальности, - развёл руками он, намеренно искажая суть клятв перед неискушённой публикой.
        На самом деле, если некто только верил в правдивость чего-то, но не имел полных доказательств своего знания, то Система попросту не примет такую клятву. Ведь это будет банальной попыткой использовать Систему для подтверждения своих догадок или опровержения чего-то, что является не более чем её эксплуатацией. Другое дело, что для стороннего наблюдателя будет казаться, что клятва дана, а принёсший её воин прав, раз он не умер. И только знающий опытный мастер усомнится в подобной клятве, потребовав выбрать такую формулировку, при которой подтвердится наличие у воина доказательств его слов, либо же он умрёт, если не обладает ими.
        - Я, например, не вижу и не чувствую никаких отличий этого Сосредоточия от остальных или тех, который видел в прошлом, поэтому мне сложно поверить в то, что это может учуять всего лишь Заклинатель. А что скажете вы? - посмотрел старейшина на троицу сопровождающих его элитных стражников.
        Трое пиковых Священных Лордов приблизились к Каю, а затем сконцентрировались на всё ещё находящемся в его руках особом скоплении законов. Следом они по очереди покачали головой.
        - Мы ничего не обнаружили. Обычное Сосредоточие Чистого Оружия, - дали ответ воины.
        «Превосходно. Теперь никто здесь не посмеет сомневаться в моих словах!» - ликовал Виктум.
        Но внезапно на лице Кая появилась широкая улыбка. Старейшина не знал, что она настолько же фальшивая, насколько и подложенное им Сосредоточие, но необходимый эффект она дала.
        - Необходимы более сильные, чем вы, мастера, чтобы определить подделку, - снисходительным тоном вдруг сказал Кай, глядя прямо на мэра Подлунного города.
        - Не думаешь, что это звучало слишком грубо, юнец? - ещё сильнее помрачнел Виктум. - Что ты хочешь сказать этими словами?
        - Хочу сказать, что ты слишком слаб, чтобы опознать собственную же подделку, - улыбнулся Кай ещё шире.
        - Ах! Не может быть! - разнеслись возгласы шокированной толпы.
        - Ты слишком многое себе позволяешь, мальчишка! - сердито ответил Священный Лорд. - Никому не позволено оскорблять членов Подлунной Секты, и тем более её старейшин. Тем более в нашем же городе!.. Взять его! - приказал он стражникам. - Кай Арнхард, с этого момента ты арестован за неуважительное отношение и оскорбление высшего представителя Подлунной Секты! Вскоре тебя ждёт суд и наказание!
        Один из элитных стражников направился к Каю, явив из Кольца ошейник-подавитель.
        - Не сопротивляйся, парень, - предупредил пиковый Священный Лорд. - Иначе себе же хуже сделаешь.
        Вот только добраться до Кая воину было не суждено. В один миг все стражники, а также сам старейшина Виктум резко замерли на месте. Могущественная сила полностью сковала их.
        Перед Каем появились две фигуры: Ашцилла и Фансолион Эрх.
        Несколько секунд мало кто мог поверить своим глазам, а затем многотысячная толпа зрителей резко упала на колени, склонившись перед Патриархом и основателем Подлунной Секты.
        - Твоя взяла, - посмотрел орк на Ашциллу, а затем повернулся к Каю.
        «Десятка?» - отметил фундамент парня изумлённый Патриарх, после чего спросил:
        - Почему ты повёл себя так нагло?
        - Потому что я знал, что наставница близко, Великий Мастер Фансолион, - глубоко поклонился Кай.
        Патриарх вновь повернулся к Ашцилле.
        - Ты ведь не должна была ему ничего сообщать, - наклонил голову старый орк. - Нарушила обещание?
        - Нет. Я не нарушала условий спора, и могу подтвердить это клятвой, - улыбаясь, ответила девушка.
        - Тогда как же он понял, что ты близко?
        - Пакт Душ, - улыбнулась вампирша ещё шире, наблюдая за промелькнувшим изумлением во взгляде собеседника. - Вы сами выдали меня, когда стали приближать скрытое измерение к площади.
        - Хе-хе-хе… так вот в чём дело, - посмотрел в небо старик, сложив руки за спиной. - И как я мог забыть об этом умении старших рас?.. Признаю, ты меня уделала. Победа за тобой.
        «Что ещё за спор?» - обратился Кай к наставнице.
        «Да ничего особого…»
        «Говори», - настоял парень.
        «Ну вот почему ты такой?.. - мысленно вздохнула Ашцилла. - Ну, поспорили мы немного. Он говорил, что ты не посмеешь выступить против Священных Лордов. Я же сказала, что наглость - это твоё второе счастье, поэтому ты обязательно что-то учудишь. Вот и всё. Я оказалась права».
        «И на что же вы спорили?»
        «Он проиграл мне один очень ценный ресурс, который поможет мне в восстановлении».
        «А что поставила взамен?»
        «Ой, да какая разница? Я же выиграла, как-никак», - попыталась отвертеться красавица.
        «Великий Мастер Ашцилла нор Адриа, вы вынуждаете собственного ученика начинать сомневаться в вас и собственном решении пять лет назад», - холодно и максимально официально ответил парень.
        «Какой же ты всё-таки жестокий… В общем, я согласилась на десять лет вступить в их секту, если проиграю».
        «И тем самым подставить и меня… Всё понятно».
        «Да погоди же ты! Ну что за глупости? Я же знала наперёд, что ты не будешь просто молчать о подделке, и в итоге что-нибудь такое да сделаешь. Ведь я же в городе и знакома лично с их Патриархом, а значит в конце концов ты бы оказался прав в любом случае. Ибо мы оба ещё раньше тебя засекли подделку. Ты должен был понимать это, на что я и опиралась в своём споре. Так что ничем ты ни рисковал, и никого я не подставляла!»
        «Вот как… Но мало ли, всё могло случиться… Я мог и промолчать сейчас, например… В итоге мы оба на десять лет оказались бы привязаны к этой секте, так как мне нет смысла без тебя куда-то уходить. Представляешь, как бы ты все эти десять лет чуяла запах моей крови, но ни разу не смогла бы её вкусить? Тебе сильно повезло уйти от такого будущего…»
        «Небеса! Какие же ужасы ты рассказываешь! Ты монстр! Брр…» - едва не вздрогнула Ашцилла, представив такой исход.
        В реальности разговор Кая и его наставницы продлился не более секунды. За это время Патриарх Подлунной Секты успел осмотреться, а затем опустить свой взор на старейшину Виктума.
        Внезапно взяв Сосредоточие Чистого Оружия из рук Кая, орк громко сообщил:
        - ЭТО СОСРЕДОТОЧИЕ - НА САМОМ ДЕЛЕ ПОДДЕЛКА! - разнёсся его голос над улицами города. - ВИНОВНЫЕ В ЭТОМ БУДУТ ОБЯЗАТЕЛЬНО КАЗНЕНЫ ПОСЛЕ РАССЛЕДОВАНИЯ.
        После этого старейшина Виктум, троица элитных стражников, ведущий Битвы Гениев и слуга, державший Сосредоточия всё это время, исчезли, переместившись в пространственный карман Фансолиона.
        «Найдите и приведите всех причастных», - следом отдал он мысленный приказ, и от его тени тут же отделился целый десяток других, что двинулись в разные стороны с небывалой скоростью.
        «Значит, не только ветер, - отметил Рун’Тан. - У него ещё и уровень Совершенствующего на Пути Тени…»
        Орк тем временем повернулся к Ашцилле и её ученику.
        - Сожалею об этом инциденте. Стоит только покинуть комнату для медитаций, где проводишь десятки лет, как сразу же вскрываются десятки гнойников по всей секте. Печальное зрелище, - с грустью покачал он головой, а затем протянул Каю и Ашцилле по Кольцу. - Здесь ваши награды. Поздравляю с победами. Но на этом не прощаюсь. Встретимся уже этой ночью на аукционе, - кивнул Фансолион, после чего исчез.
        «Что ещё за аукцион?» - поинтересовался Кай.
        «О! Тебе понравится!» - заулыбалась вампирша.
        «Девка опять что-то мудрит», - хмыкнул Рун’Тан.
        «Заткнись, дряхлый хрыч!»
        Глава 7. Подлунный Аукцион
        Смеркалось. Солнце клонилось к горизонту, разукрашивая небо в багровый цвет. Подлунный город всё так же шумел, но всё же его жители и гости потихоньку покидали улицы, готовясь к скорому единению трёх лун, во время которого всё вокруг наполнится тоннами энергии. До этого момента оставалось чуть более пяти часов.
        Кай, Ашцилла, Магистр Оникс, Старкс, Тайрос, Сжигатель Городов и Патриарх Секты Затерянного Острова Тано собрались на площади прямо пред Вратами Ойкумены.
        - Это отсюда нас заберут? - осмотрелся Кай.
        - Да, - кивнула Ашцилла. - Скоро нас должны встретить, после чего мы сразу отправимся на Подлунный Аукцион.
        - С названиями у них какая-то беда, - спокойно констатировал парень. - Никакой оригинальности.
        - Вы не совсем правы, младший, - приблизился старик Тано. - В этом, да и многих соседних мирах всё, что связано со словом «подлунный» обладает в определённой степени элитным статусом. Их секта даже следит за тем, чтобы никто посторонний не смел использовать это название в своих целях, дабы не терять репутацию. Подлунная Секта - это, пожалуй, сильнейшее объединение мастеров во всём регионе Мальтона. Их город - это жемчужина всей планеты, где энергии немерено. Ну и Подлунный Аукцион - место, куда мечтают попасть многие могущественные воины, но дано не всем. Для этого требуется обладать огромной силой или высоким статусом, а также передать аукциону на продажу как минимум три уникальных и крайне ценных товара. Например, артефакты псевдо-Божественного ранга. Иначе получить будет пропуск практически невозможно, - развёл он руками.
        - Благодарю за пояснения, мастер Тано, - уважительно кивнул Кай, после чего посмотрел на наставницу. - И откуда же у нас пропуски?
        - Это тоже входило в ставку Фансолиона. Я получила пропуск. С ним, кстати, можно взять до трёх спутников. Так что если увидишь что-нибудь интересное, то просто скажи мне.
        «А я уже думал, что ты создала на продажу свитки своих техник. Здесь, наверное, знания Центрального Мира стоили бы немало», - через Пакт Душ добавил Кай.
        ‘Вряд ли кто-то здесь поверил бы, что я из Центрального Мира. В срединных мирах в его существовании и так много кто сомневается. Но в любом случае, я не могу передавать наследие моей мамы кому попало’.
        - Ясно, - коротко ответил парень.
        Вскоре к группе мастеров приблизился Небесный Монарх начальной стадии в одеждах Подлунной Секты. Это был один из тех воинов, что сегодня днём встречали пришельцев с Никрима.
        - Приветствую, господа, - улыбнулся дикий эльф. - Меня зовут Онрой, я старейшина Подлунной Секты первого уровня. Сегодня среди вас есть особый гость, поэтому я решил лично проводить вас к месту проведения аукциона. Прошу за мной.
        Воины направились к Вратам Ойкумены, где их встретили лишь молчаливые стражи в кроваво-красных доспехах. Больше внутри башни никого не было. Телепортацию между мирами временно приостановили.
        Поднявшись на платформу, Онрой сообщил:
        - Сейчас мы перенесёмся в самое сердце Подлунной Секты.
        Следом Кай, Ашцилла и остальные тоже ступили на платформу, после чего яркая вспышка поглотила их.
        Окружение изменилось. Кай с остальными очутился на открытом пространстве посреди прекрасного сада. Сюда же постепенно переносились и другие участники Подлунного Аукциона, используя для этого личные порталы. Ключом доступа для них служили пропуски. Многие, как и Ашцилла, прибывали как раз с учениками. И зачастую далеко не с одним.
        Взглянув сперва на небо, где три луны уже сближались, Кай обернулся. Позади он неожиданно обнаружил резкий обрыв. Далеко внизу виднелись заснеженные горные пики, мелькающие с огромной скоростью.
        - Добро пожаловать в Аншаль. Именно здесь живут и обучаются внутренние, а также личные ученики Подлунной Секты, - сообщил Онрой, медленно зашагав вперёд в сторону возвышающегося над всем в округе шпиля. - Как некоторые могли догадаться, сейчас мы находимся на панцире пикового Небесного Зверя, который в этот момент рассекает небеса Мальтона. Этого монстра, Звёздную Алмазную Черепаху, наш Патриарх обнаружил в одном далёком мире четыре с половиной тысячи лет назад. С помощью своей силы он полностью подавил разум зверя, подчинив его своей воле. Поэтому теперь мы используем этого летающего зверя в качестве основной базы для Подлунной Секты. Именно здесь и пройдёт аукцион.
        - А где мы сейчас? - решил спросить Старкс.
        - В полутора тысячах километров от Подлунного города. Сейчас мы приближаемся к границе земель одной из стран, что подчинены нашей секте. Дальше будут уже личные земли Подлунной Секты, так что где-то через час мы вернёмся в столицу.
        Дальнейшее путешествие по Аншалю, который, по сути, представлял из себя полноценный город с учениками и старейшинами, прошло в тишине. Лишь в самом конце Онрой вдруг остановился и обернулся.
        - Кстати, у вас всё ещё есть возможность выставить товары на аукцион. Их приём завершится чуть менее чем через полчаса, поэтому вы ещё можете подумать. Есть желающие?
        Дикий эльф окинул взглядом группу Небесных Монархов и Священных Лордов, однако изъявлять желание никто не спешил. Молчание продлилось несколько секунд. Онрой уже хотел было продолжить путь, как вдруг прозвучал вопрос:
        - Я не имею пропуска, а присутствую здесь только в качестве сопровождающего ученика, но могу ли я выставить некоторые товары на аукцион?
        Уставившись на Кая, старейшина Подлунной Секты прищурился.
        - Да, это возможно, - всё же произнёс он. - Но хочу напомнить, что принимаются только такие вещи, какие обычно невозможно найти нигде в продаже. Например, артефакты псевдо-Божественного ранга. Ты уверен, что то, что ты хочешь выставить, обладает не меньшей ценностью?
        - Полностью, - кивнул парень.
        - Что ж, тогда можешь идти за слугой. После этого она же отведёт тебя к месту проведения аукциона. Помни, до его начала осталось сорок две минуты. Опоздавших внутрь уже не пустят.
        Одновременно с этим возле Кая словно из ниоткуда появилась девушка-сильф в одеяниях внутреннего ученика. Начальная Заклинательница поклонилась парню, а затем произнесла:
        - Дорогой гость, позвольте проводить вас.
        ‘Пойти с тобой?’ - услышал Кай голос Ашциллы.
        «Зачем? Ты вроде бы моя наставница, а не нянька», - посмотрел на вампиршу парень, после чего, обращаясь к сильфе, произнёс:
        - Идём.
        Таким образом Кай направился к месту приёма товаров для аукциона. По пути парень с лёгким интересом изучал всё вокруг. Несколько минут он спокойно шагал за девушкой по Аншалю, пока она вдруг не остановилась. Повернув голову к сильфе, Кай внезапно услышал:
        - Так вот где ты спряталась, Луит! - пришёл выкрик спереди. - Думала, если решишь зарабатывать баллы теперь в качестве обслуги, то я тебя не найду?
        - Уйди, Нафрим! - сердито прошипела девушка. - У меня гость!
        Главарь приближающейся группы пиковых Заклинателей посмотрел Луит за спину, увидев высокого темноволосого человека в чёрной одежде. Широкие плечи, статная фигура, идеальная осанка, приподнятый подбородок и, конечно же, ледяной взгляд неестественных фиолетовых глаз - всё это сразу привлекало внимание.
        Вот только кое-чего более важного окружающие не замечали. А конкретно - огромной силы, скрытой внутри Кая. Приближающиеся Заклинатели банально не обладали достаточным опытом, талантом и уровнем духовного восприятия, чтобы заметить что-то подобное.
        Подошедший к девушке дикий эльф сразу же переключил внимание с Кая на неё. Незнакомый парень его ничуть не интересовал.
        - Тебе нужно всего лишь один раз встретиться с лидером нашей фракции, и тогда мы отстанем навсегда. Иначе твой долг, как и возможные проблемы, будет лишь расти.
        - Нафрим, уйди! - сдавленно процедила девушка. - Я всё уже давно вернула. Поэтому не мешай мне.
        - Ты вернула, а вот твой брательник нет! Этот дурак сдох в аномальной зоне, а деньги так и не вернул! А кто за него ручался? Правильно - ты! - повысил голос дикий эльф. - Но старший брат Занатрос готов простить этот долг. Нужно всего лишь согласиться применить Технику Парного Обмена с ним. Всего один раз, и больше никаких проблем не будет.
        - На том свете я видала этот ваш один раз! Я не проститутка, и тем более не самоубийца! Я видела, что было с девушками после такого. Да они едва энергией управлять могли!
        - Не выдумывай, - нахмурился Нафрим. - Не было с ними такого. Мы им даже эликсиры недешёвые давали. Первое время после той техники они, может, и правда чувствовали себя плохо, но дальше она им только в плюс должна идти. Так что хватит упираться и пошли с нами, - схватил он её за руку.
        - Отпусти, урод! - вскрикнула сильфа, попытавшись вырваться. Вот только разница в силе начальной стадии и пиковой не позволила ей этого сделать. - Я всё верну, только дайте время! Я не хочу становиться инвалидом! Меня же изгонят из секты!
        - Ну уж нет! Ты уже достаточно бегала! Три месяца прошло!
        «Помочь или не помочь, вот в чём вопрос, - стал размышлять Кай, без эмоций наблюдая за попытками трёх диких эльфов увести девушку. - Вмешаться как какой-то благородный рыцарь из романа? Звучит довольно глупо, но почему бы и нет? Старик, это наш шанс всё проверить».
        «Понял. Я готов», - коротко ответил Рун’Тан.
        - Сколько она должна? - услышали ученики Подлунной Секты.
        Замершие воины посмотрели на Кая.
        - Что? - зачем-то спросил Нафрим.
        - Я спрашиваю: сколько она должна? - повторил Кай.
        - А тебе какое дело? Ты кто вообще такой?
        - Сколько они от тебя требуют? - решив проигнорировать идиотов, посмотрел он на девушку.
        - Девятьсот Лазурных Кристаллов, - сразу же ответила она.
        - С процентами уже тысяча сорок пять! - моментально добавил дикий эльф.
        - Я могу заплатить за неё, - сказал Кай.
        Девушка тут же обрадовалось. Её лицо посветлело от дарованной надежды. Она хотела поблагодарить Кая, но заговорить ей не дали.
        - А с чего ты решил, что мы позволим тебе это сделать? - вплотную приблизился к Каю Нафрим. - Ты даже решил не отвечать на мой вопрос. Впрочем, и так понятно, что ты какой-то там гость. Не знаю, чьи это одежды, но сразу понятно, что ты издалека. Так вот, погляди на это, - указал он себе на грудь, где был золотом вышит специальный иероглиф. - Мы внутренние ученики первого уровня. Поэтому кем бы ты ни был, ты всё равно будешь во много раз ниже нас по статусу. Такие, как ты, могут только мечтать попасть к нам в секту на правах внутреннего ученика. Здесь тебя ведёт всего лишь какая-то мелкая Заклинательница четвёртого круга ученичества. Нас же в твоей задрипанной секте, клане или откуда ты там встречал бы с почестями сам глава! Внутренние ученики первого уровня могут легко стать какими-нибудь министрами в подчинённых нашей секте странах. Теперь понимаешь разницу? И веду я это всё к тому, что ты… мразь, - сплюнул он Каю под ноги, резко перейдя на крик, - даже права не имел с нами говорить!
        - И вы так просто уведёте девушку?
        - Опять наглеешь? Но ладно, я отвечу. Она подписала духовный контракт, так что мы в своём праве. Старейшины и пикнуть не должны.
        - У меня ещё есть время! - процедила девушка.
        - Старший брат Занатрос решил закрыть контракт пораньше, - гадко ухмыльнулся Нафрим. - Альтернативным путём…
        - Вот деньги, - протянул Кай дешёвое кольцо. - Передайте своему старшему брату и забудьте о ней.
        - Ты глухой? Или имбецил? Я же сказал, что ты даже права не имеешь говорить с нами! - толкнул он Кая в грудь. Тот не сопротивлялся, поэтому был вынужден сделать несколько шагов назад.
        Имей Кай сейчас возможность испытывать эмоции, то однозначно заулыбался бы.
        - Луит, гостя Подлунного Аукциона не только оскорбил, но ещё и атаковал ученик вашей секты, - обратился он к девушке, на чьём лице отобразилось изумление. - Могу ли я использовать самооборону? Ты будешь свидетелем?
        - Эм… да-да, - закивала она.
        - Хорошо, - кивнул парень, сделав шаг вперёд.
        - Что… - начал было Нафрим, но его моментально прервала пощёчина.
        Несильным ударом ладони Кай вынудил дикого эльфа оторваться от пола, трижды перекрутиться в воздухе и, пролетев несколько метров, врезаться в фонарный столб. Конструкция, к счастью, устояла, но вот сам Заклинатель подниматься не спешил. После испытанной только что встряски, его мозг ещё нескоро начнёт нормально работать.
        Оставшиеся двое Заклинателей резко отошли от девушки, как только ледяной взгляд оказался направлен на них.
        - Ты заплатишь за это! - прошипел один из них, после чего оба воина бросились к своему лидеру, став напаивать его зельями.
        - Заплачу?.. А плату за неё брать не хотели, - наклонил Кай голову. - Какие-то двойные стандарты…
        - Пойдёмте, дорогой гость, - поспешила девушка увести его.
        В конечном счёте они добрались до места, где можно было передать товары для аукциона. На все проверки ценностей Кая у специальных старейшин ушло пятнадцать минут, после чего он наконец-то освободился. До начала Подлунного Аукциона ещё оставалось время, но задерживаться здесь парень не собирался.
        Вернувшись к сильфе, он направился обратно. Кай с девушкой быстро покинули здание, вот только у входа их уже ждали. Пришедший в себя благодаря алхимии Нафрим, парочка его прихлебателей, пиковый Заклинатель в одежде кандидата в личные ученики, а также младший старейшина - Священный Лорд первого уровня.
        - Это он! - указали на Кая. - Это он ударил старшего брата Нафрима!
        - Какие же ублюдки и лицемеры, - скривилась Луит. - Сами легко нарушаете договора, нападаете на учеников там, где нет свидетелей, а чуть что сразу бежите к старейшинам! Тьфу!
        - Я младший старейшина Шклид, - направился к Каю Священный Лорд. - Прошу представиться и объясниться. Ударить внутреннего ученика - значит очень серьёзно оскорбить нашу секту, - стал давить он голосом, филигранно добавляя в него крупицы Воли Мастера.
        - Я участник Подлунного Аукциона… - начал Кай, но его тут же перебили.
        - Участник или всего лишь спутник участника?! - продолжил давить старейшина, даже слегка приоткрыв ауру. - Если у тебя нет именного пропуска на Подлунный Аукцион, то ты всего лишь спутник кого-то из участников! А это значит, что за нападение на нашего ученика ты будешь арестован до тех пор, пока не завершится расследование.
        «Что происходит? - недоумевал Кай. - Он, что, пытается меня запугать? Хотя… обычного пикового Заклинателя это всё же проняло бы. Священный Лорд, как-никак. Впрочем, на самом деле и не особо-то талантливый. Всего восьмёрка в фундаменте. Он лишь немного опасней Чага, и то только за счёт параметров своей ступени, - хмыкнул парень. - Но, похоже, этот старейшина заодно с учениками. Друг? Родственник? Неважно…»
        - Пропуск, - показал Кай драгоценный жетон, сразу же заткнув Священного Лорда.
        Жетон Кай получил буквально только что. Он выставил на продажу гораздо больше трёх предметов, поэтому вышел из здания уже не просто спутником Ашциллы, а полноценным участником Подлунного Аукциона.
        «Быть не может!» - едва не выпалил младший старейшина, всё же сумев сдержать себя.
        Одновременно с этим к старейшине приблизился новый пиковый Заклинатель - кандидат в личные ученики. Он приблизился к уху Священного Лорда, став что-то шептать.
        Невероятный слух потомка Девятиглавой Небесной Гидры позволил Каю услышать только:
        - Я видел его…
        «Даже странно, что запись нашего с Чагом боя видел только один он из всей этой группы», - покачал Кай головой, сразу поняв о чём речь.
        - Есть свидетель. Меня оскорбили, а затем сильно толкнули в грудь. Такой толчок мог бы легко переломать все рёбра обычному смертному. Поэтому я и защитился, дав ученику вашей секты лёгкую пощёчину. Я не думал, что такое слабое прикосновение заставит его потерять сознание, о чём глубоко сожалею, - объяснившись, издевательски поклонился Кай. - Никак не ожидал, что этот ученик вашей секты будет такими хрупкими. Это моя ошибка.
        - Старейшина Шклид, вы слышите, что он говорит?! - возмутился Нафрим. - Он же издевается над нами и оскорбляет меня! Разве можно допустить такое в самом сердце Подлунной Секты?! Вы обязаны…
        - Молчать! - резко выкрикнул Священный Лорд, грозно посмотрев на Заклинателя.
        После этого он перевёл взгляд на Кая.
        - Приношу официальные извинения от лица Подлунной Секты, - шокировал он троицу диких эльфов, а также девушку. - Нафрим, внутренний ученик первого круга повёл себя недостойно, - побледневший старейшина силой заставил обсуждаемого парня склониться. - Он будет немедленно наказан. Также я лично проверю записи с артефактов наблюдения, чтобы подтвердить его вину. Желаю удачного аукциона.
        «Записи с артефактов наблюдения? Если такие есть, то он же мог сразу их проверить, нет? Тогда зачем нужен был этот фарс? Неужели ради моего ареста? Наличие у меня пропуска они явно не ожидали. Вряд ли среди полноценных гостей вообще когда-либо был кто-то ниже ступени Священного Лорда… - задумался Кай. - Но какой в этом смысл? Тут только одно походит: они хотели убрать меня от сильфы. Любой ценой. Так неужто она настолько ценна для некоего Занатроса? И что ещё за Техника Парного Обмена? Старик, знаешь что-то?»
        «Не-а, впервые слышу», - ответил Рун’Тан.
        Шклид тем временем развернулся и зашагал прочь, потянув за собой остальных. От того кандидата в личные ученики, который являлся одним из старших учеников их фракции, коих вообще внутри секты были сотни, Священный Лорд услышал и про бой Кая в Битве Гениев, и про личное общение Патриарха с ним. В итоге осознание, что перед ним стоит некто крайне важный, моментально пришло к старейшине. Это и вынудило его поспешно извиниться и уйти. Из-за незнакомой одежды Шклид, да и остальные члены секты, посчитали Кая учеником кого-то не слишком значимого. И потенциально эта ошибка сегодня могла стоить им жизней.
        Старейшина с учениками удалился, а Кай с Луит продолжил путь к месту проведения аукциона. Дорога заняла немного времени, и в конце концов парень приблизился к входу.
        - Вот, возьми, - протянул он ей то самое кольцо с Лазурными Кристаллами. - Попробуй вернуть долг брата и избавиться от цепей духовного контракта. Только постарайся сделать это не напрямую, а через кого-то. А то не похоже, что им так нужны деньги. Кажется, дело в тебе… Ты какая-то особенная?.. - подумал Кай вслух.
        - Возможно, дело в принадлежности к водному племени, - задумалась девушка. - Нас в этом и ближайших мирах очень мало, поэтому и в секте едва сотня наберётся. А ещё… девушки, что были у Занатроса… - внезапно осенило Луит, отчего она прикрыла лицо ладонями, - все они тоже были из моего племени… Вода… основная стихия Занатроса… Не может быть… - в ужасе прошептала сильфа. - Так и брат неслучайно пошёл в те опасные земли…
        «Прав был их Патриарх. Гнойников вскрывается немало…»
        - Лучше найди себе фракцию посильнее, - добавил Кай.
        - Да, господин, - поклонилась благодарная девушка. - Но я не могу взять ваши деньги. Вы и так мне сегодня сильно помогли. Если бы не вы…
        - Считай это чаевыми, - слегка улыбнулся Кай, вложив кольцо ей в ладонь. - К тому же благодаря тебе я узнал кое-что важное. Бывай.
        Более не задерживаясь, парень зашагал к входу в здание Подлунного Аукциона.
        «Ну как, узнал?»
        «Всё, как и предполагали, - сказал Рун’Тан, считавший память Нафрима в момент удара Кая. - Всем внутренним ученикам первого и второго круга, а также личным ученикам старейшин сообщили, что через месяц у них намечается некая экспедиция. Их даже заставили дать клятву молчать об этом. Так что мы были правы, Подлунная Секта тоже готовится к открытию Бельтейза. У них так же должен быть ключ».
        «Скверно… Если так, то у нас почти не будет шансов против орка».
        «Это да, но не забывай, что ты общаешься с бывшим подданным божественной империи Бельтейз. Так что преимущество в знании столичного мира у нас уже есть».
        «Надеюсь, это нам поможет…»
        Остановившись у небольших дверей, Кай толкнул их и моментально ощутил мощную волну жажды крови. Всего на миг он увидел, что всё внутри покрыто кровью, а вокруг разбросаны трупы. Именно такой оказалась иллюзия, порождённая множеством Воль Мастеров, что жаждали убивать.
        Когда наваждение спало, Кай увидел, что все гости разбрелись подальше от центра зала. А там сейчас стояло две группы воинов. Справа находилась Ашцилла, Старкс, Магистр Оникс, Тайрос, Сжигатель Городов и Тано. А вот слева от них были…
        Кирос, Первый Сын Ниагалы Натор, Первая Дочь Ниагалы Яра и генерал Жу Вэй.
        «Они ведь должны были быть здесь только через неделю!» - воскликнул ошарашенный Рун’Тан.
        - Давненько не виделись, Кирос, - приблизившись к императору Ниагалы в упор, заглянула ему в глаза Ашцилла. - А помнишь, как я когда-то избила тебя, словно мерзкого обосранного ребёнка? Весёлые были времена, неправда ли? - сочился ядом её голос.
        Атмосфера вокруг них стояла безумно кровавая, однако ни ниагальцы, ни их враги нападать не спешили. Ведь за всем происходящим спокойно наблюдал небольшой сгорбленный старичок, опирающийся на трость, чья сила ничуть не соответствовала внешнему виду. Здесь и сейчас Фансолион Эри был самым опасным воином.
        Вдруг Кай ощутил на себе чей-то пристальный взгляд. Повернув голову налево, он увидел её.
        Бледное лицо. Жестокий взгляд. Чёрная приталенная одежда и всё такие же светлые волосы с голубыми локонами.
        Начальная стадия Элементалиста.
        От Энни словно веяло неслабым морозом, что говорило парню о её многократно возросшей силе. Ныне она была гораздо сильнее того же Глефуса.
        - Это будет интересный аукцион, - вдруг раздался голос справа от Кая.
        Одновременно с этим парень ощутил знакомую жуткую ауру. Повернувшись, он увидел не менее знакомую маску. Во всём зале Кай был единственным, кто сейчас видел её владельца.
        - С нашей последней встречи на Массовых Играх прошло всего пять лет… - произнёс Кай. - А ты уже Элементалист конечной стадии. Неплохо… Номен.
        Послышался смешок. Под маской явно улыбнулись.
        Глава 8. Подлунный Аукцион 2
        - Дамы и господа, добро пожаловать на девятьсот седьмой Подлунный Аукцион! Вашим аукционистом сегодня буду, Ссаафлишь Ка’Ойя, - поклонился появившийся на сцене змееподобный дорган. Начальный Небесный Монарх. - Многие из вас прибыли к нам издалека, некоторые даже из других миров. Поэтому тратить ваше драгоценное время бессмысленными речами я не буду. Начнём же аукцион!
        Позади аукциониста резко активировался крупный плоский артефакт, выполняющий функцию экрана. На нём появилось изображения, взятое из записанных на свиток воспоминаний некоего мастера. С огромной высоты, практически орбиты, был показан гигантский остров, вокруг которого расположились два поменьше и более сотни совсем мелких.
        - Многие уже догадались, что это… - расплылся в улыбке Ссаафлишь. - Итак, наш первый лот: Архипелаг Деклуон! Бывшие земли Клана Деклуон - это прекрасное место. Четыре аномальные зоны, наличие руин древней цивилизации, более сотни месторождений Лазурных Кристаллов и иных ресурсов, отличная среда для роста монстров и духовных растений, а также, что самое главное, мощный перманентный духовный гейзер малого типа, который из-за своих особенностей покрывает почти всю область главного острова! Только представьте - увеличенная в полтора раза плотность энергии круглый год! Идеальное место для создания филиала своей секты или клана! - нахваливал острова аукционист. - Семилетний конфликт Подлунной Секты и Клана Деклуон завершился три месяца назад. Сейчас наши войска полностью контролируют архипелаг. Мы могли бы подчинить остатки Клана или даже самостоятельно занять острова, но на этот раз Совет нашей секты решил поступить по-другому. Мы выставляем весь архипелаг в качестве товара! Оставшиеся четыреста тысяч его жителей также перейдут в собственность покупателя. Вы вольны сделать их рабами, отправить на опыты
или даже выдворить с острова. Что же, перейдём к торгам. Начальная цена архипелага Деклуон - двадцать пять миллиардов Лазурных Кристаллов. Шаг - двести пятьдесят миллионов. Начинаем!
        Первая ставка не заставила себя долго ждать. Следом посыпались и другие. Желающих приобрести столь ценную землю хватало, и цена никого не смущала. Всё-таки здесь собралась элита элит, что тысячелетиями управляет могущественными организациями мастеров боевых искусств. В их распоряжении были бюджеты целых стран.
        Кай и Ашцилла расположились в уютном ложе, зависшим, как и сотни других, прямо в воздухе посреди огромного пространства, в центре которого и находилась летающая платформа аукциониста. Недавняя встреча ниагальцев и их противников закончилась бескровно. Обе стороны понимали недопустимость битвы в этом месте, поэтому в конце концов разошлись. Ну а вскоре после этого и начался аукцион.
        - Только первый лот, а я уже в пролёте, - откинулась на спинку кресла Ашцилла. - Почти всё заработанное за последние пять лет ушло на ресурсы для моей раны. Осталось только три миллиарда шестьсот миллионов кристаллов.
        - Столько выручил Норвуд за трофеи с уничтоженного тобой войска Ниагалы? - посмотрел на наставницу Кай.
        - Ага… - вздохнула девушка. - Хорошо, что Никрим входит в двадцатку сильнейших миров региона, так что деньги быстро нашлись… Но, надеюсь, остальные лоты не будут такими дорогими. Как минимум отдельные ресурсы не должны. Кстати, а ты чем можешь похвастаться? - посмотрела она на парня. - Ты ведь не тратил так много, как я, но при этом должен был немало получать в качестве главы сильнейшей фракции Облачной Обители и того самого Облачного Алхимика. Ну же, признавайся, сколько кристаллов лежит в твоём Хранилище?
        - Я очень много потерял из-за уничтожения Облачной Обители. Миллионы Облачных Монет исчезли вместе с ней, - сказал парень. - Но кое-что у меня всё же есть.
        - И что же?
        - Кое-что… - таинственно ответил Кай, вновь переключив внимание на аукциониста.
        - Хех… Ну-ну. Посмотрим.
        Битва ставок за первый лот подошла к концу. В финале сражался глава одной из сильнейших сект Мальтона и представитель некоего клана из соседнего мира. В итоге победителем оказался иномирянин, предложивший за архипелаг Деклуон аж 96.25 миллиарда Лазурных Кристаллов. Судя по всему, этот Небесный Монарх был готов заплатить любую цену, дабы получить для своего клана землю в главном мире региона. Тем более настолько ценную.
        Следующим лотом внезапно оказался человек. Через портал на летающую платформу прибыло трое явно непростых Священных Лордов десятого уровня, что привели с собой закованную в цепи девушку. Темноволосая красавица с загорелой кожей была одета в превосходное голубое платье, что сильно контрастировало с прочнейшими цепями, ошейником, кандалами на руках и ногах, кляпом во рту и тугой повязкой на глазах. Каждый из этих предметов являлся мощным артефактом пикового качества Императорского ранга, что в итоге не давало девушке никакой возможности использовать силу.
        - Второй лот: Марина арн Деклуон, - сообщил аукционист. - Пиковый Священный Лорд, обладательница девятибалльного фундамента, пользователь стихий огня, песка и света на уровне пиковых Сфер и попросту гениальный воин - вот кто такая наследница клана Деклуон! Впрочем, многим здесь не нужно представлять эту девушку. Восемнадцать лет назад именно она заняла сорок шестое место в Небесном Турнире Мальтона. А ведь красавице всего лишь семьсот три года! Превосходная скорость развития! И, конечно же, мы продаём Марину не просто так. Дети этой девушки также будут обладать линией крови клана Деклуон, позволяющей разблокировать наследие их клана, которое также является частью лота. А это тысячи уникальных техник, десятки псевдо-Божественных артефактов, завязанных на их линию крови, сотни редких рецептов алхимии, множество методик построения массивов, в чём особенно хороши были Деклуон, и немало других знаний. Итак, начальная цена - одиннадцать с половиной миллиардов Лазурных Кристаллов. Шаг - сто десять миллионов. Ваши ставки, господа!
        Предложения хлынули как из ведра. Десятки участников аукциона наперебой активировали кристаллы в своих ложе, повышая ставку. Спрос на наследие уничтоженного клана оказался даже выше, чем спрос на их земли. И это не удивительно, ведь не многие сумели бы позволить себе удерживать целый архипелаг, который нужно ещё будет восстанавливать и затем защищать. Зато вот от наследия одного из членов Великой Сотни Мальтона, куда входили могущественнейшие организации, мало кто мог отказаться.
        Моральная же сторона вопроса никого не заботила. В мире боевых искусств всегда царила жестокость, поэтому побеждённые были не более чем трофеем. С чужими жизнями здесь никто не считался.
        В конечном счёте девушку и наследие её клана за почти пятьдесят восемь миллиардов выкупил глава той секты, который так и не смог заполучить архипелаг Деклуон в прошлом противостоянии ставок.
        Аукцион продолжился, и далее пошли уже товары подешевле: до двадцати миллиардов Лазурных Кристаллов. Среди них было немало действительно уникальных, а поэтому и ценных артефактов Императорского ранга пикового качества, а также множество древних трактатов и предметов искусства.
        Но вскоре товары перешли в раздел духовных растений, и одним из них неожиданно оказался Цветок Трёх Лезвий пикового качества Королевского ранга. В конце концов этот цветок был продан аж за двадцать три миллиарда Лазурных Кристаллов.
        Теперь-то Каю стало понятно, почему пять лет назад Лайтус был готов поубивать их ради этого растения. Тогдашний цветок обладал только высоким качеством, за который эльф всё равно предложил тридцать миллионов Облачных Монет, что равнялось приблизительно 18.69 миллиардам Лазурных Кристаллов. Конечно, так много Облачных Монет вряд ли вообще можно было перевести в такую сумму кристаллов, но ценник всё же впечатлял.
        «Вот оно как… - подумал немного поражённый Кай. - Цветок стоимостью почти в четверть первого лота. А ведь всего лишь Королевский ранг. Неужели мне тогда настолько повезло?.. Старик, но ты же говорил, что это растение не настолько редко», - напомнил он Рун’Тану.
        «М-да… Похоже, я ошибся… - ответил тот. - Либо что-то поменялось за время моего сна».
        После Цветка Трёх Лезвий продолжили продавать крайне редкие духовные растения, пусть и менее ценные. Десяток таких Кай даже прикупил для алхимии, потратив на это в сумме 6.3 миллиарда кристаллов.
        - Да? То есть… вот так? - удручённо посмотрела на парня Ашцилла. - Я ожидала меньшего. Гораздо меньшего.
        - Зря ты недооцениваешь собственного ученика, - попытался искренне улыбнуться Кай. - С алхимией Рун’Тана и позицией Первого в Облачной Обители - по сути, месте, где собрались отпрыски богатейших воинов целого мира - можно очень много заработать.
        - И сколько же у тебя всего денег?
        - Ещё столько же.
        - Ясно. А я-то думала, что это ты будешь просить меня что-то купить…
        Духовные растения закончились, после чего пришёл черёд алхимии. Два особых эликсира по восемьсот миллионов были куплены Ашциллой сразу, а за ещё один ей пришлось серьёзно побороться, в итоге потратив почти полтора миллиарда Лазурных Кристаллов за маленький флакончик. Таким образом, у девушки осталось чуть более пятисот миллионов. Теперь этих денег ей вряд ли хватит хоть на один полноценный товар.
        - Вот и всё, - скрестила руки Ашцилла. - Развитие Небесных Монархов, тем более десятибалльных, слишком дорогое. Я и не задумывалась об этом, когда жила в секте. Но вот оно как оказывается…
        - А что насчёт того кристалла над твоим дворцом в Хранилище? - вспомнил Кай.
        - Нет, его я точно не продам. Он, конечно, эквивалентен где-то нескольким сотням миллиардов, но он слишком ценен для моего развития, чтобы менять на деньги. В отличие от Лазурных Кристаллов и других видов носителей энергии, моим кристаллом будет на порядок проще и быстрее напитать всё астральное тело Небесного Монарха. Он очень нужен мне для развития, а другой такой я вряд ли найду в срединных мирах. На самом деле этот кристалл я добыла из недр затухшего большого духовного гейзера, когда путешествовала по ближним мирам, так что ты ценность его слишком высока.
        После алхимии в качестве лотов начали выставлять разные редкие ремесленные ресурсы. Далеко не все из них достигали цен во много миллиардов, поэтому в основном материалы продавались целыми партиями.
        На тройку подобных лотов Кай даже не поскупился потратить все оставшиеся у него деньги, так как эти материалы входили в длинный список того, что требовалось для ремонта Небесного Комплекса.
        - Не поспешил ли ты? - поинтересовалась вампирша. - Ещё даже не конец аукциона, а ты уже всё потратил.
        - Я потратил только то, что есть сейчас в Хранилище. Но это ведь не всё.
        - В смысле?.. А, понятно! Ты же тоже что-то выставил на продажу, - вспомнила Ашцилла. - Дай угадаю, это будет твоя алхимия?
        - Не только.
        - Ещё что-то? - наклонила голову девушка.
        - Скоро сама всё увидишь.
        - Опять темнишь…
        Аукцион продолжался. Два часа минули словно один миг, и вот наконец наступил момент, которого Кай так ждал.
        - Что ж, дамы и господа, вот мы и приблизились к кульминации нашего аукциона. Ибо пришло время наиценнейших товаров, только ради которых многие сюда и прибыли! Ничего дешёвого на этой сцене больше не появится! - объявил аукционист, после чего к нему на летающую платформу телепортировался слуга, принёсший и разложивший на столе девять обычных пространственных кольца. - Ну а начнём мы с кое-чего довольно неожиданного. Нашим специалистам понадобилось немало времени и сил, чтобы провести полный анализ следующих лотов. И хотя их создатель подтвердил всё системной клятвой, мы всё же должны были перепроверить. В конце концов всё подтвердилось. Ну а говорю же я о техниках, - подняв кольцо, Ссаафлишь явил на публику алый свиток.
        В тот же миг в ложах участников Подлунного Аукциона началось оживление. Гости были заинтригованы.
        - Вижу удивление на ваших лицах, - улыбнулся змееподобный дорган. - Честно говоря, я тоже был удивлён. Техники на нашем аукционе встречаются крайне редко. Обычные можно купить и где-то ещё, а те, что подойдут Подлунному Аукциону - шеститомники - практически всегда являются закрытым достоянием сильнейших сект и кланов. Никто не спешит делиться с другими своим наследием даже за огромные деньги. Но сегодня день исключений. Мастер, что пожелал сохранить своё имя втайне, предоставил нам девять различных техник. Каждую в трёх экземплярах. Всего двадцать семь свитков. Ну а выделяются эти техники тем, что все они - легендарные семитомники!
        Последние слова аукциониста произвели фурор.
        - Мне послышалось?
        - Техники, которые можно разделить на семь томов действительно существуют?
        - Подлунные шутят?
        - Я слышал, у личных учеников Фансолиона были такие. Неужели это его техники решили продать?
        - Кто этот Мастер?
        - Сложно поверить…
        Сотни разговоров начались в ту же секунду. Даже нескольким присутствующим здесь пиковым Небесным Монархам было непросто поверить в то, что семитомники не просто существуют, а что кто-то вообще решился продать такую ценность.
        - Понимаю ваши чувства, - продолжил аукционист. - Поэтому предлагаю лично всё увидеть. Я помещу наш первый свиток в артефакт ограниченного просмотра. В ваших ложе есть специальный массив, поэтому если желаете увидеть саму технику в записанных воспоминаниях ученика её создателя, то, прошу, воспользуйтесь им.
        Естественно, никто отказываться не стал. Все гости приготовились активировать массив, и как только Ссаафлишь вставил свиток в нужное отверстие, участники аукциона сразу увидели чужое воспоминание. В нём они наблюдали за безликим юношей, занявшим расслабленную позу и прикрывшим глаза. Несколько секунд он просто стоял в сорока шагах от огромного стометрового дерева, позади которого начинался лес из похожих деревьев. Но вот парень внезапно открыл глаза, и в тот же миг его клинок взметнулся к небу.
        Гигантская алая сеть, более напоминающая паутину, в центре которой засел смертельно опасный паук, вмиг преодолела расстояние до цели. Следом огромное дерево рассыпалось на тысячи частей. Однако на этом воспоминание не остановилось.
        Безликий юноша сменил стойку, после чего выполнил молниеносный выпад. С наконечника его клинка сорвался алый луч, легко пронзивший целый десяток гигантских деревьев и остановившийся только в двух сотнях метров от воина.
        Было и третье движение. На этот раз парень провёл горизонтальный удар, резко крутанувшись вокруг своей оси. Одновременно с этим вокруг него в земле появились сотни небольших, но глубоких ям.
        В финале же юноша просто вытянул клинок, вокруг которого моментально образовалась алая плёнка. Вот только все наблюдатели прекрасно видели, что на самом деле состоит эта плёнка из десятков тысяч переплетённых и крайне острых нитей. Собственно, в каждой из прошлых атак были именно они.
        Воспоминание закончилось. Оно было ограниченным, поэтому можно было разобрать лишь небольшую часть структуры техники. Однако даже её хватало Небесным Монархам и могущественным пиковым Священным Лордам, чтобы понять, насколько же сложна и качественна эта техника.
        Вдобавок все они чувствовали от безликого юноши силу пиковой стадии ступени Заклинателя, а от техник силу пикового качества Королевского ранга. Вот только вспоминая последствия атак и соотнося это с вложенным в них количеством энергии, все участники Подлунного Аукциона сразу осознавали, насколько они сильны. Эта техника была так хороша, что, казалось, в воспоминаниях были продемонстрированы атаки среднестатистического пикового Элементалиста, использующего обычную технику, а никак не Заклинателя.
        - Теперь всё понятно, - заулыбалась Ашцилла. - Решил продать свои техники, а учеником притворился, чтобы не было лишних домыслов?
        - Ага, - буднично ответил Кай, словно речь шла о чём-то обычном.
        - А сам почему их не используешь?
        - Это мои более ранние разработки. Сейчас же моя основная ударная техника, Тёмные Клинки Небытия, более совершенна. Для неё я взял всё самое лучшее из того, что сейчас продаю и добавил много чего нового. Потому у меня нет смысла просто хранить у себя эти знания, - пожал плечами парень. - Я поделился свитками с Лилией и Ивсимом, которые тоже используют мечи, а теперь решил немного подзаработать на этих техниках. Не считая тех, которые я использую сам, эти девять - это единственные семитомники, которые мне удалось создать. Так почему бы и не продать их?
        - Знаешь, твой талант создания техник шокирует меня всё больше и больше… - произнесла вампирша, а затем мысленно добавила: «Интересно, сможешь ли ты когда-нибудь создать действительно легендарный восьмитомник? О таких я даже в Центральном Мире не слышала. Да и возможно ли это вообще?»
        - Это была Техника Рассекающей Нити, как назвал её тот таинственный Мастер, - вновь заговорил аукционист. - Среди специалистов, анализирующих свиток и все воспоминания, был сам Великий Мастер Фансолион, который лично подтвердил истинность того, что эту технику для упрощения освоения можно разделить аж на семь томов! После такой оценки сомнений оставаться не должно. Но кое-чего вы всё же не знаете. Я оставил самое вкусное напоследок, - улыбнулся Ссаафлишь. - А именно тот факт, что в этой технике присутствует не только схема для законов Путь Меча, но и ещё одна схема, названная универсальной. Да! Вам не послышалось! В эту технику действительно можно добавить любую другую стихию, и всё будет отлично работать! Всего свитков этой техники у нас три. Поэтому перейдём же к торгам. Начальная цена лота - десять миллиардов! Шаг - сто пятьдесят миллионов.
        - Одиннадцать! - моментально раздался выкрик.
        - Одиннадцать с половиной!
        - Одиннадцать и семьдесят пять!
        - Одиннадцать и девять!
        Стоимость первого свитка менее чем за секунду выросла почти на два миллиарда. Многие участники без тени сомнения повышали ставку на сотни миллионов Лазурных Кристаллов. Однако вскоре в борьбу вступили игроки покрупнее.
        - Тринадцать!
        - Семнадцать! - пробасил некий пиковый Небесный Монарх из Клана Семнадцати Вершин. В могуществе они уступали лишь Подлунной Секте.
        - Двадцать! - тут же перебили его ставку.
        - Двадцать пять.
        - Двадцать девять, - вошёл в игру конечный Небесный Монарх по имени Нварий.
        Это был тот самый дикий эльф, который возглавлял встречу никримцев внутри Врат Ойкумены и которого в итоге отбросил Патриарх его секты, чтобы уберечь от гнева Ашциллы. В конце концов именно он победил, забрав лот аж за 51.5 миллиарда Лазурных Кристаллов.
        Второй свиток Техники Рассекающей Нити за 43.7 миллиарда выкупил прошлый противник Нвария, глава Клана Семнадцати Вершин. Третий же достался Патриарху Секты Вечного Огня, которая тоже входила в Великую Сотню Мальтона. Этот лот ушёл аж за шестьдесят миллиардов, поскольку очень многие рассчитывали побороться именно за него. Они полагали, что больше конкурентов не будет, поскольку наиболее заинтересованные лица уже выкупили первые два свитка. Из-за этого третий и стал самым дорогим.
        Дальше была демонстрация ещё двух техник меча, которые тоже можно использовать ещё с одним любым элементом. Таким же свойством обладала и техника движений на основе Пути Пространства, также проданная сегодня. Она уступала Технике Фантомных Шагов Рун’Тана, поэтому Кай её и не использовал. Единственный смысл её существования заключался в том, чтобы в будущем стать первой ступенькой для создания более совершенной техники движений, которые в мире боевых искусств считаются сложнейшими в плане разработки.
        Следом публике были представлены пять уникальных техник, основу для которых Кай взял из Техники Тела Тьмы, которую получил в качестве награды от Системы. Назывались же эти его техники: Тело Воды, Тело Огня, Тело Земли, Тело Ветра и Тело Молнии.
        Все они позволяли принимать облик настоящей стихии, становясь при этом практически невосприимчивым к большинству видов атак. Ни о чём подобном в Мальтоне ранее никогда и вовсе не слышали. В конечном счёте борьба за эти свитки оказалась самой жаркой.
        Впрочем, был у пяти этих техник и один серьёзный минус - они требовали слишком много энергии для использования. Конечно, не так много, как для Техники Тела Тьмы, где используется прожорливая концепция, но всё же немало. Активно поддерживать форму одной из стихий могли только Истинные Мастера. У тех же, кто ещё не стал хотя бы Заклинателем, энергии банально не хватало на это. С другой стороны, они всё же могли использовать эти техники, просто превращая не всё тело, а лишь часть его. Например, ногу, руку или голову.
        В конечном счёте все техники Кая были распроданы. Каждый из двадцати семи свитков был куплен в среднем за тридцать пять миллиардов, что в итоге принесло парню аж 851.3 миллиарда Лазурных Кристаллов.
        - Такая сумма, а аукцион ещё и десять процентов комиссии забирает, - поморщилась Ашцилла. - Могли бы и уменьшить её.
        Ничего не ответив, Кай продолжил ждать следующие лоты. А ими оказались столь ценные для любого воина Сосредоточия Элементов. Всего было выставлено двадцать пять штук, минимальным ценником на которые было девятнадцать миллиардов.
        Кай купил три: одно Сосредоточие Чистого Оружия за сорок один миллиард и два более редких Сосредоточия Пространства за семьдесят и восемьдесят шесть миллиардов. Включая награду за Битву Гениев, у него теперь было четыре Сосредоточия, половину из которых он собирался потратить на духа, а ещё с двумя провести эксперимент, проверив свою душу.
        Дальше последовала алхимия. Но не такая, как была час назад, а гораздо более редкая и продающаяся в единичных экземплярах. Каждый флакончик стоил десятки миллиардов Лазурных Кристаллов.
        Здесь же и представили три Эликсира Вознесения. Простые на вид препараты всего лишь пикового качества Королевского ранга пусть и обладали идеальной очисткой, но интереса у публики явно не вызывали. Многие даже сочли это ошибкой, ведь как на Подлунном Аукционе может быть представлено что-то настолько простое? Однако все их сомнения в эликсирах моментально испарились, как только аукционист снял барьер и позволил всем увидеть их системное описание.
        [Эликсир Вознесения]
        Ранг: Королевский
        Качество: Пиковое
        Особенность: повышает качество фундамента на 0.5 балла.
        Особенность: при использовании появляется невыносимая духовная боль, способная с очень большой вероятностью свести с ума. Желательно вмешательство Мастера Душ как минимум со средней Сферой Души.
        Ограничение: действует только на смертных. Для Истинных Мастеров Эликсир Вознесения может быть смертельным.
        - Собственно, вы всё увидели сами. Хотя системное описание и пишет тот, кто создал вещь, но солгать в нём Система просто так не даст. Как и в случае со свитками техник, здесь нашим специалистам тоже помог Великий Мастер Фансолион. И он подтвердил, что тут нет никаких скрытых символов, отображающих поддельное описание, - сказал Ссаафлишь. - Так что, видимо, эти три эликсира действительно способны повысить фундамент смертного аж на пять десятых балла! А главное, заметьте, нет никакого ограничения на повторное использование эликсира! Не думаю, что в будущем у нас когда-либо ещё будут подобные лоты. Поэтому и начальная цена на эту алхимию соответствующая - семьдесят миллиардов. Шаг - семьсот миллионов. Прошу, начинайте делать ставки, господа!
        Глава 9. Подлунный Аукцион 3
        - Наставник, как думаете, кто был этот таинственный Мастер, чьи свитки вам удалось приобрести? - обратился к Нварию его личный ученик - начальный Элементалист по имени Занатрос.
        Посмотрев на своего самого талантливого ученика, ставшего Элементалистом всего лишь в сорок семь лет и занявшего во время Небесного Турнира Мальтона двенадцатое место среди Заклинателей срединной стадии, мужчина улыбнулся.
        - Семитомник… Даже сложно представить, у кого в нашем регионе, кроме Великого Мастера Фансолиона, вообще могут быть такие техники, - стал рассуждать Небесный Монарх. - Поэтому я думаю, что кто-то просто нашёл некие руины, где и получил эти техники. На это указывает несколько вещей. Во-первых, практически невозможно, что создатель этих техник действительно находится здесь. Такой могущественный мастер, который должен явно быть из ближних миров, точно был бы замечен нами. Однако никто, равный Великому Мастеру Фансолиону уже десятки тысяч лет не бывал в нашем мире.
        - А если создатель просто послал слугу, а сам находится на другой планете? - задумался Занатрос.
        - Это глупо. Посылать кого-то слабого с такими ценностями… - покачал головой Нварий. - Да и зачем? Почему бы не прийти самому? Ну и в конце концов, что вообще будет делать такой мастер в срединных мирах? Но в любом случае есть более важная причина, почему я считаю, что свитки просто нашли где-то.
        - Какая?
        - Количество стихий. Ты обратил внимание, что тут есть и меч, и пространство, и огонь, и вода, и земля, и ветер, и даже молния? Выходит, что создатель этих свитков владел сразу семью Путями? Да ещё и на таком высоком уровне, чтобы создать семитомники? В такое мне почему-то очень-очень слабо верится. Скорее всего, эти техники были созданы разными мастерами, которые просто принадлежали к определённо группе. Ты ведь помнишь, что в этом регионе более миллиона лет назад господствовала некая божественная империя?
        - Конечно, наставник, - кивнул Элементалист, а затем негромко добавил: - Теперь я считаю, что вы правы, но кое-что мне всё-таки не даёт покоя…
        - Не бойся. Это нормально подвергать разумному сомнению слова учителя. Поэтому говори, что тебя смущает?
        - Да… В общем, почему для демонстрации у техник меча и пространства была запись воспоминаний, а у техник остальных стихий только записи проекций из мира души?
        - Интересный вопрос. Не могу точно утверждать, но проблема может быть в самих свитках. Если их действительно нашли в каких-то руинах, то неудивительно, что время их не пожалело. Демонстрации в тех свитках могли банально повредиться, а вот основная часть - воспоминание схемы техники - остаться. И если тот, кто нашёл свитки, решил их продать, то, наверное, он и добавил вымышленное воспоминание, созданное на основе нужного плетения в мире души, так как не смог полностью выучить технику или не владел нужным элементом. Это, конечно, всё-таки делает эти свитки дешевле, но большой роли не играет. Без знания конкретной схемы так искусно подделать проекцию настоящей техники даже в духовном мире не выйдет. Да и сам господин Патриарх уже всё проверил и подтвердил.
        - Благодарю за разъяснения, наставник, - склонил голову Занатрос.
        Аукцион тем временем продолжался, и на летающую платформу к Ссафлишу наконец вынесли три внешне неприметных флакона Эликсира Вознесения. Однако вскоре все увидели их описание…
        - Это… - резко подался вперёд шокированный Занатрос.
        «Невероятно! - оказался не менее изумлён его учитель. - Повышающий фундамент препарат?! Такое действительно может существовать? Чёрт… я просто обязан заполучить хотя бы один! Сыну скоро будет десять. Его связь с энергией пробудится, и он ступит на путь воина. От меня и матери он получил огромный талант, но даже так без опыта прорывов ему будет слишком тяжело перейти на ступень Закалки Души и при этом не потерять в фундаменте. С рождения у него, увы, только 9.1 балла, а после прорыва будет в лучшем случае 8.9. Однако если я заполучу эти эликсиры, то до самой ступени Заклинателя у него не будет никаких проблем! А затем, набравшись опыта, он уже вряд ли когда просядет в прорывах, если не случится форс-мажоров. И если, когда он станет хотя бы Элементалистом, у него будет как минимум 9.4 балла фундамента, то уровень В Шаге от Божественности ему обеспечен! Это реальная возможность сделать его будущим Патриархом нашей секты! Я просто обязан выкупить все три флакона! Как же хорошо, что из-за жёсткого ограничения „только для смертных“ и не слишком большого повышения фундамента, эти эликсиры будут не
чрезмерно дороги. Несмотря на всю их уникальность. Смертность настоящих гениев даже в Подлунной Секте слишком высока, так как без серьёзных испытаний им не развиться в полной мере. В итоге реализовать Эликсиры Вознесения будет непросто даже для меня. А ведь дети есть только у единиц мастеров, которые смогли сделать их именно на ступени Небесного Монарха и дать максимальный талант. Для остальных же трата такого эликсира будет чрезмерной роскошью… Да и не все имеют связи со столь сильными Мастерами Душ, нужными для Эликсира Вознесения. Так что сложностей, понижающих их стоимость, немало. Думаю, организаторы аукциона и даже сам господин Патриарх тоже поняли это, раз поставили начальную цену всего в семьдесят миллиардов. Мне же это только в плюс».
        Следом аукционист объявил начало торгов, тем самым ознаменовав жаркую борьбу.
        Сложно описать, что происходило потом. Но в месте, где вроде бы как собрались мудрые Небесные Монархи, начался настоящий базар. Сотни участников аукциона ежесекундно перекрикивали друг друга, желая получить хотя бы один флакон. Все они мигом забыли о жетонах, через которые можно было молча делать ставки.
        В конце концов два флакона купил Нварий, а последний ушёл к ещё одному Небесному Монарху из Подлунной Секты. Таким образом, созданные Каем Эликсиры Вознесения были проданы за 194, 170 и 209 миллиардов, тем самым увеличив состояние парня аж до 1,367 триллиона Лазурных Кристаллов. Столь гигантской суммой могли владеть даже не все Патриархи сект и кланов не из Великой Сотни Мальтона, а сейчас она фактически оказалась у всего лишь двадцатишестилетнего Заклинателя.
        С таким большим числом кристаллов, каждый из которых содержал приблизительно две тысячи единиц энергии, казалось, Кай может в любой момент запустить ремонт Небесного Комплекса. Требовались лишь недостающие материалы.
        Однако в действительности всё было не так просто.
        Ранее Кай уже передавал распорядителю Небесного Комплекса Лазурные Кристаллы, и тогда тот предупредил парня, что данные энергоносители высвобождают прану слишком низкой плотности. Из-за этого требовалось аж семьсот единиц энергии из Лазурного Кристалла, чтобы Умбертольд засчитал их всего за одну нормальную. Таким образом, даже нынешнее количество кристаллов давало Каю только чуть больше двадцати семи с половиной процентов от необходимого для ремонта количества энергии. А ведь парню ещё предстояли траты, поскольку аукцион продолжался.
        Как только был продан последний флакон Эликсира Вознесения, на летающей платформе аукциониста у портала внезапно появилась пара людей в каких-то обносках. Блондин и брюнет. По крайней мере людьми они казались всем до тех пор, пока наконец не стали видны системные надписи над их головами.
        [Лев Небесного Огня]
        Ступень: Небесный Зверь
        Стадия: Срединная
        Характеристики [Лев Небесного Огня]:
        [Мощь]:?????
        • [Скорость]:?????
        • [Выносливость]:?????
        • [Стойкость]:?????
        • [Ментал]:?????
        • [Энергия]:?????
        [Разрывающий Пространство Гриф]
        Ступень: Небесный Зверь
        Стадия: Срединная
        Характеристики [Разрывающий Пространство Гриф]:
        • [Мощь]:?????
        • [Скорость]:?????
        • [Выносливость]:?????
        • [Стойкость]:?????
        • [Ментал]:?????
        • [Энергия]:?????
        - Два могучих Небесных Зверя сегодня тоже будут нашими товарами! Их поймал лично Великий Мастер Фансолион, после чего силами элемента тени наложил на их души печати Божественного ранга! Смотрите!.. - продемонстрировав некий артефакт в руке, он повернулся к ничего не выражающим существам. - Приказ: сидеть!
        Оба Небесных Зверя подчинились, сев в позу лотоса.
        - Превосходно, - заулыбался Ссаафлишь. - В общем, вы всё сами видите. Обладая особым артефактом, вы легко сможете управлять любым из них, отдавая какие угодно приказы. Начнём с продажи пернатого. Начальная цена - двести миллиардов Лазурных Кристаллов. Шаг - десять миллиардов!
        «Эти Небесные Звери могут быть очень полезными в нашей экспедиции на Бельтейз, и особенно в борьбе с Киросом, - мысленно сказал Кай. - К тому же один из них может стать для тебя подходящим телом, старик!»
        Однако ни Рун’Тан, ни Ашцилла ему не ответили. Парень проигнорировал это, решив принять участие в торгах.
        «Двести десять миллиардов», - пришла анонимная ставка, крупной надписью отобразившись на артефакте позади аукциониста.
        «Двести двадцать миллиардов», - ответил Кай, воспользовавшись для этого жетоном.
        Следом наступило молчание. Новых ставок не поступало, но и аукционист почему-то не спешил начинать обратный отсчёт.
        Кай нахмурился и взглянул на Ашциллу. Девушка спокойно разглядывала Небесных Зверей, принявших людской облик, попутно теребя свои длинные волосы.
        - Почему акционист молчит? - произнёс парень, но наставница на это никак не отреагировала.
        Кай моргнул, и как только его глаза открылись, он увидел перед собой темноволосого парня в бело-синей маске. Тот спокойно сидел на бортике их ложи.
        - Ты мешаешь мне.
        - Что происходит? - сразу же спросил Кай, кивнув на Ашциллу и остальных присутствующих, которые словно забыли обо всём на свете.
        - Ничего особенного. Они просто немного решили пожить в воспоминаниях… - раздался из-под маски неожиданно грозный голос. - Но ты мешаешь мне. Я прибыл сюда только ради них. Мне нужны эти звери, поэтому забудь о ставках.
        - Тогда просто сделай так, чтобы и я пожил в воспоминаниях, - спокойно ответил Кай, пожав плечами. - В чём проблема?.. Иначе нам тоже будут необходимы сильные бойцы. Я не могу так просто отказаться от торгов.
        Номен некоторое время молчал. Из-за маски без отверстий Кай не видел ни единого кусочка лица собеседника, но отчего-то был полностью уверен, что тот смотрит ему прямо в глаза.
        - Давай договоримся, - в итоге произнёс Номен. - Ты дашь мне спокойно купить обоих зверей, а я пообещаю выполнить за это твою любую разумную просьбу. Ты ведь ещё с нашей первой встречи понял, что я очень и очень непростой… воин, - констатировал он. - И могу я многое.
        - Но за двух зверей только одну просьбу?
        - Тебе никогда не говорили, что ты слишком нагл? - поднялся парень в маске. - Хорошо, пускай будет две. Согласен?
        - Согласен, - протянул Кай ладонь для рукопожатия.
        - Вот и отлично, - хмыкнул Номен, проигнорировав этот жест, а затем исчезнув.
        «Захочешь, чтобы я выполнил просьбу, просто позови меня мысленно, - раздалось в голове Кая напоследок. - Только думай хорошенько, прежде чем тратить их».
        Вскоре оба Небесных Зверя были проданы Номену за минимальную цену. Никто из участников Подлунного Аукциона даже не пытался ему мешать.
        После этого всё вернулось в норму.
        - Ну вот и наступил этот момент, - объявил аукционист, получив от слуги очередное Кольцо. - Мы наконец добрались до тех лотов, ради которых многие и держали свои деньги до конца. И я не буду затягивать, поэтому давайте сразу перейдём к торгам. Лот номер сорок девять: лук псевдо-Божественного ранга. Начальная стоимость - сто три миллиарда. Шаг - один миллиард Лазурных Кристаллов.
        То, ради чего на Подлунный Аукцион и прибыло подавляющее большинство гостей наконец начали продавать. Во всём регионе Мальтона обитало около тысячи Небесных Монархов, однако тех, кто мог создавать нечто псевдо-Божественного ранга было совсем мало. Поэтому и стоимость артефактов подобного ранга достигала колоссальных цифр.
        Всего в течение часа был продан двадцать один такой артефакт. На два из них: защитный и атакующий, Кай даже потратил полтриллиона кристаллов, ничуть не пожалев об этом. Естественно, это были зарядные предметы, для которых не требовался какой-либо уровень законов.
        - …настоящий шедевр артефактного и кузнечного ремесла! Лот номер семьдесят: доспех псевдо-Божественного ранга, - объявил Ссаафлишь. - Начальная цена - триста двадцать миллиардов Лазурных Кристаллов. Шаг - четыре миллиарда.
        [Золотой Доспех Вечности]
        Ранг: псевдо-Божественный
        Качество: пиковое
        Особенность: невесомый для владельца. Максимальный реальный вес, который испытывает окружение - сорок тонн. Владелец может понизить, а затем и повысить вес, если пожелает.
        Особенность: способен становиться невидимым, сливаясь с энергетическим покровом воина при его желании. В этом состоянии активна лишь стандартная защита доспеха. Пассивные способности отключены. Активные способности отключены.
        Особенность: способен поглотить любые энергетические атаки ниже среднего качества Императорского ранга. Поглощённая сила накапливается, а затем используется для усиления защиты доспеха. Не считается ни пассивной, ни активной способностью. Действует, если доспех в скрытом состоянии. Осталось [40 000] зарядов. Трата зарядов происходит автоматически во время использования доспеха. При стандартной нагрузке в бою с обычным начальным Небесным Монархом средний расход составляет: 0,2 заряда за минуту.
        Особенность: активная способность [Умножение Защиты]. Осталось [40 000] зарядов. Трата зарядов происходит автоматически во время использования доспеха. При стандартной нагрузке в бою с обычным начальным Небесным Монархом средний расход составляет: 0,35 заряда за минуту.
        Особенность: активная способность [Барьер Последней Надежды]. Осталось [1 000] зарядов.
        Особенность: активная способность [Высвобождение Накопленной Яркости]. Осталось [1 000] зарядов.
        Особенность: доспех обладает уникальным ядром, способным выдержать даже прямую атаку псевдо-Божественного ранга. Пока ядро цело, как бы ни был повреждён доспех, он восстановится. [1 000] зарядов. В данном случае один заряд - это полное восстановление доспеха из одного только ядра. Если повреждений меньше, то и трата зарядов будет ниже.
        Ограничение: нет.
        В мире боевых искусств доспехи были слабо распространены, и причин на то было немало. Во-первых, в отличие от необходимого воинам проводника, которым и выступает оружие, доспех не является обязательным элементом снаряжения. Во-вторых, из-за размеров на любую броню требуется очень много дорогих материалов, из-за чего цена на доспехи всегда огромна. В-третьих, раз стоимость так высока, что позволить себе доспехи могут далеко не все, то и спрос на них будет низок.
        В-четвёртых, из-за низкого спроса количество создающих доспехи ремесленников невелико, а сама технология создания брони развивается очень медленно. В-пятых, любой Заклинатель и мастер более высокой ступени имеет энергетический покров, который зачастую не уступает доспехам того ранга, который способен носить каждый конкретный воин. Например, подавляющее большинство доспехов Королевского ранга пикового качества, которые Кай может носить с использованием только своих законов, а не зарядов, будут на уровне его же покрова.
        В-шестых, помимо покрова у воинов также есть и дополнительные защитные техники, которыми можно легко и дешево заменить полноценный доспех. Ну и в-седьмых, суть доспеха - защитить воина, но если на него будут постоянно обрушиваться атаки, то в конце концов броня быстро придёт в негодность и сломается. Все доспехи очень дорогие, поэтому и их ремонт обойдётся воину в немалую сумму. Вот только зачастую любой доспех не просто повреждается, а полностью ломается уже в первом, в крайнем случае втором смертельном бою.
        Вот почему доспехи используют либо в войнах, выдавая обычным солдатам дешёвую, но хоть какую-то броню, либо представителями элитных кланов и сект. Сильнейшие могут позволить себе и своим слугам сверхдорогие зарядные доспехи более высокого, чем их законы, ранга. Но даже так в основном подобные доспехи нужны лишь для устрашения и демонстрации принадлежности к определённой группе, как, например, у стражей Подлунного города.
        По всем этим причинам до сего дня Кай и не задумывался о доспехах. У него не было проблем с защитой, а тратить деньги на то, что легко сломается в первом же бою, он смысла не видел.
        Однако сейчас всё было по-другому. Золотой Доспех Вечности мало того что был зарядного типа, позволяя использовать себя даже смертным, так ещё и обладал уникальным ядром, самостоятельно восстанавливающим броню. От подобной защиты даже Кай не смел отказываться, поэтому он почти сразу же вступил в борьбу за лот.
        - Триста семьдесят!
        - Триста девяносто.
        - Четыреста пятьдесят миллиардов! - поднялся Кай с кресла, громко объявив свою ставку.
        На секунду выкрики других участников торгов затихли. Все повернулись в сторону незнакомого Заклинателя, резко повысившего сумму аж до такой величины. Ранее парень делал ставки через жетон участника, но теперь решил играть в открытую.
        - Четыреста семьдесят пять!
        - Четыреста восемьдесят.
        - Четыреста девяносто три!
        - Шестьсот! - припечатал Кай, всего одним словом вычеркнув из торгов большую часть присутствующих.
        Десятки гневных взглядов оказались направлены на Кая. Но парень легко проигнорировал их давление жажды убийства, продолжив торговаться. В конце концов за доспехи остался бороться только он и тот самый Небесный Монарх, Нварий. Суммы росли…
        - Восемьсот десять, - спокойно огласил Кай.
        - Восемьсот пятнадцать, - ответил ему оппонент.
        …
        - Восемьсот тридцать три, - процедил Нварий, который всё сильнее и сильнее злился на то, что ему противостоит какой-то сопляк.
        - Восемьсот сорок.
        «Я так могу остаться вообще без кристаллов, - подумал Кай. - Но эти доспехи всё же того стоят».
        …
        - Восемьсот пятьдесят.
        - Восемьсот пятьдесят восемь.
        «Вашу мать! Сука! - мысленно рычал Нварий, внешне при этом оставаясь абсолютно спокойным. - Я уже на целую сотню миллиардов превысил сумму, которую был готов выделить на эти гребанные доспехи! Чёрт! Чёрт! Чёрт! Я же должен был сохранить как можно больше денег на последний лот! Так какого хрена?! Какого хрена?! Откуда появился этот выкидыш? И сколько у него, вашу мать, есть ещё денег?! Или… Или… Или это он специально?! Хочет заставить меня заплатить нереально огромную сумму за эти обоссанные доспехи? Ублюдок! Да или нет? Дерьмо! Ладно… ещё одна ставка! Если нет, то нет…»
        - Восемьсот шестьдесят два! - хладнокровно крикнул дикий эльф.
        …
        …
        - Восемьсот шестьдесят шесть, - ответил Кай.
        «Пошёл ты!..» - сжал кулаки Нварий, откинувшись на спинку кресла.
        - Восемьсот шестьдесят шесть миллиардов - раз! - начал отсчёт аукционист.
        Кай сел обратно и взглянул на жетон, где отображалось точное количество его кристаллов.
        «У меня останется только миллиард после этого…» - выдохнул он.
        - Восемьсот шестьдесят шесть миллиардов - два!
        …
        ‘Поздравляю, - повернулась к ученику Ашцилла. - В ближайшее время эти доспехи тебе точно пригодятся’.
        - Восемьсот шестьдесят шесть…
        - Восемьсот семьдесят! - не сдержавшись, рыкнул Нварий, тем самым прервав аукциониста.
        Все тут же повернулись в сторону ложи дикого эльфа. В том числе и Кай с Ашциллой.
        «Это конец… - констатировал Кай, при этом, к собственному удивлению, чётко испытав некое подобие злости и досады. - У меня нет больше… Может Номен? - вспомнил он недавний разговор. - Потребовать выполнения просьбы? Нет… Так распорядится ею будет слишком глупо. Хорошо, значит, я проиграл», - резко похолодев, признал парень.
        - … продано! Поздравляю участника номер семнадцать с приобретением столь великолепных доспехов! - глядя в сторону ложи Нвария, объявил Ссаафлишь.
        На этом псевдо-Божественные артефакты закончились, и на летающей платформе внезапно появился старый орк с тростью. Фансолион поприветствовал всех гостей аукциона, а затем спокойно изъял из собственного карманного пространства две вещи: меч и лёгкую обувь.
        Кай не увидел их описания, однако у Небесных Монархов и Священных Лордов проблем с этим не возникло. В итоге Ашцилла объяснила ученику, что оба предмета обладают Божественным рангом низкого качества, из-за чего он и не видит их описания.
        «Кстати, а чем отличаются предметы Божественных рангов от просто божественных предметов? - задумался Кай. - Помню, ты с особым выражением говорила о том кольце Кироса, но при этом никакой ранг не упоминала. Или это мне так показалось, и между ними нет отличий?»
        ‘Хороший вопрос, - кивнула Ашцилла. - Но на самом деле всё просто. Божественный ранг - это всё, что создано с использованием улучшенной Сферы. То есть, законов уровня Совершенствующего. Его может создать и не бог, как мы видим на примере Фансолиона. А вот божественные предметы, это уже кое-что совсем другое. Так называют любые вещи, в которые правильным образом помещена сила настоящего бога. Та сила, которая позволяет им менять реальность. Конечно, обычно божественные предметы имеют как раз таки Божественный ранг, не Королевский же использовать, но разница между этими понятиями всё же есть’.
        «А какой тогда смысл называть предметы и техники Божественным рангом, если их могут создать и не боги?» - поинтересовался Рун’Тан, который тоже не разбирался в этом.
        ‘Старик, ты… Ладно, отвечу, - решила не язвить вампирша. - Смысл в том, что только с помощью силы Божественного ранга можно убить настоящего бога. В ином случае он будет неуязвим к любым более слабым атакам. Вот поэтому ранг и называется Божественным, так как якобы сравним с мощью богов, раз может нанести им урон’.
        На этом очередной разговор закончился. Фансолион же тем временем сообщил, что купить созданные им артефакты низкого качества Божественного ранга можно только в том случае, если покупатель готов дать клятву никогда не передавать другим эти предметы, а также не использовать их против Подлунной Секты. Только после этого начались торги.
        В любом случае начальная цена обоих предметов равнялась восьмистам миллиардам Лазурных Кристаллов, а один шаг - тридцати миллиардам. Вот почему цена меча, а затем и цена обуви быстро превысили всё состояние Кая. Так что он даже и не пытался соревноваться.
        Без интереса наблюдая за долгой борьбой богатейших участников, которые хранили все деньги как раз для этих лотов, Кай понимал, что сам Подлунный Аукцион подходит к концу.
        - Похоже, это всё, - сказал он Ашцилле, поднявшись с кресла.
        - Ты куда? - удивилась девушка.
        - Пойду, узнаю, где находится Подлунная Вершина. Если всё верно, то, так как я потратил больше трёхсот миллиардов кристаллов, мне полагается доступ к наилучшей точке для медитации во время единения трёх лун. Про это написано в заметках жетона-пропуска.
        - А, понятно. Тогда иди.
        Кай приблизился к небольшому выступу на полу, который являлся массивом телепорта, перенёсшим его сюда ранее. Он практически активировал телепортацию, как вдруг замер. Слова аукциониста заставили его остановиться.
        - Ну вот и наш последний лот. Великий Мастер Фансолион на протяжении многих тысяч лет постоянно изучал его, но так и не нашёл способа разгадать тайну этого свитка. А называется он: «Трактат об обманчивой концепции: Жар Пустоты»!
        Глава 10. Творец Техник
        - Два с половиной триллиона - раз!
        - Два с половиной триллиона - два!
        - Два с половиной триллиона - три! Продано! - громко хлопнул аукционист. - Поздравляю участника под номером двести четырнадцать с приобретением нашего последнего лота! Что ж, а на этом пора объявить девятьсот седьмой Подлунный Аукцион завершённым. Благодарю всех гостей за участие в торгах! И напомню, забрать свои покупки вы можете прямо из своих жетонов, пространство в которых откроется сразу, как только вы покинете свои ложи. До встречи на следующем Подлунном Аукционе! - попрощался Ссаафлишь, перед тем как телепортироваться прочь с летающей сцены.
        Участники аукциона тоже начали покидать свои места.
        ‘Поздравляю с победой, - мысленно сказала Ашцилла, опасаясь возможной прослушки в ложе. - Но Жар Пустоты… Если это не шутка какая-то, то, возможно, с помощью него тебе даже удастся побороть Холод Пустоты в своей душе’.
        «Я тоже хочу надеяться на это. Но есть одна проблема. Могу ли я освоить четвёртую концепцию и выжить? Татуировка отделяет Инь от Ян. А поскольку Холод Пустоты я освоил раньше, чем активировалась татуировка, то ей пришлось как бы отделиться ещё и от него, чтобы сделать это. Но теперь, если добавить ещё и Жар Пустоты, то он явно будет конфликтовать с Холодом Пустоты. Выдержит ли моя душа такое соседство?»
        ‘Хах… Ты даже не сомневаешься в том, что сможешь освоить Жар Пустоты, - издала смешок вампирша. - Но я не совсем понимаю, в чём проблема? У тебя есть защита души, справляющаяся даже с духовными контрактами Императорского ранга. Она уже выдержала наличие трёх концепций, и ты даже не ощутил никакой нагрузки от этого. Ведь несмотря на разделяющую Инь и Ян силу татуировки, оболочка души всё равно подвергается давлению от них. Так в чём же проблема?’
        «Но ведь обычно нельзя изучить больше одной концепции и выжить. Из-за их вечной борьбы друг с другом душа будет быстро уничтожена», - немного нахмурившись, пояснил Кай.
        - А-ха-ха-ха-ха-ха… - внезапно рассмеялась девушка. - Так вот о чём ты…
        ‘Ты не совсем прав. Не знаю, кто тебе такую глупость сказал, но изучение нескольких концепций возможно. А вот что невозможно - это одновременное владение концепциями из разных Высших Путей. Пойми, любая концепция - это искажённая сила определённого Высшего Закона. Высшие Законы, в свою очередь, являются частью Высшего Пути. Например, Инь и Ян… точнее, Высшие Законы, которые они представляют, относятся к разным Высшим Путям. Поэтому их и нельзя без твоей татуировки освоить вместе. Из-за их вечного противостояния даже души богов неспособны на это. Но ведь Холод Пустоты и Жар Пустоты явно имеют общие корни. Не может быть, что их настоящие проявления не являются частью одно Высшего Пути. Так что конфликтовать эти концепции не должны. Ну а от Инь и Ян их отделит татуировка’.
        «Это правда?..»
        ‘А Пакт Душ мы зачем заключали?.. Я не могу лгать тебе, а ты мне, - резко сказала вампирша. - Что за глупые вопросы?’
        «Это я так… Без какого-либо умысла, а скорее по привычке подумал… - отмахнулся парень. - Но всё же старик рассказывал мне другое. И ведь тоже обманывать не может по системной клятве».
        «Не могу. Но если я считаю что-то правдой, то нарушением клятвы это не будет. В Бельтейзе было известно только о двух концепциях: Инь и Ян, так что логично, что все считали, что можно освоить только одну концепцию. Я же просто обобщил это и на Холод Пустоты».
        «В любом случае это даже хорошо, что всё не так, как ты считал в прошлом. Теперь риск освоения Жара Пустоты должен быть не настолько велик. Опасность будет только от попытки захватить мою душу этой концепцией, но, думаю, я справлюсь. Опыт есть… Кстати, вероятно, именно в этот момент я и должен буду дать Жару возможность вытеснить Холод, а затем резко подавить обе силы, освободив свою душу, - кивнул Кай самому себе. - Но остаётся одна проблема. Я уже не смертный. Если освою Жар Пустоты сейчас, то в силе он явно будет отставать от Холода. Можно ли как-то будет увеличить мощь новой концепции до соответствующего уровня?»
        ‘На этот счёт я уже ничего сказать не могу, - пожала девушка плечами. - Это правда, что чтобы достичь предельной силы концепции нужно максимально освоить её ещё в статусе смертного, но вот про нарушение этой закономерности я никогда не слышала. В любом случае, когда ты станешь богом, в чём я не сомневаюсь, ты сможешь сразу приступить к изучению Высших Законов. Мощь какой-то концепции тебя уже не будет волновать’.
        «Дожить бы только до этого…»
        ‘Ну что за глупости? Разве твоя наставница даст тебя в обиду? - хмыкнула Ашцилла. - Не заставляй меня сомневаться в выборе своего ученика… Ладно, пойдём. Почти все уже ушли из своих лож’.
        - Идём.
        - Однако… два с половиной триллиона… Откуда? - взглянула на парня наставница, остановившись у самого портала. - Ты ведь не мог мне соврать тогда про свои деньги.
        - Хочешь правду? - спросил Кай, после чего активировал массив переноса.
        …
        - Конечно хочу, - произнесла его наставница, тоже переместившись в банкетный зал.
        - Хорошо… В общем, мне их Номен дал.
        - Что? - явно удивилась вампирша.
        «Номен? Откуда он здесь? И когда он успел передать тебе кристаллы?» - заговорил не менее изумлённый Рун’Тан.
        «Собственно, он был здесь с самого начала. Я увидел его ещё в тот момент, когда вошёл в банкетный зал, где вы как раз столкнулись с Киросом. Номен стоял рядом со мной, и мы даже перекинулись парой фраз. Потом уже на самом аукционе в качестве товара выставили пару Небесных Зверей. Номен хотел выкупить их, но я стал торговаться, тем самым помешав ему. Больше в тот момент никто не делал ставки. А вы, да и все остальные, словно глубоко погрузились в свои мысли и решили полностью игнорировать происходящее вокруг, - Кай мысленно пересказал произошедшее, не желая голосом привлекать лишнее внимание. - В итоге он появился в нашей ложе и попросил не мешать. Нам бы пара Небесных Зверей в экспедиции не помешала. А один из них мог бы в будущем даже стать сосудом для Рун’Тана. Но пришлось отказаться. Взамен Номен пообещал выполнить две любые мои просьбы. Естественно, в разумных рамках. Но при этом он раскрыл, что знает, что я понял его настоящую сущность ещё при первой встрече. То есть, просьбы мне должен не всего лишь конечный Элементалист, а именно бывший бог. Собственно, одну я и потратил для покупки свитка.
Баланс кристаллов на моём жетоне возрос до двух с половиной триллионов, хотя передавать деньги через них вроде как невозможно».
        ‘И я всё это время была рядом? И ничего не заметила? М-да уж… После такого впору начинать считать себя всего лишь букашкой… - вздохнула Ашцилла. - Кстати, точно два с половиной триллиона стало у тебя на счету? Но ведь именно за столько ты купил свиток! Неужели он заранее знал, до какой сумы будут торговаться остальные?..’
        «Меня вот больше поражает, что я тоже ничего не заметил. Момент с Небесными Зверями… Я помню, что их продавали, но всё как-то смутно сохранилось. Кажется, что была жаркая борьба за них, но в итоге чувствуется некая неестественность в этих размытых воспоминаниях, - сообщил Рун’Тан. - Жутко. Я вроде бы и Мастер Душ, но, когда на меня воздействовали, до сих пор не пойму. На моей оболочке души даже малейших следов чужого воздействия не было, что в принципе невозможно. Любая техника души оставляет следы. Но сейчас нет даже намёка. Всё такое… словно… словно воздействовали не извне, а изнутри… Чёрт, я уже и сам запутался…»
        ‘Пожалуй, впервые соглашусь со старикашкой, - нахмурилась вампирша. - Теперь, когда задумалась о тех моментах, мой разум будто начинает плыть. Мне это очень не нравится. Кто же этот Номен такой? «Бывшее божество» это слишком размытый ответ. Да я и никогда не слышала, чтобы боги теряли свою силу. Они могут умереть, но вот чтобы силу свою потерять… Да и непохоже, что этот Номен потерял всё могущество, раз так легко водит за нос Небесных Монархов. Где вообще пределы его силы? И, главное, каковы его цели?’
        «Над этими вопросами можно только гадать, девчонка, - не остался в долгу Рун’Тан. - Меня вот что интересует. Почему он не сделал с Каем то же, что и остальными? Зачем идти договариваться и обещать потом две просьбы, если можешь гипнотизировать даже Небесных Монархов?»
        «Не знаю, - спокойно ответил парень. - Я предложил ему сделать что-то подобное со мной, раз ему нужны Небесные Звери, но Номен ничего не ответил. Только предложил сделку. Поэтому, предположу, что он не мог на меня воздействовать. И возможно, причина в моих уникальных способностях души, а также моём таинственном происхождении».
        ‘Звучит правдоподобно, - кивнула Ашцилла. - Но было бы всё же неплохо узнать, кто ты действительно такой. Реинкарнация в новое тело, энергетическое зрение, защита души, контроль энергии и идеальная духовная память. Всё это вряд ли смогла бы назвать нормальным даже моя мама. А вдруг ты тоже какой-нибудь бывший бог?’
        - Было бы неплохо, - ответил Кай, даже явив лёгкую усмешку.
        - Ладно. Со всем этим мы сейчас точно ничего сделать не сможем, так что зацикливаться смысла не вижу. Поэтому пойдём к нашим, - повернулась девушка в сторону собравшихся членов их альянса. - Нужно обсудить некоторые дальнейшие действия.
        - Да, сейчас.
        Пожав плечами, Ашцилла направилась к Старксу, Магистру Ониксу, Тайросу, Тано и Сжигателю Городов. Встреча сегодня с Киросом и его людьми вынуждала альянс как можно скорее внести корректировки в свои планы. Поэтому сейчас и нужно было договориться о следующей встрече. Не здесь же им проводить обсуждение экспедиции на Бельтейз и войны с Ниагалой.
        Кай же в этот момент решил осмотреться. Вот только нужного лица и ауры он в итоге так и не нашёл.
        «Как я и думал. Они ушли раньше, чем завершился аукцион. Вряд ли они приготовили кристаллы для этого события, так как в принципе знать о нём не могли. Впрочем, даже будь она ещё здесь, маловероятно, что я бы смог с ней нормально поговорить… Но ты действительно на его стороне, Энни, или тебя всё же что-то удерживает?» - подумал парень, не делясь этими мыслями ни с кем.
        Осмотрев зал в последний раз, Кай направился вслед за наставницей. Но в тот же момент неподалёку появилось двое мужчин, которые последними среди гостей покинули свою ложу. Оба выглядели сильно недовольными.
        Спокойно шагая по залу, Кай преодолел половину пути к Ашцилле, как вдруг перед ним вышел невысокий дикий эльф. Смуглый, мускулистый и с ныне закрытым третьим глазом. Он ничем бы не выделялся среди толпы других представителей этой расы, если бы ни аура Небесного Монарха конечной стадии.
        - Поздравляю с победой в последних торгах, - фальшиво улыбнулся мужчина.
        - Благодарю, - был вынужден остановиться Кай, так как Небесный Монарх банально преградил ему путь.
        - Но знаешь, я что-то не ощущаю от тебя даже капли знания законов огня. Зачем же тебе тогда вообще пытаться изучить концепцию, которая явно связана с этим элементом? Ну и в целом такой ценный свиток может быть очень опасно хранить у себя. За сокровище с такой стоимостью многие будут готовы начать войну даже с полноценной сектой, страной или кланом. Так неужели ты хочешь навлечь на своих мастеров, старших братьев и сестёр такую беду? В Подлунном Городе, конечно, безопасно. Но вот уже за его пределами может произойти что угодно… - пристально глядя Каю в глаза, сыпал завуалированными угрозами дикий эльф, пытаясь запугать собеседника словами и отголосками мощной ауры. - Меня зовут Нварий Пламенный Щит, и я могу помочь тебе избавиться от этой тяжкой ноши. Понимаю, тебе, возможно, было интересно попытаться освоить неизвестную доселе концепцию, однако смертельная опасность, навлекаемая свитком, слишком велика для таких игр. Поэтому продай мне свиток. Я предлагаю тебе три триллиона Лазурных Кристаллов. Сейчас два, и ещё один через три недели. Естественно, всё будет подтверждено духовным контрактом.
        - Благодарю за предложение, но меня эта сделка не интересует, - сухо ответил Кай, на которого слова мужчины не произвели вообще никакого впечатления.
        - Ты считаешь, что кто-то может сделать тебе предложение получше? - повысил голос Небесный Монарх. - Или совсем не понимаешь всей опасности владения подобной ценностью? Хочешь подставить под удар своих близких?
        - Нет, просто он уверен в силе своего наставника и друзей, - незаметно приблизилась к ним Ашцилла.
        - Ты?! - расширились глаза Нвария, который недавно был отброшен самим Фансолионом за то, что попытался ударить эту гостью. Вот только он до сих пор считал, что причина такого отношения Патриарха к Ашцилле заключается в её расе. Небесный Монарх всё ещё не понимал, что девушка на самом деле тоже находится на этой ступени и что в тот момент своим поступком Фансолион буквально спас дикого эльфа от возможного ответа Ашциллы. - Вот оно что… Леди, я прошу прощения за своё грубое поведение во время нашего общения внутри Врат Ойкумены, - поклонился мужчина.
        «Вот же ж сволочь! - злился Нварий, глядя на Ашциллу. - Значит, это она попросила ученика выкрикивать ставки, чтобы позлить настоящих участников?! Но какой же я идиот. Позор! Это такой стыд! Просто ужас. Как я мог действительно поверить, что этот Заклинатель и есть настоящий покупатель? Небеса!.. И я ведь при всех подошёл к нему и начал практически на равных говорить! А этот паразит, вместо того чтобы всё сразу объяснить, начал ещё и выделываться! Ублюдочный Заклинатель решил поиздеваться надо мной? Ну-ну, только попробуй покинуть Подлунный город или Мальтон. Я тебя даже в другом регионе откопаю! Ты будешь страдать, сука».
        - Но сейчас я хотел бы обсудить покупку свитка. Вижу, вы, леди, тоже не используете стихию огня, - улыбаясь, продолжил говорить Нварий. - Поэтому предположу, что свиток был куплен для кого-то ещё. И если вы сведёте меня со своим…
        - Эм-м… - внезапно послышался голос Кая. - Если вы хотите…
        - Молчать! - резко оказался перед парнем ученик Нвария. Элементалист приблизился настолько сильно, что едва не касался Кая своей перекачанной грудью. - Не вмешивайся в разговор старших! Как ученик, ты должен знать манеры! - немного выпустил он ауру, попытавшись придавить этим Кая.
        - Ладно, - ответил мечник, шокируя и одновременно зля Элементалиста своей наглостью и невозмутимостью. - Я тогда пойду. Ну а вы дальше обсуждайте продажу трактата без его владельца, - хмыкнул он, после чего развернулся и зашагал прочь.
        Ладонь Занатроса резко легла Каю на плечо, однако тот спокойно продолжил идти. Элементалист даже на миг не сумел удержать или даже замедлить его.
        - Стой, - сказал Занатрос, но его проигнорировали.
        «Серьёзно?! - едва не закричал повернувший голову Нварий. - Он блефует? Или нет? Но Заклинатель тратящий два с половиной триллиона Лазурных Кристаллов? Серьёзно? Если я сейчас попытаюсь остановить его, словно мне… Мне! Небесному Монарху! Нужно что-то от него… Чёрт! Все смотрят. Твари… Притворяются, что не замечают происходящего, но я же чувствую ваше восприятие, ублюдки. И если я ошибусь, то моей репутации конец. Сильнейшая фракция Подлунной Секты, которую я полторы тысячи лет, может начать рушиться из-за небывалого позора его главы… Сейчас дела внутри и так довольно плохи… Но, - мельком взглянул он на Ашциллу, - эта потаскуха улыбается. Значит, это не ошибка».
        - Младший, прошу, постой, - всё же обратился он к Каю.
        На этот раз парень остановился и развернулся.
        - Мой ученик, Занатрос, повёл себя грубо. Здесь и сейчас в первую очередь мы оба полноправные участники Подлунного Аукциона, поэтому он не смел останавливать тебя и заставлять молчать, - сказал Нварий, вынудив своего ученика поклониться. - Я тоже был неправ. Прости. Но всё же, я предлагаю тебе передумать. Продажа свитка будут значительно выгодна для тебя.
        «Занатрос? Это ведь тот самый личный ученик, к которому хотели привести ту сильфу, якобы за долги её погибшего брата», - отметил Кай.
        - Сожалею, но нет. Меня всё ещё не интересует продажа.
        - Тогда чего же ты хочешь? Я обладаю множеством сокровищ и связей по всему региону, так что если тебе нужно что-то в обмен, то я не против совершить бартер.
        - Это тоже меня не интересует.
        Нварий нахмурился, но сказать ничего не успел.
        - Но я согласен поставить свиток как ставку в бою… В бою между мной и, например, вашим учеником. С вашей же стороны я прошу поставить в качестве ставки Золотой Доспех Вечности, а ещё… Технику Парного Обмена.
        «Какое же самомнение у этого идиота! - мысленно воскликнул Нварий. - Граница ступени - это слишком большая преграда. Её под силу преодолеть лишь единицам. Только таким, как Подлунные Монстры! Но ты даже и близко не ощущаешься равным им! Так зачем же предлагать бой против Элементалиста? Думаешь, я по чести предложу сразиться с каким-то другим моим учеником, который тоже будет пиковым Заклинателем? Да хер тебе! Раз сам предложил, то так и будет! Занатрос входит в сотню сильнейших начальных Элементалистов секты! И это притом, что он только недавно прорвался! Тебе его ни за что не победить! До единения трёх лун осталось чуть больше получаса, так что всё успеем. Скоро трактат о Жаре Пустоты будет моим! Я опять возьму его в свои руки, а затем наконец-то добуду спрятанное сокровище! Но теперь никакой Патриарх мне не помешает. Нужно будет только покинуть земли секты, чтобы он ничего не ощутил».
        - Я согласен, - широко улыбнулся мужчина.

* * *
        - Как такое возможно?.. - прошептал шокированный Занатрос.
        Сидящий рядом с ним Нварий был не менее ошарашен. Лишь по одному его мрачному лицу было понятно, что ситуация хуже некуда. Отложив свиток в сторону, он взглянул на слугу.
        - Ты точно можешь ручаться за подлинность этой записи? - строго спросил Небесный Монарх.
        - Да, господин, - склонился один из членов фракции Нвария, который и принёс тому свиток. - Это настоящий бой. Именно так завершилась Битва Гениев. Всё это выглядит слишком неправдивым, но поединок видели практически все горожане. Запись реальна.
        «Дерьмо!.. - сжал кулаки мужчина. - Но он же не ощущается настолько сильным! Неужели я, Небесный Монарх, не могу определить полную мощь какого-то Заклинателя? Бред…»
        - Наставник, что мне теперь делать? - посмотрел на Нвария Занатрос, который тоже успел ознакомиться с записью боя Кая и Чага.
        Из-за скорого единения трёх лун подавляющее большинство учеников, проживающих в Аншале - городе на панцире летающей черепахи, только и занимались тем, что подготавливали разум и душу к предстоящему событию. Когда целый океан энергии хлынет с небес на Подлунный город, им понадобится максимум концентрации, чтобы эффективней всего реализовать этот день. Вот почему в Аншале до сих пор мало кто слышал про фантастический финал Битвы Гениев, произошедший всего десять часов назад. По сути, её тут даже не транслировали, так как из-за отмены набора в секту лучших бойцов никто и не ждал.
        «Клятва дана, поэтому боя не миновать, - осознал Нварий. - Это сукин сын нереально силён для своего развития! Если бы я только знал заранее… Дерьмо! Я не могу проиграть доспехи! От такого позора я уже точно никогда не отмоюсь! Занатрос должен победить… Любой ценой!»
        - Ты выиграешь! - резко поднял он взгляд на ученика.
        - Но… как? Я даже с трудом поспевал разумом за его движениями в записанных воспоминаниях.
        - Сейчас да. Но я тебе помогу… Ты обязан победить сегодня!
        «Плевать на чужое мнение. Когда свиток окажется у меня, то это будет всего лишь дело времени, когда я стану сильнейшим в секте после Патриарха!»
        - У-учитель… что… что вы?.. - запаниковал Занатрос, глядя на резко поднявшегося и приблизившегося Нвария.
        Аура Небесного Монарха обрушилась на Элементалиста и стоящего рядом слугу. Последний был мгновенно лишён сознания, а вот сам Занатрос оказался только скован силой наставника.
        Схватив парня за челюсть, Нварий открыл его рот. В руке мужчины в этот момент появился флакон с огненно-красной жидкостью. Сняв печать и лёгким движением пальца вынув пробку, он приблизил препарат к лицу Занатроса.
        - М-м-м… не-е-е-е… - моментально замычал и стал дёргаться Элементалист, чьи глаза расширились от страха. - М-м-а-асте… нет… пожалуй…
        Однако Нварий был непреклонен. Перевернув флакон, он стал вливать вмиг загоревшуюся жидкостью своему ученику прямо в горло.
        Занатрос моментально завопил от дикой боли, однако в изолированном помещении его воплей никто, кроме учителя, конечно же, не услышал.
        - Активней работай душой! Это Настой Огненного Бешенства! Я создал его специально для тебя, чтобы дать на будущем турнире секты… Но, видимо, придётся потратить сейчас… Распределяй силу препарата по телу, или умрёшь! Терпи, Занатрос. Терпи! Ничего с тобой не будет, если всё сделаешь правильно. Через месяц подлечишься и будешь как новый. А сейчас ты просто обязан победить! - твердил Нварий, продолжая вливать в ученика настой.
        Жидкость закончилась, и мужчина убрал опустевший флакон в кольцо. Продолжая распределять жгучую силу настоя, Занатрос начал успокаиваться. Вот только давление его учителя отчего-то не спешило исчезать, и вскоре парень понял, почему.
        В руке Нвария появилось ещё два аналогичных флакона.
        - Ты крепкий парень, Занатрос. Три настоя ты должен выдержать.
        - Не… не надо… - задрожал Элементалист, однако слушать его никто не собирался.
        Небесный Монарх снова раскрыл ученику рот, после чего стал вливать вторую порцию Настоя Огненного Бешенства.
        - А-а-а-а-а-а-а… - вновь раздались жуткие крики.

* * *
        - Как это понимать?! - возмутилась Ашцилла, скрестив руки на груди.
        - В чём дело, леди? - усмехнулся Нварий. - Я не нарушил ни одно из условий контракта, который заключил с вашим учеником. Иначе почему я ещё жив?
        ‘Мерзкая склизкая тварь!’ - едва удержалась от озвучивания этого оскорбления девушка.
        «Ничего. Это мне не помешает… Так, наоборот, даже лучше», - сказал ей Кай.
        ‘Ну раз ты так уверен в себе, то… удачи… - пожала плечами Ашцилла. - Раздави его!’
        Тем временем по всей арене шло активное обсуждение Нвария и его ученика. Немало участников Подлунного Аукциона наблюдали за тем диалогом в банкетном зале, поэтому многие решили понаблюдать и за боем. И сейчас все эти зрители обсуждали только одну тему: надетые на Занатроса золотые доспехи псевдо-Божественного ранга. Те самые, которые Кай так и не смог купить.
        «Уроды… Но плевать. Плевать на ваши насмешки. Этот идиот сам виноват, что плохо уточнил детали контракта. Разрешено использование только проводников для техник. Но для владеющего Путём Щита Занатроса доспехи тоже могут быть в определённой мере проводником! - усмехнулся Нварий. - И если он не будет использовать активные способности брони, то всё будет по правилам! И плевать уже на потерю репутации. К чёрту фракцию! Пусть рушиться! Как только свиток окажется у меня, то всё это покажется мне не более чем мелочью».
        - Вы готовы? - вышел к Каю и Занатросу распорядитель арены.
        - Да, - кивнул поднявшийся из позы лотоса Кай.
        - Я готов! - грозно прорычал напичканный алхимией Занатрос, мышцы которого буквально раздуло от выпитых ранее препаратов.
        - Отлично. Тогда как только услышите звуковой сигнал, то сможете начать бой, - сообщил распорядитель, после чего поспешил покинуть арену.
        - Я РАЗОРВУ ТЕБЯ НА КУСКИ! - вдруг оскалился Элементалист, злобно глядя на Кая полностью налившимися кровью глазами. Разум парня явно был затуманен.
        «Его астральное тело на пределе. Ещё чуть-чуть, и оно начнёт трескаться, - рассматривая противника энергетическим зрением, отметил Кай. - Он плохо справляется с силой препарата, который выпил».
        «Почему-то кажется мне, что он не сам решился на такое безумие, - хмыкнул Рун’Тан. - Думаю, его учитель решил заплатить любую цену за твой свиток. Но знаешь, это ведь делает его только ценнее».
        «Ага», - кивнул парень.
        В тот же миг раздался громкий гудок над всей ареной - сигнал, ознаменовавший начало поединка.
        Занатрос первый сорвался с места. Его фигура расплылась в воздухе, однако до оппонента он так и не добрался. На половине пути Элементалист споткнулся и кубарём полетел в сторону. И это не было случайностью. Ему помогла сила Кая.
        Ученик Нвария попытался встать, однако огромное давление сразу же прибило его обратно к песку арены. Сжатая до предела аура Кая, Поле Превосходства, мощное гравитационное давление и Техника Морозного Дыхания разом обрушились на Занатроса, сковав его тело.
        Кай считал, что на этом бой будет закончен, однако у противника нашёлся козырь.
        Бушующее пламя вспыхнуло вокруг Занатроса, что сразу же активировало всю силу выпитых им Настоев Огненного Бешенства. Астральное тело парня буквально запылало, и это пламя выжимало из него всю силу. Если вскоре Занатрос не остановит этот процесс, то его жизнь однозначно оборвётся.
        Вот только сейчас ученик Нвария об этом даже не думал. У него была только одна цель - уничтожить врага.
        Огромный поток огня, вмиг испаряющего песок, направился в сторону Кая. Парень без раздумий слился с двумя старшими Духами и телепортировался в сторону, однако даже так его задело. На правом плече появился жуткий ожог. Не помогла ни закалённая плоть, ни Холод Пустоты, ни Техника Покрова Бесконечного Пространства, которыми был защищён Кай. Впрочем, его кожа всё равно моментально исцелилась…
        Усиленный Занатрос резко приблизился к Каю. Взмахнув клинком, покрытым водой, он попытался разрубить противника напополам, но тот легко отскочил, а затем провёл ответный удар. На Элементалиста обрушилось несколько громадных волн тьмы, которые он без проблем заблокировал двухметровым овальным щитом.
        После этого произошло ещё несколько коротких и безрезультатных стычек. Используя огонь, воду, меч и щит, ученик Нвария яростно атаковал.
        «Да! Вот оно! Я могу! - радовался опьянённый заёмной силой Занатрос, продолжая натиск. - Я такой же быстрый! А его атаки не так и опасны! Я могу держать удар! Я, чёрт возьми, гений четырёх стихий!!! Какого хрена я вообще сомневался в победе?! Ну, давай! Ещё немного, и я тебя…»
        Между Каем и Занатросом было около трёх метров дистанции. Расстояние небольшое, но и не слишком малое. Вот только ученик Нвария всё равно не успел понять, когда же противник приблизился.
        Кончик клинка Кая врезался оппоненту прямо в грудь. Активированная только сейчас Техника Пришествия Владыки Войны вмиг повысила физические параметры мечника до пяти тысяч единиц. Кроме этого, до предела возросла защита парня (особенно за счёт чешуек), а также концентрация.
        Безумная мощь самого удара, а также многократный всплеск Техники Тёмных Клинков Небытия, отправили Занатроса в скоростной полёт аж к самому краю огромной арены. Подобной атакой Кай легко мог убить подавляющее большинство начальных Элементалистов, однако сейчас его противник отделался лишь мимолётной дезориентацией.
        Как и ожидалось, весь урон от атаки Кая поглотили доспехи псевдо-Божественного ранга.
        «И правда. Никаких шансов. Пока я не владею средней Сферой или не могу создать атаку с аналогичной энергетической мощью, то пробить эти доспехи никак не получится, - кивнул остановившийся Кай, вспоминая увиденное в энергетическом спектре во время удара. - Ну да ладно. Раз удержать его я не могу, то будем действовать наоборот».
        Одна пятая энергии души Кая вылилась в его Астральное Тело, а затем…
        Температура на арене резко упала до минус двадцати, после чего продолжила стремительно понижаться.
        Убрав клинки в Хранилище, Кай вытянул руки вперёд. Над его ладонями сформировались два голубых кристалла, из-за которых температура стала падать ещё быстрее. В этих кристаллах Кай заключил по две техники: Морозное Дыхание и Технику Созидания: Укреплённый Лёд Всеразрушающей Пустоты.
        Отпустив кристаллы, Кай позволил им разлететься в стороны, после чего те вспыхнули ещё большей силой. Сила Морозного Дыхания стала ещё активней пропитывать арену, замораживая всё вокруг, пока в это же время благодаря Технике Созидания возле кристаллов появлялись крупные ледяные чудища.
        В ту же секунду громадный столб пламени накрыл Кая, а уже поднявшийся Занатрос наконец добрался до противника. Но уворачиваться на этот раз мечник не собирался.
        Обрушившийся огонь вмиг заледенел, а самого Занатроса Кай ударом ноги вновь отправил в дальний полёт. Конечно, на этот раз ученик Нвария успел немного среагировать, и даже подставил щит под удар. Вот только особо это ему не помогло. Пиковый Королевский артефакт моментально разлетелся на части.
        Получив ещё немного времени, Кай продолжил выполнять свою задумку. Перед ним появился бесконечно-тёмный шар - Сосредоточие Инь. Более шести лет назад именно в эту сферу он поместил найденное в Глубине под Удийном Сердце Демона. С тех пор у Кая было немало смертельных боёв, однако нормально реализовать такое сокровище в них он не мог. В итоге накопленная внутри Сердца Демона Инь лишь крепла благодаря силе татуировки. И сейчас Кай впервые решил воспользоваться этой мощью.
        Тонны тёмного тумана хлынули на арену, разъедая песок и даже сам воздух. Менее чем за три секунды всё под защитным куполом оказалось заполнено частицами Инь. И хотя они обладали всего лишь мощью пика Королевского ранга, из-за своей огромной плотности и усиления от многих лет пребывания внутри Сосредоточия сейчас представляли нешуточную угрозу даже для здоровья Священных Лордов. Кай выпустил только небольшой процент от всего запаса Сердца Демона, но под куполом уже стало в разы опасней, чем было в прошлом в Глубине под городом Старкса. А ведь помимо этого, заключённая в двух кристаллах Техника Морозного Дыхания продолжала действовать, понижая окружающую температуру.
        В конце концов Кай закрылся внутри Нерушимого Куба, вложив и в него немало изъятой энергии души. Но так как неподвижно находиться внутри льда он не хотел, то банально создал внутри куба закрытое пространственное измерение, тем самым сформировав вторую линию защиты. Таким образом Кай полностью отгородил себя от происходящего на арене бедствия двух концепций.
        Выпустив несколько мощных атак, Занатрос попытался разбить ледяной куб, однако в итоге сумел добиться лишь появления нескольких трещин. А тем временем к нему бросились созданные ледяными кристаллами монстры, вынудившие Элементалиста отвлечься от Кая.
        Парень планировал легко расправиться с искусственными созданиями, однако первого в итоге он сумел уничтожить только с третьей атаки.
        За пять лет в Облачной Обители Кай сумел серьёзно улучшить Технику Созидания, добавив в неё ещё и все остальные свои элементы. В итоге Ян значительно укрепляла всё созданное этой техникой, Пространство увеличивало подвижность, а Меч и Инь давали большую мощь. Но главным прорывом для Кая стало открытие возможности создания с помощью Холода Пустоты и Ян независимого искусственного хранилища для любых элементов.
        Чтобы частицы законов без связи с душой воина могли существовать в реальности, а не исчезали через некоторое время в никуда, им требовалось так называемое независимое хранилище. Такими хранилищами, например, выступали духовные растения, что и делало их самыми удобными и популярными ингредиентами для алхимии и прочих ремёсел. Ещё, конечно, заключить силу стихий можно было в кристаллы энергии, однако они были слишком чувствительны к любым физическим манипуляциям, так что не годились для использования в создании чего-либо «тонкого».
        Однако благодаря двум удивительным концепциям: Ян и Холоду Пустоты, Кай сумел создать то, о чём грезили многие алхимики - искусственное независимое хранилище. С его помощью он и смог приготовить повышающий фундамент эликсир. Всё же растений, объединивших в себе Инь и Ян, в природе не существовало, так что пришлось выкручиваться.
        Вот только использовать искусственное хранилище можно было не только для алхимии, и незадолго до уничтожения Облачной Обители Кай открыл для себя новый интересный способ. Он создал изо льда зверя, а затем поместил в него искусственное хранилище, полностью копирующее по своей структуре любой пустой свиток. Таким образом, Кай смог поместить внутрь создания часть своих воспоминаний о боевых искусствах, что дало ему больше разума, а, значит, и силы.
        Но на этом парень не остановился, и в итоге с помощью Техники Созидания сформировал кристалл, подобный тем, что сейчас находились на арене. Небольшой кусок льда по своей сути полностью являлся искусственным независимым хранилищем, но был разделён на три части: в одной хранились вложенные Каем частицы законов всех его элементов, вторая представляла из себя переплетение схем и являлась структурой, что отвечала за всю работу кристалла, ну а в третьем хранилище был небольшой пространственный карман, в который поместили Лазурные Кристаллы.
        В конце концов всё вместе это было настоящим массивом, созданным практически без каких-либо ингредиентов. Ну а поскольку это целый массив, а не просто проявление техники, то даже если его духовная связь с создателем будет разорвана, он всё равно продолжил функционировать. Это же касалось и монстров, созданных кристаллами. Если будет достаточно частиц законов и энергии, они смогут существовать даже после смерти Кая.
        По сути, Занатросу сейчас пришлось вступить в бой с десятками полноценных големов, которые могли самостоятельно применять техники Кая. Впрочем, естественно, даже без псевдо-Божественных доспехов и усиления Настоями Огненного Бешенства Элементалист всё равно бы победил их. Вот только ледяные монстры требовались не для победы, а для банального отвлечения.
        Занатросу понадобилась целая минута, чтобы уничтожить всех тварей. И за это время температура вокруг практически приблизилась до минус двухсот десяти градусов, а сам воин серьёзно пропитался частицами Холода Пустоты и тёмным туманом Инь. На его коже появились такие же пятна, как и у рабов сектора Глубины в Удийне.
        Конечно, Золотые Доспехи Вечности до сих пор защищали Занатроса, но он постоянно поглощал энергию из воздуха, а идеально отфильтровывать её от такого количества частиц Инь даже псевдо-Божественные доспехи не могли. Не зря ведь лишний раз спускаться в Глубину опасался даже сам Старкс.
        Ну а вслед за всеразрушающей силой тёмного тумана в тело Элементалиста постепенно проникал и Холод Пустоты. Естественно, он пытался бороться с обеими концепциями, но из-за их свойств и попросту огромного количества это сопротивление было практически бесполезным.
        Однако пути назад не было. Требовалось продолжать бой. После победы над ледяными монстрами Занатрос уничтожил оба кристалла, тем самым остановив дальнейшее понижение температуры, а затем наконец направился к ледяному кубу.
        - Кхе-кхе… - закашлялся он чёрной кровью с ледяными кристалликами.
        Остановившись возле куба, Занатрос убрал новый щит в Кольцо, вслед за чем высвободил одну десятую энергии души, направив её прямо в клинок.
        «Парный Дракон Воды и Пламени!» - вонзил он короткий меч в одну из сделанных ранее трещин.
        Мощь сильнейшей техники парня вырвалась вперёд, став медленно разрушать куб. Глядя на такой прогресс, Занатрос сцепил зубы и высвободил вторую половину доступной в ближайшее время энергии души.
        Техника продолжала вырываться из клинка, заставляя ледяной куб трещать всё сильнее и сильнее. Вот только и сам Занатрос при этом быстро слабел. В конце концов он больше не смог выдерживать такую нагрузку. Ему требовалось хоть немного передохнуть, из-за чего техника в итоге и сорвалась. Парня отбросило на пару метров.
        Снова выплюнув чёрную кровь, Занатрос стал подниматься. Куб не был до конца разрушен. Сердцевина оставалась более-менее цела. Однако уничтожать её парню не пришлось. В один миг куб рассыпался сам.
        На арене вновь появился Кай.
        С помощью Сосредоточия Инь он втянул все частицы этой концепции, моментально очистив поле боя от тёмного тумана. Следом Кай телепортировал из Хранилища свои клинки. На этот раз они не были покрыты тьмой. Единственное, что говорило о том, что его оружие до сих пор усилено какой-то техникой - это таинственные тёмно-алые руны на поверхности клинков. Однако это уже была не Техника Тёмных Клинков Небытия.
        «Идеальная возможность… - оценил Кай ситуацию. - Я долго размышлял над этим. Ещё с момента, как меня отравил брат Тирвина, и я был вынужден закрыться в Нерушимом Кубе. Тогда даже Небесный Монарх не смог легко пробить мой лёд. А затем был Чаг со своей непонятной защитой. Оба случая прекрасно демонстрируют возможные проблемы при встрече с отлично защищённым врагом. Как сейчас, например. Но постоянно вкладывать все силы в надежде пробить броню или пытаться измотать противника будет глупо. Так я рано или поздно окажусь в ситуации, где совсем ничего не смогу сделать. Поэтому мне нужен другой способ. И хорошо, что с фантазией и созданием техник у меня нет проблем…»
        Глядя на то, как Занатрос приближается к нему, Кай кивнул, а затем молниеносно переместился. Два противника вмиг оказались рядом.
        «Хм… Понятно. Значит, пока его аура и покров не ослабнут, провернуть этот удар практически невозможно, - поморщился Кай из-за резкой и крайне болезненной кратковременной нагрузки на душу, что чуть не заставила его потерять сознание и прервать технику. - Повезло…»
        Бой завершился. Зрители увидели, как хлынула кровь изо рта Занатроса, а он сам потерял сознание.
        «Невозможно!» - пронеслось в мыслях подавляющего большинства присутствующих мастеров.
        Естественно, они не могли поверить, что всего лишь Заклинатель сумел пробить псевдо-Божественный доспех. Однако всё встало на свои места, когда Кай вытащил из противника клинки. Зрители увидели, что никаких отверстий на броне нет. Её никто не пробивал.
        Кай же наконец обратил внимание на до сих пор мигающее где-то на периферии зрения системное сообщение.
        Внимание!
        Вами было создано уникальное для Ойкумены энергетическое плетение!
        Вид: техника.
        Элементы: Пространство (84 %), Инь (8 %), Меч (8 %).
        Предельное количество томов: 7.
        Название…
        Внимание!
        Название отсутствует!
        Необходимо дать название новой технике!
        Поспешите! Осталось: [94] секунды.
        Если технике не будет дано название, оно будет автоматически сгенерировано Системой!
        «Ладно… Пусть будет… Техника Перенесённого Удара», - подумал Кай.
        Принято…
        Проверка совпадений…
        Совпадения не найдены…
        Внимание!
        В реестр была добавлена [Техника Перенесённого Удара].
        Создатель: Кай Арнхард.
        Получено достижение [Творец Техник (1)]. Вы сумели создать уникальное для Ойкумены энергетическое плетение техники. Ваша награда: системный титул [Творец Техник].
        [Творец Техник]: обладатель этого титула может получить доступ к реестру техник сроком на один час. Для получения доступа необходимо войти в Библиотеку Ойкумены (Внимание! В текущем мире Библиотек Ойкумены не обнаружено!). Для повторного получения доступа нужно совершить новое открытие и получить достижение [Творец Техник (2)]. Также существует возможность сделать титул видимым для всех существ вокруг вас.
        Глава 11. Единение Трёх Лун
        «Что это было? - поинтересовался Рун’Тан, ощутив использование незнакомой техники. Он хоть и мог наблюдать за миром через органы восприятия Кая, системные сообщения парня он всё же не видел. - Новая техника?»
        «Да, - сказал Кай, глядя на упавшего себе под ноги Занатроса. - Я решил попробовать телепортировать часть клинка так, чтобы удар обошёл доспехи и любую другую защиту противника. И знаешь, похоже, я слишком поспешил. Понятно, что перемещение в пространстве слишком близко к чьей-то ауре дело непростое, но я и не думал, что аж настолько. Мне казалось, для тонкой полоски меча это будет намного проще сделать, но в итоге я чуть не проиграл. Если бы не выдержал нагрузку, созданную его аурой и покровом, которые активно сопротивлялись телепортации, то точно потерял бы сознание. Недооценил я силу Элементалиста. Даже серьёзно ослабленного… Нужно будет проверить новую технику на ком-то послабее».
        «Какой замечательный у меня ученик, - улыбаясь со своего места, произнесла Ашцилла. - Обход защиты с помощью телепортации существует издревле, хоть и редко используется из-за озвученных тобою сложностей. Но я впервые вижу технику с таким принципом, благодаря которой пиковый Заклинатель сумел бы пробиться сквозь ауру начального Элементалиста. Обычно такие техники удаётся использовать только с равными, а в основном даже с менее развитыми противниками. Да и то, лишь когда они сильно истощены. Но ты снова перевернул всё с ног на голову».
        «Согласен, неплохая техника вышла. Уникальное плетение для Ойкумены… - пожал плечами парень. - Мне за это даже достижение дали: „Творец Техник“, - не стал скрывать он. - За него получил аналогичный титул, который даёт часовой доступ к реестру абсолютно всех существующих техник. Нужно только попасть в некую Библиотеку Ойкумены».
        «Хах… Выразил бы хоть что-нибудь по такому поводу», - пробормотал ошарашенный Рун’Тан.
        «Не могу».
        «А ведь сколько миллионов мастеров тысячи лет своей жизни бьются над тем, чтобы придумать что-нибудь действительно уникальное и увековечить своё имя. Вот только практически никому не удаётся. Даже за всю историю существования империи Бельтейз в ней было только трое признанных Творцов. Двое, как и ты, создали уникальные плетения для техник, а ещё один сотворил уникальный алхимический рецепт. Так что это действительно очень серьёзное достижение…»
        «Да что ты пристал к Каю, - закатила глаза вампирша. - И так ведь понятно, что он превосходен в создании техник. Поэтому я даже не сомневалась, что рано или поздно он сделает что-то своё. Жаль только, что ни в срединных, ни в большей части ближних миров Библиотек Ойкумены нет. Их немало было уничтожено во время великой войны прошлой эпохи, и восстанавливать их Система явно не планирует».
        «Вот как… - подумал Кай. - Но в Центральном-то есть?»
        «Да, там их даже после войны навалом. Только вот все уже кем-то заняты. Нужно будет либо с кем-то договариваться, либо… - вздохнула девушка, - иди к моей маме…»
        «Кстати, что ты сделал с этим парнем в конце?» - вспомнил Рун’Тан.
        «Ничего особого. Как и планировал, я поместил в него Технику Ледяного Проклятия. Теперь я могу убить Занатроса в любой момент, но сейчас нам это не нужно. Раз Подлунная Секта тоже будет отправляться в Бельтейз, то невольный шпион нам не помешает. Благодаря посаженному в его душу семени Ледяного Проклятия я теперь постоянно чувствую местоположение Занатроса, а в определённом радиусе от него могу получать информацию от его органов восприятия и даже сразу телепортироваться к нему. Семя в этом случае выступит в качестве пространственного маяка, - объяснил Кай. - Ну а чтобы Занатрос точно отправился на Бельтейз, а не остался здесь лечиться после нашего боя, я убрал из его тела почти все частицы Холода Пустоты и Инь, а также использовал Технику Целительной Крови Ян».
        «Понятно».
        «Твоё Ледяное Проклятие точно не заметят?» - решила убедиться Ашцилла.
        «Оно в первую очередь основано на Холоде Пустоты, который сам по себе является отличным изолятором для духовного восприятия, к тому же скрыть следы внедрения мне помог Рун’Тан. Так что, вероятно, даже Фансолион, если не будет проводить тщательную проверку, на что нет причин, не сумеет ничего обнаружить. Ну а Нварий точно ничего не заметит. В крайнем случае отличить Ледяное Проклятие от простого скопления частиц Холода Пустоты у них точно не выйдет».
        «Будем надеяться на лучшее».
        Глядя на то, как его оппонента уносят лекари, Кай и сам вскоре покинул арену под аплодисменты немногочисленной, но могущественной публики. Поднявшись на первый ряд зрительских мест, он увидел Нвария. Тот спокойно передал свиток Техники Парного Обмена, а затем добавил холодным тоном:
        - Как и договаривались, доспехи в полной сохранности я отдам в течение суток. Занатрос должен прийти в себя, чтобы снять духовную метку.
        Следом Небесный Монарх ушёл. Стали расходиться и все остальные зрители. До единения трёх лун оставалось около двенадцати минут.

* * *
        Перед Каем возвышалось огромное древо с пышной розовой листвой, в центре толстого ствола которого расположилось сочное алое яблоко.
        - Ты ведь не будешь им мешать? - спросил парень, приложив к дереву ладонь. Говорил же Кай о купленных им на аукционе редких растениях, которые только что высадил на летающем островке вокруг полученного в Играх Облачной Обители дерева. - Кстати, я наконец-то закончил приготовления. Нужно было дать их тебе ещё перед прорывом, но с этой войной я как-то совсем забыл о тебе. Прости.
        Древо, внутри которого сидел Элементаль-хранитель, ответило приятным шелестом тысяч листьев.
        - Держи.
        Возле Кая в воздухе появилось семь разноцветных сфер: голубая, белая, чёрная, полупрозрачная, алая, фиолетовая и кровавая. Каждая из них была покрыта тонким, но крайне прочным слоем льда, и содержала немереное количество частиц концепций Холода Пустоты, Ян и Инь, а также Пути Пространства и Пути Меча. Последние же две хранили в себе энергию души (количеством в полторы тысячи лет Заклинателя) и около тридцати тонн крови Кая, которая была максимально пропитана его энергией. Именно такую кровь просил Чаг в Битве Гениев. Ибо если она насыщена энергией владельца, то, значит, несёт в себе мощные отголоски его силы. В первую очередь - силы линии крови и законов.
        Эти семь сфер Кай создавал на протяжении всего времени с момента становления Первым в Облачной Обители. Используя структуру Сосредоточий Инь и Ян, полученных от татуировки, он придумал их упрощённые аналоги, после чего пять лет подряд каждый день наполнял эти сосуды определённым количеством своей силы. В конце концов, после изобретения независимого искусственного хранилища из Холода Пустоты, он изъял эти семь сфер из своего Астрального Тела и впервые разорвал с ними духовную связь. Так Кай создал искусственные сосредоточия. Естественно, они серьёзно уступали тем, что остаются после рождения Священных Духов, а также не имели множества эффектов и свойств настоящих сосредоточий, но эти сферы всё же оставались очень ценными ресурсами. Как минимум для тех, кто был слабее Кая.
        - Это, конечно, не псевдо-Божественный меч, но, думаю, тебе понравится, - сказал парень, после чего к зависшим в воздухе сферам потянулись корни дерева. Вскоре они поместили все семь подарков в расщелину в стволе, где находился фрукт, после чего она закрылась. - Только будь осторожен с Инь и Ян. Не приближай их частицы к друг другу. Ну и если с Инь ты всё же ничего сделать не сможешь, то скажешь мне в следующий раз.
        В ответ вновь раздался шелест розовых листьев.
        Кай наконец-то начал свой эксперимент над заполученным пять лет назад духовным растением. Конечно, теперь он обладал возможностью создавать искусственные независимые хранилища, что теоретически позволяло ему заменить любые растения для той же алхимии. Но только теоретически…
        В действительности же растения всё равно имели немало преимуществ. Они превосходно впитывали практически любые элементы, отлично хранили их, а со временем максимально эффективно реализовывали эту силу внутри рождённого фрукта.
        То есть для Кая, например, не было практически никакой пользы от использования всех этих семи сфер напрямую. И сделать из них он мало что мог.
        Но духовные растения были другими. Используя полученную силу, они могли сотнями и тысячами лет без потери концентрации и без остановки плести удивительные масштабные энергетические узоры. И когда они заканчивали, получался шедевр, превосходящий по грандиозности не просто любые техники, а буквально любые массивы. Собственно, поэтому духовные фрукты (особенно высоких рангов) и были ценнейшими ресурсами. Ведь съев один такой, существо сразу активировало то плетение, которое создавалось растением многие века. И зачастую оно давало существенное усиление телу или душе этого воина или зверя.
        Этим духовные фрукты превосходили любой алхимический препарат, так как ни один смертный мастер не был способен создать настолько большое и изощрённое плетение. По факту именно растения и дали воинам техники. Разумные просто созерцали плетения внутри них, а затем повторяли за самой природой. И чаще всего хватало даже кусочка от заключённого в духовном растении плетения, чтобы получилась рабочая техника.
        Вот почему Кай вкладывал силы в развитие этого дерева. Оно потеряло прежний источник силы - псевдо-Божественный меч, - и остановилось в развитии. Поэтому Кай решил дать дереву возможность расти дальше, чтобы в конце концов его духовный фрукт стал ещё лучше. И вот уже тогда Кай получит свою выгоду.
        Закончив с этим, он покинул Хранилище, переместившись в Умбертольд. Внутри его встретил дух-Хранитель.
        - Приветствую мастера, - поклонился распорядитель Небесного Комплекса.
        Кивнув в ответ, Кай протянул пространственное кольцо.
        - Здесь некоторые материалы для ремонта.
        - Благодарю, - принял дух вещицу, которая сразу же отправилась в необходимое место.
        - Также хочу сообщить, что очень скоро я направлю сюда большой поток энергии, поэтому активируй функцию поглощения. Всю энергию направь на расконсервирование ремонтной функции, после чего остатки направь в Тренировочный Зал. В ближайшее время я планирую испытать свои силы в боях со всеми прошлыми владельцами.
        - Будет исполнено, - снова поклонился дух.
        - Хорошо, - ответил Кай, после чего исчез.
        На этот раз парень появился на небольшой круглой платформе, по краям которой расположилось девять металлических столбов, являющихся частью единого массива. Сама же платформа находилась в центре небольшого уютного озерца, оканчивающегося резким обрывом со всех сторон. Вода без конца улетала куда-то далеко вниз, где виднелся сияющий город внутри гигантского кратера.
        Это и была Подлунная Вершина - высочайшая точка на спине летающей черепахи. Она находилась на верхушке огромного притягивающего энергию шпиля, и была разделена на сотни параллельных, наслоенных друг на друга полуоткрытых измерений. То есть подобных платформ в центре озерца существовало несколько сотен, и там, где сидел Кай, в этот же момент находилось множество других воинов. Просто каждый из них пребывал в своей отдельной области пространства.
        Подняв голову, Кай в последний раз посмотрел на величественную голубоватую луну и мириады окруживших её прекрасных звёзд.
        Момент единения трёх лун почти наступил.
        Сев в позу лотоса, Кай перенёс из Хранилища Умбертольд, после чего активировал Предельную Концентрацию и на максимум раскрыл Врата Разума, перенаправив в них энергию из других Телесных Врат.
        Энергия сгущалась. Приготовившиеся к единению трёх лун воины ощущали медленное увеличение плотности праны. С каждой секундой силы в воздухе становилось всё больше и больше, отчего многим слабым воинам, особенно смертным, становилось сложнее дышать. Их неподготовленные тела подвергались серьёзной нагрузке, отчего многие были вынуждены использовать различные алхимические препараты для временного укрепления тела и души.
        Спустя тридцать секунд плотность энергии увеличилась в два раза, после чего её рост вдруг остановился. Ещё почти полминуты ничего не происходило. Многие воины, которые впервые прибыли на Фестиваль Трёх Лун, стали озираться и хмуриться. Они ожидали большего, поэтому резкая остановка роста плотность праны вызывала у них недоумение. Некоторых это даже заставило громко и грязно выругаться.
        Однако долго это не продлилось. Застывшая на небе луна вдруг вспыхнула, став ещё ярче излучать приятное голубое свечение. В тот же миг на Подлунный Город обрушился невидимый исполинский столб энергии. Её плотность моментально возросла до пикового значения. Силы в воздухе стало аж в пятнадцать раз больше, чем в обычных срединных мирах, как Никрим.
        Многие в этот момент захаркали кровью и стали дрожать, а самые слабые и неудачливые вообще потеряли сознание. Однако настоящим воинам и этого было мало. Члены Подлунной Секты и прибывшие в город гении заранее позаботились о специальных массивах сбора энергии, которые наконец-то активировали. Плотность энергии внутри них моментально увеличилась в среднем на пятьдесят процентов, а наиболее сильные массивы повышали это значение аж до девяноста. Что же касалось Подлунной Вершины, где находился Кай, то она содержала сразу несколько массивов, один из которых покрывал весь шпиль. В итоге из-за них, а также удачного расположения, плотность энергии вокруг засевших на вершине воинов увеличилась на целых сто двадцать процентов. То есть сейчас там было в тридцать три раза больше праны, чем в среднем в любой точке на Никриме.
        Глаза Кая ярко засияли фиолетовым. Приподняв руки, он заставил Умбертольд зависнуть в воздухе с помощью Поля Превосходства, после чего изумрудный куб стал медленно вращаться, а энергия вокруг него уплотняться. С каждой секундой мощь этого воздействия лишь возрастала.
        Кай всё расширял и расширял ту область, внутри которой ему подчинялась внешняя энергия. За всю свою жизнь в этом теле он собирался впервые активировать эту уникальную силу на максимум. Каждый день он практически на подсознательном уровне использовал её, дабы пассивно восстанавливать энергию, однако только сейчас решился проверить пределы этого умения.
        Одновременно с этим стал вращаться вихрь внутри Астрального Тела Кая. Каждый Заклинатель обладал подобным, вращая который мог либо быстро высвобождать энергию, формируя техники с недоступной смертным скоростью, либо ускоренно впитывать её извне. В отличие от предыдущих ступеней, Истинные Мастера впитывали прану именно Астральным Телом. Они не нуждались в дыхании или акупунктурных точках с меридианами. Теперь всё выполнял энергетический вихрь, который и притягивал к ним внешнюю энергию.
        Как и остальные, Кай тоже им обладал. Но у него по-прежнему оставалась уникальная способность управлять любой нейтральной энергией. Обычно он пользовался только ею, чего парню вполне хватало даже в самых напряжённых боях. Однако сейчас он не собирался ничем себя ограничивать.
        Кай одновременно использовал свой уникальный навык подчинения, энергетический вихрь, Поле Превосходства и даже силу искажения гравитации Пути Пространства. В конечном счёте всё это породило настолько мощное притяжение для энергии, что у него на платформе сформировался настоящий смерч из праны. Тонны энергии без остановки стягивались к нему отовсюду, попутно создавая жуткие порывы ветра.
        Естественно, это действие не осталось незамеченным. Плотность энергии в соседних измерениях на Подлунной Вершине стала резко снижаться, а в Аншале и расположившемся под ним Подлунном городе много откуда время от времени можно было увидеть короткие, но довольно яркие вспышки у вершины гигантского шпиля на летающей черепахе.

* * *
        Раз за разом невысоко подбрасывая изумрудный куб, сильно напоминающий тот, которым ныне владел Кай, Чаг терпеливо ждал. Стоя у края балкона в номере дорогой гостиницы, он смотрел на верхушку огромного шпиля, что расположился на спине зависшего над городом Небесного Зверя.
        Вскоре три луны окончательно выстроились в ряд, и наконец-то началось повышение плотности энергии. Миллионы разумных погрузились в медитацию, став использовать всю эту силу для самых разных целей. В основном, конечно же, для подготовки души к будущим прорывам. Ведь по большей части только энергия была необходима для укрепления оболочки души, которая всегда слабнет после прорывов и нуждается в длительном восстановлении для дальнейшего роста.
        Собственно, это в основном и создавало такую разницу в скорости развития между воинами, например, Саахи и воинами того же Никрима. Ведь чем дальше от Центрального Мира, тем меньше планетам достаётся энергии, отчего и страдают воины из более далёких миров.
        Увидев у вершины шпиля первые вспышки, образованные сверхплотным сгустками энергии, существующими всего мгновение, Чаг широко улыбнулся, оголив два ряда острейших клыков. Секундой спустя его левый глаз изменился: зрачок стал человеческим, а радужка приобрела неестественный фиолетовый цвет. Мир резко дополнился новыми красками.
        - Превосходно… - медленно произнёс дорган, наблюдая за гигантским штормом энергии, формирующимся над Подлунной Вершиной. Даже несмотря на появившуюся жуткую боль в голове и глазу, Чаг не спешил возвращать его в норму. - Госпожа, вы это видите? Это Он. Однозначно. Всё как вы и предсказывали. Этот смертный выполнил ваше первое задание, - заговорил Элементалист о себе в третьем лице. - Надеюсь, вы не забудете о награде для него. Этот смертный очень ждёт похвалы!

* * *
        - Что это там? - подняв голову, резко замер один из учеников Подлунной Секты.
        - Вспышки? - заметил его собеседник. - Откуда какие-то вспышки на Подлунной Вершине?
        - Неужели что-то не так с массивом самого шпиля?
        - Я доложу старшим, - произнёс шагающий рядом с ними младший старейшина. - Чувствуете? Энергия понемногу уходит даже отсюда. Возможно, массив повредился и стал работать с чрезмерно большой силой. Если это так, то долго он не протянет. Ещё и бабахнет очень сильно. Идите подальше отсюда, и всем передайте, что возле центральной башни Аншаля может быть опасно.
        - Да, старейшина, - поклонились ученики.
        Тем временем неподалёку за происходящим из окна наблюдал ещё один воин.
        - Занятно, - перебирая травы, сказал невысокий сгорбленный старик.
        В этот момент Фансолион Эрх не находился в медитации, как подавляющее большинство членов его секты. Сегодня сильно возросшая плотность энергии уже не могла дать ему ничего полезного. Он давно подготовил душу к прорыву, однако банально не знал, как его провести (о том, что с восьмибалльным фундаментом прорыв к божественной ступени даже начать не выйдет, ему тоже было неизвестно). Секрет становления богом был ведом немногим, и разгадать эту тайну орку даже за тысячи лет не удалось. К тому же активная фаза его души закончилась очень давно, а во время фазы затухания проводить любой прорыв гораздо сложнее даже с самыми лучшими ресурсами. Из-за этого для Фансолиона вероятность провала при прорыве стремилась к ста процентам, что ставило крест на его дальнейшем развитии. Единственное, что оставалось старику, это познавать мироздание и его законы.
        Впрочем, помыслы о прорыве у орка всё ещё оставалась. Он возлагал немало надежд на экспедицию в Бельтейз. Легенды гласили, что любой, кто попадёт в императорский замок этого мира, сможет стать богом. Фансолион не верил в эти бредни. Слишком они хорошо звучали. Он был реалистом, поэтому понимал, что даже если в Бельтейзе были боги, то они не могли быть настолько сильными, чтобы сделать любого другого богом. Это слишком фантастично для срединных миров. Фансолион родился и долго жил в ближних мирах, где есть немало информации о Центральном. Так что он знал, что, вероятно, только сильнейшие боги всей Ойкумены могут повысить чей-то статус до аналогичного.
        Но наследие Бельтейз старик всё же не недооценивал. В том, что многие императоры этой страны были богами, Фансолион ничуть не сомневался. А в таком случае после них должно было остаться немало божественных предметов, которые хранятся как раз в императорском дворце. И там, естественно, орк желал найти секрет становления богом, а также отыскать подходящее наследие и ресурсы, способные повысить его шансы на успешный прорыв.
        И если удача улыбнётся старику, то больше в Мальтоне его держать ничего не будет. Если он действительно станет божеством, то обязательно выполнит свою мечту: вернётся назад. В родной мир… И там он наконец отомстит тем, кто заставил его сбежать из ближнего пояса аж в срединные миры.
        «Кай Арнхард, значит, - вновь взглянув на вершину шпиля, вернулся к травам орк. - Это же насколько сильный массив сбора энергии дала тебе твоя наставница? Интересно, догадаются ли остальные, кто находится там? Но теперь понятно, почему Ашцилла поручила ему делать покупки. Для себя у неё явно есть более подходящее место с высокой плотностью энергии, а ученику сгодиться и такое. Впрочем, наверное, было в этом и что-то забавное. Сколько гостей оказались в недоумении и даже в гневе оттого, что с ними посмел бороться всего лишь Заклинатель. Интересно, это придумал он или она?»

* * *
        Спустя сорок минут всё закончилось. Повышенная плотность энергии никуда не исчезла, луны так и продолжали висеть над годом. Однако сил продолжать у Кая больше не оставалось. Даже удивительно, что при такой нагрузке его духовной выносливости хватило больше, чем на полчаса.
        Переместившись в главный зал Небесного Комплекса, уставший парень поинтересовался у распорядителя:
        - Как много это было?
        - Благодаря вашим действиям Небесный Комплекс получил 1.4 % от необходимого для полного ремонта количества энергии. Ремонтная функция была полностью расконсервирована. На это ушло 0.89 %. Оставшуюся же силу я, как вы и приказывали, направил в Тренировочный Зал. Теперь для воплощения доступно гораздо больше записанных образов.
        - Хорошо, - со вздохом ответил Кай. - Тогда я пойду.
        - Удачи, мастер, - поклонился дух.
        Вернувшись на Подлунную Вершину, истощённый парень огляделся. После устроенной им энергетической бури установленные на платформе столбы были явно повреждены. Вдобавок повсюду валялось около двух сотен Лазурных Кристаллов, которые сформировались в сгустках сверхплотной энергии. Те вспышки, что могли видеть все вокруг, были как раз последствиями спонтанных сжатий праны из-за воздействия общего уплотнённого фона. Собственно, так они и формировались в недрах планет, где, благодаря эффекту накопления, энергии было намного больше, чем на поверхности.
        Притянув к себе кристаллы Полем Превосходства, Кай отправил их в Хранилище, а взамен переместил оттуда два свитка. Один обладал вычурным и роскошным дизайном, когда второй выглядел как самый обычный дешёвый свиток. Первый содержал в себе Технику Парного Обмена, а второй как раз являлся трактатом об обманчивой концепции. Жаре пустоты.
        Начать Кай решил с техники. Развернув свиток и насытив его энергией, он погрузился в чужие воспоминания. Они принадлежали не кому иному, как Нварию. Как оказалось, оригинальный свиток он нашёл в руинах на одной далёкой планете за пределами региона Мальтона. Добытая техника сразу заинтересовала Небесного Монарха, поэтому, вернувшись домой, он в первую очередь занялся именно её изучением.
        Нварий узнал, что Техника Парного Обмена позволяет душам двух воинов объединиться и начать резонировать на единой частоте, что в итоге даёт им возможность временно усилить друг друга. Например, получить толику чужой предрасположенности к определённой стихии, частично обменяться пониманием законов или техник, а также ускорить подготовку оболочки души к прорыву. То есть с помощью этой техники воины буквально обменивались своими сильными сторонами друг с другом. И особенно сильный эффект она давала в том случае, если воин постоянно проводил этот ритуал с одним и тем же партнёром.
        Техника Парного Обмена не относилась ни к одной из стихий. Для её использования требовалась только энергия, что делало технику универсальной. И хотя в таком случае у неё был всего лишь Низший ранг, схема плетения этой техники действительно была сложна. Она не уступала в размерах семитомникам, созданным Каем.
        Однако был у этой техники один серьёзный недостаток - Нварий нашёл только часть свитка. Как минимум половины плетения недоставало, из-за чего в обрезанном варианте техника действовала несколько иначе. Она тоже объединяла две души, но вместо гармонии между ними образовывалась откровенная борьба. В конечном счёте более сильная душа получала всю пользу (хоть и несравнимую с той, которую можно получить при равном обмене), а более слабая оказывалась истощена или зачастую даже повреждена.
        «Есть что-то знакомое?» - отложив свиток в сторону, спросил Кай.
        «Только некоторые отдельные мелкие узоры плетения. А так эта техника для меня тоже совершенно нова, - произнёс удивлённый Рун’Тан. - Никогда даже не слышал о том, чтобы можно было объединить оболочки души и дать им усилить друг друга своими сильными качествами. Думаю, либо эта техника как-то попала в срединные миры аж из Центрального, либо её создали здесь, но на основе какого-то чужого могущественного артефакта. Возможно, даже артефакта Первых».
        «Плохо только, что здесь не хватает половины плетения. Как думаешь, ты сумел бы восстановить недостающую часть схемы?»
        «Ну ты и спрашиваешь, парень. Не знаю я. Точно сказать ничего не могу. Для досконального изучения принципов работы этой техники даже мне понадобится лет десять как минимум. А затем нужны будут сотни и тысячи экспериментов, которые без тела мне никак не провести. Так что скорее нет, чем да», - ответил старик.
        «Я тебя понял. Тогда забудем пока о ней».
        «Если что, на Бельтейзе нам обязательно нужно будет посетить императорскую библиотеку. Возможно, там найдутся какие-нибудь похожие плетения, хотя бы куски, что позволит мне ускорить процесс изучения».
        «Хорошо», - кивнул Кай, после чего взял в руки второй, ничем не примечательный серый свиток.
        Развернув его, парень увидел небольшое количество текста.
        «Приветствую тебя читатель. Меня зовут Ахабе. Я зверь-Полубог. Я с рождения был близок к элементам огня и смерти, что, вероятно, и позволило мне прикоснуться к концепции Жара Пустоты. В этом свитке я сохраню свои воспоминания, где буду использовать Жар Пустоты различными способами и покажу, как моя душа взаимодействует с этой концепцией. Как она появляется.
        Что касается моих размышлений над природой Жара Пустоты, то их было немало. Однако тысячи лет медитаций позволили мне выделить всего три главных тезиса. Надеюсь, это поможет тебе.
        1. Жар Пустоты - это квинтэссенция разрушения. Поэтому если хочешь найти её, то ищи в глубинах стихий, близких к этому понятию. Но не путай разрушение и уничтожение. Иначе свернёшь на неверную тропу.
        2. Жар Пустоты - это ускорение.
        3. Как и любая концепция, Жар Пустоты - это обманка. Всего лишь искажённая сила настоящего Высшего Закона. Однако я чувствую, что Жар Пустоты отличается от концепций Инь и Ян. Он не один. Он часть чего-то большего. Главное - не обманись. Если хочешь приблизиться к Жару Пустоты, то не следует считать его просто особой версией огня. Иначе ты никогда не освоишь эту силу.
        Помни, не позволь своей душе ослабнуть. Бойся захвата, иначе твой путь закончится в огне, как и пути моих учеников.
        Помни, подсказка всегда рядом. Если ты достоин, то нужно лишь приглядеться».
        Это всё. Больше никаких записей не было, отчего Кай решил сразу погрузиться в заложенные внутрь воспоминания. Как и говорилось в послании, в них Ахабе призывал Жар Пустоты, демонстрировал способы его применения, концентрировался на своей душе, позволяя Каю лично ощутить весь процесс призыва частиц этой концепции. Воспоминание длилось около трёх суток, в течение которых полубогом по имени Ахабе демонстрировался Жар Пустоты в самых разных формах. И хотя Кай сполна успел прочувствовать и понаблюдать за частицами новой концепции, этого всё равно было слишком мало для того, чтобы приблизиться хоть на шаг к её освоению. Становилось понятно, что детально пересматривать воспоминания, искать истину в глубинах других стихий «разрушения», а затем медитировать над всем этим понадобится ещё немало лет.
        Вернувшись в реальность, в которой прошло около двенадцати часов, Кай вздохнул. Но сдаваться он не собирался. Он понимал, что так же легко, как и в прошлые разы, теперь точно не будет. Ведь Патриарх Подлунной Секты не продал бы свиток, будь хотя бы у его учеников шанс изучить эту концепцию. А значит содержимого тракта было банально слишком мало. Он совершенно не годился для нормального обучения, а скорее всего лишь демонстрировал сам факт существования такого элемента. Вот только Кай в любом случае собирался продолжать пытаться освоить Жар Пустоты.
        Решив вновь перечитать послание создателя трактата, Кай вдруг остановился на последней строчке.
        «Помни, подсказка всегда рядом. Если ты достоин, то нужно лишь приглядеться, - повторил он её. - Что это значит? Судя по тексту, Ахабе непохож на тех мастеров, что любят говорить туманными и завуалированными предложениями. И если это не что-то философское, то, возможно, это прямой намёк. Может быть, в свитке есть ещё что-то?.. Нужно только приглядеться…»
        Перестав строить догадки, Кай буквально так и поступил. Пригляделся.
        Его неестественные фиолетовые глаза стали сиять ещё ярче, пока энергетический мир вокруг становился всё чётче и чётче. Полностью концентрируясь на свитке, он долго не мог увидеть ничего, кроме плетения, хранящего воспоминания Ахабе. Однако когда из глаз парня уже потекла кровь, а он стал ощущать нарастающую боль, в центре свитка внезапно мелькнуло несколько ранее незаметных точек энергии. Это стало знаком для Кая. Став вливать в глаза ещё больше энергии, он продолжал терпеть жуткую боль, начиная всё лучше видеть незримое.
        Понадобилось около трёх минут, чтобы несколько точек стали полноценным плетением, скрытым на глубинном уровне мироздания. Кай сразу разгадал его суть - это был пространственный карман.
        Вдруг перед глазами парня всё поплыло. Его тело стало наливаться тяжестью, а голова звенеть.
        «Держись! - выкрикнул Рун’Тан, решив помочь Каю. Для этого он использовал технику, временно усиливающую душу. - Не смей терять сознания!»
        «Да… старик… - пришёл в себя парень, моментально вернув концентрацию на скрытом в свитке плетении. К счастью, он успел. - Как же тошнит. Нужно быстрее закончить…»
        Рассматривая скрытый пространственный карман, Кай пытался разгадать способ его открытия. Увы, в конечном счёте парень потерял сознание раньше, чем ему удалось это сделать.
        Пришёл в себя Кай только через три часа.
        «Как ты?» - поинтересовался Рун’Тан.
        «Хреново… Настолько плохо мне очень и очень давно не было», - сказал Кай, после чего его всё-таки стошнило.
        Естественно, парень ничего не вырвал, так как будучи Истинным Мастером в еде не нуждался. Однако сам факт, что столь могущественного Заклинателя так сильно мутило, вызывал у Кая нехорошие мысли. Это ведь насколько должна была перенапрячься его душа, чтобы отголоски этого так воздействовали на физическое тело.
        Призвав из Хранилища несколько дорогих эликсиров, Кай по очереди выпил их, вслед за чем погрузился в восстановительную медитацию. Всего он так просидел около семи часов.
        - Остался час до конца единения трёх лун, - посмотрел он на небо. - Нужно снова попытаться.
        «Уверен? Тебе необязательно сейчас спешить с этим».
        «Я восстановился. И сейчас у меня больше сил, чем в первый раз. Тогда я только завершил просмотр воспоминаний Ахабе, занимался изучением Техники Парного Обмена, провёл жуткий процесс сбора энергии, а перед этим и вовсе сражался с Элементалистом. Но теперь я на пике. Плюс теперь я готов ко всему, - кивнул Кай, доставая несколько препаратов собственного приготовления, а также собираясь изъять энергию души для усиления глаз. - И сейчас интуиция мне подсказывает, что я на правильном пути. Также было и с Техникой Парного Обмена. Я не зря потребовал её в качестве ставки. Потенциал у этой способности велик».
        «Ну… тогда делай как знаешь», - пожал плечами Рун’Тан.
        Ничего не ответив, Кай снова приступил к изучению купленного свитка. Спустя несколько минут он снова увидел глубоко скрытое плетение, после чего принялся его изучать. В этом ему Рун’Тан помогал всеми силами. В конце концов Каю удалось найти способ открытия тайного пространственного кармана.
        Над свитком внезапно появились три капли крови, пылающие ярким зелёным огнём. В тот же миг одежда на Кае сгорела, его кожа обуглилась, платформа под ногами практически полностью расплавилась, а озерцо вокруг испарилось. Всё это заставило парня резко вернуть эти три капли обратно в пространственный карман внутри свитка, который, в отличие от всего вокруг, единственный никак не пострадал.
        «Вот тебе и Жар Пустоты в исполнении полубога. Это тебе не замороженная кровь всего лишь Священного Зверя, коим был У’Шор, - усмехнулся Рун’Тан. - Думаю, если станешь хотя бы пиковым Элементалистом, а я обрету тело и буду тебе вместе с Ашциллой на пределе сил помогать, то хотя бы пятую часть одной такой капельки ты сможешь поглотить. Наверное… А-ха-ха-ха… М-да уж. Если бы ты сейчас помер, то это была бы самая нелепая смерть, о которой я только мог слышать, - не сдержался он. - Кстати, только что я понял, что в обычной ситуации обнаружить этот пространственный карман духовным восприятием сумел бы только очень сильный пользователь стихии огня или стихии смерти. Похоже, этот Ахабе хотел дать шанс только таким, как он сам, и не видел смысла в передачи своей крови кому-то ещё».
        Кай тем временем быстро восстанавливался. Линия крови Девятиглавой Небесной Гидры буквально возвращала его с того света.
        Глава 12. Время на подготовку
        Заклинатели, Элементалисты, Священные Лорды и даже Небесные Монархи постепенно покидали Подлунную Вершину. Единение трёх лун завершилось, и энергетический фон пришёл в норму.
        - У меня вначале, где-то минут на сорок плотность энергии вдруг немного снизилась. Похоже, с массивом что-то было не так. И за что только мой учитель платил такие деньги? - пожаловался один из юных гениев.
        - Что? - удивился его знакомый. - У меня, вообще-то, тоже вначале была аналогичная просадка!
        - Да? Значит, дело было не в моём массиве, а вообще во всей конструкции шпиля! И это только ухудшает ситуацию! Подлунные совсем забыли о качестве, - скривился Элементалист, перейдя на шёпот.
        Важные гости и члены Подлунной Секты тоже обсуждали неожиданную аномалию, списывая всё на проблемы в главном массиве. И никто из присутствующих даже предположить себе не мог, что во всё виновен всего лишь один Заклинатель.
        - Господин Кай Арнхард? - приблизился к спустившемуся парню Элементалист в одежде слуги. Таких здесь было немало. Большинством из них были внутренние ученики низких уровней, которых даже не брали в отряды охотников за ресурсами, отчего им приходилось зарабатывать особые баллы секты, выполняя роль обслуги.
        - Да, это я.
        - Вам просили передать, - протянули ему кольцо.
        Внутри оказались Золотые Доспехи Вечности, полученные за победу над Занатросом. Переместив их себе в Хранилище, Кай удовлетворённо кивнул.
        Поклонившись, слуга уже собирался уйти, но его остановили.
        - Погоди. Из-за моей небольшой ошибки одна платформа на Подлунной Вершине была уничтожена. Я хочу возместить ущерб вашей секте.
        Слуга на миг замолк. В его разуме не сразу уложился тот факт, что Заклинателем была уничтожена платформа, способная выдержать удар начального Священного Лорда. Но в конечном счёте он ответил.
        - Я вас понял, господин. В таком случае позвольте проводить вас к ответственному за Подлунную Вершину старейшине.
        - Хорошо, пойдём.
        «Надеюсь, оставшихся после аукциона двух сотен миллионов хватит. Не хочется просить деньги у Ашциллы…»

* * *
        Встретившись с наставницей и остальными лидерами альянса, Кай покинул Аншаль и спустился в Подлунный город. После этого он, как ученик Ашциллы, отправился вместе с ней, а также Старксом, Магистром Ониксом, Тайросом, Сжигателем Городов и Тано в одну из лучших гостиниц города. Там для совещания они арендовали небольшой зал, внутри которого общими усилиями установили прочнейший барьер, дабы избежать возможной прослушки. Ведь даже общение через духовную связь, доступную всем Священным Лордам и более сильным мастерам, можно было засечь и прочитать.
        - Зачем нужно было тащить сюда ученика? - повалившись на мягкое кресло, уставился на Кая сын царицы дорганов, Тайрос.
        - Не твоё дело, - фыркнула Ашцилла, скрестив руки на груди.
        - И правда, не моё. Но знаешь что… Меня давно мучает один вопрос. Вот ты прямой связи с Никримом явно не имеешь. Ничего о себе, кроме желания убить Кироса, не рассказала. Заявилась к нам неизвестно откуда два месяца назад, и давай к альянсу присоединяться. А теперь ещё чуть не подставила всех, когда стала спорить с тем членом Подлунной Секты, который встретил нас. Это чудо, что вмешался их Патриарх, став вести себя так, будто давно знаком с тобой… Поэтому я и задаюсь вопросом, а кто ты вообще, чёрт подери, такая? - наклонив голову вбок, произнёс дорган.
        - Та единственная из вас, кто когда-либо ломала Киросу руки и ноги. Жаль не прибила его тогда…
        - Смешно, - покачав головой, скептично ответил Тайрос. Он уже знал, что на самом деле Ашцилла не Священный Лорд третьего уровня, как это ощущалось, однако всё равно не верил, что она настолько сильна, как говорит. Ему ведь так и не рассказали, что на той встрече два месяца назад Ашцилла без проблем подавила всех остальных Небесных Монархов, включая его мать. - Не хочешь отвечать, ну и ладно… А ученик твой тоже будет молчать? Я вообще-то на него смотрел, когда спрашивал, зачем он здесь.
        - Мне действительно нужно ответить, что я пришёл сюда, потому что захотел? - с недоумением и явной насмешкой спокойно спросил Кай.
        - Малец… - оскалился дорган. - Ты либо совсем умом тронулся так мне отвечать, либо… а нет здесь второго варианта. Я не слышу даже капли уважения в твоём голосе! - прорычал Тайрос. - Если твоя наставница сейчас же ничего не сделает, то я буду вынужден лично научить тебя манерам! - выпустил он часть ауры, отчего мебель в комнате начала трещать.
        Вот только из-за уникальной защиты, душа Кая от этого ничуть не пострадала, а что касалось его тела, то оно банально было слишком сильно даже без покрова и прочих техник, чтобы часть несконцентрированной ауры начального Небесного Монарха могла сковать его. Поэтому он практически не заметил воздействия и всё так же спокойно ответил:
        - Насколько я знаю, ты только год назад стал Небесным Монархом, а на одном из своих Путей до сих пор даже не достиг пиковой Сферы, - вдруг шокировал Кай Тайроса, обратившись к нему настолько по-панибратски. - Но при этом ты единственный из присутствующих, кто посмел говорить с моей наставницей не просто без должного уважения, а фактически с непозволительной грубостью. Так почему же я не могу точно так же говорить с тем, кто едва прорвался на ступень Небесного Монарха в свои аж полторы тысячи лет, сумев сохранить при этом только жалкие семь и три балла фундамента?
        - Подонок, - резко подорвался уязвлённый дорган, но тут же замер.
        - Успокойся, Тайрос, - положили ему руку на плечо, силой вынудив сесть обратно.
        - Старкс?! - злобно посмотрел он на эльфа. - Что это значит?
        - То, что услышал. Успокойся, говорю. Нужно было сперва хорошенько думать, что и как говоришь, а не злиться теперь на закономерные последствия.
        - Малыш, похоже, не понимает, - усмехнулся Тано, который хоть и находился только на пике Священного Лорда, но всё равно обладал достаточной силой, чтобы убить Тайроса.
        «Что эти мрази несут?!» - исказилось в гневе лицо доргана.
        - Ты прав, - согласился севший на пол в углу комнаты однорукий лавовый великан, который не уступал в силе Патриарху Секты Затерянного Острова.
        - Тайрос, ты один из лидеров альянса, как и мы. Это правда, - кивнул Магистр Оникс, сложив руки за спиной. - Но это не делает тебя равным нам. Здесь ты только по той причине, что твоя мать смогла найти и сохранить действительно редкое сокровище, серьёзно повысившее твои шансы на успешный прорыв. В ином случае расу никримских дорганов здесь представляла бы старая Чо из клана Мудрого Леса. Так или иначе, но даже сейчас она вторая у вас по силе после твоей матери. Не стоит обольщаться. То, что старуха только пиковый Священный Лорд и всегда тебе поддавалась, не значит, что в настоящем бою ты её победишь. Что же касается госпожи Ашциллы, то в могуществе она превосходит даже меня. И она нужна нам гораздо больше, чем весь альянс нужен ей. Так что будь добр, отныне выражай намного больше уважения при обращении к госпоже Ашцилле. Это понятно?
        «Не верю…» - застыл Тайрос.
        - Я спрашиваю, ТЕБЕ ПОНЯТНО?! - после нескольких секунд молчания процедил Магистр Оникс, надавив на доргана одной лишь Волей Мастера.
        От чужой силы ошарашенный Тайрос вжался в кресло. Из его ушей потекла кровь.
        - Д-да… - заторможено кивнул он, а затем повернулся к вампирше. - Прошу прощения… - сжал воин кулаки, - госпожа Ашцилла.
        Девушка же отвечать ему не стала.
        - Думаю, пора всё-таки начать обсуждение наших дальнейших действий, - вместо этого сказала она.
        - Это правда, что Подлунная Секта тоже собирается на Бельтейз? - первым делом спросил Старкс. - Откуда информация?
        - Из надёжного источника, в котором я не сомневаюсь, - не стала говорить про Рун’Тана Ашцилла. Про неизвестного полупрозрачного мастера, помогавшего в Битве за Алран, здесь слышали все, однако о его связи с Каем знал только Сжигатель Городов.
        - Ясно… - сказал Тано. - Так или иначе, нам всё равно нельзя считать, что Подлунные действительно ничего не знают о Бельтейзе. Это будет глупо, ведь они сильнейшие в регионе. Нужно всегда готовиться к худшему.
        - Главный вопрос, знают ли они про нас? - добавил Старкс.
        - Если всё так, то не заметить толпу наших гениев они точно не могли, - усмирив свою гордыню, решил не оставаться в стороне Тайрос.
        - Дельное замечание, - кивнул Сжигатель Городов. - Но нам повезло. Экспедиция совпала по времени с началом Фестиваля Трёх Лун, поэтому в город сейчас и так приходит немало Небесных Монархов с толпами учеников. Мы ничем неотличимы от них.
        - Это да, но если всё же предположить, что Подлунные о нас каким-то образом узнали.
        - Обманем его? Не будем ничего предпринимать пока что, а затем отправимся в Бельтейз уже после него? - предположил дорган.
        - Идти после Фансолиона никак нельзя, - категорично ответила Ашцилла. - Во-первых, это будет тотальный проигрыш в борьбе за наследие. А во-вторых, после ухода Фансолион может перекрыть проход с обоих сторон. У него достаточно очень старых Небесных Монархов, которые не желают рисковать на Бельтейзе, но могут остаться у Врат Ойкумены, чтобы остановить любых желающих туда отправиться. Плюс он может оставить охрану и массивы ещё с той стороны.
        - Нет, будет идиотизмом надеяться только лишь на это, - покачал головой Магистр Оникс. - Фансолион никак не может быть дураком. Если он действительно готовится к экспедиции на Бельтейз, то должен предпринять максимальные меры защиты от любых возможных конкурентов. На его месте я бы подозревал всех и каждого, и поэтому заранее поставил бы внутри Врат Ойкумены Небесных Монархов и побольше смертельных массивов. Я бы не позволил никому даже попытаться перенестись на Бельтейз.
        - Тогда, может, присоединимся к нему? - задумался Старкс. - Всё равно, даже если сумеем попасть на Бельтейз, то там станем врагами. Ну а в силе мы, как понятно, значительно уступаем. Естественно, в таком случае нам придётся многое уступить, но при этом хоть не останемся ни с чем. Да и против Кироса станет проще бороться.
        - А если ошибёмся? - спросил Тано. - Если он нам откажет, то мы, по сути, попросту выдадим себя, и тогда точно не попадём на Бельтейз.
        - Тогда предлагаю не спешить с этим. А потом, когда останется несколько дней до открытия мира Бельтейз, мы якобы решим вернуться домой. Учеников спрячем в пространственные карманы, а сами направимся к Вратам. В то же время направим к Фансолиону наше предложение об объединении. Главное - подобрать момент, чтобы летающая черепаха была как можно дальше от Подлунного города. В итоге, если нам откажут, то мы начнём прорываться боем, чтобы отправиться в Бельтейз. Если нет, то останемся, - предложил Магистр Оникс.
        - Но почему за несколько дней? Если мы окажемся там раньше времени, то массивы Бельтейза просто уничтожат нас, - нахмурился Сжигатель Городов.
        - Ты прав. Но у нас кое-что есть, - усмехнулся эльф. - Мы правда отправимся на несколько дней раньше нужного момента, но попадём в Бельтейз всё равно прямо в момент открытия.
        - Регулятор Переноса? - сразу осознала Ашцилла, вспомнив о редком артефакте псевдо-Божественного ранга, способном как укорить, так и замедлить процесс телепортации через Врата Ойкумены.
        - Вы правы, - кивнул старик.
        - Но откуда? Даже в ближних мирах его очень сложно создать.
        - Не догадываетесь? - улыбнулся советник эльфийского короля.
        - Ах, понятно… Бельтейз, значит.
        - Да, именно из их руин.
        - Насколько этот регулятор может замедлить перенос? - спросил Старкс.
        - Наш - максимум на неделю.
        - А если у Подлунных тоже есть такой?
        - В том-то и прелесть этого артефакта, что если с ним войти во Врата Ойкумены, то сразу поймёшь, есть ли аналогичные предметы в этом мире. Они связаны самим пространством, и эту связь никак не спрятать. Разве что силами настоящего бога… Поэтому я могу уверенно заявить - в Мальтоне нет ни одного Регулятора Переноса, кроме нашего.
        - Сомневаться в словах Магистра я не вижу смысла, поэтому предлагаю сразу начать голосование, - подытожил Старкс. - Кто за предложенный ранее план?.. - осмотрелся он, увидев пять поднятых рук. - Кто против?.. Что ж, решение принято единогласно. Теперь у нас осталось три недели до ключевого дня. Передайте тем, кто пошёл за вами, чтобы потратили это время на усердную подготовку. Что что, а отрицать превосходность земель Подлунной Секты для развития никак нельзя.

* * *
        Путь до гостиницы занял около получаса, после чего Кай наконец-то оказался в арендованном им номере. Попав внутрь, он сразу заметил приятное голубое свечение, плавно мигающее вдали. Активировав светильники при помощи ауры, парень направился к окну. Именно оттуда и исходил привлёкший его внимание свет.
        Как оказалось, это была небольшая шкатулка из тёмно-красного дерева - пространственное хранилище. И как только Кай приблизился к нему, то сразу услышал:
        - Дорогой гость, - пришёл из шкатулки женский голос. - Вам была передана посылка. Для её получения воспользуйтесь этим артефактом. Приятного времяпрепровождения.
        Погрузившись частичкой ауры в шкатулку, Кай достал оттуда обычный на вид свиток и маленькую записку.
        «Как и обещал. Чаг».
        - Отлично, - кивнул Кай.
        Прошло всего полтора дня, как он прибыл на Мальтон. Для Кая всё это время было переполнено событиями, но даже сейчас он не собирался отдыхать. Направившись в комнату для медитаций, Кай вскоре полностью погрузился в изучение свитка. Как и ожидалось, внутри были записаны воспоминания Чага, где тот использовал и размышлял над своей особой силой. Полное Подчинение - так она называлась.
        Воспоминание длилось всего несколько часов, однако содержало в себе целое море информации. Было сразу понятно, что Чаг превосходно разобрался в сути умения, которое получил за то, что обрёл Волю Мастера ещё до того, как стал Заклинателем. Этим он походил на Кая, Рейзела и Лайтуса.
        С помощью Опустошения Слабых Рейзел мог заставить более слабых волей воинов отдать ему всю свою энергию. Поле Превосходства, которое получили Кай с Лайтусом, давало возможность сделать свою Волю Мастера более действенной в определённой области. Подобным образом они, например, могли использовать некое подобие телекинеза, а также более эффективно подавлять других воинов.
        Что же касалось Полного Подчинения, то, как понятно из названия, это умение позволяло полностью подчинить своей воле определённый объект. В данном случае - собственное тело.
        Да, именно так и работала способность Чага. С её помощью он полностью подчинял всё внутри своего тела: органы, мышцы, кости, кровь, клетки и даже атомы. Манипулируя ими, он идеально контролировал все внутренние процессы. Вот почему он мог постоянно находиться в форме Полной Трансформации, но при этом выглядеть, как обычный дорган, обладал гигантской силой, а также чудовищной регенерацией.
        Полное Подчинение также кардинально усиливало и защиту Чага. Обладая властью даже над атомами, он делал свою плоть полностью непроницаемой для атак. То есть, когда удар обрушивался на него, своим контролем Чаг буквально не позволял коже и остальным тканям разрываться, вынуждая их оставаться на месте. В таком случае любые физические атаки становились полностью бесполезными.
        Что же касалось техник, то Полное Подчинение работало и на них. Как уже успел заметить в том бою Кай, при сильной близости к Чагу эта сила буквально отбирала контроль над чужой энергией и частицами законов, следом вынуждая их разлетаться в стороны. Это буквально уничтожало саму технику.
        Таким образом, дабы нанести урон пользователю Полного Подчинения требовалась либо гигантская физическая мощь, которую тот уже не сможет сдержать, либо огромная мощь техники, которую тот не сможет вовремя рассеять, либо более сильная воля, которую будет необходимо вложить в атаку. Впрочем, был и четвёртый способ победить подобного противника: попросту измотать его. Всё же для такого искусного использования Полного Подчинения требовалась серьёзная концентрация, на которую тратилось немало духовной выносливости. Когда Кай сражался с Чагом, было несколько моментов, когда тот терял контроль над Полным Подчинением. И каждый раз к ним приводила серьёзная нагрузка, которой дорган подвергался перед этим.
        У Полного Подчинения была ещё одна способность. Как оказалось, можно было перенести данный контроль с собственного тела на другой объект. Например, технику, тем самым сделав её гораздо сильнее, или даже на другого воина, что позволит получить над ним большую власть. Собственно, именно так Чаг и заставил Глефуса замереть во время Битвы Гениев.
        На этом воспоминания о Полном Подчинении завершились.
        «Эта способность… - задумался Кай. - Чем-то она сильно похожа на моё Поле Превосходства, только… в более сжатой форме, отчего и повышается мощь воздействия. Возможно, если я буду активней экспериментировать с Полем Превосходством, то когда-нибудь даже смогу освоить Полное Подчинение. А в таком случае в дальнейшем, вероятно, я даже смогу добраться и до Опустошения Слабых. Жаль, что Рейзел не настолько хорошо, как Чаг, разобрался в своём умении…»
        Следом Кай ещё около суток с некоторыми перерывами на отдых использовал Поле Превосходства, пытаясь лучше понять его суть и разобраться в каждом отдельном аспекте. Всё-таки он не сам освоил это умение, а банально получил уже готовое от Системы. Увы, хотя Кай и обрёл огромный пласт новой информации и понимание, куда следует двигаться дальше, всего за день подобной тренировки каких-либо результатов ожидать не стоило. Требовались долгие годы тренировок…
        В конечном счёте Кай решил пока что заняться кое-чем другим. В его руке появилась коробочка с четырьмя сосредоточиями: два Чистого Оружия и два Пространства. Их он собирался использовать для усиления духов и для попытки увеличения собственного слияния с соответствующими законами.
        В отличие от алхимии и большинства прочих ресурсов, есть сосредоточия не требовалось. Хватало и банального контакта с аурой воина. Поэтому Кай просто взял скопления частиц в руки, после чего погрузился сознанием вглубь души.
        Духовное восприятие нарисовало в голове парня картинку. Перед собой Кай видел большую идеально ровную тёмно-фиолетовую сферу, от которой исходил сильный мороз. Это и была его душа, а если точнее - её оболочка. И к ней сейчас откуда-то издали быстро приближались две ярких алых звезды - Сосредоточия Чистого Оружия, которые подходили для любого оружейного элемента, - и две странных области, где искажался свет - Сосредоточия Пространства.
        Когда они наконец приблизились, Кай начал действовать. Сперва он собирался усилить духов.
        Одно из Сосредоточия Чистого Оружия направилось к оболочке души. Используя знание того, как изымать энергию души, Кай создал в оболочке небольшую временную трещинку, которая сама по себе никак не вредила ему. Но вместо того, чтобы, как обычно, вытянуть через эту трещину скрытую внутри души силу, на этот раз парень направил к ней сосредоточие. И чем ближе оно становилось к проходу, тем сильнее сжималось аурой Кая. В конце концов сосредоточие оказалось прямо в душе. Сознание мечника последовало за ним.
        Теперь Кай оказался внутри спокойного прохладного океана энергии души, вдали которого было видно слепящую белую звезду - Искру. За все эти года он так и не сумел достаточно близко подобраться восприятием к ней, чтобы как следует изучить. Каждый раз приходилось останавливаться в нескольких шагах от Искры, поскольку давление возле неё было слишком сильным. Даже когда Кай создавал новую энергию души, он мог только запускать к Искре ту странную энергию из Инь и Ян мощной струёй, надеясь на то, что она доберётся до цели. Сам же он при этом оставался в стороне.
        Впрочем, сейчас Искра ему не была нужна. Сознание Кая, как и контролируемое им сосредоточие, направились в другую сторону. Вскоре стало видно несколько объектов: покрытый цепями меч из алого тумана, представляющий собою старшего Духа Меча, закованная в такие же цепи область искажённого пространства, являющаяся старшим Духом Пространства, и огромная сфера, издали похожая на планету. Этой сферой был духовный мир Кая, в глубинах которого сейчас как раз находилась душа Рун’Тана.
        Сконцентрировавшись на алом мече, Кай резко ослабил цепи. В тот же миг из духа огромным потоком стала вырываться его сила, которая спокойно и без каких-либо трещин выходила за пределы оболочки (ведь удерживала она только энергию души и Искру). В реальном мире в этот же момент позади Кая появился длинный алый плащ. Произошло слияние.
        Мысленно кивнув, Кай наконец-то начал сближать Сосредоточие Чистого Оружия со своим духом. И как только они соприкоснулись, то всё вокруг моментально оказалось поглощено алым. Начался процесс поглощения сосредоточия духом, во время которого Кай всеми силами поддерживал те цепи, не позволяя алому мечу вырваться на свободу и убить его.
        Через несколько минут всё закончилось, а алый клинок в глубинах души Кая явно стал больше. Сконцентрировавшись на цепях, что в действительности являлись техникой, которой и был запечатан дух, парень отменил слияние.
        Следующие полчаса Кай отдыхал, готовясь к повтору этого ритуала. И когда он восстановился, то провернул те же действия, но уже для Сосредоточия Пространства. Как и ранее, всё прошло без проблем.
        Сознание Кая покинуло пределы внутренней части души. Он снова оказался снаружи возле оболочки, где продолжали парить ещё два сосредоточия.
        «Попробуем», - решился парень, передав послание Рун’Тану.
        Алое скопление двинулось вперёд. Медленно приближая его к оболочке, Кай был готов в любой момент остановиться. Он прекрасно помнил, что не для духов подобное поглощение обычно невозможно. Такого наплыва силы материальные существа не могли выдержать. Это можно было сравнить с десятками или даже сотнями медитаций созерцания законов, проведённых возле мощного источника, способного тебя убить или ранить, которые сжали до пары секунд.
        Как только сосредоточие прикоснулось к оболочке, Кай ощутил, словно его душу толкнули. И поскольку более ничего не произошло, то он продолжил. Сосредоточие медленно растекалось по поверхности оболочки души, пока Кай в это время чувствовал лишь странное пощипывание. В конце концов вся сила сосредоточия впиталась в его душу, однако ничего, что угрожало бы жизни и здоровью парня, не произошло. Не было даже боли или какой-нибудь огромной нагрузки. Всё произошло слишком спокойно, что даже вынудило парня засомневаться в собственном восприятии.
        Но прошли минуты, а ни оболочка ничуть не изменилась внешне, ни самочувствие парня. В итоге Кай решил продолжить эксперимент, сконцентрировавшись на последнем сосредоточии. Он повторил предыдущие действия, сблизив и распределив особое скопление частиц по оболочке души. На это раз Кай вместо покалывания ощутил странную дрожь, и ничего более.
        Следующие полчаса Кай, как и помогающий ему Рун’Тан, наблюдали за его оболочкой души, стараясь отыскать хоть что-нибудь странное. Вот только ничего обнаружить им не удалось. В конечном счёте было принято решение вернуться в реальность.
        Открыв глаза, Кай сразу же увидел несколько системных сообщений:
        Внимание!
        Ваш [Старший Дух Меча] был усилен. Прогресс развития: 93,8 %.
        …
        Внимание!
        Ваш [Старший Дух Пространства] достиг критического значения прогресса развития: 100 %. Дальнейшее развитие временно заблокировано. [Старшему Духу Пространства] необходим прорыв до [Младшего Элементаля Пространства].
        …
        Внимание!
        Обнаружено аномальное воздействие на душу. Природа воздействия не определена. Повреждения не обнаружены. Обнаружена пассивная выработка сопротивления к подобному воздействию. Текущий процент сопротивления: 5,3 %.
        Путь Меча (Изучающий [Идеальное познание]): Закон Слияния. Степень слияния: 64,75 %
        …
        Внимание!
        Обнаружено аномальное воздействие на душу. Природа воздействия не определена. Повреждения не обнаружены. Обнаружена пассивная выработка сопротивления к подобному воздействию. Текущий процент сопротивления: 5,3 %.
        Путь Пространства (Изучающий [Идеальное познание]): Закон Слияния. Степень слияния: 59,01 %
        «Хм… Понятно, - произнёс Рун’Тан, когда Кай пересказал ему суть системных сообщений. - Значит, ты можешь спокойно поглощать сосредоточия, как это делают духи, и тем самым становиться сильнее в законах. Но при этом ты подвержен такому же ограничению. Как и у духов, твоя оболочка души начинает постепенно сопротивляться такому усилению. Сейчас ты получил по восемнадцать процентов к слиянию с Мечом и Пространством. Но с каждым новым поглощением сосредоточий это значение будет уменьшаться всё больше и больше. Сейчас это будет не так существенно, но потом тебе однозначно понадобятся более сильные сосредоточия и в немалых количествах, чтобы так же ускоренно развиваться уже после создания Сферы».
        «Как-то слишком спокойно ты рассуждаешь о таких невероятных вещах», - сказал Кай.
        «От тебя холодом заразился, - в шутку ответил старик. - Ну а если серьёзно, то, наверно, я уже просто привык к тому, как много загадок таит твоя душа. Интересно, Ашцилла так же отреагирует?..»
        - Не думаю, - произнёс Кай.
        Заканчивать тренировку он не собирался, поэтому решил сразу перейти к последнему пункту плана. Явив небольшой изумрудный куб, он влил в него энергию и исчез. Умбертольд упал на пол комнаты, а сам Кай очутился внутри Небесного Комплекса.
        - Приветствую мастера, - как всегда, поклонился дух-Хранитель.
        - Зал Славы, - назвал Кай необходимое место, и тут же в нём оказался. - Приготовь энергию. Я буду сражаться с образами из чёрных и белых свитков. Всех ставь с той силой, которая у них была на начальной стадии Элементалиста. Противников выставляй по силе: от самых слабых к самым сильным. Пусть нападают сами. После каждой битвы должно быть не более часа перерыва, после чего пусть воплощение само вступает в бой. Если же я проиграю, то буду снова сражаться с тем же образом, если выиграю, то переходим к более сильному. Я помню, что в сумме чёрных и белых должно быть пятьдесят восемь. Когда я смогу победить всех их, то на сутки уйду в медитацию. Затем вернусь и начнём новый круг боёв. Только на этот раз воплощения должны быть на стадию сильнее, чем до этого. Всё понятно?
        - Да, мастер. Желаете начать сейчас же?
        - Начинай! - кивнул Кай, приготовившись к бою.

* * *
        Покинув Небесный Комплекс, Кай по привычке стал разминаться, попутно вспоминай всё проведённое в Умбертольде время. За эти двадцать дней ему удалось дойти до третьего круга. В начале Каю понадобилось всего несколько дней на прохождение первого. Многие воплощения из чёрных свитков не вызвали у него никаких трудностей, однако уже на белых он был вынужден выкладываться на сто процентов. А когда встретил сильнейшее воплощение из доступных - Яклыма Трантаза Ланциота, то сперва даже трижды проиграл ему, пока наконец не нашёл способ одолеть древнего гения. После этого он сразился с ним ещё несколько раз, в итоге став полностью доминировать.
        Дальше были сутки анализа сил и способностей противников. Кай продумывал новые способы ведения поединков, основываясь на полученном в боях опыте. И это позволило его стилю серьёзно улучшиться.
        Второй круг, когда все противники были уже срединным Элементалистами, оказался сложнее, но при этом и интересней. Воплощения из чёрных свитков наконец стали представлять угрозу для Кая, что давало больше пользы от битв с ними. Последнего же босса - Яклыма на срединной стадии, победить Кай сумел только с семнадцатой попытки. В конечном счёте прохождение этого круга заняло у него целую неделю.
        Что же касалось третьего, то тут уже практически каждый противник был способен победить Кая, что регулярно и происходило. Но даже так он в конечном счёте преодолевал одно препятствие за другим. Пока не упёрся в потолок…
        До этого только Яклым представлял серьёзную сложность для Кая, однако теперь все противники имели силу конечных Элементалистов. В итоге парень так и не дошёл до последнего воплощения, застопорившись на том, которое было перед ним. С тем противником, коего звали Сапр, Кай сражался более двух суток, но ни разу так и не смог победить. Ведь тот банально владел начальной Сферой Воды.
        Кай бы продолжил бороться с ним, однако пришла пора отправляться на Бельйтез, поэтому тренировки пришлось на время отложить.
        Покинув комнату для медитаций, парень взглянул в окно. Близился рассвет.
        ‘Зайди ко мне’, - вдруг услышал он голос Ашциллы.
        «Зачем?»
        ‘Я соскучилась’.
        «И только?..»
        ‘Нужно же ещё и к нашему плану готовиться. Да и вообще, я не могу, что ли, своего ученика увидеть? Я хоть сейчас и не могу нормально тебя обучать из-за деформации души, но я всё равно твоя наставница!’
        «Ладно-ладно…».
        Выйдя из своего номера, Кай направился к лестнице. Ему требовалось подняться на три этажа выше. Через минуту неспешного шага он был уже неподалёку от комнаты Ашциллы, как вдруг земля начала сильно трястись, а зачарованные окна вмиг оказались разбиты. Мощная волна силы прокатилась по всему городу.
        Далеко за сотнями зданий появился гигантский золотистый столб, уходящий прямо в небеса. И судя по всему, находился он как раз в том месте, где должна была стоять башня Врат Ойкумены.
        «Что происходит?!»
        «Эта сила…» - воскликнул Рун’Тан.
        - Кай! - вырвалась из своей комнаты одетая лишь в тонкий халат Ашцилла. - Это кольцо Кироса!
        Парень уже собирался было что-то ответить наставнице, но ему не дали. Тени под ним и под Ашциллой, резко увеличились, а затем моментально накрыли собой обоих воинов, не оставив от них ни следа.
        Мигом спустя Кай осознал себя в огромном пространстве, где, кроме него, находились и все остальные члены альянса, включая учеников, а также тысячи других незнакомых ему воинов, которых тоже явно перенесли сюда без учёта их желаний. Все они, как и Кай с Ашциллой, находились под воздействием могущественной силы, сковывающей их энергию и тела.
        - Я БЫЛ ГОСТЕПРИИМНЫМ ХОЗЯИНОМ, - внезапно услышали все присутствующие, после чего на другом краю гигантского помещения появился зеленокожий старец.
        Сгорбленный старик шагал в сторону замерших воинов, постепенно изменяясь. Его кости трещали, волосы становились темнее, а тело увеличивалось. Серебристый халат слетел на землю, оголив мускулистый торс Фансолиона.
        Теперь это был уже не тот дряхлый старик, которым все видели Патриарха Подлунной Секты. Нет. Теперь это был настоящий воин, от которого исходила сила сразу трёх улучшенных Сфер - Сферы Глубоких Теней, Сферы Терзающего Ветра и Сферы Рассекающего Кулака.
        - НО ОКАЗАЛОСЬ, ЧТО ВМЕСТО ЧЕСТНЫХ КОНКУРЕНТОВ, В МОИХ ЗЕМЛЯХ ЗАВЕЛИСЬ КРЫСЫ. А Я ДУМАЮ, ВСЕ ЗДЕСЬ ПОНИМАЮТ, ЧТО НУЖНО ДЕЛАТЬ С ЭТИМИ МЕРЗКИМИ ТВАРЯМИ, - прорычал орк, вложив в свои слова столько силы воли, что немало оказавшихся здесь воинов моментально потеряли сознание. В том числе и Кай.
        Глава 13. Слабое место
        Попытка открыть глаза не увенчалась успехом. Кай наконец-то очнулся, но вот пошевелиться ему было не дано. Особое гравитационное поле не позволяло парню даже веки открыть. Вдобавок некий артефакт, а вероятней - целый массив, создавал вокруг его Астрального Тела непроницаемый барьер, словно отделяя эту духовную часть от всего остального пространства, включая и физическое тело. Подобным образом полностью блокировалась возможность восстанавливать силы, а также выводить частицы законов и энергию вовне. И как ни странно, на Кая этот барьер действовал в полной мере. Вот только это не означало, что он не имел обходных путей.
        Сконцентрировавшись на энергетическом зрении, он легко пробился взглядом сквозь странные артефактные бинты, что покрывали его тело, и наконец увидел своё окружение. Как оказалось, находился парень в центре большой комнаты, не имеющей двери, а также полностью лишённой энергии. Сам Кай располагался в центре помещения, будучи окружённым огромным парящим кольцом, которое и подавляло его физическое тело.
        «Старик, где мы? Что произошло?»
        «Только сейчас обо мне вспомнил?.. Это тюремная камера, парень, - ответил Рун’Тан, всё-таки дождавшись, когда к нему обратятся. - Тремя улучшенными Сферами Фансолион легко подавил около полутора десятков Небесных Монархов, а также лишил сознания всех, кто был ниже ступени Священного Лорда. Затем появились сильнейшие члены Подлунной Секты, все их девятнадцать Небесных Монархов, а ещё, похоже, их союзники из Великой Сотни Мальтона - двадцать один Небесный Монарх. Ну а дальше всех, кто оказался подавлен, без проблем отправили в тюрьму Подлунной Секты. Кстати, за своё Хранилище не волнуйся. Я скрыл его от проверки».
        «Спасибо… Сколько с тех пор прошло времени?» - спокойно поинтересовался Кай.
        «Где-то минут сорок, как тебя сюда поместили».
        «Ты смог бы выбраться отсюда?»
        «Если не жалеть сил, то да. Но какой смысл, если это сразу заметят, а с Фансолионом мне ни за что не справиться? Скрыть же побег ты не сможешь. Здесь каждый артефакт имеет хозяина»
        После этих слов Кай сразу же попытался подчинить энергию внутри бинтов и огромного кольца, однако потерпел неудачу. Прана в этих артефактах уже подчинялась чьей-то очень сильной воле, поскольку оба предмета были благоразумно защищены духовными метками некоего Небесного Монарха.
        Внезапно комната наполнилась небольшим количеством энергии, вслед за чем появились сильные и сконцентрированные пространственные колебания. Мгновением спустя в камеру переместилось двое диких эльфов. И хотя из-за барьера вокруг Астрального Тела Кая его духовное восприятие было заблокировано, с помощью энергозрения он всё равно узнал одного из гостей. Им был не кто иной, как Нварий.
        Левитирующее вокруг парня кольцо поднялось к потолку, позволив двум воинам приблизиться к узнику. Следом незнакомый Каю Священный Лорд десятого уровня снял с него бинты особым артефактом.
        - Великий Мастер Фансолион приказал заставить всех пленников подписать духовный контракт, - произнесла девушка, которая и оказалась тем Священным Лордом. Протянув парню развёрнутый свиток, она добавила: - Если будешь сопротивляться, то я просто наложу на твою душу соответствующую технику. И приятных ощущений в таком случае я тебе точно не гарантирую. А так как здесь слишком много условий, то будет даже немалый шанс повредить тебе душу, если я всё же использую технику.
        Одновременно с этим Кая накрыла пиковая Сфера Души, которой владела девушка.
        Переведя взгляд на свиток, парень быстро его прочитал. Как оказалось, Фансолион желает насильно отправить на Бельтейз в качестве его слуг всех тех, кто собирался пойти туда без его ведома. И все эти слуги должны будут идти в первых рядах экспедиции, вместо его союзников и членов секты. Ну а чтобы получить свободу, им понадобится пройти все испытания пока ещё закрытого мира, а затем добыть для орка всё наследие столицы павшей империи. Естественно, ни представители Великой Сотни Мальтона, ни Подлунная Секта в стороне не останутся, однако вся грязная и самая опасная работа всё же будет поручена именно этим невольным слугам.
        - Я подпишу, - холодно ответил Кай, после чего влил в свиток энергию и оставил на нём отпечаток своей воли. В тот же миг вокруг оболочки его души появились иллюзорные цепи контракта.
        - Отлично, - кивнула девушка, а затем посмотрела на Нвария. - Теперь, как и договаривались, Верховный Старейшина.
        - Конечно, - ответил дикий эльф, глядя на отошедшую в сторону красавицу.
        Следом он повернулся к человеку. Их взгляды на секунду встретились, отчего на лице Нвария появилась кривая ухмылка. Мгновенье спустя рёбра Кая превратились в крошево, а большая часть внутренностей в кровавую кашу. Хватило всего лишь лёгкого пинка Небесного Монарха, чтобы едва не убить парня. Впрочем, конечно же Нварий контролировал силу удара. Убивать Кая он не собирался.
        - Превосходно, регенерируй! - скалился Небесный Монарх.
        Пошевелиться Кай не мог. Артефакты тюремной камеры хоть и были отключены, но сейчас его полностью сковывала могущественная аура Нвария. Ему оставалось только лежать на месте и глядеть на то, как дикий эльф медленно к нему приближается.
        Раздался громкий хруст. Под ступнёй Небесного Монарха ладонь Кая превратилась в месиво.
        - Вздумал блокировать боль? - нахмурился Нварий, глядя на максимально отрешённое лицо Кая. - Лайза, помешай ему.
        Скучающая девушка наклонила голову вбок, а затем вздохнула. Особая техника сорвалась с её пальцев. Кай оказался резко выдворен из собственного духовного мира, и при этом лишился возможности контролировать болевой порог за счёт закалённого разума. Он никак не мог противиться пиковой технике Императорского ранга, а просить помощи у Рун’Тана опасался, так как не хотел раскрыть его перед другим Мастером Душ. Вот почему в разум парня моментально ворвалась жуткая искусственно усиленная боль, заставившая его выгнуться дугой.
        Увидев результат, Нварий улыбнулся ещё шире, после чего наступил на левое колено Кая. Вновь раздался жуткий хруст. Кожа порвалась, а кровь брызгами разлетелась во все стороны.
        - М-м-м-м-м… - сдавленно промычал Кай.
        - Какой упёртый. Сильная воля, - прокомментировал Небесный Монарх. - Жаль, что убивать тебя нельзя. Для Великого Мастера Фансолиона ты и твоя наставница - ценнейшие трофеи. С таким талантом вы точной пройдёте любые испытания на Бельтейзе. Ладно, перейдём к делу, - хрустнув шеей, Нварий отошёл от восстанавливающегося Кая. - Верни мне доспехи и свиток Жара Пустоты.
        Упёршись о стену, окровавленный Кай сказал:
        - У меня уже нет их… я продал всё… Киросу…
        - Не пытайся меня обмануть, сопляк, - процедил присевший Нварий, ладонью пробив грудь парня. - Я сам всё проверю.
        Вокруг ладони Небесного Монарха резко образовалась прослойка искажённого пространства, вслед за чем по телу Кая прошлась необычная гравитационная волна.
        «Нашёл», - хмыкнул Нварий, вытащив руку.
        На ладони мужчины оказалась небольшая чёрная жемчужина. Улыбнувшись, он резко сжал и раздавил её. Пространственный карман, а именно это он и был, потрескался, после чего всё его содержимое разлетелось по комнате. Всё это сопровождалось громким хлопком, будто от взрыва огромного воздушного шарика.
        Осмотревшись, Нварий помрачнел. Повсюду валялись различные повседневные артефакты, некоторое количество Лазурных Кристаллов, недорогая алхимия и несколько пар клинков пикового качества Королевского ранга, как две капли воды похожих на Парные Клинки Кошмаров. Однако ни свитка Жара Пустоты, ни Золотых Доспехов Вечности нигде не было.
        Кай давно предполагал, что когда-нибудь его пожелает обыскать некто гораздо сильнее него. И вот для такого случая он ещё три года назад создал второе Хранилище в своём теле, куда поместил всякую мелочь, которую не жалко потерять. Вдобавок он сделал так, что найти это Хранилище-обманку будет гораздо легче, чем основное.
        - Что это значит? - прошипел Нварий.
        Повернувшись к Каю, он снова пробил его только-только зажившую грудь, после чего стал раз за разом выпускать особые гравитационные волны, сканируя тело на наличие другого пространственного кармана. Однако, как Рун’Тан и сказал, он заранее позаботился об этом, скрыв основное Хранилище Кая техникой псевдо-Божественного ранга. Он также припрятал и обманку, но сейчас аккуратно убрал с неё защиту, чтобы не вызвать у настырного Нвария слишком много подозрений. Ведь Кай был пользователем Пути Пространства, а значит не мог не иметь пространственного кармана. И если при первой проверке никто не собирался слишком заморачиваться со всего лишь Заклинателем, и поэтому хватило обычного Пространственного Кольца со всякой мелочью, которое у него отобрали, то вот Нварию этого явно было мало.
        К счастью, обнаружить основное Хранилище Кая ему так и не удалось.
        «Дерьмо!» - скривился Небесный Монарх, вытащив из человека ладонь.
        - Мы уже давно всё проверили. Этот Кирос пошёл войной на ваш континент. А ты принадлежишь к альянсу его противников, и тоже заключал духовный контракт для этого. Так что не будь идиотом. Ты не заставишь меня считать, будто и взаправду предал своих и передал этому Киросу доспехи и свиток, - сказал Нварий. - Поэтому я снова спрошу: где они?!
        Хладнокровно глядя дикому эльфу прямо в глаза, Кай просто молчал.
        - Вот как… Хорошо, - поднявшись, плюнул Нварий парню в лицо. - Лайза, твоя очередь.
        - Да, Верховный Старейшина… - вздохнув, поднялась девушка с кресла, которое призвала из своего Кольца.
        Неспешно приблизившись к Каю, она схватила его за волосы и легко подняла из сидячего положения одной рукой. Их глаза оказались на одном уровне.
        «Игла Истины», - мысленно произнесла она, активируя технику Пути Души.
        Закрыть глаза, отвернуться, да и в целом шевелиться Каю мешала аура Нвария, поэтому он был вынужден смотреть прямо на Лайзу. И он прекрасно видел, как её чарующие зелёные глаза резко засветились, вслед за чем прямо возле оболочки души парня появилась крупная духовная игла.
        - Если соврёшь, то игла поймёт это по колебаниям оболочки и приблизиться, из-за чего ты испытаешь сильнейшую боль в своей жизни. Так что советую говорить только правду, - сообщила девушка, бросив неподвижного Кая обратно на пол. - Ах да, если будешь молчать больше трёх секунд, то игла опять же начнёт действовать.
        - Это точно не повредит ему? - уточнил Нварий.
        - Нет. Я прекрасно помню важность этого узника для экспедиции. Моя техника будет лишь причинять ему боль. В худшем случае, если упрётся, то может повредить свой разум от таких пыток. Но я не позволю этому произойти.
        - Ясно, - кивнул Небесный Монарх, повернувшись к Каю. - Отвечай, где мои Золотые Доспехи Вечности и трактат о Жаре Пустоты?
        Кай мочал. Минула секунда. Вторая… Когда почти закончилась третья, он ответил:
        - Я не знаю.
        Сформированная техникой игла сразу же начала движение, однако, как только она приблизилась к оболочке души, то резко замерла, словно столкнувшись с гранитной скалой. Как и прежде, уникальная духовная защита Кая спасала его от любых атак.
        - Он молчит, - произнёс Нварий.
        - Да.
        - Что «да», Лайза?! Что «да»?! - обернувшись, рявкнул Небесный Монарх на девушку. - Он же должен сейчас верещать от боли! Это явно была ложь!
        - Я идеально сплела технику. Здесь нет моей ошибки, - фыркнула красавица, поджав губы.
        - Ты будешь мне дерзить, Лайза?! - мгновенно оказавшись возле девушки, схватил её за шею Нварий.
        В тот же миг ладонь дикого эльфа покрылась огнём. Сдерживаемое им пламя лишь легонько ласкало нежную закалённую кожу красавицы, оставляя на её шее и подбородке небольшие линии ожогов. И хотя сила стихии не превышала среднего качества Императорского ранга, её вид всё равно заставил Кая испытать лёгкое удивление. Ведь огонь, покрывший ладонь Нвария, обладал ярким зелёным цветом.
        Это однозначно был Жар Пустоты.
        - Ты, сука, что-то слишком возгордилась в последние пару лет! Достижение пиковой Сферы Души так вскружило тебе голову, что ты решила, что можешь дерзить Верховным Старейшинам?! Уже забыла, кому ты обязана своей жизнью?! Кто прикрыл твои безумные эксперименты над жителями Подлунного города перед советом секты?! Кто вытащил тебя из того говна, что ты сотворила?! А может, ты уже забыла, какой «несчастный случай» произошёл с твоим дружком Маркусом?! Можем потом пойти посмотреть на него снова. Хочешь?! - прорычал Нварий, заставляя девушку бледнеть и дрожать. Она едва смогла отрицательно покачать головой. - Ну так немедленно исправь свою ошибку, тупая ты дрянь! - метнул он её в стену, отчего помещение слегка задрожало.
        Упавшая на пол Лайза притронулась к покрывшейся мелкими ожогами шее. Она даже не обратила внимания на окровавленный затылок и оставшийся на стене алый след. Её заботила лишь собственная красота.
        Явив несколько крайне дорогих целительных препаратов, она без промедлений выпила один, а вторым, который оказался мазью, покрыла все ожоги. Всё-таки Лайза прекрасно помнила, что если сразу же не начать лечение, то потом восстановиться от последствий Жара Пустоты будет невероятно сложно.
        На всё про всё у Лайзы ушла всего секунда, после чего, не спеша подниматься на ноги, она взглянула на разозлённого Нвария.
        - Я… я заново наложу технику. Нет… я повторю её даже несколько раз, и буду… буду сама контролировать дальнейший про… процесс, - ответила Лайза, слегка заикаясь от страха, вызванного больше упоминанием бедного Маркуса, чем остальными действиями Нвария.
        - Действуй, - ледяным тоном приказал Небесный Монарх, резко усмирив свои эмоции.
        Подбежав ко всё ещё неподвижному Каю, девушка трижды сформировала Технику Иглы Истины, вслед за чем без проблем внедрила их в тело парня. В конечном счёте Лайза кивнула Нварию.
        - Повторяю свой вопрос: где Золотые Доспехи Вечности и свиток Жара Пустоты?
        - Я не зна… - начал было Кай, но внезапный удар ногой в челюсть отправил его в полёт.
        - Я сделала всё, что смогла! Клянусь! - тут же выкрикнула испуганная Лайза, с ужасом глядя на Небесного Монарха.
        «Один раз ладно… Но он опять ответил так же. А если он действительно не врёт?.. Нет! Это вздор какой-то!» - нахмурился Нварий.
        - Что ты сделал с Золотыми Доспехами Вечности и свитком Жара Пустоты? - перефразировал он свой вопрос.
        - Отдал Киросу.
        «Так он действительно предал своих? Но как? Не подписывал духовный контракт? Или ему помогли снять его оковы? Или же… он всё ещё врёт? Просто стойко выдерживает духовную боль. Возможно ли такое? Не думаю…»
        - Лайза.
        - Д-да? - вздрогнула девушка.
        - Ему могли стереть память, чтобы он теперь считал, что говорит правду?
        - Могли, но… но я не обнаружила никаких следов на его душе. А они должны быть, если было хоть какое-то вмешательство.
        - Понятно… Я думаю, сейчас твоя игла может срабатывать. Но… просто он либо каким-то образом терпит эту боль, либо… его душа защищена от боли чем-то специфическим. Чем-то, что выше твоих способностей восприятия. Ты можешь сама отследить колебания его оболочки во время ответа? Или… лучше даже попытаться влезть ему в память и увидеть всё самой. Сможешь?
        - Смогу, но…
        - Что «но»?!
        - Но… для приближения моего духовного восприятия прямо к оболочке его души и дальнейших тонких манипуляций с законами понадобится полностью сломить его волю. Для ступени Заклинателя она у него очень сильна, поэтому последствия будут серьёзными. Восстановление может занять много месяцев, что полностью порушит планы Великого Мастера Фансолиона!
        - А что насчёт Пути Разума? Кажется, старейшина Айдролман не так давно достиг пиковой Сферы.
        - Так будет проще. Но это оставит отпечаток не на его душе, а на мозге. Великий Мастер Фансолион однозначно заметит странности в поведении парня. А если он может выдержать духовную боль от моих игл, то банальную Технику Правды, воздействующую всего лишь на физическое тело, легко проигнорирует. Тем более, в отличие от души, мозг можно обмануть, в итоге выдав ложь за правду.
        «Лайза права… - заскрипел зубами от бессилия Небесный Монарх. - Либо мы оставим относительно серьёзные повреждения, либо ничего не добьёмся. Дерьмо! Сколько сил и сколько лет я потратил на всё это! Неужели какой-то молокосос загонит меня в тупик? Неужели нет другого выхода?»
        Нварий сжал кулаки. В его разуме стали мелькать многочисленные образы. Он вспоминал о том, как десятки тысяч лет назад ему пришлось наблюдать за гибелью родного клана. Как приходилось долгое время скрываться… Как он терял друзей и как погибла его любимая… И как он затем был вынужден лебезить перед Фансолионом, постоянно сдерживая свои настоящие эмоции…
        Нварий всё ещё помнил о своей мести. Он всей душой желал вернуть главное достояние его уничтоженного клана - трактат о Жаре Пустоты. И ради этого он даже решился обмануть Фансолиона, когда тот попросил проверить свиток. Тогда незаметно нарушенный контракт всё равно повредил душу Нвария, что в итоге спустя несколько сотен лет привело к снижению его развития: с пиковой стадии Небесного Монарха до конечной.
        Однако он знал, на что шёл. Нварий слишком поздно изучил Жар Пустоты, поэтому вместо псевдо-Божественного ранга сейчас обладал только средним качеством Императорского. Вот только ему было известно, что усилить мощь Жара Пустоты можно не только с помощью прорыва, но ещё и с помощью поглощения множества частиц данной концепции, мощь которых будет значительно превышать его собственную. Вот почему он так жаждал получить свиток, заключённые в котором капли крови полубога могли повысить силу его Жара Пустоты аж до Божественного ранга, что, в свою очередь, даст Нварию весомый шанс на успешную месть.
        - Ладно рискнём, - в конце концов решил мужчина. - Приведи его.
        - Господин, вы уверены?
        - Ты будешь сомневаться в моей уверенности?
        - Нет-нет! - замахала руками девушка. - Я сейчас же его приведу!
        Направившись к массиву переноса, Лайза вскоре исчезла. Почти на минуту в тюремной камере воцарилась полная тишина. Неспособный пошевелиться, Кай продолжал сидеть на полу и смотреть прямо на дикого эльфа. Тот, в свою очередь, на человека внимания пока не обращал, полностью сконцентрировавшись на своих мыслях.
        - Ну что, ты готов? - вдруг обратился к парню Небесный Монарх через некоторое время. - Сейчас ты точно всё расскажешь.
        - Я не боюсь пыток, - спокойно ответил Кай, которому только это и позволили.
        - Пыток? - усмехнулся Нварий. - Нет. И так видно, что пытать тебя смысла нет. Мы устроим кое-что другое.
        Спустя несколько секунд в помещении появилось двое воинов: та самая Священный Лорд и замотанный в артефактные бинты… Феликс.
        - Ну вот, смотри, - оскалился Небесный Монарх, вмиг оказавшись рядом с другом Кая.
        - А-А-А-А-А-А-А-А!.. - тут же раздался жуткий крик Феликса, который резко свалился на пол и схватился за лицо.
        - Тебя тронуть я не могу. Как и большую часть твоих друзей, которые обладают отличным талантом. Но вот этот едва годится на то, чтобы быть пушечным мясом на Бельтейзе, - держа в окровавленной руке глаз Феликса, объяснял Нварий. - Сейчас он прямой слуга Фансолиона, но всё же недостаточно ценный, чтобы мне что-то было за его убийство… Итак, готов ли ты им пожертвовать ради сохранения своей тайны? А ведь есть ещё один… тот… слепой с серебристыми волосами. Его тоже можно пустить под нож. Готов увидеть их пытки? Эта девочка любит заниматься таким, - похлопал он Лайзу по плечу, пачкая её дорогую одежду кровью.
        «Номен, я требую выполнения второй просьбы», - подумал Кай.
        «И какой же?» - сразу же отозвался бывший Второй в рейтинге Облачной Обители.
        «Перенеси меня и членов альянса Никрима как можно дальше отсюда».
        «Так не выйдет».
        «Тогда хотя бы меня, мою наставницу и моих друзей».
        «Кай Арнхард, похоже, ты кое-чего не понимаешь. Я не всемогущий. Даже мне, чтобы путешествовать нужны Врата Ойкумены и прочие телепорты. Так что пожелай чего-то попроще. Эту твою просьбу я выполнить не могу».
        «И что ты тогда вообще можешь?» - холодно спросил Кай.
        «Что-нибудь не настолько безумное, как телепортация из тюрьмы Божественного ранга».
        «Тогда убей Нвария и Лайзу».
        «Если бы я так мог, то не просил бы тебя пять лет назад ходить за тем гробом. В общем, подумай над чем-то более реальным, и тогда проси это выполнить. А пока что я занят…»
        Кай тяжело вздохнул. Глядя на мычащего от боли Феликса, чувствительность которого явно была многократно усилена техниками Лайзы, он едва испытывал хоть какую-то злость. Однако это не значило, что Феликс для него пустое место. И раз вариантов более не оставалось, пора было просто сдаться…
        Ничего не говоря, Кай перенёс из Хранилища столь желанные Нварием доспех и свиток.
        Небрежно бросив глаз Феликса на пол, Небесный Монарх рывком приблизился к появившимся сокровищам. С помощью энергии очистив руку от крови, он первым делом поднял свиток.
        - Превосходно… - расплылся в улыбке дикий эльф, внутри которого медленно растекались волны истинного счастья. Нварий наконец-то добыл реликвию своего клана, что приносило ему огромное удовольствие. - Правду говорят, что у каждого есть своё слабое место. Просто иногда нужно хорошенько поискать его, - похлопал он по лицу Кая, которому только и оставалось, что просто смотреть на своего врага. - Правильно, молчи. Даже не смей открывать рта, пока я не дам разрешения. И взгляд отпусти, - Нварий аурой вбил парня в пол. - Ведь если мне что-то не понравится, то это сразу же отразится на твоих любимых друзьях. Понимаешь?.. Впрочем, сейчас я побуду добрым. Можешь не волноваться. Пока вы не отправитесь на Бельтейз, я ничего им не сделаю. Но вот потом… начнётся охота, - рассмеялся довольный воин, направившись к телепорту. - Увидимся!.. Лайза, уберись здесь. И того орущего недоумка верни в свою камеру.
        - Слушаюсь, - поклонилась девушка.
        Глава 14. Путь к Бельтейзу
        - Чёрт! Да как же так?! - схватившись за голову, сокрушался некий Элементалист.
        - Не могу поверить!
        - Слуги?! Да какие в задницу слуги? Это настоящее рабство!
        - Нас пошлют в самые опасные места… Я точно умру…
        - Зачем я согласилась на эту клятую экспедицию? Лучше бы осталась в Никриме!
        - Это конец…
        Десятки молодых воинов, в основном Заклинатели и редкие Элементалисты, не сдерживались в своих высказываниях. Всех их несколько минут назад выпустили из тюрьмы, после чего переместили в Хранилище Ашциллы. Сюда попали представители расы великанов и члены Секты Затерянного Острова. Что же касалось остальных членов альянса, то их распределили по пространственным карманам трёх других Небесных Монархов: Магистра Оникса, Старкса и Тайроса.
        - А НУ НЕМЕДЛЕННО УСПОКОИЛИСЬ!!! - вдруг раздался будоражащий кровь крик Сжигателя Городов, отчего начавшие погружаться в отчаяние воины вмиг замолкли. - ЗАЧЕМ ВЫ ВООБЩЕ СОГЛАСИЛИСЬ ИДТИ В ЭТУ ЭКСПЕДИЦИЮ? НЕ ВЫ ЛИ СЧИТАЛИ СЕБЯ ЛУЧШИМИ ГЕНИЯМИ НИКРИМА? А МОЖЕТ, ВЫ ПРОСТО ИДИОТЫ? СБОРИЩЕ ТУПИЦ? ВЫ КУДА, ПО-ВАШЕМУ, СОБРАЛИСЬ ИДТИ, СОПЛЯКИ? ВЫ ХОТЕЛИ ОТПРАВИТЬСЯ В ЛЕГЕНДАРНОЕ МЕСТО И ПОСПОСОБСТВОВАТЬ ПОБЕДЕ НАД НАИГАЛОЙ, НО ПРИ ЭТОМ НЕ БЫЛИ ГОТОВЫ НИЧЕМ РИСКНУТЬ? ПУТЬ ВОИНА - ЭТО ДЛЯ ВАС КАКАЯ-ТО ШУТКА? ПОРА ВАМ УЖЕ ВЫЙТИ ИЗ-ПОД ЮБКИ СВОЕЙ МАМАШИ, И НАКОНЕЦ ПОНЯТЬ, ЧТО ТОЛЬКО РИСКУЯ ВСЕМ, ЧТО У ВАС ЕСТЬ, МОЖНО ДОБИТЬСЯ ЧЕГО-ТО ПО-НАСТОЯЩЕМУ ЦЕННОГО! ПОЭТОМУ НЕ ГОВОРИТЕ МНЕ, ЧТО МЫ ОШИБЛИСЬ, И ВЗЯЛИ С СОБОЙ КУЧКУ МАЛОДУШНЫХ СЛАБАКОВ! ИСТИННЫЙ МАСТЕР ДОЛЖЕН БЫТЬ ГОТОВ КО ВСЕМУ! НАС СИЛОЙ ПОДЧИНИЛИ, НО ЭТО НЕ ЗНАЧИТ, ЧТО НАША ВОЛЯ СЛОМЛЕНА. А ПОКА ЭТО НЕ ТАК, ТО ВСЕГДА ЕСТЬ ВОЗМОЖНОСТЬ БОРОТЬСЯ! ЗАПОМНИТЕ ЭТО! А ТЕПЕРЬ, ЕСЛИ НЕ ХОТИТЕ, ЧТОБЫ Я ВАС, НЫТИКОВ И ТРЯПОК, ПОКАЛЕЧИЛ, ТО НЕМЕДЛЕННО НАЧИНАЙТЕ ТРЕНИРОВКИ. СКОРО НАС ЗАСТАВЯТ В ПЕРВЫХ РЯДАХ ИДТИ НА БЕЛЬТЕЙЗ. И ТОЛЬКО ОТ ВАШЕЙ СИЛЫ И УПОРСТВА
ЗАВИСИТ, ВЫЖИВИТЕ ЛИ И ПОЛУЧИТЕ ЛИ ВЫ СВОБОДУ!
        Речь грозного великана возымела необходимый эффект. Поддавшиеся панике воины взяли себя в руки, осознав всю глупость своего поведения. Вложенная в слова Воля Мастера придала им уверенности в своём будущем.
        - Какой ты безжалостный, - разглядывая расположенный на другой стороне озера дворец Ашциллы, к которому их не пустили, сказал старик Тано.
        - Кто бы говорил. По скольким головам ты прошёл, чтобы стать Патриархом Секты?
        - Кто знает…
        Потирая обрубок левой руки, которую не исцелить даже техникой псевдо-Божественного ранга и не заменить никаким протезом, ведь там было повреждено само Астральное Тело, Сжигатель Городов процедил:
        - Я знаю.
        Сгорбленный лысый эльф повернулся к однорукому великану.
        - Ты ненавидишь меня? - спросил он.
        - Ненавижу ли я тебя? Конечно же да. Но… уже не настолько, как в прошлом. Иначе ни за что не стал бы сотрудничать сейчас.
        - О, гляжу, ты стал мудрее, младший брат Байрис.
        - Так ты ещё не забыл моё имя?
        - Да. Как и не забыл о твоём прощальном подарке, - жутко улыбнулся старик, положив руку на грудь. Именно там уже тысячи лет непрерывно стучало сердце-артефакт, главной задачей которого было сдерживание неистово бушующего пламени, способного вмиг сжигать целые города. - А ведь мне оставался всего один шаг до ступени Небесного Монарха. Кто же знал, что ради атаки ты решишься пожертвовать подарком учителя - уникальным старшим Священным Духом. Как ты вообще его подчинил?
        - Кто знает… - ответил Байрис словами собеседника.
        - Понятно, - отвернувшись, Тано перевёл взгляд на гигантский сияющий энергетический кристалл, зависший в небе над дворцом. - Осталось всего несколько часов.
        - Да… А потом…
        - А потом мы должны будем направить все силы на защиту госпожи Ашциллы и юного Кая. Только так у нас будут шансы выжить, а затем… исцелиться.
        - Верно, - потирая обрубок, многотысячелетняя боль в котором полностью ушла месяц назад, кивнул великан.

* * *
        Попадая на лицо, кровь быстро впитывалась в кожу. Так длилось несколько минут, пока Кай наконец не убрал свою ладонь и не залечил порез на ней. Вздохнув от лёгкой усталости после длительного использования Техники Целительной Крови Ян, он поднялся.
        - Это должно ускорить приживление глаза, - сказал Кай, сразу направившись к выходу.
        - Старший! - резко встал Феликс, чей левый глаз до сих пор был закрыт.
        Остановившись у двери, Кай медленно обернулся. Перед ним стоял низко склонившийся мускулистый эльф.
        - Я не знаю, насколько ценным было то, что вам пришлось отдать, но я… Я Феликс Умберт, клянусь Системой и цельностью своей души, что в течение следующих трёхсот лет обязательно верну этот долг в десятикратном размере! Отныне и навсегда!
        По отношению к вам была дана клятва.
        Принять / Отказаться
        - Я приму твою клятву, - ответил Кай. - Но знай, то решение я принял сам, поэтому не считаю тебя должником. Так что если я пойму, что ты не сможешь выполнить эту клятву, то в итоге просто отменю её.
        - Благодарю! - не разгибая спины, выкрикнул Феликс.
        Кай вышел из комнаты, оставив эльфа в одиночестве.
        «Простите Старший, но я уже сковал свою душу односторонним духовным контрактом, впустив эти цепи максимально глубоко в свою душу. Так что даже если вы готовы отменить клятву, пути назад у меня всё равно нет, - улыбнулся Феликс. - А поэтому я обязан попытаться стать ещё сильнее. И ради этого я готов поставить на кон всё без остатка…»

* * *
        Группа из пятидесяти шести воинов внезапно появилась на главной площади Подлунного города. Сегодня двухкилометровая область вокруг Врат Ойкумены была окружена гигантским барьером, из-за чего внутри находились только высокоуровневые Священные Лорды в кровавых доспехах - элитная стража. Вот только даже они вздрогнули, лишь увидев только что телепортировавшихся мастеров. Ведь каждый из этих пятидесяти шести был… Небесным Монархом. И подобное их количество в одном месте не могло не пугать. Атмосфера вокруг них образовалась жуткая, а энергетически фон оказался неслабо искажён.
        Впереди находился двадцать один Небесный Монарх, девятнадцать из которых носили одежды старейшин Подлунной Секты. Что же касалось оставшихся двоих, то это был лично Фансолион, а также Ашцилла, стоящая подле него.
        Чуть дальше расположилось ещё столько же воинов данной ступени, что принадлежали к различным могущественным кланам и сектам, которые все вместе входили в так называемую Великую Сотню Мальтона. То есть, если не учитывать Подлунную Секту, они были представителями сильнейших объединений мастеров в этом мире. И сейчас все они являлись союзниками Фансолиона, заключившими с ним сделку.
        В последнем же ряду было ещё четырнадцать Небесных Монархов из разных миров, которым судьба уготовила участь слуг старого орка.
        Однако эти пятьдесят шесть воинов были не единственными, кто собирался вскоре отправиться на Бельтейз. Каждый из них взял с собой множество талантливейших Заклинателей, Элементалистов и Священных Лордов, которые ныне располагались в пространственных карманах своих предводителей. Суммарно же в составе их экспедиционной группы было чуть более двадцати тысяч воинов.
        - Ты готова? - посмотрел на Ашциллу Патриарх Подлунной Секты.
        В отличие от всех остальных узников Фансолиона, вампирша удостоилась особого отношения от старого орка. Её не отправляли в тюрьму, а переместили в тень Патриарха, где находился его пространственный карман. Единственным же ограничением, которому девушку подвергли, кроме духовного контракта, стали созданные Фансолионом существа, спрятавшиеся в её тени. Конечно же, вампирша могла их уничтожить, но, находясь в самом центре Подлунной Секты, делать такую глупость не собиралась.
        Такое обращение Ашцилла заслужила только по той причине, что старый орк возлагал на неё очень большие надежды. Как и Кай, она обладала десятибалльным фундаментом, однако относительно ученика собственный талант девушки всё равно был выше. Он был настолько хорош, что Фансолион даже решился снарядить красавицу немалым количеством могущественных артефактов и различной драгоценной алхимией. Патриарх Подлунной Секты не собирался экономить на своей самой сильной пешке, которая в итоге добудет для него ценнейшее наследие Бельтейз в сложнейших испытаниях. И даже тот факт, что Ашцилла сейчас ранена, из-за чего лишена значительной части силы, не останавливал старика. Он выделил ей особые эликсиры Божественного ранга собственного приготовления, которые должны были временно решить эту проблему.
        - Если вы действительно сдержите обещание освободить нас после всего и поделиться частью наследия, то да, - холодно ответила вампирша.
        - Я не настолько жесток, чтобы обманывать тебя.
        - Но чтобы пленить и заставить подписать почти рабский контракт, жестокости у вас хватило, - дерзко сказала она.
        - Конечно. Это ведь мои земли, и здесь я делаю всё, что пожелаю, - пожал плечами орк, что вновь выглядел немощным стариком с тростью. - В любом случае, я очень… очень долго готовился к этому дню. И я знал, что будут и другие, кто позарится на наследие Бельтейз. Кого мог, я вынудил примкнуть к себе заранее, но знать обо всех конкурентах попросту невозможно. Я знал, что на Никриме есть Обители, но упоминаний получения ключей или информации о Бельтейзе мои шпионы там не нашли. Договариваться было попросту не с кем, а для проверки всех Обителей и попытки получения ключей, если они ещё оставались, у меня банально не хватало гениев. Поэтому я просто решил ждать. Хотя признаю, меня сильно удивил тот факт, что с Никрима прибило аж две группы. Но… всех вас - пришельцев из других миров, всё равно оказалось мало. Поэтому я изначально решил не раскрывать своей осведомлённости, а дать вам возможность пойти следом. Для моей секты вы бы стали очередным испытанием, что только закалило бы её. Однако я просчитался. Кирос показался мне немного необычным, но всё же посредственным Небесным Монархом. Увы, наличия у
него божественного предмета я не обнаружил. И за это мне пришлось очень дорого заплатить. Одна оплошность стоила жизней четверых пиковых Небесных Монархов и почти сотни Священных Лордов десятого уровня. Я потерял несколько массивов Божественного ранга, которые в цене превосходят любой товар на недавнем аукционе, и приобрёл одну очень серьёзную проблему, - указал Фансолион тростью вперёд. - После этого я больше не мог не видеть в вас угрозу. Я не допущу такую ошибку.
        Ашцилла повернула голову в указанном направлении, вновь уставившись на гигантский купол из чёрного пламени, которым некогда была уничтожена столица эльфийского королевства Таэль.
        Более десяти дней назад Кирос вошёл во Врата Ойкумены, где с помощью божественного кольца убил всех стражей, разрушил все массивы, установил вокруг башни могущественный барьер и отправился на Бельтейз. Конечно, у него не было Регулятора Переноса, как у Магистра Оникса, но благодаря силе кольца Клана Синам продержаться под атаками массивов Бельтейза несколько дней он однозначно был способен.
        - Но знаешь, этот ваш Кирос действительно чуть не обскакал меня. На ослабление барьера с божественными частицами понадобилось слишком много времени, из-за чего мы уже на целых пять дней опоздали с отправкой. За такое время Кирос, возможно, смог бы даже отыскать Императорский Дворец Бельтейза. К счастью, ваш Регулятор Переноса компенсирует эту потерю времени, - криво усмехнулся Фансолион. - Ладно, прошу по местам! - выкрикнул он.
        Небесные Монархи стали расходиться вокруг барьера из чёрного пламени, занимая заранее подготовленные места.
        «Интересно, она правда дочь богини? Или это была ложь? - глядя на удаляющуюся Ашциллу, задумался Фансолион. - Впрочем, это неважно. Даже если это правда, то, где её мать и где она сама?.. Я немало пожил в ближних мирах, и точно знаю, что даже божества не всемогущи. Мы настолько далеко от Центрального Мира, что никто Ашцилле не поможет. В крайнем случае где-то поблизости всё-такие есть наблюдатели, которых даже я не могу обнаружить. Но учитывая уже имеющуюся у Ашциллы травму души, можно точно сказать, что в таком случае это всего лишь какое-то испытание и вмешиваться никто не собирается. По крайней мере, если я не буду пытаться убить или покалечить её, то можно ничего не опасаться. Если доживёт до конца экспедиции, то, как и обещал, я отпущу её. Конечно же, заставив перед этим подписать договор об отказе от мести. Плодить врагов будет глупой затеей».
        Вскоре все пятьдесят шесть Небесных Монархов расположились вокруг созданного Киросом барьера, встав на специальные платформы.
        - Как и ранее, направляйте всю энергию и частицы законов через платформы ко мне. Начинаем! - сообщил орк.
        В тот же миг разразилась небывалая мощь множества мастеров, способная лишить сознания Священных Лордов даже высоких уровней. Следом Фансолион раскрыл три свои улучшенные Сферы, сконцентрировав их на чёрном огне. Одновременно с этим к нему в трость хлынула сила остальных пятидесяти пяти Небесных Монархов, которую с помощью пиковой Сферы Пространства и титанической Воли Мастера он перенаправлял в заранее подготовленный массив.
        Параллельно с Небесными Монархами стали действовать и элитные стражи в кровавых доспехах. Начав схожий ритуал объединения сил через массив, они вкладывали всю свою мощь в поддержание второго барьера, созданного с целью защитить город.
        Почти через две минуты напряжённой работы вдруг раздался громкий треск.
        - Отлично! Барьер почти разбит. Пора покончить с этим! - оскалился уже огромный мускулистый орк. - Приготовьтесь! Держите свои участки! Я активирую массив! Три!.. Два!.. Один!
        Голос Фансолиона эхом разнёсся по площади. Время будто на миг замерло, а затем…
        Гигантский столб света выстрелил в небеса. Легко пронзив несколько слоёв внешних барьеров и озарив всё в радиусе более чем тысячи километров, он быстро покинул атмосферу Мальтона и в конце концов столкнулся с застывшей над городом луной, оставив на её поверхности очередной кратер.
        Барьер Кироса пал. Площадь вокруг оказалась уничтожена, Небесные Монархи истощены, а большая часть элитных стражей лишена сознания.
        И только башня Врат Ойкумены непоколебимо стояла на месте, будучи абсолютно целой. Столкновение объединённой мощи пятидесяти шести Небесных Монархов и силы божественного кольца в итоге не оставило на ней ни царапины.

* * *
        Расположившиеся внутри Врат Ойкумены воины постепенно заканчивали медитировать. С момента уничтожения барьера чёрного огня прошло почти семь часов, которые Небесным Монархам пришлось потратить на восстановление сил. Не могли же они ослабшими отправляться на Бельтейз.
        «Занатрос, приготовься. Думаю, уже через несколько минут мы начнём телепортацию, - решил связаться с учеником Нварий. - Кстати, как ты?»
        «Учитель, я рад вас наконец-то услышать, - сразу же ответил Элементалист. - Если вы спрашиваете о моём здоровье, то, как ни странно, я чувствую себя абсолютно прекрасно. Ни за что бы не подумал, что моё тело восстановится так быстро после той нагрузки».
        «Это… замечательные новости…» - немного задумчиво ответил Нварий.
        На несколько секунд разговор прервался.
        «Эм… наставник… Вы хотели ещё что-то сказать?» - осторожно поинтересовался Занатрос.
        «Да… - вздохнул Небесный Монарх. - Занатрос… Я хотел бы извиниться перед тобой за те события. Я слишком жестоко поступил с тобой…»
        «У меня нет ненависти к вам, учитель. В этой жизни абсолютно всем я обязан именно вам. Вы нашли меня и раскрыли мой талант. Вы сделали меня тем, кем я есть сейчас. А ещё… вы стали для меня настоящим отцом. И хотя я тогда испугался, я всё равно готов пожертвовать жизнью ради вас».
        «Вот как… - улыбнулся Нварий. - Но забудь об этом. Настоящий воин должен быть эгоистом. Не забывай об уважении, но в первую очередь в приоритет всегда ставь собственные желания».
        «Тогда и вы простите меня, но это ваше наставление полностью принять я не могу».
        «Хах… Тогда, раз ты так непреклонен, то сохрани это самопожертвование для моего сына. Стань ему отличным старшим братом. Ибо… похоже, плоть дикого эльфа и Жар Пустоты в душе начинают окончательно брать верх над моим разумом. Мне снова пришлось использовать Настой Ядовитого Льда. Вряд ли это надолго меня спасёт, но, к счастью, я уже предельно близок к мести».
        «Д-да. Я позабочусь о Неоне, - заскрипев зубами и сжав кулаки от бессилия, сдавленно ответил помрачневший Занатрос. - Получается, вы уже использовали сокровище из свитка?»
        «Ты прав. Мне хватило времени только на одну каплю, но мой Жар Пустоты уже достиг силы псевдо-Божественного ранга. Только откуда ты знаешь о том, что свиток у меня?»
        «Я общался со старшей сестрой Лайзой. Она всё рассказала. Поэтому я хотел бы кое-что спро…»
        «Лучше не водись с ней, - резко прервал ученика Нварий. - Когда мой срок истечёт, то постарайся отдалиться от неё как можно дальше. Она может быть опасна. Понял?»
        «Да, наставник».
        «Хорошо. Пока Неон ещё мал и слаб, то фракция почти полностью будет завязана на тебя, поэтому в крайнем случае найди способ избавиться от неё, если будут проблемы с контролем, - сказал Небесный Монарх. - Так что ты хотел спросить?»
        «Я узнал про странности, связанные с тем Заклинателем, поэтому сперва хотел бы спросить, почему вы не вскрыли его скрытый пространственный карман, раз он всё же нашёлся? Не хочется признавать, но он действительно чудовищный гений. И у кого-то подобного явно может быть что-то очень ценное, даже несмотря на низкую ступень».
        «ТЫ КЕМ МЕНЯ СЧИТАЕШЬ, ЗАНАТРОС?! Я ЧТО, ПОХОЖ НА ВОРА?! - внезапно вспылил Нварий, после чего резким усилием воли заставил себя успокоиться. - Опять… Я всего лишь забрал то, что и так принадлежит мне, - подразумевая свиток родного клана, уже спокойно сказал он. - А что касается доспехов, то это не более чем компенсация за то унижение, которое мне, да и тебе, пришлось испытать из-за этого уродца. И даже в таком случае, я всё равно вчера передал его наставнице полтора триллиона Кристаллов. Так что за мной нет долгов».
        «Но зачем, наставник?!» - изумился Элементалист такому поступку.
        «Если тебе что-то нужно, то либо сделай это сам, либо купи или обменяй, либо отбери у того, кто решил стать твоим врагом. Этот сопляк вёл себя неподобающе наглым образом по отношению ко мне, но на тот момент это всё ещё не делало его моим врагом. Он не переходил мне дорогу первый. Поэтому я не считаю приемлемым просто грабить его. Тем более таким варварским способом, - едва не скривился Нварий, которому ради мести пришлось наступить на горло собственным принципам. - В этом нет чести Истинного Мастера. Впрочем… ради своей главной цели я готов на всё».
        «А что насчёт его невосприимчивости к духовной боли? В изучении этого вопроса ведь нет ничего нечестного».
        «Тут ты прав. Но проблема в обстоятельствах. Просто расспрашивать его об этом нет смысла, так как он может банально соврать, а мы даже не поймём этого. Конечно, был ещё вариант оставить с ним Лайзу, но эта тварь слишком чокнутая. Если сорвётся, то может и убить сопляка. А других Мастеров Душ со Сферами, которые точно не предадут, у меня нет. Фансолион держит их в ежовых рукавицах, - пояснил Небесный Монарх. - Тем более изучение его невосприимчивости к духовной боли точно не будет быстрым, а длительное пребывание в той камере станет слишком подозрительным, что может привести к раскрытию наших пыток. Я и так сильно рисковал, когда шёл туда. К счастью, даже тени Фансолиона не могут быть везде и сразу, а что уж говорить о каких-то наблюдателях или специальных артефактах. Не знаю насчёт богов, но в мире Истинных Мастеров нет ничего абсолютного. Всё можно обойти. Запомни это, ученик».
        «Благодарю за наставление, учитель, - поклонился Занатрос, находясь в пространственном кармане Нвария. - Но вы не опасаетесь, что тот человек как-то получит возможность встретиться с Патриархом и рассказать ему всё?»
        «Нет. Поначалу, из-за эмоций, связанных с получением свитка, кровь дикого эльфа и Жар Пустоты взяли верх, и я даже не задумался об этом, но потом всё быстро решил через духовную связь. Угрозами другу, Лайза по моему приказу заставила этого Кая дать системную клятву, что он будет молчать о нашем „общении“. Так же поступили и с тем эльфом. Неужели она не сказала тебе об этом?»
        «Нет, но я и сам не спрашивал. Только сейчас задумался».
        - Отправляемся! Время начинать экспедицию! - вдруг громко сообщил Фансолион, остановившись возле терминала управления Вратами Ойкумены.
        «Что ж, похоже, пора. Будь готов к чему угодно. Фансолион считает, что полностью знает, что нас ждёт, но мне почему-то кажется, что он даже представить себе не может, что там будет на самом деле», - сказал Нварий напоследок.
        Вскоре пятьдесят шесть Небесных Монархов собрались на центральной платформе Врат Ойкумены. К этому моменту Фансолион уже выбрал необходимый мир, а также настроил Регулятор Переноса, вместо замедления, выбрав ускорение телепортации.
        Орк усмехнулся.
        Ещё двенадцать дней назад в списке системного меню надпись: «мир Бельтейз», горела ярким красным цветом, обозначающим высший уровень опасности планеты. Сейчас же строчка была голубой, как и остальные мира срединного пояса. Единственное, что всё же отличалось, так это наличие особой метки: «Большое количество смертельных зон. Минимальная рекомендованная ступень: Элементалист».
        Спустя тридцать секунд яркая вспышка поглотила группу Небесных Монархов. Ну а поскольку их невидимыми нитями связывал особый артефакт Фансолиона, то браться за руки не было необходимости.

* * *
        Резко очнувшись, Кай сразу же увидел множество системных сообщений:
        Внимание!
        Произведён межмировой перенос посредством Врат Ойкумены!
        Координаты были изменены: выбран один из ближайших доступных миров.
        Расположение мира: средина Ойкумены.
        Время подключения мира: 6 системных Эпох.
        Название мира: Бельтейз.
        Имеются особые сведенья: Большое количество смертельных зон.
        Минимальная рекомендованная ступень: Элементалист.
        «Что там?» - Кай сразу же обратился к Ашцилле.
        ‘Сам погляди’, - ответила вампирша.
        Используя Пакт Душ, она позволила ученику увидеть всё то, что видели её глаза.
        Изображение роскошной комнаты внутри дворца мгновенно сменилось тёмным звёздным небом. Следом Ашцилла обернулась, продемонстрировав Каю поразительную картину. Огромный и прекрасный сине-зелёный шар расположился далеко впереди, а на его фоне виднелись два ярких объекта. Первым явно был Кирос, окружённый золотистой плёнкой барьера, что защищал его от массивов Бельтейза. Что же касалось второго объекта, то это был гигантский шторм огня, своими размерами превышающий сразу десять Подлунных городов. И как стало понятно Каю через несколько секунд, в действительности это был дух.
        Огненный Полубог.
        Вслед за этим парень наконец осознал, где же находится. Его наставница и ещё пятьдесят пять Небесных Монархов очутились внутри Врат Ойкумены…
        Врат Ойкумены, что были лишены крыши и большей части стен, а также непонятно как до сих пор работали. Ведь полуразрушенная башня уже более миллиона лет вращалась на дальней орбите планеты, постоянно сталкиваясь с оставленными в открытом космосе десятками тысяч крупных летающих лодок, больше похожих на звёздные корабли из фантастических фильмов.
        «Старик, это точно твой родной мир?» - с лёгким удивлением спросил Кай.
        Вот только отвечать парню никто не спешил, и вскоре он понял почему.
        Заглянув себе в душу, Кай тут же осознал - Рун’Тана нигде нет.
        Глава 15. Путь к Бельтейзу 2
        Души Рун’Тана нигде не было. Ни следа, ни намёка. Казалось, словно её и вовсе здесь никогда не существовало.
        «Рун’Тана нигде нет. Он исчез из моего духовного мира и из души в целом», - сообщил Кай Ашцилле.
        ‘Что? Старик пропал? - удивилась вампирша. - Паршиво, но не думаю, что с ним произошло что-то ужасное. Поэтому позже разберёмся. У нас сейчас тоже хватает проблем. Телепортация не осталась незамеченной’.
        Через глаза наставницы Кай прекрасно видел, как гигантский Огненный Полубог сражается с Киросом. Полуразрушенные Врата Ойкумены и место жуткой битвы разделяло много тысяч километров космического пространства, что, однако, не мешало Небесным Монархам, обладающим феноменальным зрением, спокойно различать все детали.
        «До планеты около тридцати шести тысяч километров, - легко определил Фансолион, через духовную связь обратившись к союзникам и слугам. - Нужно поскорее добраться до неё, пока Кирос отвлекает местного стража. Летим!»
        Все пятьдесят шесть Небесных Монархов тут же отцепились от поверхности Врат Ойкумены, за которую держались при помощи энергии, и с огромной скоростью полетели к Бельтейзу. Умение летать, которое обретали все мастера данной ступени, действовало только внутри пространства, наполненного энергией. К счастью, прана не заканчивалась у верхних слоёв атмосферы планет, а обычно распространялась по большей части всей звёздной системы. Вот почему Фансолион, Ашцилла и остальные сейчас спокойно двигались сквозь пустоту. Что же касалось остальных условий космоса, то никакой опасности для тел Небесных Монархов они не представляли. Ни низкое давление, ни температура, ни лучи радиации, ни отсутствие воздуха не причиняли им никаких неудобств. Истинные Мастера такого уровня могли не дышать сутками, а с остальным легко справлялась их закалённая плоть. Для защиты не требовался даже энергетический покров.
        Тем временем с помощью энергетического зрения Кай впервые мог наблюдать за настоящим вселенским потоком энергии. Увы, основную его часть он банально не мог обхватить своим взглядом, ведь она банально была слишком большой, однако здесь находился ещё один поток - внутренний. Это была гигантская река более плотной энергии, которая насквозь пронзала планету Бельтейз. Эта «нить» приходила откуда-то из глубин вселенной, насыщала очередной мир силой, после чего вновь устремлялась в бесконечность. Вероятно, прямо к центру Ойкумены.
        «Интересно, а можно ли „плыть“ вдоль этой реки энергии от мира к миру? Как далеко находится ближайший?» - невольно возникли мысли в голове у Кая.
        - БЕРЕГИСЬ! - внезапно раздался крик. Даже в безвоздушном пространстве Воля Мастера добралась до воинов.
        В ту же секунду ослабшая, но всё равно жутко мощная волна огня прошла сквозь группу Небесных Монархов, отчего всем пришлось сформировать барьеры. Одного энергетического покрова оказалось мало. Одновременно с этим Кай увидел, как едва заметная на фоне Огненного Полубога золотая точка резко отлетела вдаль. Кироса явно теснили.
        ‘Этот Полубог очень сильный. Неровня большинству других, которых мне довелось повидать. Ему, должно быть, не меньше ста тысяч лет’, - сообщила Ашцилла.
        Благодаря наставнице Кай уже знал, что Полубогами могут быть только духи и звери. Это была уникальная для них ступень. В отличие от представителей разумных рас - Небесных Монархов, духи и звери аналогичной ступени дальше имели целых два пути. Верным считался прорыв на первую ступень божественности, но был и второй - ложный путь. Любой Истинный Мастер должен самостоятельно найти способ становления богом. Вот только в процессе поиска можно прийти к неверному методу, воспользовавшись которым какой-нибудь человек или эльф гарантированно умрёт.
        Но оболочки души зверей и духов отличаются от оболочек души разумных рас, что позволяет им с очень малой вероятностью вместо смерти при неверном прорыве всё-таки завершить его. Вот только станут они не божествами, а всего лишь Полубогами - существами, что выбрали количественное развитие, вместо качественного.
        Дальше развиваться Полубоги не могут. Им уже не дано прорваться к божественности. Впрочем, это не значит, что они не способны стать сильнее. Такие звери и духи после прорыва серьёзно усиливают своё умение поглощать ресурсы, поэтому они и дальше будут расти в могуществе. Какой-нибудь дух продолжит питаться частицами законов, а зверь - пожирать духовные растения и других существ. Полубоги теоретически могут бесконечно наращивать свою силу, и даже стать угрозой для настоящих богов. К счастью, срок жизни в двести тысяч лет ограничивает этих существ от подобной участи. Хотя, конечно, в истории Ойкумены действительно существовали Полубоги, которые накопили такую мощь, что могли убивать и божеств. К примеру, таким существом была Девятиглавая Небесная Гидра, созданная и убитая самими Первыми.
        «Сукин сын… - поморщился Фансолион, осознав резкое исчезновение императора Ниагалы. - Дух заметил нас… Кирос специально дал себя отбросить подальше… Приготовьтесь к столкновению!»
        Почти половина Небесных Монархов резко поёжилась, ощутив на себе могучее восприятие Огненного Полубога.
        «УМРИТЕ! МАРОДЁРЫ!» - пробился голос духа сквозь любые духовные барьеры, заставив многих схватиться за головы.
        Давление воли этого существа оказалось настолько сильным, что у некоторых Небесных Монархов даже пошла кровь изо рта, носа, глаз и ушей. Под воздействием приказа Полубога их тела стали разрушаться изнутри. Воины умерли бы мгновенно, будь их воля хотя бы на уровне пикового Священного Лорда. Вот почему все ученики были заранее спрятаны в пространственные карманы, куда, к счастью, не добралось послание духа.
        «Держитесь!» - сообщил Фансолион, под ногами которого вдруг появилась и стала стремительно расширяться некая тень. А несколькими секундами спустя из неё вынырнул огромный монстр - та самая летающая черепаха с ныне пустым городом на панцире.
        В тот же миг все пятьдесят шесть Небесных Монархов оказались перенесены в главный дворец Аншаля, вслед за чем Фансолион вынудил черепаху активировать одно из своих сильнейших умений - Алмазный Заслон. Огромный многокилометровый додекаэдр резко сформировался вокруг пикового Небесного Зверя, оградив его и Небесных Монархов от могучей воли Полубога. Давление на разум воинов тут же исчезло. Самые слабые с облегчением упали на колени, став сразу же вынимать лекарственные препараты. Их внутренности были повреждены.
        «Мусор…» - в презрении дёрнул щекой Патриарх Подлунной Секты, на секунду взглянув себе за спину.
        Взмахнув рукой, Фансолион заставил стены пол и потолок исчезнуть. Небесные Монархи остались в том же помещение, вот только теперь спокойно могли видеть космос вокруг черепахи.
        - Садитесь и начинайте напитывать пол энергией, - приказал старый орк. - Одного умения Звёздной Алмазной Черепахи не хватит. Нужно активировать массивы.
        После этого Фансолион полностью сконцентрировался на управлении монстром, а также встроенными в его панцирь массивами. Послав мысленный приказ, он резко распечатал абсолютно все хранилища Аншаля. Энергия более сотни триллионов Лазурных Кристаллов резко хлынула в гигантскую конструкцию, которую орк создавал тысячи лет. Мгновенье спустя созданный черепахой барьер оказался усилен в десятки раз. Вместе с этим была усилена и она сама.
        - ВПЕРЁД! - громко приказал Фансолион.
        Артефакты, искажающие пространство, тут же активировалась. Начавшая неспешно набирать скорость Звёздная Алмазная Черепаха внезапно исчезла. Молниеносно разогнавшись до умопомрачительной скорости, она направилась прямо к планете.
        На несколько мгновений Ашцилла, Фансолион, Старкс, Магистр Оникс, Нварий и прочие Небесные Монархи ощутили резко возросшее давление. Артефакты, призванные стабилизировать силу притяжения в комнате, всё равно не справлялись с последствиями гигантского ускорения. К счастью, вскоре пиковый Небесный Зверь перестал набирать скорость, остановившись на значении в шестьсот километров за секунду. Ни один Истинный Мастер не мог двигаться так быстро.
        «Нужно около минуты, чтобы добраться, - старик сжал свою трость покрепче. - Главное прорваться… главное прорваться…» - повторял он.
        К несчастью, для восприятия Полубога такая скорость не была проблемой. Огненная буря стала резко сжиматься, пока в конце концов посреди космического пространства не остался висеть пятиметровый пылающий мужчина. Вытянув ладонь вперёд, он из кончиков своих пальцев выпустил сразу несколько тысяч огненных щупалец, каждое из которых уже в километре от него достигало тридцатиметровой толщины и двигалось при этом лишь немного медленнее той черепахи.
        Преодолевая тысячи километров, техника высокого качества Божественного ранга быстро добралась до подконтрольного Фансолиону Небесного Зверя. Старый орк обладал чудовищной силой воли и невероятным уровнем контроля энергии, однако даже так он не мог идеально управлять Звёздной Алмазной Черепахой. Целых сорок секунд он уклонялся от огненных хлыстов, но в конце концов они всё же оплели барьер вокруг черепахи, заставив её вскоре остановиться. А ведь до поверхности Бельтейза оставалась всего одна треть от прежнего расстояния…
        Захватив Небесного Зверя, дух резко вспыхнул огнём, после чего за десяток секунд добрался до цели. Барьер дрожал и даже слегка прогибался под давлением его хлыстов, но всё же не ломался. Поэтому, вытянув вторую ладонь, Полубог сформировал перед собой сотни стометровых мечей, которые затем спокойно запустил в барьер.
        Столкновение произошло в абсолютной тишине космического пространства. Не было ни взрывов, ни ярких вспышек. Мечи просто вонзились в барьер, где на полпути и застряли. Однако только на этом дух не остановился. Продолжая давить на созданные клинки и выплёскивать из них силу, он постепенно сжигал Алмазный Заслон.
        - Плохо, - удивительно спокойным тоном сказал Фансолион, который, как и остальные, всё это время наблюдал за сжимающейся вокруг них смертельной клеткой. - Тогда пожертвуем всеми запасами…
        В следующую секунду произошло сразу два важных события: барьер резко покрылся целой паутиной трещин, а ещё… Огненный Полубог лишился всей верхней части тела…
        Пасть гигантской черепахи стала медленно закрываться, пока из неё в открытый космос вылетали крупные капли крови. Фансолион заставил монстра использовать одно из своих умения для атаки, попутно усилив его встроенными прямо в тело зверя массивами и собственными Сферами. В итоге в один миг была высвобождена колоссальная мощь, сравнимая с сотней атак Божественного ранга низкого качества. Но ценой этому стали серьёзные внутренние повреждения черепахи. Ещё пара таких атак, и она точно погибнет.
        - Умер?! - с надеждой выпалил кто-то из Небесных Монархов.
        Сжимая кулаки, все остальные воины тоже уставились в сторону поражённого Полубога.
        - Нет… - процедил Фансолион.
        Оставшаяся часть тела духа резко вспыхнула ослепительным светом, вслед за чем гигантская огненная буря полностью поглотила Звёздную Алмазную Черепаху.
        «И-И-СПЕ-ПЕ-ЛЮ-У!», - пробившись сквозь трещины в барьере, донёсся до Небесных Монархов жуткий глас Полубога. К счастью, былой мощи в нём не осталось. Алмазный Заслон остановил большую часть силы Воли Мастера. К несчастью, это было только начало.
        Уже даже не пламя - плазма с температурой в сотни тысяч градусов стала медленно проникать под барьер. Город на поверхности панциря черепахи оказался быстро испепелён, а сам зверь вынужден спрятать голову, хвост и конечности под него. Уцелела только комната с Небесными Монархами, поскольку находилась прямо внутри тела Небесного Зверя.
        «Мы можем двигаться», - сразу же заметил Патриарх Подлунной Секты, вновь активируя гравитационные артефакты и заставляя подчинённого ему зверя лететь к Бельтейзу.
        Одновременно с этим он приказал черепахе наконец-то использовать своё главное умение - Последний Рубеж Отражений, также усиленное массивами и его собственными Сферами. Алмазный панцирь Небесного Зверя вдруг ярко засиял, став эффективно блокировать всю силу огненного духа. На некоторое короткое время монстр стал абсолютно неуязвим для Полубога.
        Хоть и с лишним и крайне мешающим пассажиром, но гигантская черепаха вновь начала разгоняться на пути к легендарному миру. Вот только это не значило, что она точно достигнет цели…
        Спрятавшийся с помощью божественного кольца Кирос вновь стал видимым. Его план натравить Огненного Полубога на Фансолиона и его союзников полностью увенчался успехом, так что теперь оставалось всего лишь разом избавиться от обоих помех.
        В правой руке императора Ниагалы появилась крупная чёрная сфера - тёмное сердце Инь, вырванное из груди демона, что охранял Чёрную Пирамиду. В левой же руке у него появилась белая сфера - светлое сердце Ян, добытое сыновьями Ниагалы из Глубины под городом Старкса.
        Сконцентрировавшись на двух сверхмощных скоплениях противоположных концепций, Кирос стал насыщать их божественными частицами, попутно сводя руки над головой и приближая сферы друг к другу. И когда они достигли пиковой точки, то вокруг пары сердец образовался полупрозрачный шар, удерживающий две сферы от соприкосновения. Сами же скопления стали со всё нарастающей скоростью вращаться вокруг друг друга, постепенно сближаясь. В конечном счёте Кирос со всей силы метнул это образование в сторону окружённой огненным штормом гигантской черепахи, придав ему ускорения при помощи пиковой Сферы Пространства.
        Спустя девять секунд на орбите Бельтейза на несколько мгновений сформировалось маленькое солнце…
        Огненный Полубог погиб моментально. Как и Звёздная Алмазная Черепаха. Её первый барьер, затем второй, а в конечном и сам панцирь с внутренностями превратился в пыль. Что же насчёт Небесных Монархов, то из пятидесяти шести выжило всего лишь семнадцать. Да и только потому, что основная мощь взрыва пришлась на духа с Небесным Зверем. Вдобавок сильно помогли улучшенные Сферы Фансолиона, без которых выживших точно было бы на порядок меньше, а также массивный барьер, установленный общими силами Небесных Монархов за секунду до взрыва.
        Таким образом, среди тех, кто остался в сознании оказался, что ожидаемо, сам Фансолион, Ашцилла, которую он защитил во вторую очередь, двое последних пиковых Небесных Монархов Подлунной Секты (всё же Кирос уже убил четверых ещё на Мальтоне), Нварий, который даже после понижения стадии остался одним из сильнейших членов секты, трое пиков Небесных Монархов из Великой Сотни Мальтона, парочка из других миров региона, коих заставили стать слугами, а также Магистр Оникс со Старксом. Не считая Ашциллы и Нвария, последние двое оказались единственным выжившими, кто был ниже пиковой стадии. И не погибнуть им непосредственно помогла сама вампирша, которая и без Сфер Фансолиона имела немалые шансы выжить.
        Что же касалось всех остальных членов экспедиции, то их защита оказалась недостаточно крепкой, чтобы сдержать даже сниженную первыми препятствиями мощь взрыва. В итоге тридцать девять из них погибли моментально. В их список попал и Тайрос, вместе с которым менее чем за секунду умерли все те дорганы, что решились пойти за ним. В этот момент Кай не мог не отметить удачливость Чага, который ещё с Никрима шёл почему-то не с фракцией своей расы, а с эльфами, так что сейчас находился в пространственном кармане Магистра Оникса.
        Ещё трое Небесных Монархов были пока ещё живы, но из-за ужасных травм уже находились при смерти. Оставшиеся же двое также лишились сознания и получили ранения, однако не настолько серьёзные, чтобы угрожать их жизням. Все пятеро принадлежали к Подлунной Секте, поэтому изначально получили от Фансолиона большую помощь, чем остальные.
        Старик как раз собирался переместить тела ещё живых членов секты к себе в карманное пространство, дабы уже расположенные там гении Священные Лорды сразу приступили к лечению, как вдруг двое из находящихся при смерти Небесных Монархов превратились в кровавое месиво. Одновременно с этим Фансолиону пришлось вновь принять свой боевой облик мускулистого орка, дабы в следующий миг столкнуться кулаками с Киросом.
        «Старик силён. Даже впустив в себя силу кольца мне непросто его подавить», - осознал Кирос, попутно отмечая, как от ударной волны, заставившей содрогнуться само пространство, во все стороны разметает остальных Небесных Монархов.
        Тем временем Нварий и двое других верховных старейшин Подлунной Секты кинулись к оставшимся трём Небесным Монархам, что были лишены сознания. Вот только спасти им удалось только двоих, ибо одного, что уже находился при смерти, вмиг сожрало чёрное пламя императора Ниагалы. То же самое произошло и с воином, который пытался спасти этого союзника.
        «Перебью сперва слабаков», - решил Кирос.
        Следующим рывком он молниеносно приблизился к Нварию, однако убить его с одного удара не сумел. Дикого эльфа спасли те самые доспехи, отобранные у Кая, а также ещё четыре защитных псевдо-Божественных артефакта. Всё-таки он неспроста считался богатейшим членом Подлунной Секты после самого Фансолиона. Закрома Нвария полнились ценнейшими сокровищами.
        Удивлённый Кирос уже собирался было ударить повторно, как вдруг ощутил опасность и тут же телепортировался. В место, где он только что находился, внезапно переместились несколько крупных бесформенных теней, пожравших на своём пути даже пространство.
        Фансолион тем временем успел сильно измениться. Теперь его тело покрывали серебренные доспехи низкого качества Божественного ранга, а на руках покоились толстые металлические перчатки, являющиеся отдельным и полноценным артефактом-оружием. Старый орк был отличным артефактором, поэтому уже давным-давно создал для себя специальный набор предметов, предназначенных для поединков насмерть. И если до этого момента Фансолион был полностью уверен в собственных силах, даже когда черепаху атаковал Полубог или когда произошёл взрыв, то вот теперь выбора у него не оставалось. Он полностью признал Кироса как того, кто способен убить его в бою.
        - ХО-О… ОТЛИЧНАЯ БРОНЯ И БОЕВЫЕ ПЕРЧАТКИ, - усмехнулся император Ниагалы. - ЭТО БУДЕТ ЗАМЕЧАТЕЛЬНЫЙ ТРОФЕЙ!
        Окутавшись чёрным пламенем, Кирос в мгновение ока переместился к орку. Вот только тот был полностью готов к вражеской атаке. Ибо даже если в мощи император Ниагалы ничуть не уступал Фансолиону, то вот в таланте, навыках и опыте был явно позади. Не прошло и пары секунд, как Патриарх Подлунной Секты стал подавлять Кироса, пока в конце концов тот не попался в ловушку.
        Тело Кироса оказалось скованно ветрами и тенями низкокачественных техник Божественного ранга, а шея его сжата огромной ладонью орка, также усиленной техникой аналогичной ранга. Однако как бы Фансолион ни давил, ему всё равно едва удавалось добраться до плоти врага. Энергетический покров Кироса оказался безумно крепок.
        - ТЕБЕ НЕ ПРОБИТЬ БОЖЕСТВЕННУЮ ЗАЩИТУ КОЛЬЦА, - надменно произнёс император Ниагалы, постепенно сжигая своим чёрным пламенем путы техник и даже артефакт-перчатку на сжимающей его горло руке Фансолиона. Ладонь Кироса медленно и с дрожью приближалась к груди орка.
        - САМОУВЕРЕННЫЙ СОПЛЯК… - послышался спокойный голос Патриарха из-под шлема.
        Выпитый им несколько секунд назад настой наконец подействовал. Мощь Фансолиона мгновенно возросла. В тот же миг раздался лёгкий хруст. Ветра и тени стали сдавливать конечности Кироса ещё сильнее, заставляя кости в них понемногу трескаться. Вместе с этим усилилась и хватка орка, отчего его противник резко захрипел.
        В конце концов Фансолион отвёл свободную правую руку назад и выпрямил ладонь.
        «Поток Теневой Ладони», - активировал он одну из сильнейших техник, соединив в ней улучшенные начальные Сферы Ветра, Тени и Кулака, а также обычную пиковую Сферу Пространства.
        Безумная сила собралась на кончиках пальцев Фансолиона, а мгновенье спустя его рука будто исчезла, следом внезапно появившись в другом месте. Ладонь орка аж по запястье погрузилась Киросу прямо в грудь. Точно в сердце. И в ту же секунду в пробитую этим ударом брешь стали неистовым потоком вливаться другие техники орка, отчего тело императора Ниагалы начало разрушаться как снаружи, так и изнутри.
        «Перчатка уничтожена. От ладони едва остались кости, - хладнокровно резюмировал Фансолион, оценив последствия своего удара. - Но это конец. Если заполучу кольцо, то…»
        - ДА ХЕР ТЕБЕ!.. - будто читая мысли, дико оскалился Кирос. Он даже и не думал умирать.
        Сжимая зубы до хруста, он внезапно выплеснул ещё большую мощь. Активируя божественное кольцо Клана Синам за счёт своей продолжительности жизни, Кирос моментально зажёг десятикилометровую звезду чёрного пламени Инь, вдобавок закрыв выход из неё при помощи законов Пути Пространства.
        - АТАКУЙТЕ ЕГО НЕМЕДЛЕННО! ПРИКАЗЫВАЮ! - закричал Фансолион, доспех на котором стал медленно плавиться.
        Используя всё что есть для защиты от чёрного пламени, оставшиеся Небесные Монархи отреагировали только через секунду. Но в конечном счёте десять воинов всё же обрушили целый залп атак на Кироса.
        «Его защита до сих пор держится!» - с помощью духовой связи сказал кто-то из них.
        «Дерьмо!»
        «Нет… нет… Я не больше не могу! Не-е-е…» - вдруг загорелся один из Небесных Монархов, которого, как и Ашциллу с остальными, насильно заставили служить Фансолиону. Не сумев удержать защиту, он быстро погиб.
        «ПРОДОЛЖАЙТЕ БИТЬ! ОСТАЛОСЬ ЕЩЁ НЕМНОГО!» - рычал Фансолион, кожа которого начинала понемногу слазить и превращаться в ничто. В отличие от остальных, ему приходилось защищаться от гораздо более сильного чёрного пламени.
        ‘Зараза… Уже чувствую боль… Придётся пить эликсиры орка… - морщилась Ашцилла. - За эти месяца Кирос явно стал ещё сильнее, чем рассказывали Магистр Оникс с королём эльфов, сражавшиеся с ним над Иллионом. Он всё лучше и лучше использует силу кольца’.
        «Сейчас это не так важно, - внезапно сказал ей Кай. - Забудь об атаках. Полностью сконцентрируйся на защите. Немедленно».
        ‘Что? - удивилась вампирша. - Нет, я не могу. Это будет нарушение контракта, и тогда моя оболочка точно разрушится. Фансолион сказал, что это приказ, поэтому у меня нет возможности ослушаться’.
        «Плохо… Очень плохо…» - нахмурился Кай.
        ‘О чём ты?’ - не понимала девушка, которой всё-таки пришлось выпить эликсир.
        Кай не ответил. Он продолжался смотреть вниз. Прямо на родную планету Рун’Тана.
        Непонятно почему, но даже просто получая картинку происходящего из разума Ашциллы, Кай всё равно мог видеть энергию даже через её глаза. Поэтому он и сумел заметить воистину гигантское скопление силы далеко на поверхности планеты, которое буквально десять секунд назад стало резко возрастать, а также сжиматься.
        И отчего-то Кай ничуть не сомневался, что это был тот самый Императорский Дворец Бельтейза, над которым, выходит, и вращалась полуразрушенная башня Врат Ойкумены.
        «Номен, я определился со вторым желанием», - в конечном счёте сказал он.
        «Слушаю».
        «Освободи меня и всех, кто прибыл с Никрима от духовного контракта Фансолиона. Это ты можешь?»
        «Могу… Но ты уверен, что хочешь именно этого? Может быть, у тебя есть другое желание? Например, я мог бы рассказать о том, кто ты такой на самом деле. Откуда у тебя такие способности, и что вообще происходит вокруг… Ещё не передумал?»
        «Нет, - абсолютно спокойно ответил Кай, ни на миг не поддавшись искушению. Сейчас он не мог позволить себе такую трату, даже если это касалось чего-то настолько ценного и важного. - Выполни мою просьбу. Освободи нас всех».
        «Что ж, как пожелаешь…»
        В тот же миг Кай, его друзья, Ашцилла, Магистр Оникс, Старкс и все остальные члены альянса, отправившиеся в экспедицию ещё с Никрима, моментально ощутили, как сковывающие их цепи недавно подписанного духовного контракта резко рассыпались и исчезли. Это же ощутил и сам Фансолион, на душу которого их контракты и были завязаны. И орка столь внезапный поворот событий никак не мог шокировать.
        «Теперь давай всё в защиту, - велел Кай наставнице, уже наблюдая за тем, как от поверхности планеты в их сторону исходит огромный луч силы. - Мы не уклонимся. Сюда направляется сильная атака. Передай это остальным».
        ‘Поняла’, - ни на миг не сомневаясь в словах ученика, Ашцилла тут же перестала атаковать Кироса, вложила все силы в защиту и предупредила Магистра Оникса и Старкса.
        Тремя секундами спустя выпущенный из Императорского Дворца луч попал в цель. Увы, никакая защита Небесным Монархам не помогла. Невероятно могущественная сила добралась даже до Кироса, проигнорировав его божественное кольцо.
        Вот только Кай не знал, что луч этот не был предназначен для их убийства…
        Секунду спустя он очнулся посреди незнакомого места. Это была бескрайняя степь, в зените над которой навеки замерло палящее солнце. Здесь от горизонта и до горизонта не было ничего, кроме пожелтевшей травы. Однако вдали от Кая вдруг появились три сотни пиковых Заклинателей, среди которых не было никого с более чем восьмибалльным фундаментом. Следом неподалёку от них так же из ниоткуда образовался отряд из дюжины бойцов того же уровня развития, каждый из которых обладал девятибалльным фундаментом и был не слабее погибшего Сатора.
        Ну и в конце концов появились ещё десять воинов, зависших прямо в воздухе друг над другом. От ближайший трёх Кай ощущал лёгкий холодок, что означало, что они точно не слабее Глефуса до его прорыва. Концентрируя восприятие на тех, что были посредине, его будто ледяной водой окатывало. Такое же чувство Кай испытывал, когда вступал в бой с Чагом.
        Чем выше был воин, тем более сильный холод ощущал Кай, что позволяло ему примерно понимать относительную силу противника. И вот когда он наконец сосредоточился на седьмом по счёту воине, то его тело, разум и душу будто сковало льдом. То же самое произошло и при сканировании духовным восприятием восьмого и девятого. Кай никогда прежде не испытывал подобной угрозы. Да, он встречался с Небесными Монархами, которые были способны убить его в мгновение ока, однако это всего лишь показывало их огромную мощь, но при этом не значило, что они неимоверно сильны относительно своей ступени. Только про Ашциллу и Рун’Тана можно было такое сказать. Вот только они ведь никогда не пытались вступить с Каем в настоящий бой насмерть. А поскольку Кай был гораздо ниже их по ступени, то никак по-другому определить их настоящую силу не мог.
        Что же касалось последнего - десятого воина, то при его доскональном изучении духовным восприятием, Кай…
        Не чувствовал абсолютно ничего.
        «Я даже не могу понять пределы его силы… - с небольшим удивлением осознал парень. - А ведь он… и все они… тоже пиковые Заклинатели».
        Секунду спустя глаза Кая невольно расширились. Образы воинов были расплывчатыми и невозможно было ухватиться хоть за какую-то деталь, однако отчего-то десятый боец показался ему смутно знакомым. Кай никак не мог понять, кто это может быть, но отчего-то это иррациональное чувство всё равно возникло в его душе.
        Впрочем, долго глазеть на необъяснимо знакомого воина Каю не дала Система, высветив перед ним сразу множество строчек сообщений.
        Внимание!
        Считывание параметров носителя завершено.
        …
        Внимание!
        Начато Испытание Мастерских Звёзд.
        Испытуемый: Кай Арнхард (пиковая стадия ступени Заклинателя).
        Изначальный статус Мастера: нет.
        Оценка Мастерства: нет.
        Оценка Силы: нет.
        Оценка Фундамента: 10 баллов.
        Изучаемые элементы: Меч, Пространство, Холод Пустоты, Инь, Ян.
        Линия крови: есть.
        Божественный Дар: нет.
        Уникальные особенности: есть.
        Достижения: есть.
        Персональное оружие: есть.
        Хранилище: есть (заблокировано!).
        …
        Место проведения Испытания: срединный мир Бельтейз.
        Инициатор Испытания: неопределенно…
        Проводит Испытание: Система.
        До начала Испытания Мастерских Звёзд осталось: [10] секунд…
        Глава 16. Испытание Мастерских Звёзд
        До начала Испытания Мастерских Звёзд осталось: [0] секунд…
        Начат первый этап Испытания Мастерских Звёзд. Цель: победить и выжить.
        Первая сотня пиковых Заклинателей резко устремилась к Каю. Это были слабейшие воины среди присутствующих, которые в большинстве своём обладали фундаментом в 5.7 балла. В окружении Кая такие Истинные Мастера считались не более чем серой посредственностью, но на деле именно такими были девяносто процентов всех Заклинателей Ойкумены.
        - Значит, начнём с минимума? Хорошо, - произнёс Кай, выпустив ауру и Поле Превосходства, как только сотня врагов оказалась достаточно близко.
        Один за другим воины стали падать. Каждое мгновение на земле оказывались десятки бойцов, пока спустя пару секунд вся сотня наконец не была повержена. Практически все они лишились сознания, и лишь горсть сильнейших едва сопротивлялась, хотя всё равно не могла двигаться. Но стоило Каю сжать ауру и Поле Превосходства, сконцентрировав их на оставшихся в сознании Заклинателях, как и те оказались вырублены.
        - Этого хватит? - спросил Кай в пустоту.
        И будто услышав его вопрос, Система высветила сообщение:
        Первый этап Испытания Мастерских Звёзд пройден.
        Восстановление сил Испытуемого…
        До начала второго этапа Испытания Мастерских Звёзд осталось: [3] секунды… [2] секунды… [1] секунда… [0] секунд…
        Начат второй этап Испытания Мастерских Звёзд. Цель: победить и выжить.
        Ещё одна сотня воинов отправилась в бой. Теперь это были более сильные Заклинатели, в среднем обладающие фундаментом с оценкой 6.8. В большинстве обычных сект срединных миров такие мастера хоть и не были бы главными гениями, но всё равно оставались бы учениками первых эшелонов. Всё-таки Кай чувствовал определённый уровень силы от этой сотни, что и подтвердилось, когда на них обрушилось его Поле Превосходства и аура. Ибо на этот раз противники намного лучше сопротивлялись силам парня. В итоге, чтобы одолеть всех разом, Каю пришлось использовать Технику Морозного Дыхания, превратившую сотню воинов в сотню ледяных скульптур.
        Второй этап был пройден, после чего почти сразу же начался третий.
        Последняя сотня, каждый из членов которой имел твёрдую восьмёрку в фундаменте, двинулась вперёд. И подавить их прошлой комбинацией у Кая, естественно, не вышло. Воины замедлились, ослабли, но наступления не прекратили. Их совокупной силы воли хватало для стойкого сопротивления Полю Превосходства. Их физические и астральные тела были достаточно крепки, чтобы противостоять мощному давлению ауры Каю. А их уровень познания законов и техники находились на приемлемом уровне, чтобы более-менее эффективно сопротивляться Морозному Дыханию.
        Осознав, что больше стоять на месте не выйдет, Кай по привычке хрустнул шеей. Рядом с ним тут же сформировалось четыре крупных ледяных зверя, появившихся благодаря Технике Созидания. Нечто подобное Кай уже делал, когда сражался с Занатросом после Подлунного Аукциона.
        Четырёхметровые чудища бросились вперёд, а Кай принял стойку для безоружного боя. Приблизив кулаки к лицу и немного опустив подбородок к груди, он поджал колени и встал на носки. Следом Кай начал легонько подпрыгивать. Один раз, два, три… И как только носки парня в пятый раз приблизились к земле, он внезапно исчез.
        Воины первых рядов приблизившейся сотни моментально разлетелись во все стороны. Их будто невидимым тараном смело, хотя на самом деле каждый получил лишь по одному идеально выверенному удару, вмиг оборвавшему жизни Заклинателей.
        Ворвавшись в толпу врагов, Кай начал свой танец смерти. Мелькая то тут, то там с умопомрачительной для его противников скоростью, он поначалу почти каждую секунду убивал как минимум троих воинов. Помимо этого, истреблением Заклинателей занимались созданные им ледяные звери, а также начавшийся алый снегопад.
        В конце концов вокруг Кая не осталось никого живого. Ему понадобилось чуть меньше минуты, чтобы расправиться с сотней вполне отличных бойцов. Сам же парень ничуть не пострадал. Для этих противников он оказался настолько быстр, что им всего один раз удалось достать Кая, да и то лишь за счёт своего количества. Впрочем, ему это никак не повредило. Даже не усиленный техникой покров без проблем выдержал ту атаку.
        Замерев и осмотревшись, Кай внезапно ощутил резкий прилив сил. Его духовная выносливость, запас энергии, предел призываемых частиц законов Путей и концепций, а также физические силы мигом восстановились до пикового значения.
        Ранее на расширение ауры и использование Поля Превосходства Кай практически не расходовал никаких сил, поэтому и не замечал никакого их восполнения. Сейчас же он был вынужден приложить побольше сил для победы.
        Как только очередной обратный отсчёт закончился, к Каю сразу же направился отряд из двенадцати пиковых Заклинателей. Почти все они обладали фундаментом с оценкой 8.8, а троица предводителей - девяткой. Что же касалось субъективного ощущения их сил, то Кай едва чувствовал слабейший холодок. Впрочем, даже этого было достаточно, чтобы поставить их в один ряд с большей частью учеников пятого этажа Облачной Обители. То есть учеников первой сотни рейтинга.
        Между отрядом иллюзорных воинов и Каем, спокойно наблюдающим за ними, оставалось меньше сорока метров, когда всё началось. Ждать вражеской атаки он не стал, поэтому первым бросился вперёд. И на это тут же среагировал лучник отряда.
        На ходу отклонив голову немного в сторону, Кай уклонился от насыщенной немалой силой стрелы. Снаряд прошёл буквально в паре сантиметрах от лица парня, вот только след в виде лёгкой царапины на его щеке всё равно остался. Стрела оказалась наполнена техникой элемента Звука, отчего даже её колебаний хватило, чтобы пробить обычный покров Кая.
        «Вот как…» - заметив проникший через царапину яд, признал он свою неосторожность.
        Подавив отраву силой линии крови, Кай наконец-таки активировал Технику Покрова Бесконечного Пространства. Мгновенье спустя он добрался до врагов.
        Клинок появился в правой руке Кая, которым он моментально провёл удар снизу вверх. Оказавшегося перед ним копейщика, который промахнулся выпадом, должно было располовинить, но вмешался другой член отряда. Двух с половиной метровый боец в созданной при помощи техники толстой броне, с коротким мечом и массивным щитом вовремя оказался перед товарищем. В итоге обоих Заклинателей отбросило мощной атакой Кая. Что же касалось вырвавшейся с его меча волны тьмы, то её почти полностью поглотил щит врага, тем самым не позволив Технике Тёмных Клинков Небытия обрушиться на большую часть их группы.
        В следующий миг Кая атаковали сразу четверо врагов. За спиной у него вдруг появился вышедший из невидимости воин, моментально совершивший перекрёстный взмах усиленными техникой кинжалами. Ещё один противник запустил в Кая гроздь копий. Это была пиковая техника Королевского ранга, сплетённая из огня и молний. Последними к атаке присоединилась пара мечников, действующих крайне синхронно. С их клинков сорвались алые водяные серпы.
        Подобная одномоментная атака нескольких мастеров вряд ли могла полностью пробить усиленный покров Кая, но проверять это он всё равно не стал. Удары достигли нужного места, вот только парня там уже не было. Он теперь находился в нескольких метрах над отрядом.
        «Один лучник, пара убийц с кинжалами, двое мечников и двое копейщиков. Вдобавок один рукопашный боец, один щитоносец, один молотобоец и два Мастера Техник, - проанализировал Кай противников. В отличие от воинов первых этапов, эти действуют очень слаженно. Но поодиночке всё равно довольно слабы в сравнении со мной. Что ж… начну с дальних бойцов…»
        Всё ещё находясь в воздухе, Кай внезапно со всей силы метнул свой клинок в лучника. Тот, в свою очередь, уже выпустил в небо сразу три стрелы. Но практически приблизившись к Каю, они резко покрылись толстым слоем льда, замедлившим и ослабившим их, после чего спокойно пролетели сквозь тёмный туман, коим на миг обратился парень.
        Стрелы оказались позади, а Кай, вернув себе привычный облик, вдруг появился прямо возле лучника. От брошенного меча тот уже лишился руки, а мгновение спустя потерял и свою иллюзорную жизнь. Нормально телепортироваться рядом с кучкой чужих и относительно сильных аур Кай не мог, но вот воспользоваться для этого меткой в виде кристалла льда, прикреплённого к рукоятке вонзившегося в землю меча, ему ничто не мешало.
        Стоило отдать должное вражескому отряду. Потеря одного бойца никак не повлияла на остальных, что отличало их от оппонентов предыдущих этапов. Своим мгновенным перемещением Кай застал их врасплох, но не более. Вот почему ближайшие воины атаковали его практически сразу.
        Вражеское копьё направлялось Каю в правый бок, а к его спине приближался массивный и крайне тяжёлый молот, действительно способный пробить технику покрова парня. Однако сразу отскакивать в сторону он не стал. Отклонившись немного назад, Кай позволил кончику копья пройти мимо, после чего резко схватил его. Следом, крутанувшись на месте, он потянул копейщика на себя, а затем до предела сконцентрировал Поле Превосходства на руках и оружии молотобойца. В конечном счёте огромный молот вмиг размолотил голову копейщика.
        Кай убрал клинок в Хранилище, для которого оно не было заблокировано, и резко хлынул вперёд в виде чёрного тумана. Пройдя в этой форме прямо сквозь воина, который только-только завершил атаку и более ничего не успевал сделать, Кай вновь соединился и явил меч. Молотобоец же позади него замертво упал лицом вниз. Его плоть не выдержала такого количества частиц Инь.
        Тем временем к Каю уже приближалось несколько новых атак: одна-единственная, но крайне мощная молния, дюжина метательных ножей, брошенных одним из убийц, и два водных вихря, посланных той парой мечников. В тот же миг парня за ноги схватило множество костяных рук, вырвавшихся из земли. Над установкой этой ловушки постарался второй Мастер Техник, использующий элемент Смерти. Свой силой он насытил всю почву вокруг их отряда, и в нужный момент активировал способность прямо под Каем.
        Атаки быстро приблизились к цели, но в конце концов были легко сдержаны Покровом Бесконечного Пространства. Кай же с помощью только голой силы вырвался из пут, и сразу же бросился к Мастеру Техник, что использовал огонь и молнии. Однако не успел он добраться до противника, как ему наперекор бросился воин в боевых перчатках.
        Мастер Пути Тела моментально атаковал. Его кулак размазался в воздухе и…
        …послышался внезапный звон. Вся рука бойца вмиг превратилась в лёд, который затем был разбит на тысячи мелких кристаллов встречным ударом кулака. Ужасное увечье… вот только свою миссию противник всё же выполнил: в нужный момент задержал Кая.
        «Одна, две, три, четыре…шесть!»
        Именно столько фигур оказались возле Кая в тот самый миг, когда он едва закончил удар.
        Первым его атаковал вернувшийся в строй щитоносец. С помощью техник Пути Щита он на миг оглушил Кая, после чего сдавил его тело незримыми барьерами со всех сторон. Одновременно с этим из земли резко вырвались десятки покрытых гниющим мясом скелетов, единственной целью которых было сковать Кая.
        Следом наступила очередь бойцов ближнего боя. Время было рассчитано идеально, ибо как только Кай оказался скован, оставшиеся противники наконец добрались до него.
        Пара убийц атаковала сзади: один в прыжке приближался к голове Кая, а второй, пригнувшись к земле, метил в туловище. Параллельно с ними в атаку бросилась и двойка мечников, которые сейчас зашли Каю с боков. Последний же из их отряда воин бросился в лобовую. Разогнавшись, он собирался сделать мощный выпад своим копьём.
        Ну и вдобавок ко всему с неба к Каю приближалась огненная птица, покрытая молниями.
        «Их сильнейшие способности и идеальная слаженность действий… Неимоверный уровень командной работы. Такой и за десятки лет сражений плечом к плечу будет сложно получить. Значит, всё это время они только проверяли меня и готовились к этой ловушке? Даже пожертвовали несколькими своими ради этого… Остановив меня в первый раз, они не так сильно били. Похоже, они просто хотели выиграть немного времени, чтобы скооперироваться для этой атаки, - размышлял Кай, словно в замедленной съёмке наблюдая за приближающимся к нему оружием и техниками. - Но… я же ещё далеко не всё показал…»
        В следующий миг кинжалы, мечи, копьё и огненная птица столкнулись с ледяными доспехами, ставшими внезапным и почти непреодолимым препятствием на их пути. А следом…
        Даже не требовалось делать взмах. Кай всего лишь легонько дёрнул клинком в скованной руке, как вдруг во все стороны мощной волной хлынула тьма. И на этот раз он использовал Тёмные Клинки Небытия на полную мощь, вложив в технику гораздо больше частиц элементов и энергии, чем прежде.
        Противники оказались отброшены и истерзаны огромной силой тёмной волны. Практически все они погибли в один миг.
        Рывком переместившись к упавшему на колени щитоносцу, который ещё оставался в сознании, Кай сделал резкий выпад. Враг ещё поддерживал защиту, но был уже сильно ослаблен, поэтому парень легко отрубил ему голову Техникой Перенесённого Удара.
        Не успел труп щитоносца упасть, а Кай уже находился прямо перед последним врагом - Мастером Техник, использующим Путь Смерти. Он стоял дальше всех, поэтому и сумел пережить волну тьмы.
        Уничтожив выстрелившую в него технику простым взмахом меча, Кай затем легко разрубил врага. Вот только ещё не успев даже закончить движение, он резко ощутил опасность.
        Пойманная лишь на одних рефлексах стрела замерла всего в двух сантиметрах от виска парня. Она уже покрылась льдом и была практически уничтожена его мощной хваткой, как вдруг резко завибрировала и взорвалась. Кисть Кая моментально была поломана и раскромсана, а он сам отброшен в сторону.
        Но не успел парень отлететь и на метр, как позади него словно из ниоткуда внезапно появился молотобоец. Жуткий удар его оружия разбил часть ледяного доспеха, пробился сквозь Покров Бесконечного Пространства и оставил несколько трещин на позвоночнике Кая, после чего лишь одной отдачей сотряс землю и воздух. Сам же парень снова отлетел.
        Однако это был не конец. К Каю уже приближался копейщик, голову которого ранее размозжили тем гигантским молотом.
        Особым образом разрушив небольшую область пространства перед собой, Кай с помощью разлома пустоты защитился от опасной атаки, после чего совершил два скоростных взмаха. Первым он отсёк копейщику левую руку, а вторым должен был убить его. Однако в поединок вмешались. Парню пришлось поспешно превратиться в чёрный туман и выпустить поток Морозного Дыхания, чтобы избежать попадания целого десятка стрел, после чего молотобоец со взмахом своего оружия выпустил жуткий порыв техники Пути Ветра, из-за которого Кая в облике Тела Тьмы сдуло в сторону.
        Мгновенье спустя он вернулся в человеческую форму и наконец приземлился неподалёку.
        «Они все воскресают, - осознал Кай, глядя на поднимающиеся фигуры остальных членов вражеского отряда. - И теперь они стали ещё сильнее… намного сильнее. Этот как минимум уровень большинства учеников Небесного Этажа Облачной Обители. А ведь там в основном были те, кто ранее находился в самой Десятке… Ну да ладно. Тогда и мне пора повысить свой минимум сил».
        Рука и спина Кая уже восстановились, так что он снова покрыл льдом эти части тела. Покрепче сжав клинок, он вдруг до предела усилил поток энергии и частиц законов в Технику Фантомных Шагов. Его скорость резко возросла, что противники в итоге тоже осознали… Сразу, как только заметили молниеносную гибель пары мечников, что были ближе всех к Каю.
        Дальше завязался ещё более сложный бой. Кай больше не мог обходиться тремя-четырьмя техниками и использовать их лишь вполсилы. Ему вновь пришлось создать ледяных монстров себе в помощь, затем пустить алый снегопад, а также начать намного чаще использовать Технику Защитного Разлома, Технику Тёмных Клинков Небытия и Технику Тела Тьмы.
        Но даже так победить оказалось непросто. После второй смерти иллюзорные воины опять воскресли и опять стали сильнее. Их мощь и навыки стали соответствовать сильнейшим ученикам Небесного Этажа. Они теперь были не слабее Элеи, сестры Рейзела, которая в своё время, если бы не духовная рана, могла бы посоперничать с Мией Эсвикс за третье место в рейтинге Облачной Обители. И вот с дюжиной таких врагов Каю пришлось сражаться.
        Когда же противники умерли и возродились в третий раз, то каждый из них достиг уровня силы Глефуса, когда тот только вступил в Облачную Обитель. В конечном счёте Кай больше не мог оставаться практически полностью невредимым, как в первые секунды. Такие противники относительно без проблем ранили его. И ранили довольно часто. Почти каждая их вторая атака могла пробить как ледяной доспех, так и технику покрова Кая. Ну а поскольку уклоняться, как в начале, от таких оппонентов он уже не мог, ведь их много и они тоже ускорились, то пришлось сменить тактику. Зная, что всех ранений не избежать, Кай стал умышленно подставляться под некритические удары, за счёт чего получал дополнительные возможности атаковать. Так он сумел перебить половину отряда, но в итоге почти сразу оказался зажат в угол оставшимися шестью бойцами.
        В конце концов Кай активировал Предельную Концентрацию, и время будто остановилось.
        «Остальные больше не встают. Значит, не более трёх воскрешений? - игнорируя уже вонзившиеся в ледяной доспех, но ещё не добравшиеся до плоти мечи, стрелы, кинжалы и техники, смотрел он в сторону трупов. Теперь его мысли мелькали с недоступной физическому телу скоростью. - Понятно… Что ж, пора закончить эту надоедливую возню».
        Оковы вокруг старшего Духа Пространства временно ослабли, и сила хлынула в Кая. Одновременно с этим в его левой руке наконец-то появился второй клинок. Фигура парня вздрогнула, а затем исчезла. Секунду спустя оставшиеся шестеро бойцов повалились на землю, а их головы отлетели в стороны.
        Четвёртый этап Испытания Мастерских Звёзд пройден.
        Восстановление сил Испытуемого…
        До начала пятого этапа Испытания Мастерских Звёзд осталось: [60] секунд…
        Миг - и всю усталость как рукой сняло. Из-за того, что противники по три раза возрождались, бой затянулся аж на пару минут, что по меркам скоростей Истинных Мастеров считается долгим сражением. В итоге Кай потратил больше половины сил, которые Система с лёгкостью восстановила.
        «Слияние с духом само прекратилось? Хм, а его силы тоже вернулись, - обнаружил Кай. - Похоже, Система не просто восстанавливает силы… Тут скорее речь идёт о некоем возвращении к изначальному состоянию. Неспроста же она сначала провела считывание параметров…»
        Размышление Кая прервал мощный удар по земле. Спокойно обернувшись, он увидел приземлившегося на траву воина. Это был самый нижний из тех десяти, которые изначально появились в воздухе. И сейчас, когда он спустился и сильнее желал боя, Кай смог лучше определить его силу.
        - Тоже как Глефус. Но не пиковый Заклинатель-Глефус пятилетней давности, а пиковый Заклинатель-Глефус накануне прорыва к ступени Элементалиста, - кивнул Кай. - Интересно. После его прорыва мне не так и не довелось с ним сразиться. Посмотрим же… одного духа против тебя явно будет маловато.
        Как только обратный отсчёт подошёл к концу, свет возле тела Кая вдруг стал немного искажаться, а позади него появился длинный алый плащ. В этом бою Кай мог бы не спешить так с духами, как обычно используя принцип минимума сил, но после недавней разминки с отрядом из четвёртого этапа, сейчас ему хотелось сразу начать серьёзный бой.
        Собственно, так и произошло, когда стартовал пятый этап Испытания Мастерских Звёзд.

* * *
        Упав на колени и опёршись единственной целой рукой о землю, Кай стал блевать кровью и ошмётками внутренностей, которые попутно вываливались из нескольких крупных дыр в его торсе. Он уже не мог регенерировать и управлять энергией, а также едва держался в сознании. Его череп был пробит в паре мест, а Астральное Тело покрыто жуткими трещинами и духовными ожогами, после которых есть только два пути - либо смерть, либо инвалидность. Вдобавок ко всему тело Кая было пропитано таким количеством частиц Пути Огня, что до сих пор пылало, даже когда их владелец уже погиб.
        Будь это всё в реальном мире, то две или три секунды - и парня ждала бы смерть. Но в мире Испытания Мастерских Звёзд она ему не грозила. А поскольку Кай всё же победил шестого бойца, тем самым завершив десятый этап, то его тело быстро вернулось к пиковому состоянию. От ран не осталось ни следа.
        - Ха… ха… ха… - тяжело дыша, не спешил Кай подниматься. - Это ещё и проверка силы воли. Сколько воинов смогло бы вот так раз за разом с перерывом в минуту снова вступать в смертельный бой? Силы-то восстанавливаются. На теле не остаётся никаких ран. Но вот разум… разум всё помнит, - в конце концов встал он и глубоко вздохнул. - Но… продолжим.
        Седьмой противник уже спустился на землю. Это был первый из тех, от сканирования кого тело Кая будто сковывало льдом. Интуиция буквально кричала парню, что пора бежать. Вот только он проигнорировал её, вновь приняв боевую стойку.

* * *
        Не имея никакой возможности пошевелиться из-за вражеской техники, Кай просто лежал на земле лицом вниз. Да и у него банально не оставалось больше ни физических, ни духовных сил, чтобы продолжать бой. И даже его воля была подавлена чужим Полем Превосходства.
        Что же касалось противника, то у него оставалось больше двух третьих всей силы. К тому же Кай сумел лишь четырежды ранить его, да и то не слишком серьёзно. А ведь в этом бою он использовал абсолютно всё: и Технику Гравитационного Коллапса Инь Ян, и Частичную Трансформацию с Техникой Пришествия Владыки Войны, и даже энергию души вместе со способностями Призрачной Татуировки Инь Ян. Но даже со всем этим победить седьмого бойца Кай не смог. Он даже не приблизился хотя бы к ничьей. Разница между этим и предыдущим врагом была огромна. Это уже был второй такой резкий скачок за всё Испытание. Первым же являлся переход от третьего противника к четвёртому, когда уровень сложности тоже возрос намного больше, чем было в этапах до этого.
        - Как же необычно вот так здесь стоять, зная, что настоящая ты уже давным-давно умерла, - внезапно услышал Кай чарующий голос, позволивший понять ему наконец, что оппонентом была женщина. Всё же образы противников были слишком размыты, отчего не получалось определить даже их пол. - Но это, конечно, немного обидно. Почему я всего лишь седьмая? - глянула незнакомка наверх. - Ладно… Какая сейчас эпоха хоть? - посмотрела она на Кая, но тот не ответил.
        Присев перед парнем, девушка подняла его голову за волосы, заглянув в пустые окровавленные глазницы.
        - Ау, ты слышишь меня? - потрясла она его голову. - Какая сейчас эпоха?
        - Э… эпоха… Ти… шины… - едва смог ответить он.
        - Хм… не знаю такой. А прошлая как называлась?
        - Ра-раскола…
        - И какая это по счёту?
        - М-м-м… - попытался Кай покачать головой.
        - Не знаешь?.. Вот же ж… Две незнакомые эпохи. Это ж как минимум два миллиарда лет прошло… Никого из моих близких уже точно в живых нет. Ни один бог столько не проживёт… - с толикой грусти в голосе вспомнила она былые времена. - В любом случае, я кое-что скажу тебе напоследок, щенок, - вновь посмотрев на изуродованное своими атаками лицо Кая, сказала она. - Ты ужасен. Сила есть - ума не надо. Вот это почти про тебя. Имеешь кучу уникальных способностей, жуткую линию крови, ту странную татуировку, мощное тело и мощный духовный потенциал, а нормально использовать всё это едва можешь. Позор. Я бы промолчала, конечно, ну уж больно долго ты пялился на последнего из нас. Я про того воина, что завис в воздухе выше всех. Десятый противник. Так вот, если ничего не изменишь в себе, то можешь даже не мечтать, чтобы он спустился к тебе. Этого достойны только единицы во всей вселенной… Впрочем… - обернулась она, отпустив голову Кая, - его всё равно невозможно победить.
        - Кто… он?.. - решил спросить парень.
        - Ха, если бы я знала… Впрочем, говорят, что это и есть создатель.
        - Создатель… чего?
        Женщина улыбнулась, и поставила свою миниатюрную ножку парню на затылок.
        - Боевых искусств, конечно же.
        Ответив на вопрос, незнакомка сразу надавила ногой, заставив голову Кая лопнуть…

* * *
        Кай резко открыл глаза. Его взгляду предстал огромный зеркальный потолок, в котором отражались тысячи других воинов.
        Одиннадцатый этап Испытания Мастерских Звёзд провален.
        Испытание Мастерских Звёзд завершено!
        Ваш результат в процессе обработки…
        Поднявшись, Кай огляделся. Повсюду на расстоянии в три больших шага друг от друга стояли представители разных рас. И на этот раз это были настоящие воины: члены экспедиции на Бельтейз как со стороны Фансолиона, так и со стороны Кироса. Ну а бойня здесь до сих пор не произошла только по той причине, что всех присутствующих окружали невидимые и непреодолимые круговые барьеры, поднимающийся до самого потолка.
        Никого из своих знакомых Кай поблизости не увидел. Как и не увидел тех, кто лежал бы на полу, как он недавно.
        «Выходит, я очнулся одним из последних», - понял он.
        Вдруг воины стали массово поднимать головы, и Кай последовал их примеру.
        На зеркальном потолке внезапно появилось девять огромных кругов. Крайний левый оказался пустым, в соседнем от него круге появилась одна тусклая звёздочка, в следующем две, потом три и так далее. Вдобавок вместе с количеством звёзд увеличивалась и их яркость. В итоге в последнем кругу находилось уже восемь слепящих звёзд.
        Вскоре под первым пустым кругом появилась крупная надпись:
        ФЕССАТ - жалкое подобие Истинного Мастера, не ведающее о мастерстве и силе абсолютно ничего. Способен лишь частично пройти первый этап.
        Количество: 37 414
        В ту же секунду чуть ниже появился длиннющий список из более чем тридцати семи тысяч имён, принадлежащим воинам разных ступеней. Всего же на Бельтейз в сумме попало около сорока трёх тысяч воинов. И сейчас почти восемьдесят семь процентов из них были резко названы полными слабаками. А ведь кого попало в эту экспедицию не брала ни одна из сторон, поэтому самыми слабыми в их рядах были те, кто без проблем мог стать учеником второго или даже третьего этажа Облачной Обители. Такой результат сразу демонстрировал насколько строгие критерии оценки у Испытания Мастерских Звёзд.
        Через несколько секунд появилось несколько новых строк, но уже под кругом с одной тусклой звёздочкой.
        МАСТЕР ОДНОЙ МАЛОЙ ЗВЕЗДЫ - обладает посредственной мощью и ничтожным мастерством. Способен отлично пройти первый этап, но только частично справится со вторым. Способен победить любого воина, не способно даже стать Фессатом, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 1913
        Имена: …
        …
        …
        …
        МАСТЕР ОДНОЙ СРЕДНЕЙ ЗВЕЗДЫ
        Значительно сильнее Мастера Одной Малой Звезды. Способен отлично справиться со вторым этапом.
        Количество: 1028
        Имена: …
        …
        …
        МАСТЕР ОДНОЙ БОЛЬШОЙ ЗВЕЗДЫ
        Намного сильнее Мастера Одной Средней Звезды. Способен отлично справиться с третьим этапом.
        Количество: 649
        Имена: …
        …
        …
        Среди всех трёх типов Мастера Одной Звезды не обнаружилось никого из друзей или врагов Кая. Но он всё же обнаружил там знакомые ещё с Обители имена, что позволило ему понять приблизительную силу тех, кто получил эту оценку. Собственно, это были те, кто в той же Облачной Обители мог подняться аж на четвёртый этаж - первая тысяча рейтинга.
        Следом всеобщее внимание переключилось на круг с двумя звёздами.
        МАСТЕР ДВУХ МАЛЫХ ЗВЁЗД - обладает более серьёзной мощью и хотя бы слышал, что такое мастерство. Способен частично справиться с четвёртым этапом (первая инкарнация отряда). Способен победить любого Фессата, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 441
        Имена: …
        …
        …
        …
        МАСТЕР ДВУХ СРЕДНИХ ЗВЁЗД
        Способен отлично справиться с четвёртым этапом (первая инкарнация отряда).
        Количество: 403
        Имена: …
        …
        Ивсим
        …
        Феликс Умберт
        …
        МАСТЕР ДВУХ БОЛЬШИХ ЗВЁЗД
        Способен частично справиться с четвёртым этапом (вторая инкарнация отряда).
        Количество: 375
        Имена: …
        …
        Элизия Алькея
        …
        Феликс и Ивсим оказались Мастерами Двух Средних Звёзд, а знакомая Каю принцесса - Мастером Двух Больших Звёзд. Всё это говорило о том, что, как и Феликс, Ивсим тоже сумел был попасть в первую сотню рейтинга Облачной Обители. Что же касалось Элизии, то ныне она не уступала Сатору, погибшему в битве за столицу великанов.
        Следом раскрылись имена тех, кто стал Мастером Трёх Звёзд, и среди них только два были знакомы Каю. Первым оказался Цзян Сюинь, получивший Малые Звёзды, а вторым - Норвуд, достигший Трёх Средних Звёзд. В отличие от реального мира, на испытании Система ему не позволила использовать питомцев, которые были выше его собственной стадии, что резко снизило его общую мощь. Причиной же этому стал тот факт, что эти питомцы были порабощены силами не только одного Норвуда, поэтому считались сторонним оружием. Как зарядные артефакты, например.
        В дополнительной же информации было указанно, что Мастер Трёх Звёзд способен победить любого Мастера Одной Звезды (относительно размерности: малой, средней или большой), даже если противник выше на три границы стадии или одну границу ступени. То есть это означало, что тот же Норвуд, который недавно стал Элементалистом, может даже без своих порабощённых питомцев гарантированно победить любого пикового Элементалиста, если тот окажется не более чем Мастером Одной Средней Звезды.
        МАСТЕР ЧЕТЫРЁХ МАЛЫХ ЗВЁЗД - обладает немалой мощью и пониманием основ мастерства. Способен прожить некоторое время четвёртого этапа (четвёртая инкарнация отряда). Способен победить любого Мастера Двух Малых Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: …
        Имена: …
        Занатрос Эстерт
        …
        МАСТЕР ЧЕТЫРЁХ СРЕДНИХ ЗВЁЗД
        Способен частично справиться с четвёртым этапом (четвёртая инкарнация отряда). Способен победить любого Мастера Двух Средних Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: …
        Имена: …
        Акио Зедол
        …
        Кирос Похититель Душ
        …
        Магистр Оникс
        …
        Натор Ниагальский
        …
        Сжигатель Городов
        …
        МАСТЕР ЧЕТЫРЁХ БОЛЬШИХ ЗВЁЗД
        Способен отлично справиться с четвёртым этапом (четвёртая инкарнация отряда). Способен победить любого Мастера Двух Больших Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: …
        Имена: …
        …
        Глефус ди Сантос Но’Ритм
        …
        Лилия Вейтил Стеншет
        …
        Старкс Кулак Грома
        …
        ********
        ********
        ********
        МАСТЕР ПЯТИ МАЛЫХ ЗВЁЗД.
        Способен справиться с пятым этапом, однако победа над первым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Трёх Малых Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 5
        Имена: …
        Нварий Пламенный Щит
        …
        Тано.
        МАСТЕР ПЯТИ СРЕДНИХ ЗВЁЗД
        Способен справиться с шестым этапом, однако победа над вторым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Трёх Средних Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 2
        Имена: Лайтус Сикст
        Фансолион Эрх
        МАСТЕР ПЯТИ БОЛЬШИХ ЗВЁЗД
        Способен справиться с седьмым этапом, однако победа над третьим уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Трёх Больших Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 2
        Имена: Энни Дивайд
        Шакс Эльдивайз
        ********
        ********
        ********
        МАСТЕР ШЕСТИ МАЛЫХ ЗВЁЗД.
        Способен справиться с восьмым этапом, однако победа над четвёртым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Четырёх Малых Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 1
        Имена: Изао Ливарий
        МАСТЕР ШЕСТИ СРЕДНИХ ЗВЁЗД
        Способен справиться с девятым этапом, однако победа над пятым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Четырёх Средних Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 2
        Имена: Кай Арнхард
        Цзян Дао
        МАСТЕР ШЕСТИ БОЛЬШИХ ЗВЁЗД
        Способен справиться с десятым этапом, однако победа над шестым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Четырёх Больших Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 1
        Имена: Чаг
        ********
        ********
        ********
        МАСТЕР СЕМИ МАЛЫХ ЗВЁЗД.
        Способен справиться с одиннадцатым этапом, однако победа над седьмым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Пяти Малых Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 0
        МАСТЕР СЕМИ СРЕДНИХ ЗВЁЗД
        Способен справиться с двенадцатым этапом, однако победа над восьмым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Пяти Средних Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 1
        Имена: Ашцилла Нор Адриа
        МАСТЕР СЕМИ БОЛЬШИХ ЗВЁЗД
        Способен справиться с тринадцатым этапом, однако победа над девятым уникальным бойцом не гарантирует получения данной оценки. Способен победить любого Мастера Пяти Больших Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 0
        ********
        ********
        ********
        МАСТЕР ВОСЬМИ ЗВЁЗД (ВОЗНЁСШИЙСЯ).
        Способен прожить более десяти секунд в бою с десятым уникальным бойцом. Способен победить любого Мастера Шести Малых Звёзд, который будет выше как минимум на три границы стадии или одну границу ступени.
        Количество: 0 среди присутствующих.
        Количество: 3 в пределах Ойкумены.
        Как только Кай дочитал последнюю информацию про Мастера Восьми Звёзд, то перед ним сразу же появилось множество системных сообщений.
        Внимание!
        Вы завершили прохождение Испытания Мастерских Звёзд.
        Испытание Мастерских Звёзд - проверка того, как много силы сумел развить воин относительно своей ступени, а также насколько эффективно он её реализовывает в бою.
        Помните! Не все параметры обладают одинаковой ценностью для финального результата. Некоторые из них могут иметь высокий балл, но при этом быть наименее важной частью вашего Мастерства или Силы.
        Параметры представлены в порядке важности: от наибольшей к наименьшей.
        Второстепенные параметры Силы могут обладать не меньшей важностью, чем основные, но при этом они менее зависимы от таланта и упорства Мастера, поскольку зачастую являются лишь дополнительными заёмными инструментами его Силы. Для текущего носителя зависимость Силы от второстепенных параметров определена в индивидуальном порядке.
        …
        Параметры Мастерства относительно ступени:
        (1) Интеллект (умение анализировать и просчитывать свои и чужие действия наперёд, и исходя из этого принимать наиболее выгодные решения в бою): 5 Больших Звёзд.
        (1) Реализация духовных сил в бою (качество использования личных техник, уникальных умений, силы линии крови, силы духов и Божественного Дара при наличии): 5 Больших Звёзд.
        (1) Реализация физических сил в бою (качество использования тела и оружия): 6 Малых Звёзд.
        (2) Уровень контроля энергии: 7 Средних Звёзд.
        (2) Уровень контроля частиц законов: 6 Больших Звёзд.
        Оценка вашего Мастерства: 6 Малых Звёзд.
        …
        Параметры Силы относительно ступени:
        (1) Сила Воли: 5 Больших Звёзд.
        (1) Сила линии крови: 7 Больших Звёзд. (Второстепенный параметр) (Большая зависимость)
        (2) Качество познания элементов: 6 Больших Звёзд.
        (2) Сила уникальных умений (Призрачная Татуировка Инь Ян; Предельная Концентрация 2 уровня; Поле Превосходства; Старший Дух Меча; Старший Дух Пространства): 7 Малых Звёзд. (Второстепенный параметр)
        (3) Качество техник: 7 Средних Звёзд.
        (3) Количество внутренней энергии: 8 Звёзд.
        (3) Сила физического тела: 7 Больших Звёзд.
        (Зависимость отсутствует) Сила Божественного Дара: нет. (Второстепенный параметр)
        Оценка вашей Силы: 7 Малых Звёзд.
        Итоговый результат: вы Мастер Шести Средних Звёзд.
        Глава 17. Бесконечный лабиринт
        Внимание!
        Получен системный титул: [Мастер Шести Средних Звёзд].
        [Мастер Шести Средних Звёзд]: обладатель этого титула при повторном прохождении Испытания Мастерских Звёзд имеет право начать его сразу с восьмого этапа. Также существует возможность сделать титул видимым для всех существ вокруг вас.
        …
        Внимание!
        Проходить Испытание Мастерских Звёзд можно лишь раз в один системный год.
        До разблокировки возможности повторно пройти Испытание Мастерских Звёзд осталось: [360] дней… [359] дней [23] часа [59] минут [59] секунд… [58] секунд… [57] секунд… [56] секунд…
        «Понятно… - кивнул Кай, после чего кое о чём вспомнил. - Ашцилла, ты здесь?»
        «Да, - тут же услышал он в ответ. - Я тоже в этом зале с зеркальным потолком… Только сейчас пришла в себя. Кстати, я удивлена. Думала, ты больше Шести Малых Звёзд не получишь, а оно вот как. Жаль, что оценивали тебя всё равно как пикового Заклинателя, хотя ты только двенадцать лет назад начал развитие, когда как даже финальные бойцы испытания либо до пиковой стадии тренировались как минимум по двадцать пять лет, либо были детьми богов, как я, что позволило им ещё в утробе матери впитать от неё знания о боевых искусствах на подсознательном уровне».
        «Ничего страшного. Это было ожидаемо, - спокойно пожал Кай плечами. - Я не настолько талантлив, чтобы полноценно поспевать за развитием души. Но что поделать. Такова цена возможности прорываться без подготовки. Рано или поздно я в любом случае буду вынужден остановиться и посвятить десятки лет познанию законов и оттачиванию мастерства».
        «Хорошо, что ты это понимаешь уже сейчас».
        «А что насчёт твоего испытания? Ты ведь до сих пор ранена».
        «Не волнуйся. Система учитывает только настоящую силу воина, и моя никуда не делась. Просто если раскрыть её сейчас, то я очень быстро умру от её же давления. Но в мире испытания никакой травмы оболочки души у меня не было, поэтому всё прошло гладко».
        «Вот как…»
        Внезапно на зеркальном потолке вновь стали появляться новые надписи. На этот раз прямо над кругами со звёздами.
        ВЫ ВОЗЖЕЛАЛИ ПОПАСТЬ В СТОЛИЦУ БОЖЕСТВЕННОЙ ИМПЕРИИ БЕЛЬТЕЙЗ, ТАК ДОКАЖИТЕ ЖЕ, ЧТО ДОСТОЙНЫ ПОЛУЧИТЬ ЕЁ НАСЛЕДИЕ. ЧАСТЬ ИЗ ВАС УЖЕ ЛИШИЛАСЬ ЭТОГО ПРАВА - ФЕССАТЫ ДАЛЬШЕ НЕ ПРОЙДУТ, - НО У ОСТАЛЬНЫХ ЕЩЁ ЕСТЬ ВЫБОР. ВЫ МОЖЕТЕ ВЕРНУТЬСЯ В БЛИЖАЙШИЙ МИР, А МОЖЕТЕ РЕШИТЬСЯ ПОЙТИ ДАЛЬШЕ. НО ЗНАЙТЕ, ВПЕРЕДИ ВАС ПОЧТИ ГАРАНТИРОВАННО ЖДЁТ СМЕРТЬ. ТОЛЬКО САМЫЕ ТАЛАНТЛИВЫЕ, ВОЛЕВЫЕ И УДАЧЛИВЫЕ СМОГУТ ПРОЙТИ ЭТО ИСПЫТАНИЕ. ЕСЛИ ВЫ ГОТОВЫ РИСКНУТЬ, ТО ПРОСТО НАСЫТЬТЕ ЭНЕРГИЕЙ БАРЬЕРЫ ВОКРУГ ВАС.
        РЕШАЙТЕСЬ. У ВАС МИНУТА.
        Тридцать семь тысяч четыреста четырнадцать воинов внезапно исчезли. Как и было сказано, все те, кто не сумел стать даже Мастером Одной Малой Звезды, оказались телепортированы сперва к той полуразрушенной башне на орбите планеты, откуда их сразу отправило обратно на Мальтон. В итоге на Бельтейзе осталось всего чуть более пяти с половиной тысяч воинов.
        Следом запертые внутри барьеров Заклинатели, Элементалисты, Священны Лорды и Небесные Монархи стали резко вспыхивать золотым огнём. Сотни воинов исчезали каждую секунду, и только Мастера Одной и Двух Звёзд в основном колебались. Они понимали, что могут быть слишком слабыми, чтобы так рисковать своими жизнями.
        «Мы идём?» - спросила Ашцилла.
        «Что за вопрос. У нас просто нет другого пути», - с полной уверенностью ответил Кай, после чего насытил барьер энергией и тоже исчез.
        Секунду спустя его наставница сделала так же.

* * *
        Место, в которое попали все решившиеся на это члены экспедиции, называлось Бесконечным Лабиринтом. Главной же задачей воинов стал поиск выхода. И часть их них случайным образом разбросало по лабиринту.
        Кай уже около трёх часов блуждал среди огромных каменных тоннелей. За это время он обошёл более сотни смертельных ловушек, обнаруженных энергетическим зрением, отыскал пять довольно ценных пиковых артефактов Императорского ранга и один псевдо-Божественного, сразился с двумя големами, одним духом и тройкой монстров, встретил немало трупов других воинов, а также суммарно преодолел более сотни километров.
        «Либо стены непроницаемы для моего энергетического зрения, а значит и для энергии, что должно быть невозможно, либо за ними действительно ничего нет, - продолжая изучать лабиринт, размышлял Кай. - Вдобавок они неразрушимы. Как минимум артефакты Императорского ранга не способны даже поцарапать их. Так что же это за место? Лабиринт создан божественной силой? Учитывая, что и тот луч света, и барьеры в зале с зеркальным потолком действовали даже на Кироса, то вполне вероятно».
        В очередной раз оказавшись на распутье, Кай остановился. Тоннель, по которому он шёл, закончился огромным круглым помещением, от которого в разные стороны исходило ещё семь коридоров.
        «Сколько ни вглядывайся, всё равно ничего необычного не увидишь, - ослабив концентрацию на энергетическом зрении, покачал Кай головой. - С Ашциллой тоже связи нет. Незримая нить между нашими Искрами осталась. Как она и говорила, её ничем не перерубить. Но вот из-за расстояния духовной связью через неё не воспользоваться… И что же подскажет мне интуиция?».
        Кай активировал Предельную Концентрацию и влил несколько капель энергии души во Врата Разума. Прикрыв глаза, а затем усилив духовное восприятие при помощи метода Рун’Тана, он замер в центре перепутья, пытаясь уловить хоть что-то.
        «Интересно…» - через несколько минут повернул он голову влево к одному из коридоров.
        Открыв глаза, Кай присел на созданное изо льда кресло, а затем закинул ногу за ногу. Следом он сплёл и активировал Технику Скрытого Измерения, лично созданную более года назад. Пространство вокруг парня исказилось, после чего он исчез. Будь то свет, звук, энергия или даже воздух - всё стало огибать эту область, тем самым делая её невидимой. Лишь несколько крохотных и едва заметных нитей праны проникали внутрь, позволяя Каю видеть и чувствовать хоть что-то, что происходит снаружи. Иначе он оказался бы полностью отрезан от внешнего мира.
        Вскоре из коридора, за которым Кай наблюдал, вышел отряд из двадцати трёх раненых членов Подлунной Секты. Все они были Мастерами Двух Звёзд.
        - Отдохнём здесь, - сказал сильнейший из них, и окровавленные Заклинатели без какого-либо смущения повалились на пол.
        Все они были слишком уставшими, чтобы даже нормально стоять. И по этой же причине не сразу заметили появившегося среди них Кая.
        Первым среагировал глава отряда - срединный Элементалист.
        - Боевая готовность! - выкрикнул он, приводя остальных в чувства. - Ты кто такой? - направил воин на незнакомца меч.
        Кай же реагировать не спешил. Спокойно осмотрев шокированных диких эльфов, что глядели на него, он вдруг исчез.
        - Это неважно, - спокойно ответил он, появившись прямо возле единственного Элементалиста.
        Не успевший даже отреагировать на перемещение Кая, лидер отряда попытался взмахнуть мечом, но не сумел даже сдвинуть его с места. Кисть незнакомца спокойно сжимала его клинок и при этом даже не была поцарапана острейшим лезвием Королевского артефакта пикового качества.
        - Впрочем, дам подсказку, - сказал Кай, и над его головой тут же появилась надпись.
        [Мастер Шести Средних Звёзд]
        - Поэтому лучше не двигайтесь.
        - Чего ты хочешь? - вспомнив слухи о Кае, спросил побледневший Элементалист. Он понимал, что у них нет ни шанса против этого Заклинателя. - Разве ты не должен служить Великому Мастеру Фансолиону на время экспедиции? Мы ведь союзники, правда?
        - Неправда, - хмыкнул Кай. - Контракт расторгнут. Я могу спокойно вас всех поубивать.
        - Ты, должно быть, шутишь? - нервно усмехнулся лидер отряда. Вот только Кай молчал, и это заставило его натужно сглотнуть. - Так… и… и чего ты хочешь от нас, раз ещё не убил?
        - Как вы смогли собраться в таком количестве всего за три часа? - отпустив клинок, моментально переместился Кай к креслу, и снова закинул ногу за ногу.
        - Там… там была бойня. Большую часть Мастеров Одной и Двух Звёзд среди Заклинателей и Элементалистов перенесло в одно место, похожее на это, но только гораздо большее. И там нам пришлось столкнуться с людьми. Кажется, они были из некой Ниагалы. Их оказалось больше, поэтому пришлось бежать. А потом из-за ловушек мы отбились от общего отряда.
        - Там был ещё кто-то? Другие расы, например? - вспомнил Кай про друзей.
        - Не знаю. Я не знаю… Я видел только людей Ниагалы в однотипной броне. Больше никого.
        - Ясно. Что вы ещё видели по пути сюда? Кого встречали?
        - Встретили трёх пиковых Элементалистов из Клана Семнадцати Вершин, который возглавляет Великую Сотню Мальтона. По договору они на нас не напали, но и помогать тоже не стали. Просто пошли дальше. Больше никого. Ничего особенного мы тоже не встречали. Только ловушки и нескольких местных существ.
        - Понятно… А теперь передайте мне всё, что вы добыли в лабиринте.
        - Что? - удивился Элементалист.
        - Нет, погоди, - возмутились другие члены отряда. - Так нельзя.
        - Похоже, вы не поняли, - вздохнул Кай. - Мы здесь отнюдь не друзья.
        Все воины вмиг оказались закованы в лёд, который, стремясь проникнуть ещё глубже, стал причинять каждому из них жуткую боль.
        - Подожди, но… - резко выкрикнул Элементалист, но его тут же прервал звук взрыва.
        Один из членов его отряда был моментально заморожен, а затем его тело попросту разорвалось под нахлынувшим давлением Поля Превосходства. Пространство вокруг укуталось холодным кровавым туманом, и лишь голова бедолаги осталась лежать на полу.
        - Я жду, - до жути спокойно сказал Кай.
        - Хо-хорошо! Мы всё отдадим! - запаниковал Элементалист. - Дай только пошевелиться!
        В тот же миг все воины ощутили, как Холод Пустоты покинул их руки и торс. Быстро разломав остатки ледяной корки, члены Подлунной Секты стали бросать различные артефакты, свитки и пузырьки с препаратами Каю под ноги.
        С помощью Поля Превосходства заставив тринадцать предметов подняться в воздух, Кай осмотрел их, а затем перенёс себе в Хранилище.
        - Похоже, это правда вещи с Бельтейза… Но всего лишь какой-то мусор. Это всё, что вы нашли?
        - Всё!
        - Действительно ли? - наклонил Кай голову, вслед за чем сковавшая воинов Техника Морозного Дыхания была моментально переплетена в Технику Ледяного Проклятия.
        Все из отряда Подлунной Секты вдруг ощутили, как жуткий холод резко втянулся в их души. Следом они на миг испытали боль такой силы, что предыдущая показалась им не более чем детской щекоткой. Некоторые Истинные Мастера даже разрыдались.
        - Монстр! Ты сраный урод! - дрожа от испытанной духовной боли и гнева за товарищей, прокричал лидер отряда. - Зачем ты это делаешь, сукин ты сын?! Зачем?!
        - Как смешно, - поднялся Кай. - Если бы я не был Мастером Шести Средних Звёзд… Если бы я был обычным пиковым Заклинателем, например, Одной Звезды, то пощадили бы вы меня?
        - Конечно!
        - И ты снова мне лжешь, - превратно усмехнулся он. - Разве я похож на дурака?.. Я повторю: это всё, что вы нашли? И если не хочешь, чтобы ты и твои друзья снова испытали ту боль, то лучше тебе не врать на этот раз.
        - Я не…
        - Что? - изогнул Кай бровь. - Мне повторить?
        - Дерьмо!.. - чертыхнулся отвернувшийся Элементалист. - Ладно, сволочь. Вот, что мы ещё нашли!
        Каю под ноги упал крупный кусок некой глинянной таблички. Подняв её, парень увидел очень мелко нарисованную детальную карту части лабиринта, которая вдобавок отображала своё текущее местоположение, а также крупные подвижные скопления энергии, обозначающие большие группы воинов или сильных мастеров.
        «Императорская библиотека, - заметил Кай надпись. - Про это место говорил старик. Нужно попасть туда».
        - Освободи нас! Мы отдали всё. Теперь это была правда! - выкрикнул Элементалист парню вслед.
        К этому моменту Кай находился уже у одного из коридоров лабиринта. Повернув голову, он взглянул на учеников Подлунной Секты.
        Миг - и Холод Пустоты покинул их души.
        - Да, это была правда, - отвернувшись и начав медленно шагать прочь, сказал Кай. - Но я не понимаю, зачем нужно было оскорблять меня?.. - пожал он плечами.
        Следом правая рука и левая нога его собеседника внезапно первратились в кровавый туман.

* * *
        Путь до императорской библиотеки Бельтейза занял у Кая около семидесяти минут. У входа его ждало персональное испытание боем, которое он без проблем прошёл с идеальным счётом, получив возможность находиться внутри сколько угодно времени и так же сколько угодно раз возвращаться сюда. Дальше дело оставалось за малым: добраться до главного терминала, откуда можно было получить доступ ко всему содержимому библиотеки. Об этом ему ещё до отправки на Бельтейз поведал Рун’Тан.
        К счастью, все ловушки внутри уже были кем-то уничтожены, что позволило Каю не искать обходной путь и сэкономить время. В конце концов он нашёл главный терминал, а затем, приготовив побольше препаратов восстановления духовной выносливости, погрузился в просмотр воспоминаний из свитков. Увы, информации в императорской библиотеке хранилось столько, что по приблизительным подсчётам, даже если тратить на каждый свиток по секунде и не прерываться, Каю всё равно понадобилось бы более семнадцати лет на просмотр всего. Вот почему он был вынужден ограничится лишь изучением шеститомных и семитомных техник движения на основе Пути Пространства, а также любых техник, похожих на Технику Парного Обмена. И на это у него всё равно ушло почти одиннадцать часов.
        За это время в библиотеку наведывались дважды. В первый раз это были четверо Элементалистов из Ниагалы, каждый из которых являлся Мастером Одной Звёзды. Они задержались внутри всего на пару часов, которые заслужили при прохождении персональных испытаний на входе, после чего покинули библиотеку, так и не обнаружив Кая.
        Во второй же раз посетителем оказался Священный Лорд шестого уровня в незнакомых Каю одеждах. Судя по всему, это был кто-то либо из Великой Сотни Мальтона, либо из тех воинов, коих так же, как и альянс с Никрима, подчинил Фансолион. В любом случае, Каю пришлось поспешно покинуть библиотеку, так как он едва не оказался раскрыт. Духовное восприятие Священного Лорда без проблем обнаружило странную невидимую область. К счастью, с помощью купленного на аукционе артефакта защиты Кай сумел легко выскользнуть из библиотеки. Ну а преследовать его никто не стал. Тот воин явно не желал терять свой доступ и время пребывания внутри столь важного места ради какого-то Заклинателя.
        Решив, что ждать, пока тот Священный Лорд уйдёт, всё равно будет слишком опасно, Кай отправился дальше исследовать лабиринт. К сожалению, больше никаких особых отметок на глиняной табличке не было, поэтому он решил выйти за пределы этого участка лабиринта.
        Так прошли сутки. Несколько раз Кай встречал маленькие группы ниагальских Заклинателей, которые без промедления нападали на него. Также были встречи с Элементалистами и изредка даже со Священными Лордами. От последних Каю приходилось убегать посредством артефактов. Что же касалось Элементалистов, то с ним он либо устраивал серьёзные бои, либо тоже уходил, если это были гении пиковой стадии как минимум Четырёх Малых Звёзд.
        Члены Подлунной Секты и Великой Сотни Мальтона тоже оказались врагами. Каким-то образом среди них повсеместно распространилась информация, что члены альянса освободились от контракта и предали их.
        Союзников из никримского альянса он также встречал, но присоединяться ни к кому из них не собирался. К тому же никто не мог, как он, избегать всех ловушек и быстро путешествовать по лабиринту. Ну а поместить никого себе в Хранилище или в любой другой пространственный карман здесь было в принципе невозможно. Лабиринт требовал от каждого воина самостоятельно преодолевать препятствия. Вот почему Кай и решил отказаться даже от компании Элементалистов. Да и не все, собственно, сами желали видеть его у себя…
        Неспешно шагая, Кай вдруг остановился и резко обернулся.
        «Показалось?» - подумал он, глядя в определённую точку энергозрением, но ничего там не наблюдая.
        Простояв так некоторое время, Кай всё же отвернулся, как вдруг снова ощутил некий объект. На это раз он спокойно развернулся. В нескольких метрах от него прямо в стене лабиринта находилась обычная деревянная дверь.
        «Там же только что ничего не было…» - нахмурился он.
        Не сводя взгляда со странного прохода, он стал медленно и аккуратно приближается к нему. Впрочем, никаких ловушек на его пути всё равно не оказалось. Остановившись перед дверью, Кай попытался увидеть, что находится за ней, но, как и со стенами, опять потерпел неудачу.
        - Ладно… - произнёс он, после чего рядом появилась трёхметровая ледяная обезьяна. - Осторожно открой дверь, - приказал ей Кай, отойдя подальше.
        Ледяное чудище повиновалось. Аккуратно взявшись кончиками пальцев за торчащий из замочной скважины ключ, оно медленно повернуло его. Громко щёлкнуло.
        Дверь внезапно распахнулась, и оттуда вырвалось мощное притяжение. Стал завывать ветер. Ледяную обезьяну моментально затянуло внутрь, а Кай едва успел схватиться за дверную ручку, на которой и повис. Все его силы уходили только на то, чтобы продолжать удерживаться. Таинственное притяжение оказалось невероятно мощным.
        К счастью, буквально через полминуты всё закончилось.
        «И как эта дверь… точнее, её петли вообще выдержали такое?» - задумался парень, которому пришлось активировать Частичную Трансформацию, чтобы когтями вцепиться в дверь. Но ими ему даже не удалось поцарапать дерево, не то что пробить. В итоге он был вынужден приморозить руки к ручке, поскольку пальцы так и норовили разжаться. Даже с его силой.
        Телепортацией вернувшись в коридор, Кай наконец осознал, что кое-что сильно изменилось. А именно - направление силы притяжение. Ибо стена, в которой находилась та дверь, теперь являлась для парня полом. Вдобавок воздух в лабиринте исчез.
        Заглянув вниз, он увидел черноту космического пространства и мириады прекрасных звёзд. А ещё… ещё в двух сотнях метрах от него находилась большая комната без потолка и двух стен, которая как ни в чём не бывало плавала посреди пустоты и являлась мощным источником энергии. Она будто была абсолютно невосприимчива к чему бы то ни было.
        Секундой спустя Кай духовным восприятием наконец-то заметил ещё кое-что. Это была очень далёкая гигантская область сильно искажённого и до безумия сжатого пространства, вокруг которого не было ни капли света.
        «Да вы шутите…» - испытал он лёгкое удивление.
        Глава 18. Бесконечный лабиринт 2
        «Чёрная Дыра? - концентрируясь на духовном восприятии, стал размышлять Кай. - Но разве она может быть такой маленькой? Судя по всему, та странная область всего где-то пятьсот метров в диаметре. И почему мне кажется, что дальше пространства нет? Граница пространственного кармана, в котором находится лабиринт?.. А что насчёт комнаты? Она является мощным источником энергии, но из-за бурных потоков праны разглядеть отсюда ничего не могу».
        С одной стороны, впереди Кая ждала неизвестность, с другой же - это явно было очередное испытание на пути воина, сулящее как возможную смерть, так и ценную награду. В итоге долго размышлять он не стал.
        Сформировав два ледяных шара, один Кай прикрепил к двери, сделав из него пространственный маяк, а второй занёс прямо над проёмом и отпустил. Как и ожидалось, сфера быстро устремилась вниз - прямо в сторону необычного скопления пространства.
        «Значит, всё верно. Это та мини чёрная дыра ответственна за смену направления притяжения», - кивнул Кай.
        Следом, сцепившись с поверхностью при помощи энергии и законов Пути Пространства, он вылез наружу и приготовился к прыжку. Мышцы на ногах парня вздулись от бушующей в них мощи, после чего он внезапно исчез.
        Молниеносная фигура рассекла пространство и спустя миг с грохотом приземлилась на пол необычной комнаты.
        «Здесь и воздух есть, - вздохнув, отметил Кай. - Выходит, она окружена чем-то наподобие барьера…»
        Парень уже собирался было начать изучать комнату, как вдруг услышал:
        - Ты не Тион’Ши.
        Резко обернувшись, Кай увидел прекрасную златовласую девушку в голубом платье. Сидя на заправленной дорогими тканями кровати, которую явно никогда не использовали для сна, она сердито глядела на незнакомца.
        - Ты не Тион’Ши! - гневно повторила красавица. - Кто ты?! Что ты делаешь в моей комнате?!
        «Человек? Из Ниагалы? Её только что тут явно не было. Откуда она взялась и почему я не могу определить её ступень? Она точно выше срединной стадии Элементалиста, но при этом ниже Священного Лорда третьего уровня. Как это? И ещё… почему невидно её Астрального Тела?» - промелькнуло у Кая в голове.
        - Я Кай, - ответил он, мысленно приготовившись использовать защитные артефакты, - и я сейчас же уйду. Прошу прощения за беспокойство.
        - Я тебя не отпускала! - резко поднялась девушка. - Отвечай, как ты попал в императорский дворец?
        - Дворец? В каком смысле? Мы ведь в бесконечном лабиринте.
        - Хочешь мозги мне запудрить?! - сделала она два резких шага в сторону Кая.
        - А что тогда вокруг нас? - осторожно поинтересовался парень, кивая в сторону отсутствующих стен, за которыми виднелся иллюзорный космос.
        - О чём ты? За стенами находятся другие комнаты моих апартаментов, - нахмурилась девушка.
        «Что? Она бредит?.. Или же это…»
        - Итак, а теперь отвечай: что ты здесь делаешь? И где мой Тион’Ши?
        - Я здесь как раз по поручению господина Тион’Ши. Он просил передать вам, что уже направляется сюда и скоро прибудет к вам, - и глазом не моргнув соврал Кай.
        - Какая чудесная новость… - успокоившись, мило улыбнулась красавица. - Вот только… жаль… ЧТО ВСЁ ЭТО НАГЛАЯ ЛОЖЬ! - исказилось её лицо в безумной гримасе. - ГДЕ МОЙ ЛЮБИМЫЙ?! ГДЕ МОЙ ТИОН’ШИ?! ВЕРНИТЕ ЕГО! - длинными острыми ногтями раздирая себе лицо аж до кости, жутко взревела девушка. - ЭТО ВСЁ ТЫ ВИНОВАТ! ТЫ!!! ТЫ ОДИН ИЗ НИХ! ТЫ НАПАЛ НА ИМПЕРИЮ! - сфокусировав взгляд на Кае, заверещала она, а затем резко бросилась вперёд, удлинив при этом ногти аж до полуметра.
        «Как и думал - это Тень. Наверное, раньше эта девушка была Священным Лордом второго уровня. И силы её воли хватило, чтобы в момент смерти зародилась Тень. Но, похоже, появилась она не из-за желания жить, а из-за сильного желания повидаться с любимым, - уклоняясь от выпада противницы, осознал Кай. - К счастью, за более чем миллион лет она определённо ослабла. Я точно могу победить… Но странно, что за такой срок Тень вообще не исчезла. Ей лабиринт помог сохраниться?.. Неважно…»
        Кай без раздумий активировал Предельную Концентрацию и влил максимум энергии в технику движений. Стараясь уклоняться, он духовным восприятием и энергетическим взглядом стал быстро изучать всё вокруг. Однако сколько бы он ни искал, найти предмет, к которому была привязана Тень, парню не удавалось.
        «Неужели она привязана к самой комнате? - в конце концов осознал он. - Неприятно… Хотелось бы ещё обыскать это место, а не уничтожать его прямо сейчас. Ладно, выход всё равно есть».
        Призвав мечи, Кай резко взмахнул ими. Но вместо двух огромных волн тьмы, с клинков сорвалась пара тёмных и очень тонких полос, моментально рассёкших Тень на четыре части. Увы, тело девушки состояло не из плоти, а из энергии и частиц законов, так что смертельной для неё эта атака не являлась. Она лишь заставила её потратить немного сил и времени на восстановление формы, чего Кай и добивался.
        Спустя несколько мгновений комната вокруг исчезла. Кай и Тень переместились в только что созданное парнем карманное пространство.
        - ЧТО?! ЧТО ТЫ СДЕЛАЛ?! - противным голосом закричала девушка. - НЕТ… ВЕРНИ! ВЕРНИ МОЕГО ТИОН’ШИ! - снова бросилась она в атаку, по пути запуская в противника водяные лезвия и копья.
        Легко уклонившись, Кай молниеносным движением отсёк Тени голову, однако та сразу же вернулась на место. Следом он опять увернулся от атак девушки, после чего повторил атаку. Так продолжалось более пятнадцати секунд. Тень явно становилась слабее.
        «…Если ты по какой-то причине не можешь уничтожить сосуд Тени, то в первую очередь закрой её внутри пространственного кармана. Так ты ослабишь её связь с сосудом, что усложнит ей возможность черпать оттуда силы. После этого ты должен продолжать атаковать. Но так как тело Тени - это всего лишь энергия и частицы законов, то бить по нему бессмысленно. Вместо этого, нужно будет атаковать ту тонкую духовную нить, что связывает Тень с сосудом. Ну и как только ты уничтожить её, то Тень тут же начнёт ослабевать. Ей станет сложнее поддерживать собственное существование, поэтому уничтожить её не составит труда. Естественно, всё это поможет только в том случае, если ты вообще сможешь подойти к этой Тени…» - вспомнил Кай слова наставницы, пару лет назад рассказавшей ему о способах борьбы с подобными существами.
        К несчастью, сколько бы Кай ни пытался, провести не материальную, а именно духовную атаку у него никак не получалось. Бой длился уже почти минуту, а он даже не задел незримую нить между Тенью и её сосудом. Конечно, недавно он под воздействием просветления сумел создать Технику Ледяного Проклятия, действующую как раз на духовном уровне, однако своей заслуги Кай в этом не видел. Ведь если бы не Астральное Тело Холода Пустоты и не захваченная этой концепцией его душа, то он вряд ли бы сумел тогда понять, как использовать Холод Пустоты для духовных атак. Вот почему Кай не спешил применять его сейчас. Он не хотел победить таким путём. Особенно после получения результатов Испытания Мастерских Звёзд.
        «…Вспомни, чем они отличаются друг от друга… Верно. Материальная атака не сможет повредить Источнику, Астральному Телу или душе. Только духовные способны на это. А теперь вспомни, что и так есть у тебя, чем ты можешь создать духовную атаку… Правильно - аура. Та самая аура, которую для дальних атак используют Мастера Душ, что ещё не создали Сферу. Без неё они не могут нормально управлять частицами Пути Души за пределами своего тела, отчего зачастую и становятся кулачными бойцами, чтобы таким образом выводить свои техники… В любом случае, ты не Мастер Душ, и не тренировал свою ауру законами этого элемента с самого начала развития, а поэтому на ступени Заклинателя едва сможешь хоть кого-то ранить своей аурой. Но к счастью, есть другой путь - любая стихия обладает и духовной составляющей. Будь то огонь, земля, пространство или меч. И чтобы твой клинок стал ранить не только физическое, но Астральное Тело с душой, и им же ты мог защититься от чужих духовных атак, нужно всего лишь создать свою Сферу Меча. Но к этому тебе ещё идти и идти, а что же делать сейчас?.. Верно - научится делать свои материальные
атаки духовными. Для этого тебе сперва понадобится как можно плотнее сжать ауру вокруг оружия или техники. Но одного этого будет слишком мало, так что вторым шагом ты при помощи своей воли должен будешь буквально заставить выбранную атаку стать духовной. Звучит просто, но на деле очень немногим удаётся научиться этому за десять или даже двадцать лет. Но я верю в тебя. А теперь доставай меч. Перейдём от теории к практике…» - вновь промелькнул в голове Кая один из уроков с Ашциллой.
        Пытаясь увернуться от когтей (ногтями их уже никак нельзя было назвать) Тени, Кай вдруг ощутил резкую боль в плече. Атака всё-таки задела его, и не только в физическом плане. В отличие от него самого, Тень делала каждый свой удар одновременно и материальным, и духовным. И только что она не просто раскромсала его плечо, но ещё и немного повредила Астральное Тело. К счастью, подобную рану можно было легко исцелить дорогими эликсирами, но сам факт её получения не мог не удручать.
        «Я устаю… - понимал Кай. - Если в ближайшее время не смогу создать духовную атаку, то придётся воспользоваться Холодом Пустоты… Иначе продолжать будет слишком опасно…»
        - ГДЕ МОЙ ТИОН’ШИ?! - вновь и вновь повторяла девушка. - ГДЕ ОН?!.. А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А?! - внезапно закричала она, отбросив противника на несколько десятков метров.
        Пространственный карман стал резко покрываться трещинами. Мощная атака быстро разрушала его.
        «Звук? Почему она раньше не использовала его?.. - упал на колени Кай, чьё тело буквально отказывалось шевелиться после испытанной встряски. - Она нападает… Нужно шевелиться. Закончить бой. Сейчас или никогда».
        Размазавшись в воздухе призрачной фигурой, Тень прямо на ходу занесла когти для атаки, усилив их тысячами мелких быстровращающихся водяных колец, способных за пару секунд распилить пиковый доспех Королевского ранга. Благодаря разогнанному Предельной Концентрацией сознанию, Кай прекрасно видел все эти детали… Видел, но едва мог что-либо сделать…
        «Сейчас», - сдавил он зубы из-за духовной боли израненного Астрального Тела, при этом оставаясь всё таким же безмятежным и спокойным, как и раньше.
        Когти Тени практически добрались до лица Кая, как вдруг он исчез. Его противница не обладала душой, а значит не имела ауры, но это не значило, что парню ничего не мешало использовать телепортацию так близко к ней. Однако одних лишь волн энергии, исходящих от Тени, оказалось мало, чтобы полностью запретить перемещение сквозь пространство возле неё. И поскольку Кай не двигался достаточной долго, то ему хватило времени, чтобы собрать все силы и в нужный момент телепортироваться.
        Появившись над головой безумной девушки, Кай покрепче сжал меч обеими руками, после чего Техникой Фантомных Шагов совершил рывок вниз. С огромной скоростью притягивая себя к земле, он надвое рассекал Тень, попутно вкладывая в клинок всю мощь своей воли. Пожалуй, до сегодняшнего дня он никогда ранее не использовал её с такой интенсивностью и в таком количестве. Можно было даже сказать, что только что Кай вновь превзошёл себя, сумев немного усилить свою волю.
        Завершив атаку, он тут же отпрыгнул. Его физическое тело восстановилось, поэтому подвижность вернулась. Тяжело дыша и глядя на замершую Тень, Кай концентрировался на энергетическом зрении, пытаясь увидеть ту самую духовную нить. И вскоре он достиг желаемого.
        «Ясно. Значит, только наполовину…»
        Не разрубленная до конца духовная нить между Тенью и её сосудом почти моментально восстановилась, после чего и сама девушка стала быстро принимать цельный облик. Однако внезапно пронзивший её Холод Пустоты не позволил завершить этот процесс. Впрочем, Тень тут же начала понемногу вырываться.
        Вздохнув, Кай прекратил раздумья. Он понял, что не сможет даже на пару минут удержать эту Тень у себя в Хранилище, поэтому сразу отбросил мысли о её поимке. В тот же миг духовная нить внутри девушки оказалась заморожена, после чего моментально разлетелась на тысячи частиц.
        - Чт-о-о?.. - тщетно пытаясь восстановиться, потусторонним голосом произнесла Тень. - Где-е-е… мо-о-ой… Ти-о-о-он’Ши-и-и-и?.. - медленно обернувшись и протянув руки в сторону Кая, спросила она.
        Секунду спустя огромная волна тьмы накрыла девушку, окончательно оборвав процесс её бессмысленного существования.
        Взглянув на клинок, Кай покачал головой, а затем убрал оружие в Хранилище. Увы, он так и не осознал, что для того, чтобы провести полноценную духовную атаку, ему не хватило всего одно мелочи - силы эмоций.
        Развеяв карманное пространство, Кай вернулся в комнату девушки и сразу же был вынужден сцепиться ступнями с полом. Ибо после гибели Тени больше это место ничто не защищало, отчего комната стала быстро направляться к миниатюрной чёрной дыре.
        Резко сконцентрировавшись на духовном восприятии, Кай быстро отыскал все ценные вещи, коих всего оказалось четыре: знакомая, но всё же явно другая глиняная табличка с частью карты лабиринта, Сосредоточие Пространства, золотая подвеска Императорского ранга, единственная способность которой позволяла женщинам выглядеть ещё красивее, и необычное кольцо.
        [Кольцо Гостя Императорского Дворца]
        Ранг: Императорский
        Качество: пиковое
        Особенность: позволяет переместиться к ближайшему массиву переноса внутри Императорского Дворца Бельтейза. Осталось [2] заряда.
        «Опять упоминание императорского дворца. Но почему? Мы ведь внутри Бесконечного Лабиринта, разве нет? - промелькнуло у Кая в голове. - Или… неужели Бесконечный Лабиринт это и есть императорский дворец, который по какой-то причине стал таким? Тогда бы это объяснило нахождение здесь библиотеки и комнаты с Тенью, которая считает, что находиться во дворце».
        Убедившись, что ничего ценного в комнате больше не осталось, Кай сформировал Технику Тысячи Морозных Дверей. Вот только ничего не произошло. Плетение активировалось, однако никакого портала не появилось. А такое могло произойти только в одном случае - в радиусе двухсот километров не было ни одного ледяного кристалла-маяка.
        Резко посмотрев вверх, Кай на секунду замер.
        Никакого лабиринта там уже не было - лишь одна пустота и далёкие, определённо фальшивые, звёзды.
        «Плохо… - спокойно подумал Кай, а затем перевёл взгляд вниз. С каждой секундой он становился всё ближе к тёмной области искажённого пространства, которая даже сквозь Холод Пустоты вызывала у парня непонятное и едва ощутимое чувство тревоги. - Надеюсь, кольцо сработает».
        Вернув из Хранилища найденную вещицу и надев её, Кай быстро наложил на артефакт свою метку воли, а затем влил в него энергию и попытался активировать. Мгновенье спустя он исчез.

* * *
        Проход пропал, а простая на вид деревянная дверь осталась лежать на полу вместе с шаром необычного льда.
        Внезапно пространство сильно исказилось, и в коридоре появился высокий мужчина. Он резко взмахнул мечом, тем самым сбросив с лезвия чужую кровь, после чего убрал оружие.
        Присев, он без опаски взял ледяную сферу в руку и стал разглядывать её.
        - Интересно… Маяк… И знакомый лёд. Значит, я уже близко, - произнёс мужчина.
        Медленно поднявшись, он ещё раз посмотрел на ледяной шар и кивнул. В тот же миг пространство снова исказилось, а воин исчез.

* * *
        Чуть менее тысячи Заклинателей Двух и Трёх Звёзд сошлись в огромной битве - все против всех. Здесь они кромсали друг друга, протыкали, сжигали, топили, разбивали головы, взрывали и делали многое другое, однако умирать никто не спешил. Попавшие в Оружейную воины почему-то не погибали даже в тех случаях, когда им отрывало голову, а также не испытывали недостатка энергии или духовной выносливости, даже когда их накрывала жуткая слабость и духовная боль от истощения.
        И среди тех, кто оказался заперт в этой клетке, находился также и Феликс. Парню приходилось не просто. Он не был настолько же сильным, как Шакс или Лилия, поэтому доминировать в этой битве никак не мог. Но всё же он не сдавался. За минувшие пять минут ему отрубили правую руку, полностью лишили зрения, сломали немало костей и повредили множество внутренностей. Из его спины до сих пор торчал чей-то меч. Но так или иначе, парень продолжал биться столь остервенело и самозабвенно, будто от этой битвы полностью зависела судьба его глубокоуважаемого Старшего, коего он ценил даже больше, чем собственную жизнь.
        - НУ ЖЕ, ДАВАЙТЕ! ВАС УЖЕ НА ПЯТУЮ ЧАСТЬ МЕНЬШЕ! ДОБИВАЙТЕ ОСТАВШИХСЯ, ЕСЛИ ХОТИТЕ ПЕРЕСТАТЬ БЫТЬ ТАКИМ ДЕРЬМОМ! - тем временем задорно кричала старуха, парящая у потолка. - МНЕ НУЖЕН ТОЛЬКО ОДИН!
        Как и в случае со встреченной Каем девушкой, это тоже была Тень. Но не безумная, а обладающая полноценным разумом. Именно она различными способами заманила в своё обиталище - Оружейную, всех этих воинов. И старуха специально выбрала Заклинателей Двух и Трёх Звёзд, поскольку ей нужен был «чистый» боец, как она любила говорить. То есть тот, кто в отличие от гениев более крупного калибра ещё только погружался в настоящие боевые искусства, но при этом всё же не был посредственностью.
        Когда-то давным-давно эта старуха остановилась В Шаге от Божественности, после чего всю оставшуюся жизнь посвятила оттачиванию своих навыков владения оружием. Она путешествовала по различным регионам срединных миров, сталкивалась с сотнями могущественных мастеров, зверей и духов, десятки тысяч лет тренировалась, ища всё более сложные испытания. В конце концов она достигла начала уровня Совершенствующего аж на трёх Путях: Мече, Копье и Кулаке, а также развила мощь своей концепции Инь до низкого качества Божественного ранга. После этого старуха вернулась в родной Бельтейз, где сразу же заслуженно оказалась на вершине общества империи, получив статус, деньги и власть. Однако прославилась она не благодаря своим потрясающим навыкам, а из-за неимоверной гордыни.
        Тысячи лет к ней с разных миров приходили толпы гениев, что желали стать её учениками. Однако высокомерная старуха, постоянно кичащаяся своими способностями, никого не брала, лишь высмеивая их талант и навыки. Ей было плевать на мнение общества.
        Однако всё изменилось, когда над империей нависла катастрофа. Осознав, что гибели не избежать, старуха вдруг поняла, какой же была дурой. Ведь она всю жизнь потратила на оттачивание своих навыков, которые в итоге бесследно исчезнут.
        Она стала сильно сожалеть, что так и не передала никому весь свой опыт, поэтому фактически сознательно породила Тень. И вот сейчас эта Тень и желала найти достойного кандидата. Она устроила битву и с помощью силы лабиринта сделала всех воинов в Оружейной относительно бессмертными.
        Именно поэтому даже с остановившимся сердцем Феликс мог продолжать сражаться. Его тело пылало от боли. Он испытывал такую слабость, какую и сравнить не мог ни с чем. Но при этом он не останавливался. Желание измениться… стать сильнее и не отставать от Старшего мотивировало его настолько, что он без проблем игнорировал кошмарные мучения и безумную тяжесть усталости.
        Впрочем, естественно, Феликс всё понимал. Он хоть и лишился зрения, но духовным восприятием продолжал замечать, что врагов вокруг становится всё меньше и меньше. Больше половины от первоначального числа Заклинателей уже лежали на полу и не шевелились. Казалось бы, здесь они бессмертны, вот только у всего есть свои ограничения. И в этой битве они тоже были. Ибо стоило только пожелать всё прекратить, как воин тут же умирал. Таким образом, единственный способ победить в этой битве - это не сдаваться. Лишь продолжая сражаться, как бы ни было тяжело, Феликс мог достичь вершины. Всё зависело от его силы воли.

* * *
        Телепортация прошла успешно. Кай вовремя покинул ту странную комнату, грозящую попасть в жуткую аномальную зону, напоминающую своими характеристиками чёрную дыру.
        Оглядевшись, он увидел под собой огромный круг, покрытый завораживающими взгляд узорами. Платформа массива переноса находилась возле гладкой белоснежной стены, рядом с которой также был заметен небольшой, соединённый с полом, одноногий столик - терминал управления порталом. К нему-то Кай и подошёл.
        Положив ладонь в специальную выемку, он сконцентрировал ауру и стал вливать в терминал энергию. Вскоре перед ним появились строки системных сообщений.
        Внимание!
        Активирован пространственный узел 47B [Императорского Дворца Бельтейз].
        Пользователь не опознан. Перемещение по дворцу заблокировано.
        Оставайтесь на месте! Передан сигнал ближайшему посту охраны дворца.
        Приблизительное время прибытия охраны: невозможно рассчитать…
        Гвардейцы не обнаружены во дворце…
        Передан сигнал тревоги высшему военному командованию империи…
        Активация защитных и боевых массивов…
        Оставайтесь на месте!
        …
        Сигнал тревоги отменён…
        Связь с [Императорским Дворцом Бельтейз] отсутствует…
        Доступ к пространственному узлу 47B
        [Императорского Дворца Бельтейз] разрешён.
        Точек перемещения: [1]
        Требуется ручная активация!
        Дополнительные сведенья: «Если хочешь выбраться, используй подсказки…»
        «И что это значит? Так мы всё же во дворце императора, или нет, раз связь с ним отсутствует? Что вообще здесь произошло?.. - задумался Кай, убрав руку. - И что ещё за подсказки? Хм… похоже, придётся задержаться».
        Следом он достал полученную после победы над Тенью глиняную табличку. И к счастью, это оказалась часть карты именно той области, в которую попал Кай. Изучив её, он обнаружил здесь единственное интересное место - Кузню, когда в итоге и решил отправиться.
        Обернувшись, парень вдруг замер. Его взгляду открылась жуткая картина. На широких ступенях, которые вели к платформе телепортации, в лужах крови лежали десятки скелетов. Кай тут же отметил, что в духовном плане ни кости, ни алая жидкость никак не ощущаются, будто они и вовсе ненастоящие.
        «Ещё одна странность», - спокойно переступая через скелеты, подумал он.
        Быстро спустившись, Кай на всякий случай активировал Технику Скрытого Измерения, после чего направился к одному из десяти доступных коридоров. Идеально помня карту, и сверяясь с ней время от времени, дабы случайно не встретиться с другими воинами, Кай менее чем за два часа добрался Кузни. Можно было бы и быстрее, но наличие в лабиринте ловушек и различных существ не позволяло двигаться с максимальной скоростью.
        Оказавшись в центре крупного перепутья, Кая посмотрел себе под ноги. На полу в виде мозаики находилась картина огромного молота, расположившегося на фоне солнца.
        [Императорская Кузня Бельтейз]
        Для получения доступа необходимо пойти испытание.
        Желаете начать прохождение индивидуального испытания?
        Да/Нет
        «Как и с библиотекой», - подумал Кай, после чего дал своё согласие.
        Принято…
        Подготовка индивидуального испытания для Заклинателя пиковой стадии, Кая Арнхарда…
        Продолжайте в течение десяти секунд насыщать мозаику своей энергией.
        Выпустив Ки из ног, Кай стал следить за обратным отсчётом. В этот момент он ещё не знал, что вдоль одного из коридоров тоннеля к нему на огромной скорости несётся некий воин. Однако интуиция всё же успела предупредить его о надвигающейся опасности в последний миг. На одних лишь рефлексах Каю удалось вовремя активировать один из добытых в лабиринте защитных пиковых артефактов Императорского ранга. Увы, но даже этого оказалось мало.
        Промелькнувшее будто вспышка молнии копьё пробило защиту Кая, а затем оторвало ему всю нижнюю часть тела. Отлетевшие в сторону ноги и таз парня моментально расплавились и превратились в дурнопахнущую мерзкую субстанцию. Такой их сделали молнии и яд, попавшие в оторванную плоть. К счастью, ни один из этих элементов не добрался в верхней части тела Кая, благодаря чему он всё ещё оставался жив.
        Секунду спустя из тьмы одного из коридоров в рывке вырвалась фигура знакомого Каю Священного Лорда. Это был Акио Зедол - старший брат Тирвина и ныне Седьмой Сын Ниагалы.
        В прошлом Кай уже встречал Акио возле руин Облачной Обители, и тогда Священный Лорд так и не смог убить парня. Теперь же сдерживаться он не собирался. Вот почему в брошенное ранее копьё он вложил даже силы божественных частиц, благодаря которым и пробил барьер пикового качества Императорского ранга.
        Снова сформировав в руке грозную технику из Сферы Копья, Сферы Ядов и Сферы Молний, жаждущий отомстить за брата Акио без раздумий метнул ей в цель. Он думал, что теперь-то добьёт Кая, но на пути этой атаки вдруг появилось множество барьеров, в которых она и застряла. Кай активировал все свои защитные артефакты.
        Глядя на это, Акио Зедол, ничуть не сомневаясь, впустил в себя всю мощь божественных частиц, а затем разом высвободил максимум силы в виде беспрерывного потока сильнейших техник. Защита Кая стала таять на глазах. Священный Лорд оскалился. Мысленно он уже праздновал победу, вот только Акио ещё не знал, что даже после потери нижней части тела Кай так и не перестал насыщать мозаику энергией. И обратный отсчёт наконец-то закончился. В тот же миг парень исчез.

* * *
        - Где я? - вырвался из горла Кая неожиданно высокий голос.
        Парень очнулся на кровати в небольшой комнатушке, где повсюду витал запах сушёных трав. Его тело казалось необычно слабым, однако ноги снова были при нём.
        Вдруг он услышал шаги - кто-то приближался. Вскоре открылась дверь, и внутрь вошла пара людей: симпатичная девушка с каштановыми волосами и крепкий седой старик. Их лица Кай моментально узнал. Ведь это была его сестра Улия и старик Джонго.
        Биение сердца парня вдруг резко участилось, а на его лице невольно появилась улыбка. Он тут же осознал, что никакого Холода Пустоты в его душе больше нет. Как и нет ступени Заклинателя, силы элементов Меча и Пространства, знания концепций и мощного тела.
        Кай снова оказался тем самым пятнадцатилетним мальчишкой, что только год как ступил на путь воина.
        Глава 19. Принятие
        «Улия?! Джонго?! - не мог поверить своим глазам Кай, у которого вдруг защемило в груди. - Почему… почему я снова здесь? И почему не могу вспомнить, что делал перед этим? Я был на Бельтейзе… Нет… Какой ещё Бельтейз? Последнее, что могу вспомнить, это… это как катится отрубленная голова старика», - промелькнула в его голове эта сцена, отчего внутри у парня всё резко похолодело.
        - Что с тобой? - поинтересовался приблизившийся к кровати лекарь.
        «Но это точно не всё… Я помню, а точнее - знаю, что успел пройти немалый путь, и даже стал Истинным Мастером. Все мои техники, навыки боя, опыт контроля энергии и многое другое - все эти знания есть. Но вот при этом никаких конкретных воспоминаний нет… Будто кто-то всё забрал… Единственное, в чём я почему-то точно уверен - это некое испытание. Но сон ли это, или я действительно очутился в прошлом? Существует ли сила, способная на такое?..»
        - Наглый мальчишка! А теперь ты игнорировать меня будешь? - Джонго вдруг схватил Кая за ухо.
        Взгляды двух воинов встретились, и старик внезапно вздрогнул, отпустив парня. Он никак не ожидал увидеть в глазах внука столь жуткую и буквально подавляющую его дух непоколебимую волю, коей там ещё вчера не было. Это был взгляд закалённого тысячами смертельных битв могущественного мастера, но никак не мальчишки, что всего лишь год назад ступил на путь развития.
        Кай моргнул, и наваждение тут же исчезло. Джонго больше не замечал ничего необычного во взгляде внука, ибо тот сознательно скрыл мощь своей воли. Ведь не считая знаний, только она осталась при нём.
        «Показалось? У меня аж руки вспотели… Что это было?» - не мог взять в толк старый лекарь.
        - Доброе утро, - усмехнулся Кай, осмотрев лица близких ему людей. - Я просто задумался о сегодняшнем дне, - как ни в чём не бывало ответил он.
        - Доброе… Мне кажется, или в тебе что-то серьёзно поменялось за эту ночь?.. - не осталась в стороне Улия, задумчиво склонив голову набок.
        - Да? - изобразил Кай недоумение. - И что?
        - Сама не знаю… Наверное, мне просто показалось.
        - Ясно, - наконец поднялся он.
        Встав с кровати, Кай потянулся и стал прислушиваться к своему телу.
        «Как же это неприятно… чувствовать себя таким слабым».
        - Так… а вы чего хотели-то? - посмотрел парень на Улию и Джонго.
        Дёрнув головой, будто выбрасывая мысли о случившемся, старик поднял взгляд на внука.
        - Ты ведь, небось, снова допоздна тренировался? Ну вот мы и решили не дать тебе проспать. Ты ведь не забыл, какой сегодня день? - с неприкрытым раздражением спросил он.
        - Нет, не забыл. И поэтому я хочу вам кое-что сказать. Я передумал. Я не буду участвовать в турнире Кальтии, - шокировал Кай старика и сестру.
        - Ты ведь не шутишь? - нахмурился Джонго.
        - Нет, не шучу. Я правда решил не участвовать.
        На лице старика внезапно появилась улыбка.
        - Ну наконец-то ты решил прислушаться к моим советам, мальчишка, - радостно произнёс он. - А я уже думал, как бы мне сейчас тебя отговорить.
        - Но дедушка! - вдруг воскликнула Улия. - Кай! - перевела она взгляд на брата. - У тебя же такой потенциал. Мне доводилось наблюдать за другими воинами в городе, и ты намного лучше их! Поэтому на турнире у тебя есть все шансы дойти до призовых мест! Почему ты передумал?
        - Дурёха! - рыкнул Джонго на внучку. - Да что ты можешь понимать? С кем ты его сравниваешь? Со слабаками стражниками? А про аристократов и гениев из других регионов ты не думаешь? А про то, что на этом турнире не будет ограничений и встретятся воины Закалки Тела всех уровней, ты подумала? Да Кая там просто покалечат и выбросят! Этого ты желаешь своему брату? - лукавил старик. Он видел способности Кая, поэтому прекрасно понимал, что тот сейчас необъяснимо силён, и у него есть все шансы получить хоть какую-то награду в турнире. Вот только он до сих пор не желал, чтобы парень занимался боевыми искусствами, поэтому и был рад его новому решению. - Тем более не забывай, что никакой справедливости на этом турнире не будет. В первую очередь он создан для аристократов, поэтому простолюдинам дорогу никто не даст. Если появится кто-то перспективный, то они либо подлыми методами постараются вывести его из игры, либо будут угрожать и давить своим статусом! Или, считаешь, семьи будут готовы делиться ресурсами и артефактами с кем-то не из их круга? - решил старик преувеличить.
        - Но ты ведь второй по силе воин в городе! - резко возразила Улия. - А Кай… как Ушан, уже был представлен людям из семьи Сувон как твой ученик. Так кто тогда решится пойти против него?!
        - Ты слишком наивна, дорогая, - взял Джонго за плечи внучку, у которой уже начали наворачиваться слёзы на глазах. - Я всего один, и я уже стар. Не сегодня, так через много лет Каю припомнят наглость, если он посмеет победить у аристократов. Ну а приглашать его к себе под крыло другие семьи не рискнут, ведь Йони всё ещё таят на меня обиду, что распространяется и на ученика. Поэтому я и был против его участия. И я очень рад, что ты передумал, - повернулся лекарь к парню.
        Кай кивнул, а затем, неожиданно для них, обнял сестру и старика.
        «Может, это и правда сон или иллюзия, а, может, я действительно оказался в прошлом. Но так или иначе, подтвердить или опровергнуть ни то ни другое я не могу. Здесь всё, как я помню. Улия и старик ведут себя так же, как я помню, и я даже вижу их Искры с оболочками души. А поэтому, пока не разберусь в сути этого странного испытания, мне не остаётся ничего, кроме как воспринимать всё вокруг за реальность… И раз так, то я просто обязан всё исправить. Джонго не умрёт из-за моей глупости», - сжимая кулаки, твёрдо решил он.

* * *
        Взмах. Свист меча. Удар. Вспышка далёкой молнии.
        Всё повторилось.
        Кай не участвовал в отборочном туре и не провоцировал Эрнста - брата Патриарха семьи Йони, - но за ним всё равно пришли. Только на этот раз всё началось не с головорезов Кияна и его самого, а сразу с главы их семейства, городской стражи, представителя мэрии и Гелиоса Бейвека.
        И снова он смотрел на то, как катится отрубленная голова старика Джонго, решившего пожертвовать собой ради спасения внука.
        «Почему?.. Почему это происходит опять? - мысленно вопрошал подавляемый аурой Гелиоса Кай, испытывая жуткую боль. Не физическую и не духовную. Это была совершенно иная и гораздо более глубокая боль… - Мне дали шанс, но я ничего не смог изменить. Если бы я только знал всё заранее…»
        Внезапно всё остановилось. Все звуки пропали. Перестали дуть ветер и мелькать молнии. Капли дождя застыли прямо в воздухе, а воины вокруг более не шевелились. И не успел Кай даже осмыслить происходящее, как время вдруг обратилось вспять. Вода собиралась в капли и улетала в небеса, люди двигались задом наперёд, а голова Джонго вернулась на прежнее место. Старик снова был жив.
        Секунду спустя, если так вообще можно было сказать в данном случае, обратный поток времени ускорился. И Кай мог лишь безвольно наблюдать за этим. Его тело действовало само по себе.
        В конце концов всё вернулось к тому самому моменту - моменту его пробуждения. Кай снова проснулся на кровати в маленькой комнате, тут же услышав шаги поднимающихся к нему Улии и Джонго.
        «Что это значит? Я вернулся на сутки назад? Почему?.. Нет, сейчас не время думать об этом. Мне дали ещё одну возможность, и я не могу её потерять. Я должен убедить Джонго и Улию покинуть Кальтию. Сегодня же!»
        Кай наконец-то осознал, что в самый первый раз к нему пришли не только из-за проявленной в отборочном туре наглости, но ещё и из-за раскрытия того факта, что он и есть убийца слуги Йони. А ведь ранее он считал, что тогда его опознали только по той причине, что в бою его маскировка спала. Получается, пришедшие Кияну на помощь Яверт, Эрнст и Шайзан наперёд знали, за кем идут. То есть кто-то всё-таки опознал в Ушане Кая - внука Джонго.
        Парню понадобилось около двух часов, чтобы всё же убедить упёртого старика уйти из города. Следом на сборы ушёл ещё час, после чего Кай, Улия и Джонго постарались максимально незаметно покинуть Кальтию.
        Купив пару крепких лошадей, они во весь опор поскакали на юг, где находился ближайший безопасный проход между регионами. К несчастью, из-за объявленного в Кальтии турнира, что привлёк толпы людей, на границе их троице пришлось простоять целых три с половиной часа.
        - Наконец-то регион Кальтии позади, - пробормотал Кай спустя ещё несколько часов езды, после чего принялся будить сидящую позади него Улию, уснувшую от усталости.
        - …Что это за город? - через пару минут поинтересовалась она, глядя на небольшие ворота, к которым приближалась их троица.
        - Датрамас, - ответил Джонго. - Это один из пяти городов региона Умры. Как и остальные, исключая саму Умру, он довольно мелкий. Здесь едва сорок тысяч жителей наберётся. Да и регион сам поменьше Кальтии будет. Тут располагается всего одна семья аристократов, отчего в регионе очень крепка власть имперских чиновников.
        - Думаю, можно здесь остановиться, - кивнул Кай. - Мы уже почти весь день в пути. Скоро будет темнеть, так что пора бы отдохнуть. Да и лошади устали.
        Пройдя пост городской охраны и выведав, где в городе можно с удобством остановиться на ночь, Кай, Джонго и Улия въехали в Датрамас. Вскоре они заселились в гостиницу, где неожиданно встретили целую группу знакомых лиц.
        - Уважаемый Джонго, какая неожиданная и приятная встреча! - поклонился глава каравана, принадлежащего семьи Сувон, что как раз возвращался в Кальтию после полугодичного путешествия по империи.
        - Дайон, я тоже рад тебя видеть, - сухо улыбнулся старик.
        - Вы с учеником и даже внучкой, - заметил мужчина, достигший уровня Открытия Акупунктурных Точек. - Неужели в Кальтии что-то случилось, и вам пришлось уехать?
        - Нет, не стоит беспокоиться. Просто я решил, что пора бы наконец проведать могилы предков, что расположены в одном далёком регионе. И вот решил взять Улию и Ушана с собой. Всё-таки я уже довольно стар, и это может быть мой последний шанс побывать в тех местах.
        - Вот как, понимаю-понимаю, - закивал глава каравана и по совместительству один из старейшин семьи Сувон. - Тогда желаю удачи на вашем пути. Надеюсь, вы успешно доберётесь до нужного места и так же без проблем вернётесь в Кальтию. Кстати, извиняюсь за грубость, но вы же сообщили кому-то из нашей семьи о поездке?
        - Конечно, - кивнул Джонго. - Я и не думал нарушать наш договор, так что перед отъездом отправил письмо старейшине Ливанту.
        - Понятно, благодарю, - улыбнулся Дайон.
        Тем временем в стороне от Джонго и главы каравана семьи Сувон произошёл другой разговор.
        - Улия? - замер шокированный Демиан.
        Он несколько лет старался ухаживать за девушкой, и почти полгода назад решился признаться в своих чувствах, вот только всё равно был отвергнут. Это стало сильным ударом по парню, избавить от хандры которого смогло только удивительное и красочное путешествие по империи. Но вот он снова встретил девушку, о которой только успел позабыть.
        - Привет… Демиан, - замялась Улия, тоже не ожидая встретить здесь его.
        - П-привет… а что вы здесь делаете? - решил спросить парень, а затем вдруг заметил уродливого Ушана позади Улии, отчего едва не скривился.
        - Решили отправиться в путешествие с дедушкой, - кивнула девушка на Джонго.
        - Ясно… - резко подобрался и даже искренне улыбнулся Демиан. - Знаешь, а это даже хорошо, что мы здесь встретились, - вдруг сказал он. После отказа он возненавидел девушку, но снова встретив её, почему-то вмиг забыл об этом чувстве. - В общем, я уже давно хотел извиниться перед тобой за кое-что.
        - О чём ты? - удивилась сестра Кая.
        - Прости, что ничем не помог тебе, а только докучал, когда твой брат пропал в горах, - склонился он. - Мне очень жаль, что тогда вёл себя как дурак… А ведь сейчас он был бы ещё тем красавцем.
        - Красавцем? - удивилась и одновременно напряглась Улия. - Разве ты когда-нибудь видел его?
        - Да, один раз. Это было почти три года назад, когда по пути домой я решил зайти к тебе. Помнишь, мы тогда беседовали у ворот вашего дома? Ну и я вдруг заметил выглядывающего из-за забора мальца, который, как только заметил мой взгляд, резко исчез. Застеснялся, наверное… Ну а как ты сама знаешь, память на лица у меня отменная. Поэтому я уверен, что он точно вырос бы красавцем уровня аристократов!
        «Вот оно что, - стоя неподалёку от сестры, подслушал её разговор Кай. - Он знал. Он знал меня в лицо, о чём Улия и не догадывалась. Теперь понятно, как Йони поняли, что убийца их слуги - это внук Джонго. В прошлые разы Йони приходили к нам не раньше полудня завтрашнего дня, а к этому моменту караван семьи Сувон уже точно вернётся в Кальтию. Всё сходится. Стоит ли в таком случае мне избавиться от этого Демиана? Но его воля… я отчётливо ощутил его ненависть к Улии, когда он только увидел её. Однако стоило им только начать разговор, как его гнев полностью исчез. Неужели он снова влюбился? Такой простак… Но пойдёт ли после этого он доносить на брата любимой девушки? Не думаю, но шанс всё же есть. Но и убить его сейчас будет непросто. Вокруг куча людей… Дождаться удачного момента? Однако могу ли я так поступить? В этот момент времени Демиан ещё ничего плохого мне не сделал. Тем более, Улия хоть и отвергла его, но она явно видит в нём друга… Нет, должен быть другой выход. Да и мы уже покинули Кальтию. Смысла возвращаться я не вижу. Что ж, в таком случае мне не остаётся ничего, кроме как заставить его
дать клятву не передавать информацию обо мне. Это меньшее из зол, и ради нашей безопасности я готов пойти на это».
        Тем же вечером Кай воплотил задуманное. Он дождался, когда Демиан отправится к себе в комнату, а затем через окно под покровом Техники Скрытого Измерения незаметно влез к нему. Дальше дело оставалось за малым: угрозами заставить парня дать клятву молчать о том, что это Кай на плакатах розыска, а также о самой их встрече в комнате Демиана. К счастью, Кай хоть и не помнил откуда, но про существование системных клятв он всё же знал, что и позволило ему всё провернуть. Иначе пришлось бы искать свиток духовного контракта, что за такое короткое время в небольшом городе было попросту невозможно сделать.
        После полуночи караван семьи Сувон покинул город, отправившись Кальтию в такое время, чтобы без суеты пройти границу регионов. С такой охраной за свою безопасность они могли не волноваться. Ну а где-то в четыре часа утра из Датрамаса уехали и Кай со стариком Джонго и Улией. Сперва они собирались добраться до Умры - главного города региона, что располагался у восточной границы рядом с дикими землями, и уже там найти караван к столице империи. Кай всё же сумел убедить старика покинуть Кальтию навсегда. Что же касалось контракта старого лекаря с семьёй Сувон, то официальную его часть он мог разорвать в любом крупном городе у специальных чиновников, выплатив при этом относительно небольшую сумму неустойки. А как только Джонго вышлет аристократам эти деньги, незримые цепи духовного контракта тут же спадут с его души. К счастью, благодаря своей силе старику с самого начала удалось выбить у Сувон максимально комфортные условия договора.
        - Я хочу есть, - вдруг проворчал старый лекарь спустя всего час езды.
        - У тебя ещё должно быть достаточно вяленого мяса, - ответил Кай. - Ну и ты мог бы нормально позавтракать в городе, перед тем как мы выехали.
        - Иди ты в задницу со своим вяленым мясом! Я почти весь вчерашний день его ел! А завтрак… да ты видел какие там цены?! Я за те помои не готов платить столько! - сплюнул старик. - Скоро будет распутье. Если свернём на юг, то попадём в крупное поселение. Не город, конечно, но и не деревня какая-то. Там и отдохнём. Это решение не обсуждается!.. Надеюсь, еда там поприличней будет…
        В ответ парень лишь улыбнулся. В прошлом его немного раздражало, что Джонго вечно ворчал и почти никогда не показывал своих настоящих чувств, однако сейчас Кай был только рад слушать всё это его недовольство. Он был счастлив просто видеть старика живым.
        - Хорошо, - пожал парень плечами.
        А через несколько минут на горизонте внезапно появилась группа из тридцати воинов, что ехали им навстречу. Двадцать из них находились на последних уровнях Закалки Тела, семеро - на Закалке Разума, а ещё трое достигли ступени Закалки Души. Из последних двое были на уровне Открытие Акупунктурных Точек, а ещё один на уровне Создания Источника. Все воины имели схожее тёмно-синее снаряжение, на которое суммарно было потрачено едва ли не целое состояние.
        Спокойно продвигаясь по дороге, элитный отряд воинов внезапно стал замедляться, перекрывая Каю, Джонго и Улии путь.
        - В чём дело? - нахмурился Джонго, останавливая коня.
        Ближайший воин, который, как и старый лекарь, находился на пике ступени Закалки Души, вдруг снял шлем.
        - Меня зовут Голай Лаос, - представился гладковыбритый мужчина за сорок. - Я глава семьи Лаос. Несколько дней назад в этой области, которая является частью моих владений, было совершено разбойное нападение на карету моей дочери. Ей едва удалось спастись, но много сильных воинов погибли в той схватке. И вы двое, - указал он на Кая и Джонго, - как раз подходите под описание некоторых из тех разбойников. Поэтому прошу не сопротивляться. Вы должны проехать с нами в поместье моей семьи неподалёку отсюда. Там мы проведём опознание.
        - Отказываюсь, - поморщился Джонго. - Я старый лекарь, только вчера приехавший в ваш регион из Кальтии. Вот мои документы с границы, - достал он бумаги. - Со мной же приехал ученик и внучка.
        - Вы меня не поняли. Я не прошу поехать со мной - я приказываю!
        - Покажите хотя бы плакаты разыскиваемых. Вы ведь явно должны по чём-нибудь ориентироваться, правильно?
        - Тц, - скривился Голай, пробормотав: - Старая колоша… да как ты надоел… Бейте!
        - Старик! - одновременно с этим выкрикнул Кай, ощутив опасность со стороны воинов и выбросив ладонь вперёд.
        Изучена [Техника Защитного Разлома. Том 1]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое. Прогресс: 100 %.
        Десятки покрытых ядом арбалетных болтов и стрел, а также несколько техник Земного ранга замерли в воздухе прямо перед лошадьми и их наездниками, будто застряв в чём-то крайне густом. Именно такой неполноценный эффект явила Техника Защитного Разлома, которую Каю за несколько секунд разговора пришлось мысленно разделить на семь томов, а затем и вовсе использовать первый том всего лишь на низком качестве Серебряного ранга. К сожалению, без знания законов Пути Пространства сделать более мощную технику он не мог. Обычно даже для необходимого низкого качества требовалось умение трансформировать энергию в нужный вид. Вот только энергии пространства в принципе не существовало в природе, так что её Каю пришлось заменить своим отличным пониманием принципов работы этого элемента.
        «Минус одна десятая энергии… Но как я и думал. Их глаза действительно с самого начала изучали намеренье атаковать нас. Если бы не моя воля, то вряд ли бы успел среагировать так рано… Но почему они решили напасть на нас? В словах Голая не было ни капли правды. Не было никакого нападения на его дочь. Так почему же?..» - не понимал он.
        Тем временем десятки взглядов шокированных воинов резко скрестились на парне. Некоторые из них продолжали атаковать, но невидимая стена легко всё останавливала.
        Изучена [Техника Нерушимого Куба. Том 1]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое. Прогресс: 100 %.
        Схватив Улию и тут же вместе с ней спрыгнув с лошади, Кай моментально заковал её в лёд, дабы защитить. Увы, сейчас он не владел Холодом Пустоты, поэтому пришлось адаптировать технику аж до низкого качества Серебряного ранга. В итоге своим плетением он сотворил пустой внутри куб, пускай и из обычного, но при этом очень стойкого льда. Внутри девушке не грозило ни переохлаждение, ни атаки слабее Серебряного ранга. Впрочем, всё же существовал шанс, что множеством более слабых ударов враги всё-таки разобьют эту защиту. Но Кай не собирался давать им даже шанса на это.
        - Дай мне Меч Водной Глади! - крикнул он старику. - Займись Закалками Души! Я возьму остальных!
        Джонго на миг замешкался, изумившись тому, что Кай знает о том клинке и что он вообще вытворяет, но в итоге всё же бросил парню оружие.
        Поймав, артефакт, который вообще сейчас едва мог поднять, Кай чуть не упал. Однако уже спустя миг он спокойно держал этот тяжёлый меч в правой руке, взяв в левую свой обычный не системный клинок.
        Изучена [Техника Пришествия Владыки Войны. Том 1]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое. Прогресс: 100 %.
        Изучена [Техника Порхающих Крыльев Мечей. Том 1]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое. Прогресс: 100 %.
        Изучена [Техника Тёмных Клинков Небытия. Том 1]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое. Прогресс: 100 %.
        Изучена [Техника Фантомных Шагов. Том 1]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое. Прогресс: 100 %.
        Чтобы усилить себя, Каю пришлось адаптировать первый том Техники Пришествия Владыки Войны, благодаря чему он и мог теперь спокойно удерживать Меч Водной Глади в одной руке. Оставшиеся же три даровали ему скорость движений и силу атак. Что же касалось концепций, которые по идее тоже должны были быть там, то те части плетения пришлось просто насытить энергией и волей, в которую Кай в виде образов вложил свои знания о Холоде Пустоты, Инь и Ян. И к его радости этого оказалось достаточно, чтобы мощь техник достигла низкого качества Серебряного ранга, а не упала до Земного. Впрочем, без присутствующих там энергии меча или аналогичных этому познаний на Пути Пространства явно ничего бы не вышло.
        Оставалось менее секунды до того, как развеется широченный Защитный Разлом, до сих пор останавливающий атаки воинов семьи Лаос. Кай приготовился к бою, резко посмотрев на Патриарха аристократического семейства. Их взгляды встретились, и мужчина тут же покрылся испариной, ненадолго застыв на месте от страха. Ему едва удалось отвести взгляд.
        Кай добился желаемого. Вся мощь его воли осталась при нём даже после пробуждения в этом слабом теле, однако реализовать её он всё равно почти не мог. Неведомая сила не позволяла Каю выпустить Волю Мастера за пределы плоти, и лишь через зрительный контакт с другими людьми он мог проявлять её. Но всего лишь каплю.
        Впрочем, и этого оказалось достаточно, чтобы обездвижить Патриарха семьи Лаос на пару секунд, что дало Джонго огромное преимущество в момент начала атаки. Сам же Кай в стороне не остался. Он тоже ринулся вперёд, как только окончательно рассеялась Техника Защитного Разлома.
        Собственные движения казались парню безумно медленными, однако для воинов ступени Закалки Тела и даже Закалки Разума он будто превратился в неуловимого призрака. Настолько быстрым его сделала Техника Фантомных Шагов.
        Обладая настоящими семитомниками, Кай стал демонстрировать поистине жуткую силу, находясь всего лишь на уровне Закалки Лёгких. В действительности же это был стандартный уровень могущества для гениев аналогичного развития из многих ближних миров.
        Глава 20. Принятие 2
        Мелькая средь воинов ступени Закалки Тела и Закалки Разума, Кай один за другим лишал противников жизней. Он делал всё, чтобы никто из них не сумел помочь тем троим воинам Закалки Души, с которыми пришлось столкнуться старику Джонго.
        Однако справиться с этим было непросто. Даже используя превосходные техники Серебряного ранга, Кай всё равно не мог игнорировать разницу в ступенях. И если воины Закалки Тела даже всей толпой едва были способны что-то ему противопоставить, то вот уже бойцы Закали Разума представляли определённую опасность для него. Кай хоть и был быстрее них, но вот сладить с собственной скоростью без закалённого мозга и в целом нервной системы ему слабо удавалось.
        «Чёрт! Я ведь могу реагировать ещё быстрее! У тела есть такой потенциал! Так почему? - на пределе возможностей избегая чужих атак, сжимал он зубы. - Ну же! Подчиняйся! Подчинись мне! Слушайся меня ещё лучше, чёртово тело!»
        Воля бурлила внутри Кая, выплёскиваясь из Искры в душу, а затем и в плоть. Парень желал обрести ещё более точный контроль над телом, и, как ни странно, вскоре у него начало получаться. Всего на каплю, конечно, но на столь низком уровне развития даже такой результат был немного ощутим. Каю сразу стало проще двигаться.
        Количество трупов вскоре увеличилось до двух десятков. Кай расправился с большей частью воинов Закалки Тела и несколькими бойцами Закалки Разума. Что же касалось Джонго, то старик уже убил одного из троицы Закалок Души, а самого Голая Лаоса тяжело ранил. Всё шло к тому, что он с внуком скоро победит.
        Внезапно стал доноситься топот множества лошадиных копыт. Кто-то явно спешил сюда.
        Собираясь добить очередного противника, Кай вдруг ощутил опасность со стороны и тут же отскочил.
        - Сверху, старик! - одновременно с этим крикнул он.
        Интуиция не подвела парня. Его с Джонго действительно атаковали нескольким самонаводящимися техниками, от которых они, к счастью, успели защититься. Но это дало Голаю и его воинам время, которым они сразу же воспользовались, отступив на пару десятков метров.
        - Яверт, сукин ты сын! - закричал Патриарх семьи Лаос. - На кого ты меня натравил?! Эти двое едва не перебили весь мой отряд.
        Получив возможность отдышаться, Кай обернулся, наконец увидев прибывших гостей. А ими, собственно, оказались семьдесят пять воинов семьи Йони. Пятьдесят из них находились на ступени Закалки Тела (от Закалки Внутренних Органов до Закалки Мышц), двадцать достигли различных уровней ступени Закалки Разума, а ещё пятеро добрались до ступени Закалки Души. Кай сразу же заметил знакомые лица - главу их семьи Яверта, его младшего брата Эрнста, первого сына Шайзана и второго сына Кияна.
        «Почему? Откуда они здесь? Я же заставил Демиана дать клятву. И даже если бы он сумел её как-то нарушить, то сейчас он только добрался бы до Кальтии. Йони просто физически не должны быть здесь!» - не мог понять Кай.
        - Успокойся, Голай, - хладнокровно произнёс закованный в броню Яверт, спрыгнув с коня. - Ты ведь явно взял с собой не сильнейших бойцов семьи, хотя я тебя предупреждал о силе старика, - пожал он плечами, поскольку ещё не успел увидеть силу Кая. - В любом случае, когда мы закончим, я компенсирую тебе все потери, как и обещал. Так что хватит ныть.
        Голай хотел было ещё что-то сказать, но ему не дали.
        - Что это значит, Яверт? - вмешался Джонго. - Это ты заставил их напасть на нас? Зачем ты здесь?
        Патриарх семьи Йони медленно повернулся к старику, а затем снял шлем.
        - Ты… - скривился он от злости. - Я знал… Знал, что когда-нибудь ты захочешь уехать из Кальтии, поэтому приготовился заранее. Думаешь, я забыл о том, как ты убил моего отца?
        - Я понёс своё наказание, - процедил Джонго.
        - Да мне плевать! - вдруг выкрикнул Яверт. - Я не успокоюсь, пока ты не сдохнешь, тварь! Никогда!.. Ты даже не представляешь, какое же я испытал счастье, узнав, что тебя видели на границе региона! Наконец-то ты рискнул выбраться из-под опеки Сувон и Гелиоса! - оскалился он. - Я так долго ждал этого дня… И сейчас я тебе благородно дам шанс: спокойно сдайся, и тогда твоя внучка и ученик останутся в живых.
        - Не верь ему! - тут же крикнул Кай.
        - Заткнись, сопляк! - дёрнулся мужчина. - Ещё одно слово, и твоя жизнь будет исключена из этого договора!
        - Договора? - спокойно произнёс Джонго. - Ты готов заключить со мной духовный контракт, Яверт?
        - Ещё чего… Я дам тебе слово аристократа, не более.
        - Тогда нам не о чем говорить, - усмехнулся старый лекарь. - Слово членов твоего ублюдочного семейства не стоит даже грамма моего дерьма. Я не верю подонкам из Йони.
        Яверт до хруста сжал кулаки и негромко произнёс:
        - Убейте их.
        Перерыв закончился. Каю и Джонго пришлось вновь окунуться в неравное сражение.

* * *
        Шатаясь и едва шевеля ногами, Кай медленно шёл вперёд. Каждый его шаг сопровождался чавкающим звуком, поскольку вся дорога теперь была покрыта немереным количеством крови и кусками человеческой плоти. Стояла жуткая вонь.
        - П-пожалуйста, стой! Прошу, остановись! Умоляю! Я всего лишь выполнял приказы отца, - скулил лишённый ног и глаза Киян Йони, пытаясь уползти как можно дальше отсюда.
        Сам же Кай на противника даже не смотрел. Его свисающие окровавленные волосы закрывали лицо, а взгляд был направлен вниз. Таща Меч Водной Глади по земле, он продолжал медленно приближаться к Кияну.
        - Стой! Не, не надо! - закричал обессиленный сын Яверта, и тут же затих.
        Лезвие клинка легко вонзилось ему между глаз.
        Пошатнувшись, но всё же удержав равновесие, Кай вытащил оружие и воспользовался им в качестве трости. Следом он поднял свою голову и осмотрелся.
        На дороге лежало более сотни трупов, к которым уже постепенно слетались вороны. У них сегодня намечался пир.
        Повернув голову, Кай наконец нашёл Джонго. Старик лежал в окружении Яверта, Голая и ещё нескольких воинов ступени Закалки Души. Всех их он забрал с собой на тот свет финальным ударом.
        Кай обернулся. Его взгляд упал на покрытый трещинами полупрозрачный куб, внутри которого всё ещё находилась Улия. Плачущая девушка остервенело била кулаками по ледяным стенам и что-то громко кричала. Увы, Кай её уже не слышал.
        «Не зря я вложил столько энергии…» - подумал он.
        Ноги парня подкосились, и он упал на колени. Его тело умирало. Врагов с более высоким развитием оказалось слишком много, а он сам оказался слишком слаб. Кай мог рассчитывать только на превосходные техники, однако этого было недостаточно. В итоге он раз за разом получал всё больше и больше ран. А поскольку его линия крови ещё не была пробуждена, то и никакой сверхсильной регенерацией он сейчас не обладал. Вдобавок для столь активного использования техник приходилось тратить уйму энергии. И хотя Кай постоянно восстанавливал её, вытягивая из воздуха, это всё равно вынуждало его ускоренно расходовать духовную выносливость.
        Из-за этого он в какой-то момент полностью лишился возможности контролировать энергию, даже если использовал для этого всю мощь своей воли. Оболочка Души попросту не была способна на это. Ей требовался отдых. В конечном счёте Каю пришлось потратить всё доступное за раз количество энергии души. Но это лишь отстрочило его гибель, позволив добить оставшихся врагов.
        «Значит, опять…» - подумал он в последний момент, падая лицом в лужу крови.
        Внезапная вспышка, сопровождающаяся оглушительным звоном, вдруг полностью захватила сознание Кая. Он перестал чувствовать боль, усталость и даже самого себя. Но через несколько секунд всё исчезло.
        Парень снова открыл глаза в своей комнате на втором этаже дома Джонго. К нему снова вошёл старик с Улией.
        - Что с тобой? - спросил лекарь, заметив, что юноша никак не реагирует на их появление и просто смотрит в стену.
        Повернувшись к сестре и Джонго, Кай на несколько секунд стал разглядывать их, а затем тепло и с любовью улыбнулся. В его голове будто промелькнуло озарение.
        - Ничего. Странный сон приснился, - в итоге ответил он.
        - О чём? - поинтересовалась Улия.
        - Да вот… как раз и пытался вспомнить. Но не вышло, - слукавил парень.
        После этого вновь состоялся его разговор с Джонго о турнире. И на этот раз он не стал отказываться от участия или даже просить их уехать из Кальтии. Кай твёрдо ответил, что отправиться на отборочный тур.
        Так оно и случилось. Позавтракав, он изменил внешность и отправился за город к месту, где уже собирались другие участники турнира не из аристократических семей. Там Кай вёл себя спокойно. Теперь он не наглел и не провоцировал Эрнста, а просто тихонько стоял в стороне. В конечном счёте он всё равно занял первое место, продемонстрировав часть своих навыков.
        На следующий день Кай встал за час до рассвета, и отправился к южным воротам. Там он незаметно применил Технику Скрытого Измерения, ослабленную до Серебряного ранга, после чего дождался прибытия каравана семьи Сувон. Дальше он отыскал Демиана, и когда тот отошёл от остальных, спрятал его внутри Скрытого Измерения. В конце концов отвергнутый Улией парень был вынужден и в этот раз дать клятву молчания.
        Следующие несколько часов Кай провёл дома в саду, спокойно медитируя. Как он и ожидал, никто к ним не пришёл. В этом прошлом Йони так и не узнали о том, что именно он убил их слугу. Ну а поскольку на отборочном туре Кай не злил Эрнста, то и Киян не послал сюда своих головорезов.
        Не считая жуткого ливня с грозами, день закончился спокойно. Это был первый раз, когда Джонго дожил до заката.
        Последующие дни были так же обычными. Кай отправился участвовать на основную часть турнира, где в итоге занял первое место, без сомнений одолев всех аристократов. Против воинов ступени Закалки Тела ему не пришлось использовать даже пятую часть всех способностей, однако продемонстрированного с лихвой хватило, чтобы поразить всех зрителей. Подобный талант шокировал даже Гелиоса Бейвека - единственного Заклинателя Кальтии и по совместительству главу сильнейшего семейства региона. Он настолько впечатлился, что сразу же предложил Каю присоединиться к семье Бейвек и стать его личным учеником.
        Отказывать Кай не стал, изъявив лишь два требования. Во-первых, он попросил Гелиоса взять под свою опеку и его сестру со стариком Джонго. После недолгих раздумий Заклинатель согласился на это прямо на арене, игнорируя в то же время любые высказывания Йони о том, что он якобы нарушает нейтралитет, беря под своё крыло убийцу их бывшего Патриарха. Впрочем, упёртый и горделивый лекарь всё равно отказался присоединяться к семейству Бейвек. Но вот внучке наказал не отказываться от предложения, так как тоже желал защитить её.
        Во-вторых же, Кай сказал, что продолжит жить в лечебнице Джонго. С неохотой, но Гелиос согласился и на это требование.
        Естественно, затем Каю пришлось подписать духовный контракт, однако это не было проблемой. Он не видел в этом ограничения своей свободы, потому что знал, что его душа обладает особой защитой и даже не заметит нарушения условий этого контракта.
        На этом турнир и завершился. Увы, здесь Кай не стал Ивсиму, занявшему второе место, другом. Ибо, кроме силы, ничего необычного, как в первый раз, когда тот наглел перед Эрнстом, Ивсим в Кае не заметил. Ну а поскольку сам мечник будущего не помнил, то тоже не стал налаживать связи. В итоге их пути разошлись.
        Шли месяца. Используя знания Истинного Мастера, Кай повторно проходил путь развития смертного. И хотя у него было не так уж и много ресурсов, он компенсировал всё с помощью своей могущественной воли. Там, где раньше ему для ускорения развития нужны были различные алхимические препараты, теперь хватало просто использовать волю, чтобы душа активней созерцала законы, а тело качественнее развивалось.
        Впрочем, от ресурсов он не отказывался. Кай купил себе отдельное здание в Кальтии, где устроил тайную лабораторию для алхимии. У него всё ещё оставалось огромное количество информации о пилюлях, зельях, эликсирах и настоях, а также о том, как их варить. В конечном счёте к своему шестнадцатилетию Кай уже достиг первого уровня Закалки Разума, освоил шесть из семи законов уровня Слышащего на Пути Меча, три из четырёх на Пути Пространства, а также прикоснулся к Высшему Закону, сумев познать концепцию Инь. Увы, хоть он и знал о существовании Призрачной Татуировки Инь Ян, но при этом понятия не имел, где её можно получить. Поэтому Ян так и осталась ему недоступна. Как и Холод Пустоты, который у него никак не получалось уловить.
        Но даже так успехи Кая были чудовищными по меркам захолустной Империи Алькея. И он осознавал это, так что, чтобы слишком не привлекать внимания, успешно скрывал своё развитие и настоящую силу ото всех, включая Джонго. Даже Гелиос не мог раскрыть правду, потому что его духовного восприятия не хватало для обнаружения действия Техники Снижения Силы.
        Так шло время. Кай усердно тренировался, желая стать Истинным Мастером, чтобы затем никакие Йони не могли угрожать его семье. И всё вроде бы шло отлично, но беда пришла откуда не ждали.
        Почти два года Кай прожил в покое и счастье, пока не пришло известие о гибели императора, а также всех, кто в тот день тоже был на празднике в его дворце. Естественно, новость добралась до Кальтии не сразу, но уже спустя месяц в империи не было места, где люди не слышали бы о смерти монарха. И очевидно, вскоре начались волнения. До народа, а главное - аристократов, наконец начало доходить осознание того факта, что больше нет той могучей силы, объединившей некогда множество разрозненных регионов в одну страну. Нет императорской семьи.
        Стало разгораться пламя гражданской войны, и, конечно же, оно не обошло стороной и Кальтию. Гелиос Бейвек тоже умер во дворце императора, поэтому в регионе больше не было никого, кто сумел бы остановить перемены. Семьи Сувон, Йони и Ниоян стали понемногу давить на резко ослабших Бейвек, шаг за шагом отбирая у них то, что некогда у них же и отобрал Гелиос. В конечном счёте в один из дней прямо в городе началась масштабная кровопролитная битва между всеми четырьмя семьями.
        В ту ночь и погиб Джонго.
        Кай не успел защитить старика от решившихся на месть Йони. Всё вновь повторилось. Другое место, другое время, но те же люди. Тот же круг ненависти.
        Держа окровавленное тело уже мёртвого Джонго у себя на руках, Кай, переступая через десятки трупов, спокойно шёл в сторону своего дома. Если бы душа являлась морем, то в данный момент внутри Кая был бы штиль.
        Путь до лечебницы занял почти десять минут. За это время Кай преодолел множество улиц, но никто так и не напал на него. Никто попросту не видел парня, скрытого техникой.
        Наконец добравшись до нужного места, юноша увидел ярко пылающий дом. Лечебницу охватил пожар, и явно не случайный. Но это Кай не волновало. Как и не волновало то, что он не знал, где сейчас Улия. Он продолжил путь и вошёл в горящее здание.
        Ноги сами направились в комнату старику, и уже спустя десяток шагов Кай был на месте. Положив Джонго на его кровать, он, будучи защищённым техникой, некоторое время понаблюдал за тем, как пламя охватывает тело его неродного, но любимого деда.
        Вскоре стал слышен грохот рушащегося дома, так что Кай был вынужден покинуть его. Выйдя за территорию лечебницы, он поднял взгляд и уставился на звёзд. Несколько секунд парень прислушивался к себе. Вновь в прошлое он отчего-то не возвращался.
        Вдруг ощутив нечто, Кай посмотрел вперёд. В крупной луже перед его домом, оставшейся после вчерашнего дождя, он вместо отражения звёздного неба увидел изображение живого Джонго, рядом с которым стояла Улия. Они оба улыбались.
        - Ты ведь можешь их спасти. Ещё можно вернуться назад и всё исправить, - внезапно раздался знакомый голос из тёмного переулка.
        Кай повернулся на звук, но говорившего так и не увидел.
        - Нужно только пожелать этого, - сказал незнакомец.
        - Зачем ты мне это говоришь? - всё же ответил Кай.
        - Я хочу помочь тебе.
        - Зачем это тебе?
        - Разве есть что-то странное в том, чтобы сочувствовать другим?
        - Выйди на свет. Я хочу увидеть, с кем разговариваю.
        - Это ни к чему, - ответил спрятавшийся во тьме переулка незнакомец.
        - Вот как… - усмехнулся Кай.
        Его меч внезапно взметнулся к небу. Здание поблизости тут же оказалось разрушено, и лунный свет наконец пролился на незнакомца. В переулке Кай увидел…
        Самого себя.
        - Как я и думал, - кивнул Кай.
        - Доволен?
        - Наверное… Но теперь я дам тебе ответ: - вздохнув, мечник прикрыл глаза, - …я не хочу ничего менять. Я не вернусь в прошлое.
        Собеседник вздрогнул.
        - Ты настолько эгоистичен? Неужели ты не желаешь изменить судьбу любимых тебе людей? Или… может… ты ненавидишь их? Джонго… Улия… они для тебя ничего не значат? Ты просто использовал их, дабы удовлетворить свой эгоизм, а теперь готов бросить? Так ты их благодаришь за то счастье, что они тебе подарили? Я прав?! - гневно закричал двойник. - Ты самый низкий, ничтожный, уродливый и мерзкий человек, которого я когда-либо видел! Ты не осознаёшь этого, но именно ты виновен в смерти Джонго и страданиях Улии! Все эти разы у тебя была возможность их спасти, но ты постоянно приводил их к одному и тому же печальному концу! И теперь, когда у тебя есть шанс снова всё исправить, ты отказываешься?! СКАЖИ ХОТЬ ЧТО-НИБУДЬ, КАЙ АРНХАРД!
        Снова открыв глаза, Кай взглянул на собственного двойника. Все слова, сказанные им, должны были вызвать у парня чувство вины и злость на самого себя. Особенно это касалось последней фразы, от которой всё внутри него резко вздрогнуло. Однако…
        Кай неожиданно согнулся, схватившись за живот.
        - А-ха-ха-ха-ха-ха-ха-ха-ха-ха-ха-ха… - послышался его громкий, долгий и искренний смех. - …ха-а-а… ха-а-а… ха-а-а… - в конце концов отдышался он. - Такие речи задвигаешь… А сколько эмоций в них… Такое даже мёртвого бы проняло… - покачал Кай головой. - Но знаешь, я ещё в прошлый раз смирился с гибелью Джонго. Понимаешь… демон?
        Глаза двойника расширились от шока, и он отступил на шаг, снова пытаясь спрятаться во тьме. Вот только теперь он никак не мог избежать лучей света.
        - Невозможно! - выпалил он. - Как, как ты можешь знать?!
        - Ты перенял мой облик и забрал память, но всё же кое-что отобрать не в силах ни ты, ни кто-либо другой. Как и не выйдет скрыть это. А говорю я о ней, - указал Кай на незримую духовную нить, что исходила из его тела и устремлялась в неизвестность. - Связь Искр ничем не разрушить. Ашцилла была права.
        - Нет, нет, нет! - не веря, мотал головой двойник. - Так нельзя! Ты пришёл к принятию не сам! Даже малейшая помощь против правил!
        - Против правил? Я не помню, что бы их кто-то освещал, - хмыкнул Кай. - Но в любом случае, в мире боевых искусств сила - это не только законы, воля, энергия, техники и мощное тело. Деньги, удача, связи, статус, красота и даже друзья - это тоже своего рода сила. Так что плохого в том, что я воспользовался помощью своего друга? - вопросительно развёл он руки в стороны.
        - Ты!.. - сжал кулаки двойник, названный демоном. - Почему ты тогда решил снова вернуться в прошлое, если принял смерть старика ещё в той битве? Зачем ты ждал здесь целых два года?!
        - Ах это… Я должен тебя поблагодарить тебя за это. Я правда принял его смерть и осознал, что не всё и не всегда можно предотвратить. Но знаешь… я просто хотел ещё как можно дольше насладиться этими безмятежными деньками рядом с ним. Поэтому и вернулся.
        - Быть не может… - пошатнулся двойник. - Ты использовал меня? Ха… ха-ха… ха-ха-ха… - растерянно посмеялся он, но вскоре взял себя в руки. - Что за глупости? Ты осознанно всё повторил? Осознанно дал мне усилиться? Какой же ты идиот… А теперь, думаешь, после такого ты сможешь вытеснить меня?
        - О… - наклонил Кай голову вбок. - Конечно.
        Парень моментально появился перед двойником, схватив его ладонью за лицо и подняв руку. Ноги фальшивого Кая оторвались от земли.
        - ПРОСТО ИСЧЕЗНИ… - вырвалась вся мощь воли парня, сконцентрированная всего в двух словах.
        Ладонь Кая сжалась, и двойник моментально взорвался тысячами осколков, будто скульптура из стекла. Его присутствие полностью пропало.
        - Так вот ты какой, внутренний демон, - произнёс следом Кай.
        О внутренних демонах слышали практически все воины, добившиеся более-менее приличных высот в развитии. Однако мало кто знал, что конкретно это такое. Кто-то считал их просто глупыми метафорами речи, кто-то так именовал саморазрушительные привычки, а кто-то даже видел в них проявление содеянных грехов. Но в действительности это было настоящее существо. Оно не обладало Искрой, как и Тени с искусственными духами, но в то же время могло представлять не меньшую опасность.
        Внутренний демон - это духовная сущность-паразит, зарождающаяся прямо внутри оболочки души воина в момент конфликта его воли и действительности. Проще говоря, в случаях непринятия реальности в любой её форме. Будь то гибель близкого человека, поражение в бою, зависть, большая неудача или что-то ещё подобное. А причиной этого являлся тот факт, что, как бы то ни было, оболочка души всё равно есть часть вселенной, у которой, как в случаях с духами, может появиться собственная воля. Ну а вот Искры, откуда и исходит воля самих воинов, частью мироздания не являются, поскольку приходят их мира мёртвых. Отсюда и существование самой возможности конфликта.
        Когда внутренний демон зарождается, он начинает развиваться вместе с душой воина, отчего в какой-то момент становится настолько тяжёлым, что его носитель попросту теряет возможность развиваться дальше. Кроме этого, внутренний демон может становиться сильнее ещё за счёт медленного подавления воли воина, путём искушений. Тот же Зиркс, толстый эльф-надзиратель в шахтах Старкса, яркий тому пример. Он тратил все свои деньги на развлечения, девушек, наркотики, еду и азартные игры, почти полностью забыв о пути развития. Это однозначно говорило о наличии у него внутреннего демона, а, вероятно, даже не одного.
        Но у Зиркса были поверхностные внутренние демона, присутствие которых легко обнаружить по поведению воина. С ними справиться относительно просто: либо переосмыслить причины их появления и принять, на что потребуется немало воли, либо превратить желаемое в действительность, что ослабит демона до предела, и после его будет легко уничтожить. Последним способом как раз желал воспользоваться Злотус Ливарий, который, ужаснувшись силе Кая и провалив месть руками дорганов, решил избавиться от внутреннего демона путём убийства мечника. Так поступить ему подсказал дедушка, снарядив при этом артефактами для путешествия в пустыню Ишар. Однако даже так справиться с заданием у эльфа не вышло…
        К сожалению, кроме поверхностных внутренних демонов, существовали ещё и глубинные - самые опасные. Они могли появиться по тем же причинам, что и поверхностные, но при этом обладали серьёзным преимуществом: их носитель попросту не осознавал своё непринятие реальности, либо же подсознательно отрицал этот факт. В таком случае и о наличие внутреннего демона воин знать банально не мог. Вот почему такая сущность зовётся глубинной или скрытной. Она никак не проявляет себя - не пытается подавить волю носителя, искушая его, а просто растёт по мере его развития. Воин с глубинным внутренним демоном может без проблем стать даже Небесным Монархом, но вот путь дальше ему будет закрыт.
        А страшны же такие паразиты тем, что способны поглощать других внутренних демонов. Так, например, после смерти брата в душе Кая не появился ещё один такой демон, ибо первый полностью поглотил его, став намного сильнее. Так же было и в других случая. Таким образом, обладающий скрытым внутренним демоном человек будет попросту считать, что ничего такого у него нет. Но в конце концов эта самая первая и единственная духовная сущность станет настолько сильной, что в один прекрасный день воин может попросту взять и покончить с собой.
        Справиться же с глубинным внутренним демоном тоже можно двумя способами. Первый аналогичен - попросту уничтожить его своей волей. Вот только проблема в том, что обнаружить такого паразита практически невозможно. Для этого потребуется полностью подчинить себе оболочку души, для чего необходима сила воли, равная божественной. И естественно, бесконечно мал шанс, что вообще способен существовать такой Истинный Мастер.
        Второй же способ более реален, однако всё равно почти невыполним, ибо для его реализации потребуется помощь божества. Только благодаря их силе можно попробовать выманить глубинного внутреннего демона. Для этого нужно будет лишь дать ему возможность быстро и многократно усилиться, оставив носителю только минимальные шансы на сопротивление. И испытание прошлым идеально для этого подходит.
        Сила бесконечного лабиринта превратила духовный мир Кая в иллюзию прошлого, а затем забрала у него там всемогущую власть и воспоминания о будущем. Ему оставили только знание о том, что это некое испытания, чтобы он имел хоть какой-то шанс победить.
        Сутью же испытания является принятие своего прошлого, которое и породило демона. Воину даётся возможность всё исправить, и если он откажется и примет правду, то сможет встретиться с паразитом и сразиться с ним. Если же он поддастся соблазну, то тварь станет только сильнее. И так каждый раз: чем глубже в своих попытках будет заходить испытуемый, тем сложнее ему будет выбраться из ловушки. А поскольку сам воин ничего не знает об этом, то прийти к правильному решению ему будет крайне трудно. По сути, всё зависит от воли случая. Конечно, после определённого количества попыток можно дойти до смирения, но зачастую будет уже слишком поздно. Внутренний демон станет чересчур сильным, чтобы дать вытеснить себя.
        В конце концов испытуемый вообще может достичь идеального результата исправления прошлого, для чего ему и оставляют знания о боевых искусствах, нарочно повышая шанс на такой исход. В случае с Каем это была бы долгая жизнь Джонго, который счастливо умер бы своей смертью в окружении правнуков. Вот только это всё равно иллюзия, и если зайти так далеко, то выбраться воин уже никогда не сможет. На этом его испытание будет завершено. Внутренний демон победит, и вскоре заберёт жизнь носителя.
        Кай не знал, как скоро бы он сумел принять и смириться с фактом гибели Джонго. Если бы не подсказка в виде духовной нити Пакта Душ между ним и Ашциллой, которую он случайно увидел в том бою с десятками воинов семей Йони и Лаос, когда усилил энергетическое зрение до предела, то он мог бы до сих пор блуждать в иллюзиях. Однако, так или иначе, он справился с испытанием. Подсказка позволила ему мысленно дойти до осознания сути испытания и принять прошлое, а следующие два года счастливой жизни рядом с Джонго дали ему возможность окончательно попрощаться с ним. Именно из-за этого в финальном столкновении внутренний демон оказался столь слаб, хотя считал иначе.
        Таким образом, Кай прошёл испытание, наконец оказавшись в Императорской Кузне Бельтейза. Он был здесь один, но Акио Зедол тоже стремился попасть в это место. К счастью, пока что Седьмой Сын Ниагалы находился в совершенно другом пространстве, всё ещё проходя испытание прошлым.
        Прошлым, события которого произошли более чем миллион лет назад…
        Интерлюдия. Начало конца
        БОЛЕЕ ЧЕМ МИЛЛИОН ЛЕТ НАЗАД. НИКРИМ…
        Вытянув короткий клинок в сторону мишени, маленький воин набрал полную грудь морозного зимнего воздуха и сконцентрировался. Секунду спустя из его тела в оружие-проводник влилось некоторое количество энергии и частиц Закона Разрушения Пути Молнии. Там они под воздействием воли юнца быстро сплелись в сложную структуру, образовав настоящую технику.
        На исходе второй секунды он произнёс:
        - Укол Грозы.
        Время будто замедлило свой ход. Клинок засветился, а затем из его конца вырвался длинный и непрерывный луч молнии. Испаряя словно застывшие в воздухе снежинки, что оказались на его пути, он вскоре добрался до цели, пронзив её насквозь. Время вернулось в норму…
        Маленький воин наконец-то выдохнул. Для него луч появился и преодолел целых пятнадцать метров буквально за мгновение, после чего сразу же исчез. На лице парня расцвела улыбка, а затем послышались негромкие аплодисменты. Он обернулся, вложил клинок в ножны и поклонился.
        - Неплохо-неплохо…
        - Так вот чем ты хотел нас удивить.
        - Ты молодчина, Тирвин. Ты наконец-то освоил законы Пути Молнии, - произнесла прекрасная беловолосая девушка, одетая в белоснежное ханьфу с такого же цвета меховым воротником. - Я горжусь тобой.
        С благодарностью взглянув на Гвилл Зедол, его старшую сестру, Тирвин хотел было что-то сказать, но вдруг помрачнел.
        - Освоил… но только один закон… Вот если бы я был бы так же хорош в познании молнии, как в познании металла… - сжал он кулак, который резко покрылся железом. - А так, выходит, что в нашей семьи я худший в этом элементе!
        - Ну что за глупости? Сколько тебе лет? Ты только раскрываешь свой потенциал. У тебя ещё будет возможность догнать и даже перегнать ровесников, - произнёс его брат Акио, который также присутствовал здесь.
        - Согласен, - кивнул наблюдающий за плывущими по небу облаками Натор. - Ещё успеешь освоиться…
        - Ха! Кто бы говорил! Тебе бы стоило в последнюю очередь рот открывать, гений ты наш долбанный! - скривился Тирвин. - На обоим по десять, но ты уже прорвался на первый уровень Закалки Разума, хотя я только заканчиваю Закалку Мышц! А ведь я даже старше тебя на два месяца! И где тут справедливость?! - выкрикнул мальчишка, а затем опустил взгляд и замолк.
        На несколько секунд в саду повисло молчание, и лишь незамерзший ручей всё продолжал шуметь.
        - Тирвин, подойди, - вдруг произнесла Гвилл.
        Захрустел снег под ногами десятилетнего парнишки, и уже через несколько секунд он стоял под навесом у входа в огромный дом, где и находились его брат, сестра и Натор.
        - Что? - поднял он взгляд.
        Внезапно раздался хлопок. Тирвин упал в снег и схватился за резко покрасневшую щёку.
        - За что? - обиженно спросил он, глядя на сестру, что дала ему пощёчину.
        - Это была справедливость, - спокойно ответила Гвилл, а затем протянула руку.
        - Что? Но… В каком смысле? - воспользовавшись помощью, поднялся Тирвин.
        - К сожалению, в силу возраста ты пока что плохо это осознаёшь, поэтому просто запомни, - глядя младшему брату прямо в глаза, серьёзно произнесла девушка. - Нет никакой справедливости. Наш мир жесток. Ты можешь вкладывать в дело все силы, но не добиться никакого результата, когда как кто-то рядом сделает то же самое легко и быстро. Поэтому единственное, что тебе остаётся, это просто не останавливаться и идти к своей цели. Если ты чего-то желаешь, то это не значит, что ты сможешь это получить. Но если ты даже не попытаешься, то шансов точно никаких не будет. Понимаешь?
        - Не совсем… - покрутил юнец головой.
        - Ничего. Просто запомни. Рано или поздно, ты поймёшь, о чём я говорю.
        - А вот и я! - резко открылась дверь позади них, откуда выпрыгнул тепло одетый малец.
        - Словил! - улыбнулся Акио, поймав паренька по имени Аврил.
        - Не-е-ет! Ты сжульничал! - попытался вырваться тот, но затем рассмеялся. - Отпусти! А-ха-ха-ха-ха… Щекотно!
        - Простите, вы уже, наверное, заждались? Нам пришлось задержаться на собрании, - сказал вышедший следом парень.
        Это был невысокий темноволосый подросток с большими серыми глазами и милой внешностью, что был одет в просторный белый халат. Ну а звали его…
        Кирос Эвий Ниагальский.
        Оглядев лица друзей, он улыбнулся. Кроме него, в саду ещё присутствовал его маленький брат Аврил Эвий Ниагальский, его близкий друг Натор Олай Ниагальский, и трое младших детей Зедол: Гвилл, Акио и Тирвин. Их семейство только полтора столетия назад породнилось с ветвью Эвий, став частью Клана Ниагала.
        Киросу сейчас было почти тринадцать с половиной лет, его младшему брату всего семь, а Натору и Тирвину по десять. Что же касалось двойняшек Гвилл и Акио, то им как раз недавно исполнилось по шестнадцать лет.
        - Эй, Кир. Так ты всё же наконец закончил прорыв на уровень Создания Источника! - отвлёкшись от игры с Аврилом, заметил Акио, и тут же получил снежком в голову.
        - Да-а! Теперь ты попался! - радостно закричал семилетний мальчуган.
        Стряхнув снег с головы, Акио грозно, но при этом с улыбкой произнёс:
        - Ох… Ну сейчас я тебя поймаю! От меня не спрячешься!
        - Не-е-е-ет! - задорно закричал убегающий вглубь сада Аврил.
        Акио же, обладающий полной силой воина последнего уровня Закалки Души и готовящийся уже вскоре прорываться к ступени Заклинателя, за мальцом пока не спешил гнаться. Лишь наблюдал за ним при помощи духовного восприятия.
        - Тебе бы подстричься, ну или хотя бы причёску изменить. А то с таким лицом тебя можно и за девчонку принять, - обернувшись, хмыкнул он. - Мальчик-цветочек!
        - Неправда! - надул щёки Кирос.
        - Акио, тебе не стоит быть таким грубым, - покачала головой Гвилл. - Особенно в гостях.
        - Да я ведь шучу! Не обижайся, - усмехнулся её брат, посмотрев на Кироса. - Ладно, пойду малого принесу, а то что-то он слишком энергичный. Из-за нудного собрания, что ли?..
        Не используя техник, Акио резко бросился вслед за Аврилом.
        - А ведь он прав… - прошептал Натор. - Кстати, а что это ты принёс? - посмотрел он на поднос, который держал Кирос.
        - Да вот… - замялся парень, - захватил на кухне, пока шёл к вам. Думал Гвилл угостить. Тут новый сорт чая, а ещё сладости, - посмотрел он на девушку. - Тебе ведь, вроде бы, нравится такое?
        - Всё продолжаешь за сестрой ухаживать? - сощурился Тирвин.
        - Ничего я не продолжаю… - отведя взгляд, пробормотал покрасневший Кирос. - Просто… здесь же холодно… а чай может согреть. Вот я и решил угостить Гвилл… Тем более она любит его…
        - Спасибо, Кир, - взяла девушка поднос, решив помочь парню выйти из неловкого положения. - Я правда люблю и чай, и сладости. Но знаешь… - усмехнулась она, - я ведь единственный Истинный Мастер среди вас. Кому-кому, а мне такой холод никак не навредит… Но всё равно спасибо… М-м-м, какой чудесный запах.
        - Я поймал засранца, - возвращаясь к остальным, произнёс Акио, на плечах которого сидел довольный малец.
        - А выглядит, будто это он тебя поймал, - хмыкнул Натор.
        - Приручил злого братца! - ударил Аврил Акио по голове.
        - Сейчас «злой братец» тебя как стукнет! - спустил он паренька на снег, и тот сразу же спрятался за Киросом, показав при этом язык. - Ладно… - вздохнул Акио. - Так зачем ты нас тут всех собрал? Нет, я, конечно, не против снова отдохнуть с вами, мы ведь уже столько месяцев все не виделись, но ты вроде как говорил, что хочешь сказать что-то важное.
        Гвилл, Тирвин и Натор тоже повернулись к Киросу.
        - Не считая старших, вы будете первыми, кто это увидит, - улыбнулся парень, взглянув на младшего брата. - Покажи. Им можно.
        - Хорошо, - кивнул Аврил, вытянув ладонь.
        - Это…
        - Не может быть!
        - Уже в семь лет?!
        Все присутствующие вмиг ощутили, как слабый поток энергии вырывается из руки Аврила.
        - Он, конечно, ещё не успел освоить Дыхание Силы на том уровне, чтобы бессознательно поддерживать его, но прогресс уже есть. Правда? - посмотрел Кирос на брата.
        - Ага! - глубоко вдохнул малец, втягивая вместе с воздухом и энергию.
        - Как давно он открыл возможность управлять Ки? - тут же спросил Акио.
        - Месяц назад. На очередной подготовительной тренировке. И именно из-за него тогда произошло поспешное собрание старейшин в наших землях.
        - Ты ведь понимаешь, что это значит? Даже лучшие гении Никрима, как ты, Кирос, ещё никогда не пробуждали связь с энергией раньше восьми лет! Но уже в семь… в таком случае у Аврила есть все шансы в будущем побороться за место главы всего клана! Тогда тебе не придётся участвовать в этой глупой войне наследников, если за следующие десять лет Аврил продемонстрирует всем потрясающие результаты развития! А с учётом его начального возраста и наличия достаточного количества ресурсов у ветви Эвий у него точно должно всё получиться!
        - Не стоит слишком торопиться! - поднял ладони Кирос. - Тем более, что глава клана - это ещё не верховный правитель. Ты же знаешь, что всем из тени управляют люди из Земли Бога Айве.
        - Но так или иначе, глава Клана Ниагала - это один из равных им, так что не стоит недооценивать его статус, - добавила Гвилл.
        - Да. Как минимум наши шансы изменить этот чёртов мир станут больше! - радостно сказал Акио. - Ты ведь поможешь нам, Аврил?
        - Конечно! - поднял мальчишка кулак. - Я исполню мечту Кира!
        - Вы всё ещё не бросили эту глупую затею? - нахмурился Натор. - Даже если Аврил сможет когда-нибудь стать главой клана, то даже с такой власть он мало что сможет изменить. Не в нашем обществе.
        - О чём ты? - возмутился Кирос, а вместе с ним и Акио с Гвилл. Только Тирвин плохо понимал, о чём речь. - Ты ведь был с нами тогда, и ты тоже всё видел! Как после такого тебе может быть всё равно? Да, мир воинов жесток, но всё равно… Разве эльфы, гномы, сильфы, дорганы и великаны заслуживают к себе такого отношения? Почему все считают, что это нормально делать их рабами с самого рождения? Я видел, как к ним относятся даже на наших землях, только из-за того, что они принадлежат к другой расе. Мне это противно. В Ойкумене все рождены свободными, но почему кто-то считает, что может отобрать эту свободу только из-за каких-то внешних различий?.. Ты прав, Натор, в нашем обществе сложно будет убедить людей принять другие расы, но хотя бы попытаться стоит. Может, мы и не сможет избавить всех от рабских ошейников, но как минимум части поможем. Хотя бы добьёмся больших прав для других рас, и начало уже будет положено.
        - Думаешь, тебе скажут спасибо? - Натору хоть и было всего десять, но все знали, что он не по годам умён. - Люди этому явно не будут рады. Я вот нелюди… они уже все ненавидят нас. И плевать им, кто конкретно поможет им. Эта ненависть не исчезнет, даже если они все вдруг одновременно станут свободными, а мы перестанем их притеснять и извинимся. Ты разве этого не понимаешь, Кирос? В итоге это рано или поздно приведёт к большому конфликту, за которым последует новая война. И тогда уже не факт, что люди одержат победу… Как думаешь, если тебя сейчас закинуть в бараки к нелюдям, то пожалеют ли они тебя? Посмотрят ли на то, что ты ещё ребёнок? Учтут ли то, что ты хочешь им помочь? Правильный ответ - нет. Они просто разорвут тебя в клочья.
        - Они не… - попытался было возразить Кирос, но ему не дали.
        - Не смогут, ты прав. Ошейники им сразу же причинят такую боль, что они будут выть и рвать свою же плоть, если посмеют хоть на секунду задуматься о нанесении тебе вреда. Понимаешь? Только они - ошейники, а если обобщить - сила клана, ограничивает их о того, чтобы убить нас всех.
        - Натор, я тебя не узнаю, - не мог поверить своим ушам Акио. - Это ведь от тебя мы услышали идею изменения общества. Что заставило тебя передумать?
        - Натор плохой! - выкрикнул Аврил.
        - Это были просто наивные мысли одного дурака, а вы зачем-то восприняли их всерьёз… - отвернулся парень, вновь взглянув на облака. - Просто поймите, что конфликты происходят всегда и везде. И наличие силы лишь усугубляет это. Не то что внутри нашей расы, но даже внутри клана и даже отдельных его ветвей постоянно происходят столкновения! Законы клана не позволяют людям вступать в открытое противостояние, но раз за разом некоторые всё же решаются их нарушить. Понимаете? А что тогда говорить о нелюдях? Мы не просто отличаемся внешностью, как ты сказал, Кир. Людей всегда было и будет больше. Мы попросту быстрее размножаемся, и это одно из наших преимуществ. А ещё, в отличие от них мы способны начать развитие гораздо раньше десяти лет, чему мы все здесь яркий пример. Но с другой стороны, абсолютно все нелюди могут использовать энергию. А ещё у них есть уникальные расовые способности! Думаешь, никто не будет завидовать эльфам, с их в полтора раза большим запасом энергии? Или же вот - сильфы… Буквально недавно Тирвин говорил, что считает свою предрасположенность к элементу молнии ниже, чем у остальных в
его семье. Зато какой-нибудь сильф из племени грозы легко сможет освоить свой первый же закон уже почти сразу после того, как начнёт развитие. Так что же не позволит кому-то такому, как Тирвин, не завидовать ему? Даже малейшего отличия хватит, чтобы появилась ненависть. А уж такие существенные… Всё это я веду к тому, что даже если освободить всех нелюдей и полностью искоренить нынешнюю ненависть, то всё равно нет ничего, что помешало бы появлению новой. Такова наша природа. И таков этот мир.
        - И что же ты предлагаешь? - спросил помрачневший Кирос. - Продолжать держать другие расы в рабстве? Никогда ничего не менять, боясь войны?
        - Думаешь, я знаю? - улыбнулся Натор. - Нет правильного ответа. Даже войну нельзя считать чем-то абсолютно плохим, ведь это «кузница гениев», как любят говорить старшие. Мы можем продолжать держать нелюдей в рабских ошейниках, но это не значит, что так мы будем в полной безопасности. Ты ведь не думаешь, что если никто из клана не решит поменять отношения к ним, то так будет всегда? На нас могут напасть из другого мира. У нелюдей может появиться божественный гений, которого воспитают повстанцы и который затем всем нам отомстит. В конце концов сами люди могут уничтожить себя. Мы же постоянно враждуем. С другой стороны, можно начать понемногу давать нелюдям права и в конечном счёте освободить их. Я не знаю, к какому исходу это приведёт. Это может стать большой ошибкой для людей, а может создать абсолютно новое общество… Впрочем, в последнее я всё же не верю. Но зато я верю в то, что у всего есть конец. И рано или поздно он наступит и для господства нашего клана. Вопрос только в том: сколько осталось до этого момента, и стоит ли рисковать возможностью его приблизить?
        - И что же ты сам планируешь делать? - заговорила Гвилл. - Будешь мешать нам? Доложишь старейшинам? Или просто останешься в стороне?
        - Нет… ну за кого вы меня в конце концов держите? - издал Натор смешок. - Я никогда не был, и вряд ли буду таким идеалистом, как Кирос, но мы ведь друзья в конце концов. Я не останусь в стороне и не буду вам мешать. Если вы действительно готовы бороться за эту идею, то я даже не против помочь. Честно говоря, мне плевать на нелюдей… Как и на людей, впрочем. Меня волнуете только вы, так как больше никого у меня всё равно не осталось, - пожал он плечами.
        - Натор…
        - Но знайте, - поднял он палец, - если я всё же пойму, что ваши действия ведут к скорому концу клана, то мне придётся вам помешать. Как я и сказал, рано или поздно Клан Ниагала станет всего лишь очередным коротким воспоминанием в исторических свитках, поэтому мне плевать на его судьбу. Но вот только… хотя бы свой век я хотел бы дожить мирно и желательно рядом с вами. Я честно люблю эти дни, что мы веселимся и проводим вместе…
        - И всё же, ты ещё ребёнок, - заулыбалась Гвилл.
        - Я сейчас расплачусь, - засмеялся Акио.
        - Да пошли вы! - скрестив руки на груди, вошёл Натор в дом.
        - Правильно, пойдём, - хмыкнул Тирвин. - Пойдём тоже в дом!
        - Да, можно, - осмотрелся Кирос. - Темнеет… Ну и ужин уже должен быть готов.
        Воины стали медленно покидать сад.
        - Как хорошо быть Заклинателем - голод больше никогда не испытываешь, - шагая, прокомментировала Гвилл.
        - О, так ты откажешься от блюд мастера Сансиона? - решил поддеть сестру Акио.
        - Нет конечно! - фыркнула красавица.
        - А я хочу покататься на лыжах! - сказал Аврил.
        - Сперва поедим, а потом можно, - кивнул Кирос.
        - Ура!

* * *
        Проснувшись за час до рассвета, Аврил потянулся и зевнул. Затем он слез с кровати, и, потирая глаза, побрёл в сторону туалета. Справив нужду, он уже собирался было вернуться в мягкую постель, но вдруг вспомнил о том, какой сегодня день.
        - Они сегодня уедут. Нужно найти сестрицу Гвилл, - подумал вслух парень.
        Уже прошла неделя, как Натор и дети семейства Зедол прибыли в личный особняк Кироса, подаренный ему отцом на десятилетие. Это было тихое место вдали от цивилизации - небольшое здание, расположившееся в горах на юге континента. Здесь было минимум слуг, никакой суеты и никаких старших. В общем, идеальное место для отдыха.
        Всё это время друзья проводили вместе, постоянно веселясь. Можно сказать, что за многие месяцы у них впервые выдалась возможность вот так поотдыхать. Но всё же вечно развлекаться они не могли. Каждый из молодых талантов имел свои обязанности, которые нельзя было надолго оставлять.
        Шагая вдоль пустых коридоров, маленький Аврил направлялся в сторону тренировочных комплексов. Всё же Гвилл пока была единственным Истинным Мастером среди них, поэтому, в отличие от смертных воинов, не нуждалась ни в еде, ни в воде, ни даже во сне. Так что пока все спали, девушка отправлялась тренироваться или погружалась в медитацию.
        «Странно… - осматриваясь, подумал малец. - Почему нигде нет искусственных духов? Где все слуги?»
        Решив разобраться в происходящем, любопытный ребёнок направился в место, где постоянно должен был быть мастер Сансион - начальный Элементалист, домоправитель, повар и единственный слуга-человек в этом месте. Остальную же работу в особняке выполняли искусственные духи. Конечно, дешевле было нанять людей или даже купить рабов, но как один из кандидатов на пост главы клана, Кирос мог позволить себе искусственных духов в качестве слуг.
        Что же касалось обороны особняка, то её также должен был обеспечивать Сансион, вместе с духами. Впрочем, им самим ещё никогда не приходилось заниматься подобным, ведь главной защитой этого места в первую очередь была его скрытность, а во вторую - могущественные оборонные массивы.

* * *
        Высокий лысый мужчина кряхтел от боли. Он пытался сделать хоть что-то, но ничего не получалось. Силы были не на его стороне. Будучи полностью скованным тенями, что заставили его повиснуть в воздухе, Сансион мог лишь просто смотреть на врага.
        Тем временем в центре зала спокойно стояла эльфийская девушка, проверяя работу артефактов. Именно она была той, кто отключил боевые массивы особняка, развеял искусственных духов и победил Элементалиста. Собственно, она тоже достигла этой ступени, однако находилась уже на срединной стадии.
        Кивнув и наконец убрав артефакт, который и справился с массивами, эльфийка повернулась к двери. Через секунду та открылась, и внутрь вошёл семилетний мальчишка, который тут же замер.
        - СПИ, - велела эльфийка, и Аврил резко упал, погрузившись в сон.
        «Я обнаружила одну из целей», - используя артефакт связи, сообщила она.
        «Отлично, - ответил ей грубый мужской голос. - Осталось ещё пятеро. Мы установили барьер, поэтому можешь больше не сдерживаться».
        «Поняла», - кивнула эльфийка, и кости Сансиона резко захрустели.
        Мгновенье спустя домоправитель был убит. Особая метка на его теле сразу же отправила его хозяевам сигнал, которому, однако, не было суждено добраться до них. Специальный заслон, установленный вокруг особняка, полностью изолировал его от внешнего мира.
        С ненавистью взглянув на спящего на полу человеческого мальчишку, эльфийка всё же сдержала своё желание убить его, и просто погрузила мальца в тень. Следом в них растворилась и она сама.

* * *
        - Аврил! Аврил, проснись ты наконец! - будто сквозь пелену доносились до парня звуки.
        - Нет времени. АВРИЛ, ПРОСЫПАЙСЯ! - раздался приказ, и Воля Мастера наконец выдернула мальчишку из плена сновидений.
        - Что? Где я? - осмотрелся младший брат Кироса.
        Вокруг были разрушены стены, а весь пол и потолок был покрыт кровью.
        - Ты с нами, всё хорошо, - взволнованно произнёс будущий император. - Вот, возьми это артефакт. Если что-то произойдёт, то постоянно насыщай его энергией! Запомнил? Не вздумай прекращать поток!
        Аврил закивал.
        - Там была эльфийка, - следом произнёс он.
        - Не волнуйся, мы обхитрили её, - с трудом улыбнулся явно нервничающий Акио. - Она через домовую связь Волей Мастера приказала нам всем собраться в зале. Но она и не догадывалась, что среди детей будет Заклинатель, способный воспротивиться её приказу. С помощью артефакта сестра скрыла свою ступень, а когда вошла, то тут же атаковала другим артефактом. Теперь той эльфийки больше нет.
        Аврил тут же дёрнулся, отыскав взглядом Гвилл. На его глазах резко начали наворачиваться слёзы.
        - Сестрица… Твоя рука! - увидел парень окровавленный обрубок, который девушка сейчас поспешно перебинтовывала специальной лечебной тканью.
        - Не волнуйся, - ответила красавица. - Это мелочь. Когда вернёмся домой, то лекари легко мне всё восстановят.
        - Кто это вообще был? Откуда здесь эльфийка? И где мастер Сансион? Где слуги? - всё никак не мог понять Тирвин.
        - Это, должно быть, повстанцы, - продолжая размышлять, произнёс Натор. - Думаю, мастер Сансион уже мёртв. Как и духи. А нас нелюди хотят взять в заложники, раз не убили Аврила сразу. Но вот как они вообще сюда попали? Почему массивы не работают?
        - Это сейчас неважно. Нужно поскорее покинуть особняк, - сказала Гвилл, закончив с лечением. - Не думаю, что она была здесь одна. Мы должны как можно быстрее добраться до портала. Приготовьте артефакты, возможно, придётся прорываться боем. Идём!
        Группа из шести аристократов выдвинулась в сторону тайного хода, ведущего от особняка к зданию с порталом.
        - А он точно работает? Защитные массивы и массивы в доме ведь отключены. А что, если и портал тоже? - произнёс Акио, шагая по подземному тоннелю последним в их группе.
        - Нет, - сказал Кирос, расположившийся по центру. - Массив переноса работает. Он автономен, и не связан с остальными. А уничтожить его сможет только кто-то с пиковой Сферой. Отключить же портал вообще практически нереально.
        - Это обнадёживает, - вздохнул Натор.
        - Приготовьтесь. Скоро выход, - сообщила Гвилл. - Нас там может ждать ловушка, но с Императорскими артефактами мы должны справиться.
        Как она и сказала, их там действительно ждали. Стоило подросткам только подняться, как в их стороны тут же полетели сковывающие техники. К счастью, юные аристократы были готовы к этому, поэтому заранее активировали персональные артефакты защиты.
        - ОТКЛЮЧИТЕ ЗАЩИТУ, - послышался женский голос.
        Воля Мастера распространилась над территорией особняка, но на Кироса и остальных всё равно не подействовала. Артефакты защитили их и от этого. Вот только теперь они были окружены чужим гигантским куполом.
        - Ещё минута, и я снова смогу использовать тот боевой артефакт, - прошептала Гвилл. - Главное, держите барьеры.
        - Погоди, - вдруг сказал Кирос. - Мы ещё можем разойтись с миром.
        - Что? - удивилась девушка.
        - Ты с ума сошёл? - процедил Натор.
        - Это не тот случай, - согласился Акио. - Они убили мастера Сансиона.
        - И всё равно… - сжал Кирос кулаки, а затем выкрикнул: - Зачем вы напали на нас?
        - Ты ещё спрашиваешь, грязная свинья? - возмутились окружившие их дорганы, сильфы и гномы, кои являлись пиковыми Заклинателями.
        - Мелкий паразит, - заскрипела зубами единственная в группе эльфийка по имени Аяса. - Вы истребляли и порабощали нас. Ставили жуткие эксперименты и отправляли на убой, при любом удобном случае. А теперь ты ещё спрашиваешь, почему мы, тупой ты ублюдок, напали на вас?! Мне плевать что вы ещё дети. Вы, люди, наши враги.
        - Ты ошибаешься! - эмоционально крикнул Кирос. - Это правда, что люди отняли свободу у вас и превратили ваши жизни в кошмар, но не все мы такие! Я и мои друзья уже вот как несколько лет обдумываем план того, как бы помочь вашим расам! Как бы исправить это ужасное общество! И это не пустые слова! Я Кирос Эвий Ниагальский - один из кандидатов на пост главы Клана Ниагала, поэтому у меня есть все шансы изменить наш мир! Если хочешь, то я готов доказать правдивость своих слов духовным контрактом или даже клятвой. Пойми, мы можем стать союзниками!
        - Какая мерзость… - сплюнула скривившаяся Аяса. - И поэтому вы убили мою старшую сестру? - кивнула она в сторону дома. - Так ты хочешь нам помочь, человеческий выродок? Хочешь избавить нас от страданий путём освобождения от жизни? А что?.. Неплохой способ, наверное, - усмехнулась она. - Тогда ты мне не враг. Я просто хочу помочь вам, людям. Освободить от грехов твоим же способом.
        - Да нет же! Почему ты не хочешь меня понять? Нам просто пришлось так поступить! Вы ведь тоже убили мастера Сансиона!
        - Ой какой бедненький! А тысячи безымянных эльфов, гномов, дорганов, великанов и сильфов, которые каждый день погибают в ваших лагерях, ты нисколько не учитываешь?
        - Учитываю! Я видел те ужасы, и поэтому как никто другой хочу помочь вашим расам! Твоя сестра убила знакомого мне человека и сильно ранила любимую девушку, но я не столь глуп, чтобы поддаться ненависти к целой расе из-за этого. Поэтому я надеюсь, что и среди вас найдутся такие! Найдутся те, кто готов отбросить предрассудки и работать вместе над созданием лучше будущего!
        - Ха-ха-ха… Ты так наивен, - рассмеялась эльфийка. - Но что-то всё же есть в твоих словах… Ты прав, мы и люди можем сотрудничать. Примеров хватает. И честно говоря, встреться мы в других обстоятельствах, я бы могла прислушаться, но сейчас… Сейчас уже слишком поздно.
        - Почему? - желал понять Кирос.
        - Просто потому, что вы - люди, уже проиграли! - оскалилась Заклинательница.
        - Отойди, Кир, всё бессмысленно, - легко отодвинула парня Гвилл. - Я покончу с ней.
        Артефакт девушки уже был готов к повторному использованию, что она и собиралась сделать, однако… ничего не произошло. Предмет не подчинился.
        - Сучка, думала, я ничего не замечу? - хмыкнула Аяса, явив покрытый узорами серебряный шар.
        Стоило ей только сконцентрироваться на странной сфере, как барьеры вокруг Кироса и его друзей резко исчезли. Их артефакты деактивировались и полностью заблокировались, совсем перестав воспринимать энергию подростков. Предметы банально отторгали её.
        «Шар наконец настроился на их артефакты, - кивнула эльфийка, глядя, как к детишкам-аристократам бросились её подопечные. - Захватим их, и дело сделано. Но сестра, как же ты могла так подставиться?.. Надеюсь, ты всё же успела спастись…»
        - Стойте тут! - крикнула Гвилл, резко ринувшись вперёд.
        Небольшой амулет засветился на её шее, и вокруг Кироса, Акио, Тирвина, Натора и Аврила внезапно появился большой защитный купол. Следом девушка быстро выпила сразу два боевых эликсира. Их она подготовила заранее, благодаря чему и смогла сейчас использовать, так как её кольцо теперь тоже было заблокировано.
        «Как?.. - изумилась Аяса, после чего всё же догадалась. - Этот артефакт не из Никрима? Дерьмо!»
        Завязался бой. Противников было больше, однако Гвилл Зедол, как-никак, всё ещё оставалась гениальной аристократкой, с детства получавшей лучшие ресурсы и наставников. И сейчас она была Мастером Трёх Больших Звёзд, что уже делало её намного сильнее подавляющего большинства Заклинателей всей Ойкумены. Вот почему даже сразу восьмидесяти пиковым Заклинателям было крайне трудно что-либо ей сделать.
        Дорганы, сильфы и гномы гибли один за другим. Гвилл убивала их по нескольку за раз, оставляя на снегу всё больше крови и трупов. В конце концов они стали исчисляться десятками. Однако при этом было видно, что и сама девушка слабеет.
        - Гвилл должна быть выносливее. Что-то не так… Нет… Она… Она обманула нас, - прикусив ноготь, осознал Акио. - В доме ей не только руку задело атакой… Её Астральное Тело тоже было повреждено!
        Кирос побледнел.
        Бой продлился чуть больше минуты. За это время Гвилл отправила на тот свет аж шестьдесят три нелюдя, однако в итоге всё равно была поймана. Ей отсекли ногу, а затем пробили лёгкое и сковали. К сожалению, из-за раны, более высокой стадии развития врагов и наличия у них артефактов красавица не сумела одолеть такую толпу, которая в обычной тренировке была бы без проблем побеждена ею.
        - Вот и всё, - хмыкнула Аяса.
        Приблизившись к Гвилл, она сорвала с неё амулет, вот только окружающий подростков барьер так и не исчез. Нахмурившись, эльфийка попыталась уничтожить странный артефакт со скрытым описанием, но у неё вновь ничего не получилось.
        «Точно Императорский ранг. Такой барьер может тут стоять и час, и два, и десть. Слишком опасно оставаться здесь на такой срок», - пыталась она стереть духовную метку Гвилл, но вновь провалилась. Воля девушки оказалась слишком сильной.
        - Да что ж такое?! - разозлилась предводительница нелюдей. - Развей этот барьер, сейчас же!
        Аристократка же это требование спокойно проигнорировала.
        - Мразь! - ударила Аяса Гвилл ногой по лицу, отчего та отлетела на несколько метров.
        - Прекрати! - не выдержав, закричал Кирос.
        - О, кажется, я поняла, - кивнула эльфийка. - Вы! - повернулась она к парочке дорганов. - Изнасилуйте девку, но по-своему.
        - С удовольствием! - оскалились воины, принимая облик Частичной Трансформации.
        - Думаешь, сломишь меня так? - процедила Гвилл.
        - Нет конечно. Но что насчёт твоего друга? Парень влюблён в тебя. Как думаешь, выдержит ли он это испытание?
        - Зачем ты это делаешь?! - продолжал кричать Кирос, которого буквально разрывало изнутри от гнева. - Мы ведь зачем-то нужны вам живыми!
        - Но необязательно целыми! - ответила Аяса. - Но если хочешь, то можешь попытаться уговорить свою любимую, чтобы она развеяла барьер. Тогда я скажу им остановиться, - кивнула она на дорганов, что уже приблизились к Гвилл и начали срывать с неё одежду. - А чтобы всё было честно, я не позволю ей блокировать физическую боль и даже усилю её, - вколола эльфийка ей некий препарат.
        - Акио, лиши Кира сознания! - закричала Гвилл.
        - Ах ты сука! - прошипела Аяса, а затем грозно глянула вдруг дёрнувшегося Акио. - Только попытайся сделать это, и я тут же прикончу её!
        - Кир, прошу, уйди в медитацию! Это не должно тебя сломить! Я не развею барьер!
        - Да закройте ей уже чем-нибудь пасть! - рыкнула Аяса.
        - Конечно, - оскалился один из дорганов, что уже приступил к делу.
        Кирос не мог пошевелиться. Он не мог сказать ни слова. Звуки банально не вырывались из его горла. Глядя на то, как едва разумные звери свирепо насилуют девушку, которую он любил на протяжении нескольких лет, он чувствовал, как внутри него будто что-то трещит и ломается.
        «Нет… Не верю… Это не правда… Этого не может быть… Это сон… Мы ведь можем решить все проблемы миром… Мы ведь можем принять друг друга… Мы можем…»
        - ТВАРЬ, Я УНИЧТОЖУ ТЕБЯ! ТЫ УМРЁШЬ В МУЧЕНИЯХ! - насытив лёгкие энергией, безумно зарычал он.
        Кирос ударил кулаками по барьеру с такой силой, что кожа на его кистях моментально лопнула, и повсюду разбрызгалась кровь. Поток неконтролируемого гнева стал изливаться на Аясу и её подчинённых.
        - Превосходная реакция, - зааплодировала эльфийка. - Тогда добавим огоньку, - указала она в сторону пальцем, из кончика которого тут же вырвалась струя мощного пламени.
        - А-а-а-а-а-а-а! - впервые закричала Гвилл, будучи более не в силах молча терпеть боль.
        - Не беспокойся. Своим пламенем я одновременно и сжигаю, и исцеляю её плоть. Так что она ещё нескоро умрёт.
        - Остановись! - упав на колени, расплакался тринадцатилетний Кирос. - Я сделаю что угодно, только останови всё это!
        - Ну так убеди её развеять барьер. Всё в твоих руках, - пожала плечами Аяса, не прекращая выпускать огонь на грудь девушки.
        - Гвилл, пожалуйста, хватит! Убери барьер! Зачем ты терпишь эту боль? Какой смысл?! - пытался докричаться Кирос до любимой, однако та лишь молчала. - Гвилл! Умоляю!.. - но девушка не реагировала. - Да скажите вы ей хоть что-нибудь! - резко обернулся парень, обращаясь к друзьям.
        Однако его никто не услышал. Акио уже вырубил Тирвина, Натора и Аврила, а сам погрузился в глубокую медитацию, дабы не попасть к эльфийке на крючок.
        - Акио! Ты же её брат! - пнул Кирос друга, но тот так и не вернулся в реальность.
        - Будь сильным, Кир… - негромко произнесла Гвилл, но её всё же услышали. - Ибо я не отступлю. Я не открою барьер…
        - Но почему?.. Почему ты тогда не осталась с нами внутри?.. - отшатнувшись, прошептал парень. - Зачем бросилась в бой?..
        - Чёрт… - поморщилась Аяса, видя, что Кирос сдался, а Гвилл ну совсем не собирается этого делать. - Пошли прочь! - рыкнула она на дорганов, что облюбовали аристократку.
        И те едва успели отскочить, прежде чем пламя полностью накрыло девушку.
        - А-а-а-а-а-а-а!!! - вновь закричала Гвилл, испытав на этот раз совершенно иной уровень боли. - Больно! Больно!
        - Конечно, тебе больно… - покачала головой эльфийка. - Научилась терпеть ту струйку пламени? Ну тогда перейдём к настоящей пытке. И только тебе под силу её остановить. Нужно всего лишь убрать барьер.
        - Ни… ни-и-и за что! - едва смогла произнести Гвилл.
        - Как хочешь.
        Аяса навела на аристократку вторую ладонь, с которой сорвался жуткий полупрозрачный огонь. Эльфийка хоть и выглядела молодо, но на самом деле ей уже давно было за двести, так что использовать свои стихии для духовных атак она отлично умела. Поэтому сейчас и воспользовалась Техникой Призрачного Пламени, способной как сжечь Астральное Тело и даже душу, так и помочь им исцелиться. Вот и сейчас она превосходно использовала оба эти свойства, чтобы приносить Гвилл невероятные мучения, но при этом сразу не убивать.
        - Паскудно… - процедила Аяса через несколько секунд. - Обычно на этом этапе все сразу же сдаются… И как она только терпит?
        - Мама… мне больно… помогите… очень больно… - захрипела Гвилл, начав бредить от боли.
        Глядя на этот ужас, Кирос больше ничего не испытывал. Внутри него ничего не осталось. Одна лишь пустота.
        - Ты что-то говорил насчёт того, что понимаешь нас. Ну вот, теперь ты хоть немного сможешь испытать ту же боль, что довелось нам. Теперь твои слова не будут выглядеть такими смешным. Однако… захочешь ли ты ещё нам помогать? - эльфийка вдруг перестала испускать пламя, позволив Киросу наконец увидеть любимую девушку. Впрочем, сейчас это было всего лишь обугленное до черноты тело, продолжающее дрожать и бредить. - Ты, кажется, сказал, что не настолько глуп, чтобы поддаться ненависти к целой расе. Но мне интересно, что ты скажешь теперь? Ты можешь ненавидеть меня и моих подчинённых, но готов ли ты всё ещё протянуть руку помощи нашим расам? Они же не виноваты в том, что я сейчас сделала, правильно? Ну же, ответь мне, пожалуйста! Я хочу узнать, насколько твёрд ты в своих убеждениях, прежде чем убью её! Ха-ха-ха-ха… - по-садистски рассмеялась Аяса, испытывая при этом невероятное удовольствие и возбуждение. Она больше не могла сдерживать эти свои наклонности. - А-а-ах… - громко и со стоном вздохнула эльфийка, прикрыв глаза. - Как жаль, что ты молчишь…
        «Что? - удивилась она, открыв глаза. - Почему мир вращается?..»
        Секунду спустя создание в отрубленной голове погасло. На заснеженной поляне перед зданием с порталом вмиг появилось ещё восемнадцать трупов. А точнее - фарша, в который они превратились.
        - О… тец? - пустым взглядом наблюдая за внезапно появившимся Священным Лордом первого уровня, сумел вымолвить Кирос.
        Тем временем только что перенёсшийся сюда через портал мужчина приблизился к обугленному телу Гвилл.
        - Ма… ма… боль… но… - совсем забывшись, всё продолжала она произносить эти два слова.
        «Тело… Нет… - покачал головой Вайс, отец Кироса и Аврила. - Астральное Тело почти полностью разрушено. Душа тоже критически повреждена. Огнём гораздо сложнее исцелить, чем убить, а в случае с Призрачным Пламенем эта разница ещё больше… Бедная девочка…»
        Присев, мужчина приложил ладонь ко всё ещё раскалённому до огромной температуры лбу Гвилл.
        - Спи спокойной, - сплетя особую технику, наконец прервал он её мучения.
        - Ма… ма… - улыбнулась девушка напоследок, прежде чем затихнуть навсегда.
        Следом Священный Лорд подобрал амулет Гвилл, который эльфийка так и не смогла уничтожить.
        «Понятно», - кивнул он, после чего направился к сыновьям.
        Вайсу хватило просто коснуться барьера пальца, как он тут же разрушился.
        - Думаю, ты никак не мог понять, почему Гвилл ушла сражаться, раз у неё был этот артефакт. Но на самом деле это просто безделушка, хоть и очень сильная, - вдруг произнёс он, обращаясь к Киросу. - Такие носят женщины и некоторые мужчины на Бельтейзе, где и был создан этот. Его главное предназначение - делать носителя ещё красивее, воздействуя на чужое восприятие. Но можно воспользоваться им и другим способом. Вероятно, Гвилл с помощью амулета заставила всех подумать, что именно этот артефакт создал барьер, и что сам барьер очень прочный. На деле же она только своими силами установила для вас защиту, просто использовав амулет одновременно с этим. Но чтобы это сработало полностью, и нелюди не попытались всё же пробить барьер, ей пришлось отвлечь их. Стать приманкой. Гвилл сконцентрировала всё вражеское внимание на себе, дабы выиграть как можно больше времени для прихода помощи. Думаю, она догадывалась, что кто-то уже идёт сюда. Девочка всегда выделялась отличной интуицией.
        - Почему ты говоришь мне всё это? - наклонив голову, совсем пустым голосом спросил Кирос.
        - Потому что этот вопрос буквально написан у тебя на лице, - с грустью вздохнул Вайс, видя, что произошло с его сыном. - Ну а сейчас, тебе стоит отдохнуть. СПИ, КИР. ВЫСПИСЬ КАК МОЖНО ЛУЧШЕ, - воспользовался он Волей Мастера.

* * *
        Уже через двенадцать часов Кирос, Аврил, Акио, Тирвин и Натор очнулись внутри пространственного кармана Вайса, который в этот момент уже находился в Иллионе - столице клана. Тогда-то мужчина и поведал парням, что вообще происходит.
        Как оказалось, за три дня до того, как повстанцы нелюдей напали на особняк в горах, все людские Небесные Монархи и подавляющее большинство Священных Лордов внезапно умерли по неизвестной причине. Их тела попросту рассыпались прахом, а души разорвались на тысячи частей. Таким образом, в один миг вся верхушка Клана Ниагала и Земли Бога Айве была уничтожена. Люди лишились своей главной силы.
        Однако это был не конец. В обычной ситуации о таком инциденте молчали бы ещё много лет, дабы не возникло паники, вот только люди сильно недооценили повстанцев. К этому моменту в клане было уже достаточно предателей, что смогли добраться до власти. Вдобавок сами по себе нелюди за все эти десятки тысяч лет угнетения изобрели уйму методов сокрытия и маскировки, благодаря чему сумели глубоко внедриться в иерархию клана.
        В конечном счёте, как только верхушка погибла, затаившиеся повстанцы решили, что это воля небес, и другого шанса у них не будет. Поэтому все предатели, а также внедрившиеся в ряды клана нелюди отправились на суицидальную миссию. Они штурмовали дворец Патриарха, где ценою своих жизней смогли уничтожить главный государственный массив. В тот же миг десять процентов всех энергетических структур на континенте оказались отключены, а самое главное - перестали действовать рабские ошейники почти у четверти всех рабов. Началось крупнейшее восстание, захватившее в первую очередь континент Голид, где находилось наибольшее число всех порабощённых нелюдей.
        Естественно, был поспешно сформирован временный правительственный совет. В него вошли немногочисленные выжившие Священные Лорды клана, которых, как оказалось, объединяло то, что лично никто из них никогда не присягал на верность своему сюзерену - империи Бельтейз, а также никогда не посещал подчинённые им напрямую миры. Это же касалось и относительно молодых родителей Кироса.
        Первым делом созданный совет сразу же направил силы клана в охваченные восстаниями земли Рейтгхема. Следом они отдали приказ начать формирование особого войска, с целью перебросить его на второй континент, где оставшиеся в меньшинстве люди оказались на грани уничтожения. Судя по докладам, на Голиде творился настоящий ад. Освободившееся нелюди истребляли всех людей на своём пути, попутно освобождая сородичей. И хотя клан позволял развиваться только небольшой части рабов, которых затем использовали для сложнейших работ, даже их количества хватило, чтобы разбить немногочисленные войска клана. К сожалению, слишком мало людей желало жить на Голиде, отчего материк был даже прозван Великой Каторгой, поскольку большую часть его жителей составляли именно рабы.
        Однако выслать войско на второй континент оказалось невозможно, ибо уже на следующие сутки после гибели верхушки клана, Республика Титран объявила людям войну. Все эти двести тысяч лет, что люди правили в Никриме, великанам удавалось избегать абсолютного угнетения, что постигло другие расы. А всё благодаря Непреодолимой Стене, давным-давно созданной их первопредком.
        И вот теперь, когда Клан Ниагала существенно ослаб, а Земля Бога Айве и вовсе была разом уничтожена, великаны перестали сидеть в застенках. Они были основными спонсорами повстанцев, поэтому, как только те уничтожили главный массив, что привело к массовым восстаниям рабов, сразу же решили ударить.
        Но это было ещё не всё. Предателям и внедрившимся в клан нелюдям также удалось воплотить в реальность ещё один глобальный план. Заключался же он в том, что все месторождения ценных материалов, из которых в дальнейшем делали артефакты как минимум Золотого ранга, в течение сотен лет обрабатывались специальными ритуалами, что позволило пропитать весь добываемый ресурс особыми символьными плетениями. А поскольку они были буквально микроскопическими, то обнаружить их можно было только в том случае, если бы кто-то целенаправленно их искал. Но даже в таком случае было бы трудно отличить это плетение от банального завихрения энергии внутри металла. Настолько хорошо главные гении среди гномов-ремесленников, придумавшие этот символ, сумели его замаскировать.
        В конечном счёте всё это позволило добиться того, что более восьмидесяти процентов всех артефактов клана оказались помечены созданным повстанцами плетением. Ну а функцию оно выполняло простую - при обнаружении особого энергетического сигнала, плетение начинало блокировать весь артефакт для определённого пользователя. Собственно, тот серебристый шар в руках Аясы этим и занимался. Где-то за минуту он настроился на испускаемую детишками энергию, а затем послал соответствующий сигнал их артефактам. Поэтому и пропали барьеры вокруг Кироса и его друзей, а Гвилл не смогла воспользоваться боевым артефактом. Тем же способом были отключены защитные массивы особняка.
        Вот так и был буквально за несколько дней поставлен на колени могучий людской клан.

* * *
        Прошло полтора дня с момента нападения на особняк в горах. Все эти дни Кирос, Аврил, Акио, Тирвин, Натор и сотни других детей из главных ветвей клана провели в полуразрушенном дворце Патриарха, где расположился временный совет. Всем, кто ещё не достиг ступени Заклинателя приказали никуда не уходить.
        События всё набирали обороты.
        - Всё очень плохо, - подошёл Натор к Акио, прислонившись к пыльной стене. - Это уже не остановить. В городе всё чаще гремят взрывы и отзвуки сражений затаившихся террористов. Слишком много нелюдей освободилось, и слишком далеко зашли великаны. Глобальной войны теперь точно не избежать.
        - Ты что-то знаешь? - не сводя глаз с засевшего в дальнем углу Кироса, спросил Акио.
        - Убью, истреблю, уничтожу… Всех… всех нелюдей… всех до единого… - буравя взглядом пол и скрипя зубами, без устали бормотал Кирос. Глядя на его искажённое гневом лицо, друзья едва могли узнать в нём того самого доброго спокойного и милого парня.
        - Старшие, как всегда, молчат, но кое-что разузнать удалось, - кивнул Натор, отвернувшись от этого зрелища. Ему было больно видеть друга в таком состоянии, но помочь он ему сейчас никак не мог. - Ты, кстати, как сам? И что с Тирвином?
        - Держусь… - сжал Акио кулаки. - Но Тирвин полностью замкнулся в себе… Так что ты там узнал?
        - Ходя слухи, что империя Бельтейз была уничтожена. Только так можно объяснить, почему пропали клятвы, связанные с ней. Плюс это подтверждается тем, что в соседних мирах тоже моментально умерли сильнейшие мастера, напрямую служившие империи. Похоже, из-за этого во всём регионе начинают разгораться войны. Конечно, не везде из-за рабов, как у нас, но враги, думаю, у всех есть.
        - А что насчёт Голида?
        - Связь полностью оборвалась этой ночью. Похоже, нелюди захватили весь материк.
        - Дерьмо… - сплюнул Акио, совсем позабыв о манерах аристократа. - И что теперь?
        - Не знаю, - вздохнул удивительно спокойный Натор. - У нас больше нет Небесных Монархов, а Священных Лордов осталось всего три сотни. И все они в основном не выше первых трёх уровней. Пиковых и конечных вообще нет. Зато у великанов есть один Небесный Монарх, - медленно сполз он спиной по стене, уставившись в потрескавшийся потолок.
        - А как же все наши древние артефакты и Гвардия Бога Айве в конце концов?
        - Вот на них только и надежда… Старшие сейчас достают из сокровищниц всё наследие наших предков. Гвардию тоже расконсервируют, хотя её последний раз использовали ещё до того, как люди пришли в Никрим… Кстати, ты видел Аврила?
        - Нет, - покачал головой Акио. - Дядя Вайс выпустил во дворец только нас четверых, но Аврила почему-то нет.
        На этом разговор стих. Акио и Натор погрузились в свои мысли, наблюдая за десятками других детей аристократов, что бродили по огромному полуразрушенному залу. Все здесь явно были подавлены.

* * *
        Минула ещё неделя. Война была в самом разгаре.
        За это время людям пришлось отдать Иллион, который оказался первой целью освобождённых рабов и армии великанов. Так нелюди получили контроль над Вратами Ойкумены, и остатки клана ничего не смогли с этим сделать. Требовалось как минимум четверо Небесных Монархов, чтобы переместить башню, поэтому её пришлось оставить. Люди бежали во второй крупнейший город Никрима - Пеолапс, что располагался в самом центре великого леса Ишар, занимавшего существенную часть запада континента.
        - Зачем нас здесь собрали? - не понимал Акио.
        Его, Тирвина, Кироса и Натора, а также все других детей из главных ветвей клана собрали на огромном пустыре, где они находились уже несколько минут.
        - Не знаю, но думаю, нам скоро объяснят, - кивнул Натор в сторону ближайших построек, откуда только что вышел старый дряхлый Элементалист и тройка молодых и мускулистых Заклинателей с оголённым торсом.
        Другие аристократы также заметили незнакомую троицу, однако затихать не спешили. Они лишь мазнули взглядами по незнакомцам, после чего вернулись к своим разговорам. Подростки обладали довольно высоким статусом в клане, поэтому могли легко так вести себя даже с Элементалистами-простолюдинами. По крайней мере так они считали…
        - МОЛЧАТЬ! - внезапно раздался могучий крик старика, заставивший детей вздрогнуть и резко замолкнуть. - Маленькие ублюдки, я научу вас, как уважать старших!
        Воля Мастера подействовала, однако ненадолго.
        - Ты кто такой? Как ты смеешь меня оскорблять? Ты хоть знаешь, кто мои родители?!..
        Один из троицы Заклинателей внезапно исчез, и в тот же миг решившийся ответить старику парнишка взлетел на пару метров, а затем упал под ноги ударившему его Истинному Мастеру.
        - Рёбра… - прокряхтел едва шевелящийся пятнадцатилетний парень.
        Заклинатель тем временем вынул из кольца дешёвое целебное зелье, облил им парня, а затем на несколько секунд применил Технику Живительного Ручья. Пострадавшему сразу стало легче, однако полностью его травмы не излечились.
        - Сегодня и завтра остаёшься без еды, а всю следующую неделю будешь заниматься уборкой бараков, - сказал Заклинатель, после чего, сложив руки за спиной, спокойно направился обратно к старику. Напуганные аристократы сразу же расступались перед ним.
        - Есть ещё желающие спросить, что я смею, а что нет? - спросил Элементалист, ответом на что стала тишина. - Отлично, щенки. Быстро учитесь, - усмехнулся он. - Итак, зовут меня Райз Гвайер, и отныне я ваш военный инструктор! Этих троих парней зовут Ульв, Диорин и Аол. Они мои помощники. Что ж, с приветствием закончили. Теперь перейдём к занятию. Сперва разделитесь на три группы: Закалки Тела, Разума и Души. ВЫПОЛНЯТЬ!
        Больше трёх сотен подростков стали быстро разбегаться по кругам, которые здесь были нарисованы ещё до их прихода.
        - МЕДЛЕННО! - вдруг гаркнул оскалившийся Райз, придавив детей своей волей.
        Так и начались дни жутких тренировок, главной целью которых было подготовить выросших в роскоши и уюте аристократов к жестокости этого мира, тем самым закалив их волю. Такое решение приняли их же родители, осознав, что только так у детей будут шансы выжить в этой войне. Ибо прежних мирных деньков уже не вернуть. Пришла пора стать настоящими воинами…
        Прошёл год. За это время юные аристократы стали гораздо суровее. Райз Гвайер нашёл отличный способ сделать их характер жёстче, а волю - твёрже. Он был идеальной кандидатурой на роль инструктора.
        Акио и остальные тоже втянулись в происходящее. Каждодневные изматывающие тренировки помогли им отвлечься от гибели сестры и мыслях о войне. И хотя за год без прежних ресурсов их мощь почти никак не изменилась, как воины они явно стали сильнее. Особенно это касалось Кироса, который с головой ушёл в тренировки, став демонстрировать наилучшие результаты и наибольшее упорство. Теперь в нём не осталось ничего от того дружелюбного парня, которого знали его друзья.
        К сожалению, вечно так длиться не могло…
        В одну из ночей в барак для воинов ступени Закалки Души вдруг вошли двое: Священный Лорд и Элементалист. Благодаря Воле Мастера их никто не видел и не слышал.
        - Значит, уже конец? - спросил Райз Гвайер.
        - Да, - кивнул отец Кироса. - Фронт уже сдвинулся к лесам Ишар и армия нелюдей с Голида наконец приплыла к Рейтгхему. Они захватили весь западный берег, так что теперь мы зажаты с двух сторон. Скоро будет финальное столкновение, поэтому больше тянуть нельзя.
        - Вот как… - спокойно вздохнул инструктор, а затем обернулся. - Тогда и мне пора на войну. Хоть тряхну стариной напоследок… - вышел он из барака.
        Дальше медлить Вайс не стал. Волей Мастера погрузив детей в глубокий сон, он переместил их к себе в пространственный карман. Аналогично он поступил и с воинами ступеней Закалки Тела и Разума.

* * *
        Очнулись Кирос, Натор, а также непонятно откуда взявшийся Аврил уже совершенно в другом месте.
        Сперва они никак не могли понять, кто все эти люди вокруг и что вообще происходит. Их разум находился в смятении. Однако через некоторое время парни взяли себя в руки и всё же смогли спокойно выслушать правду.
        А она заключалась в том, что с момента начала войны между Кланом Ниагала и нелюдьми прошёл уже 716 101 год.
        Как оказалось, Вайс Эвий Ниагальский по приказу временного совета собрал всех не достигших ступени Заклинателя детей-аристократов, после чего через тайный портал перенёсся на континент Голид. Там он с помощью артефакта с Земли Бога Айве погрузил отпрысков всех главных ветвей клана в состояние стазиса, буквально заморозив для них время. Следом Вайс запечатал это запрятанное в горах место, и вернулся на Рейтгхем. Там как раз близился момент финальной битвы. Момент жуткого сражения, из-за которого великий лес Ишар полностью превратился в пустыню, а высвобожденные при этом гнев, боль и элемент смерти в итоге стали одной из причин, почему в Никриме появилась огромная чёрная пирамида вместе с охраняющим её ужасным демоном.
        В конечном счёте люди проиграли, и были вынуждены вновь бежать. На этот раз уже на другой материк. Жалкие остатки клана переместились на Голид, однако нелюди и не думали оставлять врагов в покое. Те последовали за людьми, желая истребить всех до последнего. В процессе этой борьбы почти весь континент и превратился в безжизненную пустошь, в которой опасно было находиться уже абсолютно всем.
        После этого война длилась ещё целых семнадцать лет, однако остатки человечества сумели закрепиться в труднодоступных районах Голида и выстроить там непреступную линию обороны. В итоге нелюди осознали, что дальше не пройти и сейчас они буквально посылают своих солдат на убой. А ещё они поняли, что таким темпами люди гораздо быстрее сумеют восстановить прежнюю свою численность, и затем отомстить.
        Таким образом, не сумев истребить человечество, их противники решили запереть их на выжженном войной материке. Так и был установлен Континентальный Барьер.
        Однако люди не вымерли здесь. Превозмогая трудности, они сумели выжить и даже начать восстанавливать свою цивилизацию. К сожалению, на банальную борьбу с последствиями войны пришлось потратить слишком много времени и жизней. Огромные аномалии и глобальные катаклизмы в течение всего этого времени часто ставили человечество на грань исчезновения, отчего люди Никрима только недавно смогли более-менее крепко подняться на ноги и едва достигнуть уровня развития той же Алькеи - захолустной империи в далёком периферийном мире Сааха.
        Что же касалось отправленных в стазис подростков, то их «гробницу» обнаружили всего пятнадцать лет назад, после чего долго пытались открыть её. Но когда люди наконец смогли попасть сюда, то, вместо горы артефактов, древних по их меркам свитков и прочих сокровищ, обнаружили всего лишь кучку каких-то неподвижных детишек. Но осознав, что те на самом деле живые, решили всё же пробудить их.
        Собственно, Кирос, Аврил и Натор оказались в числе первых.
        - Где ты был весь тот год, Аврил? - посмотрел Кирос на брата, который уже находился на уровне Закалки Кожи.
        - Папа тренировал меня, а ещё… - осмотрелся восьмилетний мальчишка, а затем перешёл на едва слышимый шёпот, - он особой техникой поместил в мой разум всё наследие ветви Эвий. Он догадывался, что люди проиграют, поэтому и придумал весь этот план с заморозкой. А так как нас могли пробудить вовсе не родители, а другие люди, как сейчас, то никаких ценностей нам специально не оставили, чтобы не подвергнуть опасности.
        - Понятно, - ничуть не изменившись в лице, ответил Кирос. - И он был прав. Судя по тому убожеству, что я вижу перед собой, потомки выживших людей сейчас в разы менее развиты, чем был наш клан. Их Истинные Мастера чувствуются слабаками, артефакты выглядят дешёвыми поделками, а устройство общества кажется едва ли не варварским.
        - Видимо, люди потеряли почти всё своё наследие, - с прискорбием произнёс Натор.
        - И мы должны изменить это, - тут же ответил Кирос, решительно кивнув. - В отличие от них, у нас есть талант и знания, а самое главное - мотивация. Поэтому мы просто обязаны вернуть былое могущество. Мы должны возродить клан, а затем стереть всех нелюдей с лица планеты.
        - Неплохая идея, - хмыкнул Натор.
        - Давайте возглавим человечество и сделаем его снова великим! - обернулся Кирос. - И для этого сейчас мы должны убедить этих варваров перестать пробуждать наших братьев и сестёр. Пускай пока продолжают спать. Я не хочу, чтобы они пробудились в такой плохо развитой эпохе. Давайте подготовим для них условия намного лучше. Согласны?
        - Я за! - ответил Натор.
        - Согласен, - кивнул Аврил.
        Выполнить желаемое Киросу удалось. Ещё в военном лагере он пользовался большим авторитетом, поэтому взять на себя лидерство над пробуждёнными подростками сумел без проблем. Дальше он предложил нашедшим их людям сделку: взамен на ресурсы и возможность свободно развиваться, пообещал поделиться «древними» знаниями (не теми, что получил Аврил). В итоге соглашение было заключено. Для нынешнего человечества безмерно ценными были даже те знания, которыми обладали всего лишь дети аристократов. Впрочем, это было не удивительно, учитывая, что местные даже не знали, как подняться выше ступени Элементалиста. А ведь в отличие от той же Саахи, энергии для этого у них хватало.
        После этого юные воины с головой окунулись в развитие, и уже чуть более чем через пять лет произошло первое важное событие - тринадцать с половиной летний Аврил стал Заклинателем. В тот же день ему во сне явился могущественный незнакомец - некогда заживо запечатанный в гробу глава Клана Синам, от которого теперь оставалась одна лишь потрёпанная истлевшая душа.
        Утратившее практически все силы божество долго искало приемника, и наконец нашло подходящего кандидата. Им оказался гениальный Аврил, потративший на достижение Истинного Мастерства в сумме всего шесть с половиной лет. Такого результата ещё со времён древней войны никто в Никриме не достигал, поэтому глава Клана Синам не мог не ухватиться за такую возможность.
        Аврил согласился, после чего стал прогрессировать ещё быстрее. В тридцать семь лет он стал Элементалистом, а в сто тридцать один - Священным Лордом. Под руководством пускай и ослабшего, но всё равно великого учителя, он становился сильнее день ото дня. Он освоил Путь Тумана, Путь Тела, Путь Огня и концепцию Инь, а затем уже на срединной стадии ступени Элементалиста создал сразу три Сферы.
        К сожалению, вечно существовать в таком состоянии душа главы Клана Синам не могла, так что, когда Аврил стал Священным Лордом, она исчезла. Срок жизни наставника истёк, о чём тот предупредил ученика заранее. Напоследок он оставил парню множество знаний о боевых искусствах, несколько лично созданных Частиц Мудрости и артефактов, желание освободить Клан Синам из темницы, а также особую духовную печать на оболочке души - разрешение использовать кольцо главы клана. Само же кольцо, увы, передать Аврилу учитель не смог, ибо Континентальный Барьер мешал перенести его с другого материка. Однако информацию о его местоположении он всё же оставил.
        В тот же день, когда умер наставник, Аврил решил начать действовать.
        Возглавив всех «пробуждённых», что дожили до этого момента (125 человек), он первым делом занялся объединением человечества. На континенте существовало более десятка государств, но с помощью силы Аврил объединил их в одно, назвав империей Ниагала. Сам же он стал её первым императором.
        Следом он приступил к «очищению» материка от последствий войны. Всё это время людям приходилось ютиться на одной десяток всей его площади, так как оставшуюся территорию занимали огромные аномалии, где к тому же обитали монстры и духи. Но с помощью созданных учителем артефактов Аврил всего за четыреста двадцать лет сумел сделать более семидесяти процентов площади Голида пригодными для жизни. Оставшиеся же тридцать он решил оставить в качестве особых зон для развития воинов.
        К этому моменту младший брат Кироса уже успел стать первым Небесным Монархом империи, как раз использовав добытые в областях с аномалиями ресурсы для развития. И как только он закончил заниматься «очисткой» земель, то сразу же приступил к третьему пункту плана: усилению человечества.
        Знания о самом развитии, техниках, алхимии, артефакторике и прочих аспектах боевых искусств хлынули в массы. Повсюду стали открываться секты, куда в качестве мастеров Аврил направил других пробуждённых. Он не жалел ни знаний, ни ресурсов, поднимая развитие империи до совершенного нового уровня. Он даже стал лично обучать талантливейших воинов страны, делясь с ними знаниями собственного мастера. Вскоре этих юношей и девушек стали называть Детьми Ниагалы, а тех, кто мог претендовать на это звание - Цветами Ниагалы. Мощь империи стала расти семимильными шагами.
        К тому моменту, когда Кирос тоже достиг ступени Небесного Монарха, его младший брат уже успел хорошо изучить Континентальный Барьер, и в итоге пришёл к неутешительным выводам. Аврил понял, что всё это время уровень энергии на Голиде был ниже из-за именно того, что барьер притягивал её к себе, а затем впитывал для усиления. И за все эти сотни тысяч лет он не только не ослаб, но даже наоборот - стал только крепче. Всё это было возможно благодаря принёсшим себя в жертву нелюдям, чьи Тени до сих пор поддерживали работу барьера, находясь с наружной стороны.
        К счастью, Аврил нашёл способ помешать этому гигантскому массиву забирать у них энергию и дальше. Вот только барьер всё равно был слишком прочным. По подсчётам императора, ему понадобится подождать ещё около полумиллиона лет, прежде чем он сумеет пробиться наружу даже со всей своей силой.
        Это он и сообщил брату с Натором, уговорив их на это время вновь погрузиться в стазис. Оба согласились, взяв с Аврила обещание, что через некоторое время он тоже отправится в «сон», дабы они смогли встретиться в будущем. Так и случилось. Первый император правил ещё пять тысяч лет.
        За это время он достиг стадии В Шаге от Божественности, а затем отточил свои навыки до такого уровня, что мог бы считаться Мастером Шести Средних Звёзд, если бы прошёл испытание. На тот момент он, пожалуй, был сильнейшим воином во всём регионе Мальтона, и нынешний Фансолион ему даже в подмётки не годился. Аврил без проблем на каждом из Путей достиг уровня Совершенствующего ещё в относительно молодом возрасте, на что и близко не был способен Патриарх Подлунной Секты. Вдобавок благодаря учителю Аврил обладал десятибалльным фундаментом, поэтому имел все шансы стать настоящим божеством.
        С помощью всей этой силы он установил собственный массив над континентом, созданный с целью ослабить Континентальный Барьер. После этого, убедившись, что построенная им империя движется в верном направлении, младший брат Кироса тоже погрузился в стазис на долгих триста двадцать тысяч лет.
        Пробудился Аврил раньше брата и Натора, поскольку специально так настроил артефакт. К тому времени империя Ниагала расцвела. И хотя она всё ещё не приблизилась к уровню одноимённого клана, теперь её уже никак нельзя было назвать варварской или плохо развитой.
        Конечно, были и внутренние проблемы у Ниагалы, однако пробудившийся Аврил счёл это не более чем мелочь. Прочная и чётко отлаженная им государственная машина, основанная на решении везде использовать духовные контракты с максимально жёсткими условиями и даже системные клятвы, не дела сбоев. Первый император опасался, что за столь долгое время его страна может банально перестать существовать, однако, хотя в её истории и случались серьёзные кризисы, империя всё-таки выстояла.
        О возвращении первого императора знали немногие: текущий правитель, а также некоторые его приближённые. Аврил не хотел будоражить народ, хотя к власти через некоторое время всё же вернулся. Но уже в качестве новой личности, пускай и с прежним именем. Впрочем, вскоре в обществе всё равно стала ходить легенда, что новый император - это реинкарнация первого. Ведь совпадали и имя, и характер, и сила.
        После этого Аврил полностью посвятил себя Континентальному Барьеру. Проверка показала, что благодаря действию установленного им ранее массива, а также из-за его возросшей силы, теперь понадобится подождать ещё около двадцати тысяч лет, прежде чем наконец появится возможность вырваться наружу.
        Поэтому Аврил начал максимально подготавливать страну, наращивая её военную мощь. Ну а через тринадцать тысяч лет он наконец разбудил старшего брата, поведав ему обо всём.
        Кирос был рад пробуждению и новой встрече с братом, но ещё сильнее он обрадовался той новости, что уже вскоре они смогут начать свою месть. Поэтому он сразу же вернулся к развитию, стремясь стать как можно сильнее. В конечном счёте благодаря ресурсам империи и помощи брата спустя почти тысячу восемьсот лет Кирос достиг своего предела - стал пиковым Небесным Монархом.
        Подняться выше ему было больше не суждено, а поэтому он решил сконцентрироваться на оттачивании мастерства. И для этого Кирос отправился в долгое путешествие по континенту. Раз в несколько тысяч лет он возвращался на некоторое время, узнавал, как проходит подготовка к войне, тренировался с братом, а затем снова уходил. Так повторялось трижды.
        В последний раз Кирос отсутствовал аж три с половиной тысячи лет. И когда он наконец вернулся, то встретил его не только брат, но и ещё трое людей.
        - Небеса! - воскликнул вошедший в тронный зал Кирос, увидев Натора. - Сколько лет мы не виделись? - крепко обнял он друга. - Ты уже Небесный Монарх срединной стадии! Как давно ты пробудился? И почему брат, - посмотрел мужчина на Аврила. - Разве мы не договаривались пробудить их, когда империя хотя бы приблизится к уровню развития клана? Почему ты поспешил?
        - Души всё наших братьев и сестёр, что ещё спят в стазисе, начинают терять стабильность. Видимо, из-за ступени, Натор стал первым, кого мне пришлось разбудить. Иначе бы он погиб.
        - Вот как…
        - Да, Кир, - подтвердил Натор. - Непонятно почему, но я и сам под конец уже будто чувствовал, что время на исходе. Похоже, души не могут слишком долго находиться в стазисе.
        - И как давно ты проснулся?
        - Уже как две тысячи лет. Иначе когда бы я успел стать срединным Небесным Монархом?.. Жаль только, что это мой предел…
        Внезапно сбоку послышался кашель.
        - И ты ещё долго будешь меня игнорировать?
        Кирос повернулся. На него без какого-либо благоговения спокойно смотрел Священный Лорд первого уровня. Это был очень высокий худощавый мужчина с пепельными волосами и лёгкой щетиной. Он обладал змеиными чертами лица, постоянно щурился и едва заметно ухмылялся.
        - Что? Что ты себе позво… - Кирос собирался было надавить на зазнавшегося воина, как вдруг замолк. Он наконец-то вспомнил эту ауру. - Акио? Ты правда Акио?
        - Ох, ну и долго же до тебя доходило! - рассмеялся Аврил, а вместе с ним и Натор.
        - А кто же ещё? - хмыкнул Акио Зедол.
        - Боги… - приблизился улыбающийся Кирос к давнему другу, которого не видел буквально миллион лет. - Ты так сильно изменился, - обняв Акио, сказал он.
        - Ты не меньше. Я, кстати, проснулся немногим больше двухсот лет назад.
        - А что Тирвин? Его тоже пробудили?.. - посмотрел на Аврил брат. - Только не говорите, что что-то пошло не так при пробуждении.
        - Всё в порядке, - ответил император. - Просто душе Тирвина пока ничего не грозит, вот я и не бужу его пока. Хотя, судя по всему, всё-таки придётся сделать это в ближайшие несколько десятилетий.
        - Вот как… - выдохнул Кирос, чувствуя, как полегчало на душе.
        - Что ж, думаю, пора представить тебе ещё кое-кого, - сказал Аврил, посмотрев на невысокую тёмноволосую девушку, Священного Лорда седьмого уровня, стоящую подле него. - Это Яра, моя дочь.
        - Рада наконец познакомиться с вами, дядя Кирос, - вежливо поклонилась красавица.
        Мужчина ответил взаимностью, а затем перевёл взгляд на брата.
        - Удивил ты меня, конечно… А что насчёт матери?
        - Одна из бывших Дочерей Ниагалы, - будто отмахиваясь, ответил Аврил. - Она лучше всех подходила для вынашивания ребёнка, поэтому я даровал ей такую милость… Ладно, хватит сидеть в этом мрачном зале. Давай я лучше покажу тебе, что изменилось в нашей империи за время твоего отсутствия.
        - Я только за!
        После этого Кирос, Аврил, Натор, Акио и даже Яра провели немало часов за нескончаемыми разговорами, пока путешествовали по империи через сеть порталов. Следом Кирос, Аврил и Натор сразились друг с другом несколько раз, а Акио и Яра просто продемонстрировали свои силы. Но в конце концов все они вернулись в императорский дворец, вслед за чем двое братьев остались наедине.
        - Знаешь, я кое о чём хотел бы с тобой поговорить, - спустя некоторое время нарушил молчание Аврил.
        - Я слушаю, брат.
        - Прошло много времени с нашей последней встречи, - начал он издалека. - Небесные Монархи хоть и могут жить очень долго, но пока что три с половиной тысячи лет для моего сознания являются немалым промежутком. И за это время много чего произошло… Да-а-а… - шагая вдоль пустого коридора дворца, протянул император. - Время идёт неуклонно… Сколько раз на моих глазах менялись целые поколения. И даже не смертных, а Истинным Мастеров… Кто-то умирал, кто-то рождался… У меня вот у самого появилась дочь… Раньше никогда бы не подумал, что захочу ребёнка…
        - К чему ты ведёшь, Аврил? - слегка нахмурился Кирос.
        - Я хочу сказать тебе, что нельзя жить прошлым, - Аврил наконец посмотрел на брата. - Кто, как не мы, Небесные Монархи, должны осознавать течение времени? И мы должны идти вперёд вместе с ним… Пока тебя не было, я многое успел обдумать. Многие мои взгляды изменились. Честно говоря, я будто разбил то окно, через которое смотрел на мир большую часть жизни… Вот почему я считаю, что можно начать всё с нуля… Можно попытаться решить всё миром.
        - Ясно, - с нотками холода ответил Кирос, а затем глубоко вздохнул. По его лицу пробежала тень. - Теперь я понимаю, почему наращивание военной мощи почти прекратилось. То-то меня смущало, что ты никак не задевал эту тему во время нашего путешествия… Но ты ведь понимаешь, что это невозможно? Что мира никогда не будет? Что разные расы никогда не смогут принять друг друга? Хочешь повторения прошлого? Этого ты желаешь добиться?! - повысил он голос, отчего окна резко задрожали.
        - Успокойся, брат, - сдержанно произнёс Аврил. - Твои слова исходят не из разума, а из сердца. Ты говоришь, что мира быть не может. Но случаем не по той ли причине, что ты до сих пор безумно жаждешь мести? Это ведь она говорит в тебе, я прав?.. Но почему же ты не понимаешь, что уже не осталось тех, кто был причастен к уничтожению Клана Ниагала? По ту сторону барьера сейчас живут существа, которые, вероятно, даже никогда и не слышали этого названия! Ты будешь им мстить, за грехи их предков? Начнёшь новый круг ненависти, чтобы в далёком будущем уже кто-то нам отомстил? И так раз за разом? Зачем всё это? Прошло столько времени… Ты прав, что разные расы вряд ли когда-нибудь сумеют понять друг друга. Что уж там, если даже близкие родственник друг друга могут не понимать, - кивнул он на себя и Кироса. - Однако вряд ли людей до сих пор ненавидят, так же, как и в прошлом. Думаю, до нас вообще никому уже нет дела. Поэтому можно хотя бы попытаться наладить контакт, ведь война - это крайний вариант. Сейчас она не принесёт никому счастья. Для неё нет рациональных причин. Я готов к ней, но только в случае
крайней необходимости… И это ведь всё твои слова, Кир! В детстве именно ты рассказывал мне об этом! И я безмерно уважал тебя именно за эту разумность и понимание объективной реальности. Но что же с тобой теперь стало?.. Неужели смерть Гвилл породила в твоей душе настолько сильного демона?
        Взгляды двух братьев пересеклись. Несколько долгих и тяжёлых секунд Кирос и Аврил смотрели друг другу в глаза, будто пытаясь найти там все ответы. Первым в итоге отвернулся старший брат.
        - Кто знает… - негромко произнёс он, после чего развернулся и зашагал в сторону выхода.
        - Стой, Кир! - сказал император. - Я могу попытаться помочь тебе. Наставник оставил мне всё необходимое.
        Однако Кирос лишь продолжил шагать, совсем не реагируя на слова Аврила.
        - Кир! - выкрикнул младший брат. - Ты так и уйдёшь? Ну скажи хоть что-нибудь?
        Увы, Кирос не ответил. Вскоре он покинул дворец, а затем и столицу. Больше его никто не видел. Аврил же преследовать брата не стал.

* * *
        Пошло около сотни лет. Континентальный Барьер наконец-то был ослаблен до того уровня, чтобы Аврил мог попытаться пробиться сквозь него. И в честь этого в империи был даже проведён официальный праздник. Ну а когда торжество завершилось и во дворце, то уже вскоре император со специальной делегацией, которую он спрятал внутри пространственного кармана, с помощью массива переместился к самой дальней точке суши на материке.
        Появившись на вершине высокой башни, что стояла на крутом утёсе, о который беспрерывно бились волны шумящего океана, он направил свой взор в небеса. Ведь уже в нескольких сотнях километров впереди виднелось гигантское тёмно-фиолетовое полотно Континентального Барьера. Оно поднималось из самых недр земли, а затем, образовывая купол, поднималось к верхним слоям атмосферы, где уже становилось полностью прозрачным.
        - Воистину великая конструкция, - услышал Аврил знакомый голос.
        Сидящую на вершине башни фигуру он заметил сразу, однако только сейчас решился посмотреть на неё.
        - Прости меня, Аврил, - поднялся Кирос. - Я действительно ослеп из-за ненависти, и если бы не твои слова во время того разговора, то, вероятно, до сих пор блуждал бы во тьме.
        - Ты правда отринул ненависть? - заглянул император брату в глаза.
        Кирос положил руку на грудь и, опустив взгляд, посмотрел на себя. Следом он вновь позволил Аврилу увидеть свои глаза.
        - Увы, не до конца. Я всё ещё не могу забыть тех событий. Но теперь я всё же понимаю, что нет никакого смысла мстить потомкам других рас. Это всё равно не заглушит мою боль, так как не они виновны в случившемся.
        - Я рад, Кир, - кивнув, искренне улыбнулся Аврил. - Рад, что мы смогли понять друг друга.
        Секунду спустя ноги императора оторвались от крыши башни. Взлетев на метр, он снова посмотрел на Континентальный Барьер.
        - Ты же не просто так решил встретить меня именно здесь?
        - Да, - ответил Кирос. - Я бы хотел помочь тебе в дипломатической миссии. Поэтому, если ты позволишь…
        - Пойдём, - прервал император брата. - Давай наконец-то попробуем установить мир, спустя целый миллион лет.
        - Спасибо.
        Пара Небесных Монархов взлетела, а затем направилась к гигантской завесе.
        - Как думаешь, что нас там ждёт? - обернулся Аврил, вплотную приблизившись к барьеру.
        - Не знаю, - пожал плечами Кирос. - Но думается мне, вряд ли эльфы, гномы, сильфы, великаны и дорганы дружно живут все вместе.
        - Согласен, - улыбнулся его брат. - Но давай сперва сами посмотрим.
        Несколькими минутами спустя мощнейшая вспышка озарила всё вокруг. Она оказалась настолько сильной, что её свет был виден даже за тысячи километров от этого места. Но зато в Континентальном Барьере наконец-то появилась брешь. Впервые за более чем миллион лет.
        - Быстрее! Он скоро затянется! - выкрикнул Аврил, полетев вперёд.
        Кирос поспешил за ним. Оба брата успешно преодолели созданный одним из них тоннель, прежде чем тот успел восстановиться.
        - Ну и толщина у барьера, - обернувшись, произнёс удивлённый Кирос. - Метров пятьдесят, наверное.
        - Мы наконец-то снаружи… - вздохнул с облегчением Аврил, который до конца сомневался в успехе этой затеи.
        - И это только начало.
        - Ага…
        - Сильно устал?
        - Очень…
        - Продолжать полёт можешь?
        - Едва… Даже руки дрожат… - издал Аврил смешок. - Даже на тренировках я не вкладывал столько силы в удар. Похоже, я превзошёл самого себя, ха-ха… Но я всё же хочу сам увидеть этот путь к нашему дому. Поэтому не нужно меня забирать в пространственный карман. Лучше помоги в полёте.
        - Конечно, - кивнул Кирос, приблизившись. - Кстати, я давно хотел сказать, что люблю тебя.
        - И я тебя, - удивившись, запоздало ответил император Ниагалы.
        - Поэтому… - улыбнулся его брат, после чего Аврил вздрогнул, - пожалуйста, прости меня.
        Кровь ручьём полилась изо рта Небесного Монарха. Медленно опустив взгляд, он увидел руку, торчащую из своего живота. Кулак Кироса насквозь пронзил брата. На своём пути он не только уничтожил плоть Аврила, но ещё и разбил его оболочку души на несколько частей.
        Император Ниагалы не верил своим глазам. Он сильно ослаб после пробития дыры в барьере, однако даже в таком состоянии Кирос не сумел бы пробить его покров. Слишком велика была между ними разница в силе. Вот почему Аврил никак не мог понять, что же произошло.
        Однако мгновенье спустя он всё же ощутил… Ощутил силу десятков тысяч душ, заточённых в правой руке Кироса, что без остановки кричали от боли. После этого Аврил сразу же вспомнил информацию о том, что в последнюю сотню лет в империи отчего-то стали часто пропадать люди. Теперь он всё понял…
        Из своей руки Кирос создал настоящий артефакт, насытив его безумной мощью. Он буквально отчасти стал настоящим живым оружием. И это оружие оказалось достаточно сильным, чтобы пробить защиту Аврила. Сам того не осознавая, его брат открыл для себя путь тёмных искусств. Теперь он полностью оправдывал свой титул Похитителя Душ.
        В конечном счёте сознание Аврила погасло. Его Искра покинула этот мир, и тело великого воина стало падать в открытый океан. И лишь у самой воды оно внезапно исчезло. Кирос, из глаз которого лились кровавые слёзы, наконец взял себя в руки и телепортировал тело брата в отдельный пространственный карман.
        Таким образом, перед Киросом остались только три осколка оболочки души Аврила, которые он незамедлительно поглотил, слив со своей. Так он обрёл духовную печать с разрешением использовать кольцо главы Клана Синам, а также воспоминания брата. Включая те, где указывалось местонахождение божественного кольца.
        Однако без последствий для Кироса это не закончилось. Его правая рука вплоть до локтя рассыпалась прахом. Она не выдержала высвобожденной за раз мощи десятков тысяч душ, и даже часть Астрального Тела в том месте была повреждена.
        Следом фундамент Кироса резко снизился с восьми баллов до семи целых и шести десятых, срок его жизни сократился на четверть, а внешность стала меняться. Появились фиолетовые рога и жуткие, но небольшие наросты на теле. Мигом поседели волосы, а затем выросли когти на руках и ногах. В конце концов его глаза стали навечно светиться ярким красным цветом.
        Такова была цена за поглощение души брата.

* * *
        В Ниагалу Кирос вернулся через неделю. И вернулся весь израненный.
        Он сообщил подданным, что во время переговоров нелюди вероломно напали на них. Что убили императора и всех членов делегации, а его едва не превратили в чудовище. Но ему удалось сбежать, а также захватить в плен нескольких сильных эльфиек, сильф и дорганок, которые якобы были виновны в покушении.
        После этого он откинул все речи о мире. Кирос занял трон погибшего брата и посеял ненависть в умах людей. Он объявил, что у Ниагалы больше нет другого пути, кроме войны.
        - ЧЕРЕЗ ПЯТЬДЕСЯТ ЛЕТ МЫ НАНЕСЁМ ОТВЕТНЫЙ УДАР! - в конце концов услышал каждый житель империи. - МЫ ВЕРНЁМ СВОИ ЗЕМЛИ И ВОССТАНОВИМ СПРАВЕДЛИВОСТЬ! ОТОМСТИМ ЗА БОЛЕЕ ЧЕМ МИЛЛИОН ЛЕТ АДА, В КОТОРОМ НАС ЗАПЕРЛИ!
        После этого военная машина Ниагалы стала раскручиваться на полную мощь. Собственно, как и пропаганда.
        Началась финальная подготовка к войне…
        …
        Большая часть этих воспоминания за несколько секунд промелькнула перед глазами Акио Зедола, который затем внезапно очнулся в теле шестнадцатилетнего парня всё в том же горном особняке. Так началось его испытание прошлым.
        Глава 21. Императорская Кузня Бельтейз
        Память и силы стремительно возвращались к Каю. Его тело наливалось огромной мощью, доставляя парню невероятное удовольствие. Однако вместе с этим вернулся и жуткий мороз, заполнивший его душу. Спустя долгих два года Кай вновь был вынужден вспомнить, как это - быть захваченным концепцией Холода Пустоты.
        Вздрогнув от этого чувства и неосознанно заскрипев зубами, Кай наконец-то открыл глаза. Но вместо того, чтобы осмотреться, он первым делом направил «взгляд» внутрь себя. Никаких изменений в оболочке души не обнаружилось, вот только Кай всё равно ощутил странное облегчение, словно сбросил груз, что нёс на себе уже много лет. Избавление от внутреннего демона не прошло бесследно. Воля Кая усилилась, а кроме того - управлять энергией, частицами законов и концепций, аурой и даже собственным телом ему внезапно стало проще. Явив меч и совершив плавный взмах, попутно сформировав Технику Тёмных Клинков Небытия, парень высвободил частичку силы. Всё это далось ему ощутимо легче. Не так, как раньше. Для контроля над своими силами хватило гораздо меньшего усилия воли и трат духовной выносливости.
        По факту сама сила Кая никак не изменилась, однако после победы над внутренним демоном возможность управлять ею резко упростилась. Благодаря этому теперь он мог на несколько процентов лучше реализовывать свою мощь. Можно сказать, что успешное прохождение Испытания Прошлым позволило Каю немного улучшить собственное мастерство. Ведь больше не было той тяжести, которая ему постоянно мешала и к которой он уже успел привыкнуть. Он будто наконец-то сбросил невидимые кандалы.
        Ну и ко всему прочему, двухлетняя жизнь в слабом теле с крайне сильной волей помогла Каю хоть и не прикоснуться к пониманию Полного Подчинения, но хотя бы осознать верное направление для дальнейших попыток его освоения. Это тоже стоило многого.
        В конце концов Кай осмотрелся. Как оказалось, теперь он находился перед толстенными пятиметровыми вратами. Створки были открыты, а за ними виднелся лишь яркий свет. Позади же находилась уже знакомая мозаика, изображающая огромный молот на фоне звезды. Только теперь не на полу, а на стене.
        Кай заглянул в меню системных сообщений, верно рассудив, что его там ждёт новая информация.
        Внимание!
        Испытание Прошлым было пройдено. Глубинный внутренний демон уничтожен без потерь.
        Оценка: идеально.
        Затрачено реального времени: 03:14:47
        Награда: доступ к кузнечной станции № 3.
        Оставшееся время доступа: 59:55… 59:54… 59:53…
        Для получения награды войдите в Императорскую Кузню Бельтейз!
        «Думаю, это и есть кузня», - осмотрел Кай открытые врата.
        Взгляд парня вдруг остановился на небольшой надписи, расположившейся над аркой прохода.
        - Обними её? Нет… В объятья пади… или… Но в объятья её упади, - перевёл он символы древнебельтейзкого языка, изучить который немого сумел ещё в те времена, когда тренировался в подземном городе под наставничеством Рун’Тана. Что же касалось Системы, то она не переводила мёртвые языки.
        Вновь вспомнив о старике, Кай заглянул в свой мир души. Увы, никого он там не обнаружил. Оставалось только смириться с этим и ждать возможности выйти из лабиринта, что, возможно, прольёт свет на исчезновение Рун’Тана.
        «Но что это за надпись? У входа в библиотеку тоже было что-то похожее, - вспомнил Кай. - Только там говорилось: „Она часть Пути“. Они явно связаны. Может ли быть, что это и есть те подсказки, о которых говорилось в терминале массива переноса? Похоже на стих, но явно не хватает строк. Они в других похожих местах лабиринта?..»
        Следом Кай обернулся, подумав об Акио Зедоле, который чуть не убил его у той мозаики.
        «Либо он ждёт меня там, либо, если ещё не бывал здесь, то уже проходит своё испытание прошлым. Я должен поскорее уйти отсюда. Но вот как? - нахмурился Кай. - Телепортироваться отсюда к оставленным в лабиринте меткам я не могу, - проверил он связь. - И, похоже, кольцо гостя тоже не работает конкретно в этом месте. Единственный вариант: окружить себя максимальной защитой с помощью артефактов, выйти, а затем, если Акио окажется там, сразу же телепортироваться к массиву переноса или к одной из меток. К счастью, в коридорах лабиринта это возможно».
        Эти мысли пронеслись в голове парня уже в тот момент, когда он входил в Императорскую Кузню. Вскоре изливающийся из арки входа свет стал невыносимым, и Каю пришлось прикрыть глаза и даже отключить энергетическое зрение. Так, ориентируясь лишь с помощью духовного восприятия, он вдруг ощутил внезапный сдвиг в пространстве. Стало сразу понятно, что с последним шагом он преодолел некое подобие портала, оказавшись совершенно в другом месте. В разум сразу же хлынуло множество новой информации от духовного восприятия.
        Кай медленно открыл глаза, попутно возвращая возможность видеть и в энергетическом спектре. К счастью, больше того свечения нигде не было. Ну а сам парень теперь находился в гигантском помещении, в центре которого расположилось десять очень толстых и высоких колонн. У каждой из них была дверь с определённой цифрой.
        Заметив тройку, которая, вероятно, и означала кузнечную станцию № 3, Кай сразу же направился к ней. По пути он пытался узнать, что же скрывается внутри колонн, однако они излучали так много энергии, что своим особым зрением парень никак не мог разобрать даже мельчайших деталей. Всё сливалось в одну монотонную картину.
        Единственное, что Каю удалось понять, так это то, что внутри колонн находятся огромные пространственные карманы. Настолько большие, что он даже не мог осознать их полного масштаба. Но они однозначно на целые порядки превышали в размерах Скрытую Долину Айве, площадь которой была больше тридцати тысяч километров.
        Увы, открыть первую случайную дверь Каю не удалось. Он не смог даже поцарапать её, а притронувшись к ручке, увидел сообщение:
        Внимание!
        Разрешение не обнаружено!
        Доступ к кузнечной станции № 9 заблокирован!
        Такие же сообщения появлялись и с остальными восемью станциями. И только когда Кай остановился у третьей, появилось кое-что другое.
        Внимание!
        Разрешение обнаружено!
        Доступ к кузнечной станции № 3 разблокирован!
        Однако открыть дверь Каю всё равно не удалось. Вместо этого его окутали законы Пути Пространства, и он тут же исчез. Перенесло парня внутрь огромного стеклянного куба, вокруг которого всё было белым-бело. Странное яркое вещество, истинное свечение которого многократно уменьшалось при прохождении сквозь стенки куба, плотно окружило кузнечную станцию № 3.
        Оказавшись в новом месте, Кай сразу же ощутил сильный жар. Температура здесь достигала как минимум нескольких сотен градусов Цельсия. Будь Кай смертным, то очень быстро погиб бы в таких условиях. Но он являлся Истинным Мастером, а поэтому испытал лишь небольшой дискомфорт.
        В центре кузнечной станции в метре над полом левитировала небольшая круглая платформа, к которой Кай и направился. Стоило ему только приблизиться, как вдруг появились новые сообщения.
        Активация вспомогательной системы массивов кузнечной станции № 3…
        Ожидается ответ от управляющего станцией мастера…
        Время ожидания превышено…
        Мастера других станций не обнаружены…
        Передача всех функций станции системе массивов…
        …
        Внимание!
        Обнаружен доступ особого уровня (награда)!
        Ваш уровень доступа позволяет воспользоваться кузнечной станцией № 3 для одноразового высшего улучшения или доработки артефактных предметов одного типа (не более пяти за раз). Пожалуйста, поместите желаемые предметы на платформу.
        «Так вот какая у меня награда, - кивнул парень. - Но что значит, одного типа?»
        Среди всего своего имущества, самым ценным, что было у Кая, вероятно, являлись подаренные Системой Нефриты Памяти. С их помощью можно было сколь угодно долго наблюдать за улучшенными Сферами неизвестных мастеров, что достигли подобных вершин на Пути Меча и Пути Пространства. Таким образом, в будущем Нефриты Памяти даруют Каю возможность действительно достичь уровня Совершенствующего, а не просто искать правильный путь к нему. Подобные вещи были бесценными даже в ближних мирах, для чего было несколько причин.
        Во-первых, таких мастеров попросту было мало. Во-вторых, никто из них не желал демонстрировать улучшенные Сферы в особом обучающем темпе кому-то, кроме своих личных учеников. А набирали их далеко не все мастера. Ну и в-третьих, что самое важное, вероятно, только боги были способны идеально ощутить, запомнить и перенести в Нефрит Памяти что-то настолько сложное и эфемерное.
        Собственно, поэтому Кай и считал два этих кристаллика своим самыми ценным имуществом. Так что их он и положил на платформу в первую очередь. Увы, ответ оказался ожидаемым.
        Обнаружены артефакты схожего типа.
        Тип артефактов неподходящий!
        Как Кай и подозревал, кузница вряд ли будет работать с чем-то подобным. Тем более, когда эти Нефриты Памяти создала сама Система. Кто вообще может улучшить их после неё, и возможно ли это в принципе?..
        Вернув кристаллики в Хранилище, Кай явил изумрудный куб - Умбертольд, он же Небесный Комплекс - его следующий по ценности артефакт. К несчастью, он то же оказался неподходящим, но несколько по другой причине.
        Обнаружен артефакт.
        Тип артефакта подходящий.
        Артефакт не нуждается в завершении.
        Артефакт невозможно улучшить.
        Артефакт нуждается в ремонте!
        Обработка…
        Ремонт невозможен! Структура артефакта слишком сложна для понимания! Аналогов не найдено!
        Не хватает данных…
        Положите на платформу свиток с описанием структуры артефакта.
        Естественно, никаких свитков с описанием структуры Небесного Комплекса у Кая не было, а поэтому Умбертольд тоже пришлось убрать с платформы. В конечном счёте он явил свои клинки, которые были следующими по ценности для него.
        Обнаружены артефакты схожего типа.
        Тип артефактов подходящий.
        Артефакты не нуждаются в завершении.
        Артефакты можно улучшить.
        Артефакты нуждаются в незначительном ремонте.
        Обработка…
        Структура сохранена…
        Найдены приблизительные аналоги.
        Для улучшения точности кузнечной станции положите на платформу свиток с описанием структуры артефактов. Сделайте это в течение [1000] секунд.
        Необходимый предмет сразу оказался на платформе. К счастью, гномы, выковавшие его клинки, передали Каю и схему их внутренней энергетической структуры.
        Обработка…
        Кузнечная станция № 3 готова к работе!
        Желаете ли вы внести требования к улучшению структуры артефактов? Если да, то положите на платформу правильно оформленный свиток с необходимыми данными. Сделайте это в течение [1000] секунд.
        В противном случае система массивов кузнечной станции № 3 самостоятельно определит наиболее оптимальный вектор улучшений артефактов, основываясь на имеющихся в Императорской Библиотеке Бельтейза данных.
        Увы, хотя благодаря идеальной памяти Кай и обладал огромным количеством знаний, в том числе и об артефакторике с кузнечным делом, он всё равно никогда не углублялся в эти ремёсла, а поэтому не являлся профессионалом. Так что рисковать вносить какие-то требования к улучшению клинков он не стал. Тем более, что вообще не знал, какие здесь правила оформления нужного свитка. Поэтому оставалось лишь довериться системе массивов и её анализу.
        Желаете остаться внутри кузнечной станции № 3 на время процесса улучшения артефактов?
        Да/Нет
        Кай на секунду задумался, а затем выбрал «да».
        Внимание!
        Для Истинных Мастеров ниже ступени Священного Лорда пребывание внутри активной кузнечной станции может быть сильно неприятным! Примите решение повторно. Желаете ли вы остаться тут на время процесса улучшения артефактов?
        Да/Нет
        Предупреждение не заставило Кая передумать, и он снова согласился.
        Решение принято.
        Активация кузнечной станции № 3…
        Подготовка звезды…
        В тот же миг Кая окутало специальное защитное поле, судя по всему, основанное на законах Пути Холода и Пути Пространства. Такое же поле накрыло и платформу, где находились клинки парня. Ну а секунду спустя всё вокруг заволокло той белоснежной субстанцией, что находилась снаружи куба, отчего температура вокруг Кая моментально повысилась до предельных для пикового Заклинателя значений. Ему тут же пришлось активировать технику покрова и сформировать доспех из Холода Пустоты, дабы банально не потерять сознание от жары. Увидев последнюю строчку системного сообщения, Кай наконец понял, что этот стеклянный куб находится внутри главной природной кузницы вселенной - ядра настоящей звезды.
        Заполнившая всё вокруг плазма оказалась под полным контролем, после чего начались ведомые только массивам процессы. Однако ещё со школьных времён Кай помнил, что именно внутри звёзд сформировалась большая часть всех существующих в природе химических элементов, из которых в том числе состоял и он сам. Ибо только при таких температурах у нейтронов и протонов существовала возможность объединиться в нечто более тяжёлое, чем водород или гелий.
        Собственно, поэтому Императорской Кузней Бельтейз и была группа спрятанных в пространственные карманы звёзд, внутри которых древние императоры создали десять специальных станций. Увы, из них всех сейчас могла нормально функционировать только третья.
        Спустя пару минут температура плазмы внезапно увеличилась в несколько раз, из-за чего Каю пришлось даже активировать Частичную Трансформацию, чтобы выдержать прорывающийся сквозь барьер жар. К счастью, продлилось это недолго, и уже вскоре первый этап улучшения клинков завершился, а из стеклянного куба была выведена вся плазма звезды. Внутри осталось лишь небольшое количество созданного только что материала, что обладал уникальной и крайне сложной… даже невозможной в природе структурой. В физическом плане он был полной копией костей демона, из которых и были выкованы клинки Кая. Однако всё же оставалось одно отличие - созданный материал не имел никаких духовных свойств. Вот почему вторым этапом стало насыщение его энергией.
        Обычно этот процесс занимал тысячи лет, однако технологии божественной империи Бельтейз позволяли сделать это гораздо быстрее. Вокруг созданного материала прямо в воздухе вдруг появились восемь небольших, но невероятно плотных энергетических шариков, удерживаемых силами элемента пространства. Следом восемь высокоэнергетических лучей выстрелили в цель. Обычно после такого подавляющее большинство обычной материи оказалось бы повреждено, а если бы она и выстояла, то так просто праной всё равно не насытилась бы. Именно поэтому, когда лучи энергии добрались до копии материала костей демона, то не просто врезались в неё, а резко стали закручиваться.
        Кузнечная станция тонко манипулировала гравитацией в области, где находился созданный ею материал. Это позволяло и дальше управлять энергией, сильно сжимая и закручивая её внутри объекта. Вращение происходило с такой скоростью, что вряд ли даже тысяча Священных Лордов со Сферами Пространства могла бы достичь такого контроля. А ведь энергия двигалась не по какой-нибудь простой траектории. Нет. Система массивов циркулировала прану по безумно сложному лабиринту нитей, досконально повторяющему кристаллическую решётку материала.
        В конце концов спустя несколько минут второй этап тоже был завершён - вещество обрело духовные свойства. После этого барьер вокруг платформы с клинками наконец пропал. Пришла пора восстановить их целостность. А если говорить проще - починить.
        Парные Клинки Кошмаров Кай использовал уже более пяти лет, однако в действительности даже после самых тяжёлых битв он ни разу не повредил оружие. Однако оно всё же обладало дефектами, образовавшимися ещё на этапе создания мечей из костей демона. Так или иначе, но их создателем был относительно молодой гном, который к тому же не обладал инструментами уровня божественной империи Бельтейз. И даже такой гений не мог всё сделать идеально. Вдобавок кости демона сами по себе не были в наилучшем состоянии, пролежав бесчисленное количество времени в том подземелье. Эти недостатки и собиралась исправить кузнечная станция.
        Сферы энергии исчезли, а вместо них на долю секунды появился опустившийся с потолка луч охлаждённой плазмы, который вмиг расплавил созданный материал, а также сильно раскалил сами клинки, сделав их более податливыми. Далее небольшое количество скопированного материала клинков влилось в сами мечи, после чего были призваны могущественные законы элемента пространства, огня, земли, лавы, металла, песка, молнии и, конечно же, меча. Они тут же начали воздействовать на клинки. Воздействовать на уровне элементарных частиц и фундаментальных воздействий, на что обычно были способны редкие Небесные Монархи, да и не в таких больших масштабах и не с такой точностью.
        Кай впервые видел массив, который использовал так много законов. Запечатанные в нём Тени, воля которых и контролировала частицы, однозначно были образованы после смерти величайших кузнецов божественной империи Бельтейз. Ну а тысячи искусственных духов, что также являлись частью системы массивов и активно помогали Теням, явно создали из мёртвых тел талантливейших Небесных Монархов.
        Спустя некоторое время воздействие на клинки прекратилось, и кузнечная станция стала охлаждать их с помощью законов Пути Холода. Система массивов добилась своей цели - придала оружию идеальную структуру, а также сделала её намного крепче и сильнее прежней.
        Следующим этапом вновь стало насыщение энергией. Требовалось расширить энергетическое пространство мечей до предела, которым изначально не обладали даже сами кости демона. И как только это закончилось, Кай увидел сообщение:
        Внимание!
        Ремонт артефактов завершён!
        Приступаю к первичному предельному улучшению…
        После всех пройденных этапов клинки уже стали намного лучше, однако, как оказалось, это был всего лишь ремонт. Подобное точно удивило бы Кая, имей он возможность испытывать что-то, кроме сильнейших эмоций, которые оказались частично распечатаны после смерти Рейзела и Элеи…
        Процесс улучшения клинков делился на два этапа: улучшение самих мечей (свойств материала и формы), и улучшение их энергетической структуры (символьных техник, энергетического пространства и насыщенности элементами). Увы, ни один из этих процессов, как и большинство прошлых, Кай нормально обнаружить не сумел. Его духовному восприятию и даже энергетическому зрению было сложно разобрать что-либо конкретное из того, что происходило с клинками. Единственное, что Кай сейчас без проблем заметил, это этап внедрения новых и более могущественных Осколков Стихии в свои мечи. Осколками Стихии, кстати, называли особый вид Частиц Мудрости, которые использовались для создания зарядных артефактов. С их помощью воины могли применять способности неизвестных им элементов, просто вливая в артефакт свою энергию. Ведь нужные для этого частицы были уже заранее внедрены в предмет.
        Внимание!
        Первичное предельное улучшение завершено!
        Приступаю к высшему улучшению…
        Клинки резко засветились, и Кай тут же ощутил присутствие знакомой силы - божественных частиц. Они были похожи на те, что находились в телах Тирвина и Акио, однако всё же отличались. Их явно создал не тот, кто сотворил божественное кольцо Кироса. Вероятно, это была сила кого-то из императоров Бельтейза.
        Божественные частицы хлынули в клинки Кая. Они стали закручиваться и сплетаться в сложные узоры, гораздо эффективней сливаясь и воздействуя на артефакты. Это разительно отличилось от того, как Кирос усиливал оружие Сыновей и Дочерей Ниагалы. Было видно, что в империи Бельтейз знали, как правильно использовать силу божественных частиц.
        Вскоре всё закончилось. Барьер вокруг Кай исчез, а зависшие в воздухе клинки плавно опустились обратно на платформу. Рядом с ними тут же появился свиток - отчёт о проведённых изменениях.
        Внимание!
        Высшее улучшение завершено!
        Работа кузнечной станции № 3 завершена!
        Повторное использование невозможно. Отсутствует доступ!
        Желаете покинуть кузнечную станцию № 3?
        Да/Нет
        …
        Внимание!
        Сделайте выбор в течение [100] секунд, или будете автоматически перенесены во внешнюю часть Императорской Кузни Бельтейз!
        Решив не играть со спичками, Кай взял клинки и свиток, после чего нажал «да». Его моментально окутали законы Пути Пространства. Короткая вспышка - и вот он уже снова в том помещение с десятью колоннами.
        Для интереса Кай снова подошёл к двери с нарисованной тройкой, однако, как и ожидалось, попасть внутрь не сумел. Больше доступа к станции у него не было. Но зато оставалось ещё немало времени пребывания в Императорской Кузне Бельтейз. Ну а поскольку Акио здесь до сих пор не наблюдалось, то это была идеальная возможность проверить улучшенные клинки.
        Первым делом, конечно же, Кай погрузился сознанием в полученный свиток, что позволило ему более-менее разобраться во всём, что произошло с клинками. На а следом он наконец-то явил и их.
        [Парные Клинки Кошмаров: Фобос]
        Ранг: Королевский
        Качество: Пиковое
        Особенность: масштабируемый артефакт. Истинный ранг: Божественный. Истинное качество: Среднее.
        Особенность: пассивная способность [Улучшенная Аура Страха]
        Особенность: пассивная способность [Уничтожение]
        Особенность: вес оружия составляет пятьдесят шесть тонн, но для владельца оружие ощущается не тяжелее десяти килограммов.
        Особенность: у оружия есть скрытая активная способность, доступная при использовании владельцем Сферы Меча.
        [Парные Клинки Кошмаров: Деймос]
        Ранг: Королевский
        Качество: Пиковое
        Особенность: масштабируемый артефакт. Истинный ранг: Божественный. Истинное качество: Среднее.
        Особенность: активная способность [Улучшенный Порез Ужаса]
        Особенность: пассивная способность [Уничтожение]
        Особенность: вес оружия составляет пятьдесят шесть тонн, но для владельца оружие ощущается не тяжелее десяти килограммов.
        Особенность: у оружия есть скрытая активная способность, доступная при использовании владельцем Сферы Меча.
        Мечи идеально легли в ладони, вслед за чем Кай сделал несколько резких движений. В конечном счёте он сплёл технику и выпустил перед собой волну тьмы, после чего кивнул и даже слегка улыбнулся.
        Изменения были существенны. Во-первых, клинки стали на порядок тяжелее, прочнее и острее, а также приобрели свойство поглощать немалую часть силы физических ударов, используя затем эту кинетическую энергию для укрепления связей между атомами и молекулами.
        Во-вторых, Императорская Кузня Бельтейз восстановила главное свойство костей демона, основанное на силе концепции Инь. Из-за этого клинки приобрели пассивную особенность «Уничтожение». Так Система назвала способность этого материала уничтожать всё, к чему прикоснётся. И чем менее прочным был объект, тем меньше времени требовалось на это. Единственными исключениями были силы и плоть владельца, а также другие привязанные к нему духовными метками предметы. На них «Уничтожение» не действовало.
        Телепортировав из Хранилища первый попавшийся доспех пикового качества Золотого ранга, Кай без каких-либо усилий рассёк его. «Уничтожение» и острейшее лезвие позволили сделать это без вкладывания в удар большой силы или энергии с законами. С подобным оружием, он даже на ступени Закалки Души сумел бы повторить такое.
        Ещё у клинков существенно увеличилось энергетическое пространство - место, где и происходит плетение техник. Вдобавок оно стало настолько проводимым, что не только не мешало, но даже и наоборот - упрощало плетение. Всё это открывало для Кая возможность формировать ещё больше техник за раз, тем самым серьёзно увеличивая его боевую мощь (ведь существовало ограничение на количество влитой в одно плетение энергии). Если раньше в одном клинке он мог создать максимум пять-семь техник (в зависимости от их сложности и размера), то теперь это значение достигло девяти-одиннадцати. В итоге те же Тёмные Клинки Небытия он теперь мог выпустить с почти в двадцать раз большей мощью, чем она могла вмещать в одном плетении. Это делало его нынешнюю предельную атаку этой техникой практически вдвое сильнее прежней. И не только сильнее, но ещё и быстрее. С обновлённым энергетическим пространством скорость плетения существенно возросла, что тоже повысило боевую мощь Кая.
        Способности клинков «Аура Страха» и «Порез Ужаса» также были серьёзно усилены. Божественные частицы наделили их гораздо большей мощью, так что при тех же затратах энергии теперь этими способностями Кай мог воздействовать не только на более слабых в развитии воинов, но и даже на тех, кто превосходил его в ступени.
        Ну и в конце концов истинный ранг клинков был повышен с пика Императорского до середины Божественного. Естественно, это всё ещё не делало мечи действительно божественными предметами, однако теперь, когда Кай достигнет уровня Совершенствующего, ему уже не придётся искать новое оружие. Масштабирующиеся клинки будут без проблем выдерживать техники даже такой мощи.
        «С этими мечами у меня точно были бы шансы победить Седьмую в Испытании Мастерских Звёзд, - осознал Кай. - Жаль только, что там всё равно блокируется большая часть свойств оружия, так что ничего не поменялось бы…»
        Каю понадобилось всего несколько минут, что полностью разобраться и свыкнуться с улучшенными мечами. Держа их в руках, он сейчас чувствовал себя гораздо сильнее, чем прежде. Это чувство приносило ему едва заметное удовольствие.
        В конечном счёте он всё же решил покинуть кузню. Конечно, время ещё оставалось, однако он не хотел встретить здесь Акио, если тот ещё проходит испытание. Лучше уже столкнуться с ним снаружи, где можно будет сразу применить кольцо гостя дворца.
        Собственно, так Кай и решил поступить. Он вновь прошёл через ту сияющую арку врат, а затем приблизился к мозаике на стене. Но прежде чем активировать её, он приготовил все оставшиеся защитные артефакты, активировал их, и только потом покинул кузню.
        Телепортация вернула Кая в то самое перепутье, где сходилось множество тоннелей лабиринта. Оказавшись здесь, он моментально сконцентрировался на духовном восприятии, и тут же обнаружил Акио Зедола. Израненный ниагалец сидел на полу и медитацией способствовал восстановлению, но как только ощутил появление законов пространства, моментально сорвался с места.
        Как и Кай, Акио также начал Испытание Прошлым. Вот только он провалил его. Воин в конце концов тоже осознал и принял прошлое, но сделал это слишком поздно. К тому моменту демон стал настолько сильным, что Акио сразу же проиграл ему. Однако выжить в этой борьбе он всё же сумел, и был лишь выброшен из иллюзии. Последствиями же поражения стало истерзанное тело (как астральное, так и физическое) и пониженное аж на два уровня развитие. Теперь друг Кироса был Священным Лордом только третьего уровня.
        Прорываясь сквозь ряд барьеров, Акио стремительно приближался к Каю. Сам же парень уже активировал кольцо, чувствуя, как его охватывают законы пространства. Он уже вот-вот должен был исчезнуть, опережая противника на доли секунды, как вдруг произошло сразу два крайне неожиданных события.
        Внимание!
        Телепортация была прервана!
        Активация [Кольца Гостя Императорского Дворца] отменена!
        Одновременно с этим в голову Акио вонзился клинок, и мужчина моментально упал, так и не добравшись до Кая. Вот только оружие, попавшее в него, было духовным, так что Священный Лорд тоже остался цел и ничуть не пострадал. Он лишь потерял сознание.
        Повисла тишина…
        Не понимая, что происходит, Кай попытался снова активировать кольцо, но у него опять ничего не вышло. А следом он услышал стук шагов… Резко повернув голову вправо, он увидел, как из темноты одного из тоннелей медленно выплыла фигура высокого мужчины. Тёмноволосый воин свысока и с неким пафосом глядел на Кая, немного улыбаясь.
        - Так-так… Наконец-то я нашёл тебя, маленький лжец, - сказал Цзян Дао.
        Глава 22. Последний рывок к Императорскому Дворцу
        Не успел Кай опомниться, как все оставшиеся вокруг него барьеры вдруг оказались полностью сметены. Парень инстинктивно призвал клинки, но тут же упал, не сумев удержать их в руках. Его кисти моментально превратились в месиво.
        Обычно оружие Истинных Мастеров делалось из крайне плотных материалов, из-за чего обладало огромным весом. А чаще всего с помощью законов Пути Пространства вес специально увеличивался ещё сильнее. Ну а чтобы у воинов не возникало проблем с использованием таких предметов, повышающая вес символьная техника создавала сразу два гравитационных поля. Первое как раз и утяжеляло оружие, а вот второе окутывало уже самого владельца, тем самым позволяя ему не только удерживать артефакт, но ещё и давало силы гасить его инерцию, а не улетать вслед за разогнанным многотонным предметом.
        Можно было сказать, что в действительности удерживало клинки именно это поле, а сам Кай, находящийся внутри него, лишь управлял им. И, собственно, только что это второе поле отчего-то внезапно исчезло, лишив парня возможности даже спокойно держать мечи весом в пятьдесят шесть тонн.
        - Как иронично найти тебя там, откуда начался мой путь в этом лабиринте… - потёр Цзян Дао подбородок, будто специально демонстрируя необычную серебристую перчатку на правой руке, которая словно стала частью его тела.
        [Усилитель Пространственных Волн]
        Ранг: Императорский
        Качество: Низкое
        Особенность: масштабируемый артефакт. Истинный ранг: Божественный. Истинное качество: Высшее.
        Особенность: божественный артефакт.
        Особенность: значительно усиливает мощь элемента пространства.
        Особенность: неотделим от плоти владельца.
        Особенность: активная способность [Призрачное Тело].
        Ничего из этого, кроме названия артефакта, Кай увидеть не сумел. Метка владельца скрыла от него все остальные строки. Однако это не помешало парню с энергетическим зрением увидеть внутри перчатки то же, что он ранее видел и в кольце Кироса. Пускай и в значительно меньших масштабах.
        «Божественный артефакт… - спокойно осознал Кай. - Но Ашцилла говорила, что создать такой можно только с нуля. Нельзя уже имеющийся предмет сделать божественным. Тогда… Цзян Дао получил его в кузне? Но почему? Моей наградой было только улучшение или доработка предмета. Возможно ли, что он прошёл испытание лучше? Но разве у меня уже не был идеальный результат?»
        Мысли промелькнули в голове парня за мгновенье, но даже с такой скоростью восприятия он не успел даже почувствовать приближения Цзян Дао. Лишь когда Кай с огромной скоростью врезался в стену лабиринта, до его сознания наконец дошло произошедшее.
        Свалившись на пол, он ощутил сильную боль. В его груди появилась жуткая вмятина. Всё рёбра, позвоночник и плечи оказались сломаны, а большая часть внутренних органов - разорвана. Сердце Кая стучало с перебоями, а из его рта хлыстала кровь. Сознание парня то туманилось, то прояснялось. Он тратил все силы на то, чтобы не провалиться в бездну тьмы. О возможности встать и речи не шло. К счастью, регенерация уже активно исправляла все повреждения, и Кай постепенно приходил в себя.
        - Живучий, как таракан, - хмыкнул Цзян Дао и наклонился к мечам Кая, оставшимся на прежнем месте. - Хорошее оружие, - без проблем поднял и даже взмахнул он пятидесяти шести тонным клинком. - Жаль только, что одноручное… Интересно, каково это - быть убитым собственным мечом?
        Цзян Дао посмотрел на восстанавливающего парня, а затем без раздумий метнул в него клинок. Оружие вмиг развило безумную скоростью. И хотя Кай уже начал активацию Техники Пришествия Владыки Войны, он всё не успевал уйти из-под траектории атаки. Ему оставалось лишь наблюдать за приближающимся к его голове мечу, надеясь, что уже появившаяся белая маска из чешуек Частичной Трансформации, техника покрова, ледяной доспех и сам череп сумеют в конечном счёте выдержать атаку.
        Увы, ничего не вышло. Брошенный клинок в данный момент подавлялся Сферой Пространства Цзян Дао, которую усиливала божественная перчатка, поэтому для Кая его собственный меч всё ещё весил пятьдесят шесть тонн. А с учётом вложенной в бросок силы и того больше…
        В конце концов меч разрушил все уровни защиты Кая, пробил череп в районе лба и вонзился в мозг, пройдя его насквозь. Вот только парень не умер.
        - А-а-а-а-а-а!!! - закричал он от жуткой головной боли, мало похожей на физическую.
        Преодолевая себя и прокусывая губы до мяса, Кай стал вытаскивать застрявший в своей голове меч. По идее клинок уже должен был упасть на пол, благодаря своему весу пройдя сквозь плоть парня будто раскалённый нож сквозь масло. Однако этого не произошло. Даже наоборот - у Кая откуда-то взялись силы сдвинуть оружие с места.
        В конечном счёте спустя несколько бесконечно долгих минут он вынул меч, наконец прекратив эту безумную пытку. В тот же миг всё изменилось. Осознававший себя лежащим на полу в позе эмбриона Кай вдруг оказался стоящим в центре мозаики - входа в кузницу. Его тело было абсолютно цело, а в руках покоился не собственный меч, а непонятный иллюзорный клинок. Точно такой же, что вонзился в голову Акио Зедолу.
        Принявшая форму меча духовная атака рассыпалась на осколки, что будто подхваченные ветром направились к Цзян Дао, который до сих пор спокойно стоял у арки одного из тоннелей лабиринта.
        - Что это было? - поднял Кай взгляд, отходя от боли. Он наконец полностью осознал, что произошедшее не было реальностью.
        - Я частично рассёк связь между твоим сознанием и телом, и заменил все чувства ложными. Теми, что вложил в свою атаку, - пожал плечами Цзян Дао, в тело которого влетели осколки того клинка. - Меч - удивительный элемент. Освоив этот путь, можно рассечь не только нечто материальное, но и что-то настолько абстрактное, как воспоминания, разум, эмоций, узы, причинно-следственные связи и даже время…
        Кая наконец осенило.
        - Это была Воля Меча?
        - Так ты уже видел такую силу?.. - удивился Цзян Дао, но затем вспомнил. - Точно… Принцесса Ниагалы, редкое сокровище… - пробормотал он. - Да, это была Воля Меча.
        - И чего же вы добивались этим? - вспомнил Кай об уважении к более сильным. - Если не убили сразу, то, значит, вам что-то нужно от меня?
        - Отчасти это была моя маленькая месть, - усмехнулся молодой человек. - Но так или иначе, ты прав… Я хочу предложить тебе сделку. Я расскажу, как выбраться из лабиринта, а взамен ты дашь мне три флакона Эликсира Возвышения.
        Первой мыслью Кая стало притвориться и изобразить недоумение, но он сразу же отбросил её. Цзян Дао явно был настроен серьёзно, и Кай видел это.
        - Вас ведь даже не было на аукционе…
        - Если ты не видел меня рядом с ниагальцами, то это не значит, что меня там не было, - как ни в чём не бывало ответил Цзян Дао. - Что же касается твоего препарата, то, похоже, я единственный, кто ощутил в нём именно Холод Пустоты. Дальше определить его создателя было несложно.
        - Эликсир Возвышения не действует на Истинных Мастеров, - напомнил Кай.
        - Не волнуйся, я умею читать… Так согласен ты или нет?
        - А если я откажусь, то что?
        - Ничего… кха… - вдруг сильно кашлянул Цзян Дао, прикрывшись ладонью. - Я тебя не трону. Всего лишь разбужу Акио Зедола, - приблизился он к лежащему на полу Седьмому Сыну Ниагалы. - Ну и заберу это, в качестве компенсации за тот твой обман, - поднял он ладонь, в которой было зажато Кольцо Гостя Императорского Дворца.
        Кай сощурился. Но не из-за пропавшего артефакта, а по другой причине. Ведь он наконец заметил кое-что. Цзян Дао явно старался скрыть своё состояние, но на таком расстоянии это было невозможно сделать, стоя перед обладателем энергетического зрения. Кай увидел, что физическое тело собеседника усыпано множеством необычных внутренних травм. Что же касалось Астрального, то оно хоть и было целым, но при этом выглядело слишком тонким для воина ступени Священного Лорда. Казалось, будто Астральное Тело Цзян Дао медленно испаряется.
        «Он болен? - догадался Кай. - Но я не вижу в нём чужеродных элементов, которые убивали бы его, как в случаях с Инь. Глубинной хворью… Неужели это последствия экспериментов, что проводил над ним Старик Седой Горы? Или же причина в чём-то другом?..»
        - У меня сейчас нет с собой ни одного Эликсира Возвышения, - ответил Кай. - Но я могу создать нужное количество в течение часа, если вы готовы подождать.
        - Действуй. Тебе никто не помешает.
        - Тогда я на время погружусь в свой пространственный карман.
        В ответ Цзян Дао лишь кивнул. Благодаря наличию божественной перчатки он ничуть не опасался, что Кай попытается сбежать.
        Час минул незаметно. За это время несколько воинов пытались добраться до перепутья, желая отыскать вход в кузню, но, манипулируя пространством, Цзян Дао банально не позволял им сделать это. И хотя среди этих воинов была и пара Священных Лордов, но даже они не смогли преодолеть сформированный Шестым Сыном Ниагалы незримый барьер, который банально телепортировал всех входящих на противоположную сторону. Таким образом, войти в зал, где пересекалось множество коридоров, было попросту невозможно. Как минимум тем, кто был слабее Цзян Дао, использующего божественный артефакт.
        Вскоре покрытый чешуйками Кай покинул Хранилище, оставив в нём три флакона Эликсира Возвышения, каждый из которых был способен повысить фундамент смертного на пять десятых балла. Конечно, можно было бы увеличить силу каждого отдельного препарата, но Кай не желал раскрывать такую возможность перед потенциальным врагом. Ему ведь до сих пор были неведомы намеренья Цзян Дао. Одно хорошо - мстить тот, видимо, не собирался. Впрочем, это требовалось ещё подтвердить.
        - Они завершены, - сказал Кай, находясь под ускорением Предельной Концентрации, Врат Разума и Частичной Трансформации. - Но остались в моём Хранилище, которое схлопнется в любую секунду, перестань я сдерживать этот процесс. Поэтому сперва предлагаю обменяться клятвами. Что вы действительно выполните свои условия сделки, вернёте мне кольцо и не будете мстить за прошлое. Только тогда я смогу передать эликсиры.
        - Хорошо, - ответил Цзян Дао. - Но только на этот раз принесёшь её лично ты, а не живущая в тебе душа, - хмыкнул он, напомнив об обмане Кая. - Поэтому для начала дай клятву, подтверждающую твоё настоящее имя.
        - Конечно, - кивнул парень, выполнив требование. Система подтвердила, что имя, с которым он себя по-настоящему ассоциирует - это Кай Арнхард.
        Следом оба воина обменялись системными клятвами, после чего Кай наконец передал эликсиры и перестал поддерживать боевую форму.
        - Теперь моя очередь, - сказал Цзян Дао, спрятав препараты в личный пространственный карман, а затем бросив Каю его Кольцо Гостя Императорского Дворца. - Что до выходов из лабиринта, то они находятся в местах расположения порталов. Думаю, ты там уже был и заметил, что терминал не работает, но есть странная строчка о подсказках. Собственно, эти подсказки расположены во всех ключевых местах лабиринта. Я нашёл шесть таких: Кузню, Библиотеку, Алхимическую Лабораторию, Мастерскую Массивов, Боевой Комплекс и Оружейную. В последнюю, увы, почему-то попасть не удалось. Но в любом случае, даже если не получалось пройти испытание, то всё равно можно было увидеть эти странные надписи на непереводимом Системой языке. Некоторые повторялись, но когда я собрал четыре разных строчки, то автоматически был перенесён к ближайшему массиву переноса, где и получил перевод. Звучал он так… кха-кха… - вновь прокашлялся Цзян Дао, вслед за чем зачитал четверостишье.
        Она часть Пути,
        Не отстаёт ни на шаг.
        Но в объятья её упади,
        Ибо выбраться ты сможешь только так!
        - Думаю, ты уже догадался, в чём суть.
        - Речь идёт о смерти, - кивнул Кай. - Значит, нужно убить себя, стоя на платформе портала?
        - Верно. Именно об этом почти полтора часа назад через своё божественное кольцо сообщил Кирос всем подданным Ниагалы, включая меня. Судя по всему, он уже вышел отсюда.
        - Как-то не внушает доверия…
        - Понимаю, но мне то что? Я считаю его слова правдой, и Система подтверждает это, раз ещё не наказала меня за нарушения клятвы. Я выполнил свою часть договора. Что касается Акио, то проснётся через полтора часа, так что поспеши уйти отсюда.
        Подавив рискованное желание задать Цзян Дао несколько вопросов, Кай всё же развернулся и собирался уже было уйти, как вдруг услышал:
        - Напоследок скажу тебе три вещи: забудь о мести Цзян Сюиню, как я забыл о своей; постарайся поскорее проснуться от этого глупого сна, ибо этот кошмар никогда не закончится; и в конце концов… ни за что не доверяй Номену.
        Кай тут же обернулся, вот только, кроме лежащего на полу Акио, в зале больше никого не было. Цзян Дао исчез так же внезапно, как и появился.
        «Он знает о Номене? - удивился Кай даже сквозь пелену Холода Пустоты в душе. - И что значат его слова о сне? О чём он?.. Одни странности… Он не попытался меня захватить, хотя имел такую возможность… Не расспрашивал о Рун'Тане, не заинтересовался моим имуществом и даже не спросил о рецепте Эликсира Возвышения. Почему? Какова его настоящая цель? И случайно ли меня обнаружил Акио? Ибо если смотреть со стороны, то уж слишком он внезапно и вовремя появился…»
        Увы, ответить на эти вопросы Кай не мог. Ему оставалось лишь запомнить случившееся, и уже когда-нибудь в будущем попытаться разгадать странные действия Цзян Дао.

* * *
        Тратить время на пеший путь Кай не стал и воспользовался кольцом, вновь переместившим его прямо к порталу. Здесь он появился как раз в тот момент, когда группа людей, состоящая из десятка Заклинателей и пары Элементалистов, резко исчезла. Воины покончили с собой, после чего их тела стали быстро рассыпаться. В конце концов остались только кости и кровь, которые платформа массива переноса начала медленно выталкивать в сторону ступеней. Теперь становилось понятно, откуда здесь столько останков.
        «Они ничуть не сомневались, - осознал Кай. - Им настолько промыли мозги, что они готовы даже умереть по приказу Кироса? Хотя, в данном случае это даже плюс для них. Ведь мало кто сумел бы решиться на такой поступок. Особенно молодые мастера со слабой волей. Сложно убить себя, не имея весомых доказательств того, что действительно выживешь и покинешь лабиринт».
        Покачав головой, Кай встал по центру платформы, занимая место исчезнувших воинов. Однако задумавшись на секунду, спешить с самоубийством он не стал. Нет, Кай не боялся сделать это, просто он не знал, куда в итоге его перенесёт. Ведь если всех отправляет в одно место, то уходить сразу вслед за группой врагов было глупо. Впрочем, Кай также понимал, что в лабиринте должны быть и другие массивы переноса, а значит в этот же момент выходить могут и другие воины. Вот почему слишком долго выжидать тоже было бессмысленно. В конце концов Кай просидел у портала час. За это время сюда никто так и не пожаловал, поэтому он решил, что пора бы рискнуть. Всё равно нельзя было определить идеальный момент.
        Поднявшись, Кай напоследок вспомнил о своём задании. Увы, за время пребывания в лабиринте он так и не сумел отыскать хоть какую-то информацию о том, почему империя Бельтейз всё-таки была уничтожена. Даже в библиотеке не нашлось ни намёка про это. Единственной зацепкой была та Тень, но, к сожалению, установить контакт с ней у Кая не получилось.
        В итоге кивнув, парень подавил энергетический покров и моментально пробил свой череп голой ладонью. Мир на миг померк, а затем Кая охватила вспышка жуткой боли. Не успел он вновь открыть глаза, как пять смазанных теней резко приблизились к нему. Чувство опасности взвыло до предела, но увернуться он всё равно не успевал. Несколько стрел, мечи, кулак и глефа должны были пробить голову парня, однако этого всё же не случилось. Невидимый барьер защитил его.
        Сознание Кай наконец пробудилось, и он всё осознал.
        «Что здесь происходит?» - стало его первой мыслью, как только он увидел Лилию, Ивсима, Глефуса, Норвуда и Шакса, что попытались убить его.
        «Мне вот тоже интересно, парень», - внезапно услышал Кай.
        «Рун’Тан?» - спокойно, но при этом с некой долей облегчения спросил он.
        «А кто же ещё?» - хмыкнул старик.
        Кай уже взмахнул клинками, заставив друзей отступить.
        «Это ты меня спас?»
        «Конечно. Посмотри под ноги, ты находишься прямо в центре установленного кем-то массива, который должен был убить тебя. Из-за этого ты ощутил боль, - сообщил Рун’Тан. - К тому же… твои друзья сейчас явно не в себе. Похоже, их кто-то контролирует».
        «Заметно…»
        Разговор занял меньше доли секунды, но Кай уже успел приготовиться к бою. В нём не было сомнений. Даже если на него напали друзья, он не собирался просто ждать своего конца и не сопротивляться. Однако и убивать их он не желал. Шакс, Лилия, Ивсим, Глефус и Норвуд сами на себя не были похожи, что лишь подтверждало слова Рун’Тана.
        Клинок в левой руке Кая вмиг наполнился энергией, что резко усилило «Улучшенную Ауру Страха». Только-только отступившие воины внезапно вздрогнули и явно замедлились, но при этом от сражения не отказались, вновь собравшись атаковать.
        К этому моменту Кай уже активировал Предельную Концентрацию, благодаря которой сразу заметил странные энергетические потоки в головах друзей. Судя по всему, их разум подвергся воздействию некой техники.
        Друзья парня только приготовились к новому удару, когда как сам он уже преодолел половину пути к Глефусу. После избавления от внутреннего демона Каю стало гораздо легче использовать собственные силы. Он чувствовал приятную лёгкость во всём теле и душе. Жаль только, что испытывать новые силы пришлось в бою не с врагами, а с друзьями.
        Приблизившись к облачённому каменной бронёй великану, Кай взмахнул клинком снизу вверх. Глефус же в ответ обрушил на парня своё массивное оружие. Два артефакта столкнулись, и в следующий момент произошло то, чего не ожидал даже сам Кай. Лезвие глефы его товарища вмиг треснуло, а следом и вовсе поломалось. Пиковый Королевский артефакт не выдержал даже одного столкновения с улучшенным оружием Кая.
        Сила удара пятидесяти шести тонным клинком заставила великана отлететь, а его броню покрыться паутиной трещин. Кай же в этот момент был вынужден телепортироваться в сторону, уклоняясь от техник остальных товарищей.
        Игнорируя боль в костях, Глефус уже собирался было подняться, как вдруг над ним появился Кай. Его правый клинок вонзился великану в плечо, с помощью особенности «Уничтожение» легко пробив доспехи и технику покрова. Здоровяк резко замер. Его разум моментально захватили кошмарные видения. В итоге две техники начали конфликтовать, и «Улучшенный Порез Ужаса» однозначно побеждал.
        Заковав нейтрализованного Глефуса в лёд, Кай резко отскочил, а затем направился к остальным товарищам. Следующей его целью стал Норвуд, который отчего-то совсем не спешил призывать своих питомцев-Тиранов, а полагался лишь на силу собственного тела.
        «Похоже, эта техника контроля не настолько хороша, чтобы заставить их выкладываться на полную. Вдобавок ребята сами по себе должны сопротивляться и мешать ей», - догадался Кай.
        Отразив пару наполненных мощью стрел простым взмахом клинков, Кай резко телепортировался и совершил рывок, что для его друзей выглядело как моментальное перемещение Норвуду на спину. Вот только из своих сильнейших способностей сейчас Кай использовал только Предельную Концентрацию. Он не активировал ни Частичную Трансформацию, ни, соответственно, Технику Пришествия Владыки Войны. Энергию души он также не использовал. Однако это не мешало ему значительно превосходить товарищей в скорости. Всё благодаря «Улучшенной Ауре Страха», которая без проблем замедлила даже Глефуса и Норвуда - начальных Элементалистов. А что уж в таком случае говорить о срединном и начальных Заклинателях - Шаксе и Лилии с Ивсимом. На них «Улучшенная Аура Страха» давила гораздо сильнее. Они едва могли продолжать управлять энергией на том уровне, чтобы плести сложные техники.
        Аккуратно порезав спину Норвуда, что заставило и его впасть в пучину кошмаров, Кай опять применил Морозное Дыхание, после чего ринулся к оставшейся троице Заклинателей. Вот только не успел он до них добраться, как Шакс, Лилия и Ивсим вдруг отпустили своё оружие. Их глаза внезапно засияли, а энергия в Астральных Телах стала сжиматься в области души. Подобное означало лишь одно - воины собирались убить себя, дабы породить мощнейший взрыв.
        Кожа Кая уже начала покрываться чёрными и белыми чешуйками, а плетение Техники Пришествия Владыки Войны было почти завершено, однако он всё равно не успевал.
        «Останови их!» - передавая полный контроль над телом Рун’Тану, с лёгкой тревогой выкрикнул он.
        Глава 23. Последний рывок к Императорскому Дворцу 2
        Получив власть над телом, Рун’Тан моментально начал действовать. Не прошло и доли секунды, как его пиковая Сфера Души уже была раскрыта, а внутри неё завершились сразу три одинаковых плетения. Как и Кай, старик тоже умел одновременно управлять несколькими потоками энергии, хоть и немного в меньшем количестве. Его рекордом было восемнадцать техник за раз.
        К моменту, когда три тёмно-синих луча выстрелили в Шакса, Лилию и Ивсима, энергия в их телах только-только начала сплетаться вокруг оболочек душ, дабы разрушить её и породить взрыв. В итоге сей процесс был резко остановлен, а все трое Заклинателей - лишены сознания. Своими действиями Рун’Тан остановил их, заодно разрушив контролирующую разум технику.
        «Помоги ещё и Глефусу с Норвудом на всякий случай. Не факт, что Улучшенный Порез Ужаса сможет освободить их от контроля. Всё же он не предназначен для конкретно этого», - сказал Кай.
        «В этом нет нужды, - вдруг ответил Рун’Тан. - Приглядись, плетение контролирующей техники уже распадается. Ты просто пока ещё недооцениваешь усиленные божественными частицами особенности твоих клинков, - повернулся он к великану и сильфу, позволяя Каю проверить их тела энергетическим взглядом, после чего вернул контроль над телом. - Кстати, откуда эти улучшения?».
        Не спеша отвечать, Кай без проблем перенёс пятерых друзей к себе в Хранилище. После случившегося они ещё очень нескоро придут в себя.
        - Получил в Императорской Кузне Бельтейз, - прямо сказал он.
        «В смысле?» - удивился Рун’Тан.
        - Я скоро объясню, но сперва расскажи, что здесь происходит? - став осматриваться, спросил Кай. - Куда ты пропал? И где мы сейчас?
        Вокруг места недолгой битвы находились сотни воинов, окружённых золотистыми барьерами, излучающими божественную силу. Все эти эльфы, гномы, дорганы, великаны и сильфы, как и Кай, тоже прибыли с Никрима. И все они в данный момент находились в некоем состоянии сна. Впрочем, время от времени некоторые барьеры рассыпались, а воины внутри них или пробуждались, или падали замертво.
        Располагалась же вся эта толпа где-то в степи, над которой мерно проплывали сотни причудливых облаков, гонимых ветром со стороны моря. Шум накатывающих на берег волн приносил чувство умиротворения и ласкал слух.
        «Это Бельтейз. Мы на небольшом острове к югу от столицы, - сообщил Рун’Тан. - В целом, рассказывать здесь нечего. Когда телепортация только завершилась, то Искры всех вас внезапно исчезли, а тела оказались покрыты вот такими золотыми барьерами. Они защищали не только от внешнего воздействия, но и не позволяли душам распасться без Искр».
        «Погоди… - перебил Кай старика. - Но я видел совершенно другое. Мы перенеслись, и очутились в полуразрушенной башне Врат Ойкумены, где-то далеко на орбите Бельтейза. Потом был полёт к планете, столкновение с огненным Полубогом, а затем и с Киросом. В конце концов нас всех поглотил странный луч силы, вырвавшийся с поверхности Бельтейза, после чего каждый очнулся уже на Испытании Мастерских Звёзд…»
        Кратко пересказав Рун’Тану все минувшие события, Кай в конце концов задался вопросом:
        «Неужели всё это было лишь сном? Но почему тогда мои клинки всё равно улучшились, а не остались прежними?..»
        «Не думаю, что всё случившееся с тобой было сном. С моей точки зрения мы появились посреди пустоты космоса. Никакой планеты или Врат Ойкумены я не видел. Все младшие оказались насильно выдернуты из пространственных карманов Небесных Монархов. В конце концов, ты, Ашцилла, твои друзья, другие члены никримского альянса, Фансолион, члены Подлунной Секты, Кирос с подданными Ниагалы и все остальные просто повисли в пустоте, окружённые золотистыми барьерами. Некая сила похитила ваши Искры, но при этом защитила тела. Для сна такое не понадобилось бы, поэтому я считаю, что вас куда-то переместили. Хотя даже мне сложно понять, как это возможно. Но, вероятно, это была одна из защитных систем Бельтейза. Ведь судя по тому, что я видел твоими глазами, огненный Полубог там действительно был. Однако он тоже находился в этом странном состоянии».
        - Но почему ты остался? - отыскав неподалёку всё ещё не вернувшегося Феликса, спросил Кай.
        «Думаю, это связано с силой твоей души, которая изначально и закрыла меня в твоём духовном мире. Может быть, из-за этого меня просто не нашло то, что забрало ваши Искры».
        «И что было дальше?»
        «Через некоторое время внезапно умерло множество воинов. Барьеры вокруг них исчезли, но Искры так и не вернулись. Если сопоставить, то этот момент как раз сходится со временем вашего столкновения с Киросом и огненным Полубогом. Ну а вскоре после этого неожиданно появился Бельтейз».
        «То есть?» - не понял Кай.
        «Ну… планета просто взяла и появилась в один миг посреди космоса. То же самое произошло и с Вратами Ойкумены. Пол полуразрушенной башни оказался прямо под всеми вами. Ещё какое-то время спустя подавляющее большинство воинов очнулось. Их Искры вернулись, но вот барьеры не пропали. В конечном счёте башня будто сама по себе активировалась, после чего на небольшой платформе начался процесс телепортации. Тысячи запертых в барьерах воинов были постепенно перенесены туда, а затем телепортированы прочь. Думаю, как ты и говорил, их отправили обратно на Мальтон. Следом наступило затишье, продлившееся больше суток, но затем воины снова стали пробуждаться. И на этот раз полноценно - с открытием барьеров. Первыми, что ожидаемо, были Небесные Монархи. Со своей скоростью передвижений они должны были раньше всех найти подсказки и выбраться из лабиринта. Из-за барьеров забрать в карманное пространство никого они не могли. Однако была возможность перемещать тех, кто ранее находился в их пространственных карманах. Так Ашцилла забрала на планету с собой всех, кто был в её Хранилище, но в саму столицу не смогла вас
пронести, спрятав на этом острове. Остальные главы альянса поступили так же».
        «А что насчёт атаки на меня? За этим ведь стоял Изао, я прав?»
        «Да. Не знаю, почему, но это он установил вокруг тебя атакующий массив, который активировался в момент исчезновения барьера. И хотя я этого не видел, но, судя по всему, он же и подчинил Шакса, Лилию, Глефуса, Ивсима и Норвуда».
        - Кажется, я знаю в чём причина, - разрушив схожий убийственный массив вокруг «спящего» Феликса, спокойно сказал Кай. - В списках Испытания Мастерских Звёзд я увидел его фамилию. Его зовут Изао Ливарий. То есть он принадлежит к тому же семейству, что и Злотус с тем стариком, который напал на меня в эльфийской столице и требовал суда. Говорят, во время атаки Кироса на столицу из Ливариев практически никто не выжил - буквально несколько эльфов. Неужели в такой момент у Изао нет ничего поважнее, чем глупая месть за Злотуса?.. Так или иначе, границу он перешёл. Пути назад нет. Как и прощения.
        «Ясно… Хотя и странно. Все ведь уже знают, кто твоя наставница. Неужели он из ума выжил, раз не боится идти против тебя?..»
        - Кто знает…
        Кай снова осмотрелся, но на этот раз больше концентрируясь на энергетическом зрении. Как он и ожидал, вокруг острова был установлен невидимый барьер, защищающий молодых мастеров от вражеских воинов.
        - Сможем ли мы выйти отсюда?
        «Ты собрался в столицу?» - сразу же догадался Рун’Тан.
        - Ашцилла уже там, - глядя на уходящую в сторону севера нить Пакта Душ, кивнул парень. - И интуиция подсказывает мне, что у нас есть возможность ей помочь. Главное поспешить. Твои слова подтвердились?
        «Да. Как я и предполагал ещё до начала экспедиции, все важные места планеты действительно опечатаны. Когда Ашцилла опускалась, то я увидел энергетические купола над столицей и другими городами. Внутри них сейчас нельзя использовать энергию с законами».
        - Отлично.
        Добравшись до моря, Кай приложил ладонь к окружающему островок барьеру. Следом наступила очередь Рун’Тана действовать. Вновь получив контроль над телом парня, он моментально высвободил силу. Мгновенье спустя Кай находился уже за пределами купола.
        Особым образом используя энергию, он спокойно встал на поверхность воды, после чего исчез. Кай вмиг набрал максимальную скорость, направившись в сторону виднеющихся на морском горизонте величественных гор, а также вершины некоего гигантского шпиля, выглядывающего из-за них.
        «Я чувствую Занатроса впереди. Точнее метку, что оставил в его душе, - вскоре сообщил Кай. - Кажется, попадём в столицу мы ещё быстрее…»

* * *
        Тем временем, пока на Бельтейзе близился момент финального столкновения в борьбе за наследие этой великой державы, Фансолион всё продолжал блуждать в Бесконечном Лабиринте. Он уже давно узнал, как выбраться отсюда, однако делать это не спешил. И не потому что боялся покончить с собой.
        Его путь не был бесцельным. Вместе с несколькими десятками старейшин, включая Нвария, Патриарх Подлунной Секты забрался в такую глубь лабиринта, что больше не было никаких коридоров и ловушек. У этой области не имелось даже своей карты - глиняной таблички. Старика теперь окружали странные руины и извилистые подземные тоннели. Полагаясь на добытый ещё в ближних мирах (где и родился орк) артефакт, он направлялся в сторону огромного скопления силы. Настолько великой, что она превышала мощь даже божественного кольца Кироса.
        И хотя путь предстоял неблизкий и непростой, останавливаться Фансолион не собирался.

* * *
        Императорский Дворец Бельтейза потрясал воображение. Это была конструкция воистину монструозных масштабов, что затмевала своими размерами большинство гор неподалёку от столицы. С земли было невозможно увидеть не то что вершину, но и даже средину дворца, скрывшуюся средь облаков. Огромное здание было мало похожим на обычную обитель монархов, а скорее походило на фантастический небоскрёб.
        Казалось, для постройки такого сооружения требовалась сила титанов, и, по сути, это было недалеко от правды. Ибо в создании дворца по очереди поучаствовал каждый из божеств Бельтейза.
        Ещё при жизни последнего императора во дворце проживали сотни тысяч прямых потомков основателя империи - члены основных ветвей рода, а также миллионы слуг, солдат и учеников. Божественная Империя Бельтейз существовала практически целую системную эпоху - десятки и сотни миллионов лет, - так что обладала великой историей и огромным населением. И если учитывать срок жизни Истинных Мастеров, то совсем неудивительно, что к моменту рождения последнего императора количество членов императорской семьи уже перевалило за сотню тысяч. А ведь это были только основные ветви, помимо которых существовало гораздо большее число побочных, коим пришлось расселиться по всей территории великой державы, а кому-то и вовсе покинуть её пределы в поисках лучшей судьбы.
        И вот прямо сейчас сотни Истинных Мастеров замерли перед главным входом во дворец. Ашцилла, Старкс, Магистр Оникс, Тано, Сжигатель Городов, Кирос, Натор, Первая Дочь Ниагалы Яра - все они были здесь, почти одновременно добравшись до цели. Не хватало лишь сильнейших воинов Подлунной Секты, однако их место заняли представители Великой Сотни Мальтона. Количество Небесных Монархов было одинаковым у каждой из сторон, однако силы всё равно не были равны. Противопоставить хоть что-нибудь Киросу не мог никто. Единственное, что до сих пор останавливало его от убийства конкурентов и врагов - защитные массивы столицы, что запрещали использовать энергию и законы, а также мародёрствовать в домах. Вот только вечно эта патовая ситуация сохраняться не могла, и это понимали все.
        Увы, хотя никримцы формально прибыли первыми, обогнав остальных на полминуты, открыть врата им так и не удалось. Как оказалось, существует только два способа это свершить. Требовалось либо вонзить в специальные отверстия сразу десять ключей, либо как минимум два. Но во втором случае это должны были сделать не случайные люди, а те, кого выбрали духи-Хранители ключей, если они были ещё живы.
        Если учитывать все прибывшие на Бельтейз стороны, то суммарно ключей было больше десяти. Вот только почти половина из них находилась в руках Фансолиона, который так и не покинул лабиринт. Что же касалось «избранных» духами-Хранителями, то их было всего трое: Изао, Энни и ещё один Элементалист из Клана Семнадцати Вершин, что возглавлял Великую Сотню Мальтона и уступал лишь Подлунной Секте. Однако Изао пропал, а Энни до сих пор была в лабиринте. И только владелец Девятого Ключа Желаний уже находился у входа в Императорский Дворец. Собственно, поэтому спустя несколько бессмысленных секунд гляделок трое Небесных Монархов из Великой Сотни Мальтона приблизились к Киросу и сделали ему выгодное предложение.
        - Хорошо, я согласен, - поморщившись от самого факта, что ведёт переговоры с нелюдями (пускай это и были дикие эльфы, которых нет и не было в Никриме), Кирос всё же кивнул.
        Следом произошёл обмен клятвами, после чего избранный Элементалист из Клана Семнадцати Вершин вложил свой ключ - огромный боевой топор - в специальное углубление во вратах дворца. Проход сразу же засиял, показывая, что уже почти открыт.
        - Мы выполнили обещанное, - сказан один из троицы диких эльфов.
        - Вижу, - фыркнул император Ниагалы. - Одна десятая добычи ваша, как и договаривались.
        «Энни наконец вышла из лабиринта, - почувствовал он через метку, которую с помощью божественного кольца и Континентального Барьера поставил на каждого подданного империи. - В город пронести её не удалось, но караулящий там Сифиот и без техник доставит Энни ко дворцу за несколько часов. Осталось всего ничего. Я уже так близок…»
        На лице Кироса невольно появилась улыбка, а затем он взглянул на Ашциллу, Старкса, Магистра Оникса и остальных нелюдей Никрима. Те сейчас находились в наихудшем положении из возможных. Без Изао они больше не могли претендовать на наследие, но при этом они и не могли отступить. Ибо как только воины покинут пределы безопасной зоны, Кирос сразу же атакует. Ведь он не будет стоять на месте, ожидая, когда враги уйдут.
        С другой стороны, оставаться здесь тоже было опасно, так как в момент открытия врат массивы отключатся и Кироса больше ничего не будет сдерживать. По крайней мере так было написано у входа во дворец.
        Таким образом, у Ашциллы и остальных было только два варианта действий: или попытаться ворваться внутрь, как только проход будет открыт, слепо надеясь чего-то добиться, или вообще не дать вратам открыться. Но поскольку против силы кольца Кироса никто из присутствующих не выстоит даже пары секунд, то первый вариант был заранее обречён на провал. Что же касалось второго, то как минимум Магистр Оникс уже был готов отдать свою жизнь. Возможно, это и не спасёт остальных, но хотя бы не даст Киросу заполучить могущественное наследие Бельтейза…
        Вскоре Энни прибыла ко дворцу. Её на своей спине принёс Второй Сын Ниагалы. Благо для полёта Небесным Монархам не требовалось использовать ни энергию, ни законы. Впрочем, даже так ему пришлось потратить несколько часов, чтобы добраться от края гигантской столицы к центру.
        Опустившись перед Киросом на колено, Энни услышала приказ, после чего направилась к воротам. Вот только уже через несколько шагов она была вынуждена остановиться. Путь к главному входу во дворец перекрыла толпа нелюдей.
        Ранее члены никримского альянса и так стояли ближе всех к входу, но теперь они выстроились в ряд, словно по чьей-то указке.
        - Вы ещё не сдались? - хмыкнул Кирос.
        - Это наш последний шанс договориться, - проигнорировав насмешку, сказал Магистр Оникс. - Ибо я готов в любой момент уничтожить свою душу…
        Не считая представителей альянса, все остальные присутствующие невольно вздрогнули. Самоуничтожение даже слабого Заклинателя могло высвободить огромную мощь, породив жуткий взрыв. Что же до конечного Небесного Монарха, то, вероятно, его гибель могла задеть всю столицу и даже выйти за её пределы. Впрочем, точно сказать никто не мог. Чем выше была ступень, тем больше времени требовалось на подготовку души. И тем необратимей были последствия. Вот почему в разгаре боя мастера такого уровня не могли покончить с собой разрывом души.
        Магистр Оникс знал это, поэтому все последние часы, что Кирос ждал Энни, он потратил на подготовку души. Теперь процесс был необратим. Либо он умрёт и накроет взрывом всю столицу, либо скончается в мучениях в течение следующих нескольких дней, если попытается всё же сдержать высвобождение разрушительной мощи. Но так или иначе, эльф уже подписал себе смертный приговор, на который даже самые волевые мастера редко когда были готовы решиться. Даже если их всё равно ждала смерть. Уж слишком невыносим даже сам процесс приготовления души к уничтожению. И тем сильнее поражал всех тот факт, что старик Оникс, советник и учитель короля Таэля, сделал это и никак себя не выдал.
        - Ты блефуешь! - выкрикнул шокированный Кирос, отступив на шаг.
        Как ни хотел он признавать, но император Ниагалы лучше всех чувствовал, что сказанное - правда. Теперь, когда об этом сказали, он не мог не сконцентрировать духовное восприятие на душе врага. Страх не достичь того, к чему так долго шёл, резко захватил его.
        - Хе-хе… - эльф издал жуткий смешок, явив улыбку смертника. - Это стоило того… Стоило, чтобы увидеть этот испуг на твоём лице… Если сделаешь ещё хоть шаг, то я тут же убью себя! Даже не думай сбежать. Вижу, понимаешь. Хорошо. Тогда ты должен понимать и то, что если я взорвусь, то тебе не останется ничего, кроме как защищаться. Но это заставит массивы города активироваться, и тогда тебе точно конец. Как и всем остальным, впрочем. Так или иначе, своего я добьюсь - ты уже никогда не навредишь моей родине. Но есть и другой путь. Ты должен отказаться от войны. Должен забыть о том, чтобы убить нас. В конце концов должен отдать нам половину добычи из Императорского Дворца. Если поклянёшься сделать всё это, то тогда я позволю тебе открыть врата.
        - Закончить войну? Отказаться от убийств? Отдать половину добычи? - пробормотал Кирос, схватившись за голову.
        Голова мужчины вдруг стала рассказываться от боли. Перед глазами замелькали видения прошлого… Разнёсся чей-то знакомый крик… Кирос заскрипел зубами. Он дал слабину, и внутренний демон… Нет. Сотни глубинных внутренних демонов - настолько «жирных», что уже даже не могли сожрать друг друга - моментально попытались разорвать его душу на части. Лишь в последний миг Киросу удалось взять себя в руки. Ему казалось, словно прошли десятилетия, хотя минула всего пара секунд. Его руки и спина покрылись потом, что было странно даже для обычных Заклинателей.
        Император Ниагалы тяжело вздохнул и поднял взгляд полный злобы.
        - Я уже слишком далеко зашёл, чтобы меня можно было запугать, - процедил он. - ТУПОЕ ТЫ ЖИВОТНОЕ!
        В тот же миг Кирос очутился перед Магистром Ониксом, пробил его брюхо своей ладонью и поглотил душу эльфа, на корню подавив саму возможность взрыва. Одновременно с этим активировались защитные массивы столицы. В воздухе сформировалось несколько сфер разных стихий, откуда вырвались слепящие лучи.
        Кирос был готов к этому. Вся мощь божественного кольца и сила украденной души Магистра Оникса направилась в технику покрова, которая, однако, не продержалась и доли секунды. Хоть и ослабила лучи. Левая рука Небесного Монарха превратилась в пыль, одежда сгорела, а кожа стала плавиться и стекать. Затрещали кости Кироса, а затем в груди его и вовсе появилась дыра размером с кулак. Однако он не умер моментально, и это его спасло. В конце концов император Ниагалы исчез, телепортировавшись за пределы безопасной зоны. Сферы за ним следовать не стали и исчезли.
        Ну а несколькими секундами спустя полуживой Кирос спустился с небес, но приземляться не стал, зависнув в воздухе. Все свои силы и силы кольца он направлял на регенерацию, что запрещено не было. Пока энергия и частицы законов не покидают пределов тела воина, то реагировать на это защитные массивы столицы Бельтейза не будут. Как и не будут повторно атаковать сбежавшего из-под наказания нарушителя.
        - Быстрее открой эти чёртовы врата! - закричал он, глядя на Энни. - Вы все, - повернулся он к подданным Ниагалы и присоединившимся к нему членам Великой Сотни Мальтона, - избейте тварей у входа! Расчистите путь для неё любой ценой!
        Энни тут же направилась вперёд, а спустя секунду за ней последовали и остальные. По сути, здесь действовали те же правила, что и в Облачной Обители, а, значит, обычные драки без внешних техник запрещены не были.
        Однако не успела завязаться потасовка, как полукровка внезапно ощутила, что энергия вокруг ней полностью исчезла, а её саму кто-то схватил за руку. Девушка резко обернулась, и увидела появившегося словно из ниоткуда Кая. Тот явно только что развеял технику невидимости, но при этом наказанию почему-то не подвергся.
        Энни уже собиралась было выдернуть руку из хватки парня, как вдруг тот произнёс нечто странное:
        - АГНЕ УЛЛАЙ, ЭННИ ДИВАЙД!
        Яркая вспышка в тот же миг накрыла их обоих, легко раскидав находящихся вокруг воинов. Когда свет пропал, то все смогли увидеть образовавшийся вокруг Энни и Кая тридцатиметровый купол, оттеснивший всех посторонних.
        - АГНЕ СОЛАЙ, КАЙ АРНХАРД! - пошло рябью пространство, и над куполом вдруг появился золотистый пламенный пёс - дух-Хранитель всей планеты Бельтейз. А если точнее, то Хранитель всех массивов и прочих энергетических структур столичного мира, что пронизывали планету вдоль и поперек и обладали общим ядром. - Я признаю твоё право на дуэль, как гостя Императорского Дворца и одного из семи возможных защитников Бельтейза! - взглянул пёс на кольцо, заранее надетое Каем. - Я принимаю твою волю! А теперь можешь затребовать ставку!
        - Я требую Ключ Четвёртого Желания, Норлиун Цивса Харон, - вежливо ответил парень.
        - Приятно слышать, что спустя даже спустя столько лет мой титул и имя до сих пор известны гостям! Что ж, я принимаю это требование!.. Варварская девушка, что без разрешения вторглась на земли Божественной Империи Бельтейз, - холодным тоном обратился к Энни пёс, - ты не имеешь права отказаться от дуэли. Но согласно особому указу Его Величества о потенциальных подданных и наследниках опустошённого Бельтейза ты имеешь право выбрать форму дуэли. Иначе, право слово, уже давно испепелил бы вас всех…
        - Форму дуэли? - осторожно поинтересовалась Энни.
        - Варвары… - напоказ вздохнул дух-Хранитель. - Есть всего две формы: дуэль силы и дуэль мастерства. У первой нет ограничений, а вот вторая запрещает использовать что угодно, кроме выбранного элемента. Его выбирает тот, кто был вызван на дуэль.
        - Тогда я выбираю дуэль мастерства. Элемент - меч.
        - Я принимаю твоё желание. Кай Арнхард тоже владеет мечом, а посему лишается права выбора элемента. Теперь ты имеешь право затребовать ставку, соразмерную той, что затребовал Кай Арнхард.
        - Энни, ты должна пожелать его свободу. Это приказ! - вмешался Кирос, надавив на дочь. Ему было выгодно получить такого необычного и ценного раба.
        Пламенный пёс недовольно покосился на наглого человека, однако ничего не сделал. Законы не позволяли просто так воздействовать на потенциальных наследников Бельтейза, как и завещал последний император в последние часы существования империи.
        - Я требую свободу Кая Арнхарда, - через силу выдавила девушка.
        - Я принимаю это требование. Отныне если Кай Арнхард проиграет, то будет вынужден дать рабскую клятву. В противном случае он будет лишён титула гостя Императорского Дворца и звания потенциального наследника империи. После этого моя защита не будет распространяться на него нигде на территории Бельтейза. Теперь оба дуэлянта могут запросить оружие. Использовать собственные артефакты запрещено.
        Энни попросила стандартный полутораручный меч, а Кай - парные тонкие цзяни. Спустя секунду желаемое оружие появилось перед воинами. У них обоих это были артефакты пикового качества Королевского ранга без каких-либо особенностей. Простое, но очень качественное оружие.
        - Теперь слушайте правила. Использование сторонних предметов и препаратов запрещено. Использование техник, сторонних видовых энергий, частиц законов, а также концепций запрещено. Использование Божественных Даров и божественных предметов запрещено. Разрешено лишь использование энергии и частиц законов Пути Меча, но, повторюсь, плетение техник меча запрещено. Разрешено пассивное использование линии крови, Воли Мастера и проявления души. Запрещено даже словесное вмешательство в дуэль посторонних, - строго посмотрел пёс на всех прочих присутствующих. - Это всё. До начала битвы осталось тридцать секунд. Когда она начнётся, параметры более сильного будут понижены специальными техниками до уровня более слабого. Битва завершиться, как только кто-то из вас сдастся, не сможет продолжать её или получит смертельный удар. В последнем случае я вмешаюсь, и не позволю проигравшему погибнуть. Что ж, да победит достойнейший!
        Хранитель исчез, и Кай с Энни взглянули друг на друга.
        - Зачем ты вызвал меня на дуэль? Если знал, как это сделать, то неужели не знал, что именно я буду выбирать форму и оружие? Теперь мы можем сражаться только на мечах, как когда-то в Обители. В прошлом тебе никогда не удавалось победить меня в фехтовании.
        - Возможно, пора исправить это, - пожал Кай плечами, и на секунду задумался. - Но я здесь, чтобы поговорить.
        - Нам не о чём разговаривать.
        - Это ты мне говоришь, потому что сама так желаешь, или потому что обязана?
        Девушка не ответила на вопрос, и обратный отсчёт закончился.
        Двое мечников ринулись друг к другу, обменялись молниеносными атаками и вновь разошлись. Энни осталась цела, а вот на плече Кая появился неглубокий порез. И заживать эта рана отнюдь не спешила.
        Парень прикоснулся к плечу. Регенерация уже активировалась, однако ей будто что-то мешало. Будто клинок Энни до сих пор находился в его плече.
        - Воля Меча? - спокойно спросил Кай.
        - Это урезанная версия техники, которую я создала специально для битвы с такими, как ты. Поэтому пока я жива, и моя воля не сломлена, твои раны никогда не затянутся.
        - Вот как. Ты готовилась… Но и я тоже. Позволь, я тоже кое-что продемонстрирую.
        Кай вонзил левый меч в землю, оставив в руках только правый. Следом он принял причудливую стойку. Второй клинок он, похоже, больше в этой битве использовать не собирался.
        Глава 24. Всего лишь инструмент
        ОКОЛО ТРИДЦАТИ ОДНОГО ГОДА НАЗАД.
        Лиловый Сад - удивительно прекрасное место на территории жемчужины Ниагалы - императорской обители. Круглый год здесь цвели десятки деревьев уникального сорта вишни, что создавало уникальную и незабываемую картину. Всё это было возможно лишь благодаря огромному массиву, расположенному под землёй, который постоянно напитывал духовные деревья энергией и частицами законов. И, естественно, главным смыслом этого было создание духовных фруктов, а никак не банальная красота.
        - Как красиво… - протянула потрясённая светловолосая девочка с несколькими голубыми прядями, глядя на небольшой сверкающий плод.
        Застыв на месте, шестилетняя малышка не могла оторвать взгляда от крупной сверкающей алой вишни, излучающей необъяснимую силу.
        - Энни!.. Энни!.. - послышались выкрики, но девочка не реагировала. - Вот ты где!
        Тёмноволосая полуэльфийка приблизилась к ней.
        - Что ты тут делаешь? Свободное время закончилось! Нас уже собирают! - сказала она, положив сестре руку на плечо.
        - А?! - вздрогнула Энни, только сейчас осознав, что рядом кто-то есть. Вид духовного фрукта слишком заворожил её. - Ивия? Почему ты здесь?
        - Это мой вопрос, - насупилась девочка, что была на несколько месяц младше, но при этом почти на полголовы выше. - Пойдём скорее, пока наше отсутствие не заметили! - потянула она старшую сестру за руку.
        - Но там вишня, смотри! - стала сопротивляться Энни, указывая наверх.
        - О чём ты? Какая ещё вишня? Ты про дерево? Здесь больше сотни таких, - не увидела Ивия духовного фрукта.
        - Разве ты не видишь, какая она красивая?
        - Да-да, красивая. Потом насмотримся. Пошли!
        - Я хочу сорвать её, - продолжала сопротивляться Энни.
        - В смысле?
        - Что вы здесь делаете? - внезапно раздался строгий женский голос.
        Две девочки резко обернулись, уставившись на незаметно приблизившуюся к ним Элементалистку. Это была главная смотрительница Лилового Сада.
        - Мадам Лиолет? - прикрыла Ивия собой старшую сестру. Дрожащая Энни же застыла на месте как вкопанная. Её сердце бешено застучало от страха от возможного наказания, а на глазах проступили слёзы.
        - Я задала вопрос, - повторила смотрительница, надавив голосом.
        - Мы… мы как раз возвращались.
        Элементалистка на секунду задумалась, а затем кивнула.
        - Идите. Мы потом ещё поговорим.
        - Д-да, - резко ответила Ивия, и, потянув за собой напуганную сестру, направилась к дому. - Ты такая трусиха! - прошептала она, взглянув на едва ли не ревущую от страха Энни.
        Смотрительница сада осталась же стоять на месте. Её взгляд был направлен прямо на духовный фрукт с атрибутом меча, который ранее и рассматривала Энни.
        «Она однозначно видела его… Но эти деревья способны скрыть свои плоды даже от слабых Заклинателей. Как тогда эта мелкая грязнокровка, даже ещё не начавшая развитие, сумела обнаружить скрытый фрукт? И почему только этот, когда на соседних деревьях есть другие? - задумалась женщина. - Я должна доложить повелителю».
        Энни с Ивией тем временем вернулись к крупному одноэтажному зданию в центре Лилового Сада, что и являлось их домом. Там их уже ждали четырнадцать детей пяти-шести лет: полуэльфы, полусильфы, полугномы, полудорганы и полувеликаны. Многие из них имели разных матерей, однако отец у всех был один - Кирос.
        Заняв первые места в строю перед входом, как самые старшие, Энни с Ивией замерли и стали ждать. Вскоре к дому вернулась смотрительница Лиолет, в задачи которой, помимо управления садом, входило также воспитание отпрысков императора.
        - Кто вы? - произнесла Элементалистка, появившись перед детьми.
        - Инструменты Его Величества! - хором ответили они вдолбленную буквально в подкорку фразу.
        - И какими вы должны быть?
        - Инструменты должны быть сильными!
        - Хорошо, - кивнула смотрительница. - Идём.
        Так начался очередной день тренировок. Сперва была работа с различными видами оружия, затем рукопашные бои и оттачивание движений, следом развитие выносливости, ловкости и физической силы, поглощение различной алхимии (в том числе и довольно болезненной) и в конце концов медитации - попытки ощутить энергию (в отличие от обычных эльфов, сильфов и прочих рас, имеющие половину людской крови дети не обретали связь с энергией сами по себе в 10 лет). И так каждый день с утра до вечера уже как целый месяц. Перенапряжение или психологическое истощение детям не грозило, поскольку алхимия была способна на многое. Оружие императора ковалось практически без остановки, и ресурсов на это ничуть не жалели. Планов на полукровок у Кироса было немало…
        Но дети адаптировались. Они переносили все невзгоды: постоянные изматывающие тренировки, опасные эксперименты, избиения во время спаррингов с учителями, промывку мозгов и унизительное отношение со стороны слуг дворца. И их стойкость объяснялась лишь одной причиной - они были детьми пикового Небесного Монарха и сильных Священных Лордов - тех самых девушек, коих Кирос похитил после убийства брата. Вот почему, несмотря ни на что, они продолжали жить и радоваться этому. Трусливой Энни даже удалось научиться прятать свой страх как можно глубже.
        Однако спустя год всё резко изменилось. Развитие детей было решено кардинально ускорить.
        Даже если для этого требовалось поставить на кон их же жизни.
        - Возрадуйтесь! - воскликнула смотрительница однажды утром. - Вы были удостоены аудиенции у Его Величества!
        Дети оказались растеряны. Они знали, что Кирос является их отцом, однако ещё никогда прежде не видели его. У императора не было ни нужды, ни времени встречаться со своими отпрысками. Особенно учитывая тот факт, что семь лет жизни самой старшей из них - Энни, - для пикового Небесного Монарха были не более чем несколькими мгновениями. Воин подобного уровня спокойно мог потратить такое количество времени на медитацию, особую тренировку или эксперимент.
        Так или иначе, но выбора у детей не было. Вскоре они добрались до тронного зала, где их уже ждали. И как только гигантские створки открылись, все шестнадцать полукровок резко замерли. Необъяснимый страх сковал их, заставив многих резко обмочиться. Всё, чему их учили до этого дня, моментально вылетело из их голов.
        - У вас есть минута. Вы должны переступить через порог. Кто не справится - умрёт, - произнесла хладнокровная смотрительница.
        - Не-е-ет! - закричал один из мальчиков, бросившись наутёк. Страх взял над ним верх.
        За беглецом последовало ещё трое детей. Оставшиеся лишь смотрели им вслед. Восемь из них, включая Энни, просто замерли на месте. Они тоже хотели бежать, однако даже не смогли пошевелиться. И лишь оставшиеся четверо оказались достаточно сильны духом, чтобы рискнуть направиться вперёд. Парочка из них даже сделала шаг, как вдруг раздался крик Ивии:
        - Помогите остальным! - схватив Энни и ещё одну девочку за руки, показала она пример.
        - Туда нельзя! - вскрикнул кто-то из тех, кого попытались силой завести внутрь, и упал. Не сдерживая слёз, неспособный подняться полукровка просто стал ползти прочь. Один из храбрецов хотел помочь ему, но тут же понял, что если сделает хоть шаг назад, то вряд ли уже сумеет выполнить задание. Прикусив губу, он в итоге отвернулся и пошёл дальше.
        Каждый шаг давался детям с огромным трудом, но в конце концов через минуту одиннадцать из них вошли в тронный зал.
        - Время вышло, - услышали они жуткий голос, пришедший из глубин едва освещённого помещения.
        Секунду спустя перед дрожащими, промокшими насквозь от пота и повалившимися на пол из-за усталости детьми появились пятеро тех, кто сбежал. Неведомая сила удерживала их прямо в воздухе за шею, заставляя нелепо махать ногами и хвататься за горло. Впрочем, погибнуть от удушья им всё равно было не суждено.
        - Они провалили задание и даже отказались его выполнять, - появился рядом Кирос, заставив Лиолет глубоко склониться, а детей вздрогнуть. Они наконец поняли, откуда исходил тот ужас - это была частичка ауры императора. - Мне не нужно такое оружие. Убейте их, или я убью и их, и ещё половину из тех, кому понадобилась помощь, чтобы перейти через порог. У вас минута.
        Первой поднялась Ивия. Оглядев братьев и сестёр, а затем повернувшись к напуганной Энни, которую словно покинул разум, она медленно вынула короткий клинок из ножен.
        «Ну почему же ты такая трусиха?..» - подумала полукровка, покрепче сжимая оружие, дабы унять дрожь.
        - Стой! - прокряхтел рыдающий мальчишка, к которому она направилась. - Ивия! Мы же… брат и сестра… Умоляю… не надо!..
        - Прости… - прошептала девочка, резким и выверенным движением вонзив клинок брату прямо в сердце. Паренёк перестал дёргаться, а его глаза будто остекленели. - Прости…
        Оружие выпало из рук Ивии, а она сама упала на колени. Вот только время шло, и девочка прекрасно понимала это. Если она хотела спасти остальных, то останавливаться было нельзя. Но прежде чем полуэльфийка поднялась, вперёд вышли два шестилетних парня - из числа тех, кто тоже сумел самостоятельно справиться с первым заданием и помог остальным. В конечном счёте втроём они убили нарушивших приказ братьев и сестёр, взяв эту ношу на себя.
        - Вы справились, - несколько раз похлопал Кирос, с ухмылкой глядя на происходящее. - На сегодня всё. Завтра наши тренировки продолжатся. Теперь я буду лично этим заниматься, поэтому вы должны быть готовы ко всему. Уведи их, - взглянул он на Элементалистку.
        - Слушаюсь, повелитель, - не разгибая спины, ответила она.
        С этого дня жизнь Энни, её братьев и сестёр превратилась в настоящий кошмар. Испытания Кироса были нацелены на скорейшее пробуждение в детях связи с энергией и закалку их воли, что требовалось для будущих экспериментов с развитием во сне, а поэтому они отличались особой жестокостью и сложностью. Из-за них в итоге уже через три года от одиннадцати полукровок осталось всего шесть.
        За это время Энни сильно изменилась. На одном из первых испытаний Кирос заставил их убегать от усиленных препаратами гончих псов, дав полукровкам лишь час форы. В тот день трусиху по имени Энни должны были убить. Девочка со слабой волей не могла выжить, однако Ивия изменила её судьбу. Она спасла старшую сестру, пожертвовав своей жизнью.
        В тот момент и пробудился чудовищный талант Энни к мечу, вместе с умением чувствовать и контролировать энергию. В порыве ярости она неведомым для себя образом буквально на куски разрубила тех псов, однако было слишком поздно. Ивия уже умерла.
        Кирос был полностью удовлетворён результатами испытания. Погибли всего три полукровки, зато четверо из тех, кто выжил, сумели пробудить связь с Ки, а значит - вступить на путь воина. Увы, на этом ужасы для детей не закончились. Желая ускорить их развитие, Кирос продолжил регулярно посылать полукровок на тяжелейшие испытания. Такая нагрузка была чрезмерной даже для величайших гениев, чьи наставники знали о важности преодоления испытания, но при этом идеально подходила для ковки послушного оружия. Естественно, можно было заставить их дать клятвы верности или подписать духовные контракты, но тогда результаты были бы хуже. Скованный зверь никогда не превзойдёт свободного - это была общеизвестная истина.
        Постоянно переживая кошмар за кошмаром и теряя братьев и сестёр, Энни начинала всё сильнее бояться Кироса. И чтобы не сойти с ума, она в конце концов подсознательно полностью приняла свою роль.
        «Воля Императора - моя воля. Я инструмент повелителя. Я его меч. Я клинок, разящий его врагов. У оружия нет чувств. Нет сожалений. Нет страха. Нет прав. Меч слеп. Меч должен повиноваться владельцу… Воля Императора - моя воля. Я инструмент повелителя. Я его меч…» - словно мантру повторяла она в те моменты, когда страх или другие эмоции пытались вылезти наружу.
        Принятие себя в качестве всего лишь инструмента позволило Энни забыть о страхе, а также стать единым целым со своим клинком. В определённом роде это даже сделало её сильнее, хоть и полностью исказило личность.
        Когда Энни исполнилось девять, её и ещё семерых оставшихся на тот момент полукровок заставили пройти ключевой экзамен. Их привели в тронный зал, где позволили встретиться с теми, кого дети ранее считали погибшими. Среди них была и Ивия.
        Кирос был не настолько глуп, чтобы давать столь ценному потомству погибнуть так просто. Воины могли легко завести обычного ребёнка, однако чтобы это был ребёнок именно Истинного Мастера, требовалась большая удача. И чем сильнее были родители, тем ниже был шанс передачи ребёнку всей полноты их могущества в виде врождённого таланта. Поэтому Кирос лишь создавал иллюзию того, что братья и сёстры Энни погибают. В действительности же они продолжали жить и закалятся параллельно с теми, кто официально ещё не умер.
        Но теперь все шестнадцать его детей стали настоящими воинами, научившись контролировать энергию, так что пришла пора проверить их верность. Слуги Кироса подобрали наиболее близкие пары, а затем заставили их сразиться друг с другом. И на этот раз испытание не подразумевало возможность чьего-либо выживания. Смерть была настоящей.
        И конечно же, Энни довелось столкнуться с Ивией. Однако это была уже не та храбрая и любящая младшая сестра. За два года девочка изменилась слишком сильно. Впрочем, как и сама Энни.
        Бой вышел тяжёлым, но в итоге победила старшая сестра. К тому времени Энни уже была сильнейшей.
        Так у Кироса действительно осталось восемь детей. Ну а спустя год и вовсе шестеро… К десяти годам Энни и почти все её оставшиеся братья и сёстры были близки к достижению пика Закалки Разума, что наконец позволило Киросу приступить к экспериментам с развитием во сне.
        Увы, первый опыт сразу же оказался провальным. Одна из сестёр Энни погибла буквально за день. Затем были два её брата. Первый продержался два с половиной месяца, а второй чуть больше полугода. Эти три жертвы помогли Киросу полностью усовершенствовать технику, доработав её для оболочек души полукровок, которые обладали некоторыми отличиями от тех, что были у представителей конкретных рас.
        Следующая на очереди девочка продержалась девять месяцев, но в итоге едва не умерла от разрушения оболочки души, став инвалидом в духовном плане. На этот раз проблема была уже не в самой технике, а в слабой воле испытуемой. Кирос изначально понимал, что его ждёт что-то подобное, но останавливаться было слишком поздно.
        Энни находилась в конце очереди, но, не желая больше видеть смерть и страдания близких, что даже после ожесточения приносили ей боль, вызвалась стать следующей. Кирос размышлял недолго. На тот момент Энни уже была самым ценным его активом, и расчёты говорили о том, что она точно должна выдержать пребывание в особом сне больше года. Он мог бы и сразу приступить к эксперименту над ней, после того как отладил технику, но сперва всё же решил проверить её завершённость на других детях. Собрать статистику. Впрочем, главной целью помещения Энни в конец очереди всё же была её проверка. Кирос хотел понять, хватит ли ей воли пойти вне очереди. И его ожидания оправдались.
        Дальше были долгие восемнадцать лет сна, по итогам которого проснулась Энни уже пиковым Заклинателем, вдобавок обладающим легендарной Волей Меча. Техника, которую Аврил узнал от главы Клана Синам и которую Кирос поглотил вместе с душой брата, сработала как надо.
        Весь следующий год он позволили дочери (она стала первой и единственной, кого он так назвал) провести в относительном спокойствии, дав ей время на оттачивание навыков и привыкание к жизни в реальности. Кроме того, Кирос даровал Энни возможность встретиться с покалеченной сестрой и так и не поучаствовавшем в эксперименте брате, коих не тронул, как и обещал. Тогда же девушка узнала, что теперь у неё есть ещё несколько младших братьев и сестёр, что были рождены уже после того, как она погрузилась в сон.
        Хотя Энни и скрывала это подсознательно, но Кирос всё равно видел её привязанность к другим своим детям, что давало ему ещё один рычаг воздействия на девушку. Как и любой другой правитель, он не мог не сомневаться в верности своего же оружия.
        Год спустя после пробуждения Энни наконец была отправлена в Рейтгхем. Согласно заданию, ей требовалось встретить Тирвина, уже проникшего в Облачную Обитель, а затем с его помощью тоже попасть туда и разыскать координаты Ключа Четвёртого Желания. Однако с самого начала всё пошло наперекосяк.
        Неизвестная пространственная аномалия, задевшая всю планету, нарушила телепортацию Энни, из-за чего её выкинуло на краю пустыни Ишар, неподалёку от земель сильфов. Вскоре её захватил в плен Линий Гард, решивший использовать девушку с Волей Меча для победы в Кулачном Мордобое Удийна. Но там ей довелось встретить Кая - парня, что в финальном поединке, когда концепция Инь попыталась захватить его, пробудил в голове Энни воспоминания того изначального ужаса, что она испытала при первой встрече с отцом. Возможно, будь в тот момент в её руке настоящий меч, она сумела бы скрыться за фальшивой личиной безликого инструмента, однако правила турнира этого не предусматривали. В конечном счёте данное событие частично воскресило прежнюю личность наивной девочки, более двадцати лет назад спрятавшейся в глубинах её разума.
        Затем были пять с половиной лет жизни в Облачной Обители, но в конце концов и этому сну было суждено закончиться. Начиналась война, и оружию следовало вернуться в руки своего хозяина…

* * *
        Несколькими часами ранее.
        Пространство исказилось, и Кай резко появился посреди пустой улицы столицы Бельтейза. Почти две сотни километров были преодолены в один миг. Всё благодаря помещённому в душу Занатроса, ученика Нвария, Ледяного Проклятия, которое в данной ситуации выступило в качестве пространственного маяка.
        Не обошёлся этот процесс и без помощи Рун’Тана, который сделал так, что Кая перенесло не прямо к метке, а несколько в сторону. Всё-таки сейчас Занатрос вряд ли был один, а появляться посреди толпы членов Подлунной Секты Каю как-то не очень хотелось.
        ‘Кай? - услышал он удивлённый и вместе с этим взволнованный голос Ашциллы, что ощутила его резкое приближение. - Что ты здесь делаешь? Немедленно уходи! В городе слишком опасно! Мы не смогли открыть дворец первыми, и теперь всё преимущество в руках Кироса’.
        «Он уже вошёл во дворец?» - спокойно спросил Кай.
        ‘Нет. Но судя по всему, Энни уже направляется к нам. Как только врата будут открыты, то защитные массивы города отключатся. Так указано на входе, и я почему-то не сомневаюсь в этом. У тебя ещё есть возможность безопасно покинуть столицу. Как твоя наставница, я приказываю тебе уходить!’
        «А как ты спасёшься?»
        ‘Сбегу, как только откроются врата. Кирос вряд ли погонится за мной, рискнув возможностью первым войти во дворец. Тебе не о чем волноваться’.
        «Неплохая попытка… Но мы ведь связаны, не забыла? - взглянул Кай на духовную нить, тянущуюся вдаль. - Поэтому я прекрасно понимаю, что ты едва веришь в такую возможность».
        ‘Таков путь воина, - не стала отпираться Ашцилла. - Мы заранее понимали, чем всё это может обернуться, когда решили пойти на Бельтейз вслед за Киросом. Но это отменяет того факта, что у тебя ещё есть шанс спастись!’
        «Не спеши хоронить себя, дурная девчонка. Мы ещё можем помешать Киросу, - вмешался в их разговор Рун’Тан. - Какова общая ситуация?»
        ‘Для открытия нужно либо просто десять ключей, либо два, но чтобы их вставили избранные духами-Хранителями владельцы. Один уже во вратах. Представители Великой Сотни Мальтона переметнулись на сторону Кироса. Теперь все ждут Энни с её Ключом Четвёртого Желания’, - проигнорировав грубость со стороны старика, описала происходящее вампирша.
        «Раз так, то, думаю, шансы всё же есть».
        «Ты что-то придумал?» - спросил Кай.
        «Скажем так… Как всё ещё живой подданный и, главное, аристократ империи, я обладаю определёнными правами даже в условиях установленных в защитный режим планетарных систем и даже спустя столько лет. Поэтому если ты, Кай, вставишь ключ вместо Энни, то я смогу сделать так, что врата не откроются и безопасная зона не отключится. Но при этом ты сам попадёшь внутрь дворца, где мы уже сможем взять контроль над массивами».
        ‘Старикан, это точно сработает?’ - усомнилась Ашцилла.
        «Да».
        «Только остаётся одна загвоздка. Как мне получить её ключ?»
        «Дуэль, - тут же ответил Рун’Тан. - К счастью, у тебя есть кольцо гостя Императорского Дворца. Надень его. Вот… теперь ты имеешь право вызвать любого вторженца на дуэль. Для этого нужно лишь коснуться цель и сказать: „Агне Уллай“, после чего добавить полное имя вызываемого на дуэль противника. Так ты призовёшь духа-Хранителя объединённой системы массивов Бельтейза, и он позволит тебе затребовать что-то от Энни в качестве ставки. Она в свою очередь, кроме ответной ставки, будет иметь право выбрать форму дуэли: полная сила или мастерство. Во втором случае нужно будет ещё выбрать и оружие, которым вам придётся сражаться. Если же ты не будешь владеть названным ею элементом, то получишь возможность выбрать себе какой-то другой».
        «Вот как… Сомневаюсь, что Энни выберет не дуэль мастерства. Даже до того, как я обрёл Частичную Трансформацию, ей почти никогда не удавалось меня одолеть в битве без ограничений. Конечно, мы редко доходили до настоящего предела сил, и, как и я, она явно не всё показывала, но сомневаюсь, что сейчас у Энни есть шансы в такой дуэли. И она тоже должна понимать это».
        «В таком случае тебе нужно будет просто передать контроль над телом мне, когда будешь готов бросить ей дуэль. Хранитель после этого не сможет обнаружить наличие понимания законов Пути Меча в твоей душе, и я просто выберу Путь Тела. Ну а в рукопашном бою, поверь, я намного сильнее и опытнее, чем Энни в фехтовании».
        ‘Только как вы доберётесь сюда в срок? - напомнила об этой проблеме Ашцилла. - Без возможности использовать энергию и законы Кай ещё долго будет добираться до центра столицы. Не знаю, что там у Энни, но её вряд ли бросили одну. На месте Кироса я бы оставила её возле самого края городского купола, и поставила бы кого-то сильного дежурить рядом. И если там Небесный Монарх, то с возможностью летать он быстро обгонит Кая’.
        К несчастью, в отличие от тех же техник на основе, например, элемента молнии, которые могли полностью функционировать внутри тела воина и, значит, не быть обнаруженными с помощью массивов, техника движения Кая требовала выводить энергию и частицы законов вовне. Только так она могла манипулировать пространством в определённой области вокруг парня, дабы ускорять его.
        «Кольцо не работает», - напомнил Кай. Ещё за пределами безопасной зоны он попытался с помощью полученного артефакта переместиться прямо во дворец, но ничего не получилось. Так что пока тот закрыт, телепортироваться сразу внутрь попросту невозможно.
        «Помню, - спокойно ответил Рун’Тан. - Но и на этот случай у меня есть решение. Суть в том, что здешние отслеживающие массивы работают по схожим принципам, что и массивы в Облачной Обители. И как я успел понять за эти пять с половиной лет, ориентируются они по специальным колебаниям энергии… Раньше ты вряд ли так мог, но сейчас, думаю, получится. Кай, попробуй взять под контроль всю энергию вокруг себя, а затем выдавить её. Создай зону без праны».
        Задумавшись на секунду, Кай в итоге выполнил просьбу Рун’Тана. Количество энергии в десятиметровой зоне вокруг парня резко снизилось до нуля. Подобное, конечно, можно было провернуть и с помощью законов Пути Пространства, однако их сперва требовалось призвать, что моментально было бы засечено массивами города. Способность Кая же не поддавалась их «сканированию».
        «Отлично. Ну а теперь ты должен рискнуть вывести энергию внутрь этой пустой области».
        ‘Замечательная идея! - с издёвкой воскликнула Ашцилла. - А если ты ошибся? Если массивы обнаружат действия Кая? Ты подумал об этом? Что…’
        «Успокойся, - перебил её Рун’Тан. - В крайнем случае я готов потратить все силы и даже часть своей оболочки души, чтобы вытащить Кая отсюда. Маяк за городом мы уже оставили».
        ‘Хм, ну ладно…’
        «Я попробую», - сказал Кай, игнорируя очередную перепалку этих двоих.
        Вытянув руку, он сперва активировал Предельную Концентрацию, а затем выпустил каплю энергии из пальца и моментально передал контроль над телом Рун’Тану. К счастью, последнее действие оказалось лишним. Старик не ошибся, и массивы действительно не засекли нарушения.
        «Превосходно. Ну теперь ты можешь выдвигаться. Думаю, мы сможем добраться до дворца раньше Энни».
        ‘У вас вышло?’ - поинтересовалась Ашцилла, хотя всё уже и так поняла.
        «Да», - кивнул Кай, а затем исчез.
        Тщательно контролируя Технику Фантомных Шагов и поддерживая лишённую энергии область вокруг себя, он с огромной скоростью направился к центру города. Как и ожидалось, добрался до дворца Кай раньше Энни, после чего ему пришлось залечь на крыше высокого здания в нескольких километрах от главного входа. Ближе приближаться было опасно, Кирос мог почувствовать Кая.
        «Как только появится Энни, сразу передавай мне контроль над телом. У нас будет всего ничего времени, чтобы сделать рывок и вызвать её на дуэль, прежде чем она откроет врата», - сказал Рун’Тан.
        ‘Думаю, можно обойтись и без такого риска’, - ответила Ашцилла.
        «В каком смысле?»
        ‘В отличие от Кироса, я сейчас знаю, где искать Кая, и какие-то несколько километров не помеха для моего духовного восприятия. Но при этом я всё равно его не чувствую. Похоже, зона без энергии - это отличный духовный изолятор! Теперь у Кая есть все шансы самостоятельно подкрасться к Энни’.
        «Это слишком рискованно!» - возразил старик.
        ‘Оба варианта слишком рискованны, - ответила ему вампирша. - Но с этим тебе не придётся лишний раз тратить свои силы, которых и так крохи. К тому же я могу отслеживать Кая, раз знаю, куда «смотреть». И если он всё-таки станет заметен, то я сразу же предупрежу, и мы перейдём к первому плану’.
        «Я согласен с Ашциллой, - заговорил Кай. - Пока лучше не спешить тратить твои силы. В отличие от Ашциллы, практически никто не знает, что тот воин, который остановил Первого Сына Ниагалы в битве за Алран, сейчас находится в моей душе. Ты наш козырь, и лучше его не спешить доставать».
        «Как знаешь…» - слегка недовольно ответил Рун’Тан, решив не спорить.
        В итоге Кай начал приближаться к вратам, дополнительно став невидимым при помощи одного из имеющихся артефактов. Увы, в данной ситуации Технику Скрытого Измерения использовать он не мог, поскольку для собственной ориентации требовалась хотя бы мельчайшая нить энергии, что сейчас было банально невозможно.
        Таким образом Каю удалось подобраться опасно близко к толпе Истинных Мастеров, и при этом его никто так и не заметил. Обнаруженная возможность изолированного от энергии пространства поражала воображение.
        Вскоре Энни наконец прибыла, и Кай тут же двинулся вперёд. Он замаскировал свою ауру под ауру одного из встреченных в лабиринте воинов Ниагалы и изменил внешность. Естественно, если немного сосредоточиться, то Элементалисты и мастера более высоких ступеней могли легко его раскрыть, но сейчас все были сконцентрированы на Энни и предстоящем открытии дворца, поэтому Кай без проблем скрылся в толпе.
        Внезапно Магистр Оникс сообщил, что готов уничтожить свою душу и взорвать всё вокруг, что чуть не привело весь план краху. Ашцилла с Рун’Таном уже стали обдумывать, как бы им выжить, если старый эльф всё же решится убить себя сразу, но в итоге Кирос лично решил эту проблему, заодно и ослабив себя серьёзно. Дальше дело оставалось за малым…
        «Что это значит? - нахмурился Рун’Тан, когда Кай вызвал Энни на дуэль, но так и не передал ему контроль над телом. - Теперь уже слишком поздно… От Хранителя больше не скрыть, что ты владеешь законами Пути Меча!»
        «Я передумал, - невозмутимо ответил парень. - Я сам сражусь с Энни».
        «Какого чёрта, парень? Ты хоть понимаешь, что теперь у нас нет стопроцентной уверенности, что мы откроем дворец? Наши шансы выжить резко и очень сильно упали. И всё только потому, что ты опять решил что-то учудить!»
        «Спокойно. Испытания в лабиринте сделали меня сильнее… Существенно сильнее. Я не проиграю».
        «И всё равно это слишком глупо и рискованно!»
        ‘Пожалуй, сейчас я соглашусь со старикашкой. Это не та ситуация, где стоит бросать себе вызов’, - добавила Ашцилла.
        «Понимаю. И тем не менее, мне нужен этот бой. Вероятно, это последняя наша возможность побеседовать. Пуская и в бою», - абсолютно спокойно сказал Кай, завершив этим разговор. Обсуждать что-либо было уже слишком поздно. Выбор сделан.
        Тридцать секунд кончились, и множество шумов окружающего мира резко пропали. Купол стал непроницаемым для любых звуков.
        Произошёл первый обмен ударами. Энни, как всегда, продемонстрировала превосходные навыки фехтования, а также раскрыла новое умение, идеально подходящее для битвы с Каем. Почти пять лет назад она заключила контракт с духом-Хранителем Ключа Четвёртого Желания, который потребовал от Энни стремиться найти путь к Бельтейзу и поспособствовать открытию дворца, взамен добровольно погрузившись в особый сон в глубине души девушки. Так Софи стала передавать своей новой владелице все накопленные ею за почти миллион лет знания о Пути Меча, что позволило Энни день ото дня становиться всё сильнее. Благодаря этому она уже на сто процентов завершила слияние с законами этого элемента, и теперь стремилась к созданию начальной Сферы Меча. Вероятно, понадобится ещё где-то шесть лет, прежде чем Энни достигнет этого, что в свою очередь сделает её ещё более невероятным гением. Ибо достичь уровня Идущего по Пути на начальной стадии Элементалиста сложно даже талантливейшим воинам ближних миров.
        - Это урезанная версия техники, которую я создала специально для битвы с такими, как ты. Поэтому пока я жива, и моя воля не сломлена, твои раны никогда не затянутся, - услышал Кай, ничуть не удивившись.
        Вздохнув, парень ответил:
        - Вот как. Ты готовилась… Но и я тоже. Позволь, я тоже кое-что продемонстрирую.
        Кай оставил в руках лишь один клинок, взявшись за него обеими руками. Он повернулся боком, поставил ноги пошире, поднял меч к голове и указал им прямо на Энни. В конце концов Кай приподнялся на носки, бросив вызывающий взгляд на противницу.
        Энни хмыкнула. Ей была незнакома эта стойка, но недооценивать Кая она не собиралась. Приняв универсальную стойку ниагальской школы, девушка сделала вдох, а затем резко бросилась вперёд.
        Несколько метров девушка преодолела в мгновение ока. Она почти добралась до Кая, когда тот наконец начал двигаться. Парень резко сдвинулся в сторону, уходя от клинка противницы и параллельно с этим начиная свою атаку.
        «Быстро!» - мысленно воскликнула Энни, едва успев отразить удар Кая.
        Вот только это было лишь начало. Второй взмах… третий… четвёртый… Натиск со стороны Кая лишь усилился, вынуждая Энни сразу уйти в оборону. И хотя она всё ещё не пропустила ни одного удара, сама ситуация всё же заставила её напрячься до предела.
        «Почему он так быстр?! - не могла понять девушка. - Это и близко не та скорость, что была у него с двумя клинками!»
        Но так или иначе, как мечник, Энни всё ещё была лучше Кая, а поэтому полностью справлялась с его натиском. Своим мастерством она в полной мере нивелировала превосходящую скорость ударов парня, всё ещё оставаясь не задетой.
        Менее чем за десяток секунд девушка более-менее привыкла к такому натиску, став ещё лучше справляться с ним. А вскоре, улучив идеальный момент, она и вовсе нарушила целостность движений Кая и создала брешь в его защите. Его клинок оказался отброшен ему за спину, и он точно не мог вовремя защититься им.
        Не медля ни секунды, Энни тут же ударила Кая в область живота. Её меч уже вошёл на пару сантиметров в плоть парня, как вдруг она ощутила сильную опасность. Девушка резко отскочила, но всё равно не успела. В её плече появилась неглубокая колотая рана.
        «Что это?» - увидела она, как под воздействием частиц законов Пути Меча изменилась форма клинка Кая.
        Теперь в руках мечника вместо быстрого рубящего цзяня покоилась молниеносно пронзающая шпага.
        Кай резко бросился вперёд, делая выпад. Его оружие внезапно исказилось и словно размножилось. Со стороны это выглядело так, будто у него появились сразу четыре правых руки, в каждой из которых он держал по шпаге.
        «Вот оно что… - наконец осознала Энни. - Сперва Закон Скорости, затем Закон Формы, а теперь ещё и Закон Намеренья… Но как он может настолько превосходно их реализовывать, не обладая Сферой Меча?»
        Несмотря на размышления, что не заняли и доли секунды, двигаться Энни не прекращала. И там, где подавляющее большинство других воинов получили бы серьёзную рану или вообще погибли бы, она сумела отделаться лишь небольшим порезом на предплечье, после чего сразу же начала контратаку.
        Кай уклонился от резкого взмаха, однако на этом атака Энни не завершилась. Её клинок обладал невидимым продолжением, встречи с которым парень уже не сумел избежать. Воля Меча рассекла его покров, а следом и плоть, оставив на теле Кая жуткую рану от правого бока и аж до левого плеча. Кровь ручьём хлынула на землю, заставляя Кая пошатнуться и едва не попасть под ещё одну атаку. Были задеты его внутренности и разрублены рёбра, что сильно ослабило его. Впрочем, смерть от повреждений или кровопотери Каю пока не грозила. Тела Истинных Мастеров были слишком живучи.
        Пытаясь воспользоваться полученным преимуществом и поскорее закончить бой, Энни вновь сблизилась с Каем, целясь ему прямо в голову. С помощью всего лишь шпаги он ничего не мог сделать в такой ситуации, поэтому парень вновь сменил форму оружия.
        Два полутораручника резко столкнулись друг с другом. Кай в последний момент успел заблокировать выпад Энни, вслед за чем попытался ударить её ногой. Девушка отскочила и поморщилась - носком Кай всё же слегка задел её бедро.
        - Как ты можешь так легко менять клинки? Зачем бросил второй меч и отступился от использования прежнего стиля с двумя руками? - с явным раздражением спросила Энни, которую такое отношение к оружию неприятно задело.
        Причин такого поведения Кая было несколько, но основной всё же являлись те два года, что он провёл в иллюзорном мире своего прошлого. Тогда он был вынужден заново начать развитие, в том числе и на Пути Меча. И хотя Кай подозревал, что являлся обоеруким мечником, воспоминаний об этом у него всё же не имелось. В итоге он просто решил осваивать меч с нуля, чему особенно поспособствовали знания тысяч различных школ фехтования, полученные им в Императорской Библиотеке Бельтейза. Это и подстегнуло парня освоить разные виды мечей и стилей. И начав сей путь с чистого листа, он сумел многое переосмыслить. В конце концов Кай пришёл к пониманию, что:
        - Меч - это всего лишь инструмент. Не стоит искать в нём нечто сакральное или священное. Оружие нужно нам - воинам, - только для того, чтобы убивать. Всё остальное - вторично.
        Такой ответ задел одну из наиболее глубоких струн души Энни.
        «Всего лишь инструмент…» - повторила она, на миг отвлёкшись от боя.
        Кай сразу же воспользовался этой оплошностью, бросившись в атаку. Энни едва успела отразить первый удар, как тут же последовал следующий. На этот раз рефлексы не помогли, и полукровка лишилась правой кисти. Однако боль позволила девушке взять себя в руки, и отклонить третий удар, попутно совершив ответную атаку. Её клинок глубоко рассёк бедро Кая, задев даже кость. Лишь благодаря энергетическому покрову он не утратил возможности нормально двигаться, несмотря на разрубленные в ноге мышцы.
        Отступая, Кай взмахнул мечом, выпустив в сторону Энни несколько алых серпов. Атака походила на технику, однако в действительности являлась не более чем скоплением частиц законов Пути Меча и энергии. В обычной ситуации было невозможно заставить частицы Меча долго взаимодействовать друг с другом, если не использовать специальных плетений, однако Кай нашёл выход из этого положения.
        За те два года, что он провёл в слабом теле смертного, но при этом обладал чудовищной волей Истинного Мастера, Кай сумел уловить несколько тонких нитей понимания того, как освоить Полное Подчинение. Благодаря этому опыту он теперь мог использовать нечто похожее внутри Поля Превосходства, комбинируя его с Предельной Концентрацией. И хотя даже так воздействия на материю не было практически никакого, контролировать частицы законов и энергию ему всё же стало существенно проще. Более того - Кай теперь мог реализовывать отдельные законы так, будто уже владел Сферой Меча.
        Подобная атака застала Энни врасплох, и ей пришлось поспешно высвобождать всю мощь Воли Меча, что, конечно же, ослабило воздействие на раны Кая. Довольно медленно, но он всё-таки начал регенерировать.
        - И таким же инструментом Кирос пытается сделать и тебя, я прав? - продолжая осыпать Энни дальними атаками, спросил Кай. - Вот только у тебя есть собственная полноценная воля, в отличие от того же меча, что я сейчас держу в руках. Так неужели ты готова отринуть её, лишь бы уйти от реальности? Я не знаю, что происходило с тобой в прошлом, но неужели ты сдалась?.. Скажи, кто ты? Воин или оружие? - надавил он голосом. - Если второе, тогда зачем же ты не один раз спасала меня и остальных в различных передрягах, когда мы обучались в Обители? Хочешь сказать, что это всё была воля Кироса, который управлял своим инструментом? Или же это всё же был воин по имени Энни? Что ты…
        - ЗАТКНИСЬ! - выкрикнула девушка, чей разум впал в смятение после слов Кая.
        - Понятно… Похоже, я прав, и ты ещё не до конца определилась, кем же являешься. Это хорошо… Значит, мне остаётся лишь выбить из тебя эту дурь.
        - Да что ты можешь знать?! - разбив наконец сформированную Каем волну частиц, прорычала она.
        Но Кай не ответил.
        Ощутив опасность, скрывшуюся за алой пеленой частиц Меча, Энни рефлекторно совершила взмах. В итоге она отбила клинок, вот только его владельца так и не увидела. Брошенное оружие было лишь обманкой.
        Кай резко вынырнул из исчезающего алого тумана, оказавшись слева от Энни.
        «Я не чувствую его!» - с ужасом осознала девушка, не успевая защититься.
        Кулак обрушился на лицо полукровки, отправляя её в полёт к краю арены и заставляя выплюнуть целую гроздь выбитых зубов. И даже так, воспользовавшись Волей Меча, Энни всё равно умудрилась пробить Каю лёгкое и отбросить его в сторону.
        Дезориентированная девушка попыталась было подняться, но резко упала обратно. Всё вокруг кружилось с сумасшедшей скоростью, а руки и ноги едва слушались её. Энни еле-еле удерживала себя от потери сознания. А ведь удар такой мощи легко убил бы нескольких слабых Заклинателей, если бы те стояли рядом. Кай ничуть не сдерживался, когда бил полукровку.
        Сам парень тем временем с трудом, но поднялся. В последний момент Энни усилила давление оставшейся в его ранах Воли Меча, поэтому положение Кая с каждой секундой становилось всё хуже. Но сдаваться он не планировал. Подняв меч, воин придал ему форму огромного двуручника, после чего занёс его над головой. Мгновение спустя оружие окрасилось в алый, а затем буквально взорвалось мощью. Гигантский поток частиц законов Пути Меча стал без конца вырываться вверх, формируя колоссальных размеров лезвие.
        - Поднимайся! - приказал Кай, вокруг которого неистово гудел ветер. - Почему я не вижу той силы, что ты демонстрировала в Обители? Энни была гением меча, которую я сейчас ни за что бы не победил. Но перед собой я теперь вижу всего лишь жалкий инструмент без собственной воли. Такому меня не победить.
        Тех нескольких секунд, что Кай подготавливал этот финальный удар, Энни более-менее хватило, чтобы прийти в себя. Сплёвывая кровь, она поднялась на четвереньки и посмотрела на противника.
        Меч Энни после того удара отлетел куда-то в сторону, но сейчас он был ей не нужен. Полупрозрачный кровавый клинок Воли Меча сформировался в её руках, пока она поднималась. Одновременно с этим Кай начал опускать свой меч, обрушивая гигантский удар на полукровку.
        Уклоняться Энни не стала. Да и бессмысленно это было - атака Кая покрывала почти всю область под куполом. Бросаться в лобовую атаку девушка тоже не спешила. Сейчас она ещё была не в том состоянии, чтобы совершать скоростные рывки. Энни ещё не до конца отошла от того ошеломительного удара.
        Вместо всего этого она просто взмахнула клинком Воли, подняв его к небесам. В тот же миг почти опустившаяся на её голову монструозная атака буквально лопнула от моментального удара тысяч незримых мечей. Не обошло стороной это и Кая. Хотя он и постарался защититься, его тело всего равно оказалось искромсано и пронзено во множестве мест. Ему удалось защитить лишь ключевые точки: сердце, шею и голову.
        Кай упал на колени, едва не выронив клинок, который вернул себе прежнюю форму цзяня. Энни же, пошатываясь, медленно направилась к противнику. Сделав несколько неуверенных шагов, она внезапно исчезла.
        Пронзая рёбра словно нож масло, клинок резко вонзился Каю в грудь. Это могло означать его поражение, вот только вмешательство Хранителя пока не требовалось. Удар не задел сердце, а прошёл всего в нескольких сантиметрах от него.
        Энни замерла. Лба полукровки касался кончик меча Кая, из которого в любой момент уже был готов вырваться луч частиц, что легко снесёт ей половину головы. Что же касалось оружия девушки, то воспользоваться им она не могла. Ладонь Кая до хруста сжимала кисть Энни, не позволяя ей двинуть клинком. Этой хваткой он и спас себя, слегка изменив траекторию атаки противницы.
        - Ты специально подставился… - с хрипом вздохнула Энни, понимая, что ни Волей Меча, ни частицами законов никак не сможет опередить возможный выстрел в голову. - Почему ещё не добил?
        - Я же сказал, что я здесь, чтобы поговорить.
        - О чём тебе говорить с предательницей?
        - Как раз об этом. По своей ли воле ты служишь Киросу?
        - А что с того? Какая теперь разница?
        - Я хочу знать, что произошло с той, кого я назвал своим другом.
        - Меч и семья - это всё, что есть у меня в этой жизни. Раньше у меня было много братьев и сестёр, но теперь остались только два младших брата. Я сражаюсь ради них. Ради них служу отцу.
        - Ты же понимаешь, что далеко не факт, что он оставит их в живых, когда ты выполнишь свою миссию? Как и тебя саму, впрочем.
        - Я понимаю, и что теперь? У меня нет сил и возможности что-либо сделать ему. Ни у кого здесь нет. Поэтому я не могу ничего, кроме как быть оружием отца. Только так есть шанс, что мои братья проживут хотя бы на день дольше…
        На пару секунд повисло молчание, а затем Кай хмыкнул.
        - Ты ошибаешься.
        - Что?
        - Ты говоришь, что ни у кого нет возможности как-либо повлиять на Кироса. Но это не так. Она есть. Как раз именно у тебя.
        - О чём это ты? - удивилась Энни.
        - Сейчас Кирос уже у самого входа во дворец. Его мечта скоро будет исполнена, и осталось только открыть врата. Открыть ключом, который есть только у тебя!
        Слова Кая заставили Энни вздрогнуть.
        - Так не это ли твоя единственная возможность повлиять на Кироса? - продолжил Кай. - Сейчас всё, чего он желает, находится в твоих руках. И чего тебе стоит воспользоваться этим? Ты готова отринуть свою личность и волю, чтобы защитить братьев. Стать ради этого инструментом в руках Кироса. А значит ты уже готова отдать свою жизнь ради них. Так чего же ты боишься? Вся его надежда в твоих руках, нужно только использовать эту силу. Тем более что сейчас со стороны всё выглядит так, словно ты уже почти победила. Я на коленях с клинком в груди, а ты спокойно стоишь, словно мой меч у твоего лба никак тебе не грозит. Духовное восприятие Кироса не проникнет через купол, поэтому ни он, ни кто-либо другой не поймёт, что на самом деле это я контролирую ситуацию.
        Энни не ответила. Несколько долгих секунд она смотрела в небо, борясь с внутренними противоречиями. Но в конце концов полукровка произнесла:
        - Великий Мастер Норлиун Цивса Харон, - попыталась она обратиться к исчезнувшему Хранителю. - Могу ли я задать несколько вопросов человеку за пределами арены?
        Некоторое время ничего не происходило, но в итоге над куполом вновь появился пылающий золотистый пёс.
        - Хорошо, я разрешаю, - кивнул он, и купол тут же перестал быть звуконепроницаемым. - Человек, ты можешь говорить с дуэлянтом, - посмотрел дух на Кироса, сразу поняв, о ком идёт речь.
        - Энни, почему ты ещё не добила его? Что за разговоры вы вели? - сразу же стал давить на дочь Кирос. - Быстрее закончи с этим!
        - Хватит, - шокировала его Энни, без страха заглянув отцу прямо в глаза. - Ты хочешь, чтобы я открыла дворец Бельтейза? Я сделаю это. Но только если ты поклянёшься отпустить меня и моих братьев, и никогда не вредить нам. Ни прямо, ни косвенно.
        Глаза Кироса расширились от изумления.
        - Ты с ума сошла? Что ты несёшь? Немедленно заверши бой и открой дворец! Ты всего лишь инструмент, и не имеешь права на собственные желания! - процедил Небесный Монарх.
        - Твой инструмент сломался. Нужно было лучше за ним ухаживать… Так ты дашь клятву?
        Не веря в происходящее, Кирос не знал, что ответить.
        - Скажи… а мои братья ещё хотя бы живы на этот момент? - внезапно спросила Энни.
        Отец девушки вновь ничего не сказал, лишь помрачнев ещё сильнее.
        - Вот как… хах… ха-ха… ха-ха-ха-ха-ха… - истерично рассмеялась она, осознав, что все её подозрения оказались правдой. По лицу девушки покатились слёзы. - Ясно… - отвернулась она.
        - Энни не смей! - закричал Кирос, заподозрив неладное.
        - Да пошёл ты, - фыркнула девушка, а затем сообщила: - Я сдаюсь…
        В тот же миг купол импровизированной арены и иллюзорный меч Энни исчезли, а перед Каем появился простой на вид клинок - Ключ Четвёртого Желания.
        - ТВА-А-АРЬ! - яростно закричав, безраздумно бросился вперёд Кирос. Он не желал допустить того, чтобы ключ попал в руки Кая, который уже не раз демонстрировал шокирующие вещи.
        Скорость использующего техники и божественное кольцо пикового Небесного Монарха поражала воображение. Он должен был добраться до Кая и Энни раньше, чем среагируют массивы. Раньше, чем произошедшее осознает кто-либо ещё. Вот только…
        Сейчас телом Кая управлял уже не он. Парень на миг исчез, дабы затем внезапно появиться прямо перед приближающимся к нему Киросу, который едва успевать среагировать на это.
        Рун’Тан оскалился, вытянул руку вперёд и, на миг задержав средний палец большим, щёлкнул императора Ниагалы по лбу. Порождённая этим движением ударная волна разбросала сотни могущественных мастеров в разные стороны, будто те были какими-то игрушками. Самого же Кироса этот щелбан хоть и не убил, но зато отправил в долгий полёт за пределы столицы Бельтейза. Ослабленный недавней атакой защитных массивов города, император Ниагалы не смог заблокировать подобный удар.
        Самого Кая, пускай и не с такой силой, тоже откинуло - как раз в сторону врат дворца. Управляющий его телом Рун’Тан, которому парень вовремя передал контроль, успел подобрать Ключ Четвёртого Желания и сразу же погрузил его в специальную нишу.
        «Старый выпендрёжник», - уже исчезая, подумал Кай.

* * *
        Очутился парень на полу гигантского зала из чёрного мрамора. И первое, чем он сразу же занялся - это восстановление. Энни перестала поддерживать своё умение, поэтому требовалось как можно скорее затянуть те раны, что она успела нанести во время боя. К тому же не мешало бы остановить кровь, что хлыстала из правого плеча Кая. Всё же плоть пикового Заклинателя никак не могла выдержать мощь псевдо-Божественной техники, которой Рун’Тан и отправил Кироса в полёт. Так что от руки парня ничего не осталось.
        Внезапно Кай ощутил чьё-то присутствие. Он попытался встать, но из-за ран в итоге сумел лишь поднять голову. В нескольких метрах перед ним стоял рыжеволосый мужчина, которого парень сразу же узнал. Это был высокий фигуристый человек, который выглядел не старше тридцати лет. Лик последнего императора Бельтейза - Савана Свет Звёзд Кай сразу же узнал.
        Вот только на этот раз это была отнюдь не чересчур реалистичная статуя или картина. Перед парнем стоял настоящий бог, силу которого он даже не видел своим энергетическим зрением.
        Император странно мерцал, однако Тенью или иллюзией точно не являлся. Внутри чувствовалась невообразимо могущественная душа, способная лишь одним своим желанием стирать в пыль целые цивилизации.
        «У него нет плоти. Но… это какое-то подобие Астрального Тела? Божественная Оболочка, о которой говорила Ашцилла?» - промелькнуло в голове Кая.
        Внезапно небольшая область пространства неподалёку исказилась, и там появился ещё один человек. Точнее - искусственная оболочка, созданная техникой. И теперь это был не старик, и даже не мужчина в возрасте. Теперь в воздухе повис симпатичный красноволосый юноша, душу которого сразу же начала наполнять энергия, приходящая отовсюду. Весь Императорский Дворец Бельтейза способствовал этому.
        Парень встал на одно колено и склонил голову.
        - Я дома, - прозвучал молодой голос Рун’Тана, - Отец.
        Глава 25. История Ойкумены
        - И как это понимать? - перевернулся Кай на спину, уставившись в потолок. И хотя перед ним стояло божество, никакого благоговения он, естественно, не испытывал. Парень был слишком уставшим и израненным, чтобы даже попытаться подняться. - Сын императора? Мне ты говорил, что был всего лишь незначительным аристократом. Ты соврал?
        Преклонивший колено красноволосый юноша поднялся и взглянул на Кая.
        - Да, я обманул тебя.
        - А как же клятва? - продолжая как ни в чём не бывало лежать на полу, абсолютно спокойно спросил Кай.
        - Я снял с себя клятву.
        - Вот как… Мне, конечно, интересно, каким образом ты сделал это, но ещё больше я хочу знать, что ещё было ложью? Мы познакомились не при самых приятных обстоятельствах, но я считал, что, пройдя такой путь плечом к плечу, мы успели стать друзьями. Я ошибался?
        - Нет. Мы ими и остались, - улыбнувшись, искренне ответил Рун’Тан. - Просто изначально я не мог тебе доверять. Как и ты мне, впрочем. Поэтому с помощью Лазурного Куба я и снял клятву, что дало мне больше свободы. В тот момент ты был лишь необычным, но очередным смертным, оказавшимся на моём пути. Я не знал, что тебя ждёт и насколько ты талантлив. Ты мог погибнуть в любой момент, что ставило и мою жизнь под угрозу. Я не мог принять это и полностью надеяться на тебя, поэтому и оставил себе возможность лгать. Даже без клятвы я не мог навредить тебе, так что единственным способом как-то воздействовать оставались слова. Я считал, что только так у меня будут шансы когда-нибудь найти с твоей помощью подходящий сосуд. К счастью, манипуляции оказались практически не нужны. Твой талант, воля и удача позволили тебе самому стать тем, кем ты сейчас и являешься. Моё вмешательство было минимальным. Но ты прав. Поначалу я считал тебя не более чем временной клеткой. Однако теперь, когда мы прошли весь этот путь, у меня даже язык не повернётся такое сказать. Ты сказал, что мы друзья, и я полностью с этим согласен.
А поэтому, как друг, я хочу извиниться за то, что был вынужден до самого конца лгать тебе.
        Перестав парить и опустившись на пол, Рун’Тан внезапно склонился.
        - Но всё остальное было правдой. Я не притворялся и не играл, считая тебя свои другом, - добавил он.
        Внимание!
        Носитель [Рун’Тан Шаквир] отказался от одной из ваших клятв [ «Найти тело»].
        Носитель [Рун’Тан Шаквир] отказался от одной из ваших клятв [ «Не вредить»].
        - Скажи мне, - медленно принял Кай сидячее положение, но оборачиваться не стал, - если всё действительно так, и ты считаешь меня другом, то разве ты не мог доверит… - парень осёкся, вдруг осознав нечто важное. - Вот же ж… А я и не лучше… - хмыкнул он, а затем покачал головой и поднялся. - За столько лет я даже не отказался от твоей клятвы, так о каком же доверии может идти речь?..
        Внимание!
        Вы действительно желаете отказаться от клятвы [Рун’Тана Шаквира] [ «Не вредить»]?
        Да/Нет
        Отказ принят!
        Обработка…
        Внимание!
        Ошибка! Клятва не найдена!
        Стирание записи из базы данных носителя…
        - Ты ведь знал о том, что Никрим это один из бывших вассальных миров Бельтейза? - неожиданно спросил Кай.
        - Да, но если бы признался, то это породило бы лишние подозрения. Оказавшись так близко к дому, я должен был свести риски к минимуму. Прости…
        - Что ж, не могу сказать, что тебе не за что просить прощения, но… - медленно обернулся парень, - я верю в то, что сейчас ты искренен. А ещё я понимаю, что, вероятно, и сам бы мог так поступить… Мы оба отказывались до конца доверять друг другу… Я принимаю твои извинения, старик.
        - Старик? - усмехнувшись, разогнул спину Рун’Тан. - Теперь ты больше не можешь меня так называть. Я же постоянно говорил, что мне не так уже и много лет.
        - И сколько же?
        - Если не считать время в стазисе, то всего лишь две тысячи сто двадцать один год. По меркам Небесных Монархов я ещё очень молод! Только из-за истощённости души я выглядел стариком.
        - А что насчёт клятвы? Как с помощью Лазурного Куба ты сумел отменить её?
        - Помнишь, я рассказывал про артефакты, способные обнулить развитие? Лазурный Куб именно чем-то таким и являлся. Увы, никому в Бельтейзе было не по силам использовать его на полную мощь. Но кое-чего нам всё же удалось добиться, пока происходило изучение артефакта. Так что я сумел использовать частичное очищение, которое и стёрло клятву с оболочки моей души. Это произошло в тот момент, когда ты на минуту потерял сознание возле той статуи.
        - Гринроу однажды предлагал мне подобное, но тогда я по большей части счёл это глупостью… Вот только, как оказывается, это действительно возможно - отменить системную клятву. Что вообще такое - этот Лазурный Куб?
        - Предмет, созданный на основе артефакта Первых, - внезапно заговорил император Бельтейза, едва не заставив Кая вздрогнуть от неожиданности. Ибо пока он разговаривал с Рун’Таном, то сам факт присутствия рядом божества полностью стёрся из его разума.
        «Божественная Воля?» - сразу же предположил парень.
        - Верно, - кивнул Саван Свет Звёзд, от которого не скрылись мысли Кая. - Я не хотел вмешиваться в ваш разговор, но раз вы закончили… Спасибо, что сохранил жизнь моему сыну и помог ему вернуться домой… пускай и не осознанно. Клянусь, я не забуду этого, Кай Арнхард.
        - Ваше Величество… Великий Мастер Саван? - поклонился Кай, не зная, как правильно обратиться к божеству.
        - Правильно будет: Властитель Свет Звёзд, - подсказал император. - К ступившим за пределы Истинного Мастерства обращаются только по титулам, добавляя слово «Властитель». Если ты, конечно, тоже не являешься божеством.
        - Прошу простить мою грубость, Властитель Свет Звёзд, - не разгибая спины, ответил Кай.
        - Пустое… - улыбнулся мужчина. - А теперь следуйте за мной.
        Не решаясь вновь говорить и даже думать, Кай направился вглубь Императорского Дворца вслед за Саваном. Рун’Тан также последовал за ними.
        - Полагаю, у тебя накопилось немало вопросов, - вскоре сказал монарх. - Спрашивай.
        - Вы говорили про Лазурный Куб. Так, значит, артефакты Первых могут отменить системные клятвы?
        - Не все. Существует только два типа артефактов, способных на что-то подобное. Один называется Очищающим Сиянием. Его упоминания встречались в различных легендах и мифах древности. Согласно им, Очищающее Сияние способно сбросить развитие души, но при этом оставить все воспоминания, связь с законами и продолжительность жизни. Также оно может стереть с души воина системную клятву. Увы, даже в далёкие времена основания Бельтейза эти артефакты уже считались не более чем сказкой. Мне не доводилось их видеть, - поведал Саван. - Второй же артефакт называется Круговоротом Жизни. Он способен на всё то же, что и Очищающее Сияние, но также обладает и дополнительной способностью. А именно - воскрешением. Прежде я никогда даже не слышал ни о чём таком, пока не обнаружил Лазурный Куб, внутри которого и располагался Круговорот Жизни. К сожалению, как и сказал мой сын, ни изъять, ни даже использовать его в полной мере мы не смогли. Сам Лазурный Куб находился за гранью моих сил, что уж тогда говорить об артефакте Первых? Единственное чего мы добились - возможности стирать клятвы.
        - Спасибо за ответ, Властитель Свет Звёзд, - сказал Кай. - Но у меня есть ещё вопросы.
        - Говори. Времени у нас предостаточно.
        - Благодарю… Это же вы вмешались в процесс телепортации, из-за чего нас перенесло аж на Никрим.
        - Да, так и есть. Я верил, что Рун’Тан сможет выжить, поэтому ждал, когда кто-то наконец попытаться покинуть тот далёкий мир. Сааху, кажется… Увы, так далеко дотянуться я не сумел, поэтому действовал уже во второй раз. Когда вы покидали Землю, я перенаправил телепортацию в наш регион. На это мне пришлось потратить практически все свои силы и все запасы энергии Бельтейза. И даже этого оказалось мало, из-за чего телепортация оборвалась уже под самый конец. Последнее, что я смог сделать, это забросить вас на Никрим, а не оставить помирать посреди великой пустоты. По этой причине столицу сейчас можно назвать только условно безопасной. Боюсь, если тот Небесный Монарх с божественным кольцом ещё раз попытается нарушить правила, то долго его массивы сдерживать не смогут.
        Наблюдать и воздействовать на что-то, что находится на расстоянии многих миллионов световых лет? Звучало безумно, но отчего-то Кай даже не сомневался в правдивости слов Савана.
        - Получается, вы знали, что оба раза во Вратах был Рун’Тан?
        - Верно. Но я не знал, в ком конкретно он находился. Я лишь чувствовал, что сын где-то внутри вас. Из-за этого я не мог сразу помочь ему, как только вы все пришли на Бельтейз. Пришлось действовать аккуратно. Всем тем, кого ранее перенёс на Никрим, внутри лабиринта я позволил получить кольцо гостя Императорского Дворца. Это была подсказка для Рун’Тана, которую он правильно разгадал и использовал.
        «Я признаю твоё право на дуэль, как гостя Императорского Дворца и одного из семи возможных защитников Бельтейза!..» - вспомнил Кай странную фразу Хранителя Бельтейза. Теперь становилось понятно, что «один из семи» - это либо сам Кай, либо Цзян Дао, либо Шакс, либо Ивсим, либо Лилия, либо Цзян Сюинь, либо Элизия. Среди всех, кто попал в Бесконечный Лабиринт, только они в прошлом побывали на Земле.
        Трое мужчин всё так же шли по, казалось бы, бесконечному залу, как вдруг всё резко изменилось. Вокруг Кая, Рун’Тана и Савана появились бесчисленные деревья, цветы, чудные мелкие зверьки и бескрайнее безоблачное небо - все трое вмиг оказались посреди прекрасного сада. Вот только никакой телепортации не было. Пространство ничуть не искажалось. Кай чувствовал, что они всё в той же области, где ранее находился мраморный зал. Казалось, что сам дворец изменился…
        - Отец, у меня тоже есть вопрос, - сказал Рун’Тан, глядя на прекрасный сад, вид которого мог даже способствовать приходу просветления у мастеров начальных ступеней. - Что произошло с Каем и остальными, когда они перенеслись на Бельтейз? Куда пропали их Искры?
        - Великий Домен, - коротко ответил Саван.
        - Настолько большой? - поразился помолодевший Рун’Тан, чья душа наполнилась энергией уже более чем на восемьдесят процентов.
        - Он был не мой. Ещё первый божественный император создал тайный артефакт, запечатав в нём часть своей силы. Все последующие боги Бельтейза, включая меня, усиливали его. Это был главный козырь нашей империи, о котором я не рассказал даже тебе.
        - Теперь понятно, - кивнул Рун’Тан.
        - Прошу прощения, но, если позволено, могу ли я узнать, что такое «Великий Домен»? - вежливо поинтересовался Кай.
        Саван и Рун’Тан переглянулись, а затем император пожал плечами.
        - Это Божественный Дар моего предка. Ты ведь знаешь, что, став богом, воин может сотворить свою уникальную способность?
        - Да, - кивнул парень. - Ею, хоть и в урезанном виде, можно также наделить и Истинных Мастеров. Это сделает их сильнее, но лишит возможности создать свой уникальный Божественный Дар, пока они не превзойдут того, кто создал уже имеющийся у них.
        - Ты прав. Но есть ещё одна причина передать Божественный Дар Истинному Мастеру: так у него будет намного больше шансов стать богом. Именно поэтому в нашей семье Великий Домен передавался всем наследникам, включая меня. Только Рун’Тан стал исключением, поскольку я решил, что у него есть немалая возможность самостоятельно стать божеством, - поведал Саван. - Что же до самой способности, то Великий Домен позволяет мне создать область пространства, которая будет существовать параллельно с уже имеющейся. Можно сказать, что я создаю дополнительный слой реальности, внутри которого становлюсь гораздо сильнее.
        Тропинка, по которой шагали трое воинов, внезапно оборвалась возле обычной и простой на вид арки. Кай, Рун’Тан и Саван прошли сквозь неё, вновь без какой-либо телепортации оказавшись в другом месте. Теперь они находились в огромном коридоре, у стен которого расположились сотни рыцарских доспехов - ныне неактивных големов. Слева простирался ряд дверей, а вот справа находились величественные окна, позволяющие спокойно взирать на столицу империи с несколькокилометровой высоты.
        - Пытаясь спасти хотя бы этот мир от вымирания, - продолжил Саван, - я активировал артефакт предков, сотворив Великий Домен гигантских размеров. Я переместил в него всю планету, желая спрятать её от атаки, но враг прорвался даже сюда. Вся моя практически безграничная власть над Великим Доменом оказалась не более чем пшиком перед его силой. В конце концов мои подданные были убиты. Выжил лишь я, запечатав себя внутри дворца собственным Великим Доменом и большей частью силы артефакта. Хотя если даже сейчас попытаюсь выйти, то сразу же умру… Так или иначе, но убирать Великий Домен вокруг планеты я не стал, решив оставить его для защиты от мародёров. Он стал отличной ловушкой для них. Я настроил Домен так, что Искры тех, кто пытался сюда попасть, вырывались и переносились в этот план реальности, оставляя тело и оболочку души в другом. Так они и умирали. Но спустя более чем миллион лет, что защитные системы Бельтейза, что сам Великий Домен едва держались. Пора было найти наследников империи, и возродить её в новом виде. Так что, используя последние силы, я изменил законы внутри Великого Домена. Поэтому
ваши Искры и были помещены в полные копии ваших оригинальных тел, а те, в свою очередь, защищены от распада душ. Но в конце концов созданный артефактом Великий Домен развеялся раньше, чем кто-либо добрался до Бельтейза, поэтому я перенёс вас в свой личный Домен, являющееся искажённой версией дворца - Бесконечный Лабиринт. А планета наконец вернулась в главный слой реальности.
        - Но раз дворец запечатан, то, где мы сейчас находимся? В истинной реальности или в параллельном измерении Бесконечного Лабиринта?
        - Ни там, ни там, - качнул головой Саван. - Я же не говорил, что могу создать только один Великий Домен. Так что сейчас существует сразу три Императорских Дворца. В главной реальности есть только внешняя оболочка, которую вы видели в городе. Внутри же там всё пусто. Всё, что там было, я перенёс в Домен, в котором мы сейчас находимся. Здесь я запечатан, и путь сюда открыть можно либо при помощи ключей, либо получив моё разрешение, что сделал Рун’Тан. Что же касается Бесконечного Лабиринта, то это мой первый Домен, над которым у меня осталась только часть власти. Именно там произошло моё финальное столкновение с врагом и именно там я потерял тело, - объяснил своё мерцание император. Как и любой другой бог, он мог спокойно жить и без физической оболочки. Однако без плоти, естественно, силы его были гораздо ниже.
        - Отец, полагаю, пора рассказать нам, кто и почему уничтожил Бельтейз? - заговорил Рун’Тан, после того как все замолчали.
        - Я как раз и собирался это сделать, - ответило божество. - Мы на месте.
        Коридор внезапно закончился, и Саван со спутниками оказался на вершине Императорского Дворца. Однако атмосфера ничуть не изменилась. Массивы идеально защищали открытую площадку от низкого давления, холода и ветров.
        Если бы не облака, то далеко внизу можно было бы увидеть толпу Истинных Мастеров, включая Ашциллу, Кироса, Энни и остальных. Однако они, в свою очередь, увидеть Кая ни за что не смогли бы, ибо он находился в совершенно другом измерении.
        - Её нет, - сразу же заметил Рун’Тан. - Значит, это всё-таки она…
        - Кто она?
        - Та, кто уничтожил нашу империю, Кай, - громко произнёс Саван. - Система.
        Парень нахмурился.
        - Вижу непонимание на твоём лице, но это правда. Некогда здесь, на вершине дворца, располагались Врата Ойкумены. Они же и стали оружием Системы, когда та решила истребить мой народ. Но лучше я начну всё сначала… Ты знаешь, что такое Система?
        - Это бог? - предположил Кай.
        - Не совсем. Слышал ли ты про Первых, Древних или Реликтов? Имён у них много.
        - Да, наставница поведала мне о них.
        - А рассказала ли она тебе про Небесный Трон?
        - Нет. Она не знает.
        - Неудивительно. Эту информацию передавать слишком опасно. Особенно тем, кто способен стать богом… - вздохнул император, после чего резко приступил к рассказу. - Вселенная появилась около тринадцати целых восьми десятых миллиардов лет назад в результате так называемого Большого Взрыва. Практически одновременно с этим и появились Первые, что с рождения обладали божественными силами. Следующие два миллиарда лет они правили вселенной, формируя известную нам Ойкумену. Они создавали пригодные для жизни планеты, звёздные системы и даже целые галактики, придумывали новые расы и формы жизни, прорабатывали фундаментальные законы мироздания… То время назвали Эпохой Первых, хотя и длилась она намного дольше обычных системных эпох, которые равны одному миллиарду лет. В конце концов Первые решили возвыситься - уйти за грань, как ещё говорят. Поэтому напоследок они создали Небесный Трон - артефакт, владелец которого способен стать повелителем всей Ойкумены, а затем также возвыситься. Теперь догадываешься, что такое Система? - спросил Саван, и, услышав мысли Кая, сам же и ответил. - Верно. Система - это
дух-Хранитель, что зародился внутри самого могущественного артефакта вселенной - Небесного Трона. И хотя Первые ограничили её рамками правил, она всё равно обладает невиданным могуществом. Ни одно божество не способно покрывать своей силой всю Ойкумену, связываясь с душами триллионов существ на миллионах и миллионах планет, как это делает Система. Подчиняясь правилам создателей, она влияет на воинов, направляя их к Центральному Миру, где и находится Небесный Трон. Так она постоянно ищет нового владельца.
        - Я видел только-только подключённый к Системе мир, где действительно, казалось, что Система заставляет всех становиться сильнее. Но что насчёт нас? Как она влияет на остальных? - задумался Кай.
        - Проще всего это увидеть на примере зверей, которые, становясь монстрами, то есть пробуждая связь с энергией, становятся совсем непохожими на обычных животных. Те просто так не убивают, а лишь охотятся для пропитания или защищая свою территорию. Монстры же целенаправленно ищут других монстров, пожирая их, дабы стать сильнее. Это желание начинает доминировать над их обычными инстинктами. Что касается разумных существ, то заметить изменения у них будет сложнее, но тоже возможно. В первую очередь, став воином, разумный со временем полностью перестанет чувствовать вину за любые убийства. Каким бы ни был изначально характер человека или там эльфа, в конечном счёте отнимать чужие жизни ему будет так же легко, как и дышать. Без сильной воли многие воины и мастера в конце концов становятся чрезвычайно жестокими личностями. Думаю, на своём пути вы встретили немало таких. Кроме того, Система делает нас зависимыми от силы, вызывая подсознательное желание наращивать её. Вот почему так много воинов готовы рисковать жизнями ради развития. Конечно, я не могу стопроцентно утверждать, что именно Система полностью
виновна во всём этом. Часть вины может лежать на самих законах мироздания, отвечающих за душу и развитие, но так или иначе, именно к таким выводам пришли мои предшественники и я сам, изучая связь воинов и Системы на протяжении тысяч лет с помощью Великого Домена.
        - Благодарю за объяснение, - уважительно поклонился Кай, став размышлять над новой информацией.
        - Я тоже хочу кое-что спросить, - тем временем решил задать свой вопрос Рун’Тан, которому отец никогда и ничего не рассказывал про Небесный Трон. - Почему опасно передавать ту информацию?
        - Когда происходит какое-то событие, например, прорыв или даже когда ты просто смотришь на какую-то вещь, как скоро ты получаешь системное сообщение? - вдруг спросил его отец.
        - Моментально.
        - Собственно, вот тебе и ответ: Система всегда с тобой, она всё видит и всё слышит. Как и тот, кто сейчас сидит на Небесном Троне - Небесный Глаз, Ла’Герт. Нет большой разницы, если я расскажу кому-то о Небесном Троне, но, как думаешь, как изменится вероятность того, что Ла’Герта свергнут, если эта информация будет свободно распространятся по Ойкумене? Сколько всего воинов и мастеров сейчас существует во вселенной, и на скольких может повлиять эта информация? А если ещё и учесть, что время не стоит на месте, и рождаются новые гении?.. Вот почему ни один из владельцев Небесного Трона не позволяет свободно передавать эту информацию, пока не уйдёт за грань. К счастью, есть лазейки. Я и мои предшественники узнавали про Небесный Трон через Божественный Дар, что получили мы все. Что же касается вас, то… попробуйте открыть меню параметров или, например, посмотрите на какой-то артефакт.
        Кай и Рун’Тан сразу же попытались выполнить что-то из этого, но ничего не получилось. Не появилось ни меню с характеристиками, ни описания системных предметов.
        - Мне пришлось заплатить немалую цену за это, но я всё же сумел отрезать этот Великий Домен, а если точнее, то лишь вершину дворца, так сильно от основной реальности, что даже Система не может сюда пробиться. Поэтому я решился рассказать вам правду.
        - Я не понимаю, почему Ла’Герт и прошлые Правители Ойкумены опасаются конкурентов, если у них есть сила Небесного Трона? - задумался Кай. - С нею их всё равно никто не сможет свергнуть.
        - Проблема в том, что своего владельца Система выбирает сама. Поэтому мало просто получить доступ к Небесному Трону, но нужно ещё и доказать, что достоин его. Так что если появится некто, кого она сочтёт достаточно сильный, то текущий владелец будет вынужден сойтись в поединке с конкурентом. Но не в обычном бою, а в Испытании Мастерских Звёзд. Там их голая мощь будет уравнена, а владелец временно лишён силы Небесного Трона. По большей мере там будет проводиться сравнение силы воли, мастерства и уровня познания законов мироздания. В таком случае теоретически даже Звёздный Император способен стать Повелителем Ойкумены, но в действительности это невозможно. У него не будет того уровня силы управления реальностью, коей обладают Высшие. А как раз это нельзя уравнять.
        - Но раз Системе нужны воины, чтобы создать нового владельца, то зачем ей уничтожать всю нашу империю? - с лёгким раздражением спросил красноволосый парень.
        - Прямого ответа мне тоже никто не давал, но я, вероятно, знаю причину. - Приблизившись к краю платформы, где не было никакой ограды, Саван Свет Звёзд посмотрел на небо. - Около пятисот миллионов лет назад, на закате Эпохи Раскола прошлый Повелитель Ойкумены Атразот ушёл за грань. Но у него осталось три ученика, которые и стали главными претендентами на опустевший Небесный Трон: Разрушитель Ор’Дрок Ока Яшнир, Небесный Глаз Ла’Герт и Небесная Ночь Тель’Наал. Никто из них не желал уступать, поэтому вскоре началась война, которая быстро захлестнула большую часть Ойкумены и затянулась на несколько десятков тысяч лет. В те времена госпожа Небесная Ночь и посеяла семена наследия в срединном поясе, желая создать себе союзников. Так в итоге появилось несколько сотен божественных империй, сект, кланов и прочих объединений, которые сами по себе никогда бы не возникли в срединных мирах. Как понимаете, Бельтейз стала одной из них. Мы существовали и ранее, но наткнувшись на частичку наследия госпожи, довольно быстро стали божественной империей. И хотя та великая война слабо задела срединные миры, поучаствовать
в ней нашим воинам всё же пришлось. Мы были вынуждены отправлять госпоже своих солдат. Однако вечно длиться война не могла. Первым выбыл Разрушитель Ор’Дрок Ока Яшнир. Он был сильнейшим из троицы, но, в отличие от них, отнюдь не желал занимать Небесный Трон. Его целью было уничтожение артефакта Первых.
        - Зачем ему это? - удивился Рун’Тан.
        - Согласно легендам, он был зол на Систему, что игралась с бесчисленными судьбами воинов, направляя их на убой ради того, чтобы кто-то один занял Небесный Трон. Он хотел остановить эту глупую игру, в которой принудительно заставляли участвовать всех в Ойкумене, - пояснил Саван. - Естественно, двое его конкурентов совсем не желали этого. И чтобы не проиграть, были вынуждены временно объединиться. В конце концов Великая Армия Истины была разбита, а сам Разрушитель - убит. После этого союз развалился. Оба ученика Атразота выступили друг против друга, но Ла’Герт оказался быстрее. Он первым предал госпожу. Насколько мне известно, она была сильно ранена, но сбежала. Факт её смерти подтвердить не удалось, поэтому все до сих пор считают её пропавшей. Таким образом, Ла’Герт занял Небесный Трон, став новым Повелителем Ойкумены.
        - Поэтому и был уничтожен Бельтейз? - сжал Рун’Тан кулаки. - Всего лишь месть пешкам своей противницы?
        - Такова официальная версия, - вздохнув, кивнул Саван.
        - Но почему аж целых пол эпохи спустя?
        - Вот поэтому я и сказал, что это лишь официальная версия. На самом же деле есть ещё один вариант. Вы должны знать, что существуют огромные вселенские потоки энергии, которые насыщают планеты жизнью и стекаются к Центральному Миру. Их туда притягивает сам Небесный Трон, которому необходимо слишком много энергии для существования. А теперь вспомни главную причину, почему Бельтейз стала ещё сильнее при моём правлении.
        - Сферы энергии… - произнёс Рун’Тан, вспомнив, как однажды об этом же рассказывал Каю, когда они только познакомились.
        С помощью законов Пространства можно было манипулировать внешней энергией, но своих сил на это требовалось тратить ещё больше. Энергия вездесуща, и обычно существует только два способа её удержать - это либо самому поглотить, либо запереть в кристаллизованной форме. Но создание Лазурных Кристаллов слишком энергозатратное и невыгодное дело. Проще найти уже готовое месторождение и начать добычу.
        Но за пару лет до рождения Рун’Тана несколькими Великими Мастерами Бельтейза было создано уникальное плетение массива, что позволяло сформировать так называемое Идеальное Закрытое Пространство.
        Все более-менее опытные пользователи Пути Пространства знали, чем кардинально отличаются обычные пространственные карманы (полуоткрытые) от тех, что использовались для создания колец и прочих артефактов-хранилищ (закрытые). Первые, так или иначе, были связаны с внешним миром, поэтому считались не более чем хорошо «свёрнутой» складкой пространства, сквозь которую легко протекала энергия. Однако вторые были полностью отрезаны от него, являясь отдельными зонами. Если просто создать такую и разорвать с ней духовную связь, то эта область сразу же исчезнет. Но при этом не рассеется сразу. Она некоторое время продолжит существовать «под» основным пространством, пока не распадётся от нехватки энергии или, что вероятнее всего, пока не будет сожрана Порождениями Пустоты. Найти же такую область по силам лишь владельцам Сферы Пространства или богам. Вот почему полностью закрытые пространственные карманы требовалось сразу привязывать к конкретным объектам, дабы не потерять их. Плюсом таких зон являлось то, что там не текло время, что позволяло хранить портящиеся предметы - алхимию, сорванные духовные растения,
духовные фрукты, кристаллы, еду и прочее. Но и минус имелся - так как такое пространство было крайне слабо связано с мирозданием, то существование Искры, души и в целом законов Пути Души в нём было невозможно. Если говорить проще, то туда нельзя было поместить истинно живых существ, а также их подобия: Теней и искусственных духов.
        Собственно, эту проблему и решало создание Идеального Закрытого Пространства. Оно всё ещё оставалось отделено от основного, но при этом имело гораздо большую связь с ним, чем обычное. Это и позволяло помещать внутрь подобного кармана живых существ. Конечно, в таком случае полное отсутствие времени в нём было невозможно, однако даже так оно текло там гораздо медленней.
        В конце концов, используя Идеальное Закрытое Пространство, мастерам Бельтейза удалось создать особый инструмент. Эти гигантские артефакты состояли из разных пространственных карманов: одного огромного полуоткрытого и множества тысяч Идеальных Закрытых, кои можно было присоединить и отсоединить в любой момент. В первом люди искусственно создавали подходящую экосистему и селили монстров. В итоге получалось нечто похожее на ту же Скрытую Долину Айве. В такое пространство энергия спокойно попадала, позволяя местным существам жить, размножаться и развиваться. Но за всем этим следил особый массив, который, если кто-то из монстров был близок к гибели или достигал своего предельного уровня развития, переносил их в одно из свободных Идеальных Закрытых Пространство, где они застывали практически навечно. Собственно, это и были Сферы Энергии. Внутри них находились особые массивы, работающие на основе законов Пути Пространства, которые при активации буквально силой вытягивали из монстров энергию. Всё это позволило Сферам Энергии стать идеальной и дешёвой заменой Лазурным Кристаллам, даровав империи Бельтейз
уйму энергии, что, естественно, лишь ускорило её развитие, а также развитие её подданных.
        - Неужели всё из-за них? - предположил Рун’Тан.
        - Вероятнее всего, - кивнул Саван. - С помощью Сфер Энергии наша цивилизация достигла таких высот, что, пожалуй, уже сейчас у Бельтейза было бы как минимум шестеро божеств, если бы мы не пали. А как понимаешь, для срединных миров это невиданная мощь. Даже в ближних, насколько мне известно, редко бывает столько в одном регионе - не то что в одной стране, клане или секте. Но у всего есть цена. В последние десятилетия производство Сфер стало настолько огромным, что вселенский поток энергии, охватывающий нашу звёздную систему, стал разительно уменьшаться. Но мы были слишком ослеплены ростом могущества империи и мечтами о ещё более великом будущем. В конце концов это и спровоцировало Систему на ответные действия. Её оружием стали Врата Ойкумены, расположенные во всех известных мирах, а целью - подданные Бельтейза. Судя по всему, Система никого не собиралась жалеть. Благодаря линии крови, я предрёк уничтожение империи за несколько дней до этого, но сделать для её спасения всё равно ничего не успевал. Было слишком поздно. Единственное, что удалось - это оставить ключи от дворца во всех Обителях региона.
Этот проект по поиску гениев тогда был только недавно воплощён, и ещё имел лишь косвенную связь с самим Бельтейзом.
        - Убийство всех подданных империи? - переспросил Кай. - Но как? Как система поняла, кто есть кто? Как обнаружила даже тех, кто находился в далёких мирах, как Рун’Тан?
        - Тебе известно, чем отличается сила Истинных Мастеров и смертных от силы божеств? - ответил император вопросом на вопрос.
        Кай покачал головой.
        - Существуют три уровня реальности, - начал Саван издалека. - Первые два тебе прекрасно известны: материальный и духовный. Третий же называется информационным, и именно в нём «прописаны» законы мироздания. Обычные смертные, что не ступили на путь воина, могут работают только на материальном уровне. Воины и мастера, в свою очередь, уже обладают возможностью воздействовать на реальность на духовном уровне, который, если говорить просто, связывает материальный и информационный. Когда воин управляет энергией, частицами законов или создаёт техники - он как бы использует прописанные в самой ткани мироздания правила, чётко следуя им. И вот как раз работать именно с этими правилами и позволяет божественная сила. Чем сильнее бог, тем более качественно и в больших масштабах. Например, с помощью Великого Домена я получил информацию о ваших телах, так что внутри лабиринта ваши Искры были облачены в полностью идентичные оболочки. Как физические, так и духовные. Но одно дело перенести эту силу внутрь Домена и даровать её истинным владельцам, а другое - скопировать или вообще разобрать и осознать. На такое моего
могущества уже не хватит. Зато любому богу не составит труда на информационном уровне изменить фундамент отдельного воина, сделав его идеальным. Примерно так и работает наша сила. Обычному смертному для создания огня понадобится инструменты, воин может зажечь его путём призыва частиц этого пути, а бог способен прописать само существование огня в конкретном месте. Впрочем, для таких мелочей мы свою силу, конечно же, не используем… Собственно, Проклятье, созданное Системой, также существует на информационном уровне. Там оно постоянно выискивает всех, кто когда-либо признавал себя подданным Бельтейза, а затем безжалостно убивает.
        - Как же тогда сумел выжить Рун’Тан? - задал Кай закономерный вопрос.
        - И снова всё завязано на Лазурный Куб, - развёл руками красноволосый парень. - Стирание клятвы - это уже воздействие на информационный уровень бытия, поэтому таким путём можно уничтожить и другую информацию о себе. Так я, условно говоря, и отрёкся от Бельтейза, избежав смерти. Впрочем, я едва успел сделать это в последний момент, лишившись тела, физического и астрального, а также потеряв идеальный фундамент. После такого погрузить себя в стазис удалось с трудом, из-за чего и произошли потери энергии души.
        - Теперь понятно… К слову, Властитель Свет Звёзд, вы упомянули неких Звёздных Императоров и Высших. Кто это?
        - Как и Истинные Мастера, боги тоже делятся на ступени, и это их названия. Я являюсь Звёздным Императором конечной стадии - это первая ступень божественности. Дальше идёт ступень Безграничных, а затем - Высшие. Ни та ни другая не имеют делений на стадии, но разница между ними всё равно колоссальна. Звёздных Императоров в Ойкумене, вероятно, около миллиона. Безграничных найдётся не более тысячи, а вот Высших, предположительно, всего два: Ла’Герт и пропавшая госпожа Тель’Наал. Если появится ещё один, то Система обязательно уведомит об этом всех обитателей Ойкумены. Всё же это основные кандидаты на Небесный Трон.
        - Благодарю за ответ, - в очередной раз поклонился Кай.
        - Ну и раз уж ты заговорил о ступенях… - обернулся Саван, посмотрев сперва на Кая, а затем и на сына. Мгновение спустя перед императором внезапно появилось тело красноволосого юноши. - Это не имеющий души клон Рун’Тана, обладающий закалкой Небесного Монарха пятой стадии и соответствующим Астральным Телом. Мне потребовалось немало сил и несколько тысяч лет непрерывной работы, чтобы создать его. И раз мой сын теперь здесь, то было бы неплохо вернуть ему плоть. Но пока он заперт в твоей душе, то лучше это делать в момент её особого состояния. Поэтому как ты смотришь на то… чтобы получить полную поддержку моей божественной силы и прямо сейчас начать прорыв на ступень Элементалиста? - улыбнулся Саван.
        Глава 26. Измерение духов
        - Прорыв? - задумался Кай.
        «Ашцилла говорила, что сперва я должен достичь ста процентов слияния с законами Меча и Пространства, прежде чем прорываться на ступень Элементалиста, - вспомнил он. - Чем выше ступень, тем сильнее духовное восприятие, а значит проще познавать законы. Однако всё равно выгоднее делать это с меньшим развитием. Как говорила Ашцилла, оболочку души можно было представить как глиняную сферу, на которой во время созерцания вырисовываются символы. Можно сперва потратить всё свободное место, а можно сразу прорваться, и тогда поверх ляжет новый слой глины, лишив воина возможности использовать старый. Это и не позволит ему достичь вершины изучения конкретного Пути… Сейчас у меня только 64,75 % слияния с законами Меча и 59,01 % - с законами Пути Пространства. В обычном случае мне понадобилось бы ещё больше десятка лет, для достижения сотни, но если вспомнить про ту возможность…»
        - Хотя тебе и не нужно подготавливать душу к прорыву, но я понимаю твои сомнения, - продолжил Саван. - Наращивать ступени без должного мастерства и уровня познания законов - глупо. Но всё же у меня есть серьёзная причина просить тебя об этом. Последние защитные массивы Бельтейза будут активны ещё около полугода, после чего отключатся, и больше ничто не защитит твою наставницу и остальных твоих союзников снаружи. Я же сейчас слишком слаб, чтобы хоть как-то воздействовать на то, что находиться за пределами Великого Домена. Вот почему Бельтейзу нужен защитник, в роли которого и может выступить мой сын, когда вернёт тело.
        - А как же Хранитель? - вспомнил Кай того пса.
        - С Киросом ему не справиться. Я видел его бой с тем огненным Полубогом и Фансолионом, поэтому знаю, о чём говорю.
        - Вот как… В таком случае мне понадобится много Сосредоточий Меча и Пространства, подходящая алхимия прорыва, а также ядра Элементалей.
        - Конечно, ты получишь лучшую, созданную лично мной алхимию… Но неужели для прорыва ты хочешь использовать ещё и чужую, заёмную силу? - усмехнулся император.
        Кай с вопросом в глазах взглянул на него.
        - Ты можешь использовать для прорыва Сосредоточия и ядра духов, но не лучше ли создать свои?
        - Мне Ашцилла рассказывала про создание ядер, но разве здесь есть духовные гейзеры стихий?
        - Увы, нет. Такие можно найти только в Центральном Мире. Однако это не значит, что ты не можешь пойти другим путём.
        - Каким?
        - Задумывался ли ты когда-нибудь, почему внутри звёзд, в центре твёрдых планет, в газовых гигантах, на дне океанов, в ледяных или пустынных мирах и в прочих гигантских местах скопления определённой стихии не появляются сразу духи-полубоги? - начал с вопроса император. - Любая материя желает продолжать существовать, это порождает волю, которая при определённой силе притягивает Искру, позволяя жизни зародиться. Это фундаментальный закон мироздания, который не смогли бы изменить даже Древние. А как ты можешь знать, духи были единственными существами, не созданными ими, а значит - и единственными врагами. Духи и Первые долго воевали друг с другом, пока в конце концов Первые не изменили часть законов мироздания и не создали особую тюрьму. С тех пор, если где-нибудь должен зародиться очень могущественный дух, например, внутри звёзды, то появится он уже в измерении духов, а не в Ойкумене. Иначе такие существа будут представлять угрозу даже для нас - богов.
        - Выходит, чтобы самому создать Сосредоточия и ядра стихий мне нужно будет попасть в измерение духов?
        - Ты правильно мыслишь, - кивнул Саван. - Измерение духов во многом отличается от нашей реальности. Там материальный план гораздо сильнее духовного, что и не позволяет духам вырваться оттуда. Дух огня - это не сам огонь, а лишь сущность, которая представляет такое понятие. И поэтому ей нужно больше сил, чтобы воздействовать на материальный уровень реальности, чем нам - как раз таки материальным существам, - пояснил он. - А ещё там нет привычной нам энергии и частиц законов. Вместо них в измерении протекают мириады стихийных нитей. Местные жители могут накапливать их внутри души, используя как ресурс для прорывов. Ты же сможешь использовать их вместо Сосредоточий, раз твоя душа способна выдерживать поглощение подобной силы, а также создавать из них идеально подходящие тебе ядра, которые станут основой для твоего прорыва.
        - Звучит… интересно. Но в чём разница между ними и обычными ресурсами?
        - Естественно, в качестве. В воспоминаниях Рун’Тана я увидел, что при поглощении Сосредоточий твоя душа стала вырабатывать сопротивление к этому процессу. И проблема тут в интенсивности силы Сосредоточий. Подвергая тело нагрузке, можно сделать его сильнее - закалить. То же самое и с душой. Выдерживая духовные атаки, ты будешь закалять её. Что-то подобное и происходило, когда ты поглощал те Сосредоточия. Но тебе это только в минус, раз ты всё равно обладаешь удивительной духовной защитой, - поведал император Бельтейза. - И хотя нити стихий в измерении духов схожи по свойствам с особыми скоплениями частиц, которые мы называем Сосредоточиями, они всё же более покорны. Поэтому у тебя вряд ли будет снова возникать сопротивление к поглощению такого рода силы. Ну и в конце концов, Сосредоточия - это то, что прорвавшийся на новую ступень дух выбросил из себя. По сути, это можно назвать «примесями» в его теле. Вот поэтому они и не забирают Сосредоточия с собой. Зато другие, более слабые духи только рады поглотить этот мусор. Но нужен ли он тебе? - задал Саван риторический вопрос.
        - Что ж, тогда я готов. Полагаю, вы уже знаете, как попасть в измерение духов?
        - Конечно. Но для начала тебе придётся сменить тело, - удивил император Кая, после чего явил пустую оболочку пикового Заклинателя.
        - Сильф? - нахмурился Кай, увидев тело.
        - Сильфы прямые потомки божественных духов, и обладают подходящей оболочкой для существования в том измерении. К тому же людей там нет, поэтому в виде сильфа тебе будет проще скрыться. Прикоснись к нему и пожелай занять это тело, а всё остальное уже сделаю я сам.
        Не спеша действовать, Кай взглянул на Рун’Тана, словно ища ответ.
        - Прости, - вдруг сказал Саван. - Понимаю, что всё это выглядит как-то подозрительно, но желания навредить тебе у меня нет никакого. Увы, подтвердить это здесь я не могу, так что тебе лишь остаётся довериться мне… Или нет. Заставлять тебя я не намерен.
        В конце концов Кай вздохнул и направился вперёд. Рун’Тану нужно было вернуть тело, чтобы он мог справиться с Киросом, и интуиция подсказывала парню, что это верное решение.
        - Благодарю, - кивнул император Бельтейза.
        Приблизившись к лишённому души сильфу, Кай положил свою ладонь ему на грудь, а затем прикрыл глаза. Спустя секунду он услышал.
        - Готово.
        Увидеть самого себя со стороны было необычно, но закалённый разум Кая быстро освоился со сменой тела. Направив взор внутрь себя, он понял, что его оболочка души и Астральное Тело полностью соответствуют прежним. В оригинальном же теле изменились только две вещи: пропала Искра и душа с Астральным Телом будто лишилась всей силы, оказавшись в некоем состоянии стазиса. Там же осталась и душа Рун’Тана.
        - Это тело такое слабое, - поморщился Кай, лишившись прежних параметров и силы линии крови. Взамен он обрёл повышенную связь с элементом огня, которой, однако, воспользоваться никак не мог. Всё из-за неподходящей души. - Кстати, я до сих пор чувствую связь со своим настоящим телом, - посмотрел он на Савана. - Такого не было, когда я только переместился на Бельтейз.
        - Просто сейчас ты находишься в одном и том же пространстве, что и твоя настоящая оболочка. Любая душа и тело связаны на информационном уровне. И хотя я перенёс твою Искру и информацию о твоей духовной составляющей, связь с прежним телом я не разрывал. Так что в любой момент ты можешь вернуться обратно, если прикоснёшься к своему телу и пожелаешь этого.
        - Вот как. Это… обнадёживает. И что теперь?
        - Ты готов отправиться в измерение духов?
        - Да, - твёрдо ответил Кай.
        - Тогда для начала высвободи всю свою силу Меча и Пространства. Формируй столько частиц, сколько сможешь. Не сдерживайся, но и не выпускай их из тела. Закрой глаза. Сконцентрируйся на этом процессе и попытайся его разобрать как можно детальнее. Получается?
        Кай кивнул. Благодаря Предельной Концентрации у него не возникло трудностей с выполнением этой задачи.
        - Отлично. А теперь моя очередь, - сказал Саван, приложив ладонь к спине Кая. Парень стал сразу же ощущать, будто его куда-то медленно затягивает. - Попытайся найти источник силы, похожей на ту, что ты выпускаешь.
        Спустя несколько секунд Кай ответил:
        - Вижу… Я вижу сотни и тысячи алых и полупрозрачных нитей.
        - Превосходно, - улыбнулся Саван. - Ухватись за них и тяни что есть силы. Используй всю свою волю! Ни в коем случае не отпускай их и не открывай глаза, пока всё не закончится!
        Пространство на вершине Императорского Дворца начало дрожать, а энергия - бушевать. Поднялся сильный ветер, растрепавший длинные волосы истинной оболочки Кая.
        - Удачи, - внезапно сказал император Бельтейза, и в тот же миг Кая будто что-то толкнуло в спину. Только почувствовал он это не телом, а душой.
        Кай в облике сильфа резко исчез из Императорского Дворца, после чего Саван подошёл к его оригинальному телу и, заглянув в «пустые» глаза парня, замер словно статуя.

* * *
        Алые нити, за которые Кай держался не руками, но волей, тянули его в неизвестность. Вокруг была лишь одна тьма. Он не знал, сколько длился этот процесс, но в один миг нити всё же вырвались, а парня бросило о землю. И на этот раз ощущения пришли как раз от тела, а не от души. В конечном счёте Кай открыл глаза и тут же поморщился из-за резко навалившейся тяжести на Астральное Тело (последствия слабого духовного уровня реальности в измерении духов) и отсутствия в воздухе энергии. Были лишь нити стихий, да и то довольно редкие.
        К своей неожиданности, оказался он не где-нибудь в поле или в лесу, а прямо посреди оживлённой улицы огромного города, архитектурой напоминающего древний Рим. И при этом никто из прохожих даже не обратил внимания на внезапно появившегося здесь парня, будто это было абсолютной нормой. Повсюду сновали сильфы и духи. Последним для выживания в этом измерении требовалось либо создать и постоянно поддерживать материальную оболочку, либо захватить тело одного из сильфов, отчего тут они выглядели не так, какими их привык видеть Кай - практически бесформенными скоплениями стихии.
        Не таким он ожидал увидеть мир духов.
        «Это пограничный город Руй, - вдруг раздался голос Савана в голове парня. - Одна из ближайших к нашей реальности точек в измерении духов. Тебе, если что, нужно пока просто идти вперёд».
        «Значит, путешествия сюда - это обычная практика?» - поднимаясь, спросил Кай.
        «Только для духов и сильфов. Среди последних изредка встречаются особые воины, обладающие частичной связью с самим измерением духов. И если научиться ею пользоваться, то можно будет на время призывать духов в наш мир или даже перемещаться в их. Кажется, твой погибший друг Сатор был таким».
        «Это вы поняли по моим мыслям? И кстати, почему я слышу вас?»
        «Нет. Из твоих мыслей я слышал лишь те, что были достаточно чёткими и „громкими“, из-за чего и достигали моего разума. Специально же заглядывать в твою душу я не смею. Всё остальное я узнал от Рун’Тана, с которым обменялся воспоминаниями ещё в первый момент вашего появления во дворце. Но даже так он скрыл часть твоей личной информации, не решившись делиться ею даже с отцом, - успокоил Кая Саван. - Что же до моего голоса, то я использую твою настоящую оболочку. Может, ты уже и не чувствуешь с ней связь, но она никуда не делась, что и позволяет мне общаться с тобой. Сам же отправиться в измерение духов я не могу. Во-первых, Проклятье Системы достанет меня даже там. Во-вторых, перенос божественной души в измерение духов - слишком трудный процесс, и у меня банально не хватит на это сил. Ну и в-третьих, если перемещусь, то сильно побеспокою местных божеств, чего не хотелось бы допустить. Так что помочь тебе я могу только так - издалека».
        «Понятно, - рефлекторно кивнул Кай, неспешно двинувшись вперёд по улице. - Но какая же это тогда тюрьма, если духи могут уйти отсюда посредством призыва?»
        «Измерение духов разделено на три отдельных области. Мы находимся в первой, где проживают сильфы, простые духи, Элементали, а также Священные и Небесные Духи. Во второй обитают только полубоги, которые должны были зародиться в нашей реальности, но оказались заточены здесь. В третьей же идёт бесконечная война между божественными духами, что сражаются за один из одиннадцати Стихийных Тронов. Из второй зоны выбраться нельзя никак, а из третьей есть только один путь - захватить Трон и удерживать его в течение миллиона лет. После этого местный бог, сохранив все воспоминания, сумеет переродиться в обычного духа, но уже в нашей реальности».
        «Местный вариант ухода за грань?» - вспомнил Кай о рассказе про Небесный Трон.
        «Вроде того. Думаю, так Первые решили избежать возможности объединения богов измерения духов с целью уничтожить его, даровав шанс вырваться из клетки, а значит и повод для вражды».
        «Разумно…»
        Внезапно толпа стала расходиться и Кай со спины ощутил приближение кого-то очень сильного, отчего тоже решил уйти в сторону. Вскоре он увидел группу из нескольких сотен Священных Духов, которых вели за собой трое Небесных. Все они выглядели как очень красивые женщины и мужчины с волосами, глазами и кожей всевозможных цветов. Разошедшиеся по сторонам духи и сильфы стали почтительно склоняться, и Кай был вынужден повторить за ними. Не хватало ещё заработать проблем в чужом измерении.
        Впереди группы шёл зеленоглазый невысокий парень, чьи длинные волосы напоминали тонкие лианы, а тёмная кожа - древесную кору. Всё это говорило о том, что он является духом элемента дерева, но кое-что всё же выбивалось из этого образа - полностью ледяная левая рука. Это был редкий дух, сумевший родиться сразу из двух стихий.
        Склонившийся Кай внезапно ощутил, как на его затылок упал пристальный взгляд двустихийного Небесного Духа. Это заставило парня резко напрячься, но уже спустя пару секунд чужеродное внимание исчезло, а вскоре вереница духов полностью прошла мимо. Улица снова оживилась.
        «Похоже, это был кто из правящей семьи этого государства», - задумчиво произнёс Саван, вспоминая молодость.
        «Откуда здесь вообще взялись простые духи и сильфы, если это темница для полубогов?» - продолжив путь, спросил Кай.
        «Изначально здесь одни полубоги и были, но они ведь не бессмертные. В конце концов они умирают, оставляя после себя огромное количество силы стихии, из которой и рождаются простые духи. Все эти нити стихий - это тоже остатки полубогов. Ну а за время существования этого измерения уже немало духов успело стать богами, поэтому и сильфы здесь появились, как их потомки. Тебе, кстати, направо. Ты уже близко».
        Кай ступил на новую улицу, а затем спросил:
        «Куда я вообще иду?»
        «Конечно же в банк, - ответил Саван, и одновременно с этим Кай увидел впереди огромное здание, к которому стекалось немало народу. - Ты ведь не думал, что тебе придётся путешествовать по измерению духов в поисках подходящего для развития места? Я, Рун’Тан и наши предки множество раз бывали здесь, так что какое-то имущество у нашей семьи тут накопилось».
        - Добро пожаловать в Банк Бога Огня Граальта, уважаемый господин, - как только Кай прошёл под огромной аркой входа в здание, то резко очутился в крупном роскошном кабинете, где его почтительно встретил сильф ступени Священного Лорда. - Наши массивы обнаружили у вас наличие элитного ключа, поэтому вас и переместило ко мне.
        «И что теперь?»
        «У тебя в кольце есть ключ. Покажи его и потребуй отвести тебя к ячейке».
        - Я хочу попасть к ячейке, - сказал Кай, вытянув из Пространственного Кольца золотистый диск.
        - Позвольте? - спросил сильф, после чего бережно взял диск в руки и достал специальные артефактные очки.
        Внимательно рассмотрев «ключ», работник банка вскоре кивнул и протянул предмет парню обратно.
        - Рад приветствовать вас, наследник семейства Шаквир, Кай Арнхард, - ещё более почтительно поклонился сильф. - Идёмте за мной, - направился он в сторону единственной в помещении двери.
        «Так этот банк существует уже более миллиона лет?» - задумался Кай.
        «Конечно, ведь он, как и город, принадлежит одному из богов измерения. Не все из них желают покинуть эту тюрьму, так что некоторые всё же остаются в этой области, а не отправляются к Стихийным Тронам».
        «И вашу ячейку не закрыли спустя столько лет неиспользования?»
        «Как думаешь, как много членов семьи Шаквир существовало за всё время истории Бельтейза?.. Более нескольких десятков миллионов! И как минимум одна десятая от всего их числа побывала в измерении духов. Так что мы скопили здесь действительно немалое состояние, даже не беря с собой ничего из нашей реальности. Это и обеспечило нам высочайший статус в этом банке. Да и в целом он довольно надёжный, раз его используют сильфы со всей Ойкумены. Ведь всегда носить ценности с собой может быть довольно опасно, зато, где бы ты ни был, попасть в Руй и другие пограничные города можно из любой части Ойкумены, после чего вернёшься в прежнюю точку. Это очень удобно. Если ты сильф, конечно. Ну или можешь выдать себя за него, как наша семья, владеющая Великим Доменом».
        Вскоре Кая привели к крупной каменной двери, у которой дежурила пара старших Элементалей. Воины расступились, позволив парню и Священному Лорду приблизиться.
        - Вложите ключ в отверстие, - сказал работник банка, перед этим влив в дверь достаточное количество силы.
        «К слову, а как тут вообще развиваются сильфы, если нет энергии?» - увидев действия сильфа, спросил Кай.
        «Нити стихий позволяют пройти закалку тела и разума альтернативным путём, после чего душа сильфа достаточно сильно адаптируется, и он сможет использовать нити вместо привычной нам энергии для дальнейшего развития. Пусть и не так активно, как ты, - объяснил император Бельтейза. - По сути, нити стихий в определённом роде тоже являются энергий, только совершенного другого вида».
        Кай тем временем уже вложил золотистый диск в специальное углубление, после чего каменная дверь вместе с «ключом» резко исчезли, превратившись в голубую дымку портала.
        - Ваша ячейка открыта, - сообщил Священный Лорд. - Вы можете находиться там сколь угодно долго. Если пожелаете покинуть её, то внутри будет артефакт, который поможет связаться со мной.
        Кай кивнул, а затем вошёл в дымку, за которой его встретил огромный роскошный особняк на берегу озера. Всё это находилось внутри гигантского пространственного кармана.
        Обернувшись, Кай увидел, как портал сжимается, вновь превращаясь в каменную дверь. Золотой диск, как и ожидалось, тоже оказался на этой стороне, так что парень спокойно вынул его.
        «Вот мы и на месте. Внутри этого особняка ты найдёшь комнаты из стихийных кристаллов, где и можно будет начать поглощение нитей. Элементы Меча и Пространства там тоже найдутся».

* * *
        Тратить время на изучения особняка, тем более чужого, Кай не стал, сразу же приступив к делу. Он быстро отыскал нужную комнату, где и погрузился в медитацию. Нити Меча и Пространства стали бурными потокам вливаться в его душу, ускоряя процесс слияния с законами этих Путей до невероятных значений.
        Как и предрекал Саван, на этот раз, в отличие от поглощения Сосредоточий Меча, никакого сопротивления в душе Кая не появлялось, что позволяло неограниченно впитывать силу нитей. И пока он занимался этим, император Бельтейза провёл для парня небольшой урок, поведав немало крайне полезной информации. Благо Кай уже отлично умел разделять сознание на отдельные потоки, так что выполнять сразу две непростых задачи мог без проблем.
        Первым делом Саван Свет Звёзд поведал Каю, чем на самом деле является процесс созерцания законов. Как оказалось, это было не просто наблюдение за отголосками силы стихий при помощи души, как считал он ранее. В действительности во время медитации созерцания оболочка души воина пыталась сохранить в себе скрытую в частицах законов информацию об этих самых законах. Можно было сказать, что духовное восприятие, которое и нужно для этого, позволяло воинам крайне поверхностно заглянуть на информационный уровень реальности и запечатлеть внутри оболочки души истинный вид конкретного закона мироздания. И даже не осознавая саму эту информацию, воин затем без проблем мог использовать её для создания частиц законов.
        И да, на самом деле не существовало никакого призыва. Это было огромное заблуждение. В действительности оболочка души, сохранив знание о законе, позволяла пропитывать этой информацией часть воли воина, которая после этого будто бы упаковывалась в незримую крупинку - частицу закона.
        Отсюда, собственно, и возникала проблема с разными градациями познания. Ведь необязательно было сохранить в душе всю информацию о законе, чтобы использовать его. Это и называлось частичным познанием. Для полного же требовалась вся информация, а вот уже для идеального душа воина должна была хотя бы немного расшифровать её. Всё это и порождало разницу в силе частиц у воинов с разным пониманием законов.
        Что же касалось Закона Слияния, то это была не более чем попытка оболочки души объединить всё понимание законов конкретного элемента в нечто единое. И когда говорится, что кто-то познал Закон Слияния, то это значит, что воин только начал объединять всю имеющуюся информацию. Ну а сто процентов, соответственно, обозначали финал этого процесса.
        Ещё Саван поведал Каю о том, чем действительно является Сфера. Оказалось, что, по сути, это всего лишь определённая территория, покрытая волей воина, которая, в свою очередь, является носителем для информации, сохранённой в оболочке души. Если говорить упрощённо, то Сфера - это попросту гигантская частица законов.
        Чтобы научиться создавать её, нужно как можно лучше расшифровать полностью сформированный Закон Слияния. Для этого можно просто медитировать и размышлять над собственными же частицами законов, но гораздо эффективнее будет наблюдать за более сильными их источниками.
        Дополнительно для этих целей существуют духовные фрукты, алхимия и некоторые другие вещи, способные дать улучшение понимания законов или упрощение процесса созерцания. Но такие ресурсы стоят немалых денег и зачастую дают относительно слабый результат. К тому же в их случае существует эффект закалки - к таким ресурсам почти сразу у души появляется сопротивление, что делает невозможным их повторное применение. Те же Сосредоточия Элементов обладают намного большим эффектом, но из-за своей агрессивной природы их могут поглощать только духи. Просто же поглощать чьи-то скопления частиц не выйдет. Это не даст никакого дополнительного результата и может даже навредить. Чтобы получить хоть какой-то эффект нужны объединённые правильным плетением частиц - алхимические препараты, духовные фрукты или же Сосредоточия. Что же касается нитей стихий, то они являются практически идеальным ресурсом для поглощения душами духов, изменённых сильфов и, конечно же, Кая, так как не вызывают привыкания у оболочки. К тому же они не обладают теми же недостатками в информации, что есть у мусорных частиц в Сосредоточиях.
Благодаря всему этому прогресс Кая на Пути Меча и Пути Пространства ускорился на порядок.
        Саван также объяснил, что имел в виду, говоря слово «расшифровать». В его понимании это означало, что воин должен углубиться в саму суть закона - разобрать на отдельные «детали» и осознать всю его «конструкцию». И конечно же, сделать это нужно при помощи оболочки души. Обычный разум просто не сможет справиться с такой задачей. Это как попытаться представить пространство с более чем тремя измерениями. С таким могут справиться только боги, Божественная Оболочка которых серьёзно расширяет их границы сознания и восприятия. Иначе они просто не смогли бы воздействовать прямо на информационный уровень реальности. Но они, к сожалению, неспособны словесно описать законы мироздания. Ни один символьный язык не позволит сделать это - только образы и чувства. И даже их смогут понять только другие боги. Так что смертным и Истинным Мастерам остаётся лишь и дальше шагать сквозь непроглядную темноту, полностью доверившись своему чутью.
        «Если Сфера - это воля воина, которая переносит информацию о законах элемента, то как сильно от этой самой воли они зависят?» - задумался Кай.
        «Сильная воля позволит сделать Сферу больше и лучше ею управлять, но увеличить мощь Сферы с её помощью не выйдет. Для этого потребуется ещё лучше расшифровать понимание Закона Слияния. Поэтому и существуют разные уровни Сфер: начальная, средняя, полная и пиковая, - дал ответ Саван. - К слову, даже выполнив необходимые условия в расшифровке Закона Слияния, нередко мастера всё равно не могут создать Сферу. Очень многие попросту не знают, что она представляет из себя на фундаментальном уровне, так как эта информация очень ценна. Поэтому они ещё долго пытаются освоить Сферу, даже не догадываясь, что ответ так прост - нужно всего лишь попытаться создать частицу огромных размеров…»
        «И я очень вам признателен за открытие этих истин, - с благодарностью сказал Кай. - Кстати, а можно ли назвать Поле Превосходства неким подобием… или скорее даже прототипом Сферы? Там и там используется воля на определённой территории, только внутри Сферы есть ещё и воздействие на законы».
        «Отчасти да. Но вопрос не простой. Если смотреть в корень, то цели у Сферы и Поля Превосходства разные, хоть и похожие. Первая является областью, где доминируют твои законы, а второе - где доминирует твоя воля. В будущем тебе стоит попытаться объединить две эти силы. Думаю, ты будешь приятно удивлён, - хмыкнул император Бельтейза. - Ну и раз ты задел эту тему, то хочу спросить, слышал ли ты о концепции трёх видов воли?»
        «Нет, Властитель Свет Звёзд».
        «Хорошо, тогда запоминай… Первый вид воли - это воздействие на материальный уровень реальности. Тут есть две крайности: воздействие на макромир и микромир. Отчасти Поле Превосходства как раз относится к первому случаю, а вот Полное Подчинение - ко второму».
        «Но ведь и та и другая способность могут не только воздействовать на материальный уровень реальности, но и совсем немного на духовный», - возразил Кай.
        «Верно. Поэтому я и сказал, что отчасти. Сами по себе воздействия не имеют названий, а способности, о которых мы говорим, это уже творения Системы. Они обладают несколько более широким спектром возможностей… Второй вид воли, как понятно, является воздействием на духовный уровень реальности. Если смотреть на умения, даруемые Системой, то сюда входит Опустошение Слабых и Взгляд Повелителя. Первый навык позволяет взять управление над участком чужой оболочки души, что отвечает за контроль энергии, и так заставить воина самолично отдать свою Ки. Этим Опустошение Слабых и отличается от твоего уникального умения подчинять любую нейтральную энергию. Что касается Взгляда Повелителя, то с его помощью можно воздействовать на ту часть оболочки души, которая отвечает за восприятие, разум и эмоции. Именно с помощью этого умения я могу слышать твои мысли. Ну и, естественно, есть сила, которая воздействует на оба этих уровня реальности - Воля Оружия».
        «На оба? - заинтересовался Кай. - Разве не только на материальный?»
        «Нет, и на духовный тоже. Просто твоя подруга Энни ещё не до конца освоила свою силу, - ответил Саван. - Есть три способа получить Волю Меча или другого оружия. Это можно сделать, научившись сознательно воздействовать на материальный и духовный уровни реальности, на что способны только сильнейшие мастера. Второй способ: достичь Воли Мастера ещё на уровне смертного, и с крайне малой вероятностью получить Волю Оружия от Системы. Ну а что касается третьего пути, то им как раз и неосознанно воспользовалась Энни. Попытавшись подавить свою личность и сделать из себя оружие, она сильно сблизилась с законами Пути Меча, что и дало её воле такою силу».
        «Но почему именно Воля Оружия? Рун’Тан говорил, что какую-нибудь Волю Огня могут создать только духи. Но почему так, он ответить не смог».
        «Всё это связано с происхождением жизни во вселенной, так как созданные Первыми расы сильнее всего связаны именно с элементами оружия. Как бы ни казалось это странно, но мы, люди, являющиеся всего лишь младшей расой, в действительности были первыми их созданиями. Древние не могли размножаться, поэтому желали создать для себя воинов, чтобы те сражались с духами. И в первую очередь они, конечно же, попытались сделать себе подобных существ. Однако у них не вышло создать полноценную копию. Вместо этого появились те, кого в легендах называют высшими людьми. Представители этой расы не обладали божественными силами с рождения, как Первые, но при этом всё равно не уступали в могуществе большинству нынешних Небесных Монархов. Но даже этого было мало, чтобы противостоять несметному числу духов-полубогов. Высшие люди не могли воздействовать на информационную реальность, а их власть над стихиями не шла ни в какое сравнения с властью духов. Боевых же искусств и пути развития тогда ещё в принципе не существовало. Так что Первые создали для наших предков законы оружия, сделав это понятие отдельным элементом
природы. Тебе никогда не казалось, что Пути Меча, Копья и прочих видов оружия несколько искусственны? Как они могут вписываться в концепцию мироздания, если всё остальное рождается в природе само по себе? Вот тебе и ответ: Путь Оружия - это ненастоящая стихия. Её умышленно сотворили, чтобы дать высшим людям силу противостоять духам. Но попытки создать идеальных воинов не закончились, и Первые вскоре породили уже более качественных существ: высших эльфов, высших гномов, высших великанов, высшую нежить и так далее. Используя имеющийся опыт, Первые создали улучшенные версии высших людей, усилили их связь с энергией и даже добавили часть силы духов. Величайшими же их творениями стали те, кого мы зовём старшими расами: вампиры, драконы, фениксы, безликие, феи, пожиратели и асуры. Все они в прошлом сразу при рождении обладали божественным могуществом. Почему в прошлом? Банально из-за того, что все создания Первых обладали общим и неисправимым недостатком - с каждым поколением их потомки становились всё слабее и слабее, пока в конце концов не достигли уровня обычных смертных».
        «Это было очень интересно», - поблагодарил Кай Савана за рассказ, когда тот замолчал.
        «Что ж, вернёмся к видам воли… Собственно, третий её вид - это воздействие на информационный уровень: Божественная Воля. Для её достижения нужно владеть всеми предыдущими силами, иметь невероятную силу воли и суметь хотя бы на несколько крох прикоснуться к информационному уровню реальности - то есть суметь подчинить себе нечто более фундаментальное, чем духовный и материальный уровни. Только так, поддерживая связь с информационным планом, можно запустить правильный процесс объединения Астрального Тела и оболочки души в Божественную Оболочку и стать божеством. Это может прозвучать просто, но на деле даже сильнейшие мастера В Шаге от Божественности редко когда достигают полноценной возможности воздействовать на духовный и материальный уровни реальности, даже если их воля очень сильна. Ну и в конце концов само прикосновение к информационному плану невероятно сложное дело, которое нельзя объяснить словами. Истинный Мастер не сумеет понять этот опыт, а поэтому каждый воин должен найти свой путь к информационному уровню. Главное - не ошибиться. Ибо если начнёшь прорыв, но будешь ошибочно считать, что
сумел воздействовать своей волей на информационный уровень реальности, то лишь умрёшь. Ну или станешь полубогом, если ты зверь или дух. Первые просто окажутся сильнее в материальном плане, а вторые - в духовном. Но ни о какой божественной силе у них речи идти не может. Так что если ты собираешься достигнуть моего уровня, то тебе обязательно нужно будет освоить первые два вида воли. К счастью, Система уже даровала тебе Поле Превосходства. Попробуй расшифровать эту информацию в своей душе, и тогда тебе станет проще освоить Полное Подчинение и остальные умения. И также постарайся получше изучить саму Волю Мастера. По факту она уже даёт на самом минимальном уровне возможность влиять на духовный и материальный план реальности. Можно сказать, что это главный дар Системы, уже приближающий воина как минимум на одну сотую к божественности. А это весьма и весьма существенно. Ибо самостоятельно освоить Волю Мастера смогут только единицы Заклинателей».
        «Благодарю за совет. Но эта информация… она ведь крайне ценна. Почему вы делитесь таким важным наследием со мной?»
        «Я же сказал, что не забуду твоей помощи моему сыну. Возможно, ты этого ещё не осознаёшь в полной мере, но только благодаря тебе у империи Бельтейз появилась возможность возродиться из пепла. А Шаквиры умеют быть благодарными, - ответил Саван. - Тем более, ты и сам по себе являешься тем, кто достоин получить эти знания. У тебя есть все шансы стать богом. Я впервые встречаю настолько удивительного и уникального воина, так что это даже честь для меня, стать твоим временным учителем. Скажи, каким ты видишь свой дальнейший путь. Каковы твои цели?».
        «Я должен вернуться на Сааху к сестре, - ни на секунду не задумываясь, ответил парень. - Ну а дальше… дальше я продолжу развитие, путешествуя по мирам Ойкумены с наставницей».
        «Вот как. В таком случае знай, что двери Бельтейза будут всегда открыты для тебя».
        «Благодарю, - коротко ответил парень. - Но я удивлён, что ни Ашцилла, ни Рун’Тан не поведали мне ничего из того, что я узнал от вас».
        «Не стоит винить их. Ашцилла пока слишком молода, чтобы понять всё это, а своё наследие она явно обрела ещё в утробе матери. Думаю, все эти аспекты боевых искусств она прекрасно понимает на интуитивном уровне, но вот словами описать их пока не может, - сказал император Бельтейза. - Что же до Рун’Тана, то он никак не мог передать что-то из этой части наследия нашей семьи. Ещё при рождении я наложил на него запрет, так что с тобой он мог говорить только о том, что понял и узнал сам, а не из наследия семьи Шаквир. Ну а снимать этот запрет Лазурным Кубом, как системную клятву, он не решился. Иначе это было бы предательством с его стороны».
        «Понимаю… Кстати, раз Ашцилла и Рун’Тан оба являются детьми богов, то почему только моя наставница родилась уже Заклинателем?»
        «Всё потому, что её вынашивала богиня. Я же подобной возможностью не обладаю, - усмехнулся саван. - Моя старшая жена, которая и родила Рун’Тана, была очень сильным пиковым Небесным Монархом, но этого всё же недостаточно для рождения сразу Истинного Мастера. Она не смогла бы выдержать такую мощь. Тем более мать Ашциллы явно сильнее меня, поэтому сумела передать своему ребёнку больше сил, чем я. Ну и в конце концов, судя по всему, оба родителя Ашциллы были богами, иначе она не смогла бы развиваться настолько быстро».
        «Что-то такое я подозревал…»
        Так дни пролетали один за другим. Кай без остановки впитывал нити Меча и нити Пространства, попутно слушая уроки Савана. И уже спустя шесть дней он увидел несколько новых системных сообщений.
        Внимание!
        Ваш [Старший Дух Меча] достиг критического значения прогресса развития: 100 %. Дальнейшее развитие временно заблокировано. [Старшему Духу Меча] необходим прорыв до [Младшего Элементаля Меча].
        …
        Внимание!
        Обнаружено аномальное воздействие на душу. Природа воздействия не определена. Повреждения не обнаружены. Пассивная выработка сопротивления отсутствует. Текущий процент сопротивления: 5,3 %.
        Путь Меча (Изучающий [Идеальное познание]): Закон Слияния. Степень слияния: 100 %
        …
        Внимание!
        Обнаружено аномальное воздействие на душу. Природа воздействия не определена. Повреждения не обнаружены. Пассивная выработка сопротивления отсутствует. Текущий процент сопротивления: 5,3 %.
        Путь Пространства (Изучающий [Идеальное познание]): Закон Слияния. Степень слияния: 100 %
        Кай наконец завершил объединение всех законов Пути Меча и Пути Пространства в два единых конструкта, что и назывались Законами Слияния. Сейчас он чувствовал себя гораздо сильнее, чем ещё неделю назад. Его власть над элементами Меча и Пространства достигла нового уровня.
        Однако на этом Кай не остановился. Казалось бы, он уже готов к прорыву, но проводить его в чужом теле он не желал. Так что ещё десять дней парень потратил на сбор и запечатывание внутри Астрального Тела большого количества нитей стихий, дабы затем использовать их во время прорыва для создания ядер. Конечно, в измерении духов существовали стихийные кристаллы, в которых хранились сразу тысячи нитей, но их банально нельзя было переместить в Ойкумену из-за местных особенностей законов мироздания. Поэтому и приходилось искать обходные пути.
        Когда Саван сообщил, что собрано достаточное количество нитей, Кай покинул особняк с банком, но уходить из измерения сразу не стал. Сперва он, как и рекомендовал император Бельтейза, отправился на соседнюю улицу города, где быстро нашёл огромную торговую пагоду. Здесь можно было приобрести множество уникальных товаров, но интересовала парня только одна вещь - духи.
        Каю предстоял прорыв на ступень Элементалиста, что сделает его волю гораздо сильнее. Это в свою очередь позволит ему удерживать больше двух духов одновременно. И где как не в этом измерении их лучше купить? Ну а поскольку концепция рабства существовала во всех мирах, то никаких проблем с этим не возникло. Используя взятые из особняка Шаквиров стихийные кристаллы, которые также являлись и деньгами, Кай приобрёл шестерых отборных Элементалей Меча и трёх Элементалей Пространства. Их уже заранее вырвали из собственных тел (захваченных сильфов) и поместили в специальные запечатанные хранилища, позволяющие легко поглотить духов.
        «Восьмёрки и даже одна девятка, - прокомментировал Саван фундаменты Элементалей. - Неплохо».
        - Господин, не желаете ли заключить контракты призыва? - обратился к Каю один из продавцов пагоды, что и обслуживал его всё это время. - Вы можете полностью выкупить жизни духов или же, если не хватает денег, можете заключить смертельный контракт с нашими сильнейшими воинами. Так, если вы окажетесь в безвыходном положении, то получите возможность хотя бы отомстить обидчику ценою своей души.
        «Значит, поэтому умер Сатор?» - вспомнил Кай гибель друга.
        - Нет, не интересует, - качнул он головой, направившись к выходу.
        Конечно, предложение хоть и звучало сомнительно, но воины не были глупцами, чтобы недооценивать его. Когда призрак смерти вечно ходит за тобою по пятам, то глупо будет не подготовиться к этой встречи. Вот почему практически все сильфы в городе были связаны узами контрактов с духами этого измерения. Увы, Кай себе позволить этого не мог, потому что его душа банально не соответствовала необходимым требованиям. Всё же он не был настоящим сильфом, а лишь занял оболочку одного из них. Поэтому и отказался. В ином случае Кай обязательно задумался бы над предложением работника торговой пагоды.
        Вскоре парень покинул центр города и, отыскав пустынный переулок, приготовился уйти из измерения духов. Процесс этот был похожим, но всё же несколько отличался от первого. Теперь Каю не требовалось взывать к своим законам Меча и Пространства. Он лишь прикрыл веки и сконцентрировался на душе, откуда к нему будто бы тянулась огромная золотистая рука. Схватившись за неё своей волей, парень вновь ощутил, как его начинает тянуть куда-то в неизвестность. И теперь он был полностью готов к этому.
        Процесс продолжался некоторое время, как вдруг руки парня резко запылали болью, будто бы его кто-то сильно дёрнул за них. Исчезла золотистая ладонь и Кай открыл глаза. Очутился он на каменном полу разрушенного храма. Вокруг парня лежали огромные разбитые колонны, а над головой сияли прекрасные звёзды. Потолка в этом месте не наблюдалось.
        Перед самим же Каем расположились два небольших и излучающих необъяснимую силу облачка: абсолютно чёрное и белоснежное. И они оба были пронзены и прибиты к полу гигантским тёмным мечом. Оружие было выше Кая, и чтобы нормально владеть им, требовалось быть как минимум великаном.
        - Мы знали, что ты вернёшься, - внезапно раздался голос, и парень резко обернулся.
        Неподалёку стояло очень высокое существо с женской фигурой, которое словно целиком состояло изо льда. Рядом с поясом духа, а это явно был он, парил голубой клинок, а вокруг существа без остановки вращались странные ледяные потоки.
        Сила, которую излучало существо, казалась Каю очень знакомой, хоть и совершенно другой.
        «Холод Пустоты?» - сразу же подумал он.
        - Миллионы лет ожидания, и вот наконец-то ты снова здесь… - продолживший говорить дух внезапно замолк, а мгновенье спустя лёд обернулся изумрудным пламенем. - ЭТО НЕ ОН! ЭТО!.. - гневно воскликнуло резко изменившееся существо, доставая меч из ножен. - ЖАЛКОЕ ПОДОБИЕ ЖИЗНИ, КАК ТЫ ПОСМЕЛ ВОЙТИ В НАШ ХРАМ?! КТО ТЕБЯ ПОСЛАЛ СЮДА?! ОТВЕТЬ МНЕ, НИЧТОЖНАЯ КУКЛА! ИНАЧЕ Я НЕ ПОСМОТРЮ НА ТО, ЧТО ТЫ СВЯЗАН С ОДНОЙ ИЗ НАС!
        Вот только ничего сказать Кай не мог. Хватило лишь минимума крупиц воли в голосе этой сущности, чтобы едва не лишить парня сознания.
        - УМРИ! - вскоре произнёс разгневанный дух, не видя никакой реакции.
        Оставаясь на месте, существо опустило меч, и от этого взмаха, казалось, начало рушиться само мироздание, а душа парня бесконечно медленно превращаться в ничто. Тьма резко заволокла его…
        Минули тысячи лет, а агония умирающей души не прекращалась ни на мгновенье. Вскоре Кая и вовсе перестал вести счёт времени. У него больше не было сил. Он пытался сопротивляться этому процессу изо всех сил, но в конечном счёте даже его воля стала ослабевать. Кай был близок к тому, чтобы сдаться и начать мечтать о смерти. Отдаться тьме…
        К счастью, ему повезло избежать этой участи.
        Руки парня внезапно будто запылали огнём. Вот только эта боль не шла ни в какой сравнение с болью, что всё это время испытывала его душа. Но Кай был даже неимоверно рад ощутить её, ибо именно благодаря этому пытка закончилась. Он вновь осознал себя всё в том же полуразрушенном храме, где с момента взмаха клинка духа не прошло ни мгновения.
        Белые и чёрные линии сверкали на руках Кая - Призрачная Татуировка Инь Ян активировалась сама по себе.
        - КАК?! - изумилось существо, в следующую секунду испытав неимоверный ужас.
        Огромный тёмный меч позади Кая вдруг разразился силой, и дух моментально оказался разрублен пополам. Изумрудное пламя, так похожее на Жар Пустоты, вспыхнуло в последний раз и разлетелось на части. В том же месте будто бы из ниоткуда на миг появилось аналогичное, но опять ледяное существо. Спокойно взглянув на Кая, оно сразу же исчезло, сбежав как можно дальше.
        Гигантский клинок за спиной Кая затих раньше, чем он успел что-либо осознать. Для парня всё произошло настолько быстро, что он увидел только короткую вспышку и резкое исчезновение духа. Единственным, что осталось от этого существа, оказался небольшой и всё ещё пылающий зелёным огнём уголёк, упавший прямо к ногам Кая, словно заманивая поднять себя. Отчего-то противиться этому желанию он не стал, и всё же прикоснулся к необычному пламени, которое пока что не стремилось ничего сжечь вокруг.
        Как только парень дотронулся до огня, тот словно гадюка сразу же ринулся в его тело, а затем и в душу. Вот только эту силу ждала та же участь, что и некогда Рун’Тана. Она не сумела захватить уникальную душу Кая, и лишь «наградила» его сильной болью, коей сопутствовало множество коротких и искажённых воспоминаний.
        Пустота… Небытие… Сёстры… Тёмная… Светлая… Холодная… Сияющая… Я пылаю… Это рождение… Создатель… Боевые Искусства… Ойкумена… Он добрый… Дал имена… Просьба Создателя… Тюрьма… Надзиратели… Вечность… Эпохи… Появление Системы… Эта дрянь за гранью нашего воздействия… Продолжение службы… Снова вечность… Тот день… Появился он… Разрушитель… Смерть сестёр… Рана… Объединение… Потеря сил… Мы смогли выжить… Сияющая уснула… Жажда мести… Кукла… Смерть… Снова пустота…
        Образы мелькали один за другим с невероятной скоростью, пока в конце концов всё не закончилось. Только после этого Кай осознал себя лежащим в позе эмбриона и схватившимся за голову. Всё это время он так сильно кричал от боли, что теперь его горло больше ни звука не могло издать. Парень сейчас не обладал прежней регенерацией, вот только он всё равно находился в теле Истинного Мастера.
        Медленно поднявшись, он заглянул себе в душу и обнаружил там небольшой пылающий комок силы. Однако Искры в нём, как у души Рун’Тана, совсем не было. Тот дух погиб моментально, так что захватить Кая пыталась лишь часть его оболочки души. Вернее будет сказать, не захватить, а заставить парня переродиться в новом виде и с новой личностью.
        Слегка пошатываясь, Кай посмотрел на гигантский меч, однако тот вновь был неактивен. Как и его татуировки. Единственное, что парень чётко понимал, хоть и непонятно почему, то это как отсюда выбраться. Требовалось лишь прикоснуться к оружию двумя руками.
        Немного поколебавшись, Кай всё же сделал это. Его ладони схватились за рукоятку меча, и он тут же ощутил, как внутрь вновь ворвалось два неких сгустка, каждый из которых прошёл по одной из рук, после чего спокойно влился в душу парня. На этот раз неизвестная сила не пыталась его изменить и даже ощущалась дружелюбной.
        Не прошло и мгновения, как тьма вновь всё заволокла, после чего Кай резко открыл глаза. Пред ним стоял Саван Свет Звёзд, а сам он снова находились на вершине Императорского Дворца Бельтейза и даже был в своём настоящем теле.
        Отец Рун’Тана так ничего и не заметил.
        Глава 27. Элементалист
        «Что это было? - спросил у самого себя Кай. - Почему меня перенесло в тот храм? Проделки той сущности? Нет… Если учесть, что меня будто нечто дёрнуло за руки, то вывод напрашивается сам собой: меня туда притянул тот меч, который как-то связан с татуировкой. Наверное, не ошибусь, если предположу, что тот огромный клинок оставил там Ор’Дрок, который и создал Призрачную Татуировку Инь Ян. Возможно, она даже связана с этим напрямую, раз тем мечом пронзены два похожих на эти концепции облачка. Так значит, это и есть сёстры, которых убил Разрушитель? Духи Инь и Ян, рождённые вместе с духами Холода Пустоты, Жара Пустоты и ещё чего-то сияющего? Или не рождённые, а созданные? Ведь ранее я только и слышал, что у концепций не может быть духов. Но если учесть упоминание создателя… создателя боевых искусств, то всё встаёт на свои места. Если внимательно разобрать те образы, что я увидел и сложить с остальной информация, то, выходит, что некогда было создано как минимум пять уникальных духов концепций. Затем этот Создатель попросил у них что-то связанное с тюрьмой. Речь идёт об измерении духов? Хм, вполне
вероятно. Такие существа как раз вписываются в образ надзирателей этого места. Дальше шло появление Системы, а следом и приход Разрушителя. Титул Ор’Дрока. Он убил духов Инь и Ян, и что-то сделал с остатками из тел, пронзив тем мечом. Оставшимся же духам пришлось сбежать и объединиться, чтобы выжить. Один из них уснул. Вроде бы звучит логично, и прийти к таким выводам проще всего. Но вот вопрос: кого конкретно ждала та сущность, когда я появился? Создателя или Разрушителя?.. Но как же явно противопоставляются их титулы… - на мгновение отвлёкшись, отметил он. - Или, может быть, они вообще ждали кого-то третьего? Тут ответить уже не получится. Тогда следующий вопрос: почему они назвали меня подобием жизни… куклой? Впервые слышу, что-то подобное о себе. Конечно, есть шанс, что это всего лишь фигура речи, но уж слишком тот дух был серьёзен, когда обвинял меня в этом. Может ли это быть связано с моим перерождение после смерти на Земле и уникальными способностями? Стоит ли поговорить об этом с Саваном?..»
        - Что-то не так? - спросил император Бельтейза, заметив молчание Кая. Парень, в свою очередь, максимально старался скрыть свои мысли, что, судя по всему, у него прекрасно получилось.
        - Не ожидал оказаться сразу в своём теле, - ответил он, заглянув к себе в душу. Рун’Тан, похоже, до сих пор находился в медитации, подготавливаясь к скорому переносу в новое тело.
        - Я позволил себе использовать немного сил, чтобы вернуть тебя прямо в него.
        - Можно задать пару вопросов? - посмотрел Кай на Савана.
        - Конечно, говори.
        - Почему титулы трёх учеников Атразота так отличаются? Тель’Наал и Ла’Герт оба имеют приставку «Небесный», а вот у Ор’Дрока её нет. У него вообще титул состоит из одного слова. Впервые слышу о таком.
        - Приставка Небесный у них оттого, что оба достигли ступени Высшего. Что же касается Ор’Дрока, то его титул является одним из нескольких особых титулов Системы. Но даже я не знаю, как и за что можно их получить. Хотя все титулы богов уникальны, в отличие от титулов Истинных Мастеров, обычно они имеют либо два связанных слова, как у меня, либо обладают приставкой - прилагательным. Например, изначально Тель’Наал и Ла’Герт были Всеведающим Глазом и Безлунной Ночью, затем, когда достигли ступени Безграничного, стали Верховным Глазом и Верховной Ночью, а в конце концов и Небесными. Ор’Дрок же, как гласят легенды, с самого начала был просто Разрушителем. Возможно, это из-за его высокой связи с концепцией Инь, а, может, Система просто заранее знала, что он пожелает уничтожить Небесный Трон. Гипотез много, поэтому точно ответить нельзя.
        - Понимаю, - кивнул Кай. - Тогда второй вопрос: раз Проклятие, нависшее над Бельтейзом, может через информационный уровень реальности опознать ваших подданных, то можете ли вы этим же путём узнать моё прошлое и кто я есть?
        - Нет, прости, - резко и внезапно ответил Саван. - Если разглядывать тебя на информационном уровне, то внешне я могу увидеть лишь «информацию» о твоих основных силах: ступень, количество энергии, параметры тела, линию крови, понимание законов и концепций, проявление души, Волю Мастера, Любимца Законов, умение Полного Сокрытия Ауры, Истинное Астральное Тело Холода Пустоты и Поле Превосходства. Также я вижу твоё истинное имя, Кай Арнхард, возраст, пол, эмоции, расу и все твои системные клятвы. Как выполненные, так и нет. Однако заглянуть глубже мне не по силам. Вокруг тебя будто есть некая защита, которую я в принципе осознать не могу. Я даже не вижу Призрачную Татуировку Инь Ян, так что о попытке изучить твою оболочку души или даже Искру вообще не стоит говорить. Это выходит за рамки моего могущества, - покачал он головой. - Так или иначе, но кто-то сильно постарался над тем, чтобы даже боги не могли ничего важного узнать о тебе.
        - А так? - спросил Кай, явив татуировки.
        - Хм… теперь в информационном плане появилось небольшое упоминание этой силы, но без деталей.
        - Ясно. Жаль, но всё равно спасибо вам… Тогда, подозреваю, что причина всё же не в ней, - пробормотал он в конце, погасив татуировки.
        - Что ж, думаю, пора приступать к прорыву. Ты готов?
        - Готов.
        - Отлично. Тогда садись в центр площадки рядом с Рун’Таном. Ну и вот, - протянул Саван пузырёк с бежевой жидкостью.
        Увы, системного описания препарата Кай увидеть здесь не мог, но благодаря энергетическому зрению, духовному восприятию и большому опыту в алхимии сразу понял, что это Звёздный Настой пикового качества Императорского ранга с идеальной очисткой, усиленный божественными частицами. Почему не более высокого ранга? Банально из-за того, что слишком сильный препарат Кай не выдержит. Недостаточная ступень у него для этого. Пик Императорского был пока что пределом для него. Слишком велика уж разница между этим рангом и псевдо-Божественным. Возможно, будь это препарат, связанный с воздействием на плоть - целебный, защитный, усилительный или ещё какой-нибудь, то могло бы что-то получиться, но алхимия прорыва работала конкретно с душой воина, где нельзя было допускать рисков.
        Кай сел в позу лотоса, повернувшись спиной к левитирующему над полом телу Рун’Тана. Выпив Звёздный Настой, он стал погружаться в себя всё глубже и глубже. Вскоре Кай был готов. Как и в случае с прорывом на ступень Заклинателя, чтобы начать этот процесс, требовалось изъявить максимально сильную жажду силы - выпустить эту волю наружу. В прошлый раз ему понадобилась четверть часа, чтобы накопить и следом высвободить эту волю. Сейчас же парень справился всего за две с небольшим минуты.
        Как только выпущенная из его Искры волна воли столкнулась с оболочкой души, процесс прорыва начался официально. В оболочке стартовали необратимые изменения, в ответ на что стала эволюционировать и сама Искра. Одновременно с этим Кай ослабил контроль над выпитым Звёздным Настоем, позволив ему начать действовать.
        Прорыв на ступень Элементалиста происходил в четыре этапа: Присвоение Ядер, Разделение Вихря, Сжатие Ядер и Укрепление Астрального Тела. Подавляющее большинство Заклинателей Ойкумены для перехода на новую ступень использовали добытые из тел Элементалей ядра тех стихий, которыми сами и владели. Но так как они всё ещё являлись чужеродными объектами, то сперва требовалось присвоить их себе, отчего и возникло такое название первого этапа. Для этого проглоченные ядра полностью переносились из желудка на духовный уровень Астрального Тела, а затем максимально сближались с душой. Однако Кай не собирался делать это, так как желал создать собственные ядра, для чего и накопил в измерении духов немалое количество нитей Меча и Пространства. Вот почему выпитый им Звёздный Настой Идеальных Сфер начал действовать не так, как положено большинству препаратов прорыва на ступень Элементалиста. Первым делом сила алхимии ринулась к оболочке душе, а не к ядрам, которых, собственно, и не было в желудке Кая.
        После того как он покинул измерение духов, нити стихий в его Астральном Теле так и норовили распасться на обычную энергию и частицы законов, потому что не могли нормально существовать в этой реальности. Из-за этого Каю пришлось выделить один из параллельных потоков сознания на сдерживание процесса распада. Но теперь он полностью взял их под контроль, направив прямо к душе.
        Сутью перехода со ступени Заклинателя на ступень Элементалиста являлось создание внутри Астрального Тела одного или нескольких ядер - мощных кристаллизованных скоплений стихий. Главным их преимуществом был тот факт, что, в отличие от Вихря Ки, который делал только что-то одно, вращение ядер позволяло одновременно и притягивать, и высвобождать энергию. Но имелись и другие качественные изменения: наличие ядер существенно увеличивало количество и плотность энергии (плотность конкретно отдельных частичек Ки), позволяло усилить Астральное Тело с энергетическим покровом, а также серьёзно упрощала контроль над элементами, к которым они и относились.
        Однако одних ядер Меча и Пространства было недостаточно. Ведь в первую очередь Кай развивался по пути Техники Медитации Холода Пустоты. Вот только как он мог создать такое ядро, если даже подобных духов, в теории, не должно было существовать? Нет ни нитей этого элемента, ни стихийных духовных гейзеров. В своё время Морской Дракон У’Шор долго размышлял над этим. Конечно, сам он развивался с помощью техники медитации, что была завязана на элемент воды, но всё же он очень сильно хотел завершить своё творение, после того как познал Холод Пустоты. Всё потому, что У’Шор не верил, что законы природы могут быть настолько недоскональными, что и мотивировало его. Ведь если можно было стать Заклинателем на основе Техники Медитации Холода Пустоты, то почему нельзя было перейти и на ступень Элементалиста? Это казалось ему абсурдным, поэтому древний зверь и не остановился в своих исследованиях.
        Первым делом он, конечно же, постарался понять, а что же вообще такое - ядро духа? К счастью, изучать этот вопрос с нуля ему не пришлось, поскольку на Саахе оставалось ещё немало нетронутого кем-либо наследия Бельтейза. В конце концов он узнал, что ядро - это особая внешняя материальная прослойка оболочки души духов, которая формируется у них после перехода на ступень Элементаля. Вот почему ядра много где считаются уникальными и незаменимыми ресурсами для становления Элементалистом. Ведь как обычными способами заменить что-то настолько сложное, как часть оболочки души, чьи секреты известны даже не всем богам?
        Нити стихий в этом плане являлись уникальной силой, некогда являвшейся частью плоти и душ духов-полубогов. Из-за этого она до сих пор обладала их остаточной волей, что стремилась объединить нити в целостную структуру, но была крайне слабой для этого.
        Что же касалось стихийных духовных гейзеров, то первоначально это были обычные, хоть и крайне мощные естественные источники энергии, которые можно отыскать только в Центральном Мире. Но боги уже давным-давно научились изменять их, наделяя такие гейзеры свойствами определённых стихий, что давало невероятные эффекты тем мастерам, что медитировали внутри них.
        Но ни того ни другого по отношению к концепциям не существовало. Так как же создать ядро Холода Пустоты? Сотни лет изысканий и гениальный пытливый ум позволили У’Шору найти ответ: раз ядро, хоть и косвенно, но являлось частью оболочки души, то всего-то и требовалось дать концепции захватить его, как это произошло и с Каем. Используя особое плетение, можно было таким образом вытеснить силу другого элемента (раз концепции сами по себе стоят выше их), тем самым сформировав настоящее ядро Холода Пустоты.
        Однако Кай не собирался создать только три ядра. Нет… Он нуждался сразу в шести: по одному для элемента Меча, Пространства, Холода Пустоты, Жара Пустоты, Инь и Ян. И чтобы сделать это, он направил нити стихий к своей оболочке души. Божества Ойкумены уже давно осознали, что при использовании особой алхимии любые существа могли временно создать ядра, похожие на те, что имели Элементали. Был лишь один недостаток: для этого требовался очень сильный поток энергии и частиц законов. К счастью, стихийные духовные гейзеры как раз подходили. Что же касалось нитей, то они хоть и не обладали такой же интенсивностью, но при этом сами по себе стремились объединиться, что так же делало их подходящим ресурсом для сотворения собственного ядра.
        Зачем вообще требовалось делать своё, а не использовать уже имеющееся? Банально из-за того, что личное ядро будет полностью совместимым с душой воина, в отличие от чужого. Это, в свою очередь, и порождает разницу в силе между теми, кто прорвался разными способами.
        Полностью окружив оболочку души толстым слоем нитей Меча, Кай стал изо всех сил сжимать его, попутно начиная вращать всё быстрее и быстрее. В конечном счёте оболочка души стала тереться о внутреннюю сторону алой сферы, что вращалась уже с неразличимой для глаза скоростью. Вместе с этим активировалась сила Звёздного Настоя, способствуя формированию естественного ядра.
        Спустя пять часов процесс был завершён, и в самый последний миг Кай резко телепортировал свою душу в сторону. Благо с помощью препарата он мог как угодно перемещать её в пределах Астрального Тела.
        Первое ядро было создано, а метод опробован. На оставшиеся пять Кай потратил почти сутки. Теперь пора было приступить к превращению четырёх из шести ядер в ядра концепций. И первой, конечно же, стал Холод Пустоты. Кай заблаговременно сформировал крупное скопление частиц этого элемента, которые теперь в виде нескольких сотен тонких сжатых игл резко вонзил в одно из ядер. Вспоминая Технику Медитации Холода Пустоты, а конкретно - раздел о переходе на ступень Элементалиста, он начал плавно формировать на поверхности выбранного ядра одно довольно сложное плетение. На это у Кая ушло ещё около часа, но в итоге он справился, запустив сложный процесс захвата, на который, однако, понадобилось всего несколько минут. В конечном счёте в Астральном Теле парня появилось ядро Холода Пустоты, обладающее идеальной совместимостью с его душой.
        Обычно только на одно такое плетение у Кая ушла бы вся духовная выносливость. Однако благодаря особому состоянию души во время прорыва, а что более важное - Звёздному Настою Идеальных Сфер, который повышал этот параметр и концентрацию до предела, у него ещё оставалось немало сил, чтобы продолжать.
        Следующей концепцией стала Инь. Однако теперь Кай воспользовался не заранее подготовленным скоплением частиц, а той силой, что недавно ворвалась в его душу из огромного меча. Проводя её сквозь оболочку души, парень чувствовал, что необычный сгусток Инь сопротивляется и буквально жаждет уничтожить его, но в то же время попутно увеличивает близость Кая к самой концепции. Здесь явно не обошлось без помощи Звёздного Настоя. В любом случае парень ни на йоту не ослаблял контроля, вкладывая в это все свои силы. В конце концов стихия покинула пределы его души, и он стал вновь формировать плетение У’Шора на одном из ядер. Благодаря Савану парень знал, что оно подойдёт и не только для Холода Пустоты. Вскоре второе ядро концепции было создано.
        За Инь последовала Ян, выведение которое грозило исказить оболочку души Кая до неузнаваемости, но также и даровало усиление мощи этой концепции. Не настолько значительное, чтобы сразу перескочить на новый ранг силы, но всё равно существенное. Пожалуй, будь у Кая ещё по одному такому сгустку Инь и Ян, то сила этих его концепций резко могла бы перескочить на следующий ранг.
        Так или иначе, но ядро Ян было создано, поэтому наконец пришла очередь Жара Пустоты. И вот теперь у Кая возникли серьёзные трудности. В отличие от скоплений двух предыдущих сил, это даже на чуть-чуть не было дружелюбным. Вдобавок оно было значительно больше в размере и мощи, что серьёзно усложняло процесс проведения сгустка Жара Пустоты через оболочку души. Существовал даже шанс, что эта сила вновь попытается захватить душу Кая. А раз он теперь сознательно ведёт её к оболочке, то и защита может не сработать. Но иного пути не было, так что, собрав волю в кулак, Кай продолжил…
        И тут же ощутил безумную боль. Жар Пустоты стремился разрушить его оболочку души ещё даже не прикоснувшись к ней, а лишь приблизившись. В отличие от той же Инь, которая жаждала стереть из реальности всё вокруг, Жар Пустоты именно что разрушал. Вот о чём говорилось в трактате, что купил Кай на Подлунном Аукционе.
        Боль оказалась настолько сильной, что вскоре её признаки появились и в реальности. Кай едва мог удерживать полный контроль, так что подсознательно стиснул зубы, осознавая, как рвётся его плоть по всему телу.
        С каждым мгновеньем боль всё нарастала. И хотя пока Кай поддерживал «проход» в оболочке души, Жар Пустоты не вредил ей, его присутствие всё равно формировало мощнейшую духовную атаку. Она не могла навредить парню из-за его уникальной защиты, но вот возникновению боли ничто не мешало.
        Пройдя только четверть пути Кай стал ощущать, что уже едва может удерживать контроль - духовная выносливость стремилась к нулю. Как оказалось, он позарился на слишком большой улов…
        «Плохо… Сил нет… Я… я могу… потерять сознание… Контроль слабеет… Нельзя…»
        Внезапно Кай ощутил, как в его душу хлынула волна огромной силы, что вмиг убрала всю боль, полностью восстановила его выносливость и даже сделала временно сильнее в плане концентрации и контроля. Рядом с его душой будто бы появился неиссякаемый источник духовных сил, из которого Кай мог без проблем их черпать.
        Вздохнув, наблюдающий за парнем Саван убрал ладонь от его спины, убедившись в том, что тот теперь справляется. Чрезмерно вмешиваться в конкретно прорыв он не желал, но и глядеть, как его подопечный приближается к смерти, тоже не собирался.
        Сам же парень отвлекаться не стал, вновь предельно сосредоточившись на выведении крупного сгустка Жара Пустоты за пределы оболочки души. И без духовной боли это давалось в тысячи раз проще. В итоге ещё спустя десять минут всё было кончено - Жар Пустоты полностью покинул душу Кая.
        Однако бесследно для парня такая близость с концепцией не прошла. Часть силы Жара Пустоты растворилась в оболочке души, став ею частью. Это было сравнимо с тем, как Нварий поглощал капли древнего Полубога, усиливая с их помощью мощь своей концепции. Но он был опытным Небесным Монархом с мощнейшей выдержкой и силой воли, и при этом всё равно делил те капли на порции поменьше. Кай ж