Сохранить .
Небесный Трон 9 Юрий Александрович Москаленко
        Небесный Трон #9
        Миры Испытаний не прощают ошибок, и Каю пришлось лично в этом убедиться. Он избежал гибели, но потерял часть себя. И чтобы вернуть её, ему придётся преодолеть огромный путь, наполненный болью и страданиями.
        Но так или иначе, Кай больше не пешка. Если раньше он был лишь одним из участников разворачивающихся вокруг событий, то теперь пришла пора стать тем, кто эти события и начинает. Вопрос заключается только в одном: сумеет ли Кай выстоять или же станет очередным безвестно сгинувшим гением? Ведь одной воли здесь мало. Как и во всей Ойкумене, в Мирах Испытаний в первую очередь правят сила и мастерство!
        Правят боевые искусства!
        ЮРИЙ ЛАЙТГЕР
        НЕБЕСНЫЙ ТРОН 9
        Предисловие
        Дорогой читатель, это первый раз, когда я решил начать книгу с авторского вступления. И причина на то серьёзная.
        Девятая книга в некотором роде особенная. На неё припала непростая участь. Во-первых, это не просто продолжение истории Никрима и Бельтейза, а буквально начало новой самостоятельной арки. Кай попадает в совершенно новое место, о котором ни мы, ни он практически ничего не знает. Во-вторых, сам Кай тоже изменился. Полтора года тренировок с настоящим божеством не прошли бесследно, и нам ещё только предстоит узнать, насколько лучше стал наш герой. И в-третьих, начиная с этой книги меняется и подход к повествованию. Кай словно ребёнок, что наконец повзрослел. Детский сад, школа, университет… Всё это время он почти без оглядки шёл вперёд, гоняясь за силой. Но теперь пришла пора немного притормозить и осмотреться. Построить дом и завести семью (это метафора, если что). Кай больше не простой новичок на пути развития, а уже опытный и довольно опасный воин. Как бы ни хотелось, но двигаться дальше в одиночку или в небольшой компании друзей уже никак не выйдет. Слишком уж велика его фигура теперь.
        В итоге все эти три вещи наложили серьёзный отпечаток на конкретно девятый том. Всё новое, а потому нельзя просто взять и спокойно продолжить рассказ о приключениях Кая. Нет декораций и костюмов, механизмы сцены не работают, а большая часть персонажей - это голые манекены. Естественно, так начать пьесу не выйдет. Вот почему этот том в большей мере мне пришлось посвятить раскрытию Миров Испытаний, их механик и условностей, раскрытию различных фракций и новых важных персонажей, а также объяснению новых сил и способностей Кая, что он обрёл после полуторалетних тренировок. Естественно, всё это выльется в частые описания, что, насколько мне известно, может быть интересно далеко не всем читателям. Особенно любителям максимума драйва и минимума занудства. К сожалению, без последнего конкретно в этой книге никуда. Иначе в сумме выйдет лажа. Будет слишком много дыр и непонятных моментов. А объяснить всё в самом начале - это лучший выход, что я нашёл.
        Таким образом, девятый том - это по большей части подготовка (хотя будет хватать и крутых моментов) к грядущим масштабным событиям. Здесь мы аккуратно выставляем костяшки домино, чтобы в конце концов толкнуть первую и запустить цепочку падений. Поэтому если стойко пройдёте этот необходимый для полного понимания всей картины участок сюжета - все эти описания и эпизоды, что могут показаться абсолютно ненужными, - то, обещаю, разочарованы вы точно не будете.
        Что ж, спасибо за внимание и приятного чтения.
        Пролог
        Семеро безумно уставших Священных Лордов сидели у костра, слушая его треск и всматриваясь в языки пламени. Всем им требовалось отвлечься.
        Спустя двадцать минут молчание наконец было прервано.
        - И что теперь? - не отрывая взгляда от огня, спросил Норвуд.
        - Мы ушли довольно далеко. Думаю, где-то полдня форы у нас есть, - ответила Энни.
        - Я не про это… Что теперь будет в целом? Что со Скитальцами? Что с госпожой Ашциллой?
        На это мечница ответить уже не смогла.
        - Не могу поверить, что госпожа Ашцилла и Старший проиграли… - пробубнил Феликс.
        - После той атаки никто бы не выжил, - добавила Лилия.
        - Системные клятвы не пропали, - вдруг произнёс Шакс, глядя себе под ноги. Он присел на поваленное дерево.
        - Ты же знаешь, что они не сразу исчезают, - напомнил Норвуд.
        - Три дня прошло. Как-то многовато, не думаешь?.. Да и видел ли кто-то тело? Ни за что не поверю, что от него совсем ничего не осталось… Возможно, ему удалось спастись.
        - Ты правда веришь в это? - задал Ивсим закономерный вопрос.
        - Мне проще поверить в это, чем в то, что такой человек мог умереть. Кто угодно, но точно не он…
        - Согласен, - кивнул Глефус.
        - Куда же тогда делся Старший? - спросил Феликс.
        - Вряд ли остался у Клана Винари. Им нет смысла перед нами устраивать спектакль. Поэтому, думаю, он в последний момент перенёсся куда-то очень далеко. Кто знает, какие артефакты ему мог оставить Властитель Свет Звёзд…
        - Значит, мы должны найти его! - подскочил эльф.
        - Должны. Куда же Скитальцы без лидера? - усмехнулся лучник.
        ***
        - Ну наконец-то, - довольно улыбаясь, широкоплечий синеволосый парень погладил нежную кожу лежащей перед ним Ашциллы. - Наконец-то ты моя… Ты станешь идеальным сосудом… Настоящий подарок Небес… Жаль, ты так сильно сопротивлялась, что пришлось использовать даже силу Рун. И когда же ты теперь очнёшься?
        Вдруг юноша нахмурился и обернулся. Секунду спустя в двери постучали.
        - Входи, - властно приказал он.
        Не разгибая спины, в комнату вошёл седой старик - начальный Небесный Монарх. Его сила - собственно, как и сила всех воинов этой ступени в данном мире - была ограничена.
        - Господин Патриарх, пришла весть: скоро в земли Клана Винари прибудет посол Культа Небесного Возвышения, - всё так же, в поклоне, старик протянул своему господину золотистый свиток.
        В один миг юноша оказался перед подчинённым, вырвал у него из рук свиток и погрузился в него сознанием.
        «Как не вовремя! - мысленно скривился Регис Глиан Винари, он же Патриарх Клана Винари, пиковый Небесный Монарх, Мастер Семи Больших Звёзд и третий в рейтинге Претендентов мира Ферокс. - Ну почему она решила приехать сейчас?.. Главное, не дать ей даже шанса обнаружить Ашциллу!»
        - Немедленно перевезите вампиршу в моё тайное северное убежище! - приказал парень.
        - Слушаюсь! - казалось, старик склонился ещё сильнее.
        - И поскорее соберите все ресурсы! Долго я ещё буду ходить без руки?! - глянул он на обрубок правого плеча.
        «Кай Арнхард… - сразу же вспомнил Регис это имя. - Лидер Скитальцев - группы наёмников, внезапно появившейся полгода назад… Недооценил я тебя. Кто же знал, что Ашцилла скрывала такой талант? Со своим потенциалом через пару столетий ты бы стал серьёзной угрозой для всех Миров Испытаний. Хорошо, что я избавился от этой проблемы в самом зародыше… Но если бы не Руны, то я бы даже мог проиграть Поединок Претендентов. Зараза! Что это вообще за сила такая была? Мне двенадцать раз пришлось его убить, прежде чем он наконец погиб. Неужели Божественный Дар? Но зачем такой гений согласился принять его, если имел шанс самостоятельно стать божеством? Впрочем, это уже неважно…»
        Бросив последний взгляд на Ашциллу, Регис покинул комнату. Сейчас требовалось уделить больше времени восстановлению руки, потерянной из-за Кая в Поединке Претендентов. Негоже было встречать посла Культа в таком состоянии.
        ***
        На вершине одной из наивысших гор мира Беллум расположился небольшой белоснежный храм. Попасть сюда можно было только одним путём - подняться по огромной многокилометровой лестнице, преодолев каждую её ступень. И никак иначе. Даже взлетев, найти храм было невозможно. Божественные силы полностью отделяли его от внешнего мира.
        Вот только преодолеть несколько тысяч ступеней оказывалось по силам далеко не всем Истинным Мастерам. На лестнице каждый подвергался давлению, которое соответствовало именно его уровню развития. И с каждой ступенью оно лишь усиливалось, усложняя подъём.
        Собственно, именно таковым было финальное испытание тех, кто желал стать учеником Великого Мастера, обитающего в самом храме. И за тысячи лет, что оно проводилось, лишь единицам удалось с первого раза преодолеть всю лестницу. И трое Небесных Монархов, спокойно поднявшихся на вершину, были одними из них.
        Даже не вспотев, воины быстро направились к храму. Обычно они приходили сюда по собственному желанию, но сегодня их вызвал сам Мастер.
        Остановившись перед массивными створками храмовых врат, все трое, пав ниц, уперли лбы в пол.
        - Приветствуем Наставника! - хором выкрикнули они.
        Несколько минут никакого ответа не было, но Небесные Монархи В Шаге от Божественности, одни из сильнейших Претендентов во всех Мирах Испытаний, покорно ждали, не смея пошевелиться. В конце концов их терпение было вознаграждено.
        - В мире Инсулай через одиннадцать месяцев произойдёт выброс Рун, - услышали они глубокий мужской голос, который, казалось, звучал отовсюду. - Катаклизм затронет восточную часть Тира. Орден Чистоты должен первым подготовиться к этому и получить максимум выгоды. Мы уже достаточно близки к Исходу.
        - Наставник, - поднял голову сильнейший из троицы, являющийся главой Ордена. - Культисты ведь тоже смогут заранее узнать о выбросе Рун?
        - Да. Но не в ближайший месяц. У вас есть преимущество. Действуйте тайно. Используйте наших слуг и займите область первыми. О войне не беспокойтесь. Сейчас мы достаточно сильны. Ступайте.
        - Да, Наставник, - ответили Мастера, после чего спокойно поднялись и покинули вершину горы.
        ***
        Наконец-то открыв глаза, обмотанный бинтами парень увидел над собой пучки каких-то засушенных трав, благодаря которым в комнате приятно пахло. Отчего-то эта ситуация показалась ему смутно знакомой.
        - Где я? - желая услышать собственный голос, спросил он, но так и не получил ответа.
        Увы, ничего вспомнить парню не удалось. И это сразу же заставило его помрачнеть и задаться более важным вопросом:
        - Кто я?
        Глава 1. Пробуждение
        - Кто я? - подумал парень спустя секунду после пробуждения.
        Сбросив с себя шкуру какого-то зверя, которой его кто-то заботливо накрыл, он приподнялся. Приняв сидячее положение, парень внимательно осмотрел себя, изучая будто бы незнакомое тело. И казалось оно таким не только из-за потерянных воспоминаний, но ещё и потому, что сильно изменилось после недавних событий. Замотанная в особые бинты плоть была сплошь покрыта ранами, что отчего-то совсем не спешили затягиваться. Чужеродная сила, что засела в них, наоборот, даже ослабляла тело парня, высасывая из него все жизненные соки.
        Подняв взгляд, он увидел большое зеркало и собственное отражение - высокого лохматого тёмноволосого юношу с аномальной худобой и впалыми щеками.
        - Это я? - спросил он в пустоту, сомневаясь в увиденном. - Мой голос… - заметил он хрипоту и резко разразился кровавым кашлем, что не утихал целую минуту.
        Наконец остановившись, парень сумел спокойно вдохнуть. Лёгкие, впрочем, как и другие внутренние органы, тут же отозвались болью. Повреждений хватало и там.
        Вдруг его взгляд зацепился за странный тёмный кристалл, торчащий прямо из его груди в области солнечного сплетения. Оттуда исходило мощное и необычное свечение силы.
        «Что это? - задумался он, а затем сразу же понял, что может видеть это "свечение" только благодаря энергетическому зрению. - Итак… - собрался парень с мыслями, прикрыв глаза, - я ничего не помню. Нет. Не совсем так… Я помню жизнь на Земле. А ещё помню… или скорее знаю, что после смерти я переродился и прошёл немалый путь. Но эту новую жизнь я совсем не помню… В отличие от собственных сил».
        Вокруг Кая всего на пару метров раскрылись две средние Сферы: Меча и Пространства. Просуществовав пару секунд, они резко исчезли.
        «Да. Почему-то я практически не помню никаких событий, имён, мест, но зато прекрасно осознаю, какими силами владею и как их правильно использовать. А ещё у меня остались знания о боевых искусствах и Ойкумене. Сотни тысяч видов плетений, алхимия, формулы массивов, основы артефакторики, стили рукопашного боя и фехтования… Всё это осталось. Как странно… Разве так работает амнезия? Как-то выборочно я всё забыл… И почему? Разве у меня не должна быть идеальная духовная память?»
        Закрыв глаза, Кай духовным восприятием сконцентрировался на собственной душе. Мгновение спустя он сознанием очутился в бескрайнем пространстве перед гигантской тёмно-фиолетовой сферой, вдоль поверхности которой тянулась огромная трещина.
        «Как? - удивился он. - Разве моя душа не обладает уникальной защитой? Мне ведь даже не страшны наказания духовных контрактов псевдо-Божественного ранга! Что же тогда могло мне навредить? Атака Божественного ранга? Или даже божественная сила? Так это мой предел? Или, возможно, меня атаковали чем-то ещё более сильным? Но… - "присмотрелся" Кай, - кажется, трещина медленно затягивается. Это обнадёживает. Значит, ещё не всё потеряно. Но теперь-то понятно, почему я так ослаб. Из-за повреждённой души пассивное восстановление энергии снизилось до минимума, а без неё линия крови не могла нормально бороться с телесным повреждениями. К слову, а что там с моим Астральным Телом?»
        Сконцентрировавшись теперь на нём, Кай понял, что из здесь ему неплохо досталось. Всё Астральное Тело было покорёжено и усыпано немалым количеством ран. Обычно такие повреждения означали гарантированную инвалидность воина, но парень понимал, что его это не касается. Он знал, как с помощью Инь и Ян можно восстановить даже самые жуткие повреждения Астрального Тела, что уже однажды доказал на примере Элеи.
        Вернувшись в реальность, Кай с трудом, но всё же создал два плотных сгустка частиц Инь и Ян, а затем объединил их изобретённым некогда методом. Полученную "странную" энергию он сразу же направил в свою Искру. Вскоре оттуда в больших количествах стала изливаться энергия души. Ощутив, как она сталкивается со внутренними стенками оболочки души, Кай не позволил ей впитаться, опасаясь разрушения души (в отличие от смертных, у Истинных Мастеров она не такая пластичная), а резко стал проводить энергию сквозь оболочку. Как и ожидалось, направленная к Астральному Телу сила, которая излилась прямо из Искры и прошла сквозь оболочку, стала тут же восстанавливать духовную "плоть".
        Увы, исцелить этим же методом саму душу Кай не мог. В Облачной Обители он уже проводил подобные эксперименты на подопытных животных и даже рабах-преступниках, и это позволило ему убедиться, что изливающая из Искры энергия души может только повышать качество оболочки, но никак не восстанавливать её. И хотя этих событий парень, конечно же, не помнил, знания результатов всё же остались с ним. Так что с духовной болью, возникающей во время лечения из-за нагрузки на душу, он ничего не мог поделать. Приходилось терпеть.
        Процесс продлился полтора часа, пока в конце концов Кай не выдохся. Наличие трещины на оболочке его души вынуждало парня тратить гораздо больше духовной выносливости на восстановление Астрального Тела, чем требовалось бы в обычной ситуации.
        «М-да… Исцелился всего на одну десятую. Чувствую, ещё где-то сутки мне придётся пробыть в этом уязвимом состоянии, - подумал он. - Хорошо хоть моя уникальная душа, оказывается, обладает свойством самовосстановления. Иначе пришлось бы мне искать где-нибудь божество и просить его помочь. Не думаю, что здесь справился бы Мастер Душ даже ступени Небесного Монарха… Однако, судя по ощущениям, исцеляться моя душа будет ещё где-то аж целый месяц. Довольно долго…»
        Открыв наконец глаза, Кай ничуть не удивился, увидев перед собой троих человек - представителей самой распространённой расы в Ойкумене. Начальные Заклинатели, а именно ими они и были, стояли на коленях с опущенными к полу головами.
        - Великий Мастер! - резко поприветствовали они его, ощутив, как открылись веки парня.
        «Великий Мастер? Думаю, меня так впервые называют, - усмехнулся Кай. - Но, учитывая их четырёхбалльный фундамент, а также тот факт, что среди десятков тысяч людей в радиусе многих километров только эти трое являются Истинными Мастерами, то это не так уж и удивительно. Должно быть, они даже не могут ощутить мою ступень и в целом уровень силы, хотя я и не скрываюсь».
        - Поднимите головы и встаньте.
        - Но Великий Мастер…
        - ЭТО ПРИКАЗ! - зазвучала в голосе парня могущественная Воля Мастера. Он не собирался тратить время на уговоры.
        Трое Заклинателей тут же вскочили, но всё равно опустили взгляды. Смотреть на Кая, который для них был словно бог из древних легенд, они не смели.
        - Итак, где я и кто вы? - задал Кай логичный вопрос.
        - Великий Мастер, вы находитесь в моём доме, - заговорил старик, что стоял в центре. - Позвольте представиться. Я Тобитум, вождь племени Найвагга. Справа от меня стоит наш лидер охотников, Лиаш, - указал он на покрытого шрамами мускулистого мужчину, что поклонился в тот же момент. - Это он со своими людьми нашёл вас на поверхности. Слева же стоит моя дочь, Цукуйя, глава павильона целителей. Именно она занималась вашими ранами всё это время, - кивнул он на прекрасную пепельноволосую девушку, которая тоже совершила поклон.
        - А сколько его прошло?
        - Уже три недели.
        «Хм… Три недели тут валяюсь? Значит, трещина на оболочке была ещё больше…»
        - Ясно. И как это произошло?
        - Позвольте ответить Лиашу, - посмотрел Тобитум на лидера охотников.
        - Великий Мастер, мы были на очередной охоте, но нарвались на сильного зверя. Пытались убежать, но он почти догнал нас, когда внезапно будто ударил гром, после чего издали пришла волна жуткой силы. Она испугала монстра и заставила его сбежать, а потом всё затихло. Я решил проверить, что произошло и направился в сторону источника той силы. Там я вас и нашёл. Не сочтите за грубость, Великий Мастер, но тогда я сперва даже подумал, что нашёл изуродованный труп без кожи. На вас не было живого места…
        - Заткнись, идиот! - шепотом рявкнул на мужчину старый вождь. - Простите, Великий Мастер, - стал резко кланяться Тобитум, заставляя лидера охотников делать то же самое, - этот идиот совсем не хотел оскорбить вас, он просто…
        - Хватит, - вздохнул Кай, заставив троицу замереть. - Мне не нравится ваше раболепие. К тому же хватит называть менять Великим Мастером. Не знаю, что у вас тут за общество, но в настоящем мире боевых искусств меня бы только засмеяли, посмей я назваться так.
        - Тогда… тогда как же нам вас называть… господин? - быстро адаптировался вождь.
        - Хм… - на секунду задумался Кай, а затем вспомнил свой псевдоним в качестве бойца на Земле. - Кайзер… Да, пусть будет так. Зовите меня Кайзером.
        - Господин Кайзер, позвольте кое-что сказать, - вдруг заговорил охотник, тут же получив гневный укоризненный взгляд от вождя.
        - Говори.
        - Рядом с вами я также обнаружил пару чёрных мечей, от которых у меня мурашки по коже бегали. Мы пытались забрать их вместе с вами, но не смогли. Ни я, ни кто-либо другой так и не смог их поднять. Поэтому пришлось оставить их на поверхности.
        - Что значит "на поверхности"? Мы под землёй?
        - Да, господин Кайзер, - ответил Тобитум. - Из-за большого числа монстров, наводнивших остров много тысяч лет назад, остаткам нашего народа пришлось бежать под землю, чтобы выжить. С тех пор мы тут и обитаем, изредка выходя на поверхность для охоты, разведки, сбора некоторых трав и прочих дел.
        - Вот как, - сказал Кай, а затем неспешно слез с кровати. Парень был полностью гол, если не считать бинтов, но это ничуть не смутило его. Сконцентрировавшись на миг, он сотворил из Холода Пустоты прекрасные бело-голубые одежды, от вида и силы которых у троицы Заклинателей буквально перехватило дух. - Я хочу прогуляться. Телу нужны движения. В процессе заодно ответите на мои вопросы.
        - Да, господин Кайзер, - снова поклонился старый вождь.
        - Но сперва… - приблизился Кай к зеркалу. - Никуда не годиться… - покачал он головой.
        Зачем-то щёлкнув пальцами, он на миг явил несколько крох энергии меча, мастерски использовав её. В ту же секунду часть изрядно удлинившихся волос Кая отпала, сгорев в зелёном пламени на пути к полу.
        - Так-то лучше, - улыбнулся он. - Идём.
        Четверо воинов покинули просторную и роскошную по местным меркам комнату. В коридоре их встретила пара стражников ступени Закалки Души, которые тут же склонились при виде "Великого Мастера".
        - Для начала спрошу, что это за кристалл в моей груди?
        - Господин не знает? - удивился идущий справа от Кая вождь. Лиаш же и Цукуйя пристроились позади. - В наших легендах сказано, что этот кристалл называется Накопителем Рун. Им могут обладать только Претенденты - Великие Мастера, что достигли невероятного могущества. С его помощью они могут поглощать, хранить и использовать Руны.
        Кайзер нахмурился. По идее, как и остальные, все эти знания должны были у него остаться, но в действительности он не ведал ничего, что связано с Мирами Испытаний. Лишь тот факт, что в них он должен находиться - не более.
        - Кажется, я потерял память, - решив не утаивать это, чтобы не удивлять Заклинателей своими вопросами, сказал Кай. - Что такое Руны?
        - Это великая сила, которой пропитаны все Миры Испытаний. Только такие, как вы, Претенденты, способны полноценно властвовать над ней с помощью Накопителя, - пояснил Тобитум. - Позвольте вам кое-что показать.
        Парень пожал плечами, а затем кивнул.
        Спустившись с третьего этажа, где и располагалась комната Кая, Заклинатели вскоре очутились в большом помещении - некоем племенном аналоге тронного зала. Именно здесь вождь принимал важных гостей, проводил совещания и работал над различными проектами.
        В центре зала пылал поддерживаемый артефактом костёр, вокруг которого сидели семеро склонившихся воинов уровня Создания Источника.
        - Великий Мастер! Великий Мастер! - послышались их голоса.
        - Господин Кайзер, - заговорил вождь, - это старейшины нашего племени. Они не могли не прийти и не поприветствовать вас.
        - Понятно. Так что ты хотел мне показать?
        - Вот взгляните, - зашагал Тобитум вперёд, в итоге остановившись возле висящего на стене большого красного полотна, на котором чёрными нитями были вышиты целые предложения. - Это четырнадцать Великих Правил. Им подчиняются все в Мирах Испытаний.
        Сам по себе Кай не знал, что обозначают все эти закорючки местной письменности, но с помощью Системы он легко прочитал текст на полотне.
        ПРАВИЛО ПЕРВОЕ: каждое существо Миров Испытаний, вступившее на путь развития, является Кандидатом.
        ПРАВИЛО ВТОРОЕ: любой Кандидат может стать Претендентом.
        ПРАВИЛО ТРЕТЬЕ: каждый Мастер Шести Малых Звёзд или более сильный Мастер обязан быть Претендентом. Он обязан каждый год подтверждать свой титул.
        ПРАВИЛО ЧЕТВЁРТОЕ: Претендент способен поглощать и использовать Руны.
        ПРАВИЛО ПЯТОЕ:Претендент имеет право проходить Испытания.
        ПРАВИЛО ШЕСТОЕ: Претендент имеет право использовать Алтари.
        ПРАВИЛО СЕДЬМОЕ: Претендент не может покинуть Миры Испытаний, пока не пройдёт Финальное Испытание.
        ПРАВИЛО ВОСЬМОЕ: Претендент имеет право вызвать на Поединок одного или нескольких других Претендентов. Развитие Претендентов может быть уравнено по требованию одного из них.
        ПРАВИЛО ДЕВЯТОЕ: форму Поединка определяет тот, кому бросили вызов.
        ПРАВИЛО ДЕСЯТОЕ: все договорённости, заключённые перед Поединком Претендентов, обязательны к соблюдению.
        ПРАВИЛО ОДИННАДЦАТОЕ: в Мирах Испытаний не может быть божеств.
        ПРАВИЛО ДВЕНАДЦАТОЕ: Мир Инсулай ограничен для Священных Лордов и Небесных Монархов, а также для Совершенствующих и коснувшихся этого уровня.
        ПРАВИЛО ТРИНАДЦАТОЕ: Мир Ферокс ограничен для Небесных Монархов, а также Совершенствующих.
        ПРАВИЛО ЧЕТЫРНАДЦАТОЕ: Претендент может претендовать на освобождение.
        - Интересно… - протянул Кай. - У вас есть Руны?
        - Нет, господин Кайзер. Ни в нашем, ни в других племенах даже тысячи лет назад не было Претендентов. Возможно, ещё в более древние времена они и имелись, но у нас не осталось исторических записей о той эпохе. Соответственно, нет у нас и Рун. Думаю, вы почувствовали бы их с помощью Накопителя, будь они поблизости.
        «А есть ли у меня Руны?» - задумался парень и сосредоточился на тёмном кристалле в собственной груди.
        Без проблем проникнув в Накопитель духовным восприятием, Кай понял, что обладает двадцатью пятью Рунами. Выбрав одну из них, он легко призвал её в реальность. Перед парнем прямо в воздухе появился небольшой, размером с монету, тёмный символ.
        В тот же миг послышались восхищённые возгласы старейшин, стражников и троицы Заклинателей. Впервые в своей жизни узрев Руну и ощутив её невиданную мощь, они сразу же склонили головы.
        «В ней заключена божественная сила. Но она находится на совершенно другом уровне, нежели сила какого-нибудь Звёздного Императора. Хотя здесь её всего лишь мизер… Хм… судя по этим знаниям, в прошлом я уже встречал настоящее божество… - догадался Кай. - Но как использовать эту Руну?.. - задумался он, и тут же получил ментальный ответ прямо от Накопителя. - Вот как… Кажется, я могу поглотить её силу, временно увеличив собственную мощь. Использовать, что ли, Руну для ускорения восстановления души и тела?»
        Призванная Руна стала пульсировать в ответ на мысли Кай, будто призывая поглотить её силу. Парень уже собирался было так и поступить, как вдруг резко остановился и нахмурился.
        «Нельзя, - подумал он, словно вспомнив нечто. - Я пообещал не использовать их… Но кому?»
        Парень отозвал Руну и опустил взгляд. Сконцентрировавшись на энергетическом зрении, он увидел тонкую нить, что исходила прямо из его души и уходила куда-то вдаль, легко пронзая стены, земную толщу и само пространство.
        «Ашцилла… - прозвучало в его голове смутно знакомое имя, которое в действительности должно было быть забыто. - Кто это? Похоже, кто-то важный… для меня… - почувствовал он отклик своей Искры на эти мысли. - Я заключил с ней легендарный Пакт Душ. Очень серьёзное решение. С кем попало такое не сделаешь. Я должен найти эту Ашциллу, и тогда, вероятно, я смогу вернуть потерянные воспоминания».
        - Собственно, - вдруг произнёс вождь, - как я и сказал, у нас нет Рун. Но они точно имеются у некоторых монстров на поверхности. Лиаш, подтверди, - посмотрел он на главного охотника.
        - Вождь прав, господин Кайзер, - кивнул мужчина. - На поверхности есть могущественные монстры, которые точно могут обладать Рунами. Они не Претенденты, как вы, но могут носить Руны внутри себя. Даже близости с ними хватает, чтобы сделать этих чудищ ещё сильнее.
        - А откуда они вообще берутся? - спросил Кай. - Руны.
        - По-разному, господин Кайзер. Миры Испытаний пронизаны особой силой, и иногда она скапливается в местах с большим количеством энергии, формируя полноценные Руны. А бывает, что эта сила скапливается внутри тел сильных монстров или духов. Такие Руны впоследствии становятся особыми. Показанная вами Руна была обычной, но есть, например, Руны огня, воды, металла и других стихий, а есть Руны медведя, лисицы, волка и прочих монстров. Все они обладают особыми свойствами и ценятся больше обычных. По крайней мере, так указано в наших исторических записях, - поведал вождь.
        - Ясно.
        - К слову, господин Кайзер, - посмел заговорить Лиаш, - в оставленном нашими предками городе на поверхности, как указано в тех же записях, есть малый духовный гейзер. Я предполагаю, что он тоже может быть местом, где появляются Руны. Если вам интересно, то я со своими людьми мог бы сопроводить вас туда.
        - Так почему же вы до сих пор не добыли Руны, если на острове есть такое место? - хмыкнул Кай. - Неужели, даже не имея Претендентов, вы бы не смогли придумать, как их использовать, когда даже монстры способны на это?
        - К сожалению, господин Кайзер, город на поверхности кишмя кишит монстрами, самые сильные из которых и облюбовали малый духовный гейзер. Нам туда никак не пробиться, - ответил Тобитум вместо лидера охотников. - И даже под землёй наши возможности ограничены из-за существования Кристаллических Червей. Подземная область, где проходит духовный гейзер, полностью принадлежит им. Семь убежишь, где расположились наши племена, это единственные безопасные места. Даже простой выход в тоннели уже ставит жизни наших соплеменников под угрозу.
        - Ясно. Я подумаю, - кивнул Кай, взглянув на Лиаша. - А сейчас пойдём молча прогуляемся.
        - Да, господин Кайзер.
        ***
        - Не беспокойте меня несколько дней, - сказал парень и закрыл двери.
        Вернувшись в выделенную ему комнату после прогулки, Кай сразу отметил резко возросшее вокруг количество энергии. Незначительно, но всё же. Это явно говорило о том, что ему выделили лучше место в доме и при этом ничуть не поскупились на артефакты сбора энергии.
        Вообще, как и в других ближних мирах, в Мирах Испытаний плотность энергии была просто невероятной. На той же Саахе, даже в особых местах Плато Поднебесья и близко не было столько праны, как здесь. Именно поэтому даже такое неразвитое в плане боевых искусств общество (даже хуже Алькеи), как племя Найвагга, могло обладать Истинными Мастерами. Из-за большого количества силы, процент тех, кто пробуждал с ней связь, здесь был гораздо выше, а само развитие - гораздо проще.
        Сейчас Кай собирался вернуться к медитациям и восстановлению, но сперва ему требовалось посетить одно место. Пространство исказилось, и парень исчез. Очутившись внутри своего Хранилища, Кайзер осмотрелся, а затем переместился на парящий невысоко над землёй остров. Здесь должно было располагаться духовное дерево, однако вместо него в центре островка почему-то рос пятиметровый алый цветок, чей бутон уже вскоре должен был раскрыться. Ну а вокруг него расположились десятки других редких растений, которые медленно насыщались энергией и силами различных элементов при помощи установленного на острове массива.
        - Так у меня есть собственный сад, - усмехнулся Кай. - Неплохо. Молодец… я.
        Неспешно пройдясь по острову и осмотрев каждое растение, он в конце концов сфокусировал внимание на огромном цветке по центру.
        - Какое необычное растение. От него чувствуется сила тех же элементов, коими владею я сам. И даже сила моей линии крови. Как необычно.
        Приблизившись к цветку, парень усилил энергетическое зрение и стал внимательно изучать содержимое закрытого пока что бутона.
        - Невероятно… - прошептал он спустя несколько секунд. - Это что же я здесь такое создал?.. Жду не дождусь, когда внутренний процесс завершится. Но, кажется, мне нужно "накормить" его? - наклонил Кай голову вбок. - Ладно, попробуем…
        Прогулка дала парню время, чтобы восстановить часть духовной выносливости, поэтому на кое-что он сейчас был способен. Приложив ладонь к одному из лепестков и доверившись интуиции, он стал медленно выпускать частицы пути меча. Как и ожидалось, цветок тут же начал жадно впитывать эту силу, заставляя Кайзера лишь усилить поток. В конце концов он потратил всю доступную выносливость, насытив духовное растение частицами всех известных ему элементов, а также некоторым количеством собственной крови.
        - Всё, хватит с тебя, - устало выдохнул Кай, следом покинув остров.
        Спокойно спрыгнув с высоты пятнадцатиэтажного дома, парень направился в сторону крупного особняка. Он, конечно же, не помнил этого, но напичканное множеством высококачественных массивов здание было не чем иным, как одним из подарков Савана.
        Внутри Кай первым делом посетил сокровищницу, изучив собственное имущество. Увиденное его серьёзно порадовало.
        - Да я богач! - улыбнулся он, глядя на огромное количество ценной алхимии, свитков, различных ресурсов и артефактов. - И, похоже, я точно встречал богов, - добавил он, взяв в руки флакон с настоем среднего качества Божественного ранга, внутри которого чувствовались божественные частицы. А ведь подобных препаратов различных видов у него здесь был не один десяток.
        Покинув в итоге сокровищницу, Кай наконец решился вернуться к восстановлению. Он легко отыскал комнату для медитаций, которую автоматически стал насыщать энергией гигантский кристалл, где и погрузился сознанием внутрь души. Сейчас ему требовалось дождаться восстановления духовной выносливости, для чего хватало просто наблюдать за оболочкой. Ну а благодаря выпитому заранее эликсиру это займёт не почти два часа, как было бы в обычной ситуации, а где-то минут тридцать.
        Как только духовные силы вернулись, Кайзер вновь приступил к восстановлению Астрального Тела. Так он чередовал оба процесса, не останавливаясь ни на минуту. Восстановление духовной выносливости, восстановление Астрального Тела, восстановление духовной выносливости, восстановление Астрального Тела… И так практически целые сутки подряд.
        Полностью исцелив Астральное Тело от деформаций и прочих повреждений, Кай переключился на физическую плоть. Сперва он выпил эликсир, способствующий усилению регенерации, а затем сконцентрировался на линии крови и Полном Подчинении. С помощью последнего парень точечно воздействовал на отдельные клетки своего организма и уничтожал засевшую внутри чужеродную силу.
        «Как я и думал… Среди немногих обычных ран, связанных с элементами Звука, Копья и Крови, есть ещё и немало тех, что по своей сути схожи с Рунами. Теперь понятно, чем меня довели до такого состояния…»
        Прошло шесть дней. Кай резко открыл глаза и сделал глубокий вдох. Наконец-то он чувствовал себя более-менее живым. Его Астральное и физическое тела были полностью восстановлены, а что касалось души, то трещина на ней хоть до сих пор и затягивалась, но происходило это теперь в три раза быстрее. Всё благодаря найденному в сокровищнице Звёздному Настою Второго Дыхания, созданному самим Саваном. Сей препарат был способен не только усилить душу воина на время, но ещё и запустить процесс её самовосстановления, если та была повреждена. Собственно, это и произошло с Каем. Действовать настой будет ещё месяц и поддерживать его медитациями не требовалось, так что теперь парень мог заняться своими делами, просто дожидаясь, когда оболочка души наконец восстановится.
        ***
        - Великий Мастер, - активировав артефакт связи, почтительно произнёс упавший ниц мужчина - вождь одного из сильнейших племён.
        - Чего тебе, смерд? - раздался надменный и властный голос.
        - У меня есть для вас важные новости. Я помню, как вы сообщали о странной вспышке силы, произошедшей на поверхности три недели назад. Мне удалось кое-что узнать об этом. Мои разведчики в племени Найвагга добыли информацию о том, что приблизительно три недели назад, как раз после того события, они нашли раненного мастера на поверхности. Это был некто, выходящий за пределы ступени Заклинатели. И он был тяжело ранен. Мне доложили, что даже его душа и Астральное Тело повреждены. Но самое главное - этот некто является Претендентом.
        - Что? Что ты сейчас сказал?! Претендент? Это точно?! - резко заинтересовался голос.
        - Да, Великий Мастер.
        - ПОЧЕМУ ТЫ МНЕ СРАЗУ ОБ ЭТОМ НЕ ДОЛОЖИЛ?! - пришёл из артефакта грозный рык.
        - Прошу меня простить, о Великий Мастер! - задрожав, ещё сильнее вжался в пол мужчина. - Но я не посмел бы вас тревожить, не подтвердив эти сведенья. А теперь у меня есть доказательства того, что всё это не выдумка. Тот Претендент недавно очнулся и даже прошёлся по городу племени Найвагга. И судя по рассказам моих разведчиков, выглядел он совсем неважно. Худой, бледный, немного сгорбленный. Для нас он, конечно, всё ещё кажется невероятно сильным, но с такими ранами этот Претендент будет вам на один зуб!
        - А что, если ты ошибся? Что если он не ослаблен? Ты хоть представляешь, какой силой должен обладать воин, чтобы стать Претендентом?
        - Великий Мастер, вам не стоит беспокоиться об этом. Моему человеку удалось наведать этого Претендента накануне его пробуждения. Он использовал один из ваших артефактов, чтобы проверить его состояние, и там действительно всё очень плохо. Если желаете, мы можем доставить вам этот артефакт в любой момент.
        - Ну так чего же ты ждёшь? Он должен быть у меня ещё вчера! Действуй!
        - Да, Великий Мастер!
        ***
        Покинув Хранилище, Кай вернулся в комнату, где обнаружил ждущую его девушку. Дочь вождя, целительница по имени Цукуйя, сидела на краю кровати.
        - Го… господин Кайзер? - резко встала удивившаяся девушка, увидев вместо хилого истощённого юноши молодого статного воина. Восстановление явно пошло Каю на пользу.
        - Цукуйя, верно? - зазвучал приятный голос парня. - Ты чего-то хотела?
        - Я хотела помочь вам с восстановлением, господин Кайзер, - слегка отведя взгляд, смущённо произнесла она.
        «Интересная формулировка», - мысленно улыбнувшись, подумал Кай и внимательно осмотрел девушку.
        Лёгкая, практически прозрачная ночнушка едва скрывала стройное тело и небольшую грудь Цукуйи. Смуглая бархатная кожа, милое личико, большие и яркие зелёные глаза, короткие пепельные волосы - всё это создавало необычный образ экзотической красоты.
        «Интересно, это её отец надоумил, чтобы задобрить гостя, или сама решила? Впрочем, не суть важно…»
        - Что ж, я не против, - ответил парень.
        Ткань упала на пол, а девушка медленно, но уверенно направилась к Каю…
        Спустя несколько часов парень взглядом проводил ушедшую красавицу, а затем оделся. Точнее - воссоздал одежду частиц законов и концепций. Как ни странно, это было основное применение его Техники Созидания: Укреплённого Льда Всеразрушающей Пустоты.
        Не слезая с кровати, он сконцентрировался на духовном восприятии и с помощью особого метода Рун’Тана расширил область наблюдения, покрыв всю область подземного города. Секунду спустя парень кивнул, а затем исчез.
        Увидев внезапно появившегося перед ним Кайзера, вождь Тобитум дёрнулся от испуга и едва не высвободил энергию с законами, всё же сдержав этот порыв. А вот четверо воинов ступени Закалки Души, что стояли рядом, спустя полсекунды инстинктивно направили своё оружие на Кая и попытались высвободить техники. К счастью, у них ничего не получилось. Воля парня не позволила им этого сделать.
        - Опустите оружие! - приказал старик. - Простите их, господин Кайзер, - поклонился вождь. - Вы так неожиданно появились, что все мы просто растерялись от такого.
        - Ничего страшного. Я пришёл сообщить, что ухожу на поверхность.
        Брови Тобитума полезли вверх, а затем он глянул на растерянных стражников.
        - Оставьте нас, - сказал Заклинатель.
        Когда воины вышли, он наконец обратился к Каю.
        - Господин Кайзер, выходит, вы уже восстановились? - вождь ещё раз мельком осмотрел изменившегося внешне парня, а затем вспомнил, что ему рассказывали о духовных повреждениях Кая.
        - Почти. Мне нужно забрать мечи, поэтому я пришёл сообщить, что ухожу. Возможно, я ещё некоторое время пробуду на острове, но рано или поздно я его точно покину. Я благодарен за вашу помощь. Возьми, - протянул Кай невзрачное кольцо.
        Тобитум покорно принял дар, а затем решился заглянуть внутрь. Его глаза резко расширились, и он на время даже забыл, как дышать. Внутри Пространственного Кольца находилось несколько десятков свитков пятитомных техник, немало алхимических рецептов и парочка трактатов об основных аспектах пути развития.
        Старик резко упал ниц к ступням Кая и затараторил:
        - Спасибо! Спасибо, Великий Мастер Кайзер. Я… Всё наше племя никогда не забудет вашей доброты! Мы будем тысячи лет воспевать ваше имя!..
        Поморщившись, Кай отступил на пару шагов, а затем перебил не замолкающего Тобитума:
        - На этом всё. Возможно, мы ещё когда-нибудь увидимся, но это маловероятно. Проводить меня не нужно. Прощай…
        Последнее слово старый вождь услышал будто бы из пустоты. Кая в помещении уже не было.
        ***
        Переместившись к одним из нескольких врат подземного города, чьи стены не позволяли телепортироваться наружу или телепортироваться снаружи сюда, Кай спокойно зашагал вперёд.
        «Интересное место, - подумал он, посмотрев на врата, купол и мостовую города. - Даже со всей своей силой я не сумел бы пробиться сквозь них. Не удивлюсь, если создавалось это место с помощью тех самых Рун. Вот только кто его создал? Явно не представители племён. Их предки? Возможно. Но как же сильно тогда деградировало их общество?..»
        - Стой, кто идёт?! - выкрикнул привратник, заметив приближающегося Кая.
        Для безопасности города ни один из проходов никогда не держали открытым дольше пары минут. Врата отворялись лишь изредка, да и то - по разрешению вождя или старейшин. Например, когда требовалось отправить или впустить отряд охотников.
        - ОТКРОЙТЕ ВРАТА НА СЕКУНДУ, - приказал Кай.
        Даже те воины, что находились в специальном здании у врат и не должны были услышать его голос, всё равно подорвались и начали выполнять приказ. В конце концов парень покинул подземный город.
        Очутившись в тоннеле, направление которого ему было совершенно неизвестно, он спокойно телепортировался сразу на поверхность, до которой было всего четыре сотни метров.
        Вздохнув, Кай улыбнулся.
        - Хорошо-о-о… - протянул он.
        Был вечер. Мрачные тучи заволокли небосвод от горизонта к горизонту. Постепенно усиливался ветер и приближался дождь. Такую погоду обычно было принято называть плохой, однако Каю, наоборот, нравилось происходящее. Чувствовалась в этом некая романтика и странный азарт…
        Определив местоположение клинков при помощи духовных меток, оставшихся на них, парень неспешно направился в нужную сторону.
        Конечно, шагал он медленно, вот только пространство перед ним постоянно сжималось, так что за один шаг Кайзер преодолевал сразу десятки метров джунглей. В конечном счёте он достиг нужного места всего за несколько минут.
        До клинков оставалось около сотни метров, когда парень вдруг на мгновение замер. Наклонив голову вбок, он хмыкнул, а затем продолжил движение. Тем временем наконец начался дождь.
        Как и ожидалось, мечи Кая никто не тронул.
        - Что это? - удивился он, увидев светящиеся алые символы, расположившиеся вдоль лезвий. - У мечей уже начали формироваться собственные Сферы? Хм, кажется, без силы Рун тут не обошлось…
        Парень уже было потянулся к своему оружию, как вдруг вокруг него резко пришло в движение огромное количество энергии. Из-под земли вырвались тонны воды, что вместе с каплями дождя, ринулись прямо к Каю, став сжимать его с огромной силой. Ну а мгновение спустя с небес спустилось сразу несколько десятков безумно мощных молний, в которых угадывались техники среднего качества Императорского ранга, явно усиленные Рунами.
        Массив сработал идеально.
        - Вот и попала рыбка в сети, - оскалился Священный Зверь шестого уровня, которого, правда, Правила мира Инсулай нещадно сковывали, ограничивая его запас энергии пиком ступени Элементалиста.
        Монстр, принявший форму высокого, четырёхрукого, покрытого сине-зелёными чешуйками существа, стоял на возвышении в километре от Кая, с удовольствием наблюдая за происходящим.
        - Наконец-то я восстановлю свой статус и…
        - О чём ты? - внезапно услышал он голос у себя за спиной.
        Не успел Священный Зверь обернуться, как его снесло мощнейшим невидимым ударом. Пробив своим телом десятки деревьев и оставив на земле огромную трёхсотметровую борозду, полностью разумный морской зверь с грохотом столкнулся с небольшой скалой.
        «Что это было?!» - мысленно выпалил он, испытывая сильную боль во всём теле.
        Резко поднявшись, Священный Зверь без промедлений слился с духами и раскрыл три средние Сферы: Воды, Молний и Зверя. Как из этого понятно, он действительно изучал Путь Зверя, которой позволил стать ему так называемым Королём Зверей. В отличие от Мастеров Зверей, как тот же Норвуд, настоящий монстр мог раскрыть истинную силу этого элемента уже на уровне Идущего по Пути. Собственно, это Священный Зверь сейчас и делал.
        Его тело вмиг приобрело множество свойств тех животных, что подчинились и стали его питомцами. Параметры регенерации, стойкости, силы, скорости, выносливости и ментала - моментально увеличились. Плоть зверя покрылась естественной кристаллической бронёй, на его руках и ногах появились крайне прочные, безумно острые и жутко ядовитые когти, а его глаза и мозг изменились, став невероятно чувствительными к любому движению.
        Молниеносно исцелившись, зверь ринулся вперёд - прямо навстречу к приближающейся фигуре противника. Вокруг его руки сформировались мощнейшие техники, и монстр ударил.
        Однако… ничего не произошло…
        Абсолютно целый Кай спокойно схватил противника за запястье, вмиг остановив удар. Техники зверя врезались в человека и безрезультатно рассеялись, встретившись с защитой Полного Подчинения. Что же касалось его Сфер, то они даже не смогли добраться до мечника, которого окружила прослойка Поля Превосходства.
        Глаза Священного Зверя расширились от ужаса, и в тот же миг ему в грудь прилетел кулак Кая. Атака не содержала в себе техник или даже просто энергии, но отчего-то оказалась настолько сконцентрированной, что монстра отбросило всего на дюжину метров. Основная же часть кинетической силы ушла полностью на разрушение кристаллической брони противника, которой тот сильно гордился. Добиться же такого результата Каю помогло Полное Подчинение и в целом значительное улучшение мастерства использования Воли, что произошло во время тренировок с Саваном.
        Упав на колени, неспособный даже вдохнуть зверь, чьё сердце после вражеского удара стало стучать с перебоями, задрожал. Однако он не был бы Мастером Четырёх Малых Звёзд, если бы не смог моментально взять себя в руки.
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - яростно зарычал он, высвобождая энергию души и силу двух последних Рун.
        Яркая вспышка озарила крупный участок джунглей, уничтожив всё в радиусе полусотни метров вокруг. Когда свет пропал и остаточная сила техники рассеялась, Священного Зверя поблизости уже не было. Отменив слияние с питомцами, что давали ему защиту и прочность тела, он связался с другим и временно модифицировал свои ноги, мышцы, связки и сухожилья. От этого скорость Короля Зверей многократно увеличилась.
        «Кто это такой? Искалеченный духовно Претендент, чёрт возьми?! Что за бред?! Тот смерд обманул меня?! Сволочь! Уничтожу! - разозлился зверь. - Надеюсь, это хоть немного задержит его. Я должен как можно скорее добраться до воды!»
        Кай тем временем с места не двигался. Обширный участок земли под ним исчез, однако парень остался в прежней точке пространства. Используя Поле Превосходства в качестве опоры, он спокойно парил прямо в воздухе. Конечно, это не дотягивало до полёта Небесных Монархов, но всё ещё было неплохой способностью перемещения. Жаль только, что выше пятидесяти трёх метров над поверхностью Кай подняться не мог.
        К слову, сам мечник от атаки вновь ничуть не пострадал. Пока у него хватало сил и концентрации поддерживать особую защиту Полного Подчинения, никто, чья воля была слабее его собственной, не мог его ранить.
        Со всего острова к Каю направлялись тысячи монстров различных ступеней. Всех их призвал своим рёвом Король Зверей, вселив в них полное бесстрашие перед на голову превосходящим их противником.
        Впрочем, была среди этих монстров и дюжина "особенных". Ими оказались разнообразные начальные Священные Звери с высоким фундаментом и внушительной силой, что являлись питомцами противника Кая. Но, в отличие от Норвуда, который полностью призывал своих животных, Король Зверей мог сделать так, что в реальности появлялись лишь проекции его питомцев, которыми те управляли и наделяли своими силами. Это значительно повышало их шанс на выживание, так как настоящие тела зверей всё же оставались запечатанными внутри хозяина. Однако это не значило, что они не могут пострадать духовно.
        "Оглядев" всю эту толпу духовным восприятием и убедившись, что поблизости, кроме питомцев Короля Зверей, нет никого, кто стоил бы его внимая, Кайзер хлопнул в ладоши. Образовавшаяся незримая волна с огромной скоростью стала распространятся во все стороны, лишая сознания всех живых существ на своём пути. Спустя километр Воля парня полностью рассеялась, но основного результата он добился - питомцы Короля Зверей были нейтрализованы. После этого парень исчез.
        ***
        «Наконец-то я у воды! - обрадовался Священный Зверь, увидев родную стихию. - Здесь-то… Что?! - вдруг содрогнулся он. - Мои питомцы!.. Тварь! Ты заплатишь за это! Ну давай, подходи!»
        Очутившись в воде, монстр в мгновение ока преодолел сотни метров от скалистого берега, а затем принял свою истинную форму гигантского четырёхрукого морского чудовища. Находясь в море, он теперь обладал гораздо большей силой, чем на суше.
        Взглянув в сторону острова, Священный Зверь резко нырнул на глубину.
        «Ну давай, иди за мной под воду! Посмотрим, что ты мне здесь ответишь!»
        Кай же, долетев до берега под ускорением Техники Фантомных Шагов, без сомнений погрузился в толщу воды.
        Приготовившийся к продолжению боя Король Зверей мысленно оскалился и рванул в атаку. В родной стихии его движения были куда более быстрыми.
        Практически добравшись до, казалось, не способного даже отреагировать Кая, монстр внезапно стал замедляться. Точнее - его скорость осталась прежней, но за то же количество времени он стал преодолевать гораздо меньшее расстояние. Словно пространство перед ним постоянно растягивалось.
        Но в конце концов Король Зверей достиг цели. Сразу четыре его гигантских кулака, усиленных ядовитыми иглами, а также техниками элементов Воды и Молнии, ринулись вперёд и…
        Ситуация практически повторилась.
        Застывший на месте Кай заранее выставил перед собой ладонь, сконцентрировав в ней почти всю мощь Полного Подчинения и Поля Превосходства. В итоге, так и не добравшись до человека, четыре конечности Короля Зверей замерли в нескольких сантиметрах от вытянутой ладони.
        Монстр попытался дёрнуться и вырваться из невидимых оков Воли, но с ужасом осознал, что не может двинуть руками даже на миллиметр. А уже секунду спустя всё его тело оказалось зажато мощнейшими тисками Поля Превосходства. Следом начало действовать Полное Подчинение, бурным потоком ринувшееся в его плоть. Чужеродная сила стала воздействовать на тело монстра, вынуждая его принять облик гуманоида. И как бы зверь ни пытался сопротивляться, в итоге всё оказалось тщетно. Его воля была подавлена.
        Оказавшись вместе со зверем над поверхностью шумного бушующего моря, Кай резким движением руки вонзил кончики своих пальцев противнику в брюхо, где и сформировал Проклятие Пылающего Льда. С подавленной волей монстр не мог сопротивляться, поэтому техника спокойно проникла в его душу.
        - Теперь ты мой раб. Ещё увидимся, - сообщил парень, а затем заморозил сознание Священного Зверя, использовав одну из особенностей внедрённой техники. После этого Кайзер переместил его в отдельно созданное Хранилище. У него ещё были планы на этого разумного монстра.
        Бой завершился, однако это были ещё не все события на сегодня.
        Опустившись к воде, Кай создал ледяную платформу с двумя креслами на ней, и огородил её от волн Полем Превосходства.
        - Может, хватит уже молча наблюдать? - громко произнёс парень, заняв одно из кресел. - Я знаю, что ты здесь.
        - И как давно? - внезапно ответили ему.
        На втором кресле появился полупрозрачный воин в серых одеждах, чьё лицо было размыто.
        - Ещё с момента пробуждения. От меня не спрятаться.
        - И чего ты же ждал?
        - Были дела поважнее, чем этот разговор, - хмыкнул Кай. - Итак, кто ты?
        - А разве сам не понимаешь?
        - Я вижу, что ты Тень… Очень странная Тень. Разве вы не должны быть привязаны к какому-то предмету?.. В любом случае, я не об этом спрашивал.
        - Моё имя тебе ничего не скажет, - пожал воин плечами. - Но если ты спрашиваешь, кто я, то могу сказать, что я тот, кто забрал твои воспоминания.
        Внешне Кай никак не отреагировал, но внутренне нахмурился.
        - И если хочешь их вернуть, то выполни несколько моих просьб. Так или иначе, ты всё равно мой должник. Ибо это я спас тебя от верной гибели, телепортировав сюда.
        - Да-а-а?.. А если просто пошлю тебя куда подальше? - изогнул Кай бровь. - Выполнять твои просьбы? Что ещё? Станцевать, может, для тебя?
        - Тебя не волнуют собственные воспоминания? - спокойно спросила Тень. - А что насчёт твоих друзей, которых ты забыл? В Мирах Испытаний им может грозить серьёзная опасность. По сути, это уже так. За ними много кто охотится, а ты даже не хочешь помочь?
        - Плевать, - хмыкнул Кайзер.
        - Блефуешь?
        - Ничуть. Ты ведь забрал у меня воспоминания, так как же я могу волноваться о ком-то, кого даже не помню? Возможно, никаких друзей даже не существует, - усмехнулся парень. - А что касается воспоминаний в целом, то я почему-то более чем уверен, что их можно вернуть и без твоей помощи. Ведь ты даже не смог забрать их все.
        - Не ври. Я оставил тебе только нужные знания, и ничего более, - уверенно заявил безликий воин.
        «Вот ты и попался. Говоришь, что не оставил никаких воспоминаний? А как же память о Земле?.. Похоже, о ней ты даже не знаешь. Выходит, моя память хранится не только в оболочке, что я и подозревал. Ведь при перерождении перенеслась только Искра… Если только получу к ней доступ…»
        - Возможно. В любом случае, воздействуя на информационный уровень реальности, какой-нибудь бог точно сможет вернуть мою память.
        - В Мирах Испытаний нет и не может быть божеств. Да и кто знает, когда ты найдёшь готового помочь бога и произойдёт ли это вообще? Но в целом ты прав, это возможно.
        - Для меня это лучше, чем заключать дурно пахнущие сделки со странными незнакомцами.
        - Раз так, то почему же ты до сих пор не ушёл? - казалось, на размытом лице Тени промелькнула ухмылка. - Чего ты хочешь?
        - Наконец-то разговор пошёл в правильное русло, - кивнул Кай. - Предлагаю дополнить сделку: я займусь твоими просьбами, а ты вдобавок поможешь стать мне сильнее в плане мастерства. Вижу же, что ты Тень кого-то очень и очень могущественного, верно?
        - Хорошо, я согласен, - ответил воин через несколько секунд раздумий, проигнорировав вопрос собеседника.
        - Тогда теперь для начала расскажи вкратце, что ты хочешь от меня и почему именно от меня.
        - Вкратце… Некогда меня обманул и предал мой компаньон. Он разделил меня на сто двадцать восемь частей и запечатал внутри специальных Рун, которые затем разбросал по всем Мирам Испытаний. Ну а почему мне нужна именно твоя помощь?.. Моего компаньона звали У’Шор, и, как и ты, он тоже владел Призрачной Татуировкой Инь Ян. С её помощью он и запечатал меня.
        Глава 2. Кайзерс Арк
        - Ага, ага… - с безразличным видом покивал Кай. - Дай угадаю, одна из твоих частей где-то неподалёку?
        - Правильно. Поэтому я тебя сюда и перенёс. Неделя тренировок в качестве награды за первое задание тебя устроит? Это и так довольно много, с учётом того, что тебе просто нужной добраться до Старшей Руны и разрушить её способностью своей татуировки. Всё подано на блюдечке, так сказать. Осталось только взять это.
        - Две недели, - ответил Кайзер. - В первую очередь это тебе нужна моя помощь, а не мне твоя. Иначе выполнением твоей просьбы я могу заниматься, например, долгие годы…
        - Хм… Ладно… - с некоторой задержкой ответила Тень. - Пусть будет две недели тренировок в качестве первой награды. Но в дальнейшем каждую тренировку мы будем обсуждать отдельно. Всё будет зависеть от сложности выполнения каждого конкретного задания.
        - А ещё будет зависеть от того, насколько ты эффективный учитель. В своём таланте я не сомневаюсь, но вот в тебе - ещё как. Иначе какой толк от любого количества недель, если твоё обучение, к примеру, едва будет приносить мне пользу?
        - Хорошо, - согласилась Тень. - Хотя зря ты во мне сомневаешься… Так или иначе, перейдём к делу. На этом острове есть один-единственный город, который люди давно оставили. В его центре и расположена Старшая Руна. Найди её и уничтожь. После этого я появлюсь вновь, и ты получишь свою награду.
        Следом Тень растаяла, полностью исчезнув. Не осталось ни намёка на её присутствие.
        Телепортировавшись на берег, Кай уже собирался было сразу отправиться на поиски города, как вдруг решил сперва разобраться с ещё кое-чем. Перед ним появилась замороженная фигура Короля Зверей. Мгновение спустя лёд пропал, и монстр очнулся.
        Упав на колени, четырёхрукий Священный Зверь задрожал и стал жадно хватать воздух ртом. Пребывание как душой, так и телом в замороженном состоянии серьёзно ударило по его разуму. Кай не мог абсолютно полностью остановить мыслительные процессы своего раба, отчего тот частично всё осознавал. Для него те несколько минут показались мучительной вечностью в ледяной темнице. Невероятной пыткой…
        - Прошу… не надо… умоляю… - прохрипел практически сломленный зверь. - Что угодно… но только не тот холод… прошу…
        - Имя? - строго спросил Кай.
        - Я… Анатос… - пытаясь взять себя в руки, покорно ответил напуганный Священный Зверь.
        - Почему атаковал меня?
        - Ради статуса Претендента и Рун, - наконец отчасти успокоив сознание, Анатос медленно поднял взгляд, пока не решаясь вставать на ноги. - Если Кандидат убьёт Претендента, то сможет забрать его пустой Накопитель Рун и на год сам станет Претендентом. Если же за это время успеть стать Мастером Шести Малых Звёзд или забрать ещё один Накопитель, то этот срок увеличится. Однажды я уже был Претендентом благодаря этой возможности в течение сорока двух лет, и узнав, что на остров попал духовно искалеченный Претендент, решил попытать удачу.
        - Откуда ты узнал обо мне? Одних клинков мало, чтобы понять, что я был покалечен.
        - От вождя племени Итриан, который уже давно служит мне. Его шпионы проверили ваше состояние, перед вашим пробуждением, а затем отправили артефакт с данными мне.
        - Понятно, - кивнул Кай, не чувствуя лжи в словах Анатоса. В этом ему помогало Проклятие Пылающего Льда, сильно сблизившееся с оболочкой души зверя. - На острове должен быть город. Ты знаешь, где он?
        - Да… - Немного помедлив, раб добавил: - Господин.
        - Тогда веди.
        Спустя десяток минут двое могущественных мастеров оказались на месте.
        - Идём в центр, - сказал Кайзер, издали увидев верхушку огромной башни.
        Священный Зверь лишь кивнул, направившись вперёд. С каждой секундой он всё лучше осознавал, насколько огромную власть над ним получил Кай. Ведь Техника Проклятия Пылающего Льда позволяла не только атаковать душу, но ещё и воздействовать на неё. В её разработке Каю помогал лично Рун’Тан, владеющий огромными знаниями о принципах работы оболочки души.
        У Анатоса был только один способ избавиться от техники - разрушить её силой свой воли. Вот только для этого его воля должна была быть сильнее воли создателя проклятия, что было банально невозможно. Кай уже превосходил зверя в этом параметре, а с учётом скорости развития парня, можно было точно сказать, что Король Зверей никогда не сможет превзойти своего поработителя в данном аспекте.
        Конечно, был ещё шанс избавиться от проклятия при помощи какого-нибудь Мастера Душ, вот только Анатос даже не подозревал, что особая защита техники моментально активируется и убьёт носителя, если обнаружит вмешательство чьей-то силы в его душу. Только Мастер Душ, более сильный чем Рун’Тан, имел шанс что-то сделать. Были ли такие в Мирах Испытаний? Вероятно. Мог ли Анатос обратиться к ним за помощью. Точно нет.
        - Здесь так много монстров, - шагая по городу под прикрытием Воли Мастера, которая не позволяла тысячам Титанов и сотням Тиранов даже в упор увидеть его, сказал Кай. - Что произошло с этим островом?
        - Почти двадцать тысяч лет назад здесь появился мощный источник силы, который стал настоящим магнитом для зверей. Они-то и загнали людей под землю, став господствовать на поверхности.
        - А ты, стало быть, сильнейших из всех? - посмотрел парень на Анатоса, не чувствуя в городе никого более могущественного.
        - Только недавно стал, - признался раб. - Я здесь правлю только три сотни лет. До этого были другие и правители, одного из которых я победил благодаря силе Сферы Зверя, позволившей мне подчинить почти всех монстров на острове, и Рунам.
        - Но почему тут только звери? За столько времени никто другой не обнаружил этот источник?
        - Должно быть, всё из-за того, что этот остров находится слишком далеко в океане. А кроме того, здесь также остались рабочие массивы людей, что скрывают его от внешнего мира. И только из-за источника звери его продолжают находить.
        Вскоре они добрались до центра города, где расположилась гигантская башня.
        - Малый духовный гейзер? - хмыкнул Кай. - Либо записи Тобитума неверны, либо здесь что-то успело сильно измениться. Это однозначно как минимум средний духовный гейзер, - увидел он энергетическим зрением столб силы, поднимающийся из земли, проходящий сквозь башню и уходящий в небеса. - И где вход? - задался вопросом парень, не обнаружив духовным восприятием ничего похожего.
        - Его нет, господин, - сообщил Анатос. - Насколько мне известно, когда начался наплыв зверей на остров, местные запечатали башню. С тех пор её не удалось даже поцарапать.
        «Телепортироваться внутрь тоже не выйдет. Всё, как со стенами подземных убежищ…»
        - И где же тогда тот источник, который вас привлёк?
        - Он внутри башни. Но даже сквозь неё мы чувствуем эту силу за сотни километров. Я, как и прошлые правители, медитировали рядом с башней, и даже этого хватало, чтобы серьёзно увеличить частоту просветлений.
        Ничего не ответив, Кай телепортировался к башне.
        «Тень сказала, что нужно всего лишь добраться до Старшей Руны и разрушить её. Но про подобное препятствие не было ни слова. Неужели соврала? Или же…»
        Приложив ладонь к стене башни, Кайзер попытался влить в неё небольшое количество энергии. Внезапно у парня всё получилось, а секунду спустя вместо участка стены перед ним находился настоящий проход.
        «Значит, Тень обо всём позаботилась. Хорошо», - кивнул он.
        - Иди за мной, - не оборачиваясь, крикнул Кай Анатосу и вошёл в башню.
        Зверь последовал за ним, а уже спустя минуту проход исчез.
        Искомое обнаружилось сразу же на первом этаже.
        «Так вот она какая, Старшая Руна», - стал осматривать Кай парящий в воздухе метровый символ, от которого вблизи чувствовалась необычная дикая буйная сила.
        [Старшая Руна Зверя]
        Неопознанный объект…
        Взглянув себе за спину, Кай увидел, как Анатос упал на колени и благоговейно склонился перед Руной.
        - К слову, а как ты использовал силу Рун, если уже не являешься Претендентом?
        Вот только зверь молчал, отчего парню пришлось надавить.
        - ТЫ МЕНЯ НЕ УСЛЫШАЛ?
        - А? Нет… Простите, господин! - подскочил Анатос, осознав, что на несколько секунд попал под ментальное воздействие Старшей Руны. - Я использовал Руны с помощью заранее купленных одноразовых Накопителей, которые могут использовать даже Кандидаты. Их можно приобрести в любом алтаре.
        - Например, таком? - спросил Кайзер, указав пальцем вперёд.
        Глаза Священного Зверя расширились от удивления, как только он осознал, что в центре золотистого зала стоит крупный постамент, выглядящий как перевёрнутая золотая пирамида.
        - Да… - потрясённо кивнул он. - Алтари разбросаны по всем Мирам Испытаний, и обычно ими владеют сильнейшие секты, кланы и прочие группировки. Ведь их не так много. Найти ничейный Алтарь в нынешние времена практически невозможно, - объяснил зверь причину своего шока. - Господин, позвольте задать вопрос.
        - Спрашивай.
        - Что вы собираетесь со мной делать? - наконец решился он спросить, отойдя от "пытки льдом" (как прозвал то состояние Король Зверей).
        - Проще всего было бы убить тебя, - спокойно ответил Кай, заставив Анатоса напрячься, - но в свете новых открытий ты можешь оказаться мне полезным. Однако раз доверять тебе я не могу, то у тебя только два варианта действий: либо умереть здесь и сейчас, либо дать мне клятву верности. Решай.
        - Могу я подумать?
        - Подумать над тем, хочешь ли ты умереть? - усмехнулся Кай. - Хорошо, у тебя минута.
        Когда время подошло к концу, Анатос стойко взглянул человеку в глаза и сказал:
        - Я готов дать клятву верности, если позволите мне обозначить в ней возможность свободно покончить с собой в любой момент.
        - Интересно… Отголоски звериной непокорности? - задал парень риторический вопрос. - Ладно, я согласен на это условие.
        - Тогда… как зовут господина?
        - Ах, точно. Забыл назваться. Я Кайзер. Просто Кайзер.
        Анатос кивнул, после чего дал Каю системную клятву. И хотя тот сейчас осознавал себя под другим именем, для Системы это проблемой не стало. Что Кай Арнхард, что Кайзер - это не более чем подсознательно подтверждённые парнем наименования, связанные с его скрытым внутренним системным идентификатором. Подобный был у каждого обладающего Искрой существа в Ойкумене.
        Подтвердив клятву, Кайзер кивнул.
        - Сейчас мне нужно будет кое-что сделать, поэтому на время я перемещу тебя в свой пространственный карман… Не беспокойся, больше активировать заморозку души я не буду, - заметив испуг в глазах зверя, добавил он. - Потом же расскажешь мне про Алтарь.
        - Да, господин Кайзер.
        - Вот и отлично. Заодно обсудим твою роль в качестве моего слуги. А теперь не сопротивляйся.
        На миг раскрыв Сферу Пространства, Кай легко переместил Анатоса в запасное Хранилище, а затем обернулся. Пришла пора выполнить свою часть сделки - разрушить Старшую Руну.
        Кай сделал несколько шагов вперёд, активировал Призрачную Татуировку Инь Ян и направил левую ладонь на цель.
        «Прикосновение Небытия», - активировал он способность.
        Вмиг крупная область перед ним почернела. Вся материя, энергия и даже пространство в ней были уничтожены. Но уже спустя минуту пустота затянулась, и Кай снова увидел Старшую Руну. Только теперь на символе была небольшая трещина.
        - Похоже, эта Руна создана с использованием Ян, поэтому активация Изначальной Вспышки может сделать её только крепче. Со способностью я угадал. Но вот повозиться всё же придётся. Крепкая, зараза… - пробормотал Кай, вновь собираясь использовать Прикосновение Небытия, но уже с гораздо большим количеством силы. Он даже высвободил всю доступную энергию души.
        Десять часов спустя он закончил. Старшая Руна Зверя была уничтожена, рассыпавшись на полторы тысячи Рун различных зверей.
        - Наконец-то… - послышался голос, а затем рядом появилась Тень, вобравшая в себя странную дымку, оставшуюся на месте разрушенной Старшей Руны.
        - Теперь твоя очередь, - произнёс Кай.
        - Я помню, и не обману. Две недели тренировок. Но так как я всего лишь Тень, то не могу восстанавливать силы так же легко, как и живые существа. Поэтому тратить их не намерен. У тебя есть с кем спарринговаться. Я же разберу твои ошибки и помогу их исправить, а также помогу в других направлениях боевых искусств. Сам решай, какую помощь в развитии хочешь видеть от меня.
        - Тогда приступим к тренировкам на рассвете, согласен?
        - Да, - пожала плечами всё такая же безэмоциональная Тень. - Приду сюда завтра на рассвете. Руны можешь оставить себе.
        Безликий воин исчез, вновь оставив Кая одного. Зачем-то убедившись, что недавнего собеседника точно нигде нет и собрав Руны в Накопитель, парень вернул Анатоса из Хранилища.
        - Господин Кайзер, вы уже закончили? - спросил тот, с прискорбием заметив, что Старшей Руны Зверя больше нигде нет.
        - Можно сказать и так. Займёмся Алтарём. Расскажи мне, что это и как его использовать.
        - Да, господин, - кивнул зверь, приблизившись к перевёрнутой пирамиде. - Алтарями могут пользоваться только Претенденты, и для этого им достаточно прикоснуться к нему. Что же касается его функций, то я бы сказал, что это магазин, где можно тратить Руны. Попробуйте сами.
        Немного помедлив, Кай всё же приблизился к Алтарю и положил на него ладонь. В тот же миг перед ним появилась видимая только ему табличка, сильно похожая на системное меню, однако являющаяся порождением отнюдь не Системы.
        ПРЕТЕНДЕНТ, ВЫ ПОДКЛЮЧИЛИСЬ К МАЛОМУ АЛТАРЮ № 079А
        Выберете раздел:
        • Артефакты
        Алхимия
        Массивы
        Техники
        Знания
        Ресурсы
        Особое
        Выбрав ради интереса раздел "Артефакты", Кай увидел относительно стандартное (для жившего на Земле и пользовавшегося компьютером человека) окно поиска со множеством различных настроек. Среди них были такие как: ранг предмета (максимум Божественный), качество (от низкого до пикового), вид (зарядный или постоянный) и тип (боевой, защитный, целительный, транспортный и так далее). Также можно было указать имя конкретного продавца или ремесленника, область цен, конкретную особенность артефакта и даже поставить галочку «божественный предмет». В конце концов имелась возможность попросту написать название необходимого предмета и сразу найти все предложения.
        Для примера Кай решил просмотреть все предметы Божественного ранга. К его удивлению, список оказался огромным, состоя из сотен строчек товаров. Стоимость артефактов варьировалась от восьмидесяти тысяч Рун за самые простые предметы до полумиллиона за пиковые шедевры. Основным же продавцом являлась некая Пагода Небесного Возвышения.
        Но стоило парню только поставить галочку «божественный предмет», как список моментально сократился всего до одной строки. Собственно, это был один-единственный такой товар на все разделы.
        Артефакты ("Божественный ранг"; "божественный предмет"):
        КРОВАВОЕ КОПЬЁ БЕЗУМНОГО ВАРВАРА
        - Ранг: Божественный
        - Качество: Среднее
        - Особенность: божественный артефакт.
        - Особенность: пассивная способность [Накопление Ярости]
        - Особенность: пассивная способность [Похищение Крови]
        - Особенность: активная способность [Великое Опустошение]
        - Особенность: активная способность [Великое Кровавое Исцеление]
        - Особенность: активная способность [Отмена Гибели]. Осталось [5] зарядов.
        - Особенность: вес оружия составляет двести семьдесят тонн, но для владельца оно ощущается не тяжелее пятидесяти килограммов.
        - Особенность: оружие обладает собственной начальной Сферой Кровавого Безумия (частичная версия).
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Текущая стоимость: 1 470 000 Рун.
        - До завершения торгов осталось: 24 дня.
        - Желаете поставить ставку: Да/Нет
        (Помните, для просмотра Вам доступны предложения только для мира Инсулай! Если желаете увидеть товары, доступные в других мирах, приобретите ЛИЦЕНЗИЮ ТОРГОВЦА!).
        Последняя надпись оказалась интерактивной, поэтому Кай мысленно нажал на неё, тем самым открыв дополнительное окно с другим товаром.
        Особое:
        ЛИЦЕНЗИЯ ТОРГОВЦА
        - Описание: позволяет Претенденту или его доверенному лицу вести торговлю через любой Алтарь. Открывает доступ к просмотру товаров мира Ферокс и мира Беллум. Открывает доступ к виртуальному банку Рун (до 100 000 Рун).
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 20 Рун.
        - Срок действия: 1 системный год.
        - Улучшение: Лицензия Первоклассного Торговца.
        ЛИЦЕНЗИЯ ПЕРВОКЛАССНОГО ТОРГОВЦА
        - Описание: позволяет Претенденту или группе его доверенных лиц (до 10) вести торговлю через любой Алтарь или Осколок Алтаря. Открывает возможность торговать во всех трёх мирах. Открывает доступ к виртуальному банку Рун (без ограничений).
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 100 Рун.
        - Стоимость улучшения Лицензии Торговца: 80 Рун.
        - Срок действия: 1 год.
        Следом Кай потратил ещё около получаса, изучая различные разделы и их товары. В итоге он всё равно не сумел обследовать даже десятую долю процента магазина, но кое-что всё же понял - среди товаров не было ни одного, который нельзя было бы назвать высококачественным. Начиная от артефактов с алхимией и заканчивая техниками, а также свитками с разнообразными знаниями - всё, даже низкоранговые предметы и двух-трёхтомные техники, отличались особым качеством. Становилось понятно, что существовал определённый минимум для продаваемых предметов, так что торговать обычными или даже просто редкими вещами здесь было невозможно. Требовалось только лучшее из лучшего.
        - Ладно… - вздохнул парень, оторвавшись от алтаря. - Так его можно целыми неделями исследовать… - добавил он, вслед за чем взглянул на Анатоса. - Поэтому лучше скажи, на что в первую очередь мне стоит обратить внимание?
        - Всё зависит от количества ваших Рун и потребностей, господин Кайзер. Честно говоря, у меня лично никогда не было возможности воспользоваться алтарём. В свою бытность лже-Претендентом, как нас ещё называли, я мог только выходить на связь с одним морским кланом, владевшим собственным алтарём. Они брали наши заказы и Руны, а затем сами всё покупали, беря за эту услугу определённую сумму. Это распространённая практика. Да и никто в здравом уме не подпустит к своему алтарю чужака, - поведал Священный Зверь. - За те сорок два года, что я был Претендентом, я потратил около восьми тысяч Рун. Все они ушли на особые эликсиры прорывов и подготовки души, а также на свитки с пятитомными техниками. Ну и в конце концов немало Рун пришлось отдать за боевые артефактов, дабы иметь возможность побеждать других Претендентов и продлевать свой статус. Поэтому мне сложно что-либо вам посоветовать. Но если всё же хотите знать моё мнение, то я бы посоветовал вам обратить внимание на раздел особых товаров. Ведь том можно купить даже Божественный Дар, о чём мечтают очень многие Претенденты!
        - Вот как… - безразлично произнёс Кай, которого ничуть не интересовало это. В будущем он планировал создать собственную божественную силу, так что не желал пачкать свою душу чужим Даром. - Кстати, а почему ты до сих пор находишься в Инсулае, а не ушёл в Ферокс или даже Беллум, если стал Священным Зверем аж шестого уровня?
        - Господин, у меня здесь есть связи, знакомства, какая-никакая репутация и возможность заработать Руны, в конце концов. А кем я буду там? Очередным безымянным монстром? К тому же, господин Кайзер, Ферокс гораздо опаснее Инсулая, а Беллум - так вообще смертельная яма. Здесь хотя бы ограничения есть, и даже если я встречу мастера с более высоким развитием, то всё равно буду иметь шансы сбежать или даже победить его. А что делать в том же Беллуме, где Небесные Монархи ничем не ограничены? Из-за них там так часто происходят крайне масштабные войны, что подобные мне мрут ежедневно. А я не готов настолько рисковать жизнью… Хотя, я всё же планировал отправиться в Ферокс, когда стану Небесным Зверем.
        Кай окинул слугу взглядом. Фундамент у того равнялся девяти баллам, так что он имел все шансы достичь желаемой ступени.
        - Господин Кайзер, - спустя несколько секунд продолжил говорить Анатос, - судя по вашим вопросам, вы только недавно попали в Миры Испытаний. Значит, вы правда истинный Претендент? Мастер Шести Малых Звёзд?
        - Практически Семи Малых Звёзд, - усмехнулся парень, ничуть не солгав.
        Глаза Короля Зверей расширились от шока.
        - Небеса… - прошептал он, мысленно добавив: «И как я мог быть таким идиотом, когда решился напасть? Куда делось моё чутьё?..»
        - Можно ли переместить алтарь? - вдруг спросил Кай.
        - Нет, господин. Насколько мне известно, они полностью привязаны к своему месту.
        - Как я и предполагал… Тогда отныне твоя роль заключается в следующем: ты должен защищать остров. Раз здесь обнаружился алтарь со средним духовным гейзером, являющимся месторождением Рун, то я не могу так просто это место оставить. Я сделаю его своей базой, за которой ты с подконтрольным тебе монстрами и будешь приглядывать.
        - Я понял, господин, - слегка поклонился Анатос. - А что насчёт людей? Стоит ли использовать их как-то?
        - Пока что забудь о них. Позже, когда буду уходить, то разберусь с этим вопросом. Сейчас ты можешь идти, - сказал Кайзер и вдруг сформировал несколько свитков техник Пути Воды, Молнии и Зверя. - Вот, лучше займись их изучением.
        - Это… - растерялся от такого зверь.
        - Это шеститомники, которыми мне не жалко поделиться со своим слугой. Теперь ты отвечаешь за этот остров, так что стань сильнее.
        - Да! - воодушевлённо крикнул Анатос, глубоко склонившись. - Я не подведу, господин Кайзер!
        - Хорошо. А теперь оставь меня. Я хочу изучить эту башню.
        Король Зверей принял свитки как величайшее сокровище в своей жизни, ещё раз поклонился и вышел через вновь появившийся проход. Кай уже отчётливо чувствовал связь с башней, поэтому мог лишь одним усилием воли открывать и закрывать её.
        Как только Анатос ушел, парень отправился на верхние этажи. Неведомо как, но Тень сумела назначить Кая новым владельцем башни, поэтому тот имел доступ ко всем помещениям. Первым делом он, естественно, посетил склад. Хотя лучше было назвать это место сокровищницей, учитывая, что здесь нашлись сотни ценных артефактов минимум Императорского ранга, тысячи высококачественных алхимических препаратов, десятки колец с огромным количеством ресурсов внутри и самое главное - пятнадцать тысяч Рун.
        - Я уже где-то видел этот символ? - обратил Кай на идентичную маркировку артефактов, алхимических фиалов, колец и прочих предметов. - Похоже, что да. Но вот вспомнить не могу… Чёрт…
        Оставив в сокровищнице всё, кроме Рун, Кай отправился дальше исследовать башню. Следующие несколько часов показали, что в действительности всё это строение является настоящим мега-массивом. Но, к сожалению, среди всех его функций сейчас работала только одна - маскировочная. Именно она до сих пор и оберегала остров от внешнего мира.
        Были здесь и другие масштабные массивы: боевой, защитный, погодный, ремесленный, обучающих, пространственный и растительный. Они покрывали всю площадь острова, вот только ни один из них более не работал. Но не по причине, что их кто-то выключил, а банально из-за того, что сами массивы были серьёзно повреждены. И судя по характеру этих повреждений, постаралось здесь не что иное, как само время. Ничто не могло существовать вечно…
        Последний этаж башни представлял из себя комплекс жилых помещений, где некогда явно проживали важные особы. На самой же вершине находились наиболее роскошные покои, в которых сразу же активировался артефакт-проектор, как только туда вошёл Кай.
        - Даже не знаю с чего начать, - усмехнулась проекция рыжеволосой девушки. - Для начала представлюсь: Я Тлианна Шаквир, одна из дочерей Божественной Империи Бельтейз. Сегодня… семьдесят третий день Тысячелетия Красного Паука, Эпоха Тишины, - заглянув в системный календарь, Кайзер понял, что сообщение было записано более миллиона двухсот тысяч лет назад. - В мире Инсулай наша группа провела уже более пятнадцати лет и, кажется, пришло время отправляться в Ферокс. Что же касается поселения, то его придётся оставить. Когда-то давным-давно его основали первые гении Бельтейза, отправившиеся в Миры Испытаний. Нам повезло найти этот остров, что был населён потомками тех людей. Но, в отличие от нас, они не имели права использовать все массивы острова и взаимодействовать с внешним миром, из-за чего их общество сильно деградировало в плане боевых искусств. Конечно, мы попытались им помочь, но, похоже, в целях защиты убежища, его создатели ограничили этих людей на информационном уровне реальности, воспользовавшись для этого артефактом первого божественного императора. Похоже, изначально они имели возможность
уйти в Ферокс вместе с теми гениями, но многие решили остаться, чем и определили свою судьбу и судьбу своих потомков… Ладно… Не знаю, кто вы, но если вы видите это послание, то, значит, каким-то образом получили доступ к башне. А поскольку массивы надёжно скрывали и защищали этот остров на протяжении десятков миллионов лет, то я верю, что ты, как и мы, являешься удачливым посланником нашей великой империи, которому повезло отыскать это убежище. Этот остров отличное место для старта развития в Мирах Испытаний, и поэтому для будущих экспедиций Бельтейза я оставляю свои воспоминаний обо всём, что мне удалось узнать про мир Инсулай. Надеюсь, это будет хоть сколь-нибудь полезным для вас! Удачи, и да воссияет солнце Бельтейза над вашими головами!
        Проекция, по идее, уже должна была погаснуть, как вдруг вместо девушки появился образ высокого мужчины с отогнутыми назад рогами и толстым чешуйчатым хвостом. В тот же миг руки Кая внезапно покрылись чёрными и белыми узорами - Призрачная Татуировка Инь Ян активировалась сама по себе, словно отреагировав на что-то.
        - Я так и знал… - зазвучал глубокий мощный голос мужчины. - Шанс был, раз Бельтейз побывала и на Саахе, и здесь. Я Морской Дракон У’Шор. Как и ты, я тоже являюсь частью Великой Армии Истины, и тоже обладаю даром владыки, - продемонстрировал он свою татуировку. - Нам повезло вернуться к жизни, но, увы, в разное время… Судя по всему, Тень нашла способ, как заставить тебя помочь ей восстановиться, и ты уже начал этим заниматься. Я попрошу тебя прекратить это дело, но если ты всё же не можешь отказаться и у тебя нет выбора, то помни главное: в финале ты должен выбрать освобождение. Только так ты сможешь уберечь себя. Помни, мы обязаны завершить дело владыки!
        На этом вторая часть послания, добавленная гораздо позже первой, завершилась. Проекция погасла.
        «Занятно, - подумал Кайзер. - Приму к сведенью. Впрочем, и так было понятно, что от сделки с той Тенью не стоило ждать ничего хорошего…»
        После этого парень изучил воспоминания Тлианны, узнав, что мир Инсулай состоит из трёх крупных континентов, разделённых между различными сектами, кланами, государствами и прочими объединениями. Вот только все эти сведенья были актуальны более миллиона лет назад, и кто знал, как дела обстоят сейчас.
        Оставшуюся часть дня, весь вечер и почти всю ночь Кай потратил на ремонт башни. Он неожиданно для себя осознал, что уже знаком с бельтейзкими плетениями, так что сумел восстановить уничтоженные временем части массивов, использовав для этого духовные материалы из собственного Хранилища (благо из-за щедрости Савана их там было предостаточно)
        Когда с ремонтом было покончено, Кайзер был вынужден потратить почти семь тысяч Рун на покупку десятка могущественных искусственных духов, созданных из тел сильнейших Небесных Монархов. Этих существ он объединил с ядрами башни, где хранились различного вида знания. Так Кай наконец сумел запустить все массивы, а также начал процесс пробуждения духа-Хранителя острова, который был вынужден запечатать себя, когда энергоструктуры стали неизбежно разрушаться под натиском времени. Всё-таки местные жители ничем не могли ему помочь, будучи ограниченными в своих возможностях. Ну а новых посланников Бельтейза со времён Тлианны здесь, конечно же, не было.
        - Алтарь, средний духовный гейзер, где вдобавок формируются Руны, а теперь ещё и целая мегаструктура высококачественных массивов, покрывающих весь остров. Это место становится всё ценнее и ценнее, - присев на кресло в главных покоях, произнёс Кай. - После ремонта массивов остров стал скрыт ещё лучше, а над ним дополнительно сформировался гигантский невидимый защитный барьер. Также появилась возможность атаковать потенциальных вторженцев с помощью боевого массива, узлы которого расположены по всей площади острова. Ну а в крайнем случае весь остров можно теперь будет перенести в любую другую точку Инсулая. Отныне о его сохранности можно не волноваться. Главное не забыть дать Анатосу возможность активировать массивы в случае угрозы, - кивнул он. - А ведь это ещё не всё. Есть же ещё кузница, алхимическая лаборатория, мастерская энергетических структур и тайный сад. Активация ремесленного массива дала доступ ко всем этим пространственным карманам башни, так что теперь у меня появился потенциальный источник прибыли. С учётом, насколько высококлассными являются эти места и насколько обширная там база
данных, то с созданием товаров для продажи через алтарь проблем точно не будет. Вот только… кто займётся всем этим? Анатос? Нет, на ремесленника он точно не похож. Люди из убежищ? Даже не смешно. С их навыками и познаниями они даже использовать эти массивы не смогут. Тут понадобятся опытные специалисты: кузнецы, алхимики, артефакторы, мастера массивов и мастера духовных растений… Нужно будет заняться этим вопросом как-нибудь. Но позже… В любом случае у меня и сейчас найдётся что продать.
        Оставшиеся часы до рассвета Кай с максимально скоростью изучал магазин алтаря, предварительно купив Лицензию Первоклассного Торговца и активировав Предельную Концентрацию. В конце концов, более-менее разобравшись в ценах на алхимию и техники, Кайзер выставил на продажу несколько сотен собственноручно приготовленных редких препаратов, десяток уникальных даже для Миров Испытаний Эликсиров Возвышения, способных повысить фундамент смертного, и две сотни свитков целой дюжины своих техник, правда, частично урезанных. Продавать семитомники он отнюдь не собирался.
        Наконец отпрянув от алтаря, парень вздохнул.
        «А ведь есть же ещё на острове Павильон Развития, - вдруг вспомнил он. - Если прикупить всевозможных Частиц Мудрости или даже более качественных источников для созерцания, и наполнить ядро Павильона своими техниками, то выйдет неплохое место для тренировок большого количества воинов. Взращивать здесь, что ли, наёмников? В разделе «особое» я видел такие предложения. Можно было купить или арендовать даже живых существ. Жаль только, что в отличие от тех же артефактов и алхимии, взращивание даже обычного Заклинателя - это дело небыстрое… - покачал Кай головой, направившись к выходу из башни. - К слову, а как называется остров? Нигде в записях не было ничего похожего на название. Только «остров», «убежище» или «база». Предположу, что у местных есть для него название, но что-то спускаться к ним у меня сейчас нет никакого желания. Придумаю собственное… Хм… - задумался Кай, а затем внезапно улыбнулся. - А почему бы и нет? Да, пускай будет так… Кайзерс Арк - так теперь будет называться этот остров».
        Выбравшись на улицу, парень увидел первые лучи солнца, а затем ощутил рядом с собой чьё-то присутствие.
        - Ты готов? - спросила его Тень.
        - Конечно.
        Следом Кайзер схватил безликого воина за плечо, и они оба переместились внутрь Умбертольда. Пришла пора начать тренировки.
        Глава 3. Выход в большой мир
        Тренировки в Умбертольде не прекращались ни на минуту. Всю первую неделю Кай только и делал, что сперва сражался с воплощениями образов древних воинов, затем выслушивал комментарии Тени, что наблюдала за его боями, а в конце медитировал. К счастью, надежды парня оправдались, и Тень действительно оказалась великолепным наставником. Она замечала даже наименьшие и самые незначительные ошибки Кайзера. Будь то контроль тела, манипуляции энергией и частицами или управление техниками и даже волей - сущность "видела" и анализировала всё. Однако она не просто перечисляла Каю все его ошибки, но ещё и подробно разъясняла, что и каким образом лучше исправить. Притом каждое слово безликого воина неведомым образом порождало в разуме Кая целые каскады образов, будто со стороны демонстрирующих его же ошибки и различные способы их избежать и исправить. С помощью непонятной силы Тень буквально вкладывала парню прямо в разум огромные пласты информации, безжалостно расширяя его горизонты. Это был совершенно другой уровень обучения. Кайзеру только и оставалось, что не давать этим знаниям сразу же раствориться без
следа, что имело место быть, а сконцентрироваться и начинать медитировать над ними, с последующим применением новой информации на практике. С его-то талантом это удавалось на раз-два.
        Методы Тени работали безупречно. Мастерство парня росло не по дням, а по часам. Он чувствовал, что даже сутки тренировок под руководством безликого воина давали ему намного больше пользы, чем целые месяцы самостоятельного оттачивания мастерства. Собственно, в плане обучения Тень была намного лучше не только Ашциллы, но и даже самого Савана.
        Всё это позволяло парню понять, что ещё где-то один-два месяца подобных тренировок, и он наконец завершит этот последний шажок на пути к Семи Малым Звёздам за оценку мастерства. А вместе с этим изменится и весь его титул.
        К концу первой недели Тень внезапно сообщила Каю:
        - Думаю, в будущем я смогу обучить тебя Стилю Небесного Смертного. Если захочешь, конечно.
        - Стиль Небесного Смертного? - переспросил парень, впервые услышав это название.
        - Это созданный мною… мною-живым стиль, позволяющий освоить тот способ сражения, что используют Небесные Монархи. Если упростить, то познав Стиль Небесного Смертного, ты сможешь направлять всю разрушительную мощь своей атаки исключительно на нанесение урона врагу, тем самым не тратя ни капли лишней силы впустую, а также возвращать почти всю энергию и частицы законов из техник, от которых враг увернётся. Избавившись от большого числа ненужных внешних эффектов, коими сопровождаются бои большинства мастеров, в бою ты станешь похож на смертного, что просто машет оружием. Отсюда и такое название.
        - Разве это возможно? - нахмурился Кайзер. - Насколько я знаю, Небесные Монархи могут так сражаться в первую очередь из-за того, что их оболочка души становится настолько развитой, что позволяет управлять физическими и духовными силами на гораздо более высоком уровне.
        - Ты прав, но разве у тебя нет того, что позволит нивелировать эту разницу? - сидящая всё это время в позе лотоса Тень наконец подняла голову, будто бы взглянув на парня. - Конечно же, я говорю про Полное Подчинение.
        - Хм… понятно… - кивнул Кай.
        - Твой талант и Полное Подчинение открывают перед тобой возможность освоить Стиль Небесного Смертного. И если сможешь познать его в полной мере сейчас, то переход на ступень Небесного Монарха даст тебе ещё больше силы. К тому же так ты сможешь быстрее достичь звания Мастера Семи Малых Звёзд.
        - Тогда лучше начнём сейчас. Впереди есть ещё неделя.
        - Нет, - отказала Тень. - Неделя обычных тренировок под моим надзором и рядом не стоит с обучением Стилю Небесного Смертного в плане ценности. Разрушь как минимум десяток Старших Рун, и тогда я обучу тебя. Такова моя цена.
        - Вот как, - усмехнувшись, хмыкнул парень. - Я подумаю… Давай вернёмся к тренировке.
        Отдалившись от Тени, Кайзер обратился к распорядителю Небесного Комплекса, потребовав воплотить образ сильнейшего из доступных воинов - Мастера Семи Больших Звёзд, коего звали Эварио вас Дрион. Радужный свиток.
        За те полтора года, что Кай обучался у Савана, массивы Бельтейза сумели наполнить его Умбертольд энергией на все сто процентов. Также нашлись и специальные духовные материалы, необходимые для восстановления Небесного Комплекса. С тех пор ремонт продолжался уже более года, и грозил растянуться ещё лет на шесть. Поэтому первым делом Кай приказал начать распечатывание архива. И сначала, конечно же, были восстановлены образы сильнейших воинов, среди которых оказался и первый владелец Умбертольда, живший шесть с половиной миллионов лет назад. Собственно, это и был воин, что сейчас стоял перед Каем. Воин, что некогда достиг ступени Безграничного, но в конечном счёте всё равно был убит.
        Выглядел он как ничем не примечательный мужчина эльфийской расы, однако даже его присутствие поблизости заставляло Кайзера чувствовать, словно его душа и тело леденеют. Только закалённая воля позволяла парню спокойно двигаться и напрочь игнорировать в очередной раз вопящую об опасности интуицию. Противник был настолько опасен, что подсознание Кая даже не понимало, что это лишь тренировка и смерть здесь никому не грозит.
        К слову, последние четыре дня он только и делал, что сражался с Эварио, текущее воплощение которого тоже обладало силой пикового Элементалиста. Вот только столкнувшись с первым владельцем Небесного Комплекса уже несколько сотен раз, Кайзер ни разу так и не сумел его победить на равных. В действительности он даже после такого количества боёв сейчас едва мог продержаться минуту против настоящего Мастера Семи Больших Звёзд.
        Но так или иначе, Кай всё равно прогрессировал, и довольно быстро. Уже сейчас он изредка побеждал Эварио, когда тот находился на срединной стадии Элементалиста, и почти в двадцати процентах случаев мог свести до ничьей бой против него с силой конечной стадии, а с пятипроцентным шансом - даже победить. Сейчас же Кай стремился просто продлить то время, которое он может продержаться в бою с Эварио, обладающим аналогичной пиковой стадией.
        ***
        На второй неделе, когда трещина на душе Кая наконец полностью затянулась, он решил заняться одной давней задумкой, для чего ему тоже требовалась помощь Тени.
        Благодаря Савану, Кайзер знал, что Сфера - это особая область пространства, внутри которой законы воина определённого элемента доминируют практически над всеми остальными. И создаётся любая сфера также, как и частицы законов - с помощью воли, что выступает в роли проводника для понимания законов, которое оболочка души особым образом "излучает".
        С помощью этих знаний Каю некогда и удалось создать Сферы Пространства и Меча. В их освоении и развитии он достиг немалых успехов, но кое-что всё-таки не давало парню покоя. А именно: почему нельзя создать Сферы концепций, если можно создать их частицы? Собственно, с этим вопросом он ещё на Бельтейзе обратился к Савану, от которого и узнал ответ.
        Для начала тот объяснил, что Сферы и частицы хоти и создаются по схожему принципу, но всё же обладают одним существенным отличием. Когда воин формирует частицу закона или концепции, он интуитивно заставляет свою оболочку души испустить особое "излучение" информации, которое затем запечатывает внутри крупицы своей воли и дальше использует по собственному желанию. С душой эта частица напрямую больше не связана. Лишь косвенно.
        Но Сферы другие. При раскрытии Сферы воин должен всё время поддерживать "излучение" познанных своей оболочкой законов. Из-за этого она и становиться привязана к душе воина, которая с каждой секундой подвергается всё большему давлению со стороны мироздания. Именно поэтому нельзя поддерживать Сферы вечно даже с алхимией восстановления духовной выносливости, когда с частицами такой проблемы нет.
        Но всё же, обладая душой Истинного Мастера, именно раскрыть Сферу любому воину будет не так уж и сложно. До тех пор, пока это не касается концепций…
        Главная проблема в том, что помимо обычных элементов и самих концепций существуют ещё и Высшие Законы, которые тоже пронизывают всё сущее на информационном уровне реальности. И когда кто-то пытается использовать концепции, то возникает конфликт между истинной силой и той, что была создана искусственно. Вот почему даже формировать частицы концепций и использовать их гораздо труднее, чем частицы обычных законов.
        То есть, когда формируется Сфера, например, Огня, то её доминированию внутри этой области противостоят такие же обычные законы. Высшие Законы не подавляются внутри обычных Сфер, а поэтому и сопротивления с их стороны нет. Но вот если раскрыть гипотетическую Сферу Холода Пустоты, то попытка этой концепции начать доминировать сразу же вызовет ответную реакцию от Высшего Закона Замедления, чьей искажённой версией Холод Пустоты и является. А с таким давлением не справиться ни одна обычная душа.
        К счастью, у Кая она далеко не обычная. Обладая уникальной защитой, он теоретически мог создать Сферы концепций. Но всё упиралось в одну проблему. Даже если из-за ответного давления Высших Законов оболочка парня не пострадает, ему всё равно придётся тратить духовную выносливость на поддержание такой Сферы. А с учётом давления её ему не хватить даже на мгновение.
        Под конец разговора Саван попросил Кая попытаться сформировать Сферу Инь. Парень согласился, просидел в медитации около суток, а затем в один миг потерял сознание на целых два дня. Запас его духовной выносливости был полностью опустошен, но при этом Кай даже на миллиметр не сумел раскрыть Сферу Инь. Эти результаты позволили Савану понять, что чтобы раскрыть такую Сферу хотя бы на метр, парню понадобится быть как минимум пиковым Небесным Монархом.
        После этого тема на некоторое время была закрыта, но перед отправкой Кая в Миры Испытания отец Рун’Тана напомнил о ней. Как оказалось, всё это время, параллельно с обучением Кая, он изучал библиотеку Бельтейза и размышлял над вопросом. Уж очень его заинтересовал тот факт, что гипотетически парень был способен создавать и использовать Сферы концепций. Саван хотел найти решение проблемы с недостаточным уровнем духовной выносливости, и в конце концов сделал это…
        В Бельтейзе была сильно распространена Техника Искусственного Источника. Она позволяла воинам сжимать свои Сферы особым образом, формируя тем самым специальный клубок из частиц законов, который затем можно было продать в качестве сердечника для големов. Собственно, её-то Саван и взял за основу для новой техники, сутью которой был бы обратный процесс - формирование Сферы из скопления частиц. Ведь он понял, что основной проблемой при создании Сферы какой-либо концепции был конкретно момент её раскрытия, с чем и решил бороться.
        Спустя год после начала обучения Кая, Савана посетило большое просветление, вызванное длительным изучением своего временного ученика на глубоком духовном уровне и попытках изучать его на информационном. Можно было сказать, что на полтора года (и ещё полгода до этого) источником для созерцания Савана стал сам Кай - воистину уникальный для Ойкумены объект… Впоследствии, созданная императором Техника Крайдов оказалась именно тем, чего он желал.
        Она оказалась сложной и громоздкой. Плетение техники позволяло создать из частиц так называемый Крайд, который являлся не чем иным, как временно свёрнутой саму в себя искусственной Сферой. И развернуть её можно было даже с помощью вливания обычной энергии. Правда существовала потом такая Сфера всего несколько минут, после чего Крайд распадался. Но всё же своего Саван добился. Несмотря на все недостатки, даже прототип техники позволял плести Крайды не только из частиц законов, но и даже из частиц концепций.
        Увы, доработать технику, обещавшую стать очередной гордостью Бельтейза, Саван не успел. Ему пришлось передать Каю частично работающую версию, а также свои записи и наработки по ней, понадеявшись на талант парня.
        Три месяца упорной работы понадобилось Каю, чтобы завершить дело Савана, а затем ещё столько же он потратил на создания шести свёрнутых искусственных Сфер. И так как к нынешнему моменту они были уже более чем на девяносто девять процентов завершены, то ему оставалось сделать лишь последний рывок.
        Так Кайзер потратил двое суток второй недели тренировок на завершение плетения Крайдов, попутно вынудив Тень помочь ему в этом. Её задачей стал поиск способов улучшить технику, пока он с ней работал…
        Этим утром Кай расположился в живописном месте у озера. Слева от него приятно шумел водопад, редкие брызги которого иногда долетали до оголившего торс парня. Глубоко вдохнув свежий воздух, он в последний раз взглянул на раскинувшиеся впереди джунгли, а затем закрыл глаза и погрузился в глубь души. Пришла пора начать тест.
        Первым делом он на небольшую область раскрыл Сферы Меча и Пространства, что наложились друг на друга, образовав вокруг него полупрозрачную переливающуюся розовую плёнку. Нужны эти Сферы были для того, чтобы Кайзер мог сопоставить их работу с искусственными Сферами.
        Вторым шагом стал призыв Крайдов, что до этого хранились внутри закрытого пространственного кармана, где не текло время. Четыре шарика - пылающий светло-зелёный (Жар Пустоты), леденистый голубой (Холод Пустоты), абсолютно чёрный (Инь) и светящийся белоснежный (Ян) - зависли в воздухе вокруг головы парня. Конечно, Кай создал шесть Крайдов - ещё два с элементами Меча и Пространства - но их сегодня он использовать пока не собирался.
        Начать парень решил с Крайда Холода Пустоты - его первой концепции.
        Сконцентрировавшись на ледяном шаре, он переместил его внутрь своей души, после чего начал медленно активировать Крайд. По сути, это была уже раскрытая Сфера, которую требовалось просто активировать и затем поддерживать. Не нужно было тратить прорву духовных сил на её первичное формирование, что являлось самым сложным этапом. Ведь формально это уже было сделано, только не мгновенно, а постепенно - в течение долгих месяцев создания Крайда.
        Процесс активации произошёл быстро. Свёрнутые в тугой клубок нити, состоящие из огромного числа частиц Холода Пустоты, стали распутываться. Шар мгновенно расширился, в конце концов столкнувшись со стенками оболочки души парня. Ощутив резкий и неприятный холодок, тот слегка поморщился, словно вспомнив нечто, но не всё равно продолжил.
        Техника окончательно активировалась, и частицы Холода Пустоты объединились, образовав незримое поле, что стало быстро расширяться. Оно спокойно прошло сквозь оболочку души Кая, вышло за пределы его тела и в конце концов накрыло стометровую область вокруг него.
        Сфера Холода Пустоты была сформирована.
        В данный момент, исключая законы Пути Меча и Пути Пространства Кая, вокруг доминировала именно эта стихия. Стремясь восстановить баланс, Сфере противостояли все действующие в этой области законы природы, включая Высший Закон Замедления, что создавало огромное давление на оболочку Кая. Силы мироздания пытались разрушить преграду, но ничего не могли с нею сделать. Уникальная защита души парня идеально справлялась со своей задачей.
        Что же касалось неимоверного потребления духовной выносливости, то его больше не было. Кай не раскрывал Сферу, а лишь получил власть над уже созданной, но неактивной, тем самым миновав самый трудный этап. Теперь же ему оставалось только поддерживать связь с активировавшимся Крайдом, используя его как Сферу. Конечно, на это тратилось в несколько раз больше сил, чем на обычные Сферы, однако проблемой это не являлось. Кай был достаточно вынослив, чтобы поддерживать Сферу Холода Пустоты более десятка минут.
        Вообще, любой Крайд можно было активировать и вне души воина (без постоянной связи с ней). В таком случае техника попросту создала бы вокруг выбранной точки зону, где в течение определённого времени (в зависимости от силы частиц в Крайде, их количества и количества вложенной энергии) доминировала бы определённая стихия. Можно назвать это одноразовой ничейной Сферой. Конечно, в частицах, что составляют Крайд, будет находиться воля их создателя, но после активации техники она быстро рассеется без духовной поддержки, что сделает такую зону общей. То есть в условной искусственной Сфере Огня, лишённой владельца, усиление своих законов этого элемента получат абсолютно все, кто войдёт внутрь. Однако их остальные законы будут подавлены, если, конечно, они не превосходят в силе саму Сферу…
        Вслед за Холодом Пустоты были активированы Крайды Инь, Ян и Жара Пустоты. В конечном счёте все четыре Сферы концепций раскрылись вокруг Кая.
        «Да, чёрт возьми! - хищно заулыбался он, открыв глаза. - Я сделал это!»
        Хрустнув шеей, парень сильнее сфокусировался на Сфере Холода Пустоты. Мгновение спустя в небеса выстрелило два десятка гигантских ледяных лучей, легко сформировавшихся в самых разных точках внутри Сферы. Запас энергии и духовной выносливости Кайзера резко просел, отчего дальнейшую проверку он проводил более экономно.
        Спустя полчаса парень пришёл к одному неутешительному выводу - созданные с помощью Крайдов Сферы уступали обычным где-то на тридцать пять процентов. Особенно это подтвердилось в тот момент, когда Кай активировал Крайды Меча и Пространства, а затем сравнил их мощь с настоящими Сферами.
        - Жаль… - вздохнул он, деактивировав техники и вынув Крайды из души. - Нужно как-нибудь улучшить технику… Хм, снег? - удивился парень, заметив падающие снежинки, но тут же вспомнил свою первую атаку с использованием Сферы Холода Пустоты. - Эй, Тень, ты наблюдал? - обратился Кайзер в пустоту.
        Безликий воин появился рядом, словно всё время здесь находился, хотя в действительности даже энергетический взгляд не позволял его обнаружить. С тех пор как парень раскрыл свою осведомлённость о том, что Тень была рядом с ним с самого начала, она стала скрываться на порядок лучше.
        - Ну так что, можешь чем-то помочь?
        - Да, я немало чего заметил. А после активации Крайдов их уязвимые места стали ещё лучше ощущаться, что тоже дало результат. Если хочешь, я могу помочь их частично усилить. Помочь доработать плетение техники. Но тогда оставшиеся четыре дня тренировок уйдут в качестве платы. Выбирай, - предложила Тень.
        - Опять торгуешься? - взглянул на воина Кай. - Но разве это равноценно? Целых четыре дня тренировок и оттачивания мастерства под твоим присмотром, взамен на разбор недостатков одной-единственной техники?.. Как по мне, то это несколько нечестно.
        - Я тебя ни к чему не принуждаю. Для меня важно, чтобы ты поскорее приступил к поиску и разрушению остальных Старших Рун, - объяснила Тень свою позицию. - Но если не хочешь, то давай просто продолжим тренировки. Выбор, в конце концов, за тобой.
        - Занятно… - задумался Кай. - Хорошо. Я задам тебе два вопроса, и в зависимости от ответов, приму решение.
        В ответ безликий воин лишь легонько дёрнул плечами. С эмоциями у него явно было туго.
        - Первое: смогу ли я сразу приступить к изучению Стиля Небесного Смертного, когда выполню следующую сделку, или мне понадобятся какие-то предварительные тренировки?
        - Нет. Ты уже готов к этому.
        - Ясно… К слову… это не второй вопрос, но я тут подумал, а сколько, собственно, займёт освоение этого стиля и сколько времени ты будешь готов потратить на это, когда я разрушу десять Старших Рун?
        - Всё зависит от тебя. От твоего таланта. Минимум нужен будет месяц-полтора. Для удобства изучения я разделил Стиль Небесного Смертного на пять уровней. Процесс обучения непрост, но я готов пообещать обучить тебя первому уровню после выполнения следующей сделки. Если же ты освоишь первый уровень быстрее, чем за тридцать дней, то оставшееся время посвятим изучению второго.
        - А если я и второй успею изучить раньше, чем закончатся тридцать дней? - прищурился Кай.
        - Ты слишком льстишь себе. Такого не будет, - всё ещё безэмоционально, но будто бы насмешливо ответила Тень. - Я не уверен, что ты даже с первым уровнем справишься за месяц. Но в любом случае я буду продлевать время, пока ты его не освоишь.
        Проигнорировав резкие слова собеседника, парень сказал:
        - Ладно… Тогда второй вопрос: насколько сильно ты можешь помочь улучшить Технику Крайдов? Если определять в разнице между силой искусственных Сферам и обычных, то насколько?
        Тень не ответила. Кай глядел на неё, но та просто стояла на месте и не шевелилась. Так прошло пару минут, пока в итоге не был дан ответ:
        - На улучшение техники я выделю сутки. За это время наша совместная работа предположительно может повысить силу активированных Крайдов до восьмидесяти или девяноста процентов от стандартной мощности твоих Сфер Меча и Пространства. Но также я готов создать свиток со своими размышлениями по поводу техники, что в дальнейшем позволит тебе самостоятельно довести её до идеала, и даже усилить все свои Сферы на один уровень качества, хотя оно останется прежним. Это касается как искусственных Сфер, так и обычных.
        - Увеличить мощь на целый уровень качества, без его фактического изменения? - заинтересовался Кайзер. - Но как?
        - Отвечу, если согласишься обменять оставшиеся дни тренировок на помощь с техникой, а затем сразу отравишься выполнять новое задание.
        Задумавшись на несколько секунд, Кай в итоге всё же согласился. Тень незамедлительно приступила к выполнению своей части сделки…
        ***
        Уже на следующее утро Кайзер собирался заняться заданием. Получив от Тени информацию о местоположении двадцати девяти Старших Рун, что остались в мире Инсулай, он начал подготовку.
        В первую очередь Кай купил в алтаре несколько важных вещей: Осколок Алтаря, позволяющий торговать через него, находясь в любой точке Миров Испытаний; Жетон Претендента, дающий возможность бросать вызов на Поединок Претендентов и также позволяющий отслеживать свой рейтинг, который у парня был пока что нулевым в этом мире; и Высококлассную Маску Претендента, что позволяла спрятать Накопитель Рун, а значит и статус Претендента. Как минимум до тех пор, пока кто-то не решится использовать на Кае один из нескольких артефактов обличения, что продавались в магазине, как и Маска.
        Последнее, на что Кайзер потратился, стали четыре Руны Обновления, что стоили по пять сотен обычных Рун за штуку. Это был уникальный товар, который во всех Мирах Испытаний могли покупать единицы. Получил же такую привилегию Кай благодаря первому Испытанию в мире Ферокс, пройденному с наивысшим баллом. Ну а так ценны они были для него потому, что их можно было использовать практически на любом объекте. Руна Обновления запоминала его состояние, а затем, что бы ни случилось, спустя ровно одну секунду возвращала объект в это же состояние. Таким образом Кайзер мог использовать способности своего центрального ядра - Ледяное Отражение и Заимствующее Пламя - намного больше, чем один раз за бой. С их помощью он и рискнул сражаться с патриархом Клана Винари, чего, однако, уже не помнил. В тот день, увидев проигравшую Ашциллу, Кай не мог больше оставаться в стороне. Используя Руны Обновления и умения центрального ядра, он каждое мгновение разрушал свою душу и высвобождал максимум силы в самоубийственной атаке, а затем перемещался в невредимое тело двойника, что становился новым оригиналом и повторял всё то
же самое. И так целых двенадцать раз.
        Увы, но даже эта безумная комбинация не позволила ему победить…
        Потратив всего за несколько минут семь тысяч Рун (безумное по меркам того же Анатоса количество денег), Кай отправился на третий этаж башни. Он уже предупредил Священного Зверя о своём уходе, так что без промедлений активировал пространственный массив острова.
        Ближе всего к Кайзерс Арку находились четыре метки Тени - все приблизительно в радиусе пары тысяч километров. Но вот если в трёх из них располагалось всего по одной Старшей Руне, то уже в последней их было аж пять. Поэтому туда Кай и решил отправиться в первую очередь.
        Указав координаты относительно неподалёку от необходимого места (дабы не привлекать лишнего внимания), Кайзер активировал массив. Вспышка света поглотила его, и парень исчез.
        Для обычного человека путешествие посредством стандартного массива переноса (не связанного с другим таким массивом) выглядело следующим образом: его накрывал яркий свет, а затем он резко оказывался в другом месте. Но если же речь шла о воине, что изучал Путь Пространства, и тем более создал свою Сферу, то для него этот процесс выглядел несколько по-другому. Понимая, что происходит с пространством вокруг, такой воин мог ощутить, как в момент вспышки окончательно формируется незримый тоннель искривлённого пространства, что связывает платформу массива и пункт назначения. В то же мгновение вокруг объектов на платформе создаётся особый "пузырь" тоже искривлённого пространства, которой затем улетает в тоннель вместе со всем содержимым, начиная двигаться в нём со сверхсветовой скоростью, из-за чего перемещение и казалось мгновенным. По сути, единственное, на что тратилось хоть какое-то серьёзное время - это формирование тоннеля, для создания которого массиву требовалось от десятка секунд до нескольких минут в зависимости от расстояния.
        Но когда тоннель уже был сформирован, то никаких проблем с перемещением не должно было быть. По крайней мере, пока кто-то не вмешивался в процесс…
        Кай должен был спокойно оказаться в незнакомом месте, но вместо этого на него резко навалилось немалое давление. Парня с огромной скоростью выбросило где-то посреди открытого океана, в паре десятков метров над водой. Неподалёку ощущалось сильное сферическое искривление пространства, явно связанное с созданным массивом туннелем.
        «Кто-то помешал переходу…» - моментально осознал Кай.
        Ещё даже не добравшись до воды, он молниеносно сформировал вокруг себя несколько слоёв защиты. И как оказалось - вовремя. Уже буквально через мгновение на парня обрушились сотни разнообразных техник.
        Водная гладь расцвела жуткими взрывами, породившими огромные волны. Обстрел длился целую минуту, но в конце концов атакующие остановились.
        - Где он? - вопрошали мастера различных ступеней, расположившись на пяти огромных металлических кораблях, что напоминали увешанные артефактами крейсеры.
        - Вице-адмирал, вы уверены, что стоило тратить столько ресурсов на одну-единственную цель? - обратился к начальному Небесному Монарху его помощник, пиковый Священный Лорд. - Не лучше было бы использовать Сеть? Это ведь всего лишь начальный Элементалист, без признаков наличия Накопителя Рун.
        Двух с половиной метровый мужчина, представитель племени ящеролюдей (очень дальних потомков людей и особого вида дорганов), отвечать не спешил. Сигнал о формировании пространственного туннеля сквозь их территорию пришёл слишком внезапно, словно создавший его массив был построен по технологиям совершенно иного уровня. Прерыватель активировался автоматически, из-за чего времени на принятие решений практически не осталось. Пришлось действовать на ходу.
        Сперва Блестящий Хвост, как звали Небесного Монарха, всё же думал использовать Сеть - особый массив, являющийся сковывающей ловушкой. Ведь перемещающийся воин, согласно информации от Прерывателя, не представлял никакой угрозы. Но в последний момент ящерочеловек резко передумал, доверившись свой интуиции. Он приказал сразу же атаковать, и даже не поленился самолично сформировать несколько мощных техник.
        И вот теперь, не обращая внимания на недовольство помощника, вице-адмирал всеми силами пытался найти останки перенёсшегося сюда воина. Вот только как бы он ни концентрировался на духовном восприятии, ничего обнаружить у Небесного Монарха так и не получилось. И это сильно нервировало его, ибо даже если тело Элементалиста было уничтожено, то должны были остаться хоть какие-то отголоски его ауры. Но ничего не было. Казалось, словно никакой воин здесь и вовсе не появлялся.
        - Вице-адмирал, вы меня слышите? - вырвал мужчину из пучины мыслей голос настырного помощника, которого к нему недавно приставили и который явно метил на его собственную должность.
        Повернув голову к высокомерному сильфу, Небесный Монарх уже собирался было ответить, как вдруг его глаза резко расширились. Интуиция Блестящего Хвоста завопила об опасности, исходящей откуда-то снизу. Ящерочеловек лишь успел дёрнуться в сторону, когда в один миг тончайший луч света рассёк весь его корабль надвое ровно в том месте, где он только что стоял.
        Не успевший среагировать сильф лишь удивлённо похлопал глазами, а затем его тело распалось на две половинки.
        «Невозможно! - мысленно воскликнул Блестящий Хвост. - Корабль защищён барьером псевдо-Божественного ранга!.. Что это была за атака?» - вздрогнул он, вспомнив пугающую мощь того луча.
        Вновь ощутив опасность, мужчина резко оттолкнулся от пола и вылетел в разбившееся окно. Мощным прыжком он вмиг покинул тонущее судно, попутно избежав клинка воина, одетого в чёрное.
        Приземлившись на поверхность воды, ящерочеловек окончательно приготовился к бою. Мгновением спустя в паре десятков метров от него на воде появился тот самый человек, на котором не было ни единой царапины после недавнего обстрела техниками и который совершенно не ощущался духовным восприятием. Кай создал вокруг себя небольшую прослойку без энергии, что сделало его полностью невидимым в духовном плане. Что-то подобное он использовал ещё на Бельтейзе, когда подбирался к Энни сквозь толпу подчинённых и союзников Кироса.
        Татуировки на руках парня погасли. Для первой атаки он использовал Изначальную Вспышку и небольшое количество энергии души, но убить сильнейшего среди присутствующих всё равно не удалось. Ящерочеловек оказался не так прост.
        «А он не скрывается, - увидел Кай титул врага: Мастер Двух Средних Звёзд. - Довольно опасный для меня противник. Звёзды Небесного Монарха и Звёзды Элементалиста - это разные вещи. С более высокой ступени спрос больше, а значит его звёзды в разы ценнее моих. К счастью, Правила Миров Испытаний подавляют не только запас энергии, но и все прочие усиления ступени, включая более высокий контроль над телом и духовными силами. А значит, здесь и сейчас он никак не сможет реализовать всё своё мастерство».
        Кай исчез, но тут же появился прямо перед ошарашенным ящерочеловеком. Небесный Монарх попытался уклониться, однако кончиком пальца противник всё же дотронулся до него. В этот момент вокруг них и образовалась тёмная сфера, отрезавшая воинов от внешнего мира.
        «Зона Поединка?» - удивился Небесный Монарх.
        - Так ты истинный Претендент? - ещё сильнее нахмурившись, выкрикнул он.
        - Верно, - разведя руки в стороны, расслабленно ответил улыбнувшийся Кайзер. - А ты ложный, поэтому отказываться от Поединка Претендентов не имеешь права. Выбирай форму.
        Ящерочеловек тихо зарычал, явив два ряда острейших клыков. Снисходительность и высокомерие человека разозлили его ещё сильнее.
        - Ты за всё заплатишь! - сплюнул он. - Мы будем сражаться, пока кто-то не сдастся или не сможет продолжать бой. Использовать любые артефакты и алхимию запрещается, но можно использовать силу Рун. В качестве ставки я требую твою свободу!
        - Хм, мы мыслим схоже. Я хотел бы потребовать от тебя тоже. Если проиграешь, станешь моим рабом. Я согласен на условия. А ты согласен, что это равноценные ставки?
        - Согласен!
        Кайзер кивнул, и тоже сказал:
        - Согласен.
        В тот же миг Жетоны обоих Претендентов ярко засветились на несколько секунд, знаменуя тем самым, что противники приняли условия друг друга и Поединок скоро начнётся. Как только артефакты погасли, отрезавшая их от внешнего мира сфера резко посветлела. Вице-адмирал моментально бросился к противнику.
        Блестящий Хвост чувствовал превосходство, и даже его интуиция затихла. Хоть и под ограничениями мира Инсулай, но он всё же оставался опытным Небесным Монархом, прожившим более шестисот лет. Он установил правила так, что использовать любые артефакты и алхимию было запрещено, а именно на это воин и списал тот луч, пробивший псевдо-Божественный барьер корабля. Так он лишил противника основной, по его мнению, силы (включая клинки). Ну а сам же ящерочеловек в оружии не нуждался, так как обычно сражался голыми руками.
        Что же касалось Рун, которыми Претенденты могли усиливать себя, то Блестящий Хвост с помощью особого артефакта сразу понял, что их у него больше, чем у Кая. Преимущество было на его стороне. В конце концов человек даже не потребовал уравнивания развития, что делало его полным глупцом в глазах оппонента.
        «Неужели новичок?» - предположил Небесный Монарх…
        За секунду до начала боя Кайзер убрал клинки и умышленно перестал поддерживать прослойку без энергии, сделав вид, что это было действие артефакта. Противник явно расслабился, наконец ощутив перед собой начального Элементалиста. Но как только враг приблизился, Кай резко развеял Технику Снижения Силы, которой некогда пользовалась Ашцилла, дабы уберечь душу от нагрузки из-за раны.
        Парень вспыхнул мощью пиковой стадии, серьёзно шокировав и выбив из колеи противника, который и не знал о существовании подобных техник. В ту же секунду на ящерочеловека обрушились молниеносные и крайне мощные удары Кайзера. Небесный Монарх всю жизнь сильно гордился своим невероятно крепким и сильным телом, а также превосходными бойцовскими навыками, но в один миг вся эта гордость была втоптана в грязь. В сравнении с навыками и уровнем закалки плоти противника все его достижения являлись не более чем глупым бахвальством.
        Удары Кайзера стали легко ломать прочнейшие чешуйки, что покрывали плоть Блестящего Хвоста, а затем и вовсе разрывать его внутренние ткани и ломать кости. Небесный Монарх пытался уклоняться, но против мастерства и скорости врага сделать этого никак не мог. Ему оставалось лишь обороняться, терпя боль. Он попался в ловушку, из-за чего даже не мог плести техники, опасаясь потерять концентрацию и не удержать защиту.
        Вот только проигрывать ящерочеловек не желал, а потому в конце концов активировал Руны. Сила стала напитывать его плоть и душу, и он наконец сумел отбиться.
        Кай переместился в сторону, успев избежать атаки, а затем усмехнулся. Прилетевшие в него техники Пути Тела и Воды разбились о сформировавшийся ледяной щит, который следом потрескался и распался на части.
        Наконец Блестящий Хвост раскрыл две свои средние Сферы, что были пределом его достижений в области познания стихий на данный момент. Впрочем, для его Двух Средних Звёзд это не было чем-то постыдным. Ведь если во время достижения начальной стадии Небесного Монарха относительно молодой мастер уже владел или как раз освоил пиковые Сферы, то это значило, что у него есть как минимум Пять Больших Звёзд за оценку познания элементов. А таких гениев даже в Мирах Испытаний было не слишком много.
        Ящерочеловек попытался накрыть Кайзера своими Сферами, но тут же встретил сопротивление. Раскрылись средние Сферы Меча и Пространства, а вслед за ними парень активировал Крайды, явив ещё и средние Сферы четырёх концепций. Благодаря недавней помощи безликого воина, они теперь уступали в силе настоящим всего где-то на десять процентов.
        Сразу шесть Сфер навалились на две жалкие Сферы Блестящего Хвоста, подвергнув его душу огромному давлению. Воин резко осунулся и задрожал. Не желая уступать, он начал тратить Руны целыми сотнями, вновь повышая собственную силу. Чем-то это было похоже на использование божественных частиц, но только без печальных последствий для души.
        Уменьшившиеся вдвое Сферы Небесного Монарха внезапно стали быстро расти, отталкивая Сферы Кайзера, а затем и вовсе их подавляя. Глядя на это, Кай не проявил абсолютно никаких эмоций. Он просто высвободил Поле Превосходства…
        - Кха!.. - упав на колени, вскрикнул ящерочеловек, изо рта, глаз, носа и ушей которого резко хлынула кровь.
        Его Сферы вмиг схлопнулись, а отдача заставила Астральное Тело покрыться трещинами в нескольких местах, что, в свою очередь, вызвало уже физические повреждения. На миг потеряв контроль над силами, воин, по идее, должен был провалиться под воду, однако к этому моменту вся жидкость внутри Зоны Поединка уже превратилась в лёд.
        Некогда Саван Свет Звёзд намекнул Каю, что ему стоит попытаться объединить свои Сферы с Полем Превосходства. Парень не забыл об этом, и спустя полтора года тренировок с императором Бельтейза достиг кое-каких результатов. А именно: научился практически идеально объединять две этих схожих силы, тем самым повысив фактическую мощь своих Сфер на один уровне. То есть, только что его средние Сферы в один миг обрели силу полных, хотя в действительности остались прежнего качества.
        Вот почему парня так заинтересовало предложение Тени о помощи с Крайдами. Ибо если слова безликого воина были правдивы, то это значило, что существует возможность увеличить мощь Сфер сразу на два уровня!
        Мир боевых искусств действительно был безмерно широк, и имелось в нём много того, о чём могли не ведать даже боги. Теперь Кай гораздо лучше понимал, как вообще может существовать такой титул, как Мастер Восьми Звёзд. Он же - Вознёсшийся.
        - Это всё? - спросил парень. - Ты уже готов сдаться?
        Ящерочеловек зарычал, пытаясь подняться.
        - Я… Не… Сдамся! - яростно выкрикнул он, одномоментно впитав силу почти тринадцати тысяч Рун - всё своё богатство.
        Небесного Монарха начало распирать от силы, которую он едва мог контролировать. Кай дал ему пару секунд на попытку справиться с такой мощью, но тот всё равно не шевелился. Вздохнув, парень уже собирался было завершить Поединок, как вдруг враг неожиданно оказался позади него и пробил огромную дыру в груди человека. Точнее, так ему показалось. Это было всего лишь остаточное изображение…
        «Отлично, - кивнул телепортировавшийся Кайзер. - Проверка продолжается. Из-за этой силы он озверел, чем продемонстрировал первый минус силы Рун. Интересно, может ли она убить носителя, если он перестарается с количеством?..»
        Небесный Монарх тем временем едва себя осознавал. Поддерживая только техники покрова, усиления плоти и движений, он словно обезумевший монстр бросился на врага, даже не удосужившись вновь раскрыть Сферы, чтобы сопротивляться вражеским. Всё же сил на это у него сейчас должно было хватать.
        Молниеносно оказавшись перед Каем, он также молниеносно отлетел от него прочь.
        «А ведь точно. Это неплохой способ потренироваться с новыми Сферами», - подумал он, не сходя с места и даже держа руки за спиной.
        Избиение продолжилось. Используя всю мощь шести объединённых Сфер, Кайзер безостановочно атаковал Блестящего Хвоста, легко формируя техники в любой точке внутри Сфер.
        Вскоре немалая часть силы Рун ящерочеловека оказалась потрачена на защиту, что снизило общее количество бушующей внутри него мощи и позволило ему наконец прийти в себя. Это сдвинуло битву с мёртвой точки, но лишь на немного.
        Став невидимым с помощью Техники Скрытого Измерения, а затем и вовсе использовав прослойку Нулевой Зоны, Кай полностью скрылся от противника. Но при этом его Сферы продолжили существовать и обрушивать на врага удар за ударом. Конечно, Небесный Монарх уже раскрыл снова свои Сферы и стал активно использовать различные способности, но это мало чем могло ему помочь. Даже с силой Рун он не мог подавить Сферы Кайзера и игнорировать его семитомные техники.
        В конце концов, не имея возможности найти врага и вырваться за пределы его Сфер, Блестящий Хвост растратил всю оставшуюся силу Рун и быстро ослаб.
        - Трус! - закричал едва держащий оборону Небесный Монарх. - Ты не мужик, раз прячешься от меня! Как можно вести такой грязный бой?!
        - Бой? - наконец появился Кайзер, одновременно с этим прекратив атаки. - Какой это бой, если ты ни разу даже не задел меня? Ты слишком себя переоцениваешь. Это не более чем очередная тренировка, а ты не более чем очередной инструмент. Неплохой манекен, так сказать, - пожал плечами парень. - Разве не заметил, что все мои атаки внутри Сфер с каждым разом становились всё более изощрёнными и всё лучше справлялись с твоими защитными техниками? Я просто изучал тебя, очередного интересного противника, и адаптировался. К тому же было полезно столкнуться с пользователем силы Рун на этом этапе моего путешествия… Но всё же пора заканчивать.
        - Думаешь, я сдамся?! - гневно выкрикнул ящерочеловек, попытавшись пробить себе голову рукой и попутно стремясь разрушить душу. Он был готов скорее умереть, чем стать чьим-то рабом.
        К счастью, Кайзер оказался готов к такому шагу противника. Сконцентрировавшись на оставшихся в теле Блестящего Хвоста частицах Холода Пустоты и Сфере Холода Пустоты, он моментально заморозил и тело, и разум врага. Потеряв сознание, тот автоматически проиграл.
        ***
        - Я запрещаю тебе убивать себя и причинять себе вред, - услышал воин чей-то голос сквозь пелену боли.
        Несмотря на приказ, уже спустя секунду очнувшийся ящерочеловек попытался разрушить душу, но сделать этого не смог. В последний миг воин неосознанно остановил сам себя. Он проиграл Кайзеру свою свободу, и эта договорённость должна была выполняться. Он не мог игнорировать приказы.
        - Не говори ничего лишнего, - сказал Кай, глядя на едва шевелящегося противника. - Подробно отвечай на вопросы. Кто ты?
        - Блестящий Хвост, вице-адмирал третьей дивизии Акульей Стаи, - гневно и с презрением ответил ящерочеловек.
        - Это имя или титул? - задумался Кайзер, взглянув на обрубок хвоста недавнего противника.
        «Кажется, в начале боя он был целым и действительно блестел…» - вспомнил он.
        - Имя. Мой титул - Кулак Трёх Морей.
        - И зачем вы напали на меня, а, Блестящий Хвост? Зачем помешали моему переносу? И кто вы вообще такие?
        - Напали по моему приказу, вторым вариантом было пленение. Твой перенос был прерван артефактом Прерывателем, что установлен в этой области. Акулья Стая входит в состав Картеля Четырёх Туманов. Мы пираты.
        - Интересно… Но никуда не годиться, - покачал головой парень, говоря об том, каким тоном с ним говорил Блестящий Хвост. - Приказываю относиться ко мне почтительно и считать своим господином!
        Блестящий Хвост резко дёрнулся, сжал до хруста кулаки и выпучил глаза. Но уже секунду спустя он расслабился и ненадолго прикрыл веки. Попытавшись встать, он упал из-за слабости в теле.
        - Прошу меня простить, господин. Я пока не в силах говорить с вами в нормальном положении, - постарался он склонить голову.
        - Ты на самом деле считаешь меня своим господином?
        - Да, - кивнул Небесный Монарх.
        - Почему ты так считаешь?
        - Потому что я проиграл свою свободу и потому что вы мне так приказали. Я считаю это правильным.
        - Это твоя собственная воля?
        - Это… - ненадолго задумался воин, - простите меня, господин, но я не могу дать ответ на этот вопрос.
        «Понятно… Я более чем уверен, что Искры неподвластны даже богам, так что вряд ли его воля изменилась. Скорее всего, Правила воздействовали на его оболочку души и изменили саму личность. Хм… если так подумать, то в целом Правила просто могли сделать его разум податливым к любым изменениям, а затем связать его со мной на информационном уровне реальности, чтобы только я мог вносить эти изменения…»
        - Ладно, не будем тратить время на разговоры. Вот, - бросил Кай пустой свиток на лёд. - Наполни его своими воспоминаниями, связанными со всем, что ты знаешь про Миры Испытаний.
        - Слушаюсь господин, - не вставая, кивнул раб и взял свиток в руки.
        Спустя несколько минут всё было готов. Для Небесного Монарха, даже ограниченного и избитого, это было плёвое дело.
        - Отлично. А теперь скажи, может ли кто-то узнать, что ты стал моим рабом?
        - Во время общих сборов дивизий всех офицеров проверяют на отсутствие рабских контрактов, клятв служения и в целом изменений в душе. Что же касается проигрыша свободы в Поединке Претендентов, то это тоже проверяют. К сожалению, мне неизвестно как, поскольку этой информацией владеют только адмиралы - лидеры Картеля.
        - И как часто происходят эти общие сборы?
        - Раз в три месяца, а также во время особых событий. Следующий сбор должен состояться через семнадцать дней. Он будет длиться трое суток.
        - Вот как. Тогда нам не остаётся ничего, кроме как рискнуть. Слушай мой приказ: когда я развею Зону Поединка, - кивнул он на светлую сферу, отрезавшую их ранее от внешнего мира, - ты временно забудешь про поражение и весь этот разговор. Вместо них, ты вспомнишь красочный и максимально правдоподобный бой с Небесным Монархом, который не являлся Претендентом и использовал Пути Меча и Пространства. Ты вспомнишь, что с трудом, но победил его, однако он убил себя раньше, чем ты успел закончить бой. Также, как только Зона Поединка пропадёт, ты временно вернёшь свою свободу, но всё ещё будешь помнить победу, а не поражение. Ты продолжишь жить, как жил раньше, но когда общий сбор дивизий завершиться и тебя никто ни в чём не будет подозревать, ты всё вспомнишь, вернёшь мне власть над собой и свяжешься со мной. Ищи меня, Кайзера, в одном из этих мест, - явив ещё один пустой свиток, парень записал в него несколько ближайших координат Старших Рун и дал ящерочеловеку взглянуть. - Их, естественно, ты тоже должен забыть на время. Всё запомнил?
        - Да, господин.
        Кайзер кивнул. Следом он хотел было немного подлечить Блестящего Хвоста Техникой Целительной Крови Ян, но затем передумал, решив не оставлять лишних следов. Также парень изъял из его плоти и Астрального Тела все частицы концепций, оставив только частицы Пути Меча и Пути Пространства для правдоподобия.
        - Приготовься. Через десять секунд я развею Зону Поединка, - сообщил он едва вставшему на ноги рабу. Тот уже активировал целительный артефакт и выпил парочку эликсиров, поэтому чувствовал себя получше. - Выполни мой приказ.
        Разморозив воду Жаром Пустоты, а затем став невидимым и полностью скрывшись от духовного восприятия, парень вскоре воспользовался Жетоном Претендента и деактивировал Зону Поединка. Лишь за секунду до этого он на всякий случай воспользовался артефактом среднего качества Божественного ранга, который в разы усилил его невидимость. Его, как и несколько других предметов, Кай, конечно же, получил от Савана.
        Когда светящиеся стенки огромной сферы исчезли, замерший на поверхности воды ящерочеловек дёрнул голову и нахмурился.
        - Мерзкий трус! - гневно прошипел он. - Уничтожил мой корабль, убил моих подчинённый, а в итоге просто разрушил свою душу. Сука! Как же бесит! Даже следов не осталось от этого урода, - развернувшись в сторону кораблей, Небесный Монарх продолжил выкрикивать ругательства.
        Слушая его, Кайзер наблюдал за ещё одним артефактом Савана, определяющим правду и ложь. И сейчас он мигал зелёным светом, демонстрируя, что Блестящий Хвост действительно верит в свои слова про смерть некоего Небесного Монарха.
        Убедившись, что приказ сработал, скрытый ото всех Кай направился в противоположную сторону. Его цели не изменились. Основной являлось возвращение памяти, путём сотрудничества с Тенью. Второстепенной же целью было создание собственной организации, которая будет ему активно помогать в этом, а также в дальнейшем поспособствует восхождению на вершину этого мира.
        Кай не помнил своей жизни после Земли. Там же он успел прожить лишь жалких двадцать два года, прежде чем погиб. И хотя тогда парень в основном решал большинство своих серьёзных проблем силой, которой у него хватало с лихвой, кое-что он всё же понял - для исполнения желаний существует немало других инструментов, зачастую более эффективных. И подчинённые - это как раз один из них.
        - Интересно… Очень интересно! - вскоре улыбался парень, просматривая наполненный воспоминаниями Блестящего Хвоста свиток. - Картель Четырёх Туманов, а также… Синдикат Хан Нам, Синдикат Парных Драконов, Секта Восходящей Звезды, Союз Южных Островов и империя Кнолак. Крупнейшие и сильнейшие игроки на арене мира Инсулай… Интересно, готовы ли они подвинуться?..
        Глава 4. Скитающийся остров 1
        Более миллиона лет назад Инсулай - первый из Миров Испытаний - состоял из трёх огромных континентов, занимающих чуть более половины поверхности планеты. Однако с тех пор очень многое успело произойти, включая масштабный катаклизм, навсегда изменивший карту этого мира.
        Теперь здесь не было полноценных материков, а большую часть поверхности занимали моря и океаны. Впрочем, суша всё же осталась. На местах трёх уничтоженных материков образовались гигантские зоны с тысячами островов внутри. Назывались же они в честь трёх наиболее крупных из них: Тир, Край и Авлэйм. И над первыми двумя регионами уже не одно тысячелетие крепко удерживали свою власть два могущественных синдиката (объединение множества сект и кланов) - Хан Нам в Тире и Парные Драконы в Крае.
        Но Авлэйм был совершенно другим регионом. Ещё со времён катаклизма здесь никогда не было единого правителя. По крайней мере, длительное время. В Авлэйме обитали наиболее свободолюбивые и упёртые мастера, что не желали ни с кем объединяться и делиться ресурсами. Местные страны, секты, кланы и прочие организации вечно враждовали друг с другом, но при этом удивительным образом были готовы объединиться в случае внешней угрозы. Много кто уже пытался захватить власть в Авлэйме, и у некоторых это даже частично получалось, однако удержать в своих руках сей своенравный регион до сих пор не удавалось никому.
        Ныне в Авлэйме располагалось более сотни различных объединений мастеров, наиболее сильными из которых, несомненно, являлись Секта Восходящей Звезды, Картель Четырёх Туманов и Союз Северных Островов. Они не были настолько же могущественными, как Синдикат Хан Нам или Синдикат Парных Драконов, но тем не менее всё равно считались одними из основных игроков мира Инсулай.
        Существовала, однако, ещё одна сторона - загадочная империя Кнолак. Инсулай был преимущественно водным миром, а поэтому в глубинах его океанов располагалось немало иных цивилизаций. Хотя в основном это были тысячи различных мелких кланов, что бесконечно грызлись меж собой, но, обладая серьёзным преимуществом под водой, всё же не позволяли обитателям суши посягать на свои ресурсы. Так было в прошлом. Однако некоторое время назад в Инсулай прибыли те, кого впоследствии прозвали Тремя Принцами Бездны. Это были могущественные Претенденты, которые два года назад сумели подавить и объединить основные подводные фракции, тем самым образовав империю Кнолак. С тех пор глубины океанов медленно, но верно захватывались новообразованным государством, пока в конце концов слухи о Кнолак не распространились и на суше. Хан Нам и Парные Драконы, естественно, не могли стоять в сторонке, желая заставить Кнолак присоединиться к одному из своих синдикатов. Смысла подчинять каждый отдельный подводный клан не было, но теперь, когда их уже объединили, сильные мира сего решили начать действовать. Вот только никто и
представить себе не мог, что первая и единственная их встреча с Тремя Принцами Бездны обернётся тем, что главы синдикатов будут вынуждены бежать изо всех сил. С тех пор империя Кнолак и стала считаться одной из сильнейших фракций Инсулая.
        К счастью, ожидаемой попытки экспансии на сушу так и не произошло, что в первую очередь грозило, конечно же, региону Авлэйм.
        Изучив всю эту информацию, а также немало ещё чего, молодой подтянутый воин с необычными короткими зелёными волосами положил свиток обратно на полку.
        - Теперь понятно, почему наше прибытие так обрадовало многих в Стране Ветра, - вздохнув, пробормотал он. - Всё же два истинных Претендента - это немалая сила.
        - Господин Рон, люди из Секты Восходящей Звезды уже прибыли. Скоро корабль отправится, - сообщил ждущий у входа слуга.
        По привычке взглянув на левитирующую слева у пояса катану с алой кожаной рукояткой и такими же ножнами, мужчина кивнул. Вид подаренного ему недавно артефакта среднего качества Императорского ранга, что был усилен божественными частицами, внушал Рону уверенность в собственных силах. Кивнув слуге, он покинул малую библиотеку дворца правителя Страны Ветра и направился к покоям своих господ.
        Несколько минут блужданий по, казалось бы, бесконечным коридорам дворца, и вот он уже у нужной двери.
        - Капитан, - поклонились ему двое пиковых Элементалистов, что охраняли вход. Как и Рон, они тоже были одеты в традиционные голубые халаты с вышитыми на них гербами, на которых был изображён некий белый цветок с пятью лепестками.
        Кивнув подчинённым в ответ, мужчина открыл дверь и тут же сместился на шаг в сторону. Мимо с огромной скоростью пролетела явно дорогая фарфоровая тарелка, что звонко разбилась о стену и даже оставила на ней трещину. Такой бросок легко мог бы убить какого-нибудь воина ступени Закалки Тела или даже Закалки Разума.
        - Что значит это твоё "поторопитесь"?! Отвечай, тварь! - сразу послышался гневный девичий крик, что ранее не был слышен из-за звуконепроницаемых дверей и стен. - Считаешь, что можешь приказывать мне?!
        Поспешив войти, Рон быстро закрыл за собой двери.
        - Простите! Простите, госпожа! - взмолилась служанка, упав ниц.
        - Уродина, ты испортила мне весь день, а теперь считаешь, что можешь просто извиниться и всё само по себе пройдёт?! - намотав длинные волосы женщины на кулак и резко дёрнув за них, спросила разъярённая сереброволосая красавица в светло-розовом кимоно.
        - Сестра, прошу, успокойся. Отпусти её, - попытался вмешаться похожий на неё сереброволосый парень - брат-близнец девушки.
        - Отпустить?! Ты хоть понимаешь, что только что произошло?!.. Эта потаскуха мало того что непочтительно подняла на меня свой взгляд, так она ещё и посмела приказывать мне! Мне!
        - Госпожа, я всего лишь хотела дать вам совет, - быстро пробормотала напуганная до ужаса женщина. - Я совсем не хотела вас оскорби…
        Удар. По комнате резко разлетелись сотни капель крови. Несколько даже попало на одежду Рона, которая, однако, сразу же очистилась.
        - Молчать, сука… - процедила сереброволосая девушка, чья рука обагрилась кровью. Только что она наотмашь ударила служанку тыльной стороной ладони. Молодая пиковая Элементалистка практически не сдерживалась, отчего красивое лицо женщины вмиг превратилось в кровавое месиво, а она сама лишилась сознания. Выжила же служанка лишь по той причине, что тоже являлась Элементалисткой, пускай и начальной стадии. - Так уж и быть, я не буду тебя убивать. Но глаз и языка ты точно лишишься.
        Окровавленная ладонь девушки покрылась дымящей магмой. Судя по всему, она собиралась покалечить не только физическое тело женщины, но и Астральное, тем самым гарантируя, что та никогда не сможет исцелиться. После этого ей можно будет помочь только божественной силой, что явно невозможно для простой служанки.
        Рука девушки уже потянулась вперёд, как вдруг её внезапно остановили.
        - Госпожа Сакуми, - схватив её за ладонь, спокойно произнёс Рон. Будучи сильным Священным Лордом третьего уровня, он мог не беспокоиться о технике среднего качества Императорского ранга, что покрыла ладонь красавицы. - Это лишнее.
        - Ты тоже смеешь указывать мне, грязномордый? - уставилась девушка на мужчину, частично раскрыв ауру и заставив всю комнату задрожать.
        - Моя задача - защищать вас… и в том числе вашу репутацию. Мы сейчас находимся в гостях. И хотя Страну Ветра некогда основали именно ваши предки, сейчас она всё же подчиняется Секте Восходящей Звезды. Поэтому здесь, как это ни прискорбно, у вас нет такой же власти, как дома, так что ничего не помешает появиться грязным слухам о вас… а значит и обо всём Божественном Клане Андо. Разве стоит это того? Вы уже и так достаточно наказали эту служанку. После случившегося её точно выгонят из дворца и в будущем вряд ли возьмут куда-либо в нормальное место. Разве такое наказание для неё не будет более жестоким, чем какие-то увечья? - без тени эмоций спросил Рон. - Зато так вы убьёте двух зайцев одной стрелой. И сохраните свою репутацию, и загубите её карьеру, а значит и возможность нормально развиваться.
        - Хм… - на секунду задумалась Сакуми, усмирив ауру, - твои слова звучат разумно, но отчего-то мне кажется, что ты просто хочешь спасти эту тварь, - недовольно насупившись, грубо ответила она. - Но ладно, проявлю милосердие. А теперь отпусти меня, если не хочешь умереть!
        Рон тут же убрал свою руку и отступил на шаг. Сакуми же, хоть и получила возможность завершить наказание, всё-таки сдержала слово. Лава исчезла с её правой ладони, однако появилась на левой. Волосы служанки загорелись, но спустя мгновение потухли. Лишённая сознания женщина упала на пол.
        - Пусть кто-нибудь вынесет это, - поморщившись, приказала девушка.
        Взяв служанку на руки, мужчина вышел в коридор и передал её одному из охранников, после чего вернулся в комнату. Взглянув на Сакуми Андо и её брата Хиро Андо, он едва удержался от громкого вздоха.
        Глядя на близнецов - двух невысоких стройных пиковых Элементалистов, которых на Земле могли бы назвать азиатами - Рон видел перед собой не более чем детей. Всё-таки им обоим было всего по сто десять лет, что по меркам Истинных Мастеров - мизер. Вот только оба этих молодых воина могли легко скрутить его в бараний рог.
        Впрочем, сам Рон тоже не являлся старым, хоть и поддерживал внешность "тридцатилетнего" мужчины. Ему всего-то было двести сорок девять, что для его уровня развития не так уж и много.
        Сев обратно на подушку, успокоившаяся Сакуми Андо как ни в чём не бывало продолжила пить свой чай и о чём-то размышлять. В этот момент она могла показаться наимилейшим созданием в мире - прекрасным цветком, который так и хотелось защитить. Вот только Рон никогда не заблуждался. Он отлично знал, какая она на самом деле. Злобная, истеричная, мстительная, высокомерная, жестокая и завистливая тварь - вот какой была Сакуми Андо.
        Что же касалось её младшего брата, то он был совершенно другим человеком. Спокойный, рассудительный, вежливый, справедливый, терпеливый и миролюбивый - так его мог описать Рон. Однако был у Хиро всё же один серьёзный недостаток. Каждый раз, когда дело касалось выходок его сестры, он никогда не вмешивался. Даже только что он решил остаться в стороне, ограничившись лишь одной просьбой, хотя в аналогичной ситуации, но без участия Сакуми, обязательно помог бы невиновной служанке.
        Увы, как так сложилось, Рон не знал, поскольку его назначили служить этим двоим всего пятнадцать лет назад.
        - Так зачем ты пришёл, Рон? - поднимая попадавшие на пол из-за ауры сестры вещи, спросил Хиро.
        - Мне доложили, что корабль Секты Восходящей Звезды уже прибыл.
        - Да, нам уже тоже сообщили, - подразумевая служанку, ответил сереброволосый парень. - Как я понял, долго стоять в порту он не будет.
        - Что это значит? - фыркнула Сакуми. - Будут ждать столько, сколько нужно! Они хоть понимают, с кем имеют дело? Рон, иди, и вели им даже не помышлять отплывать, пока я не буду готова. Где-то через час я выйду, - надменно произнесла она, после чего покинула комнату и отправилась к купальням.
        К такому Рон уже привык. Если в первые года служения Сакуми такие её выходки ещё злили мужчину, то теперь он уже ничего не испытывал.
        - Думаю, что-нибудь можно придумать, - печально усмехнулся Хиро. - Пойдём, я сам поговорю с людьми из секты.
        ***
        - Почему мы вообще должны плыть на корабле? В этой никчёмной и отсталой стране даже нет массива переноса на дальние расстояния? - прибыв в порт, спросила недовольная Сакуми.
        - Есть конечно, госпожа Сакуми, - поспешил ответить правитель Страны Ветра, который лично отправился провожать важных гостей к кораблю. Он же и посодействовал тому, чтобы отплытие задержали. - Просто понимаете…
        - Что?
        - Всё из-за Картеля Четырёх Туманов. Хотя они занимают юго-восточные острова Авлэйма, но одними ими они никогда не ограничивались. Это пираты, и они враждебны практически ко всем. Они действуют далеко за пределами своих вод и даже в других регионах! Однако если раньше мы могли с ними бороться собственными силами, то недавно всё изменилось. Если верить слухам, где-то год назад Картель начал сотрудничать с империей Кнолак и получил от них невероятные технологии. С тех пор их флот стал в разы сильнее и опаснее, а самое главное - они получили уникальные артефакты, называющиеся Пространственными Прерывателями. С их помощью они теперь способны засечь и прервать любой перенос между островами. После множества громких случаев, когда важные персоны внезапно оказывались в океане в окружении пиратских дивизий, многие фракции перестали использовать массивы переноса. Страна Ветра в том числе.
        - Смешно! - хмыкнула Сакуми. - Ты не понимаешь, с кем разговариваешь? - посмотрела она на мужчину, как на тупого осла. - Что мне какие-то пираты?
        - Госпожа, - подавляя эмоции, сдержанно ответил Небесный Монарх конечной стадии, - не стоит недооценивать Картель. В их рядах числиться не менее тридцати Небесных Монархов, которые даже под ограничениями мира Инсулая будут очень опасны… - резко осёкся он, едва не добавив "для вас". - К тому же, по моим данным, у них есть как минимум четыре истинных Претендента. И это в конце концов не считая Рун, которых у вас пока что не так много. Сила явно на их стороне
        - Хмпф! - фыркнула девушка. - Да что ты можешь знать о силе, старикашка? - надменно спросила она и быстро зашагала к кораблю. - Ладно, идём…
        - Прошу, не серчайте на неё, господин Плаут, - негромко произнёс Хиро, обратившись к правителю, как к равному. - Я премного благодарен за вашу помощь, доброту и гостеприимство. Я обязательно запомню это. Был очень рад с вами познакомиться.
        - Что вы, господин Хиро, - поклонился Небесный Монарх, - это честь для меня, услужить вам. Надеюсь, удача всегда будет следовать за вами в Мирах Испытаний.
        Распрощавшись с правителем Страны Ветра, Хиро Андо, Рон, а также тридцать семь талантливых Элементалистов и Священных Лордов направились к кораблю. Все они попали на Инсулай три дня назад, прибыв из одного пограничного ближнего мира.
        Около двух миллионов лет назад один гениальный воин прошёл Миры Испытаний и вернулся на родину, где вскоре, используя полученные знания, опыт и богатства, стал Звёздным Императором - божеством. Тот человек и основал Божественный Клан Андо, часть гениев которого с тех пор каждые несколько тысяч лет отправлялась в Миры Испытаний, что давало им хоть и практически иллюзорный, но всё же какой-никакой шанс стать богом. Эта же участь постигла и близнецов, что являлись одними из сотен тысяч прямых потомков основателя клана, а также сильнейшими гениями своего поколения. Сакуми была Мастером Шести Малых Звёзд, а Хиро - Мастером Шести Средних Звёзд.
        Сопровождали же этих двоих девятнадцать талантливых начальных Священных Лордов, включая Рона, и столько же пиковых Элементалистов. Их группа была сформирована таким образом, чтобы средний уровень развития в ней не превышал пиковой стадии Элементалиста. Ибо в Клане Андо прекрасно знали, что мир, в котором окажется группа, зависит от её же силы. А так как оба близнеца ещё не были Священными Лордам, то начать свой путь им было выгоднее именно из Инсулая.
        Впрочем, была и другая причина. Всё дело в Стране Ветра. Сотни тысяч лет назад её основали такие же гении Клана Андо, как Сакуми с Хиро, желая создать опорный пункт для потомков, что решат отправиться в Миры Испытаний после них. Всё-таки без поддержки, начать свой путь в новом и частично изолированном мире очень непросто. Каждый год из необъятной Ойкумены только в один Инсулай прибывает не менее пятисот истинных Претендентов (невероятное количество Мастеров Шести Звёзд). Вот только к концу первого месяца в живых остаётся не более десяти-пятнадцати процентов от общего числа прибывших. Причина такой смертности кроется как раз в том, что мало у кого есть связи с местными фракциями. Хиро и Сакуми вместе со своими сопровождающими появились возле Алтаря Страны Ветра, так как его координаты были заранее указаны в массиве. Но большинство новичков появляются у случайных алтарей, после чего их ждёт две участи: либо их быстренько завербуют к себе сильнейшие местные фракции, либо, что более вероятно, их банально попытаются убить, дабы забрать Накопители Рун и стать лже-Претендентами.
        Однако существовали и исключения: так называемые суперновички - Претенденты настолько могущественные, что могли в одиночку нарушить баланс целого мира. Такими были Три Принца Бездны, а также Матриарх Секты Восходящей Звезды. Появившийся двадцать шесть лет назад в Инсулае начальный Небесный Монарх мгновенно перевернул всё с ног на голову. Она одолевала всех противников на своём в пути, и в конце концов покорила сотни островов на юго-западе Авлэйма. Страна Ветра, другие государства, кланы и секты подчинились ей, после чего и была создана Секта Восходящей Звезды.
        В своё время прощупать Восходящую Звезду, как прозвали ту девушку в народе, пытались и синдикаты, и Картель Четырёх Туманов и даже глава Союза Северных Островов - морозный тролль Габб. В итоге все они были вынуждены отступить. Ведь помимо личной силы Восходящая Звезда обладала ещё и множеством могущественных божественных артефактов, что вынуждали сильных мира сего поумерить свой пыл и отказаться от такой добычи. В конце концов Секта Восходящей Звезды стала хоть и не сильнейшим, но всё же одним из основных игроков мира Инсулай.
        Собственно, туда молодые гении Божественного Клана Андо сейчас и направлялись. Обладая внушительным талантом, они собирались присоединиться к секте и занять в ней высокие места.
        - Какого чёрта? Что это значит? Кто это?! - возмутилась Сакуми. - Почему на этом корабле я вижу других пассажиров, кроме нас?!
        - Это судно Секты Восходящей Звезды, и они принимают на борт всех, кто достоин вступить к ним, - сообщил стоящий поблизости начальный Священный Лорд, тоже являющийся пассажиром.
        - Мастер Четырёх Малых Звёзд, - увидев титул над его головой, произнесла Сакуми.
        - Именно! - гордо выпятив грудь, улыбнулся воин.
        - Мусор… - презрительно выплюнула девушка.
        Парень помрачнел.
        - Похоже, контролировать свой грязный язык тебя не учили, бестолочь, - резко ответил он на оскорбление.
        - Повтори, - вдруг дёрнулась Сакуми, сказав это жутким голосом. На Священного Лорда обрушилась её мощная аура.
        - Ха-ха-ха, - рассмеялся парень. - Что это? Ты пытаешься запугать меня этой жалкой силой?
        Однако внезапно давление многократно возросло, и даже весь корабль пошатнулся. На полную мощь раскрылось Поле Превосходства девушки. Она в мгновение ока приблизилась к Священному Лорду и схватила его за горло.
        - Я сказала, повтори! - крикнула она.
        Воин дрожал и не мог пошевелиться, будучи полностью подавленным. Всё его внимание было сосредоточено на появившейся над головой Сакуми надписи.
        Мастер Шести Малых Звёзд
        - Вот значит как… Как говорить что попало, так все горазды, но как приходит время отвечать за свои слова, то вы только и можете, что трястись от страха… - покачала она головой. - Жалкое зрелище…
        - Немедленно отпустите его и скройте свои силы, - послышался мощный голос пикового Небесного Монарха.
        Продолжая сжимать шею дёргающегося Священного Лорда, Сакуми оглянулась. В этот момент она уже была окружена одетыми в красные халаты воинами Секты Восходящей Звезды, среди которых было четверо Небесных Монархов.
        - А ты ещё кто такой? - нагло спросила девушка.
        - Я один из верховных старейшин Секты Восходящей Звезды, которых послали сюда для защиты корабля от Картеля.
        - И что же ты, старейшина, сделаешь, если я не послушаюсь твоего приказа и прикончу этот мусор? - усмехнулась Сакуми и указал пальцем над своей головой. - Ты видишь, кто я?
        Тем временем на борт уже поднялся её брат, Рон и остальные воины клана. Ситуация резко обострилась. Все понимали, что если госпожа сейчас начнёт настоящий конфликт, то им придётся её поддержать.
        Стоящие вокруг Сакуми воины секты разгневались от таких наглых слов.
        - Сволочь!
        - Да как ты смеешь так говорить со старейшиной Монабэ?!
        - Мерзавка!
        В ответ на это девушка лишь улыбнулась ещё шире. Отчего-то сейчас её это не злило, а только забавляло.
        - Вижу. И только поэтому я дам вам шанс, - сдержанно ответил старейшина. - Убьёте этого пассажира, и будете вынуждены покинуть корабль. Также я сообщу об этой ситуации лично Матриарху.
        - Нос не дорос, чтобы угрожать мне, - сплюнула Сакуми. - Но чёрт с вами. Пусть этот отброс ещё поживёт, - махнув рукой, бросила она его в сторону старейшины словно мешок с картошкой. Один из членов секты резко сместился и поймал лишённого сознания воина, не дав тому врезаться в Небесного Монарха. - Но я запомню его. Как и вас всех, - указала она пальцем на Монабэ. - Скоро я займу место подле Восходящей Звезды, и тогда лучше вам бежать из Инсулая… Нет, изо всех Миров Испытаний!
        Скрыв ауру и Поле Превосходства, девушка развернулась и ушла. Окружившие её солдаты долго стояли на месте, но в последний момент все же расступились.
        - Отнесите его в лазарет, - приказал старейшина, после чего тоже удалился.
        Воины стали расходиться, и лишь один человек остался на месте. Это был высокий парень в простой непримечательной одежде, что мирно сидел прямо на полу, опёршись спиной о борт корабля. Приподняв полы бамбуковой шляпы, он спокойно окинул палубу взглядом своих неестественных фиолетовых глаз.
        ***
        Семьсот сорок километров - приблизительно столько не преодолел Кайзер из-за прервавших его перенос пиратов. Но зато он получил море полезной и важной информации, а также ценного раба. После этого парень отправился к ближайшим островам, что, как оказалось, принадлежали Стране Ветра. Узнав из свитка с воспоминаниями Блестящего Хвоста о том, что место, куда он ранее направлялся, как раз принадлежит Секте Восходящей Звезды, Кай решил несколько скорректировать свои планы. Впрочем, на путешествие к месторасположению сразу пяти Старших Рун это никак не повлияло. Вот почему Кайзер сел на этот корабль.
        Почему же он не воспользовался телепортацией, раз обладает средней Сферой Пространства? Ответ прост: всё из-за плотности энергии в ближних мирах. Если в том же Никриме с помощью пространственной техники среднего качества Императорского ранга и всего запаса энергии пикового Элементалиста можно было за один присест перенестись сразу на расстояние до двух тысяч километров, то вот уже Инсулае аналогичная телепортация вряд ли бы позволила отправиться дальше, чем на пятьдесят три километра. В этом Кайзер уже успел лично убедиться, потратив несколько часов на подготовку. Всё-таки силы одного-единственного, пусть и гениального Элементалиста, и высокотехнологичный массив переноса, подпитываемый средним духовным гейзером - это несравнимые вещи.
        Но кроме ограничения в расстоянии и долгой подготовки, была ещё одна причина, почему Кайзер не стал даже пытаться приблизиться к Ногатте - главному острову Секты Восходящей Звезды - посредством телепортации. Всё просто: он банально не желал снова оказаться в ловушке пиратов.
        - Уважаемый, не подскажете, как скоро мы прибудем к Ногатте? - подошёл Кай к одному из членов экипажа.
        Обернувшись, старый седой Священный Лорд шестого уровня взглядом прошёлся по внешнему виду парня, а затем, пожевав челюстью, всё же ответил:
        - Шесть часов, сынок. Уже к вечеру я буду глотать вино, - мечтательно сказал он, - и мять титьки портовых шлюх.
        - Благодарю, уважаемый, - отвесив лёгкий поклон, абсолютно без эмоций сказал Кайзер.
        - Молодёжь… - покривившись, произнёс старик в спину уже уходящего парня.
        Прогуливаясь по палубе огромного лайнера, на котором, кроме него и членов экипажа, расположилось ещё около семисот воинов, Кайзер наслаждался видом моря. Побродив так четверть часа, он в конечном счёте решил вернуться в каюту и провести оставшееся путешествие в медитации.
        - Эй, ты! - двигаясь вдоль коридора, вдруг услышал Кай знакомый голос. - Я к тебе обращаюсь, оборванец, - пнули его в спину.
        Едва не упав, глубоко погружённый в свои мысли парень резко пришёл в себя и обернулся. Перед ним стояла прекрасная сереброволосую девушка, а чуть позади неё - не менее симпатичный парень.
        - Ты капитана корабля не видел? - с отвращением глядя на Кайзера, спросила Сакуми.
        В казалось пустых глазах парня на миг промелькнула осознанность.
        - Нет, - коротко ответил он и замолчал.
        Сакуми на эту странность в поведении парня внимания совершенно не обратила. Как и проигнорировало то, что незнакомец не ведёт себя словно слуга. Всё же отступив во время недавнего конфликта, девушка была вынуждена подсознательно принять тот факт, что вместе с ней на лайнере будут плыть и другие пассажиры, что автоматически значило, что они хоть сколько-то равны ей. Такова была логика Сакуми. Впрочем, она всё ещё не считалась практически ни с кем.
        - Ладно, - недовольно сказала она, и уже было собиралась пойти дальше, как вдруг замерла. - К слову, а зачем ты скрываешь свою ауру? Странно, я не чувствую даже твоего Астрального Тела, хотя стою поблизости. Как так-то?
        Вот только отвечать Кайзер совсем не спешил, что быстро взбесило Сакуми. Помня о том, как легко удалось пнуть незнакомца, она попыталась схватить его за горло, но тот внезапно продемонстрировал потрясающую скорость без явного использования каких-либо техник и отскочил.
        - Чего?.. - удивилась Сакуми, пару раз сжав ладонь на пустоте. - Хм… так значит, ты Священный Лорд? - предположила она, этим обосновав ненормальную скорость парня.
        - Сестра, ты ведь хотела найти капитана корабля, - напомнил Хиро.
        - М-м… да, - кивнула девушка, опустив ладонь. - Будь благодарен, что я занята и не хочу пачкать руки, - хмыкнула она, посмотрев на Кая. - Но я всё же тебя запомню. Ещё раз попадёшься мне на глаза, и можешь прощаться с жизнью. Наглость я не забываю.
        После этого представители Божественного Клана Андо ушли. Кай ещё какое-то время стоял на месте, глядя на спину удаляющейся девушки, а затем как ни в чём не бывало продолжил свой путь. Казалось, его совершенно не волновало произошедшее. От начала и до конца он не проявил и тени эмоций.
        ***
        Небо окрасилось в алый цвет. Солнце неумолимо приближалось к горизонту, создавая чудесную картину заката. Многие пассажиры поднялись на палубу, решив уже здесь дождаться прибытия на Ногатту. Кайзер тоже находился тут. Разглядывая воинов вокруг, он отметил для себя, что почти все здесь состоят в группах.
        - Привет, - вдруг обратились к нему.
        Повернув голову влево, Кай увидел четверых начальных Элементалистов: одну девушку и трёх парней.
        - Ты ведь тоже плывёшь на Ногатту, чтобы попытаться вступить в Секту Восходящей Звезды? - спросил у него широкоплечий блондин, который был единственным Претендентом из их группы. Естественно, ложным, а не истинным.
        - Почему ты так решил? - ответил Кай вопросом на вопрос.
        - Я бы мог придумать разные причины, но, честно говоря, я просто доверился своей интуиции, - неловко улыбнулся парень. - Она меня редко подводит. Хотя если ошибся, то я готов принести свои глубочайшие извинения, - быстро добавил он, заставив товарищей занервничать.
        - Частично ты всё же ошибся, - появился в глазах Кайзера огонёк жизни.
        На несколько секунд он позволил им ощутить свою истинную ступень и стадию.
        - Ох… - вздрогнул блондин. - Прошу простить меня, старший брат, - поклонился он и его друзья. - Мне почему-то всё время казалось, что вы на начальной стадии. Точнее - интуиция говорила мне, что вы очень сильны, но при этом моложе нас, вот почему я так решил. Но раз вы на пиковой стадии, выходит, я действительно ошибся.
        - Как тебя зовут? - спросил Кай.
        - Тацуми, старший брат.
        - Я действительно плыву на Ногатту для вступления в Секту Восходящей Звезды, Тацуми. Но не в качестве ученика, а в качестве младшего старейшины. Поэтому частично ты был прав, - усмехнулся парень. - Кстати, я Кайзер, - протянул он руку.
        Тацуми с удивлением посмотрел на ладонь Кая. Его друзья также не понимали этого жеста.
        - Так принято делать там, откуда я родом, когда знакомишься с кем-то, - объяснил Кайзер, увидев нерешительность собеседника. - Нужно правой рукой пожать чужую руку.
        Блондин кивнул и осторожно сжал ладонь Кая. Следом парень познакомился и с остальными. Как оказалось, короткостриженую тёмноволосую девушку звали Аяме, а двух долговязых парней - Макото и Джун.
        - Ну так что, расскажете мне о Секте Восходящей Звезды?
        Следующие полчаса четверо начальных Элементалистов активно общались с Кайзером, описывая ему все прелести Секты Восходящей Звезды. Также они поведали и об испытании для учеников, на финальной стадии которого требовалось действовать в команде из пяти воинов. Вот почему они первоначально подошли к Каю.
        - Откуда столько тумана? - прокомментировала Аяме резко изменившуюся погоду.
        Остальные пассажиры тоже успели заметить эту странность. Туман налетел слишком неожиданно, хотя ничто не предвещало его появление. Но пока все могли лишь размышлять о причинах, расположившиеся на капитанском мостике члены экипажа уже знали точный ответ.
        - Двигательные артефакты начали сбоить.
        - Связь с маяком Ногатты стремительно слабеет.
        С каждой секундой подчинённые докладывали всё о большем количестве проблем.
        Капитан корабля был мрачнее тучи.
        - Это оно… - произнёс он.
        - Скитающийся остров, так ведь? - спросил стоящий рядом верховный старейшина Монабэ.
        - Именно.
        - Мы можем уклониться?
        - Мои люди делают всё возможное, но, кажется, это бесполезно. Мы уже вошли в зону притяжения.
        - Скверно…
        Внезапно дверь в помещение резко открылась и внутрь ворвалась не кто иная, как Сакуми Андо.
        - Что происходит? - сразу же задала она вопрос, чувствуя неладное.
        - Кто опять впустил её? - крикнул кто-то из подчинённых капитана.
        - Мы пытались её останови… - заговорил было дежуривший у двери Элементалист, но его тут же перебил громкий выкрик.
        - Ты капитан? - увидев мужчину рядом с верховным старейшиной, спросила Сакуми. - Отвечай на вопрос: что происходит с этим чёртовым кораблём? Почему пространственные артефакты вдруг стали сходить с ума?
        Обернувшись, крупный бородатый гном - начальный Небесный Монарх и по совместительству Мастер Двух Малых Звёзд - сказал:
        - Девочка, покинь помещение. Вскоре мы сообщим пассажирам всё про сложившуюся ситуацию. Спокойно дождись этого момента, - сдержанно ответил он, не желая вступать в конфликт с истинным Претендентом. Он не боялся Сакуми, но вот их потенциальный бой всё же мог сильно навредить кораблю.
        - Я не уйду, пока не услышу ответ! - скрестила она руки на груди. - И да, ещё раз назовёшь меня девочкой, и кто-то из твоих подчинённых уйдёт кормить рыб. Я не шучу.
        На это гном уже не мог отреагировать спокойно, но ответить ему не дала ладонь, что легла ему на плечо.
        - Мы попали в зону притяжения скитающегося острова, - холодным тоном произнёс старейшина Монабэ. - Скитающиеся острова - это такие особые аномалии Инсулая, порождённые большим количеством силы Рун. Как понятно из названия, они постоянно перемещаются и найти обычным путём их невозможно. Только случайно наткнуться, что сейчас и произошло. Если повезёт, он пройдёт мимо. В противном случае придётся искать выход, попутно защищаясь от сил аномалии…
        - Хватит, - выставила Сакуми руку вперёд. - Я знаю, что такое скитающиеся острова. Но я не могу понять, почему мы до сих пор не вышли из этого тумана?
        - Мы этим как раз занимаемся, но кое-кто решил нас отвлечь, - раздражённо пробубнил капитан.
        - Ну да, ну да. Вижу я, как вы занимаетесь, - фыркнула Сакуми, ещё сильнее выбешивая экипаж. - Лучше сама этим займусь.
        - Не вздумай что-либо делать! - выкрикнул верховный старейшина
        - Что? - возмутилась девушка. - Да ты мне ещё спасибо за это скажешь!
        В тот же миг в её руках появился и сразу же засветился ромбовидный кристалл - артефакт низкого качества Божественного ранга.
        «Одного заряда будет не жалко, но зато все лавры достанутся только мне! В дальнейшем это точно поможет сблизиться с Восходящей Звездой. Возможно, я уже по прибытии смогу встретиться с ней!» - довольно заулыбалась Сакуми.
        Активированный ею пространственный артефакт должен был переместить весь корабль на пару десятков километров в сторону, но вместо этого предмет внезапно треснул, а затем и вовсе раскрошился. Глаза Сакуми расширились от изумления, но уже секунду спустя ей было не до артефакта.
        Весь корабль внезапно подбросило.
        Последнее, что Сакуми запомнила, так это чей-то яростный крик:
        - СТО-О-О-ОЙ!
        Вот только было уже поздно. Попытка вырваться из зоны притяжения скитающегося острова породила настоящую пространственную бурю. Разрывы пустоты стали хаотично появляться на корабле.
        ***
        Резко открыв глаза, Кайзер понял, что находится где-то под водой. Вокруг было довольно темно, но для зрения Истинного Мастера это не являлось проблемой.
        «Что произошло?.. Похоже, меня чем-то сильно задело. Тело только восстановилось», - промелькнуло у него в голове.
        Тут вдруг парень заметил, что до сих пор сжимает чьё-то запястье. Опустив взгляд, он понял, что это была оторванная рука. Рука Тацуми, которого он схватил в момент катастрофы. На всякий случай поместив её в Хранилище, Кайзер начал быстро подниматься на поверхность. Вот только не успел он преодолеть и десяти метров, как откуда-то из тёмных глубин к нему молниеносно приблизилось несколько щупалец.
        Не давая себя схватить, Кай взмахнул ладонью и выпустил алый росчерк. Атака легко рассекла щупальца, однако уже мгновение спустя они снова были целыми и направлялись к парню. Он попытался ещё раз их атаковать, теперь настоящей техникой, но и это не помогло. Щупальца снова легко восстановились, проигнорировав даже заморозку Холодом Пустоты.
        «Что это?» - увидев энергетическим взглядом, как щупальца впитывают странную силу буквально из воды, удивился парень. А уже спустя секунду по его затылку прошёлся неприятный холодок. Сильнее сконцентрировавшись на энергозрении, он внезапно засёк нечто крайне жуткое глубоко на дне.
        Внезапно Кайзера что-то схватило за шиворот и резко потащило наверх. Оказалось, это была техника того старого и седого Священного Лорда, которого парень спрашивал о времени прибытии.
        - Ты в порядке, сынок? - спросил его старик, когда они вспыли. - Ты чуть не попался. Эти щупальца плевать хотели на наши атаки, но вот если притронуться, то вмиг осушат тебя! Даже некоторых Небесных Монархов убило моментально! Проклятье! - выругался он, вставая на поверхность воды.
        - Я цел, спасибо, - спокойно ответил Кайзер, тоже поднявшись.
        Сделав это, он наконец сумел увидеть всю картину. А именно: держащиеся на воде огромные куски разорванного пространственной бурей лайнера, немногочисленных и в основном покалеченных выживших, тысячи частей тел погибших пассажиров и членов экипажа, полностью окрасившуюся в алый цвет воду, плавающую неподалёку голову Аяме, а также странный туман, что медленно приближался со всех сторон.
        Глава 5. Скитающийся остров 2
        - Тва-а-арь! - услышали поднявшиеся на воду немногочисленные выжившие. - Зачем? Зачем?! Что ты натворила?!.. Ты! Ты убила их всех!
        Кричавшим оказался не кто иной, как верховный старейшина Секты Восходящей Звезды - Небесный Монарх Монабэ. Прямо сейчас старый воин стоял на одном колене и держался за грудь, при этом активно кашляя кровью. Его сердце и левое лёгкое превратились в кашу, и только безумная сила плоти ступени Небесного Монарха не давала Монабэ умереть. Даже с такими повреждениями он мог выжить.
        - О чём ты говоришь, идиот? - возмутилась Сакуми Андо, на которую и кричал старейшина. Ко всеобщему удивлению, на девушке не было ни царапинки, и даже её одежда осталась нетронутой. Казалось, пространственная буря полностью обошла её стороной. Это было немыслимое везение. - Я всего лишь хотела помочь! И вообще, ты сам виноват, что не остановил меня! Ты должен был предупредить!.. Да, это всё твоя вина!
        Монабэ, который до этого момента стойко терпел все выходки девушки, больше был не в силах сдерживаться. Заскрипев зубами от злости, он раскрыл свою ауру и три пиковые Сферы. Кай сразу догадался, что если бы не ограничения мира Инсулай, то его Сферы были бы даже сильнее. Старик явно прикоснулся к уровня Совершенствующего и мог создавать техники псевдо-Божественного ранга.
        - Я лично убью тебя! - процедил он, медленно поднимаясь.
        Сакуми Андо мгновенно побледнела. Мощь хоть и ограниченного, но всё же старого и опытного Небесного Монарха пиковой стадии - Мастера Пяти Больших Звёзд - заставила её колени задрожать. В тот же миг перед ней появились десятеро Священных Лордов - выжившие в этой катастрофе слуги Божественного Клана Андо.
        - ПРОЧЬ! - сделав первый шаг, гаркнул Монабэ на защитников девушки, не желая их вовлекать в это.
        Опытные бойцы Андо вздрогнули и покрепче сжали своё оружие, но всё же не отступили. Они не менее сильно ненавидели Сакуми, однако предать клан никак не могли. Они были готовы стоять насмерть.
        Монабэ тем временем приблизился ещё на шаг и уже было собирался атаковать, как вдруг его ноги подкосились, а в глазах потемнело. Аура и Сферы схлопнулись, и Небесный Монарх упал на колени, лишь подсознательно удержавшись на поверхности воды. Из его рта хлынула кровь.
        Мало кто понимал, что только что произошло. Лишь один Кай мог с точностью сказать, что всё дело в огромной трещине на Астральном Теле Небесного Монарха, которая и помешала ему использовать свои силы.
        - У… уб-убейте его! - не сразу справившись с испугом, противно выкрикнула Сакуми.
        Но прежде чем её слуги пришли в себя и решились атаковать, перед скрючившимся Монабэ уже выстроилось больше пяти десятков воинов Секты Восходящей Звезды. Среди них были как Элементалисты, так и Священные Лорды. Что же касалось других Небесных Монархов, то все они, включая капитана корабля, погибли в пространственной буре. Монабэ оказался единственным Мастером этой ступени, что сумел выжить. И дело тут вовсе не в силе. Пространственная буря банально оказалась настолько сильной, что с ограничениями мира Инсулай без божественных артефактов выжить не мог никто. Всё зависело только от удачи.
        - Свалили с дороги, уроды! - окончательно осознав, что верховный старейшина сейчас не представляет никакой угрозы, Сакуми резко осмелела. - Если не хотите сдохнуть здесь, то не мешайтесь под ногами!
        - Я тоже всё видел, - гневно произнёс один из Священных Лордов, что был в тот момент на капитанском мостике. - Несмотря на приказ старейшины ничего не делать, она всё равно активировала явно очень сильный пространственный артефакт! Это из-за неё такое произошло с кораблём и всеми, кто умер и пострадал…
        - Закрой свой грязный смердящий рот! - жуткая гримаса злости отобразилась на лице девушки. - Не было ничего такого! А за свою наглую клевету, ты, жалкий ущербный слабак, будешь немедленно казнён!.. Почему вы всё ещё стоите на месте?! - в конце концов глянула она на своих охранников.
        - Госпожа… - не знали, что ответить воины. Ведь если сейчас начнётся сражение, то обе стороны попросту перебьют друг друга. Победителя не будет.
        - Сестра, остановись, пожалуйста! - раздался выкрик со стороны.
        Повернув голову в сторону, Кай, всё так же стоящий поодаль вместе с седым Священным Лордом, увидел выходящего из тумана парня.
        - Так ты всё-таки выжил, - фыркнула Сакуми, проигнорировав слова брата. - Скорее, помоги мне. Эти мрази решили оклеветать клан Андо и напали на меня! - легко перевернула она всё с ног на голову.
        Ситуация резко накалилась. Если с одним истинным Претендентом воины Секты Восходящей Звезды ещё как-то рассчитывали сладить, то вот появление второго моментально рушило этот хрупкий баланс сил.
        - Мы должны отступить, - ответил ей Хиро. - Я нашёл Рона. Он ранен и ему нужна твоя лекарская помощь.
        - Что? - изумилась Сакуми. - Что ты несёшь? Ты хоть слышал, что я сказала? На меня напали! Да и какое мне дело до того грязномордого? Будет даже лучше, если он подохнет. Всё равно он никогда мне не нравился… А теперь иди сюда и помоги мне разобраться с этим мусором!
        - Нет, - спокойно произнёс брат девушки. - Я не буду тебе помогать.
        - Опять ты за своё, - поморщилась она. - Хорошо, стой и смотри. Я сама всё сделаю!
        В руках девушки появилась прекрасная чёрная катана - артефакт среднего качества Императорского ранга, усиленный божественными частицами. Вынув оружие из ножен, Сакуми заставила покрыться его магмой.
        - С дороги, бесхребетные существа, - бросила она, расталкивая своих же слуг Полем Превосходства и самоуверенно шагая вперёд. Следом Сакуми обратилась к воинам Секты Восходящей Звезды. - Если есть те, кто не хочет сдохнуть, то свалите в сторону!
        Вот только никто из мастеров даже не шевельнулся. Они не собирались отступать.
        - Ты действительно готова напасть на Секту Восходящей Звезды? - внезапно спросил Монабэ, частично придя в себя.
        - Что? О чём ты? - противно усмехнулась девушка. - Напасть на Секту Восходящей Звезды? Нет, это ты что-то выдумываешь. Я никого не убью. Это всё пространственная буря и скитающийся остров. Именно из-за них погибнут храбрые воины вашей секты, не так ли?
        - Тебе никто не поверит!
        - Хватит блефовать, ископаемое. Я прекрасно осведомлена о том, что это место практически полностью отрезано от внешнего мира. Ни одно послание, даже предсмертное, не дойдёт до Секты Восходящей Звезды. Ну а если кто-то из выживших захочет тоже выбраться отсюда, - повела она головой, глядя на несколько десятков не вступивших в конфликт пассажиров, - то вам нужно будет всего-то принести клятву о молчании.
        - А-а-а-а-а-а! - неожиданно раздался крик в стороне. Все тут же обернулись.
        На воде сидела напуганная юная Заклинательница, рядом с которой плавало похожее на мумию иссушённое тело, которое покидали остатки жизни. Мгновение спустя из воды вынырнуло и ринулось к девушке тонкое щупальце. Уклониться она никак не успевала, однако, к счастью, Хиро Андо вовремя спас её, переместив в собственный пространственный карман.
        В то же время из-под воды стали выныривать ещё щупальца - целые десятки. Началась паника. Многие выжившие пытались защититься, но странные отростки легко проходили сквозь практически любые барьеры и осушали свои цели.
        - Вот дерьмо! - выругался старик рядом с Каем, который почему-то так и остался стоять в стороне и не присоединился к другим воинам секты. - Нужно валить, сынок!
        - НЕЛЬЗЯ СТОЯТЬ НА ВОДЕ! В ТОЙ СТОРОНЕ ОСТРОВ! БЕГИТЕ ТУДА! - усилив слова Волей Мастера, сообщил Хиро.
        Одновременно с этим он явил манящую взгляд белоснежную катану, что по своей мощи ничуть не уступала артефакту его сестры. Резко вынув клинок из ножен и взмахнув им, Хиро техникой породил мощный порыв ветра, которым сотворил тоннель в тумане. Наконец-то стал виден остров.
        Пока выжившие убегали, Хиро продолжал совершать взмахи, но теперь уже используя элемент пространства - наиболее эффективное средство сдерживания щупалец. Помимо этого, он забрал к себе в карманное пространство всех выживших Заклинателей и серьёзно раненных мастеров других ступеней, что не могли бежать слишком быстро.
        - Повезло вам, твари, - сплюнув, убрала оружие Сакуми. - Отходим! - велела она своим людям.
        Члены Секты Восходящей Звезды тоже стали отступать.
        Уже менее чем через минуту сто с лишним воинов были на берегу острова. Благодаря всесторонней помощи Хиро, потерь среди пассажиров удалось сократить до минимума. Сакуми и слуги клана Андо совсем не пострадали, а что же касалось воинов секты, то они потеряли всего двоих Элементалистов.
        Раскрыв пространственный карман, Хиро освободил всех, кого затащил туда. Также он перенёс и главу охраны - Рона. Тот всё ещё находился без сознания и, кажется, бредил. Однако ему повезло отделаться только физическими ранами, поэтому для его лечения хватило всего лишь артефакта Императорского ранга и нескольких алхимических препаратов.
        - Эй, они идут за нами! - вдруг крикнул кто-то.
        Все тут же обернулись к морю и увидели, как гигантская группа из тысяч щупалец выстреливает из воды в поисках жертв, при этом всем скопом медленно смещаясь в сторону острова.
        - Не может же быть, что они достанут нас и…
        Говоривший Заклинатель резко прервался. Он, как и все остальные, уставился на гигантское щупальце толщиной в пару десятков метров, которое стало неспешно выныривать из толщи воды. Оно поднималось долгих несколько секунд, но всё никак не останавливалось. Лишь возвысившись над морской поверхностью более чем на пять сотен метров оно замерло. Даже вернувшийся туман, который Хиро ранее разогнал своей техникой ветра, не мог скрыть эту громадину.
        Подобное не могло не поразить выживших. Хоть на мгновение, но всё же каждый задумался над тем, а насколько же большое это щупальце под водой?
        Но не прошло и половины минуты, как из морской пучины вынырнуло ещё девять таких же монструозных отростков. Многие воины (даже старые и немалое повидавшие) разинули рты от шока. Ведь даже Небесные Звери не могли обладать настолько гигантскими щупальцами! Были ли это Полубог? Вот о чём они думали.
        - Но… но ведь до берега больше двух километров! Они ведь не достанут, правда? - забеспокоился некто.
        И тут, словно отвечая на слова этого воина, все десять щупалец резко вздрогнули, а затем с немыслимой для их размеров скоростью стали неистово бить по воде. Ударная волна мгновенно добралась до берега, но, к счастью, для Истинных Мастеров она никакой угрозы не представляла. То же самое касалось и огромных волн, поднявшихся из-за ударов щупалец. Даже самые слабые Заклинатели спокойно могли защититься от такого. Вот только вскоре ко всем пришло осознание, что постепенно беснующиеся щупальца приближались к ним. В конце концов уже через минуту одно из них ударило угрожающе близко к берегу. И если самого удара те же Элементалисты и Священные Лорды могли совершенно не опасаться, то вот о способности вытягивать все силы при соприкосновении они ни на секунду не забывали.
        - Чёрт! - нахмурилась Сакуми, наконец начиная осознавать, насколько опасно это место. Сейчас точно было не время для битв. Как минимум пока она не будет абсолютно уверена, что ничего не помешает ей убивать врагов. Всё-таки девушка уже направила свой клинок на членов Секты Восходящей Звезды, да и случившееся с кораблём ей точно не простят. Вот почему теперь не было пути назад. Требовалось либо избавиться от свидетелей, либо заставить их замолчать посредством клятв. - Придётся отложить месть на потом… Отходим вглубь острова! - приказала она.
        В конце концов Сакуми Андо, ей брат Хиро, Рон и остальные их слуги ушли. Аналогичным образом решили поступить и воины секты, наконец взяв на себя ответственность за пассажиров.
        Отдалившись на пять километров от берега, Монабэ остановил группу.
        - Дальше идти такой толпой будет опасно, - громко сообщил он, стараясь перекричать грохот от ударов щупалец, который всё приближался. - Каждый скитающийся остров уникален. Все они устроены по-разному, но единственное, что можно сказать точно - это крайне опасное место даже для Небесных Монархов! Вот почему я предлагаю раненым воинам, Заклинателям, а также неуверенным в своих силах Элементалистам и Священным Лордам временно переместиться в мой пространственный артефакт. Сильнейшие же останутся, и вместе мы будем искать способ покинуть остров. Но это будет явно непросто, поэтому жертв однозначно не избежать! Вспомните иссушенные трупы на воде! Это только начало.
        - Великий Мастер, вы уже бывали на скитающихся островах? - спросила спасённая Хиро Заклинательница, что явно плыла в секту, чтобы стать ученицей.
        - Однажды в молодости, - кивнул верховный старейшина. - Это было более восьмидесяти тысяч лет назад, но я до сих пор отчётливо помню те кошмарные события.
        Почти все присутствующие удивились, услышав такую огромную цифру. Конечно, все они видели перед собой старика, но это мало что значило. В отличие от Заклинателей или даже Элементалистов, мастера ступени Священного Лорда и Небесного Монарха на порядки лучше контролировали своё тело, что позволяло им выглядеть на любой возраст. То есть воин мог быть молодым относительно своей ступени, но при этом выглядеть как старик. Так делали немногие - в основном те, кто действительно чувствовал себя старым в душе, хоть физически это никак и не проявлялось.
        До настоящей же старости Небесные Монархи и даже Священные Лорды очень редко доживали. Ведь одно дело спокойно и в безопасности прожить сто, триста или даже тысячу лет, но другое - жить так десятками тысяч лет. Всё же чем больше ты можешь пробыть в этом мире, тем выше шанс, что на протяжении данного периода случится что-то ужасное. Особенно это касалось Истинных Мастеров, жизнь которых не могла не обходиться без битв. Ведь даже сам факт существования какого-то мастера мог уже создать ему проблем. Ну а спрятаться от всего мира невозможно. Смертные воины ещё могут остановиться и вернутся к обычной жизни, но для Истинных Мастеров обратного пути нет.
        Вот почему все удивились. Ибо если верховный старейшина Монабэ действительно столько прожил, то это говорило о том, что у него есть как минимум две крайне важные для любого воина вещи: великая сила и великая удача.
        - Нас было больше пяти сотен, но выбраться удалось только двадцати воинам. И я не хочу повторить такой результат! - продолжил он. - Поэтому подходите ко мне те, кто готов переждать это путешествие в пространственном артефакте. Обещаю, я сделаю всё, что в моих силах, чтобы вывести нас отсюда!
        После этого ручей из воинов потёк прямо к старейшине, пока отголоски ударов щупалец становились всё сильнее. Они явно уже добрались и уничтожили берег.
        - Пойдём, сынок, - хлопнул седой Священный Лорд Кая по спине. - Я ведь тоже уже довольно стар, и силы уже не те… Лучше переждём это путешествие в артефакте.
        - Я останусь, - покачал Кайзер головой.
        Старик смерил парня странным взглядом, а затем устало пожал плечами.
        - Молодой… Ну, удачи не помереть, - криво усмехнулся он, направившись вперёд. Сколько таких он успел повидать за свою жизнь… Да и сам когда-то был похожим, пока стрела не пробила ему… Впрочем, это уже совершенно другая история.
        В конечном счёте на пустыре осталось тринадцать воинов. Среди них, как понятно, был Монабэ и восемь сильнейших выживших Священных Лордов секты. Оставшиеся же являлись простыми пассажирами. Кроме Кая, не отправились в пространственный артефакт ещё трое Священных Лорда: двое были на восьмом уровне, а один на девятом. И в отличие от парня, которому было всё равно на выживание и который просто не желал отправляться в чей-то артефакт, эти трое банально пытались выделиться. Как и Кайзер, они плыли в секту, чтобы стать там старейшинами, так что данную ситуацию сочли идеальной, чтобы показать себя перед Монабэ и наперёд заработать некую репутацию.
        - Вы уверены? - скептически посмотрел Небесный Монарх на оставшуюся четвёрку. - Среди вас ведь даже нет ложных Претендентов, - указал он себе на грудь, где под одеждой скрывался Накопитель Рун. Обладая им, он мог ощутить других Претендентов поблизости, если они не скрывали этот факт.
        - Я был ложным Претендентом в прошлом! - сообщил чрезмерно мускулистый Священный Лорд девятого уровня, гордо указав на себя большим пальцем.
        - Я тоже, - спокойно добавил невзрачный на вид парень.
        Остальные промолчали.
        - Что ж, вы вольны делать что пожелаете. Заставлять уйти в артефакт я вас не буду, - кивнул Монабэ. - Но и обещать вашу безопасность тоже не могу. В случае опасности я… мы обязательно поможем, но мы не всесильны, а поэтому в первую очередь рассчитывайте только на себя. Кстати, как вас зовут-то?
        - Рагнар с Гундреда! - громко ответил мужчина, который, как оказалось, прибыл с одного из наиболее далёких северных островов региона.
        Помимо почти трёхметровой мускулистой фигуры и голого торса, Рагнар также выделялся полупрозрачными рогами: светлыми у конца и более тёмными у основания. Вдобавок он обладал удлинёнными эльфийскими ушами, смуглой кожей, необычными светящимися татуировками на теле, которые явно были сделаны лишь для красоты, аккуратной бородкой вдоль линии подбородка, резкими чертами лица, волевым взглядом и недлинными тёмными волосами, неряшливо зачёсанными назад.
        Надпись над головой Рагнара говорила о том, что принадлежит он к расе асов, предками которых числились люди, эльфы и ныне официально вымершие асуры. Асы, насколько успел узнать Кай, обладали более высокими физическими параметрами, а также вполовину большим запасом энергии. Но основной их силой всё же было не это, а превосходное умение владеть собственным телом, что делало из представителей этой расы прирождённых бойцов. Как гласили легенды, среди асов не существовало тех, кто не ступал на путь развития. Впрочем, конечно же, они очень сильно уступали в численности даже тем же эльфам, не говоря уже о быстро плодящихся людях, так что в это всё-таки можно было поверить.
        На миг Кайзеру показалось, что он уже видел кого-то сильно похожего на Рагнара, однако вспомнить, кого, он, естественно, не мог.
        - Уве Херман. Я из юго-запада Тира.
        - Ого, далековато же тебя занесло… - прокомментировал кто-то из воинов секты.
        - Ньяконалавиус, - следом представилась отрешённая дорганка, назвав своё необычное для местных имя. - Можно просто - Ньяко.
        Заговорившей была невысокая миловидная девушка с тёмными волосами, в которых виднелись редкие красные пряди, алыми глазами, пренебрежением во взгляде и звериными ушками. С первого взгляда нельзя было точно определить, к какому конкретно виду дорганов относится Ньяко. Хотя почему-то Каю казалось, что девушка точно как-то связана с кошачьим племенем.
        - Откуда ты? - заинтересовался Рагнар. - У тебя необычная одежда.
        К слову, Кайзер тоже обратил на это внимание. Одежда Ньяко больше напоминала ту, что могли бы носить люди Земли, однако она всё же была сделана из высококачественных духовных материалов, которых точно не могло быть в его родном мире. Да и дорганов там тоже не водилось, насколько знал Кай.
        - Не твоё дело, - холодно ответила девушка. - Нас не просили этого говорить.
        - А не слишком ли ты дерзишь тому, кто превосходит тебя в развитии, а? - насупился мужчина, вплотную приблизившись к Ньяко. На фоне горы мускулов по имени Рагнар, миниатюрная дорганка казалась совсем крошечной. Вот только, похоже, её ничуть это не смущало. Надменное выражение лица и пренебрежительный взгляд девушки никуда не пропали.
        - Всего один уровень. Как смешно… - ответила она саркастическим тоном. - Но чтобы ты лучше понимал своё место, сделаю так.
        В следующий миг над головой Ньяко появилась надпись.
        Мастер Пяти Средних Звёзд
        Монабэ, воины Секты Восходящей Звезды и Уве оказались сильно удивлены. Если Мастера Шести Звёзд были легендами даже в Мирах Испытаний, то Мастера Пяти и даже Четырёх Звёзд не сильно от них отставали. Как-никак это всё ещё были безумно сильные и талантливые гении, встретить которых удавалось довольно редко. А ведь Ньяко была ещё и Священным Лордом восьмого уровня, что делало её Звёзды гораздо ценнее.
        Никто точно не знал, как Система проводит оценку Мастерства и Силы относительно разных ступеней и стадий, но примерную схему уже давным-давно определили. Ценность Звёзд была разной в зависимости от уровня развития. Логично, что для обладающих гораздо большим сроком жизни Небесных Монархов критерии оценки были строже, чем для тех же Заклинателей.
        Собственно, поэтому обычно было принято считать одну границу стадии за два шага, а одну границу ступени - за три. Шагами в свою очередь называли разницу между Звёздами мастера и их размерностями. Например, между Мастером Двух Малых Звёзд и Мастером Двух Средних Звёзд был всего один шаг. Но уже между Мастером Двух Больших Звёзд и Мастером Трёх Малых Звёзд находилось целых два шага, так как ценность размерности была ниже ценности новой дополнительной Звезды.
        Таким образом, если бы Ньяко сейчас была, как Кай, пиковым Элементалистом, но при этом обладала бы текущим уровнем Мастерства и Силы, то она являлась бы Мастером Семи Малых Звёзд. То есть прямо сейчас, даже находясь под ограничениями мира Инсулая, она являлась крайне опасным противником для Кайзера. Впрочем, ограничения сковывали и душу девушки, что понижало её уровень контроля духовных и физических сил, полученный благодаря высокому развитию. Так что даже если она станет врагом Кая, у него всё же будут немалые шансы на победу…
        Не считая невозмутимого Кая, лишь один воин ничуть не удивился титулу Ньяко - Рагнар. Здоровяк, наоборот, заулыбался, что могло показаться даже немного жутким зрелищем, учитывая его фигуру.
        - Как я и думал. Чутьё снова не подвело меня, - произнёс он. - Кстати, я тут кое-что вспомнил. У нас на северных островах издавна не бывало дорганов. Поэтому многие часто задумывались… в обычной форме у вас правда две пары ушей? - одновременно с этим Рагнар резким движением руки аккуратно откинул волосы Ньяко, позволив всем увидеть, что человеческих ушей у неё всё же нет.
        В тот же миг стопа подпрыгнувшей девушки должна была врезаться Рагнару в голову, но он сумел неожиданно выгнуться назад, что для его комплекции выглядело невероятно. В следующее мгновение мужчина резко отступил на дюжину шагов.
        - А-ха-ха-ха-ха-ха! - заливисто рассмеялся он. - Какая превосходная реакция! - глядя на взбешённую Ньяко, весело произнёс Рагнар. - Но знаешь, я ведь тоже не пальцем деланный!
        Над головой аса также появилась надпись.
        Мастер Пяти Средних Звёзд
        Дорганка удивилась, но тут же попыталась скрыть это, вернув прежнюю маску надменности.
        - Я сразу ощутил, что ты такая же, - увидев её реакцию, усмехнулся Рагнар. - Ещё на корабле.
        - Как интересно… Сразу двое столь могучих мастеров, - произнёс Монабэ. - Это многое меняет. Таких воинов я буду только рад видеть в нашей группе. Но по-моему, ещё один из вас так и не сумел представиться, - взглянул он на Кая.
        - Кайзер, - коротко ответил парень, больше ничего не добавив.
        - Хм, Кайзер… твоя аура… Не мог бы ты перестать скрывать её? - осторожно попросил старейшина.
        - Сожалею, но сейчас это невозможно, - спокойно ответил Кай. - Но если вы хотите знать мой уровень развития, то я пиковый Элементалист.
        - Правда? - наклонил Рагнар голову. - Я чувствую, что ты гораздо сильнее обычных пиковых Элементалистов? Тоже Мастер со Звёздами?
        - Всё может быть, - пожал Кайзер плечами.
        - Ты сказал, что это невозможно сейчас, - произнёс верховный старейшина. - Значит ли это, что ты можешь перестать скрывать ауру потом?
        - Конечно. Я могу сделать это, когда мы покинем скитающийся остров. Но не спрашивайте у меня, почему именно так.
        - Хорошо, ты в своём праве, а я сейчас не в том положении, чтобы приказывать тебе. Но знай, раз мы не будем ощущать твою ауру, то и среагировать, чтобы помочь тебе, можем гораздо позже. Учти это.
        - Не беспокойтесь за меня, я очень живуч.
        - Буду в это верить, - усмехнулся Монабэ. - Что ж, выдвигаемся. Будем идти цепочкой. Я пойду первым, а все остальные идеально повторяют мои шаги! Наступайте в те же места, куда наступил и я! На острове может быть много ловушек, а как вы уже должны были заметить, этот туман довольно сильно ограничивает духовное восприятие. Из-за этого опасность можно не заметить даже прямо перед своим носом. В конце пойдут Юки и Хизэши, - обратился он к паре сильнейших после него воинов секты, что присутствовали здесь.
        Двое пиковых Священных Лордов - Мастера Трёх Малых Звёзд и при этом ложные Претенденты - без пререканий выполнили приказ, встав сразу за Каем. Перед парнем же оказались Ньяко и Рагнар. После этого воины выдвинулись вглубь острова.
        - Как вы должны понимать, скитающийся остров - это огромный закрытый пространственный карман, а значит в определённых местах он должен быть связан с внешним миром. Такие места обычно называют пространственными якорями. Ну и поскольку мы появились на воде, то можно с уверенностью заявить, что основные якоря находятся именно там.
        - Но там ведь те щупальца.
        - Именно. Из-за них пытаться создать проход там будет невозможно. Но я более чем уверен, что на самом острове тоже должен быть хотя бы один якорь. Я уже активировал специальный артефакт, так что поиск начался. Однако из-за тумана это может занять уйму времени, поэтому лучше добраться до центра острова и уже оттуда провести сканирование, - объяснил Монабэ.
        - А это правда, что туман на скитающихся островах - это не сконденсированная сила Рун? - вдруг спросил Уве Херман.
        - Правда. Но даже не вздумайте пытаться найти здесь Руны! - предупредил старейшина. - Они правда здесь есть, но находятся как раз таки в самых опасных местах! Если не хотите глупо расстаться с жизнью, то даже не думайте о местных богатствах. Все вы знаете об аномалиях, но слышали ли вы о сверханомалиях?
        - Это то же, что и обычные аномалии, но при этом сформировавшиеся не только из рассеянного в определённой области большого количества частиц законов и энергии, но ещё и из божественной силы, - неожиданно ответил Кай.
        - Всё верно, молодой человек, - кивнул Небесный Монарах. - И вот такими аномалиями усеяны все Миры Испытаний! Да, здесь не может быть богов, но при этом здесь есть сила Рун. Места, где она скапливается, становятся ценными месторождениями Рун, за которые воюют целые кланы и секты. Но бывает так, что в определённом месте начинает скапливаться слишком уж огромное количество силы Рун. Вот тогда и появляется сверханомалия. В Инсулае - это скитающиеся острова, в Фероксе же - это те самые Небесные Деревья, о которых вы могли слышать.
        - А что насчёт Беллума? - спросила Ньяко.
        - Там нет множества отдельных сверханомалий. Вместо этого там находится Забытый Континент, который полностью покрыт подобным туманом. Вероятно - это опаснейшее место всех Миров Испытаний.
        ***
        Прошёл час. Путешествие по скитающемуся острову спокойно продолжалось.
        Оглядываясь по сторонам, Кайзер видел лишь голые столбы мёртвых деревьев, что заполонили весь остров. Если подойти к любому такому и потрогать его, то можно было легко понятно, что дерево давным-давно окаменело.
        - Плетёмся уже целый час… Может, лучше пойдём напролом? - предложил Рагнар.
        - Ни в коем случае! - сразу же запретил старейшина Монабэ, который всё это время вёл группу лишь по заранее проложенным кем-то тропам, хотя при этом мог спокойно прокладывать себе путь сквозь окаменевшие деревья голой силой. - Так мы только привлечём внимание острова к себе, - пояснил он, вспомнив ужасы прошлого. - Иначе как ты думаешь, почему в таком опасном месте никто из нас до сих пор не погиб? Есть версия, что туман в сверханомалиях разумен, но большую часть времени он спит. И если не хотите встретиться со всеми ужасами этого места, то даже не думайте его тревожить!
        Противиться Рагнар не стал, и просто пожал плечами. Так движение группы продолжилось, но уже через четверть часа произошло нечто непредвиденное…
        «Этот старпер просто крышей поехал. Мы уже больше часа на острове, но ничего опасного так и не произошло, - шагая вслед за одним из воинов Секты Восходящей Звезды, размышлял недовольный Уве Херман. - Может, он специально нас запугивает, а сам просто собирает все Руны, что попадутся ему на пути? Из-за тумана его почти не видно, и даже ощутить его действия не выйдет. Идеальное прикрытие. Чёрт, если всё действительно так, то разве это не грабёж? Руны должны делиться поровну!.. Это?!»
        Резко повернув голову вправо, он увидел лежащую возле корней окаменевшего дерева едва заметную Руну размером с голову ребёнка.
        «Судя по всему, только я сумел её ощутить и заметить! - обрадовался Уве. - Значит, это моя законная добыча. Ничего страшного, если я на секунду сдвинусь всего на пару шагов», - решил он наплевать на предостережение верховного старейшины.
        - Эй, ты куда?!.. - на удивление тихо раздалось у него за спиной, но парень уже решился.
        Быстро сместившись, он резким движением подобрал Большую Руну Ветра и широко улыбнулся.
        «Есть! - обрадовался Уве. - Впервые вижу такую Руну. Она мало того что связана с элементом ветра, так ещё и является Большой! Интересно, сколько за такую можно будет выручить? Кстати, почему никто не возмущается?»
        Парень обернулся и замер. Перед ним был настолько густой туман, что теперь нельзя было увидеть даже вытянутую перед своим лицом ладонь.
        - Вы где? - произнёс Уве, но ему так и не ответили.
        Помрачнев, парень крикнул:
        - Старейшина Монабэ!.. Рагнар! Кто-нибудь!.. Да что за хрень? Куда все подевались?!
        Внезапно до Уве стал доноситься странный клацающий звук, который словно приближался откуда-то издалека.
        - Ай! - неожиданно ощутил он острую боль в шее, и рефлекторно дёрнул рукой.
        На землю отлетело сброшенное насекомое.
        - Жук? Таракан? Что это и откуда? Как оно прокусило мою плоть? - ужаснулся Священный Лорд восьмого уровня, осознав, что на шее проступила кровь. - Нет же! Моё… моё Астрально Тело в том месте тоже немного повредилось!
        Мгновение спустя Уве снова ощутил боль, но уже в области ног. Разозлившись, он резко раскрыл среднюю Сферу Молний, вмиг испепелив всё вокруг. Как-никак он являлся Мастером Четырёх Малых Звёзд, хоть и не показал это верховному старейшине, не желал показаться посмешищем на фоне Рагнара и Ньяко.
        Появившиеся словно из ниоткуда насекомые были уничтожены, но убирать Сферу Уве пока не спешил. Непонятное щёлканье всё приближалось, и почему-то его это очень сильно напрягало. Продолжая стоять на одном месте, парень максимально концентрировался на восприятии, желания заранее ощутить опасность.
        Его план сработал. Движущийся под прикрытием тумана огромный ковёр из тысяч жутких насекомых был вовремя обнаружен им. Сформировав одну из техник массового поражения, Уве моментально ударил по области.
        Яркая синяя вспышка на несколько секунд разогнала туман. От жуков не осталось ни следа.
        Уве усмехнулся.
        - Так вам! - хмыкнул он. - Но понять бы теперь, где осталь… - парень вдруг прервался.
        Щёлканье возвращалось.
        «Опять? - нахмурился Уве. - Ну давайте! Идите сюда! Твари!»
        Странные насекомые вновь хлынули со всех сторон, и вновь на них обрушилась мощь конечного Священного Лорда. Однако следом пришла ещё одна волна, и ещё и ещё…
        В определённый момент Уве даже попытался сбежать, но куда бы и как быстро он ни уходил, насекомые всегда находили и догоняли его. В конце концов его силы иссякли. Он боролся более часа, но, казалось, полчище жуков ничуть не уменьшилось.
        Тяжело дыша, Уве Херман бежал из последних сил, всё время оглядываясь.
        «Ну где же? Ну где же хоть кто-нибудь? Почему я даже до воды не могу дойти, хотя уже явно преодолел сотни километров?» - мелькали мысли в его голове. Он уже едва мог размышлять рационально. Не оставалось ни физических, ни духовных сил.
        Внезапно жутко сильная боль от перенапряжённого Астрального Тела мощной вспышкой накрыла сознание парня, отчего он упал и полчище неизвестных насекомых тут же поглотило его. Наконец добравшись до цели, они стали активно грызть её плоть (как физическую, так и духовную), пробираясь всё глубже и глубже. Жуки заползали в нос, выедали глаза, разрывали щёки и даже зубы, в конце концов попадая в рот и дальше в тело. Отчего-то лишившись возможности уйти сознанием в духовный мир и даже разрушить собственную душу, Уве Херман был вынужден испытывать всю эту боль на протяжении безумно долгих пяти минут, пока в конечном счёте насекомые не разорвали его оболочку души.
        ***
        - Стойте! - вдруг крикнул кто-то из воинов секты, вынудив группу остановиться.
        - Что случилось? - обернулся Монабэ.
        - Этот парень… Уве, он исчез! - прозвучал немного испуганный голос.
        - В каком смысле исчез? - напрягся старейшина.
        - Только что, буквально секунду назад он был прямо передо мной, но внезапно туман сгустился, и мне показалось, что он пошёл куда-то в сторону. Я попытался окликнуть его, но в тот же момент моё горло почему-то свело от боли, и я едва сумел хоть что-то прошептать. А затем он и пропал.
        Присутствующие стали оглядываться и даже громко звать исчезнувшего парня, но того нигде не было. Воины даже разогнали туман в радиусе сотни метров, однако так ничего и не нашли.
        - Началось… - мрачно произнёс верховный старейшина. - Отныне вы должны быть в сотню раз более осторожными! Идём дальше, не стоит задерживаться на одном месте.
        - Мы не будем его искать?
        - Скорее всего, он уже мёртв, - серьёзно ответил Манобэ. - И если вы тоже не хотите бесследно пропасть, то лучше не сворачивайте с маршрута! Что бы вы ни увидели в тумане, не обманывайтесь - это ловушка! Идём!
        Воины продолжили движение.
        - Ты идёшь? - услышал Кай, что всё ещё стоял на месте.
        «Должен ли был я помочь?.. - пытался он найти ответ на этот вопрос, глядя в сторону. Именно там, в глубинах тумана, с помощью энергетического зрения он видел крайне плотную складку пространства. - Что я должен был бы сделать в такой ситуации? Я не получал правильного ответа… Это удручает…»
        Кивнув женщине за спиной, парень тоже зашагал.
        Спустя несколько минут, неожиданно для самого себя Кайзер рефлекторно схватил идущую впереди Ньяко за воротник, заставив её остановиться.
        - Ты что творишь?! - возмутилась девушка, но встретившись с холодным выражением лица парня, а также осознав, что не сумела даже среагировать на его движения, нахмурилась.
        - Ловушка, - неожиданно ответил Кай, указав Ньяко под ноги.
        - Ты серьёзно? Откуда она там может взяться? Я ведь наступаю в точности туда, куда ступал и старейшина Монабэ, - ответила дорганка, но всё же идти вперёд не решилась.
        - Что у вас там? - заметив, что хвост группы остановился, спросил Небесный Монарх.
        - Парень утверждает, что здесь ловушка и что Ньяко чуть не наступила на неё, - спокойно ответила женщина по имени Юки. Она, как и остальные, ничего такого не чувствовала.
        - Ты уверен? - посмотрел Монабэ на Кайзера. - С чего ты решил, что там ловушка?
        - Я использую особую технику наблюдения, - соврал парень.
        Небесный Монарх нахмурился и сконцентрировался восприятием на области, куда указывал палец Кайзера. Вот только даже спустя полминуты он так ничего и не обнаружил. Из-за тумана даже несколько метров расстояния были непреодолимыми для его духовного восприятия.
        - Ты уверен? - повторил старейшина.
        - Абсолютно.
        «Это не дело. Даже если я ничего не чувствую, то лучше всё же перестраховаться и проверить…» - подумал Монабэ и кивнул.
        - Переступите указанное Кайзером место, но продолжайте наступать на мои следы. Когда все обойдут его, то остановимся и попробуем активировать ловушку, - велел он.
        Когда группа выполнила указания, верховный старейшина бросил замыкающему воину обычное на вид пространственное кольцо.
        - Внутри есть низкоранговые духовные фрукты, - сказал Монабэ. - Попробуй использовать их в качестве "жертвы".
        Священный Лорд по имени Хизэши кивнул, и чётко выполнил инструкции. Секундой спустя на место, куда указал Кай, упал похожий на грушу фрукт. В тот же миг его насквозь пронзило маленькое щупальце, вслед за чем плод был моментально иссушён.
        - А ты ещё интереснее, чем казался мне ранее, - хлопнул Рагнар Кайзера по плечу. Несмотря на то, что между ними двумя находилась Ньяко, для огромной руки аса было несложно дотянуться до парня.
        - Плохо… очень плохо… - пробормотал Монабэ, который до конца надеялся, что Кайзер ошибся. - Если ловушки теперь могут появиться прямо перед жертвой, то идти в точности по моим следам становится бессмысленно. Кайзер, с какого расстояния ты можешь обнаружить такую ловушку?
        - Полагаю, не дальше, чем за пятнадцать метров.
        - Неплохо, - кивнул старейшина. - Значит ли это, что ты и сам способен проложить для себя безопасный маршрут?
        - Думаю, да.
        - Хорошо. Тогда не мог бы ты, пожалуйста, стать замыкающим, и, немного сдвинувшись, наблюдать за тем, куда ступают остальные?
        - Я не против.
        Монабэ кивнул в знак благодарности.
        Кай уже было двинулся к хвосту группы, как вдруг почувствовал, что его кто-то тянет за одежду. Обернувшись, он увидел смотрящую на него Ньяко.
        - Спасибо, ты спас мне жизнь, - серьёзно произнесла дорганка.
        Кайзер кивнул и ушёл в конец строя.
        - Внимание всем! - громко произнёс Монабэ. - Сдвиньтесь поближе друг к другу, чтобы с конца было лучше видно шагающих впереди. Также сосредоточьтесь. Если Кайзер сообщит о ловушке, то моментально замрите! А теперь идём.
        Путешествие продолжилось, и уже вскоре предосторожности верховного старейшины оправдали себя. За следующие полтора часа Кай обнаружил аж двадцать пять ловушек, тем самым сохранив жизни почти всем членам группы. Единственный, кто ни разу не подвергся опасности - это сам Монабэ. Являясь пиковым Небесным Монархом, он обладал чудовищным восприятием, которое даже в этом странном тумане позволяло ему замечать опасность уже за несколько метров от себя. Так он несколько раз даже спас двух воинов секты, что шли сразу позади него, поскольку они всё ещё находились в наблюдаемой им зоне. Однако уже за её пределами обнаружить какую-либо скрытую опасность Монабэ никак не мог. Всё же энергетическим зрением он не обладал.
        Вскоре туман внезапно расступился. Воины вышли к перепутью - круглому каменному участку.
        - И куда теперь? - глядя на семь доступных троп, спросил Рагнар.
        - Похоже, туман едва способен проникнуть в это место, - заметила Ньяко.
        - Верно, - сказал верховный старейшина. - Думаю, мы можем некоторое время пересидеть здесь. Я как раз сконцентрируюсь на артефакте поиска. Объявляю привал.
        Сев на вымощенную камнями круглую платформу, Монабэ достал предмет и погрузился в медитацию. Остальные тем временем окружили старейшину, обеспечивая ему безопасностью. К счастью, за следующие полчаса ничего так и не произошло.
        - Отлично! Я нашёл пространственный якорь в семи километрах от нас, - объявил открывший глаза Небесный Монарх. - Нам нужно в ту сторону, - указал он на одну из троп.
        После этого группа из двенадцати мастеров выдвинулась на север.
        - Верховный старейшина! Верховный старейшина! - внезапно нарушив строй, подошла к Монабэ женщина по имени Юки.
        - Ты что творишь?! - изумился Небесный Монарх.
        - Верховный старейшина, а можно я посмотрю на артефакт поиска? - проигнорировала она его слова. - Можно? Можно? Можно? МОЖНО?! - вплотную приблизившись к Монабэ, схватила она его за плечи и тут же была оттолкнута одним из воинов секты.
        - Что с тобой? - помрачнел Монабэ.
        - Что со мной? - удивлённо переспросила она. - А что со мной? Что со мной? Всё в порядке, старейшина. Хи-хи… всё в порядке… хи-хи-хи-хи… - начала она жутко смеяться, а затем внезапно побежала вперёд, при этом не используя никаких техник ускорения.
        Небесный Монарх попытался было сковать её пространственной техникой, но порыв тумана, пронёсшийся перед ним, неожиданно разрушил способность. Казалось, словно сам остров защитил женщину.
        - За ней! Быстро! - крикнул Монабэ, побежав вперёд.
        В отличие от Уве, который пропал бесследно, Юки ещё можно было спасти. К тому же хоть это и было лицемерно, но она всё же являлась членом Секты Восходящей Звезды, поэтому для верховного старейшины её жизнь была важнее.
        Не забывая шагать по следам Монабэ, воины перешли на бег. Все они вмиг ускорились техниками, однако догнать Юки почему-то не смогли. Туман вокруг внезапно сгустился, будто бы намеренно став давить и замедлять их. Даже разогнать его не получалось. В конечном счёте они могли лишь слышать хихиканье женщины, а также изредка замечать её фигуру впереди. Она так и не сворачивала с тропы.
        Лес окаменевших деревьев внезапно закончился, и воины резко оказались на открытом пространстве. Впереди расположилось огромное здание, похожее на храм. Он стоял на краю отвесной скалы, а далеко внизу виднелся устеленный туманом пустой город.
        Перед входом в храм на коленях стояла Юки.
        - Это оно. Где-то здесь должен быть якорь, - вдруг сказал Монабэ и осторожно зашагал вперёд.
        - Не нравится мне всё это, - вздохнул Рагнар, зашагав следом.
        Приблизившись и обойдя всё ещё неподвижно стоящую на коленях женщину, Небесный Монарх замер. Вскоре и остальные смогли понять - почему.
        Грудная клетка Юки была вывернута наизнанку, а внутри неё копошились мерзкие насекомые. На лице воительницы застыла безумная улыбка.
        - Жуть, - бросил Рагнар.
        - Кто-то видел, что с ней произошло до того, как она начала себя так вести? - посмотрел на присутствующих Монабэ. - Хизэши, ты ведь шёл позади неё. Не заметил ничего странного?
        - Нет, старейшина. Для меня всё это тоже оказалось неожиданностью. Юки всё это время спокойно шла передо мной.
        - У меня есть одно предположение, но я могу ошибаться, - вдруг заговорил Кайзер.
        - Говори.
        - Мне кажется, я заметил, как она пыталась поглотить небольшое количество тумана своим Накопителем Рун незадолго до того, как стала вести себя странно.
        - Гадство! - тут же выругался Небесный Монарх, схватившись за голову. - И почему я сразу не подумал о том, что это может быть опасно? - корил он себя. - Признавайтесь, кто ещё поглощал туман?! - глянул он на воинов.
        Поднялось сразу четыре руки.
        - Фух, хорошо, что я сейчас не являюсь лже-Претендентом, - произнёс Рагнар.
        - Что вы чувствуете? - обратился верховный старейшина к четверым воинам секты.
        - Пока вроде ничего.
        - Да.
        - Я ничего не заметил.
        - Я тоже.
        - Вы можете высвободить этот туман из своих Накопителей?
        Священные Лорды кивнули, а затем выполнили требуемое.
        - И всё же, вы уже связались с ним, так что с вами может произойти то же самое, что и с бедной Юки. Предлагаю временно погрузить вас в стазис и отправить в пространственный артефакт.
        - Но верховный старейшина, так вы потеряете сразу четверых сильных бойцов! Если что-то произойдёт, то наша помощь будет далеко не лишней, - возразил один из Священных Лордов. - Да и в конце концов мы уже возле пространственного якоря, а то, что на Юки повлиял именно туман, ещё ничем не подтверждено!
        - Ты прав, Юкимура. Я прекрасно это понимаю. Но именно потому, что мы так близко к выходу, я и хочу быть настолько осторожным. Даже никаких последствие от поглощения тумана нет, я должен перестраховаться. Для вашей же безопасности лучше заморозить вас и изолировать, а затем пробудить уже в секте перед лекарями. Но не беспокойся о нас. В случае необходимости, я обязательно призову вас на помощь.
        - Хорошо, верховный старейшина, - смирился возразивший ранее воин.
        Таким образом их группа уменьшилась до семи Истинных Мастеров. После этого Монабэ взглянул на труп своей подчинённой. Он уже хотел было использовать силу, чтобы развеять тело - запустить процесс быстрой трансформации в энергию, но внезапно вспомнил, что у в секте у женщины остались дети. В конечном счёте он забрал тело, переместив его в пространственный карман.
        Наконец присутствующие направились к храму, внутри которого, как сигнализировал артефакт, и находился пространственный якорь, связывающий внешний мир со скитающимся островом.
        ***
        - Не останавливайтесь! Бегите изо всех сил! - кричал Монабэ, прикрывая группу от преследующей их десятиметровой безликой полупрозрачной твари. - Осталось ещё немного.
        Впереди же бежал Кай, которому пришлось прокладывать для остальных дорогу прямо сквозь лес окаменевших деревьев. Искать условно безопасную тропу сейчас времени совсем не было…
        Храм оказался ловушкой. Стоило воинам в него войти, как двери позади резко закрылись, стены стали непробиваемыми, а помещение заполнил всем надоевший уже туман. Ну а следом появились они - полупрозрачные гуманоидные существа, коих мастера сходу окрестили призраками. А всё из-за нематериальности, что делала их невосприимчивыми к любым физическим атакам. Впрочем, духовные удары Сферами также были практически бесполезны, ибо призраки моментально восстанавливались с помощью тумана. Единственное, что более-менее помогало - это манипуляции с пространством и пространственные барьеры. Но и они держались не слишком долго.
        Не считая практически полной неуязвимости, опасными призраки были ещё и по той простой причине, что игнорировали плоть воинов, а своими ударами били напрямую по Астральным Телам. И даже пары таких атак хватало, чтобы вывести любого Священного Лорда из строя. А после пяти-семи на мастере однозначно можно было ставить крест. С такими повреждениями он однозначно становился инвалидом.
        Но им удалось вырваться из западни. Монабэ всё ещё был ранен, но используя силу Рун, он сумел проигнорировать своё состояние, а затем с помощью пиковой Сферы Пространства прорвался сквозь необычные стены храма и перенёс всех наружу, пока остальные всё это время защищали его.
        Конечно же, призраки сразу бросились в погоню, попутно начав объединятся. В конечном счёте воинов преследовало одно огромное существо, от которого и отбивался Монабэ, бегущий в конце. Искажая пространство, он не позволял ударам гигантского призрака приблизиться к ним. В данном случае это был наиболее эффективный метод борьбы.
        - Готово! - крикнул верховный старейшина.
        Мгновение спустя воины вновь были перемещены.
        ***
        - Мы потеряли двоих… - констатировал Рагнар. - Скверно…
        - Одного поймали во время бегства, - кивнула Ньяко. - Всё из-за чёртового тумана, что мешает двигаться с полной скоростью.
        Кай осмотрел группу. Им удалось сбежать, но заплатив при этом немалую цену.
        Не считая отправленных в стазис четверых воинов, в их группе теперь остался Монабэ, Ньяко, Рагнар, сам Кайзер и Хизэши - сильнейший после верховного старейшины воин Секты Восходящей Звезды среди выживших. Ему, к слову, досталось больше всего. Священный Лорд старался этого не показывать, но Кай прекрасно видел, что его Астральное Тело было сильно деформировано сразу в трёх местах. Ему срочно требовалась помощь Мастера Душ, обладающего как минимум пиковой Сферой. Увы, среди присутствующих такого не было, так что Хизэши оставалось лишь принимать алхимию и напитывать энергией специальный целебный артефакта. Вот только вряд ли этого было достаточно…
        - Твою мать! - гневно крикнул Монабэ, удивив тем самым остальных. Ведь не считая инцидента с Сакуми, он это всё время держал себя в руках, что бы ни случилось. Но теперь, сжимая в руках артефакт, он явно злился. - Бесполезно! Всё бесполезно!
        - Что-то не так? - спросил Рагнар, догадавшись, что эмоции Монабэ связаны не с гибелью его подчинённых.
        - Тот храм был ловушкой, и не было там никакого якоря. Но чтобы обмануть нас, остров ретранслировал сигнал настоящего пространственного якоря. Когда мы сбегали, я попытался его отследить, а затем второй телепортацией переместил нас как раз к нему. Но есть ли здесь хоть что-то?
        Гнев старейшины наконец стал понятен. Вокруг действительно не ощущалось никаких отголосков пространственного якоря.
        - Возможно, он не прямо здесь, а где-то в окрестностях? - предположил Кайзер.
        - Шанс есть, вот только… Похоже, из-за сопротивления тумана и двух экстренных переносов артефакт сломался, - вздохнул Монабэ, приподняв треснутую вещицу. - А без него искать якорь в этом тумане будет очень сложно.
        - Но у нас всё равно нет выхода, разве не так? - спросил Рагнар.
        - Да… простите за эмоции, - успокоился старик. - Нам лучше не разделяться. Изучим округу в группе. Мы и так сильно рисковали, ломясь сквозь лес и используя телепортацию.
        Так поиски точки выхода продолжились. Восстановив порядок, воины стали бродить по огромному пустырю, на котором оказались ранее.
        Шло время. К концу первого часа группа успела обследовать немалую область, но ничего схожего на пространственный якорь так и не обнаружила. Спустя ещё час верховный старейшина был на грани отчаяния. Намёков даже на малейшие пространственные искажения нигде не было, а вдобавок он наконец заметил состояния Хизэши, которого в итоге заставил отправиться в пространственный артефакт. Так их осталось четверо.
        - Может ли быть, что эта точка где-то в небе или глубоко под землёй? - задумался Рагнар.
        - Исключено. Мой артефакт имел псевдо-Божественный ранг и был усилен божественными частицами. Туман мог его запутать, но если заметите, то туман стелется над землёй и выше десяти метров не поднимается. То есть область под туманом и над ним проще сканировать. Будь якорь там, я бы это уже давно понял.
        - Кайзер? - заметила Ньяко, что парень остановился и остался позади. Его едва было видно.
        - Я нашёл, - неразличимо прошептал парень, глядя в сторону.
        - Что он там бормочет? - насторожился Рагнар.
        - Кажется, он нашёл, - неуверенно произнесла дорганка.
        - Здесь отлично спрятанная складка пространства, - крикнул Кай.
        Монабэ бросился вперёд первым. Не жалея сил и даже используя Руны, он предельно сконцентрировался на духовном восприятии, попутно раскрыв Сферу Пространства на дюжину метров. Почти минуту он молча стоял с закрытыми глазами, которые затем внезапно распахнулись.
        - Нашёл! Небеса, Кайзер, ты действительно нашёл его! - обрадовался Монабэ, схватив парня за плечи.
        - Но мы ведь только что здесь прошли, - нахмурился Рагнар.
        - Именно! Если бы не Кайзер, вероятно, мы бы никогда не нашли это место! - с улыбкой на лице старейшина похвалил парня. - Не знаю, как тебе это удалось, да и не буду выведывать это, но знай, если ты заинтересован во вступлении в Секту Восходящей Звезды, то я с радостью дам тебе личную рекомендацию!
        Ньяко с толикой зависти взглянула на Кая. Всё-таки получить рекомендацию от одного из трёх верховных старейшин секты - многого стоит.
        - Ладно, а теперь займёмся делом, - отпустив Кайзера, обернулся Небесный Монарх.
        Он уже ощутил пространственную складку, поэтому сразу же приступил к созданию прохода внутрь. Развернуть её он даже не пытался - слишком сложно и рискованно было делать это.
        - Подойдите и возьмитесь за мою руку, - вскоре произнёс старик.
        Сопротивляться воины не стали и выполнили просьбу. Мгновением спустя все четверо были уже в другом месте. Перед ними раскинулись руины небольшого поселения, в центре которого расположился огромный полуразрушенный храм, похожий на тот, в котором их группе уже довелось побывать.
        - Если это ещё одна ловушка, то я буду смеяться, - сказал Рагнар.
        - Я чувствую… Внутри есть какое-то искажение, - сообщил Небесный Монарх, зашагав вперёд.
        Кай, Ньяко и Рагнар последовали за стариком. Но не успели они пройти и двадцати митров, как позади них внезапно раздался громкий треск. Воины тут же обернулись и увидели медленно расширяющийся проход на ту поляну, где они недавно находились.
        - Что происходит? - приготовилась к битве Ньяко.
        - Кто-то приближается, - сразу же сообщил Кай, явив ничем не примечательный клинок среднего качества Императорского ранга.
        Монабэ и Рагнар тоже напряглись, предполагая, что к ним вновь заявились призраки. Старик раскрыл Сферу Пространства, однако это лишь замедлило расширение прохода.
        - Я не могу остановить его! - поразился Небесный Монарх, осознав, что ему противостоит более могущественная сила, чем пик Императорского ранга и даже псевдо-Божественный ранг. - Бежим в храм! - было крикнул он, как вдруг из тумана наконец вырвались три фигуры.
        Это были Сакуми Андо, Хиро Андо и капитан их стражи - Рон. Именно их божественный артефакт и сформировал проход. Каю стало сразу понятно, что бегут эти трое не просто так. И словно подтверждая его слова, из тумана вырвалось сразу пять гигантских призраков.
        - Эта тварь выжила… - прошипела Ньяко. - А теперь ещё и ведёт призраков к нам! Нужно не дать им пройти!
        - Только попробуй! - издали крикнула Сакуми, догадавшись обо всём лишь по одним глазам дорганки.
        В любом случае Ньяко не успевала, так что троица всё же прошла сквозь проход, который затем сразу же пропал.
        - Рухлядь, переросток, блохастая и тормознутый, - по очереди посмотрела Сакуми на Монабэ, Рагнара, Ньяко и Кайзера. - Это все, кто выжил из той толпы? - усмехнулась она.
        - Слабачка пытается из себя что-либо состроить? - презрительно взглянула на девушку Ньяко, как бы намекая на свой титул.
        - Ха-ха-ха, что это за убожество?.. Как Мастер Пяти Средних Звёзд ты сейчас действительно сильнее меня. Но вся эта сила происходит лишь из-за того, что ты уже старуха и тренируешься намного дольше меня. Будь я сейчас Священным Лордом восьмого уровня, то ни за что не была бы меньше, чем Мастером Шести Малых Звёзд, кем, собственно, и являюсь! А какой был титул у тебя, когда ты находилась на пике ступени Элементалиста?
        - Это не твоё дело, - спокойно и при этом надменно ответила Ньяко. - В конце концов в мире боевых искусств никто не даёт поблажек. И то, что ты родилась позже - это только твоя проблема. А знаешь, какая у тебя есть ещё проблема? Слишком длинный язык, который стоило бы укоротить немного.
        В тот же миг дорганка сделала резкий шаг вперёд. Она намеревалась избить выскочку, но на неё неожиданно обрушилось мощное давление. Колени Ньяко подогнулись.
        - Попробуй, грязная нелюдь, - фыркнула Сакуми, демонстрируя голубой браслет на руке - низкокачественный артефакт Божественного ранга. - Что? Уже не можешь? И куда же делся весь твой запал? - измываясь над едва способной пошевелиться дорганкой, скалилась она. - Но ладно, если встанешь на колени и начнёшь молить меня о пощаде, то, так уж и быть, я сэкономлю заряд и сжалюсь над тобой, убогой.
        - Может, тогда ты лучше на меня потратишь этот заряд? - неожиданно прозвучало над ухом Сакуми, что заставило ей вздрогнуть.
        Рагнар неведомым образом оказался прямо возле девушки, которая даже не сумела заметить его движений.
        Рефлекторно отскочив, Сакуми без промедлений атаковала мужчину артефактом, притом на полную мощь. Навалившаяся на аса гравитационная сила должна была превратить его в лепёшку, однако Рагнар остался цел и невредим.
        - Что это такое? А-ха-ха-ха, - раздался его глубокий смех. - Щекотно!
        - А?! - замерла шокированная Сакуми.
        - Хм, - спокойно сделав несколько шагов, словно и не было никакого давления, Рагнар приблизился к девушке. - Кажется, твой артефакт вот-вот треснет из-за отдачи, - заметил он.
        Наконец обратившая на это внимание Сакуми резко деактивировала предмет, тем самым освободив и Ньяко.
        - К чёрту вас, - взяв себя в руки, бросила она. - Где этот пространственный якорь, а?
        Сакуми, Хиро и Рон первыми направились к храму.
        - С-спасибо… - поблагодарила дорганка Рагнара, вытирая хлынувшую из носа кровь. Из-за давления её внутренности были немного повреждены.
        - Не понимаю, о чём ты… - с ухмылкой ответил ас, тоже зашагав к храму.
        «Это ведь был Божественный Дар, так ведь?» - подумала Ньяко, глядя на огромную спину мужчины.
        - Ты в порядке? - подошёл к ней Монабэ.
        - Да, справлюсь, - отмахнулась девушка, достав из Кольца зелье. - Идём.
        На этот раз, к счастью, храм не оказался ловушкой. Здесь действительно находилась точка, которая была ближе всего к внешнему миру - пространственный якорь. Открыть проход из такого места будет на порядок проще.
        - Массив переноса… Разрушенный… - пробормотал старик, увидев покрытую трещинами платформу в центре храма. - Но можно попытаться восстановить. Кто здесь, кроме меня, владеет элементом пространства? Кайзер, я помню, ты использовал его.
        - Да. Также я неплохо разбираюсь в массивах, - ответил Кай.
        - Замечательно!
        - Я тоже могу помочь, - сообщил Хиро Андо.
        - Зачем ты страдаешь это хренью? - возмутилась Сакуми. - Давай просто установим новый.
        - Я не буду тратить ценные ресурсы, когда можно этого избежать, - ответил ей брат.
        Отказываться от помощи Хиро старейшина не стал, так что втроём они приступили к ремонту массива переноса. На это у них ушло около пяти минут, после чего конструкция была активирована.
        - Из-за особенностей скитающегося острова формирование прохода займёт ещё несколько минут, - воодушевлённо сказал Монабэ. - Осталось ещё немного, и мы наконец-то выберемся из этого проклятого места!
        - Хорошо бы… Как мне это всё уже осточертело… - глядя на свои ногти, поморщилась Сакуми.
        Посмотрев на неё, Монабэ уже собирался было нечто сказать, как вдруг весь храм содрогнулся.
        В тот же миг все ощутили приближающуюся опасность. Выбежав из храма, воины увидели, как покрывается трещинами пространство вокруг поселения. Становилось сразу понятно, что кто-то грубой силой пытается прорываться в эту складку пространства.
        - Нужно установить отталкивающий пространственный барьер вокруг храма, чтобы выиграть время! Кайзер, Хиро - помогите мне. Все остальные начинайте вливать в барьер энергию, как только он образуется!
        Ко всеобщему удивлению, никаких возмущений от Сакуми Андо не последовало. В итоге к тому моменту, как в пространственную складку ворвались гигантские призраки, вокруг храма уже был сформирован огромный барьер.
        Противников были десятки. Врываясь через созданную трещину, они сразу же направлялись к храму в центре, словно чувствуя прячущихся там воинов. Но чем ближе они оказывались к цели, тем сложнее было преодолевать оставшееся расстояние. Полупрозрачный барьер с огромной мощью отталкивал призраков, попутно сметая во все стороны руины древнего поселения.
        - Мы втроём будем удерживать барьер, а вы постарайтесь замедлить их и нанести как можно больше урона! - взглянув за плечо, крикнул Небесный Монарх. - Пробуйте разные виды духовных и даже физических атак. Должна же быть у них хоть какая-то слабость!
        Так завязалось противостояние. Рагнар, Ньяко, Сакуми, Хиро и Рон издали осыпали гигантских призраков разнообразными техниками, пока те медленно приближались к барьеру.
        «Их становится только больше! - осознал Монабэ. - Такими темпами они доберутся и разрушат барьер раньше, чем образуется проход! Использовать её? Или подождать?.. К чёрту сомненья!»
        Монабэ внезапно вспыхнул огромной мощью. Он мало того что начал усиливать себя Рунами, так ещё и потратил весь доступный на данный момент максимум энергии души.
        - Не жалейте сил и ресурсов! - крикнул старейшина. - Главное - продержаться! Секта Восходящей Звезды потом обязательно компенсирует вам всё!
        Словно откликаясь на слова Небесного Монарха, остальные лишь усилили напор. Воины перестали скрывать свои силы. Ньяко продемонстрировала полные Сферы Тени, Смерти, Ветра и Холода. Используя эти элементы, она всё же сумела найти способ воздействия на призраков и как минимум стала серьёзно замедлять их.
        То же самое касалось и Рагнара. С помощью полных Сфер Земли, Тела и Крови, а также Полного Подчинения, которое он внезапно продемонстрировал, он обнаружил способ наделять призраков частичной материальностью, что делало их более уязвимыми к обычным атакам.
        Что же до Сакуми и Хиро, то они не смогли придумать, как воздействовать на призраков только собственными силами. Однако это не значит, что они были бесполезными. Используя Божественный Дар основателя их клана - Идеальное Оружие, - они вносили не меньший вклад в борьбу. Этой способностью они заставляли свои катаны сиять, вслед за чем любые их удары или техники, сформированные внутри этого оружия, становились в разы более смертоносными. А поскольку это всё же был настоящий Божественный Дар, то усиленное им оружие позволяло разить даже, казалось бы, неуязвимых призраков.
        К слову, близнецы использовали отнюдь не одинаковые элементы. Сакуми владела средними Сферами Меча, Лавы и Воды, а вот её брат обладал средними Сферами Меча, Сабли и Пространства, а вдобавок использовал концепцию Инь.
        Не считая Кая, который не отвлекался от поддержания барьера, как это делал Хиро Андо, наименее полезным был Рон. К сожалению, он не обладал таким же опытом и одновременно гениальностью, как Ньяко и Рагнар, и при этом не владел никаким Божественным Даром, как близнецы Андо. В конце концов, используя средние Сферы Меча, Сабли и Песка, он мог лишь нарушать целостность призраков, заставляя их восстанавливаться из тумана и лишь на слегка замедляться.
        Вскоре Монабэ призвал отправленного недавно в пространственный артефакт Хизэши.
        - Верховный старейшина… - оглянувшись, произнёс Священный Лорд.
        - Вопросы оставь на потом, - перебил его старик. - Возьми артефакт и иди в тот храм. Там ты найдёшь массив переноса, который вот-вот должен сформировать связь с внешним миром. Людей из артефакта достань. Я опасаюсь, что такой переход внутри артефакта может быть опасен для них. Начинайте переправу, пока мы сдерживаем их.
        - Как прикажете, - поклонился воин, а затем побежал в храм.
        Следующие полторы минуты выдались самыми напряжёнными. Гигантские десятиметровые призраки вплотную приблизились к барьеру, начав медленно пробираться сквозь него, что лишь увеличивало нагрузку на Кая, Монабэ и Хиро. К тому же внутри складки пространства были уже не десятки и даже не сотни, а целые тысячи подобных существ.
        - Всё! Идём! - крикнул Монабэ, одновременно с этим активируя артефакт, который должен был поддерживать созданный ими барьер ещё где-то минуту.
        - Сестра? - удивился Хиро, увидев, как истаивает дымкой фигура Сакуми.
        - Что это значит? - подумал вслух Рон.
        - Её аура ощущается уже внутри, - помрачнел верховный старейшина.
        Воины моментально переместились в храм и тут же застыли. Весь пол был усыплен искромсанными трупами тех, кто решил переждать путешествие по скитающемуся острову в пространственном артефакте верховного старейшины. Судя по всему, некто разрушил сам артефакт, тем самым спровоцировав миниатюрную пространственную бурю.
        Затем все увидели обезглавленное тело Хизэши. Оно лежало возле светящейся платформы массива, на которой стояла не кто иная, как Сакуми Андо. Девушка победоносно скалилась, демонстрируя воинам средний палец.
        «Никто не должен узнать, что это из-за меня корабль попал в пространственную бурю, - исчезая во вспышке света, подумала она. - Ну и заодно избавлюсь от надоедливого братца…»
        Прежде чем Кайзер, Ньяко, Рагнар, Монабэ, Хиро и Рон успели что-либо сделать, девушка успела покинуть скитающийся острова. А уже секунду спустя оставленный ею возле массива божественный артефакт высвободил всю свою мощь в ужасающем взрыве.
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А! - послышался в последний миг неистовый рёв верховного старейшины.
        Почти полмиллиона Рун - столько находилось в Накопителе Небесного Монарха, прожившего непомерно долгую жизнь. И именно их одномоментная активация поставила жирную точку в длинной истории славного воина по имени Монабэ…
        Глава 6. Скитающийся остров 3
        Открыв глаза, приготовившийся к гибели Рон внезапно осознал, что остался цел. Невредимым оказался и его личный барьер, установленный воином в последний миг. Резко оглянувшись, он сразу же попытался найти Хиро. К счастью, тот всё так же стоял неподалёку - на господине не появилось ни царапинки. Ньяко, Рагнар и Кайзер также были целы и невредимы, хотя последний почему-то лежал без сознания. В конце концов взгляды выживших и ошарашенных воинов оказались направлены на верховного старейшину Монабэ.
        Старый Небесный Монарх стоял на прежнем месте с поднятыми к небу руками, словно удерживая ими нечто невидимое. Он не шевелился и не дышал. Его аура исчезла и нельзя было ощутить даже каплю энергии в теле верховного старейшины. А секунду спустя его плоть резко посерела. Подул ветер, и рассыпающееся пеплом тело полностью исчезло. Наконец все осознали, что же произошло.
        - Чтобы защитить нас, он использовал столько Рун, что они буквально превратили в ничто его тело и душу… - до хруста сжимая кулаки, процедил Рагнар. - Эта тварь… - посмотрел он на Хиро, чья сестра предала и чуть не убила их.
        Вот только брат-близнец Сакуми проигнорировал этот взгляд. Упав на колени, он пустыми глазами уставился на тёмное небо.
        - Слишком… Слишком далеко ты зашла… Все эти пассажиры… Старейшина…
        - Чего ты там бормочешь?! - направившись к Хиро, взъярился Рагнар.
        - Не подходи к господину! - бесстрашно встав перед огромным асом, загородил ему путь Рон.
        - С дороги! - рыкнул Рагнар, наотмашь ударив человека тыльной стороной ладони. Рон даже не успел среагировать, так что попросту отлетел в сторону. Его сознание помутилось.
        Приблизившись к всё ещё игнорирующему его Хиро, Рагнар схватил аристократа за горло и поднял в воздух.
        - Это же твоя сестра убила всех тех пассажиров и решила прикончить нас! Не-е-е-т, даже больше… Это же она своими идиотскими действиями убила кучу невиновных и уничтожила корабль, правильно?!
        Внезапно тонкая многометровая полоса алого песка выстрелила в сторону Рагнара. Ощутив её, ас даже не стал шевелиться. Атака вскоре столкнулась с его плотью, о которую попросту разбилась, не нанеся здоровяку ни малейшего урона.
        - Отпусти… господина… - пошатываясь и едва держась на ногах, произнёс сжимающий катану Рон. Недавний удар Рагнара не был безумно сильным, однако в него ас вложил силу Полного Подчинения. Так его воля проникла в тело человека и сотрясла его душу.
        - И ты тоже… - наконец взглянул Рагнар на Рона. - Вы оба ведь союзники этой суки, - зло произнёс он, ещё сильнее сжав хватку на шее неподвижного Хиро.
        - Прекрати… Рагнар, - наконец решила вмешаться Ньяко. - Ты и сам прекрасно видел, что она пыталась убить и их тоже.
        - Кто знает, может, они как раз и надеялись на помощь старика?! Да и если у той твари есть такие артефакты, то почему у них не может быть аналогичной защиты?
        - И почему же они её сейчас не используют против тебя? - словно насмехаясь над асом, хмыкнула дорганка. - Успокойся уже и отпусти его. Или ты забыл о призраках?
        - Оглянись, их нигде нет! Взрыв, должно быть, уничтожил всех тварей… Но ладно… - сплюнул Рагнар и взглянул на Хиро. - Может, всё-таки скажешь мне хоть что-нибудь?
        - Это всё моя вина… Это всё моя вина… - продолжал бормотать тот.
        - Что за бред… - поморщился ас, а затем всё же отпустил парня, бросив его на землю. - Чокнутый.
        - Господин! - поспешил к Хиро приходящий в себя Рон.
        - Что с ним? - спросил Рагнар у Ньяко, что как раз присела возле Кайзера.
        - Никаких повреждений нет, но я не могу понять, что с его душой. Вроде бы она и цела, но что-то здесь неправильно… Не могу понять. Нужен специалист.
        - Дай ему что-нибудь, на всякий случай.
        - Уже… Но какого демона ты вообще мне приказываешь?
        Однако Рагнар уже не слушал Ньяко. Приблизившись к месту, где превратилось в пепел тело Монабэ, ас почтительно поклонился.
        - Хороший же был мужик, чёрт возьми! - вновь сжав кулаки, с ненавистью вспомнил он лицо Сакуми. - Я лично уничтожу её…
        Внезапно интуиция Рагнара завопила о приближающейся неизвестно откуда опасности. Мгновение спустя он боковым зрением увидел Хиро, который, держась за катану на поясе, с предельной скоростью направлялся в его сторону.
        «Отомстить решил?!» - приготовился защищаться ас, при этом чувствуя некую странность. Казалось, словно вовсе и не от человека исходила угроза.
        Молниеносно вытащив засветившийся Божественным Даром клинок, Хиро совершил взмах. Рагнар же укрепил плоть Полным Подчинением и техникой покрова, и уже было собирался отбить удар, чтобы затем контратаковать, как вдруг остановился. Справа блеснуло увенчанное лезвием щупальце, вырвавшееся из глубин тумана. Оно практически добралось до головы аса, но внезапно оказалось отражено и разрушено катаной Хиро.
        «Он спас меня?! - осознал шокированный Рагнар. - Но как он раньше меня ощутил угрозу?»
        - Ты в порядке? - спокойно, словно и не было недавних событий, спросил обернувшийся парень. Но не дожидаясь ответа, он продолжил: - Пространство только что было заблокировано, но я успел ощутить источник силы, что сделала это, и сконцентрировался восприятием на той области, благодаря чему и ощутил атаку заранее, - словно прочитав мысли Рагнара, сообщил Хиро. Не считая потерявшего сознание Кайзера, он был единственным из присутствующих, кто владел законами Пути Пространства, а поэтому его слова не выглядели ложью.
        - Очень хорошо, - пришёл издали неприятный скрипучий и будто потусторонний голос.
        В тот же миг огромные массы тумана хлынули куда-то в сторону, и уже спустя тридцать секунд воины наконец увидели странное существо, втянувшее его в себя. Это было повисшее над землёй округлое скопление полупрозрачной светящейся фиолетовой "плоти", усеянной длинными и тонкими чёрными щупальцами.
        - Вы неплохо поработали, избавившись от этих мошек, - снова зазвучал тот же голос, исходя как раз со стороны странного существа. - Но отпустить вас я всё же не могу.
        Последние слова монстра ещё не успели добраться до ушей воинов, когда его щупальца резко выстрелили в их сторону, став умножаться и удлиняться.
        Повинуясь рефлексам, Рон сумел уклониться от парочки атак, однако ещё от трёх он никак не успевал уйти. К счастью, Хиро подоспел вовремя, уничтожив сразу несколько щупалец одним взмахом усиленного Божественным Даром оружия.
        - Дайте связь! - крикнула Ньяко.
        Раскрыв четыре своих Сферы, она направила всю их силу на духовный уровень реальности, тем самым укрыв себя и Кайзера. В итоге добравшиеся до девушки щупальца попросту разрушались внутри её Сфер, после чего туман был вытолкнут наружу. Но хотя это могло показаться довольно простым способом защититься, в действительности Ньяко пришлось замереть на одном месте, полностью сосредоточиться на сдерживании вражеских атак, а также активировать одну очень болезненную и небезопасную технику усиления концентрации.
        Легко разгадав смысл слов дорганки, Рагнар, Хиро и Рон частично открыли свои душ для её ауры.
        «Даже в другом виде, но это всё ещё призрак! - продолжая уклоняться, услышали они голос Ньяко у себя в голове. Будучи даже ограниченным Священным Лордом, девушка всё равно могла использовать Технику Духовной Связи. - А значит, его атаки будут такими же фатальными для наших Астральных Тел, как и удары тех гигантов».
        «И без тебя понятно!» - резко ответил Рагнар, бросившись в атаку.
        «Стой!..» - услышал он обеспокоенный возглас дорганки, но не остановился.
        Сразу десяток щупалец направились к асу. Любой другой на его месте постарался бы как можно скорее уклониться, однако вместо этого Рагнар лишь ускорился.
        Не раздумывая, Хиро моментально бросился ему на помощь, вот только он никак не мог успеть. Время будто бы замедлило свой ход, и все с ужасом стали наблюдать за приближающимися к Рагнару отростками, не имея возможности что-либо сделать.
        Щупальца практически достигли тела аса, как вдруг его кожа неожиданно почернела и стала блестеть, а волосы перестали колыхаться, словно затвердев. Мгновение спустя щупальца наконец добрались до Рагнара, но… в ту же секунду отскочили от него, а затем и вовсе рассыпались туманом. Казалось, словно они встретились с непробиваемой стеной, о которую попросту разбились.
        - Гра-а-а-а-а-а-а! - продолжив бежать, яростно зарычал ас.
        Укрыв тело Сферами и Полным Подчинением, он вмиг сократил расстояние и нанёс сокрушительный удар кулаком по странному существу. Как и в случае с огромными призраками, своими действиями Рагнар пытался частично подчинить тело монстра, дабы элементами Земли, Крови и Тела укрепить его плоть, тем самым наделив большей материальностью.
        Главная сила призраков заключалась в их практически полной неуязвимости. Физические атаки бесполезны против того, кто создан из тумана, а духовные могут всего лишь нарушить связь в их телах, вынуждая тратить время на восстановление. Но ни тот ни другой способ не позволял окончательно уничтожить призрака. Увы, метод Рагнара тоже обладал этим изъяном. Однако один серьёзный плюс у него всё же имелся: любые физические удары по призракам, что стали более материальны, были намного эффективней любых духовных атак. Если стандартная исключительно духовная техника Императорского ранга могла задержать призрака максимум на пять-шесть секунд, заставляя его потратить это время на восстановление, то вот уже физическая атака этого же ранга, но проведённая по "укреплённому" Рагнаром существу, грозила разрушить его как минимум на полминуты. Ибо дальнейшим попыткам собраться заново неизбежно мешала чужеродная сила, от которой сперва требовалось избавиться, на что и уходило это время.
        Собственно, сейчас Рагнар пытался провернуть всё то же самое. Но как только его кулак прикоснулся к необычному существу, ас с изумлением осознал, что его Полному Подчинению легко сопротивляется неизвестная воля. В конечном счёте рука Священного Лорда прошла сквозь созданную из тумана "плоть" призрака, не нанеся ему никакого урона.
        Не успел Рагнар ещё вытащить кулак, как к нему резко приблизилось множество щупалец. Но на этот раз вместо прямых атак они попросту стали оплетать тело здоровяка. Мысленно усмехнувшись, ас уже собирался было легко вырваться из этих оков, что никак не вредили ему, как вдруг его разум пронзила жуткая и ни с чем несравнимая боль.
        Вздрогнув, Рагнар с ужасом осознал, что силы стремительно покидают его. Ноги подкосились, и он упал на колени. В глазах воина уже начало темнеть, но внезапно всё закончилось. Жуткая, осушающая его сила резко пропала.
        - Живой? - спросил появившийся перед ним Хиро, чья атака Идеальным Оружием уничтожила странного призрака.
        «Опять он меня спас…» - поднялся Рагнар.
        - Спасибо, - недовольно, но всё же ответил он.
        «А я ведь как раз собиралась сказать, что раз у него есть щупальца, то стоит вспомнить о том, как что-то похожее иссушало пассажиров на воде, дубина! Но нет, кто-то очень умный решил закрыть свою душу… - фыркнула Ньяко, вновь сумев связаться с асом. - К счастью, твоя сумасбродная атака отвлекла призрака и дала Хиро возможность на полную мощь использовать свой Божественный Дар. Хоть что-то… Кстати, как ты вообще выжил, если обычно те щупальца вытягивали все силы моментально?»
        Вспомнив то противное сосущее ощущение, Рагнар дёрнул головой, скривился, и лишь затем ответил:
        «Божественный Дар спас меня. Он стал преградой между щупальцами и моими силами… Хотя нагрузка на душу из-за этого быстро подскочила, и я едва не вырубился, - проигнорировав наглость, сарказм и насмешки дорганки, честно ответил ас. - Значит, твой Божественный Дар заточен под атаку?» - обратился он к Хиро.
        - Вроде того, - кивнул парень, не собираясь вдаваться в подробности.
        «Голос? - удивился Рагнар не ментальному ответу, но сразу же всё понял. - А, точно… ты ведь не Священный Лорд и можешь только слушать… Так значит, всё окончено?»
        «Похоже на то… Ранее я замечала, что атаки Хиро и той су… в общем, они уничтожали огромных призраков, так что, думаю, и на этого тентакля их Божественный Дар подействовал», - ответила Ньяко.
        - Блокировка законов Пути Пространства тоже пропала, - заметил Хиро. - Мы можем…
        Внезапно схватившая его за воротник ладонь Рагнара заставила аристократа резко оборвать свою речь. Ещё сильнее он удивился, когда его стопы оторвались от земли и он был с силой высоко подброшен. Всё произошло настолько быстро, что Хиро никак не успевал что-либо сделать.
        Усилием Воли Мастера прекратив беспорядочное вращение, оказавшийся в двадцати метрах над землёй Хиро наконец увидел приближающиеся к нему щупальца, что вырвались из-под земли и полностью проигнорировали Рагнара.
        «Не дай им до себя добраться! Я могу легко побить тебя, но в нынешней ситуации ты - наше главное оружие!» - услышал Хиро мысли аса у себя в голове.
        Легонько кивнув, парень опустил руки к поясу, а затем молниеносно вытащил катану из ножен, одновременно с этим сформировав внутри артефакта сразу несколько техник. В один миг все щупальца под ним исчезли, осыпавшись странным песком, что легко впитался в землю. Восстанавливаться они не спешили. Божественный Дар клана Андо - Идеальное Оружие - временно наделял оружие воина безумной мощью, позволяющей ранить даже слабое божество (естественно, если оно не будет никак защищаться и уклоняться). Вот только у всего была своя цена…
        На катане Хиро - артефакте среднего качества Императорского ранга, усиленном божественными частицами - появилась трещина. Сам же парень резко побледнел. Из его носа хлынула кровь.
        Приземлившись, Хиро вытер алую струйку и погасил сияние клинка до минимума, убрав его в ножны. Постоянно поддерживать Божественный Дар активным на полную мощь, а именно такой уровень требовался для эффективной борьбы против тумана, было слишком изнурительно для парня.
        Естественно, делая всё это, Хиро ни на мгновение не забывал концентрироваться на духовном восприятии. Он был в полной боевой готовности.
        - Хе-хе… - вновь раздался всё тот же противный голос. - Догадался всё-таки, - адресовал призрак свои слова Рагнару, который до самого конца оставался настороже. - Не зря асы - лучшие из бойцов. Но заканчивать игру ещё рано… хе-хе…
        Прибывший издали туман начал стягиваться в одну точку, вновь формируя того странного призрака с щупальцами.
        - Как он выжил? - не понимал Хиро, который был более чем уверен, что уничтожил противника.
        - Это сейчас не так важно, - по привычке заговорил Рагнар, вместо использования телепатии. - Важнее то, как нам его убить?
        «Это почти одно и то же, болван», - произнесла Ньяко.
        «Может, господин всё-таки убил того призрака, а это уже другой?» - предположил Рон.
        До этого момента он всё так и продолжал стоять неподалёку от Ньяко. Всё же Рон был на целую голову слабее Хиро, и на две - Рагнара и Ньяко. Если бы их тут не было, мужчина уже давно бы помер. В этом сражении он мог только мешаться под ногами, поэтому его и не винили за бездействие. Впрочем, как и Ньяко, он всё же поддерживал Рагнара и Хиро, защищая их от щупалец аккуратными дальними атаками.
        «Нет, судя по словам и поведению - это всё тот же призрак. Похоже, он специально дал себя атаковать, чтобы лучше понять наши способности, после чего и нацелился на Хиро, который разрушил его тело, - догадалась дорганка. - Но раз он чего-то боится, то должен иметь слабое место… Кажется, я поняла!»
        «Какое слабое место?!» - нетерпеливо "выкрикнул" ас, пробиваясь сквозь десятки щупалец, что явно стали быстрее и сильнее.
        Бой уже возобновился, и Рагнар с Хиро вновь бросились вперёд. Ведь даже если они пока не знали, как убить эту тварь, то всё равно могли хотя бы разрушить её тело, чтобы выиграть себе время. В любом случае они не собирались стоять столбом, дожидаясь вражеских атак.
        С полувзгляда поняв другу друга, воины начали действовать в паре. Защищённый своим Божественным Даром Рагнар стал щитом, а Хиро - мечом. Не беспокоясь о возможных повреждениях Астрального Тела, ас прорывался вперёд, попутно не позволяя опутать себя вновь. Конечно, щупальца пытались осушить его даже при малейших прикосновениях, но это всё равно не шло ни в какое сравнение с недавним захватом всего тела. Вдобавок он до максимума увеличил мощь Божественного Дара, став ещё более невосприимчивым к необычным атакам. Терпя боль от краткосрочных столкновений, Рагнар продолжал защищать Хиро, давая тому возможность подобраться к призраку поближе, пока аристократ, в свою очередь, рубил щупальца.
        «Если моё предположение верно, тогда то, с чем вы сражаетесь - это всего лишь оболочка. Как мы уже поняли, физические атаки по ней бесполезны, а духовные могут лишь нарушить целостность, но не уничтожить. Если туман - это не сконденсированная сила Рун, которая явно связана с чем-то божественным, то только нечто близкое по силе может навредить ему. Как Божественный Дар Хиро, например. Однако на острове этого тумана немыслимое количество…»
        «И что же ты предлагаешь? Сдаться?!» - вновь "крикнул" Рагнар, срывая очередное щупальце со своей шеи.
        «Слушай до конца и не перебивай! - возмутилась Ньяко, при этом не прекращая формировать техники и посылать их в сторону призрака. - Я веду к тому, что они всё равно не могут быть непобедимыми! Сейчас мы не можем уничтожить это существо, но ведь тот взрыв божественного артефакта сделал это, а значит это в принципе возможно!»
        «А мы чё, боги, по-твоему? - вновь перебил её Рагнар. - Или… - задумался он, - у тебя тоже есть такой артефакт, пацан?»
        «Даже если и есть, то пространство ведь заблокировано, или уже забыл? Он не сможет ничего достать из Кольца, - ответила девушка вместо Хиро, который был слишком сконцентрирован на сражении. Всё-таки чтобы сказать даже одно коротенькое слово требовалось гораздо больше времени и усилий, чем на передачу любых мыслей. - И хватит уже перебивать меня!.. В общем, туман ведь никуда не делся после взрыва. Значит, они должны были восстановиться, но этого не произошло. Другими словами, взрыв уничтожил не самих призраков, а что-то, что ими управляло! И судя по всему, нечто подобное есть и у этого врага!»
        «И как нам его найти?»
        «А вот это я хотела бы поручить Рону, - глянула Ньяко на мужчину. - Пожалуйста, сядь возле Кайзера и начни медитацию созерцания. Только вместо внутреннего наблюдения, используй внешнее. А я пока прикрою тебя».
        Решив не спорить, Рон вошёл в область Сфер дорганки, а затем сел позади неё.
        «Но что конкретно мне искать? Мастера, который управляет этими существами?» - спросил он.
        «Сперва я тоже думала о чём-то подобном. Что призраки - это порождения чьих-то техник. Но нет. Этот туман… вряд ли его способны использовать даже Небесные Монархи. Это божественная сила, так что тут дело в другом… Сейчас у меня есть гипотеза. Я считаю, что раз на этом острове так часто и так много погибают воины, то явно должна была сформироваться хоть одна Тень, верно? А что если внутри этого тумана такая Тень как-то видоизменилась, благодаря чему получила власть над ним?.. В общем, пытайся найти нечто-то похожее на Тень. И если мы найдём его, то уж скопление осколков души, энергии души и остаточной воли мастера мы точно сможем уничтожить!» - объяснила Ньяко, надеясь, что не ошиблась.
        Кивнув, Рон погрузился в медитацию. Бой же тем временем продолжался. Рагнар и Хиро уже дважды уничтожили то странное существо с щупальцами, но оно снова и снова восстанавливалось из тумана. И чем меньше сил оставалось у воинов, тем крепче становилась их вера в то, что этот призрак непобедим.
        К счастью, предположение Ньяко оказалось верным. Как уже было сказано, укрывающий это место туман - это не сконденсированная сила Рун. Однако это лишь часть правды…
        Некогда это был цветущий и пышущий жизнью остров, на котором правил один могущественный клан. Дела у них шли отлично, а когда находящийся здесь духовный гейзер внезапно начал расширяться, тем самым создав приток силы Рун, то они и вовсе стали доминировать во всём регионе. Счастью членов клана не было предела, ведь постоянный источник Рун - это мечта любой фракции Миров Испытаний. Однако был всё же один минус, с которым местным жителям пришлось что-то делать…
        Обычно не сконденсированная сила Рун витала в воздухе, невидимая для всех, а со временем оседала где-то на земле, скапливалась и в конце концов образовывала полноценную Руну. Однако расширение духовного гейзера привело к тому, что уже через десяток лет на острове накопилось так много этой субстанции, что её буквально можно было увидеть невооружённым взглядом. Выглядела она как лёгкий туман.
        Конечно, сперва это никого не смутило. Все, наоборот, радовались такому богатству, ведь в те времена Руны могли буквально сформироваться у вас перед носом. Смертные могли проснуться, выйти из дому и легко обнаружить у себя во дворе сразу несколько сотен Рун - огромное состояние для не Мастеров. Но уже спустя поколение к жителям острова стало приходить осознание - туман пагубно влияет на всё живое. Дети часто рождались мёртвыми или в лучшем случае - инвалидами, старики умирали раньше ожидаемого, смертные чаще болели, а молодые воины - встречались с гораздо большими трудностями на пути развития, чем ожидалось. Нередко гиб урожай и скот, даже несмотря на серьёзную поддержку со стороны массивов и алхимии.
        В конечном счёте люди приняли меры. По всему острову, особенно в поселениях и на тропинках, были заложены специальные камни, отгоняющие вредоносный туман. В них работали силы двух видов: законы Пути Пространства и… сила Рун.
        Верно, местные решили клин клином вышибать. К их чести, это прекрасно сработало - туман больше не мог проникнуть туда, где были заложены специальные камни. И даже сейчас, миллионы лет спустя, можно было это заметить на примере тех же троп, внутри которых находилось сильно меньше тумана и было гораздо безопаснее.
        Люди успешно справился с проблемой, однако они и представить себе не могли, что это сущий пустяк в сравнении с тем, что их ждало. Клан процветал, и вскоре стал доминировать не только во всём регионе, но и даже во всём Инсулае. Влияние того клана, чьё название уже давным-давно затерялось в песках времени, достигло такого уровня, что стало распространяться и на другие миры. Всё шло к тому, что рано или поздно они смогут провести полноценный Исход из Миров Испытаний и занять своё место в Мире Небожителей.
        Однако ровно тысяча двадцать четыре года спустя, как состоялось первое расширение духовного гейзера, произошло второе. И вместе с этим случился настолько сильный выброс силы Рун, что на острове, а также в радиусе как минимум тысячи семисот километров вокруг него моментально погибли абсолютно все живые существа. Не спаслись даже Небесные Монархи В Шаге от Божественности, являющиеся Мастерами Шести и более Звёзд и обладающие защитными божественными предметами, купленными в Алтарях. Ибо даже Алтари были уничтожены, не то что какие-то там артефакты.
        В тот день завершилась история некогда великого клана, и началась история очередного безымянного скитающегося острова. Достоверно неизвестно был ли это настоящий остров, или же необъяснимая сила попросту вырвала кусок суши, но сути это не меняло.
        После гибели всего живого духовный гейзер исчез, но туман никуда не делся. Повинуясь законам Миров Испытаний, он начал стягиваться и сгущаться в попытке образовать Руны. Однако его плотность оказалась настолько большой, что, по сути, он сам себе мешал объединиться. В итоге начала формироваться сверханомалия - опаснейшее место, но к которому всё равно тянуло множество авантюристов, желающих отыскать наследие погибшего клана. Но вместо драгоценностей здесь они находили лишь свою смерть.
        В конечном счёте внутри тумана начали скапливаться осколки души и остаточная воля погибших тут мастеров. Не сконденсированная сила Рун больше не была настолько буйной и разрушительно, как в момент выброса, и при этом обладала безумной плотность, что позволяло ей удерживать в себе части оболочек душ мёртвых и даже волю. Они не распадались и не исчезали, как это происходило обычно, а словно сливались с туманом.
        Так здесь стали появляться Тени. От самых примитивных - даже меньших чем та, которую встретил Кай на Саахе, до обладающих полноценным разумом. Но несмотря на различия, всех их объединяло две вещи: возможность управлять туманом и ненависть ко всему вокруг. Негативные эмоции в основном гораздо сильнее положительных, и именно их зачастую испытывают существа во время насильственной смерти. Так что совершенно неудивительно, что весь туман вскоре оказался пропитан волей погибших, что таила в себе огромную ненависть. Из-за всего этого осколки душ, даже самые мелкие, стали воевать друг с другом, стремясь "выжить", что в их понимании означало: поглотить врага и стать сильнее. В конце концов это привело к рождению двух крайне могущественных Теней, поделивших между собой власть над всей сверханомалией. Они же и отделили её от внешнего мира, поместив в вечно перемещающийся пространственный карман. Всё ради того, чтобы обезопасить себя от могущественных мастеров, действительно способных уничтожить их. Так или иначе, к подобному решению приходили Тени внутри каждой сверханомалии Инсулая, создавая свои
скитающиеся острова.
        Так и продолжало существовать это место миллионы лет, затягивая к себе неудачливых воинов, пока сюда не наведалось несколько гениальных и довольно могущественных Мастеров Душ с многочисленными Небесными Монархами в виде поддержки. Неизвестно, что привело их в это место, но, как и ожидалось, они столкнулись с теми двумя Тенями. В итоге одна из них оказалась на грани уничтожения, что вынудило её спрятаться, а вторую те воины запечатали глубоко под островом.
        И вот теперь одна из них частично вырвалась на волю, став доминировать в воде, а ещё одна - наконец смогла очнуться ото сна. Ранее, находясь в критическом состоянии, та Тень могла лишь наблюдать за островом и изредка расставлять ловушки, наподобие той, на которую чуть не наступила Ньяко. Всё потому, что любая попытка этой Тени выйти из укрытия сразу же оборачивалась массированной атакой огромного числа осколков душ, что ранее были поглощены ею, а затем освободились, когда её ранили. Все эти призраки остались частично связаны со своим обидчиком и инстинктивно жаждали отомстить, что вынуждало Тень постоянно прятаться, потому что одолеть всех сразу она никак не могла.
        Но сегодня всё изменилось. В этот день на остров наконец попали живые существа.
        Впервые за много тысяч лет.
        Частично вырвавшаяся на волю Тень почти сразу же атаковала выживших в пространственной буре пассажиров. Те щупальца, что поднимались из морских глубин, как раз и были её атакой. Однако печать всё ещё действовала, поэтому призрак сумел проявить лишь каплю своей истинной мощи, что и позволило воинам спастись.
        Как ни странно, сам остров оказался более безопасным местом. Запечатанная Тень не могла достать выживших там, поэтому для них опасность представляли только разрозненные осколки душ (призраки). Однако несущественную.
        Во-первых, они были враждебны вообще ко всему вокруг, что вынуждало их в первую очередь бороться друг с другом. Во-вторых, из-за физических оболочек живые существа становились гораздо менее заметными для призраков. Ну и в-третьих, как и воинам, осколкам душ тоже довольно трудно ориентироваться внутри блокирующего восприятие тумана. Вот почему обычно они находились в своего рода спячке и попросту дрейфовали внутри тумана, активируясь лишь во время сближения с другими призраками. Что-то подобное, собственно, и произошло с Юки, которой не повезло вместе со струйкой тумана поглотить ещё и крохотный осколочек чьей-то души. В итоге, пробудившись ото сна, он силой тумана сразу же атаковал душу женщины, с которой Накопитель Рун связан напрямую. Вот почему она обезумела и убила себя. Впрочем, был здесь ещё один фактор.
        Узнав о прибытии живых существ, раненная и прячущаяся Тень начала действовать. Используя ограниченное количество сил, она тайком создавала ловушки на пути двух групп, в одну из которых и попал Уве Херман.
        Что же касалось храма и ложного якоря, то это была главная ловушка Тени для группы Монабэ. Она надеялась, что приманенные туда призраки сумеют достаточно сильно ослабить воинов, чтобы затем Тень сама могла выйти и поглотить целые души для собственного усиления. Но до этого момента покидать своё убежище то существо не собиралось. Прекрасно помня события, что едва не привели к её гибели, Тень боялась даже немного рискнуть, а поэтому и действовала окольными путями.
        Вот только старик Монабэ оказался гораздо сильнее, чем Тень предполагала. Он не только сумел вырваться из ловушки запечатанного пространства, но ещё и отследил местоположение настоящего якоря. В итоге главному островному призраку пришлось поспешно придумывать новый план. Он надеялся, что проход в складку пространства воины будут искать многие дни, что дало бы ему шанс расправиться с ними, но и эта задумка не увенчалась успехом. Кайзер легко нашёл проход, тем самым спутав Тени все карты. В конечном счёте ей не оставалось ничего, кроме как своим кратковременным появлением приманить к руинам поселения всех призраков острова, дабы те расправилась с живыми. Выбирая между: дать осколкам возможность усилиться или позволить воинам уйти, Тень выбрала первый вариант.
        Но в итоге всё произошло как нельзя лучше. Взрыв артефакта Сакуми не только уничтожил мелких призраков, но ещё и убил сильнейшего из незваных гостей - Монабэ. Вдобавок оставшиеся на острове воины оказались серьёзно ослаблены после недавней битвы. Ну и в конце концов Тень заполучила "пыль", в которую превратились осколки душ, а также поглотила остатки душ всех тех, кого убила Сакуми. Всё это и сподвигло её наконец показаться и напасть открыто…
        Бой тем временем продолжался. С тех пор как Рон погрузился в медитацию, прошло уже более сорока секунд, что при учёте скоростей Истинных Мастеров - прорва времени. Поэтому неудивительно, что Рагнар с Хиро, а также прикрывающая их Ньяко, находились уже на пределе своих сил. Они уничтожили тело сильнейшего призрака шесть раз подряд, но общую ситуацию это никак не изменило. Тень ни на миг не прекращала свой натиск, при этом не позволяя противникам даже попытаться сбежать.
        Рыча от боли и злости, Рагнар с трудом отбивался от щупалец, всё так же стараясь не дать им добраться до Хиро. Но силы были уже на исходе. Ас прекрасно понимал, что ещё секунд десять-пятнадцать, и он больше не сможет поддерживать Божественный Дар. А значит, пропадёт и его защита.
        Мельком сфокусировавшись на Хиро, Рагнар едва не скривился. Тот находился в ещё более худшем положении, чем он сам. Даже не бледная, а уже синеватая кожа, кровь из носа и рта, покрасневшие белки глаз, многочисленные повреждения мягких тканей и небольшие трещины на Астральном Теле - всё это, а также тотальная слабость и лёгкая дрожь в конечностях, были не чем иным, как следствием чрезмерного использования Идеального Оружия.
        Однако всё же Рагнар не мог не поразиться стойкости Хиро. Будь он на его месте, то уже точно сдался бы и деактивировал Божественный Дар. Насколько же сильна была его воля? Или дело в чём-то другом?.. Впрочем, отвлекаться на эти мысли посреди боя ас не решился.
        Что же до самого Хиро, то в этот момент, через боль уничтожая одно щупальце за другим, он думал лишь об одном: как бы ценой своей жизни разрушить блокировку пространства, а затем пробить выход во внешний мир. Несмотря на то, что, не считая Рона, он едва знал присутствующих, Хиро всё равно был готов пойти на это. К счастью, прежде чем он решился действовать, все вдруг услышали:
        «Нашёл! - резко открыл глаза Рон, завершив медитацию. - Нечто похожее на Тень затаилось почти в пятисот метрах к северу от этой твари. Примите мои образы!»
        Рагнар, Ньяко и Хиро не стали сопротивляться, приняв посланные Роном отрывки воспоминаний, в которых он чувствовал Тень. Сразу после этого два воина молниеносно бросились в нужную сторону, а дорганка тем временем начала подготавливать одновременно несколько очень могущественных шеститомных техник.
        Щупальца моментально направились вслед за мастерами, стремясь помешать им.
        «Действуй!» - мысленно "крикнул" Рагнар, начав резко разворачиваться. Он собирался задержать щупальца, чтобы дать Хиро шанс наконец-то закончить этот бой.
        Не отвечая, аристократ продолжил свой стремительный рывок к цели. На его Астральном Теле вдруг стало появляться ещё больше трещин (пока что исцеляемых), но он не остановился. Вытягивая ослепительно сияющий клинок из ножен, он вливал остатки сил в свою сильнейшую технику. Хиро не собирался давать врагу ни шанса, а поэтому начал атаку ещё издалека. Тёмная комета молниеносно рассекла пространства, породив жуткий гул, эхом разошедшийся на многие километры.
        Мгновением спустя вдоль той области пронёсся мощный порыв ветра, заморозивший всё на своём пути. Сформировался ряд гигантских грязно-серых кристаллов льда, что в тот же миг взорвались множеством смертоносных осколков.
        - Вроде бы этих двоих я не задела… - тяжело дыша, прислушалась к духовному восприятию утомлённая девушка. Она специально накрыла атакой большую область, чтобы попасть по Тени, даже если бы та попыталась сбежать. - Эй!.. - недовольно выкрикнула Ньяко, когда Рон резко выбежал из-под защиты её Сфер.
        После атаки обессиленный Хиро упал на колени, оказавшись на волоске от потери сознания. Направившийся к нему Рон уже хотел было достать несколько артефактов и алхимических препаратов из своего Кольца, чтобы помочь господину, как вдруг с ужасом осознал, что пространство до сих пор заблокировано.
        «ЭТО НЕ КОНЕЦ!» - моментально сообщил он, ускорившись по направлению к Хиро.
        Однако прежде чем Рон успел сделать хоть шаг, тень под его ногами расширилась и резко поглотила его. То же самое произошло и с Хиро, и с Рагнаром.
        Одновременно с этим серия из десятков смертоносных взрывов накрыла всю округу.
        «Что это значит?» - тряхнул головой Рагнар, вместе с остальными оказавшись возле Ньяко.
        «Я разгадала его способ ведения боя… - упав на одно колено и сжав землю в кулак, с болью в голосе сказала дорганка. Только что её пришлось не только выдернуть и переместить к себе Хиро, Рона и Рагнара, но ещё и сформировать достаточно прочный барьер, дабы сдержать все те взрывы. Всё это подвергло её огромной нагрузке. - С самого начала эта Тень почему-то не желала нападать в открытую, а постоянно действовала окольными путями. Постоянно пыталась подловить нас… Сперва скрытая атака по Рагнару сразу после предательства Сакуми, а затем попытка обмануть нас, когда Хиро уничтожил то существо в первый раз… И когда Рон всё-таки обнаружил присутствие Тени, то я сразу же заподозрила неладное. Слишком уж быстро это произошло, словно Тень едва пыталась спрятаться. Но главное - слишком уж легко мы "уничтожили" найденную Тень».
        «Так она жива?!»
        «Именно. Должно быть, то, что мы с Хиро атаковали, было не более чем очередной ловушкой».
        Хлоп. Хлоп. Хлоп.
        Звуки хлопков внезапно разнеслись по округе.
        «МОИ АПЛОДИСМЕНТЫ! - раздался в разуме воинов противный скрипучий голос, неожиданно заставивший их испытать сильную духовную боль. - ХОРОШО СРАБОТАНО…»
        Ньяко, Рагнар, Рон и Хиро моментально закрыли свои духовные миры, перервав связь. Ранее они настроились лишь на ауры друг друга, так что даже и не задумывались о том, что кто-то ещё сможет обратиться к ним телепатически.
        - Так ты с самого начала слышал наши переговоры? - выкрикнул Рон, взглянув на всё-таки потерявшего сознание господина.
        - Естественно… это не так уж и сложно, если владеешь техниками Пути Души, - пришёл ответ со всех сторон.
        - Кто ты? - осматриваясь в поисках врага, спросил Рагнар.
        - Хе-хе… та Тень, которую вы искали… - выплыла из глубин тумана безликая фигура в тёмном балахоне, под капюшоном которой светилось некое фиолетовое скопление. - Но знаете, поглощение осколков - это процесс небыстрый. Могли бы ещё немного поиграться с моей зверушкой…
        Туман начал вновь стягиваться, формируя несколько тех фиолетовых шарообразных существ с чёрными щупальцами. До этого момента воинам приходилось сражаться одновременно только с одной такой тварью, но теперь их появилось сразу шесть.
        - И что же тебе нужно от нас? - поднявшись, гневно спросила Ньяко.
        - Хе-хе… разве не понятно?.. Конечно же… ваши души…
        - Хрен тебе! - показал Рагнар нецензурный жест.
        - Хе-хе… жаль…
        Щупальца шести монстров одновременно устремились в сторону воинов. Преодолев сотни метров за доли секунды, они должны были покончить с Ньяко и остальными, но неожиданно застыли в воздухе, словно увязнув в чём-то крайне густом.
        - Так у тебя ещё остались силы сражаться, девочка?.. Хе-хе… Хорошо… А если так?
        Гигантские массы тумана вновь начали стягиваться со всего острова, формируя над Тенью более двух десятков небольших шариков, излучающих огромную мощь самых разных стихий. Не сконденсированная сила Рун содержала в себе все существующие элементы, и прямо сейчас Тень легко могла использовать их.
        Глаза Ньяко и Рона расширились от ужаса, как только они осознали, какое немыслимое количество силы содержит в себе каждый из этих шариков. В данный момент Тень могла оперировать более чем семьюдесятью процентами всего тумана на острове, что было эквивалентно примерно двум десяткам миллионов отдельных Рун. Если вспомнить, то чтобы остановить взрыв предмета, наделённого силой настоящего божества, Монабэ понадобилось всего полмиллиона Рун.
        - Хе-хе… - Тень вновь издала мерзки смешок, и в тот же миг каждый из шариков выпустил по одному лучу сконцентрированной стихии.
        «Это конец?..» - даже не успевая что-либо сделать, подумал Рон, глядя на приближающуюся смерть.
        Внезапно перед ним мелькнула чья-то фигура, а затем всё вокруг заволокло яркой вспышкой. Когда свет пропал, а смерть так и не наступила, стало понятно, что защитил их Рагнар, на краткий миг применивший второй уровень своего Божественного Дара.
        Секунду спустя пошатывающийся ас направил обе ладони на Тень, вслед за чем выпустил всю поглощённую им мощь вражеской атаки. Это стоило ему обеих рук, кожи лица и дополнительных повреждений Астрального Тела.
        - Бесполезно… - успев переместиться, произнесла Тень.
        Однако Рагнар ему не ответил. Использовав свой последний козырь, воин свалился без чувств.
        - Закончим…
        Застывшие внутри Сфер дорганки щупальца вдруг заискрились, а затем взорвались. Ньяко, Рона, Рагнара, Хиро и Кайзера словно куклы разбросало в разные стороны, после чего каждого из них моментально оплели новые отростки. Сил сопротивляться у воинов больше не оставалось, а поэтому Тень могла спокойно заняться делом. Сейчас она собиралась медленно и аккуратно осушить своих жертв, дабы получить максимально целые оболочки душ. Это был её первый шаг к восстановлению былого могущества.
        Почти одновременно раздалось четыре мучительных выкрика. Пронзившая воинов духовная боль оказалась настолько сильной, что даже вынудила истощённых Хиро и Рагнара прийти в сознание. Лишь один Кайзер продолжил молчаливо лежать, отчего остальные даже сочли его уже мёртвым.
        Чувствуя, как медленно растворяется его Астральное Тело в области кистей и стоп, Рон дрожал и скрипел зубами. Попытки спрятаться в мире души проваливались одна за другой… Боль захлестнула разум мужчины, но он всё ещё пытался бороться. Однако с каждой прошедшей секундой в нём становилось всё меньше веры в спасения и всё больше всепоглощающего отчаяния. Им никто не мог помочь. Ньяко, Рагнар и Хиро выложились на полную, но всё равно ничего не смогли сделать. Рон же и вовсе оказался бесполезным…
        «Он слишком силён… Это наш конец… Я умру… - стали мелькать подобные мысли в голове воина. - Небеса!.. САКУМИ АНДО! - вспыхнул безумный гнев в его душе. - Если бы я только мог вернуться назад… Если бы у меня был бы хоть один шанс… КЛЯНУСЬ, Я ОБЯЗАТЕЛЬНО БЫ ГРОХНУЛ ЭТУ ТВАРЬ!.. УБИЛ БЫ ЕЁ! РАЗОРВАЛ БЫ НА КУСКИ!.. БУДЬ ТЫ ПРОКЛЯТА, САКУМИ! ДАЖЕ ПОСЛЕ СМЕРТИ Я НЕ УСПОКОЮСЬ, ПОКА НЕ УВИЖУ ТВОЮ СМЕРТЬ!»
        - А-а-а-а-а-а-а! - прервались гневные мысли Рона очередной вспышкой боли.
        Мужчина больше не чувствовал ни рук, ни ног. Астральное Тело в тех местах исчезло, а плоть усохла и потеряла какую-либо силу.
        «Я не хочу умирать…» - подумал было он, как вдруг боль неожиданно ослабла, а чужеродное опустошающее чувство исчезло.
        Резко открыв глаза, Рон увидел удивительное изумрудное пламя, заполонившее всё вокруг. Однако никому из воинов оно не вредило, уничтожая лишь окутавшие их щупальца.
        - А-ха-ха-ха-ха-ха! - внезапно раздался громкий весёлый и беззаботный смех. - Повезло тебе, Шестой!.. Хотя… может, и нет. Тут сложно сказать, счастливчик ты или же неудачник. С одной стороны попал в такую передрягу, а с другой - всё же дожил до моего прибытия.
        С трудом повернув голову вбок, Рон увидел поднявшегося на ноги невредимого Кайзера, который будто бы разговаривал сам с собой. Ньяко, Рагнар и Хиро тоже не могли проигнорировать произошедшее. Как и Рон, все они были шокированы.
        Внезапно из-под земли вырвалось тонкое щупальце, устремившееся к голове Кайзера. Остальные едва сумели уловить взглядом мелькнувший отросток, как вдруг парень его спокойно поймал голой рукой. И как вскоре всем стало понятно - это прикосновение абсолютно никак не вредило ему.
        Мгновение спустя щупальце вспыхнуло зелёным пламенем, после чего рассыпалось туманом. Кай легко сжёг ту связь, что объединяла не сконденсированную силу Рун в такой форме. Конечно, повинуясь воле Тени, отросток попытался восстановиться, но из-за бушующего вокруг пламени никак не мог сделать это. Являясь концепцией, Жар Пустоты был сильнее обычных элементов, что относилось и к духовным атакам. Но играло роль не только это. Одной силы концепции было недостаточно, чтобы так легко подавлять эти щупальца, иначе владеющий Инь Хиро уже давно бы сделал это. Собственно, второй важной составляющей было Полное Подчинение, которым свой огонь Кай и усилил.
        Прекрасно чувствуя происходящее, Рагнар вдруг осознал, что на фоне действий Кая его использование Полного Подчинение - это не более чем баловство.
        - Итак! - словно подводя итоги, громко произнёс Кайзер и посмотрел на Тень.
        - Кто ты? - с некой осторожностью спросило существо, вспомнив прошлое.
        - Кайзер, - спокойно ответил парень. - Готов ли ты склониться передо мной?
        - Что?.. - удивилась Тень, а затем вернула себе самообладание. - Хе-хе… что за глупость?.. Ты ждал до последнего, но в итоге остался единственным, кто ещё способен стоять на ногах… хе-хе… Какой идиот…
        - Понятно, значит, не готов… - вздохнул Кайзер, поднимая правую руку, в которой стал быстро формироваться ледяной клинок.
        "Увидев" это, Тень приготовилась уничтожить странного воина, начав стягивать туман со всех сторон. Кай же просто сделал шаг и…
        Моментально очутился прямо перед существом в тёмном балахоне. Ошарашенные Ньяко, Рагнар, Хиро и Рон даже сначала не поняли, что вообще произошло. Что же до Тени, то она среагировать успела, вот только такой скорости от противника совершенно не ожидала. Блокировка пространства не подействовала на Кая, что позволило его технике движений работать на максимум.
        Уже занесённый для удара ледяной клинок резко опустился. Призрак с огромной скоростью отступил, но полностью уйти от атаки всё же не сумел. Часть балахона оказалась разрублена, а в области разреза появился необычный разрастающийся лёд. Впрочем, он, как и отправленная вглубь Техника Проклятия Пылающего Льда, сразу же были уничтожены врагом. Хотя Кайзер в этот раз тоже использовал Полное Подчинение, но при такой близости к "сердцу" Тени, откуда и исходила её воля, оно имело практически нулевой эффект.
        Отступая, призрак наконец атаковал. Он направил на Кая мощь, что даже превышала ту, с которой недавно столкнулся Рагнар. Множество стихийных лучей выстрелило в человека.
        - Хочешь фокус? - спросил Кайзер, после чего, расслабленно улыбнувшись, щёлкнул пальцами.
        В тот же миг вражеская атака исчезла, превратившись обратно в безобидный туман.
        Лишь оказавшись на этом острове, Кай сразу же понял, что заполонивший его туман состоит из трёх крепко объединённых частей: обычной внешней энергии, мельчайших частиц Рун и предсмертной воли погибших здесь мастеров. Искажённые данной сверханомалией осколки душ, что "плавали" в этой силе, обладали возможностью управлять как раз таки частицами Рун. Ну а зависело это от силы и количества сохранившейся внутри них воли. Вот как Тень могла управлять туманом.
        Что же касалось Кая, то, конечно же, частицы Рун не были ему подвластны. Однако уникальным умением управлять любой нейтральной энергией он всё-таки владел. И раз прана являлась одной из ключевых частей тумана, то и манипулировать он мог им без проблем (хоть и в самом простом виде, поскольку не мог управлять самими частицами Рун).
        Конечно, по умолчанию энергия в тумане не являлась нейтральной, ведь была пропитана волей погибших тут воинов. Но вытеснить её с помощью своей не составляло абсолютно никакого труда. Для этого хватало даже обычной Воли Мастера. И лишь для вытеснения воли сильнейшего призрака Кайзеру пришлось применить Полное Подчинение.
        Шокированная Тень не могла поверить своему восприятию. В один миг она утратила контроль над использованным для атаки туманом, а затем ещё и "узрела", как некто подчиняет себе этот туман и расформировывает его.
        - Т-ты… освободился?.. - предположил призрак, решив, что перед ним не кто-то живой, а та, другая Тень, некогда запечатанная на дне острова.
        - Хм?.. - наклонил Кай голову вбок. - О чём ты?..
        Однако дожидаться ответа парень не стал, и снова поднял руку. Только вместо того, чтобы вновь переместиться к противнику, он просто превратил ледяной клинок в копьё и метнул его. Тень сразу же бросилась в сторону, но пространство внезапно исказилось, и снаряд всё равно поразил цель.
        Благодаря энергетическому зрению, Кай не повёлся на обманку в виде странного фиолетового скопления под капюшоном Тени, а нацелился на её настоящее "сердце" где-то в области груди. Но хотя ледяное копьё и попало в нужное место, уничтожить призрака всё равно не удалось. Кайзер сумел пробить даже несколько слоёв защиты, но последний - небольшую тёмную сферу, что окружала сердцевину Тени - разрушить так и не удалось.
        За миллионы лет существования этого скитающегося острова, здесь успели погибнуть тысячи талантливейших Небесных Монархов. И в конечном счёте осколки их душ стали частями одной из двух сильнейших Теней этой аномалии. Таким образом, у них было достаточно времени и ресурсов для создания идеальной защиты. Вот почему даже некогда посетившие это место гениальные Мастера Душ так и не смогли убить его "хранителей".
        Снова уверившись в своих силах после этого, Тень решила вступить в ближний бой. Она поняла, что раз над дальними атаками сложнее удерживать власть, то лучше от них и вовсе отказаться. Сформировав из тумана огромную косу и вложив в неё как можно больше воли, дабы не позволить Каю отобрать над ней контроль, она ринулась вперёд.
        Увидев это, Кайзер хмыкнул и перенёс из Хранилища Парные Клинки Кошмаров. Сложив их вместе, он с помощью раскрывшейся Сферы Меча заставил два артефакта временно объединиться в один длинный прямой меч. Нечто подобное Кай совершал более чем двумя с половиной годами ранее, когда столкнулся с Энни у входа в Императорский Дворец Бельтейза.
        Следом раскрылись все оставшиеся пять Сфер, которые благодаря чудовищной концентрации и огромной силе воли Кая быстро сжались, приняли форму клинка и наложились на оружие парня. Так он собирался нанести максимальный духовный урон.
        Отказываться от столкновения в ближнем бою Кайзер не собирался. Он желал закончить всё как можно скорее, так что тоже ринулся навстречу к противнику.
        Воины сблизились, и призрак тут же нанёс размашистый удар. Кай же ответил быстрым выпадом.
        Мощная ударная волна прокатилась по духовному уровню реальности, заставив покалеченных Ньяко, Рагнара, Хиро и Рона испытать сильную боль.
        - Хе-хе… - в конечном счёте издала Тень смешок, когда оба противника замерли.
        Кайзер всё-таки попал в "сердце" врага, однако так и не пробил его, оставив лишь небольшую трещину на тёмной сфере. Конечно, он использовал свою основную боевую технику и даже применил Перенесённый Удар, но этого оказалось недостаточно. Создаваемая огромное количество времени защита Тени выдержала этот удар и не позволила клинку обойти себя.
        Что же касалось призрака, то своей атакой он лишил Кая головы, что и вызвало у него смех. В тот момент он уже думал, что всё кончено, но внезапно руки обезглавленного парня покрылись чёрными и белыми узорами татуировок, а мгновение спустя оружие Кайзера наполнилось невиданной мощью. Огромное количество запасённой ещё на Бельтейзе энергии души оказалось вмиг потрачено, после чего Прикосновение Небытия наконец активировалось.
        Вот теперь бой действительно завершился.
        Тень исчезла моментально, не оставив после себя ни следа. Кай же спокойно отрастил новую голову.
        Свою главную слабость он сумел преодолеть как раз во времена тренировок с Саваном. Некогда император Бельтейза объяснил парню, что разум оболочки души всегда превалирует над разумом тела. Так что даже если лишиться головы, то с помощью Полного Подчинения можно будет какое-то время всё равно продолжать жить, силой поддерживая связь между физическим телом и душой. Конечно, подавляющему большинству мастеров это всё равно никак не поможет (разве что завершить финальный удар перед смертью), но тому, кто обладает линией крови Девятиглавой Небесной Гидры, этот навык будет в самый раз.
        Поэтому теперь, чтобы убить Кая, требовалось либо разом уничтожить хотя бы семьдесят процентов его физического тела, либо нанести достаточный урон его Астральному Телу, либо лишить его головы и затем не позволять восстановиться. В ином случае он сумеет выжить. Вот почему от духовной составляющей атаки призрака, что грозила уничтожить и Астральное Тело в области головы Кая, ему всё же пришлось защищаться. Для этого ему пришлось активировать Предельную Концентрацию, перевести технику покрова полностью на духовный уровень реальности, создать броню из Холода Пустоты, проявить чёрные чешуйки Частичной Трансформации в районе голову и в конце концов усилить всё этого Полным Подчинением. И даже так Кай всё равно заработал несколько незначительных трещин в Астральном Теле.
        Конечно, он мог бы попытаться и увернуться. Но учитывая скорость призрака, парень верно рассчитал, что наибольший шанс попасть именно в его "сердце" будет только в том случае, если Кай подставиться. Ибо почему-то чувствовал он, что если затянуть, то Тень скорее всего попросту сбежит и спрячется где-то.
        Так или иначе, теперь всё закончилось, поэтому Кай как ни в чём не бывало направился к наблюдавшим за ним воинам. Но вдруг остановившись, он активировал Изначальную Вспышку, являющуюся в действительности не атакующей способностью, а усилительной, и направил её мощь на собственную плоть. Следом парень вытянул руку и сконцентрировался на Полном Подчинении.
        Изумлённые Рагнар, Ньяко, Хиро и Рон стали наблюдать за внезапно начавшей увеличиваться ладонью Кайзера. И уже где-то спустя тридцать секунд она больше напоминала огромное яйцо из плоти, нежели человеческую кисть. Когда же это странное формирование достигло в высоту почти двух метров, то парень спокойно отрубил себе руку. В тот же миг его жуткая и мощная аура переместилась в странную кучу плоти, а глаза самого воина будто бы потускнели.
        Никто из четверых воинов всё ещё не понимал, что же здесь происходит. Ещё несколько секунд они глядели на "яйцо" из плоти, которое вдруг начало бурлить и деформироваться. В конце концов оно уменьшилось и сформировало человеческую фигуру. Вскоре перед всеми предстал ещё один Кайзер. Хотя если сравнить лица первого и второго, то новый явно был в разы красивее.
        - Повелитель, - поклонился отрастивший новую кисть парень.
        Кивнув в ответ, голый Кайзер создал для себя белоснежное одеяние, после чего наконец приблизился к не сводящим с него глаз воинам.
        - Выглядите неважно. Но я могу вам помочь исцелить даже такие раны, - по очереди взглянув на каждого из четвёрки, убедительным тоном произнёс Кай. - Если только согласитесь следовать за мной.
        - Кто ты такой? - пытаясь не проявить слабости в голосе и взгляде, прямо спросила Ньяко.
        - Я?.. Я тот, кто собирается подчинить себе весь регион Авлэйм, а также создать секту, что в будущем сможет в полном составе совершить Исход в следующий мир.
        «Но всё же странно… Почему мне кажется, что сила той Тени фундаментально была чем-то похожа на мою силу управления энергией?..» - одновременно с этим задумался Кай.
        Глава 7. Личное войско
        За два дня до отплытия корабля в Секту Восходящей Звезды…
        После стычки с пиратами Кайзер продолжил свой путь, но уже спустя полчаса решил существенно изменить планы. Всё из-за полученной от Блестящего Хвоста информации о Мирах Испытаний…
        Легко пробравшись на территорию Страны Ветра, для чего Каю понадобилось всего лишь убрать вокруг себя энергию, что сделало его невидимым для пограничных массивов и духовного восприятия расположившихся там воинов, он отыскал укромное местечко на ближайшем из островов, а затем перенёсся в своё Хранилище. Во внешнем же мире остался лишь замаскированный пространственный якорь, обнаружить который могли только талантливые Священные Лорды и более развитые мастера, да и то лишь в том случае, если окажутся хотя бы в двух десятках метров от него. Уж очень хороша была техника Ашциллы.
        Оказавшись внутри пространственного кармана, Кайзер первым делом проверил купленный недавно Жетон Претендента.
        В мире Инсулай зафиксирован Поединок Претендентов.
        Противники: Кайзер (без рейтинга) и Блестящий Хвост ("Страж" 4 ранга).
        Форма: стандартное сражение 1 на 1 (без артефактов и алхимии; сила Рун разрешена; закрытая область).
        Инициатор: Кайзер (без рейтинга)
        Ставка (Кайзер): свобода.
        Ставка (Блестящий Хвост): свобода.
        Победитель: Кайзер.
        Калибровка пройдена!
        Получен начальный рейтинг в мире Инсулай: "Страж" 5 ранга (0/100 очков рейтинга).
        Бонусы: снижение (2 %) комиссии Алтаря.
        [Активно]
        Ваш рейтинг в мире Ферокс: "Адепт" 3 ранга (49/100 очков рейтинга).
        Бонусы: снижение (0,6 %) комиссии Алтаря.
        [Временно неактивно].
        Ваш рейтинг в мире Беллум: нет.
        Бонусы: нет.
        [Временно неактивно]
        Ознакомившись с новой информацией, Кай усмехнулся.
        - И всё же, я надеялся на большее… - подумал он вслух.
        Лишь узнав про Жетон Претендента и рейтинговую систему Миров Испытаний, Кайзер сразу же заинтересовался ими. А всё потому, что это открывало немало новых возможностей.
        Во всех трёх мирах были отдельные рейтинговые списки, однако по своей сути они никак не отличались. Не обладающие Жетоном и ни разу не вступившие в Поединок Претенденты никаким рейтингом не обладали. Но уже после первого победного "боя" они проходили калибровку, и, в зависимости от рейтинга их противника, получали начальный титул и ранг.
        В самом низу списка находился титул Неофита, которым обладало более шестидесяти процентов всех Претендентов, что решились приобрести Жетон. Делился этот титул на пять рангов, где пятый был самым низким, а первый - самым высоким. Чтобы подниматься по рангам, Претенденту требовалось получить сто очков рейтинга в каждом из них. Добывались же эти очки как раз в Поединках. Когда же Претендент достигал ста очков первого ранга Неофита, то, чтобы получить новый титул, ему было необходимо пройти специальное испытание. Собственно, именно из-за него так много воинов и оставались простыми Неофитами, более не поднимаясь по рейтингу. Слишком уж сложным и опасным было то испытание.
        Адепт - так назывался второй титул, коим обладало около тридцати пяти процентов Претендентов. Начиная с него воин как раз и получал различные бонусы. Для Адептов это было уменьшение комиссии, которую брал Алтарь при покупке или продаже чего-либо. Обычно это значение составляло 10 % процентов от суммы товара, однако Адептам 5 ранга нужно было заплатить только 9,8 % от суммы товара. В целом же, каждый следующий ранг уменьшал комиссию ещё на 0,2 %, так что Адепты 1 ранга платили всего 9 %.
        Далее шло ещё более смертоносное испытание, а затем титул Стража. Как и "Адепт", он тоже (в зависимости от ранга) уменьшал комиссию Алтаря - от двух процентов до всех десяти. Именно поэтому главам кланов, сект и различным Верховным Старейшинам было попросту необходимо быть как минимум Стражами 1 ранга. Всё для того чтобы использовать Алтарь без комиссии, которая зачастую становилась огромной статьёй расходов Рун для молодых организаций. Кроме того, титул Стража даровал ещё два бонуса: возможность через Алтарь брать Руны в кредит, а также право переместиться в другой мир (его можно передать).
        Как и с предыдущими титулами, Стражей 1 ранга с сотней очков рейтинга ждало жуткое испытание, по итогам которого он либо оставался на прежнем месте (навсегда теряя возможность продвинуться дальше), либо умирал, либо становился Воителем. Этот титул являлся наиболее желанным среди Неофитов и Адептов, что ещё не догадывались обо всей сложности его получения, но при этом и не грезили о чём-то большем. А всё из-за того, что ставший Воителем Претендент получал доступ к покупке артефактов и алхимии высочайшего класса (ведь даже божественный артефакт может быть посредственно изготовлен), а также - возможность покупать семитомные техники. В ином случае, не обладая титулом Воителя, Претендент мог лишь видеть наличие этих товаров в продаже. Но даже если бы у него было достаточное количество Рун для их покупки, у него всё равно ничего бы не вышло без титула Воителя. Алтарь попросту не разрешил бы такую сделку.
        Пятый титул назывался "Полководец", и он ещё сильнее расширял ассортимент уникальных товаров Алтаря. Достигнув этого уровня, Претендент получал возможность приобрести пропуск в особые тренировочные зоны Миров Испытаний, ограниченное количество специальных Рун (например, Руну Обновления), Пропуск Испытания, божественные частицы вместе со специальным инструментом, позволяющим их использовать для ремесла, Божественные Дары и даже Квинтэссенции линии крови.
        В отличие от предыдущих титулов, "Полководец" не разделялся на ранги, но имел потолок в виде аж двух тысяч очков рейтинга, вместо привычной сотни. Кроме того, существовало ограничение - в одном мире могло быть не более тысячи владельцев титула Полководца. Из-за этого Претендентам требовалось участвовать в Поединке хотя бы раз в месяц, иначе их очки начнут уменьшаться каждый день на пятьдесят, пока не будет проведён Поединок. В случае же, когда количество очков рейтинга станет меньше нуля, Претендент автоматически будет понижен до "Стража" 1 ранга, а уменьшение очков остановиться.
        Последний титул назывался "Легенда". Он делился на три ранга, каждый из которых тоже имел свои ограничения. Третьим рангом могло обладать не более ста воинов в одном мире, вторым - не более тридцати, а первым - всего лишь шесть. По этим причинам у Легенд не было верхней планки очков рейтинга, и они могли повышать их хоть до бесконечности.
        Что же касалось бонусов этого титула, то их имелось всего три: Частица Стихийного Тела, Частица Стихийной Души и одна третья Права Освобождения. Пока что Кайзер не знал, что представляют из себя эти награды (хотя насчёт последней он всё же немного догадывался, учитывая концовку послания У’Шора и четырнадцатое Правило), но они сразу же его заинтересовали. В конце концов из-за всего этого Кай и решил начать подъём по рейтингу, а также стать "Легендой" 1 ранга.
        Благодаря Поединку с Блестящим Хвостом, который оказался Стражем 4 ранга, Кайзеру повезло начать свой путь с этого же титула. Теперь ему требовалось лишь продолжать сталкиваться с другими рейтинговыми Претендентами и побеждать их, дабы зарабатывать очки. В среднем за одну победу над противником аналогичного титула и ранга давало около пятнадцати очков рейтинга, и примерно двадцать забирало в случае поражения. Но если между Претендентами была очевидная разница в рейтинге, то здесь уже начинали работать специальные коэффициенты: стандартная награда или штраф умножались на число, что равнялось количеству границ рангов и титулов между воинами. Например, если бы сейчас Кай, Страж 5 ранга, столкнулся с Воителем 1 ранга, то за победу над таким противником получил бы не пятнадцать очков рейтинга, а аж сто тридцать пять. Но если бы он проиграл, то потерял бы всего лишь пять-шесть. А вот у того Воителя всё было бы практически наоборот: плюс ноль очков за победу, и минус сто тридцать пять - за поражение. Всё потому, что он, по сути, будет сражаться с заведомо более слабым (согласно рейтингу) оппонентом,
поэтому такая победа ничего не будет стоить, а вот поражение, наоборот, станет позорным и подвергнет его титул и ранг сомнению.
        Начать же Поединок Претендентов можно было тремя способами. Самый очевидный - напрямую столкнуться с воином и дотронуться до него, после чего мысленно активировать свой Жетон. Если выбранный противник ниже вас в рейтинге, то у него будет возможность отказаться от такого Поединка. Но если он выше хотя бы на один титул или же является ложным Претендентом, а вы - истинным, то выбора у него не будет.
        У такого подхода имелись как свои плюсы, так и минусы. Во-первых, можно было самостоятельно выбрать желаемого оппонента и даже подгадать момент, когда он будет максимально ослаблен или же просто не в форме. Во-вторых, можно было заранее договориться с этим воином и, например, заплатить ему, чтобы он поддался и умышленно проиграл.
        Минусов тоже было два: одному и тому же воину напрямую бросить вызов дозволялось лишь раз в год; не к каждому Претенденту получится подойти и притронуться. Если это какой-нибудь Патриарх секты, то даже встретиться с ним будет непросто.
        Что же до оставшихся двух способов, то для них использовался Жетон. С его помощью можно было начать поиск случайного противника со схожим рейтингом в пределах всей планеты. И когда таковой находился, а затем оба Претендента подтверждали своё намерение начать Поединок, то Жетон переносил их в особое пространство, где они и могли столкнуться.
        Существовал и другой вариант использования Жетона: разрешалось бросить вызов любому противнику из рейтингового списка, что решил не скрывать своё имя. Но в этом случае, даже если это был более сильный воин или ложный Претендент, его ничто не обязывало соглашаться на Поединок. Поэтому такие удалённые вызовы и не пользовались популярностью, так как на них редко кто соглашался.
        - Такими темпами, если полагаться только на поиск случайных противников, то мне понадобится победить где-то в шестидесяти шести Поединках, чтобы стать хотя бы Полководцем, - убрав жетон и зашагав в сторону особняка, произнёс Кай. - К счастью, моих сил должно быть достаточно, чтобы сладить с большинством Претендентом верхушки рейтинга. Осталось только их найти…
        Войдя в здание, парень присел на ближайший диванчик в гостиной, а затем достал Осколок Алтаря. Как и ожидалось, выставленные им на продажу предметы уже были выкуплены кем-то. Всё-таки время торгов уже закончилось.
        Во времена тренировок на Бельтейзе Кай оттачивал не только воинское мастерство, но ещё и навыки алхимика, благодаря чему у него скопилось огромное количество различных препаратов. Вот их-то излишки он недавно и выставил на продажу через Алтарь. И хотя вся эта алхимия имела всего лишь пиковое качество Императорского ранга, но благодаря идеальному уровню очистки, идеальному плетению, уникальному бельтейзкому рецепту и усилению с помощью Изначальной Вспышки она была оценена Алтарём как высококачественный товар, доступный для покупки только Воителям минимум 2 ранга. В итоге триста пятьдесят флаконов различных алхимических препаратов принесли Кайзеру чуть более тридцати семи тысяч Рун.
        Однако если бы он захотел снова продать такое количество алхимии, то на этот раз чистая прибыль оказалась бы значительно меньше. Всё же необходимые для этих препаратов ресурсы являлись достаточно редкими, чтобы в Мирах Испытаний их продавали не за привычные Лазурные Кристаллы, а как раз таки за Руны. Пришлось бы потратить как минимум двадцать восемь тысяч Рун только на одни расходники, а затем ещё и провести немало времени за готовкой самой алхимии. Впрочем, даже девять тысяч Рун - это серьёзное количество денег, а поэтому подобный способ заработка Кайзер не отбрасывал.
        Что же касалось выставленных на продажу некоторых неосновных техник Кая, которые он урезал до шести томов, то за них он выручил… 1 012 500 Рун.
        В любом из миров Ойкумены техники всегда были и будут важнейшими составляющими силы воинов. Это их главный и самый ценный ресурс. Вот почему даже в Мирах Испытаний техники обладали огромной ценностью. Конечно, простые и низкоранговые было относительно легко получить, просто купив за Лазурные Кристаллы. Но вот уже пятитомные техники Королевского и выше рангов добыть обычно можно было только двумя путями: стать членом какой-либо фракции или же купить свиток через Алтарь. Однако во втором случае требовалось обладать немалым количеством Рун, по меркам обычных мастеров. Пятитомники даже посредственного качества стоили здесь не меньше трёхсот Рун, а цены на самые высококачественные могли достигать даже тысячи. В свою очередь, средняя стоимость шеститомных техник варьировалась уже от двух до пяти тысяч Рун. И это всё только за один свиток, притом ограниченный в количестве "прочтений"! Последнее продавцы специально делали, чтобы увеличить ценность отдельных свитков и в целом спрос на свои техники. Ведь иначе какая-нибудь секта могла бы просто использовать специальный массив, что давал одновременный доступ
к изучению техники сразу множеству воинам. Но раз это был ограниченный ресурс, то так повышалась вероятность его повторной продажи. Всё-таки даже старые гении редко когда могли досконально изучить технику за каких-то пять "прочтений" свитка, дабы затем скопировать его для учеников. Из-за этого они и были вынуждены покупать сразу несколько копий. В среднем же их требовалось как минимум три.
        Что же до техник Кая, то они как раз и были самыми что ни на есть высококачественными, а поэтому некоторые из них были проданы даже более чем за пять тысяч Рун. Вот почему в конечном счёте две сотни свитков принесли парню такие огромные деньги. Однако, в отличие от алхимии, продолжать торговать техниками Кайзер не собирался. На то было три причины.
        Во-первых, к этому моменту он уже определился со своими дальнейшими шагами, решив создать секту и захватить регион. А раз так, то было бы глупо давать потенциальным врагам техники, что должны стать достоянием его фракции. Во-вторых, как оказалось, анонимная продажа такого количества шеститомных техник (ведь обычно ими очень редко делятся даже за деньги) привлекла к Каю огромное внимание. Практически все покупатели воспользовались возможностью отправить продавцу комментарий, пытаясь выяснить личность парня и переманить его на свою сторону. А ведь он продал всего лишь двенадцать различных техник. Что же тогда будет, если он начнёт торговать целыми сотнями, используя как свои наработки, так и знания Бельтейза? Естественно, что тогда его начнут искать различные фракции, что в свою очередь может привести к очередным проблемам. А пока что Кай хотел этого избежать. Ну и в-третьих, он банально с самого начала не собирался торговать своими техниками на постоянной основе, а стремился лишь заработать стартовый капитал в этом мире, что, собственно, уже и сделал.
        Последним, что Кай выставил на продажу, были десять флаконов Эликсира Возвышения, каждый из которых мог повысить фундамент смертного аж на два балла. Они вызвали наибольший ажиотаж среди покупателей. Торги за каждый отдельный флакон велись вплоть до последней секунды, пока в конце концов все их не выкупил некий Альянс Горных Сект из мира Беллум. Насколько Кай успел узнать - это была одна из четырёх могущественнейших фракций Миров Испытаний. За каждый эликсир они отдали по сто двадцать тысяч Рун, в последний миг перебив ставки всех своих конкурентов.
        Таким образом, всего за одиннадцать дней Кайзеру удалось заработать баснословные 2 249 736 Рун. К сожалению, он ещё не был Стражем 1 ранга, так что 8 % процентов от этой суммы стали комиссией, что забрал Алтарь. Конечно, даже 2 069 757 Рун - это гигантское количество денег. Однако "гигантское" оно всего лишь для мастеров-одиночек. В рамках же полноценных фракций это не так уж и много. Вспомнить хотя бы то божественное копьё, что Кай увидел в списке товаров. До завершения торгов оставалось ещё тринадцать дней, а максимальная ставка за этот артефакт уже достигла двадцати шести миллионов Рун. А ведь и так понятно, что настоящая борьба начнётся лишь в последние часы последнего дня.
        Приблизив Осколок Алтаря к груди, Кай подтвердил получение Рун. В тот же миг из артефакта вырвался яркий грязно жёлтый туман силы, что стал вливаться в Накопитель парня. Ощущение немыслимой силы захлестнуло его. Сразу же возникло желание воспользоваться ею, однако он легко подавил эту мимолётную слабость. Кайзер ни на миг не забывал своё обещание не использовать Руны для самоусиления, и интуиция ему подсказывала, что это верное решение.
        Увы, забрать все Руны Каю не удалось. У стандартных Накопителей имелись ограничения, завязанные на ступень Претендента. Небесные Монархи могли носить с собой не более четырёхсот тысяч Рун, Священные Лорды - триста, Элементалисты - двести, а Заклинатели всего лишь сто. Вот почему большую часть суммы пришлось перевести в виртуальный банк Алтаря, к которому Кайзер получил доступ после покупки Лицензии Первоклассного Торговца. В ином случае пришлось бы банально заполнить Рунами всё Хранилище, что могло негативно сказаться на его содержимом. Но даже если создать отдельный пространственный карман для Рун, то такое их количество начнёт легко деформировать и разрушать его, а также излучать свою мощь во все стороны. Придётся постоянно тратить много сил на поддержание такого места, что довольно-таки неэффективно. Вот почему для нормального хранения Рун требовался либо Накопитель, либо виртуальный банк. Конечно, к последнему у воинов не всегда имелся доступ (не все банально обладают Осколками Алтарей), поэтому существовала возможность расширить Накопитель вплоть до того, что он сможет вмещать сразу десятки и
даже сотни миллионов Рун. Чтобы сделать это, требовалось выполнить два условия: достигнуть титула Полководца в рейтинге одного из миров, а затем купить в особом разделе Алтаря Расширитель Накопителя Рун. Можно было выбрать любой необходимый размер. Всё упиралось лишь в цену: за увеличение объёма на одну Руну нужно было заплатить пять. Так что в данный момент Кай не спешил пользоваться этой услугой. Возможно, в будущем…
        - Ладно… - вздохнул парень, отложив Осколок Алтаря. - Ты здесь… Тень? Есть разговор.
        Как он и ожидал, безликий воин сразу же появился на соседнем кресле.
        - Скажи честно, ты ведь преследуешь меня постоянно, чтобы так легко появляться рядом?
        Однако Тень ничего не ответила.
        Видя такую реакцию, а точнее - её полное отсутствие, Кай махнул рукой и покачал головой.
        - Забудь… - сказал он. Парню сразу же вспомнились его тщетные попытки узнать у Тени, кто её породил и как она может перемещаться на такие расстояния. - В общем, я позвал тебя по той причине, что хочу пересмотреть наш договор, - сделав небольшую паузу, во время которой безликий воин так и не попытался возразить, Кайзер продолжил. - Недавно я получил довольно много информации о политической составляющей Инсулая и в целом Миров Испытаний. И как оказалось, практически все точки со Старшими Рунами, которые ты указал, полностью совпадают со столицами различных фракций. Особенно те места, где их сразу несколько, находятся как раз возле баз сильнейших сект и кланов Инсулая. Ближайшие пять вон как раз расположились в главных землях Секты Восходящей Звезды… Собственно, я веду к тому, что такими темпами уничтожение Старших Рун займёт у меня целые годы, если даже не десятилетия. Конечно, я не сомневаюсь в своём таланте и силах, но всё же и не переоцениваю себя. Я более чем уверен, что даже в Инсулае - первом из трёх миров - есть те, кто может представлять для меня угрозу. Да и в конце концов бороться в
одиночку против целых сект - это, знаешь ли, дело непростое… вероятно. Даже мне не одолеть толпу ограниченных и средненьких Небесных Монархов, а что уж говорить о талантах? А ведь это ещё и без учёта защитных массивов различных фракций, артефактов и силы Рун. Таким образом, даже в идеальных условиях свои воспоминания я верну ещё очень и очень нескоро. Изначально я надеялся, что остальные Старшие Руны будут спрятаны так же надёжно, как и та, что я нашёл на Кайзерс Арке, но реальность оказалась более прозаичной. У’Шор, похоже, не очень-то и старался их спрятать, - хмыкнул Кай, заметив, как дрогнула Тень в тот момент, когда он назвал имя её врага. - Вот поэтому я и требую пересмотреть условия нашего сотрудничества. Я не готов ждать так долго и хочу получить свои же, - надавил он, - воспоминания раньше. Хотя бы их часть.
        - К сожалению, я не могу вернуть часть воспоминаний. Или всё или ничего, - качнув головой, ответил безликий воин.
        - Ты ведь должен понимать, что за то время, пока я буду бегать за этими твоими Старшими Рунами, с моими друзьями, о которых ты же сам и говорил на так давно, может произойти что угодно. Это не несколько месяцев и даже не пара лет. Я не готов ждать возвращения памяти так долго, отчаянно выполняя твоё задание. Я ведь могу и не дожить до конца этого "турне"… В конце концов, я должен буду пересечь все три мира, и естественно, что я буду и сам искать тех, кто меня знал. Поэтому если я с этим справлюсь, то мотивация помогать тебе может и уменьшиться.
        - Откажешься от наших тренировок и моей помощи в развитии? - самоуверенно спросила Тень.
        - Не спорю, ты потрясающий учитель. И даже если я всё сам вспомню и найду друзей, то вряд ли откажусь от этих тренировок. Но вот если в процессе своего путешествия я всё же узнаю, что с кем-то из моих близких, кого я сейчас просто не помню, случилось что-то серьёзное, а я так и не сумел помочь, то вполне вероятно пошлю тебя на три буквы куда подальше. Будешь потом молиться, чтобы в Миры Испытаний прибыл ещё кто-то с Призрачной Татуировкой Инь Ян и помог тебе…
        Кайзер замолчал и выжидательно уставился на безликого воина. Тот, в свою очередь, отвечать не спешил. Практически минуту Тень молчала, но в конце концов всё же заговорила:
        - Хорошо. Есть компромисс. Я могу вернуть тебе память, если ты разрушишь Старшие Руны только в одном этом мире, но вдобавок очистишь все двенадцать Скитающихся Островов Инсулая.
        - Очистить?
        - Скитающиеся Острова заполнены особым туманом, что состоит из частиц Рун, переплетённых с праной. А я знаю, что ты можешь управлять любой нейтральной энергией, - слегка удивила Тень Кая. - Используй эту силу, чтобы очистить те сверханомалии от тумана.
        - Понял. Что-то ещё?
        - Да, последнее условие: ты должен дать системную клятву, что продолжишь разрушать Старшие Руны, даже когда вернёшь свою память.
        - И как же? Ты Тень - неживое существо. Для Системы ты ничем не отличаешься от камня или этого дивана, - похлопал Кайзер по подлокотнику. - Дать конкретно тебе клятву не выйдет. Могу произнести, конечно, общую клятву без цели, но вряд ли ты на такое согласишься. В таком случае, может, лучше используем духовный контракт?
        - Исключено, - сразу же отказался безликий воин. - Нарушение духовных контрактов даже Божественного ранга никак не навредит твоей душе, а поэтому их заключение бессмысленно, - продемонстрировал он свою осведомлённость. - Ты дашь общую клятву без цели. Но, чтобы подтвердить её существование, должен будешь использовать Руну Истины в момент произнесения ключевых слов. Так я смогу убедиться, что твоя воля совпадает со словами и Система на самом деле приняла клятву.
        Руна Истины была одной из немногих уникальных Рун Миров Испытаний, стоящей наряду с Руной Обновления. Получить её можно было только с помощью Алтаря, для чего требовалось соответствовать как минимум одному из двух условий: либо получить право задёшево покупать её, пройдя одно из специальных Испытаний с идеальной оценкой, либо же достигнуть титула Полководца и приобрести её за два миллиона Рун. В последнем случае можно было получить максимум три Руны Истины, после чего Алтарь уже не позволит их покупать.
        Что же касалось действия самой Руны Истины, то её активация создавала особую зону, внутри которой невозможно было солгать. В том числе, если слова воина не соответствовали его мыслям и воле, то он тоже не мог ничего сказать. Руна Истины работала на информационном уровне реальности, так что даже сильнейшие Истинные Мастера не могли ей противостоять. Даже если исказить собственные воспоминания и заставить себя поверить во что-то неправдивое, то это всё равно не сработает. Внутри зоны действия Руны Истины воин не сможет произнести ложь, которую когда-то считал правдой. Конечно, проверяемый мастер сам может быть кем-то обманут, из-за чего будет считать определённую информацию правдой, но даже в таком случае он не сможет ничего произнести. Ибо Руна проверит не только его мысли с намереньями, но и объективную реальность через информационный план.
        Таким образом, с её помощью можно выведать даже то, чего воин и сам не знает. Конечно, это было ограничено максимально простыми вопросами, которые могли иметь всего два варианта ответа - да или нет, - но тем не менее это всё ещё была крайне ценная возможность. Впрочем, работала она только в том случае, если допрашиваемый имел хоть какую-то связь с объектом вопроса, поскольку в первую очередь Руна ориентировалась именно по разумному, "глядя" на него в информационном пространстве. То есть если под действием такой Руны, например, спросить Кая о том, умер ли Цзян Дао по-настоящему или нет, то в итоге можно будет понять, что тот действительно остался жив. Но вот если спросить у него, есть ли дети у лидера Секты Восходящей Звезды, то Руна не сможет достичь необходимой "глубины" информационного поля вселенной, и вопрос будет потрачен впустую. В целом же одна Руна Истины позволяла узнать о чём-то из информационного уровня реальности лишь дважды, после чего прекращала своё действие и разрушалась.
        - Что ж, я согласен, - потратив некоторое время на раздумья, в конечном счёте кивнул Кай. - Итак… как же мне попасть на эти Скитающиеся Острова?
        - Когда решишь заняться делом, я сделаю так, что острова сами найдут тебя. Просто сообщи это вслух. Один из них, кстати, сейчас как раз находится на твоём пути к тем пяти Старшим Рунам. Если в течение шести суток сядешь на корабль до того места, что ты назвал Сектой Восходящей Звезды, то я смогу сделать так, что он окажется втянут тем Скитающимся Островом.
        «Он и на такое способен?..» - удивился парень.
        - Хм… но ведь там будут и другие пассажиры. Не хочу вовлекать посторонних в это дело, - возразил он.
        - Тогда у тебя два варианта: или пойти по морю в одиночку, или довериться мне. Я сделаю так, что в выбранный момент корабль начнёт притягивать к острову. Тогда ты должен будешь покинуть судно и отдалиться от него. В итоге его отпустит, а ты окажешься внутри.
        - Ладно, пожалуй, я доверюсь тебе. Не хочу повторять недавнюю встречу, - вспомнив пиратов, сказал Кайзер. - Это лишь помешает моим планам… Хорошо, давай теперь обсудим детали…
        ***
        Когда разговор был закончен и Тень ушла, по крайней мере Кайзер больше не видел и не чувствовал её внутри своего Хранилища, парень отправился вглубь особняка. Вскоре он добрался до белоснежного помещения гигантских размеров. Внутри, выстроившись идеальными рядами, расположились одиннадцать тысяч крупных трёхметровых прозрачных цилиндра, в каждом из которых находилось по одному замороженному телу. Все они выглядели в точности, как Кай…
        За те полтора года, что он обучался и тренировался у Савана, парень не только стал сильнее, но ещё и значительно улучшил свои навыки контроля Полного Подчинения. Как и Чаг, Кай научился подчинять своё тело вплоть до клеточного уровня, результатом чего и стало его новое умение.
        С обычной плотью такое было бы крайне затруднительно сделать, однако линия крови Девятиглавой Небесной Гидры даровала клеткам парня невероятный потенциал к делению. Но если все предыдущие года тело Кая самостоятельно реализовывала эту силу, действуя согласно прописанным на информационном уровне шаблонам, то теперь же он мог сознательно ею управлять. Например, активировать регенерацию даже в том случае, когда нет никаких повреждений, а также выбирать её направление. Проще говоря, Кайзер научился дублировать все свои клетки, тем самым создавая полноценных клонов. А поскольку главной особенностью регенерации Кая являлось то, что восстановленная плоть всегда будет обладать такими же параметрами, что и уничтоженная, то клоны парня сразу же получали такие же первоначальные физические параметры, что были и у него самого.
        Таким не могли похвастаться даже Небесные Монархи. У них, конечно, тоже имелась чудовищная регенерация, но она ограничивалась лишь обычной плотью. Быстро и без специальных ресурсов восстановить максимально закалённую, например, руку они никак не могли. То есть отросла бы конечность, но обладающая параметрами обычного смертного (даже не воина Закалки Тела), что для Истинных Мастеров было бы лишь помехой. Такая плоть и секунды не продержалась бы, если вспомнить, каким обычно нагрузкам подвергается тело воина в бою, даже если речь идёт о посредственных Заклинателях. Вот почему Истинные Мастера специально сдерживали регенерацию не жизненно важных повреждений, поскольку это не имело никакого смысла, но при этом всё равно вынуждало тратить силы и ресурсы тела.
        Естественно, существовали особые техники, артефакты, другие линии крови, расовые особенности (например, Полная Трансформация дорганов) и даже Полное Подчинение, которые тоже позволяли регенерировать уже закалённую плоть (как, например, это делал Чаг в бою с Каем). Вот только все они имели один общий недостаток: восстановленный участок тела получал своё усиление за счёт частичного ослабления всей остальной плоти. Следовательно, из-за каждого ранения такой воин мало того что всё сильнее слабел, так он ещё и в итоге был вынужден в будущем потратить немало денег на ресурсы, необходимые для восстановления прежних параметров.
        Вот почему линия крови Девятиглавой Небесной Гидры была настолько могущественной. Однако всё же неуникальной в этом плане. Во вселенной существовало ещё несколько линий крови с такой же силой регенерации, которые тоже, так или иначе, были связаны с Первыми. К тому же не стоило забывать и про Божественные Дары, для которых повторить нечто подобное было не так уж и сложно.
        Собственно, так Кай научился создавать крайне сильных по своим параметрам клонов, что превосходили любых двойников, создаваемых техниками. Однако он сразу же столкнулся с серьёзной проблемой - как только клон полностью отделялся от парня на физическом уровне, то сразу же начинал усыхать и разлагаться. Как объяснил потом Саван, всё из-за того, что плоть с подобным потенциалом регенерации чрезмерно прожорлива и требует уйму энергии для своего существования. И только Кайзер, как истинный потомок Девятиглавой Небесной Гидры, мог не беспокоиться о подобном недостатке.
        Всем известно, что линия крови - это лишь название, и сама сила не так уж и сильно связана с алой жидкостью. В действительности она существует и работает сразу на всех трёх уровнях реальности, и привязана как физическому телу с душой, так и к информационной оболочке. Благодаря этому Кай и мог обладать подобной силой регенерации, не страдая при этом от недостатка энергии.
        Но другое дело его плоть, отделённая от него самого. Клон хоть и состоял из клеток парня, но всё же ни душой, ни подходящей информационной оболочкой не обладал. Проще говоря, у него не было линии крови Кая, отчего он и погибал.
        После такого можно было бы временно забыть про это умение, однако Кай решил всё же попытаться найти решение это проблемы, раз в то время он мог воспользоваться помощью настоящего божества. Им понадобилось несколько месяцев плодотворных исследований и тестов, но в конце концов они придумали способ, как сделать из нежизнеспособной кучи плоти полноценного клона.
        Первым делом Саван попросил Рун’Тана научить Кая медитации глубинного восприятия, которая обычно применялась только Мастерами Душ. Она позволяла созерцать и досконально изучать любую душу, включая свою собственную. И для этого не требовалось изучать новый элемент, поскольку хватало и обычного духовного восприятия. Конечно, даже гении не могли освоить этот способ медитации быстро, но, к счастью, Каю помогал сам император Бельтейза, что с помощью своих божественных сил легко сократил процесс обучения всего до трёх месяцев.
        Естественно, было бы неплохо изучить и сам Путь Души, вот только Кайзеру было уже поздно об этом задумываться. Души смертных и даже Истинным Мастеров ограничены, и словно жёсткий диск, они не могут вместить бесконечное количество информации о законах мироздания. Уже сейчас, освоив Жар Пустоты, который, являясь концепцией, был "тяжелее", чем информация об обычных элементах, Кай чувствовал определённую нагрузку на свою оболочку души. Вероятнее всего, сейчас у него там осталось немного места, коего, как он надеялся, всё же хватит для познания концепции Сияния Пустоты, которую он в любом случае хотел освоить. Другие же стихии его душа Истинного Мастера больше принять не сможет. Конечно, когда Кай станет Священным Лордом или даже Небесным Монархом его оболочка "расширится", но ведь при этом и "тяжесть" уже имеющихся стихий увеличиться, если он продолжит увеличивать их мощь и достигать новых рангов. Вдобавок, чтобы полностью реализовывать какой-нибудь элемент, в идеале нужно начать осваивать его ещё в начале своего пути. Ведь после Закалки Души с каждой новой ступенью к оболочке добавляется новый слой,
тем самым позволяя воину ещё сильнее углубиться в познание законов. Но при этом же старые слои станут недоступными для наполнения, из-за чего освоение новых Путей или концепций где-нибудь на высоких ступенях начнёт теснить остальные элементы. Даже Кай не сумел избежать этой участи, когда познавал Жар Пустоты, хотя ему и помогал Саван. Большая часть информационного пространства одного из слоёв его оболочки души - начальной стадии Элементалиста - оказалась полностью занята "данными" именно об этой концепции. Если бы в тот момент он не продолжил серию прорывов, а отправился бы созерцать даже не новые, а уже известные ему элементы (например, Пути Меча), то с ужасом осознал бы, что медитация не приносит практически никаких результатов. По этой же причине уровня начальных Сфер Кайзер достиг не после первого прорыва, а только после второго, когда стал срединным Элементалистом.
        А ведь при всём при этом информация о законах мироздания, что успел познать Кай за свою жизнь, "упаковывалась" в его душе гораздо плотнее, чем у подавляющего числа воинов Ойкумены. По сути, это и позволяло ему владеть таким большим количеством элементов, четыре из которых - вообще концепции. Почему же так? Ответ прост: всё благодаря особенности «Любимец Законов», которая означала, что оболочка души существа позволяет гораздо эффективней созерцать законы и хранить в себе больше информации о них. Без этой особенности Кай никогда бы не освоил Жар Пустоты.
        В общем, когда он научился идеально созерцать собственную душу, они с Саваном приступили ко второму шагу. Кай стал экспериментировать с энергией души, пытаясь сформировать из неё точную копию своей оболочки, структуру которой как раз и познал. Когда же он добился и этого, то силой концепции Ян заставил энергию "затвердеть".
        Почему не с помощью Холода Пустоты? Он банально не подошёл бы. Конечно, эта концепция смогла бы заморозить и энергию души, но такой результат ничего бы не принёс. Каю требовалось подобие оболочки, а не просто замороженная энергия души. А это явно разные вещи. Концепция Ян же позволяла менять свойства любой материи (даже духовной), так что идеально подходила для достижения данной цели.
        Таким образом, Каю удалось создать идеальную копию своей оболочки. Конечно, на это потребовалось огромное количество собственной (не из фруктов) энергии души, но, к счастью, именно он - пользователь одновременно и Инь, и Ян - мог получить любое необходимое количество этой субстанции.
        Теперь же, когда наконец была сформирована копия оболочки, оставалось лишь наполнить её памятью и пониманием законов оригинала. Для этого Кай покрывал свою настоящую оболочку души искусственной, а затем с помощью воли начинал с максимально силой "излучать" различную информацию, делая это на манер раскрытия Сфер (или создания частиц законов) и записывания воспоминаний на свитки. Концентрируя это "излучение" на искусственной оболочке души, он в конечном счёте делал ещё больше похожей на оригинальную.
        Естественно, всё это относилось только к духовному уровню реальности, но никак не к информационному, который, собственно, и давал все эти ступени и возможность развиваться. Даже Саван был не в силах создать полноценную копию информационного поля оболочки души, однако, к счастью, Кай в этом и не нуждался.
        Последним шагом было создание духовной метки. Искусственная оболочка души и так принадлежала Каю, но пронизывающей её воли парня было недостаточно, чтобы прожорливое тело клона могло существенно увеличить срок своего существования. Поэтому и было необходимо наложить полноценный отпечаток воли, что обычно делалось с дорогими артефактами, благодаря чему создавался запрет на их использование кем-то, кроме владельца.
        Но поскольку силы стандартной духовной метки могло явно не хватить, то Кай использовал Полное Подчинение. Он не просто пропитал тело и душу первого клона своей волей, а будто бы обвязал их невидимым узлом, буквально превратив в свою собственность.
        В конце концов клон был практически завершён. Из-за искусственной оболочки души и духовной метки его плоть больше не стремилась разрушиться, а спокойно продолжала существовать и даже использовать весь свой регенерационный потенциал. По сути, все эти манипуляции Кая привели к тому, что на информационном уровне реальности его двойник стал считаться не более, чем продолжением его же тела (пускай и физически удалённым от парня). Благодаря этому, копия также обладала энергетическим зрением и умением контролировать любую нейтральную энергию, ведь по факту это всё ещё был Кай.
        Однако всё же главным преимуществом подобного клона было наличие у него настоящего разума, что и отличало его от обычных двойников, создаваемых техниками, наподобие той, что использует Шакс. Те существа ограничивались либо псевдоразумом, либо вообще управлялись своими создателями с помощью параллельных потоков сознания, когда как клон Кая имел настоящий мозг и мог осознавать себя. У него была собственная личность!
        При этом, поскольку в информационном плане он всё ещё считался Кайзером (будто бы ещё одной его рукой), то воля клона на фундаментальном уровне ничем не отличилась от воли самого Кая. Можно было бы сказать, что этого его же воля, просто появившаяся из другого источника - не из Искры парня, а из мозга его клона. В свою же очередь это и позволяло двойнику пользоваться искусственной оболочкой души. Ведь если бы "частота" его воли отличалась от той, которой пропитана духовная метка Кая, то клон никак не смог бы подчинить чужую силу. А так у него появлялась возможность применять скопированные познания законов для формирования частиц и плетения техник того же ранга.
        Был только один минус: искусственная оболочка души всё же не являлась настоящей, так что не могла с ней сравниться. Поэтому духовное восприятие клона было ослаблено, а его возможность формировать частицы законов - вообще урезана. По сути, его собственных сил не хватало даже для плетения техник Королевского ранга, отчего и приходилось использовались придуманные Кайзером "костыли". В "душе" клона, где обычно должна находиться Искра, он разместил скопления огромного числа частиц, которые запечатал внутри искусственных хранилищ Холода Пустоты. Посему двойник мог использовать эти частицы для создания техник, а затем медленно пополнять их во время медитаций, либо же с помощью Кая. Что же касалось Сфер, то они, увы, остались полностью недоступны для клонов. Естественно, можно было бы наделить их Крайдами, однако Кай только недавно завершил их плетение. Лишних у него пока что не водилось.
        Искусственность оболочки души двойника также вела к тому, что у него не было ни Астрального Тела, где хранилась бы энергия, ни, соответственно, ауры. И если с последней проблемой Кайзер пока что решил ничего не делать, то вот вместо отсутствующего "источника" в тело клона пришлось поместить специальный Сосуд Ки, созданный техникой, схожей на ту, что использует Феликс. Всё же обладая хоть каким-то вместилищем для энергии, клон мог гораздо эффективней использовать её, чем если бы ему постоянно приходилось подчинять прану.
        Вообще, по идее клон не должен был иметь возможность использовать оставленные в нём инструменты на полную мощь (искусственную оболочку, частицы законов, энергию в сосуде). Ведь воля его физического - и притом молодого - разума явно уступала воле Искры опытного воина, да и в целом была достаточно слаба, чтобы иметь возможность применять техники и частицы Императорского ранга. Вот только раз они, по сути, были одним целым, то воля парня не только не сопротивлялась воле двойника, но и даже помогала ей, действуя словно опора.
        Само собой, всё это подвергала самого Кайзера постоянной серьёзной нагрузке. Можно было сравнить это с тем, как если бы он поставил крупную духовную метку Полного Подчинения на гигантский прожорливый массив, требующий постоянной поддержки владельца. С другой же стороны, а чем это не очередное испытание на закалку воли?..
        Естественно, имелись и плюсы у такой связи с двойником. Во-первых, Кай мог ментально связываться с ним на любом расстоянии. Во-вторых, существовала возможность взять клона под полный или частичный (параллельным потоком сознания) контроль, тем самым увеличивая его силу. Ну и в конце концов в крайнем случае можно было даже переместиться в клона. Ведь если это продолжение тела Кайзера (пусть и с собственным разумом), то почему душа парня не может находиться в нём? Может. Они связаны на информационном уровне реальности, а это важнее какого-то расстояния. Вот почему Кай мог легко перенести в двойника не только сознание, но и душу с Астральным Телом, и даже Хранилище, тем самым сделав из копии оригинал. Впрочем, это не означало, что если настоящий Кай вдруг умрёт, то он автоматически перенесётся в двойника. Нет, это несколько другая связь, нежели с двойником, созданным при помощи Ледяного Отражения.
        Да и в целом перемещение в клона требовало времени. В идеальных условиях было необходимо как минимум пятнадцать секунд на преодоление одного километра, или где-то три часа двадцать минут на путешествие в тысячу километров. Довольно медленно даже для Инсулая, где из-за огромной плотности энергии предельная скорость Кая всё равно достигала пяти-шести Махов. Впрочем, это всё же именно предельная скорость, поддерживать которую получится лишь весьма короткое время, что обычно происходит в самые напряжённые моменты боя. Для путешествий же такая нагрузка была чрезмерной.
        К слову, именно из-за общей воли оригинала с клоном, последний и не мог притянуть из Мира Мёртвых Искру, что запустило бы процесс формирования настоящей души. Кай прекрасно знал, что существовало всего два способа зарождения по-настоящему живого существа: природный (материя посредством частиц законов выражала свою волю существовать, что и притягивало Искру, тем самым формируя Духа) и разумный (чьё-либо сознание генерировало достаточно сильную волю, чтобы запустить необходимые законы мироздания). Например, у обычных людей уже как раз к трём годам сформировывался достаточно сильный разум и, соответственно, воля, чтобы у них появилась душа.
        Но в случае с клонами, насколько сильной ни была бы воля их разума, они всё равно никак не смогут "ожить". Ибо "частота" их воли полностью совпадает с "частотой" воли Кая, а поэтому в рамках мироздания считается одним и тем же. Для вселенной нет разницы, что источник другой.
        Именно поэтому Тени тоже не могут обрести Искру. Они являются скоплением из энергии души, осколков оболочки души, Ки и самое главное - предсмертной воли умершего воина. И сколько бы они её ни накопили, для законов мироздания эта воля всё равно будет считаться волей Искры, которая на информационном уровне уже ушла в Мир Мёртвых. То есть эта воля не является новой (нейтральной), так что никак не может притянуть другую Искру. Что же до собственной Искры, то даже если она переродится, то уже будет очищена, и потому получит новую отметку. Можно сказать, что та ушедшая в Мир Мёртвых Искра и вновь вернувшаяся - это для мироздания два разных объекта. Всё-таки она не может существовать сама по себе, а подчиняется Высшему Закону Искры, который и добавляет ей различные свойства, наподобие уникального следа, уровня эволюции (соответствует ступени развития) и времени жизни.
        Прогулявшись вдоль рядов замороженных клонов, Кайзер вдруг остановился и оглянулся. Несколькими секундами спустя его энергия хлынула в огромный массив помещения, и ближайшие тридцать двойников начали медленно размораживаться. Всего же на данный момент для полноценного использования было готово только сто восемь клонов. Почему именно столько? Всё из-за процесса формирования их сознания и личности, который был не очень-то и быстрым. У них хоть и имелась память, а также знания Кая, но всё равно требовалось время, чтобы освоиться с ними и научиться пользоваться искусственной душой. В среднем на это уходило порядка месяца специальных тренировок, когда оригинал объединял свой разум с разумом клона, а затем как бы обучал его. И даже после такого экспресс-курса двойникам было необходимо некоторое время на самостоятельную практику, дабы полноценно сформироваться и научиться существовать. Пожалуй, из всех ста восьми клонов сейчас только первые двое могли считаться завершёнными личностями.
        В любом случае, даже если бы все остальные копии были сейчас готовы к использованию, то Кай всё равно не потянул бы их всех. Одиннадцать тысяч - это пока что слишком много для его воли. Всю эту мини-армию он создал в течение пяти последних месяцев пребывания на Бельтейзе, дабы полностью реализовать помощь Савана и заранее создать как можно больше клонов. Но теперь, не обладая более поддержкой божества, Кайзер мог формировать максимум одного необученного двойника раз в три дня, работая при этом практически без отдыха. Конечно, на выращивание тела хватало буквально нескольких секунд, особенно при использовании Изначальной Вспышки, но вот создание искусственной оболочки души, а также скоплений частиц законов требовало уже намного больше времени и сил.
        Спустя минуту перед парнем выстроились три десятка голых воинов. Хмыкнув, он взмахнул рукой и сформировал прямо на них одинаковую одежду.
        «Тяжело… - наконец обратил он внимание на резко выросшее давление на его волю, после того как тридцать клонов "проснулись". Так и хотелось поскорее взять и избавиться от этой ноши, но всё же Кайзер сопротивлялся этому. - Как и думал, воспоминаний у них тоже никаких нет. Тень и тут постаралась…»
        - Итак, - обратился он к двойникам, - все вы только что получили образы моих воспоминаний с определёнными координатами. Ваша задача: отправиться в указанные места, втереться к местным в доверие, найти это, - поделился он с ними памятью о том, как выглядят и ощущаются Старшие Руны, - а затем связаться со мной. Измените внешность и одежду, придумайте себе имена и историю происхождения. При необходимости сразу же связывайтесь со мной. Можете начинать!
        - Да, Повелитель! - одновременно ответили склонившиеся клоны, что имели связь не только с создателем, но ещё и друг с другом.
        Мгновение спустя почти все они исчезли, телепортировавшись за пределы Хранилища, после чего на полной скорости разбежались в разные стороны. В особняке же остался стоять Кай, а перед ним ещё один клон.
        - Шестой…
        - Повелитель, почему вы выбрали именно меня? - не разгибая спины, спросил двойник, которого как раз назначили отправиться в Секту Восходящей Звезды и по пути посетить Скитающийся Остров.
        - Первый, Второй, Третий, Четвёртый и Пятый займутся более опасными заданиями. Это также должно быть рискованным, но всё же будет попроще. Не считая их, ты лучше всего подходишь, - честно ответил Кайзер. - Как я уже успел сообщить тебе лично, ты будешь действовать под моей личной, так что можешь вернуть оригинальную внешность.
        - Да, Повелитель, - ответил Шестой, но лишь немного скорректировал лицо.
        Ощутив, что клон настолько не желает оскорбить своего создателя использованием его внешности, что это практически доходит до фанатизма, Кайзер тяжело вздохнул. Но отчего-то Шестой был наиболее быстро развивающимся двойником среди всех прочих, так что Кай пока не собирался подавлять аспекты его всё ещё формирующейся личности.
        Следующие пару минут Кайзер ментально объяснял Шестому все детали его плана, после чего и он покинул Хранилище. Кай же отправился в комнату для созерцания.
        ***
        Спустя два дня, как и обговаривалось, Шестой прибыл в столицу Страны Ветра, сел на корабль и отправился в Секту Восходящей Звезды. Парню повезло, что как раз в этом месяце проходил очередной ежегодный набор к ним как учеников, так и опытных воинов на должности старейшин. Это сильно упрощало его задание по проникновению в секту.
        Путешествие проходило спокойно, так что в какой-то момент Кайзер даже объединил свой разум с дюжиной клонов, позволив им наблюдать за своей тренировкой. Но не успело пройти и получаса, как он вдруг ощутил, что кто-то пнул погружённого глубоко в себя Шестого. В тот момент Кай даже на некоторое время взял над ним контроль, но в итоге поняв, что ничего серьёзного клону не угрожает, оставил его.
        Близилось время столкновения со Скитающимся Островом. Изначально Кайзер собирался оставить всё на Шестого, но уже когда тот был в пути почему-то резко передумал. Доверившись интуиции, парень решил перенестись в клона и самостоятельно разобраться с аномалией. К счастью, Тень назвала конкретное время, когда корабль начнёт затягивать, так что Кайзер сумел вовремя начать перенос души, Астрального Тела и Хранилища в Шестого. Честно говоря, он практически завершил формирование "моста", когда Сакуми Андо неожиданно активировала свой артефакт и вызвала пространственную бурю. В тот же миг связь между Каем и Шестым резко ослабла, словно двойник отдалился от парня на огромное расстояние.
        Что же касалось Тени, которая вроде как должна была контролировать процесс прохода Скитающегося Острова мимо судна, то она полностью перестала отзываться. В конце концов Кайзеру не осталось ничего, кроме как продолжать пытаться связаться с Шестым и перенестись в него. Но лишь только спустя несколько часов он сумел это сделать. Как раз в ту секунду, когда Сакуми покинула остров, временно сформировав проход.
        Затем понадобилась ещё где-то минута, чтобы преодолеть блокировку пространства призрака и окончательно вселиться в клона, который из-за этого был вынужден лишиться сознания. Сейчас же, справившись с Тенью, что обитала в этой сверханомалии, парень изучил воспоминания Шестого, и сделал выжившим Ньяко, Рагнару, Рону и Хиро серьёзное предложение.
        - Я хочу с тобой сразиться! - демонстрируя оскал, произнёс искалеченный Рагнар.
        - Что? - с небольшим удивлением и интересом посмотрел на него Кай.
        - Если вылечишь меня и пообещаешь сразиться со мной потом, то я соглашусь последовать за тобой!
        - Вот как… Хорошо. Одного лишь обещания тебе достаточно? - наклонил Кайзер голову вбок.
        - Ага. Я верю тебе, - усмехнулся ас.
        - Отлично, - ответил парень.
        Рагнар и Шестой резко исчезли.
        - Куда он делся? - напряглась Ньяко.
        - Я перенёс их в свой пространственный карман. Шестой займётся лечением Рагнара.
        - Ты правда можешь нас исцелить? - всё ещё не верила дорганка.
        - Могу. Но я ни капли не альтруист и не святой. Просто так помогать я вам не буду. Конечно, спасибо, что защитили Шестого, но ведь и я вас спас, так что мы уже квиты, - взглянул Кай на лежащих на земле и едва способных пошевелиться воинов. - Решайтесь сейчас, готовы ли вы последовать за мной?
        - Если отомстите Сакуми Андо, то я согласен! - всё ещё пылая от гнева, резко произнёс Рон.
        Кай лишь кивнул, после чего перенёс в Хранилище и его.
        - Остались вы двое.
        - В целом я не против перестать быть инвалидом, но разве это не слишком размытые условия? Ты даже не указал, как долго нам придётся служить тебе, - даже в такой ситуации Ньяко не теряла разума.
        - А я и не говорил про служение. Только следовать. Вы достойны этого.
        - Какая честь… - криво усмехнулась дорганка, чей голос так и сквозил сарказмом. - Может, тогда предложишь ещё что-нибудь, кроме исцеления и, прости, но пока что пустых слов о создании секты и захвата региона? Иначе тебе проще назвать срок и прописать контракт служения…
        - Хм, ладно… - решил Кай дать ей шанс. - Но какое предложение ты, например, хочешь услышать?
        - Ну-у-у… Твои техники, кто их создал? - заинтересованно спросила девушка.
        - Я же и создал.
        - Серьёзно? - с некоторым недоверием произнесла Ньяко, видя, что перед ней молодой Элементалист.
        Вместо ответа, Кайзер просто сделал видимым один из своих титулов. Над его головой появилась надпись «Творец Техник».
        В глазах дорганки сразу же отобразилось глубокое изумление, но затем её губы вдруг расплылись в улыбке. Секунду спустя Кай увидел:
        [Творец Массивов]
        - Я могу быть очень полезной для твоей секты. Если поделишься хотя бы некоторыми своими разработками, то я тоже последую за тобой. Естественно, я дам клятвы никому не передавать и не использовать эти знания против тебя.
        - Хорошо, - согласился парень, и теперь уже Ньяко отправилась в его Хранилище.
        Прямо сейчас Кай частично контролировал Шестого, дабы с его помощью начать лечение воинов. К счастью, у него уже был опыт восстановления серьёзных повреждений Астрального Тела, так что в результате он не сомневался.
        - А что насчёт тебя, Хиро Андо? - приблизился Кайзер к парню.
        - Мне всё равно… - неотрывно глядя в тёмные небеса Скитающегося Остров, безэмоционально ответил тот. - Лучше просто добей меня…
        - Я могу, - пожав плечами, Кай создал ледяной клинок и приблизил его к шее Хиро. - Но ты уверен, что больше не хочешь жить? Разве нет у тебя чего-то, что ты хотел бы ещё сделать?
        - Я… - начал было Хиро, но резко запнулся. - Я создал монстра… Я хотел бы всё исправить, но разве можно вернуться в прошлое?..
        - Ты прав, это невозможно. Но почему это должно лишать тебя желания жить? Ты ведь так стремился всем помочь. Пассажирам, когда вы убегали от щупалец, Монабэ, Рагнару, который чуть не попал под удар Тени. Почему ты делал это?
        - Потому что… это правильно?.. - словно спрашивая у самого, ответил парень, после чего всё же посмотрел на собеседника.
        - Что ж, раз ты так считаешь, тогда помоги и мне. А я же, в свою очередь, постараюсь помочь тебе.
        Некоторое время Хиро просто смотрел на едва знакомого ему воина, но затем всё-таки медленно кивнул. Нечто внутри него подсказало довериться Кайзеру. Мгновение спустя исчез и он…
        - Что ж, с этим разобрались, - обернулся парень. - Теперь остался только остров.
        Поднявшись в воздух при помощи Поля Превосходства, Кай неспешно полетел вперёд, на ходу вытесняя заполонившую туман волю погибших здесь мастеров и силой подчинения энергии вынуждая его конденсироваться в полноценные Руны. Их он сразу же переносил в виртуальный банк Алтаря.
        Подобным образом и прошли для Кайзера следующие девять с половиной часов, кои он потратил на полную очистку Скитающегося Острова от тумана. Он даже наведался к той запечатанной на дне Тени, уничтожив и её. В конечном счёте, благодаря туману, состояние парня резко увеличилось на сорок четыре миллиона Рун.
        Но это было ещё не всё. Избавившись от не сконденсированной силы Рун, Кай неожиданно ощутил странные пространственные колебания, которые ранее были совсем незаметны. Направившись в место, откуда они исходили, он сразу же увидел небольшую пространственную складку, которую даже Монабэ вряд ли бы сумел найти.
        Источник пространственных волн сразу же заинтересовал Кайзера, так что он не поленился провести следующие пять часов рядом со складкой пространства. Всё это время парень изучал её, попутно восстанавливая силы, и в конце концов всё же нашёл способ проникнуть внутрь.
        «Массив, значит… - оказавшись на месте, увидел Кай крупную металлическую яйцеобразную структуру, покрытую множеством небольших отверстий. - Судя по всему, пространственный… Хм… Неужели… он стягивал туман и куда-то телепортировал его? - догадался он, после чего перевёл взгляд на крупный символ на вершине массива. - А этот герб… Культ Небесного Возвышения? Сильнейшая фракция Миров Испытаний, целиком состоящая из адептов тёмных искусств. Скверно… - тут же напрягся парень. - Пожалуй, лучше не трогать массив. Он точно как-то защищён, и явно непростыми ортодоксальными методами. Думаю, он вообще должен был сразу же атаковать меня, но, к счастью, я заранее укрылся прослойкой без энергии и Техникой Скрытого Измерения…»
        Кивнув самому себе, Кай аккуратно покинул складку пространства, а затем потратил ещё пару часов на то, чтобы убрать все отпечатки аур и прочие следы выживших с острова, словно здесь никогда и не было того корабля. В конце концов он вернулся во внешний мир.
        Интерлюдия. Скука
        - Ну вот и наступил этот момент, дамы и господа! - воскликнул воспаривший над ареной Небесный Монарх, встречая овации сотен тысяч зрителей. - День которого все мы так сильно ждали - гранд финал шестого Турнира Кровавой Бани! Давайте же вспомним, что пришлось преодолеть нашим участникам!..
        Ведущий продолжал разглагольствовать, рассказывая про все предыдущие этапы турнира, но я его уже не слушал. Подперев подбородок рукой и поглубже утонув в мягком кресле, я громко зевнул. Скучно… Как же, чёрт возьми, всё это скучно!
        - Пусть заканчивают со вступлением, - продолжая глядеть на всё ещё пустую арену со специального элитного места, отдал я приказ ленивым тоном. - Поскорее начинайте бои.
        Послышалось шевеление слуг где-то позади меня, и уже спустя несколько секунд ведущий начал умело сокращать свою надоедливую речь. Вместе с этим оказались урезаны и записи лучших моментов всего турнира, что всё это время транслировались на огромных экранах, расположенных по всей площади амфитеатра.
        Наконец были объявлены имена первых финалистов. Наш турнир имел три отдельные сетки и подразумевал трёх чемпионов, так сначала вышли двое Элементалистов. Первым из них оказался крупный темнокожий великан - воин пиковой стадии и Мастер Семи Малых Звёзд. В Миры Испытаний он прибыл не так давно, но уже успел заручиться поддержкой Альянса Горных Сект. А ведь он точно не было с ними связан до своего прихода. Это мои слуги сразу проверили.
        Что же до его противника, то им стал верховный драконид с таким же количеством Звёзд Мастера. Но смешно, конечно… Как эта тупая Система додумалась дать их расе приставку "верховный". Не слишком ли много чести для каких-то букашек, что носят в себе лишь одну тысячную от крови настоящих драконов? Какой же это фарс…
        Оба Элементалиста вышли на арену, активировался защитный барьер и начался обратный отсчёт. Как только прозвучал сигнал, воины моментально ринулись друг к другу. Великан явил два огромных топора, а его оппонент - длинное гибкое копьё.
        Бой начался стандартно. Воины прощупывали сильные и слабые стороны друг друга, попутно стараясь вынудить противника допустить ошибку. Постепенно они повышали используемый минимум сил, показывая всё больше техник, особых навыков и различных трюков. Всем становилось очевидно, что мало-помалу драконид начинает доминировать. Зрители всё громче улюлюкали, кричали и свистели, поддерживая своих фаворитов, но у меня этот бой не вызывал абсолютно ничего, кроме желания в очередной раз зевнуть. Скучно… Посредственно… Каждый их шаг, каждый поток энергии, каждый вздох - всё это было так предсказуемо. Реальность ничем не отличалась от того, что я уже успел представить и смоделировать у себя в голове. И это не могло не вгонять в унынье. Надеюсь, хотя бы развязка их поединка сможет развеять мою скуку…
        Увы, чуда не случилось. Конечно, под конец боя оба бойца показали свои главные козыри, что хранили до самого финала турнира, но удивить меня этим не удалось. Как и завершением боя, собственно. В конце великан начал активно подавлять своего оппонента, нанося ему всё больше и больше урона. Но как я предсказывал, драконид лишь терпеливо выжидал идеальный момент для своей финальной атаки, которая и позволила ему моментально победить. Скучно…
        Когда на арену вышли Священные Лорды, то я немного приподнялся. От более опытных мастеров я ожидал поединка покрасочней. Что ж… могу сказать, что я оказался прав и одновременно с этим ошибся. Да, они продемонстрировали уровень боя, что был на голову выше предыдущего, но при этом он так и не смог заинтересовать меня.
        Неужели я зря приехал сюда? К счастью, оказалось, что нет. Финал сражения Небесных Монархов сумел не только шокировать публику, но и даже немного развеять мою скуку. А всё потому, что победителя в их турнирной таблице так и не оказалось. Два воина использовали свои финальные атаки, после чего оба очутились на земле. Один из них, конечно, ещё несколько секунд сопротивлялся ворвавшейся в его тело чужеродной силе, но в итоге тоже погиб.
        - Достойно… - слабо улыбнувшись, пробормотал я и медленно поднялся. Наблюдать за поединками за третьи места и за церемонией награждения у меня не было никакого желания. - Валор, ты хочешь мне что-то сказать? - упал мой взгляд на приблизившегося подчинённого, что уже согнулся в глубоком поклоне.
        Секта Кровавой Бани принадлежала мне, а по традиции всех финалистов турнира награждать должен был именно Патриарх. Конечно, я легко мог отменить эту глупость, но поддерживать статус и репутацию было важно для моего плана. Вот почему Валор, которому и предстояло заняться всем этим, в данный момент выглядел в точности, как я: высокий симпатичный парень-человек с длинными тёмными волосами, что одет в строгий чёрный костюм. Единственное, что нас всё же отличало, так это глаза. Как бы Валор ни старался, скопировать мои необычные фиолетовые глаза ему было не дано. Он идеально имитировал моё поведение, ауру, манеру речи и даже способ мышления, но воссоздать "эти" глаза никак не мог. Однако я его не винил. Заметить разницу могли только мы - представители старшей расы безликих, - так что ничего страшного в этом не было. В конце концов, уникальный навык энергетического зрения имелся лишь у меня.
        - Да, владыка, - ответил Валор. - Пришло сообщение из Культа, - протянул он свиток.
        Мне даже прикасаться к нему не пришлось. Подчинив себе энергию вокруг предмета, я влил её в свиток, сделав продолжением своей воли. В тот же миг в мой разум стали поступать образы…
        Вот как… Рианна собирает экстренный Совет Домов… Как интересно. Может, там мне удастся развеять свою скуку? Что же такого приключилось?
        Достав из пространственного кармана артефакт Божественного ранга, я приготовился к его активации. Но сперва…
        - Закончи здесь со всем, после чего возвращайся ко мне, - велел я слуге, одновременно с этим заставляя свиток в его руках вспыхнуть зелёным пламенем.
        - Да, владыка, - сказал он.
        Я же наконец активировал артефакт, и тут же оказался поглощён вспышкой телепортации.
        ***
        - Мастер Рианна, - войдя в гигантский, но при этом пустой зал, поприветствовал я высокую темноволосую девушку с хищными чертами лица, кровавыми глазами и металлическими когтями на пальцах.
        Передо мной стояла настоящая красавица, за ночь с которой многие мужчины и даже другие женщины были бы с радостью готовы отдать свою жизнь. К счастью, чары её уникальной способности ядра - первичное раскрытие техники медитации, - никогда не действовали на меня, благодаря моей уникальной защите души.
        К слову, Рианна Кровавый Коготь - Небесный Монарх В Шаге от Божественности, Мастер Семи Больших Звёзд и единственный человек среди Столпов - являлась как раз таки главой Дома Крови. Специализировались они на создании алхимии из плоти мастеров боевых искусств, а также на особых ритуалах, где тоже использовались тела воинов.
        Всего же существовало пять Домов: Дом Крови, Дом Кукол, Дом Голода, Дом Страсти и Дом Противостояния. Все они стояли у истоков Культа Небесного Возвышения, а их лидеры были Столпами тёмных искусств в Мирах Испытаний.
        - Мастер Элрой, - ответила она мне взаимностью, назвав имя отца, чей облик я недавно принял.
        Как можно догадаться, мой папаша некогда был главой Дома Противостояния, что автоматически делало его одним из руководителей Культа. В отличие от Дома Крови, наши методы тёмных искусств отличались большей сложностью, но при этом и большей эффективностью. Если говорить простыми словами, то мы специализируемся на тотальном подавлении воли воинов с целью дальнейшего превращения их оболочки души, Астрального Тела и плоти в особые ресурсы. Используя секретные техники предков, нам по силам начать так называемое Противостояние Искр, по итогу которого воля более слабой Искры окажется полностью сломлена, что и позволит нам отобрать власть над телом и душой объекта, а Искру заставить уйти в Мир Мёртвых по собственному желанию. Дальше же техника пропитывает опустевшие оболочки воина, и вытягивает из них особую эссенцию, из которой затем и формируется Сущность Силы.
        Сущности Силы бывают разные: одни способны ускорить подготовку души и упросить прорыв, а другие усилить физическое или Астральное тело, есть те, что укрепляют душу, увеличивают скорость познания законов, повышают общий талант, даруют просветления и просто помогают в обучении. Всё зависит от выбранной техники, подобранного «ресурса» и его количества. Редко когда хватает Сущности Силы одного воина, и зачастую их приходится объединить с десятками других.
        Конечно, такой способ несёт в себе и риски. Во время Противостояния Искр можно проиграть, что означало верную смерть. Однако выгода перевешивала эту опасность, а поэтому методом продолжали пользоваться. В конце концов он был самым эффективным среди наследий всех пяти Домов.
        - Что же вынудило вас созвать экстренное собрание, Мастер Рианна? - спросил я, заняв своё место за пятиугольным столом.
        - Простите меня Мастер Элрой, но я не хочу дважды всё рассказывать. Давайте всё же дождёмся остальных Столпов, - вежливо отказала она, на что я лишь пожал плечами.
        Следующим на собрание прибыл двухметровый златовласый статный эльф, чья внешность не имела себе равных. Он на самом деле будто бы светился от своей красоты. Как и Рианна, Орион Солнечный Луч был Небесным Монархом пятой стадии и Мастером Семи Больших Звёзд, а также являлся главой Дома Страсти. Их методы базировались на поглощении силы сексуальных партнёров.
        - Рианночка, Мастер Элрой, так вы уже здесь? - улыбнулся он, заговорив своим очаровательным голосом. - А я-то думал, что буду первым. Сообщение пришло так внезапно и было таким срочным, что я сразу же бросился сюда, как только закончил расчёсывать свои прекрасные волосы. А ведь у меня на это время были запланированы важные дела! Надеюсь, я не просто так их отложил.
        Внезапно неподалёку от него появился ещё один портал. Я сразу же задумался над тем, кто же это будет, но в итоге не угадал. Как оказалось, оставшиеся двое Столпов прибыли вместе.
        - Мастера, - приветственно кивнул нам мальчишка, которому на вид было не больше десяти лет.
        Могло показаться, что он из тех, кто допустил ошибку во время прорыва на ступень Заклинателя и чрезмерно омолодился, либо же специально поддерживает такую странную внешность, но в действительности этот парень ничего такого не делал. Просто он являлся представителем расы фэйри, которые в принципе не имели взрослого облика. Всё же их прародителями были не только люди, но и легендарные феи, коих всегда описывали как существ с детской внешностью.
        Самого же парня звали Рафаил. Он имел тот же уровень сил, что и остальные Столпы. Фэйри стоял во главе Дома Голода, который, насколько мне известно, специализировался лишь на использовании душ воинов.
        Сразу же за ним из портала вышел среднего роста худой воин, что был целиком закутан в бинты. Аура этого Небесного Монарха не ощущалась, но все мы сразу же поняли, что это лидер Дома Кукол - самый старый и самый опасный среди Столпов. Никто из нас даже не знал его имени, так что всем приходилось звать его просто Кукольщиком.
        - Опять прислал свою марионетку? - возмутился Орион. - Может, хватит вести себя как последний трус? Даже союзникам не можешь показать своё истинное лицо?
        Однако Кукольщик проигнорировал слова эльфа, спокойно направившись к своему креслу.
        - Мастер Орион, прошу воздержаться от перехода на личности, - произнесла Рианна.
        - Ты правда принял личного ученика? - пропустив слова девушки мимо ушей, уставился Орион на Кукольщика.
        А вот это интересно. Дом Кукол был наиболее скрытным, и они редко принимали к себе чужаков. Вдобавок интересно, откуда такая информация у Ориона? Конечно, если она всё же правдива.
        - Нашёл. Интересный экземпляр, - женским голосом заговорил Кукольщик. Так вот из кого сделана его марионетка на этот раз. Но только не пойму, зачем постоянно присылать на совещание разные куклы? Неужели он просто красуется перед нами? - У него есть все шансы занять моё место.
        - Изао Ливарий, так ведь его зовут? - самодовольно усмехнулся эльф.
        Увы, отвечать ему Кукльщик был более не намерен. Но всё же интересно, откуда у Дома Страсти такая информация?..
        - К слову, я так понимаю, вы уже подобрали себе наследников, Мастер Орион? - сменила тему Рианна.
        - Да, а что такого? Клан Винари довольно неплох, поэтому я и дал им частичку нашего наследия. Когда мы уйдём, они станут новым Домом Страсти. Можете считать это моим официальным заявлением.
        - Понятно…
        - А главы не будет? - вдруг поинтересовался Рафаил.
        - К сожалению, с ним до сих пор нет связи, - покачала головой девушка. - Что ж, давайте начнём совещание.
        - Ну наконец-то! И что же за тема? - спросил Орион.
        - Две темы. Первая: стало известно о скором выбросе Рун в Инсулае. Орден Чистоты, похоже, уже начал готовиться к этому событию.
        Всего лишь выброс Рун? А мне казалось, будет что-то поинтересней…
        - А что Альянс Горных Сект и Скрытый Храм? - спросил я про оставшиеся две сильнейшие фракции Миров Испытаний.
        - Судя по всему, они пока ничего не предпринимают, но вполне вероятно, что уже в ближайшее время и они обо всём узнают. Нам нужно начать действовать как можно скорее.
        Дальше последовало обсуждение этого вопроса. Кто и сколько воинов пошлёт, какие действия по противостоянию Ордену и остальным фракциям стоит предпринять, кому поручить командование, какие связи стоит задействовать, что попутно стоит реализовать и так далее и тому подобное. Естественно, я тоже активно участвовал во всём этом, однако мыслями я был где-то далеко. Меня ничуть не заинтересовал предстоящий катаклизм, так что скука всё ещё одолевала меня. Единственное, что оставалось, так это снова вспоминать своё прошлое, когда здесь ещё оставались сложные для меня испытания.
        Мои родители были могущественными Небесными Монархами, но это дало мне лишь частицу моей силы, ибо я оказался не просто гением, а настоящим Небесным Чудом. Уже спустя три месяца после моего рождения у меня сформировалось полноценное сознание и разум. Я мог говорить, и даже обладал интеллектом пятилетнего ребёнка. Тогда-то и сформировалась моя душа, у которой сразу же оказался идеальный фундамент, что обычно считалось возможным только в Центральном Мире. У меня даже проявилось полноценное стихийное тело и душа, что давали повышенную близость к законам мироздания. По сути, я ни в чём не уступал величайшим гениям Центрального Мира, а, может, даже и превосходил их. Ибо сомневаюсь, что даже у них есть уникальное умение контроля любой нейтральной энергии и способность видеть её.
        Благодаря всему этому уже в два года я ступил на путь развития. В тот момент моё тело и разум уже на порядок превосходили обычные. К четырём я стал Заклинателем, а в девять - начальным Элементалистом. Благодаря тёмным искусствам я сильно ускорил своё развитие.
        В десять лет я отправился в одиночное путешествие по Мирам Испытаний. Инсулай, Ферокс, Беллум - я прошёл их все. Завершил каждое испытание на идеальную оценку, и уже сейчас, по сути, был готов совершить Исход. Единственное, что меня всё ещё удерживало от этого, это небезопасность Ойкумены для адептов тёмных искусств. Всё-таки я ещё недостаточно силён, чтобы покидать недоступные для богов Миры Испытаний…
        С того момента, как я вернулся в Беллум, меня начала одолевать скука, что с каждым днём становилась лишь сильнее. Приходилось постоянно искать способы справляться с ней. Для этого я стал бросать себе один вызов за другим.
        Я начал с малого: идеально освоил алхимию, артефакторику, искусство массивов, кузнечное дело и немало других ремёсел. Увы, благодаря идеальной памяти и великому таланту всё это давалось мне с поразительной лёгкостью, что вновь вызывало скуку. После этого пришлось значительно усложнить собственные испытания.
        Например, однажды я тайно вступил в Орден Чистоты под видом Претендента-новичка, а затем добился возможности поучаствовать в Турнире Трёх Миров, что проводился Орденом Чистоты, Альянсом Горных Сект и Скрытым Храмом. Там я сразился со всеми их гениями, в итоге одолев каждого. Конечно, некоторые противники действительно заставляли меня серьёзно попотеть, однако всё равно никто так и не победил меня.
        Больше мне там делать было нечего, поэтому я подстроил свою смерть и вернулся в Культ. Но уже вскоре меня вновь настигла скука. Всё казалось бессмысленным и серым. Оставалась лишь опостылевшая культивация и приевшиеся тренировки со старшими. Вот почему я придумал для себя второе испытание.
        Так появилась Секта Кровавой Бани, а моё имя прославилось во всём Беллуме, как имя талантливого стратега и завоевателя. В те времена я развязывал войны со множеством второсортных сект, стараясь при этом победить их лишь с помощью своего интеллекта и сил приобретённых слуг и союзников. Всё же не мог я тогда самостоятельно тягаться с Небесными Монархами, да и не собирался.
        Игры в войну продолжались почти пять лет, пока и это мне не наскучило. Тогда-то я и решил замахнуться на нечто большее: убить своего отца - Небесного Монарха В Шаге от Божественности, Мастера Семи Больших Звёзд и лидера Дома Противостояния. Понятно, что каким бы гениальным я ни был, одолеть его лишь своей силой тогда никак не мог. Впрочем, как и сейчас. Так что пришлось прибегнуть к иным методам.
        Семь долгих лет я вербовал слуг, копил Руны и плёл интриги внутри Дома. День за днём тщательно планировал каждый свой шаг. В конечном счёте я приготовил ловушку и сумел отправить отца в неё. Тогда я был готов даже расстаться с жизнью в случае провала, вот только всё завершилось успехом. Отец оказался убит, а я стал новым главой дома.
        Но не желая вновь испытывать это ужасное чувство скуки, я тут же начал готовиться к ещё более масштабным действиям, а именно - захвату власти вообще во всём Культе Небесного Возвышения. Однако это оказалось на порядок сложнее, чем я себе изначально представлял. Даже тот факт, что я не афишировал смерть отца и принял его облик, мало чем мог мне помочь. Ведь теперь практически всё упиралось в голую силу, которую мне ещё только предстояло набрать.
        Сейчас мне было только двадцать девять, а я уже являлся Священным Лордом первого уровня. Но этого всё ещё не хватало. Все Столпы были исключительно могущественными существами, для победы над которыми могло не хватить даже всех ресурсов Дома Противостояния. А ведь оставался ещё и таинственный глава Культа, о котором мало кто знал. Плести же интриги на чужой территории я никак не мог.
        Таким образом, мне пришлось полностью сконцентрироваться на своём развитии, поскольку в этом испытании я мог положиться только на собственную силу. И пока я занимался её наращиванием, то старался найти для себя хоть какое-нибудь развлечение. Даже создал сеть из сотен арен во всех трёх мирах, чтобы искать достойных противников. К несчастью, в Ойкумене было только двое существ, что могли сравниться с моим мастерством. И поскольку оба они - божества, то можно с полной уверенностью сказать, что я величайший Мастер Боевых Искусств Ойкумены. Это моё благословение, а вместе с тем и проклятие…
        - Что же, раз с этим мы закончили, то предлагаю перейти к следующей теме, - сказала Рианна, взглянув на всех нас по очереди. Никто ей не возразил, поэтому девушка продолжила: - Вчера седьмой транспортёр перестал поставлять Руны. Я сразу же связалась с нашими слугами в Инсулае, заставив их всё проверить. Результат: Скитающийся Остров оказался полностью лишён тумана не сконденсированной силы Рун.
        Я едва не дёрнул резко головой, чтобы взглянуть на Рианну. Озвученная ею информация моментально откликнулась интересом в моей душе.
        - Тени? - сразу же предположил Орион. - Почему мы вообще не добили их?
        - Потому что наши воины там сами чуть не погибли во время той битвы. Напомню, что мы потеряли почти восемьдесят процентов бойцов во время той авантюры. А ещё их убить сложнее, чем запечатать. Вы и сами должны это понимать, Мастер Орион. Да и в конце концов именно на них завязано существование пространственного кармана, отделяющего аномалию от внешнего мира, что было выгодно нам. Но всё же скажу: Тени тут ни при чём.
        - С чего такая уверенность?
        - Всё просто - они обе уничтожены. На островах не осталось ни одного осколка души.
        - Как? - воскликнул резко вскочивший Рафаил. - Мы ведь надёжно запечатали остров. За все эти тысячи лет никто так и не был притянут им! Как кто-то смог обойти нашу блокировку? Да и ещё и убил Тени, которые нам оказались не по силам?
        Прекрасно понимаю его чувства. Насколько мне известно, он лично участвовал в той операции, так что хорошо знает, о чём говорит.
        - Вот это нам и нужно выяснить, - кивнула Рианна.
        - Я отправлю сына для этого, - сообщил я.
        - Согласиться ли этот мальчишка? - похоже, даже Кукольщик был удивлён.
        - Непременно, - появилась улыбка на моих устах.
        Давненько я не был в Инсулае. Надеюсь, хотя бы поиск этого странного грабителя тумана заставит меня повеселиться. Ну а в том, что найду его, я ничуть не сомневался.
        В конечном счёте я ведь всё-таки Кайл Рейнхард - полноценный Мастер Восьми Звёзд.
        Глава 8. Секта Восходящей Звезды 1
        Покинув Скитающийся Остров, Кай отправил Шестого дальше в секту Восходящей Звезды, а сам с новообретёнными последователями выдвинулся в сторону Кайзрес Арка. Он активировал Частичную Трансформацию и Технику Пришествия Владыки Войны, а затем набрал практически максимальную скорость. Встречи же с пиратами или пограничниками какой-нибудь фракции парень не опасался, поскольку сделал себя невидимым с помощью Техники Скрытого Измерения и неощутимым благодаря Нулевой Зоне. Единственное, что могли бы заметить потенциальные наблюдатели, так это мощные волны воды и звука, идущие следом, но никак не могущие догнать парня. Позволить же себе такое Кай мог не только благодаря отличной маскировке, но и банально из-за уверенности в своих силах. В противном случае он не стал бы так сильно "шуметь".
        Поскольку двигался Кайзер всё время по воде, то путешествие выдалось недолгим. Единственными препятствиями на его пути оказались три некрупных острова, кои он просто обогнул. Уже вскоре парень приблизился к местонахождению Кайзерс Арка, но ничего не увидел. Лишь энергетическое зрение подсказывало ему, что впереди всё же что-то есть. И даже ему оказалось непросто заметить "аномалию". Технологии Бельтейза действительно потрясали воображение.
        Так бы Кай и пронёсся мимо нужного места, если бы массивы Кайзерс Арка не ощутили «хозяина» и не впустили бы его. В скрывающем барьере появилась брешь, в которую парень и проскользнул. Наконец-то стал виден остров.
        «Интересно…» - ощутил Кай на суше ауры не только монстров, но и множества людей. Став сбрасывать скорость, парень поднялся в воздух при помощи Поля Превосходства и полетел в сторону города. При этом убирать невидимость он не спешил.
        Изменения сразу же бросились в глаза. Монстры теперь не просто бродили по острову, а будто бы патрулировали различные его части, притом словно специально игнорируя определённые зоны. Те самые места, где находились различные древние постройки или хотя бы их руины.
        В городе же их совершенно не осталось. Более того - он теперь был укрыт невидимым барьером, который, впрочем, не стал преградой для владельца этого места. Кайзер легко проник внутрь, где и обнаружил сразу несколько тысяч человек. Все эти люди занимались тем, что восстанавливали разрушенный временем город.
        Вскоре Кай приблизился к башне в центре, возле которой застал интересную картину…
        - Великий Мастер, мы не можем выделить ещё больше людей. Всё… всё это произошло так быстро. Многие ещё слишком боятся подниматься на поверхность, - произнёс толстопузый Заклинатель, представляя группу из семи собравшихся здесь вождей. Все они стояли на коленях. - Пожалуйста, дайте нам ещё немного времени. Люди должны привыкнуть к тому, что с поверхности теперь возвращаются живыми и здоровыми!
        - Ты издеваешься, что ли, надо мной?! - зарычал Анатос, заставляя воинов ещё сильнее съёжиться. - У вас уже было два дня! Если не хотят, то заставьте силой! Вожди вы, или кто? Я не желаю слышать отговорок! Если не выполните мои приказы, то я сам спущусь вниз!
        Заклинатели боялись что-либо возразить Священному Зверю. Они уже было собирались просто уйти выполнять приказ, когда Кай наконец всё же решил снять невидимость.
        - А что это у тебя тут происходит, Анатос? - спросил он, заставляя слугу вздрогнуть от неожиданности. Тот резко обернулся, а затем склонился. Вожди же, видя такую реакцию, вообще пали ниц.
        - Рад снова увидеть вас, господин Кайзер! После вашего ухода я решил привести остров в порядок. Сделать более пригодным для проживания и использования, так сказать. А поскольку звери для этого плохо пригодны, то я подчинил себе подземные племена. Монстров же я решил сделать стражами.
        - А попал ты к ним в убежища благодаря тому, что дал я тебе немного власти над массивами? - догадался Кайзер.
        - Да, господин.
        - Понятно. Тогда пока попридержи коней. Управлять людьми лишь при помощи страха - это плохая идея. Они, конечно, тебе ничего не смогут сделать, но и высокой эффективности ты не добьёшься, - объяснил Кай, а затем перевёл взгляд на Заклинателей. - Слушайте меня, вожди. Я Кайзер, а это место отныне называется Кайзерс Арк. И я его хозяин: массивы ваших предков признали меня, - заставил он башню позади них загудеть, словно та готовилась к атаке. - Я предлагаю всем вам служить мне. Дайте клятвы, и тогда вы станете одними из первых членов моей будущей секты.
        - Секты? - не понимая о чём речь, решился переспросить вождь Тобитум, с которым Кайзеру уже доводилось встречаться.
        - Организации мастеров боевых искусств. Передайте своим людям, что все они смогут присоединиться к нам. И работая на секту, они смогут получить Лазурные Кристаллы, высокоранговые артефакты, различную алхимию и даже свитки техник! Чем больше будет ваш вклад в секту, тем выше окажется награда. Благодаря таким ресурсам многие из ваших воинов смогут прорваться сквозь преграды и всё-таки стать Истинными Мастерами, а у ваших детей даже будут шансы превзойти вас и достичь более высоких ступеней! Что ж, пока что просто обдумайте моё предложение. Анатос, идём.
        - Господин, вы правда собираетесь основать свою секту? - спросил Король Зверей, когда они вошли в башню и проход закрылся за их спинами.
        - Правда, - кивнул парень, перемещая их на гостевой этаж и попутно принимая клятвы вождей, уведомления о которых вдруг стали ему приходить.
        - Но… разве для этого не нужно много ресурсов и последователей? - осторожно поинтересовался Анатос.
        - Верно, без всего этого не обойтись. И к счастью, первого у меня хватает, а над вторым я уже активно работаю… Кстати, вот, - хлопнул Кайзер в ладони, перенося из Хранилища Рагнара, Ньяко, Рона, Хиро и четверых клонов, что занимались их лечением.
        - Что?.. Ты бы хоть предупредил, что собираешься нас телепортировать, - недовольно проворчала дорганка.
        К этому моменту все четверо гениев могли спокойно стоять на ногах и в целом шевелить конечностями. Кай полностью восстановил их плоть с помощью Техники Целительной Крови Ян, однако Астральное Тело воинов всё ещё оставалось в ужасном состоянии. За прошедшие часы Кайзер (через клонов) сумел восстановить, а если точнее, то создать заново, только тонкий слой их Астральных Тел в области рук и ног, где Тень разрушила всё до основания. Лишь поэтому они и могли сейчас управлять конечностями. Но всё равно требовалось ещё немало времени, прежде чем лечение завершится. Кроме того, Астральные Тела Элементалистов и Священных Лордов были гораздо сложнее, чем у Заклинателей, коей и являлась Элея - первая исцелённая таким образом, - так что даже с нынешними силами Кайзеру приходилось непросто.
        - Кто это, господин? - поразился Анатос, увидев двух Мастеров Пяти Средних Звёзд и одного Мастера Шести Средних Звёзд, а также двойников Кая.
        - Мои первые последователи, - усмехнулся парень. - И клоны. Последние в скором времени наполнят остров, так что не удивляйся.
        - Нам тоже называть тебя господином? - всё ещё чувствуя слабость в ногах, присела Ньяко на диванчик.
        - Заставлять не буду. Можете просто говорить: «господин Патриарх», - хмыкнув, ответил Кай в её же манере.
        - Где мы? - сразу же поинтересовался Рон.
        - Это мой остров.
        - У тебя есть свой остров? - не поверила удивившаяся девушка, а затем ехидно спросила: - Может, ещё скажешь, что и алтарь тут найдётся?
        - И он у меня есть, - спокойно парировал Кай. - Если "прислушаешься", то даже сможешь ощутить средний духовный гейзер, на котором алтарь и стоит.
        - Откуда же такие сокровища? - оказался смущён даже Рагнар. - Да и кто ты такой вообще?
        - Если бы я сам знал… - удивил Кай всех своим ответом.
        - Что мы тут будем делать? - сменил тему Рон, при этом поглядывая на безучастного и апатичного Хиро.
        - Пока просто лечитесь. Хотя попутно можете заняться приведением острова в порядок и созданием фундамента для основания секты. Здесь есть все необходимые массивы, - взглянул он на Ньяко, - целых семь племён дикарей, которых можно использовать в качестве рабочей силы, зоны для тренировок и медитаций, специальные сады, хотя пока что пустые, мастерские, алхимические лаборатории и прочие полезные места. Рядом со мной, если что, стоит Анатос. Он Король Зверей, поэтому все монстры острова также в нашем распоряжении.
        - Могу ли я взглянуть на массивы? - тут же заинтересовалась Ньяко.
        - Конечно, - кивнул парень, которому все четверо уже дали клятвы.
        Обратившись с помощью ауры к центральному массиву острова, который благодаря Тени уже полностью ему подчинялся, парень внёс в реестр всех четверых его новых последователей, выделив им определённый перечень прав доступа.
        - Спасибо! - воскликнула девушка, перед которой появилось системное сообщение от связавшегося с ней массива.
        Ньяко тут же направилась к платформе массива переноса, после чего покинула этаж.
        «Смотри не перенапрягайся», - предостерёг её Кай, ментально связавшись через башню.
        - А я тогда, пожалуй, прогуляюсь, - сообщил Рагнар.
        Кайзер лишь пожал плечами.
        - Сколько ещё понадобится времени на лечение? - всё же заговорил Хиро Андо.
        - Думаю, ещё где-то две недели. Может, три.
        - Вот как… Ясно, - коротко ответил парень, а затем тоже покинул башню. Рон же последовал за ним.
        - Ты тоже можешь быть свободен, - взглянул Кайзер на Анатоса. - Позже разберёмся с тем, что ты, как я догадываюсь, хочешь мне сказать.
        Священный Зверь лишь поклонился и покинул башню.
        «Пока ещё есть время, подумайте над тем, чем бы вы хотели заниматься в нашей будущей секте», - напоследок связался парень со всеми, следом переместившись в Умбертольд. Сейчас ему не оставалось ничего, кроме как продолжать тренировки, дожидаясь момента возвращения Тени.
        ***
        Тем временем Шестой только-только добрался до ближайших островов, откуда и решил отправиться в Секту Восходящей Звезды. На этот раз судну предстояло преодолеть не такое большое расстояние, поэтому оно было частным. В этих водах пиратов уже никто не опасался.
        Спустя несколько часов парень наконец-таки достиг главного острова секты - Ногатты. Оказавшись в столице, Шестой зарегистрировался там, для чего Каю пришлось взять частичный контроль над ним и продемонстрировать свою ауру, и снял номер в недорогой гостинице. Оставалось лишь дождаться начала испытаний на вступление в Секту Восходящей Звезды, который должны были стартовать через три дня. И потратить это время Шестой решил с пользой.
        «Изначально Повелитель хотел самостоятельно заняться этим заданием от начала и до конца, а меня использовать лишь как помощника, но, похоже, что-то заставило его передумать. И раз теперь он решил доверить всё мне, то нельзя тревожить Повелителя по пустякам! Так что нужно как-нибудь решить проблему с аурой», - подумал он, и отправился на местный рынок.
        Всем своим клонам Кай оставил только несколько базовых артефактов, простое оружие Императорского ранга и относительно небольшую сумму Лазурных Кристаллов. Естественно, так шансы успешного выполнения заданий снижались, но в первую очередь парень желал добиться личностного роста клонов, которые сейчас во многом были всё ещё как дети. Поэтому он и ограничил их в ресурсах, чтобы сразу заставить их столкнуться с трудностями жизни.
        К слову, проблема отсутствия ауры являлась первым их испытанием, и Шестой прекрасно это понял. Как и прочие двойники, он обладал всеми знаниями своего создателя, так что уже приблизительно догадывался, как можно справиться с этой проблемой.
        К сожалению, на рынке ничего полезного не нашлось, так что Шестой решил посетить более элитные места: крупные частные лавки и целые торговые павильоны. И вот на пути к ним с парнем-то и приключилась одна история.
        - Молодой господин, не хотите ли развлечься? - внезапно услышал он приятный голосок красивой пышногрудой девушки, которая буквально повисла на его руке.
        Не успел Шестой опомниться, как его уже затянули в ближайшее заведение. Интерьер помещения, в которое он попал, оказался выполнен в приятных красно-розовых тонах. Играла расслабляющая музыка, в воздухе витал запах алкоголя, дурманящих наркотиков и дорогих духов, а повсюду сновали полуголые красавицы и красавцы различных рас. Все они являлись как минимум воинами ступени Закалки Разума, так что их внешность была гораздо лучше внешности обычных смертных.
        - Молодой господин, будут ли какие-то предпочтения? - приятно гладя Шестого по груди и медленно опуская ладонь в сторону паха, спросила девица.
        Парень тем временем совершенно не понимал, что происходит. Лишь обратившись к памяти господина, он осознал, где оказался. Это наконец позволило ему отрезветь и наконец остановиться.
        - Что-то не так, молодой господин? - грустным голосом произнесла девушка, положив ладонь Шестого себе на грудь. - Я вам не нравлюсь? - наклонила она голову вбок.
        «Это ведь публичный дом… Но мне здесь нечего делать. Нужно уйти… - подумал Шестой, но тут же ощутил, как сопротивляется его тело. По сути, он хоть и был клоном, но не обладал ни душой, ни волей Кайзера, так что в некотором роде всё ещё оставался обычным смертным. Поэтому его плоть так и реагировала. - Что бы сделал Повелитель?.. - задумался парень, но тут же мотнул головой. - Нет же. Нам сказали самим искать ответы, если ситуация не критическая. Нельзя просто копировать поведение Повелителя. Нужно стать отдельными личностями… Верно. В таком случае… у меня нет права подводить Повелителя, поэтому я не должен отвлекаться от задания. Сейчас важно решить проблему с аурой, а затем подготовиться к вступительным испытаниям. Нет времени на плотские утехи».
        Вырвав руку из ладоней жрицы любви, Шестой обернулся и тут же наткнулся взглядом на пару приближающихся к нему крупных дорганов. Каждый из них был на целых две головы выше парня и при этом являлся пиковым Элементалистом с восьмибалльным фундаментом.
        - Что-то не так? - низким рычащим голосом поинтересовался один из них.
        - Я здесь по ошибке. Я хочу просто уйти, - сделал клон Кая шаг, но собеседник его сразу же остановил.
        - Куда? - нахмурился дорган из рода буйволов. - Сперва заплати, а затем можешь идти куда хочешь.
        - Заплатить? - удивился Шестой. - За что?
        - За вход в наше заведение, конечно же. Или ты думал, что это всё бесплатно: музыка, приятная атмосфера, красивые виды? К тому же ты успел уже потрогать девушку, а это тоже не за красивые глазки даётся. Так что плати давай, и только затем уже выметайся.
        Шестой нахмурился.
        «Понятно… Доводы они мои вряд ли будут слушать. Послать их, или всё же попытаться мирно всё решить? Ладно, попробуем…»
        - И сколько я должен?
        - Вот это уже другое дело, - оскалился дорган. - Полторы тысячи Лазурных Кристаллов, и ты свободен.
        «Нужно действовать разумно… - выдохнул Шестой, успокаивая себя и подавляя желание вырвать собеседнику сердце. - Если пошлю их и завяжу бой, то на меня нападёт не только охрана этого места, но и, вероятно, городская стража. Всё же я здесь никто и звать меня никак. Тогда… заплатить? Нет, ни за что! Я даже не знаю, действительно ли это так дорого, но отдавать им такие деньги я не намерен. Вариант связи с Повелителем тоже отметаем. Нельзя тревожить его по мелочам. И что же тогда остаётся? Будь я таким же, как создатель, то легко припугнул бы этих громил аурой и ушёл, но раз это мне не доступно, тогда буду действовать собственным путём…»
        - А если я не заплачу? - вскинув голову, нагло спросил Шестой.
        - Воу, парень. Тебе все мозги отшибло из-за той красотки? - спросил дорган, раскрыв ауру и начав подавлять парня.
        Вот только на Шестого это не действовало. И сколько охранник не усиливал бы давление, он так и не сумел стереть наглую ухмылку с лица человека.
        - Что ж, тогда ты будешь иметь дело с городской стражей. Эти отморозки любят ломать таких, как ты. Советую тебе просто расплатиться.
        - Не-а. Зовите стражу. Будем через них решать. Заодно и узнаю, насколько обоснованы ваши требования платить за вход и сами цены.
        - Как знаешь, дурачок, - улыбнулся дорган, разведя руками. - А я же тебе как лучше советовал.
        Элементалист уже сделал шаг назад и начал оборачиваться, чтобы куда-то направиться, как вдруг молниеносно развернулся. Его кулак с огромной силой врезался Шестому в скулу. На лице доргана появился оскал, но тут же пропал.
        Парень спокойно стоял на месте и при этом даже не шелохнулся. Лишь спустя полсекунды до доргана дошло, что он будто бы ударил укреплённую металлическую плиту. Но не успел он удивиться, как вдруг всю его правую руку пронзила дичайшая боль. Воин моментально повалился на пол, оказавшись не в силах терпеть эту пытку.
        - Урод, ты чё творишь! - выкрикнул второй охранник, но атаковать побоялся. Странный клиент, которого они сперва сочли за глуповатого Заклинателя, сперва сумел выдержать давление ауры его напарника, а затем и вовсе легко принял его удар. - Ты хоть понимаешь, что тебе будет за нападение на персонал? Да стража с тебя три шкуры спустит!
        - Нападение? Какое ещё нападение? Это он меня атаковал.
        - А что ты сделал с его рукой! Немедленно прекрати!
        - ЧТО ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ? - приблизился менеджер, который и сам был пиковым Элементалистом. Он даже попытался надавить на парня Волей Мастера, но, к счастью, это не сработало. Духовная метка Кайзера защищала клонов от подобного воздействия.
        - Ваш охранник напал на меня, а теперь симулирует боль, - как ни в чём не бывало ответил Шестой. - Вот, смотрите, уже и кричать перестал.
        Корчившийся от боли дорган действительно замолк. Точнее - вместо крика он теперь тихо стонал.
        - Симулирует? Что вы сделали с ним? - поняв, что Воля Мастера не работает, уже обычным голосом спросил менеджер.
        - Ни-че-го, - будто бы издеваясь над присутствующими, по слогам произнёс Шестой.
        Несколькими секундами спустя в заведение ворвалась городская стража.
        «Надо же, как быстро…»
        Начались разборки. Шестой до конца стоял на своём, говоря, что ничего не делал тому охраннику. И вскоре один из стражников, что вдобавок являлся лекарем, подтвердил истинность этого утверждения. Он не обнаружил ни физических повреждений, ни духовных. После этого Шестого даже заставили подписать духовный контракт, чтобы он подтвердил свои слова. И поскольку парень не упал от боли повреждающейся души, то в конечном счёте был признан невиновным.
        Однако на этом инцидент не завершился. Было видно, что часть стражников хочет поскорее всё замять и уйти из публичного дома как можно скорее, но перед множеством свидетелей - других посетителей этого места, - они не могли просто начать игнорировать Шестого. А он, собственно, требовал компенсации от заведения за тот удар их охранника. Парень даже показал свою челюсть, что внезапно оказалась сломана, а затем снова подтвердил свои слова с помощью духовного контракта.
        Таким образом Шестому удалось заработать целых пятнадцать тысяч Лазурных Кристаллов, которые согласилось заплатить заведение, дабы замять дело. После этого он наконец покинул то место. Никто так и не узнал, что его искусственной душе нипочём духовные контракты, а в руку того доргана он вонзил невидимые иглы из крайне сжатой энергии. Не являясь техникой и не содержа в себе частиц законов, они не представляли угрозы для физического тела Элементалиста, но при этом они и не содержали в себе слишком много энергии, чтобы навредить Астральному Телу. Единственное, на что их хватало, так это лишь для причинения духовной боли. Собственно, этому трюку клоны научились у Кая, который изобрёл его во время тренировок с Саваном.
        В итоге Шестой снова направился к району с элитными торговыми лавками и различными павильонами, но вскоре к нему снова обратились:
        - Неплохо ты их.
        Шестой обернулся. Перед ним стоял незнакомый худощавый дорган, который преследовал его от самого борделя, и наконец всё же заговорил.
        «Так значит, он и вправду всё забыл…» - увидев лицо Шестого, подумал… Чаг.
        Глава 9. Секта Восходящей Звезды 2
        В то время, пока Шестой только добирался до Секты Восходящей Звезды, а Кайзер - до своего острова, в водах между Страной Ветра и Ноггатой уже вовсю рыскали десятки кораблей и сотни воинов секты. Почти сутки назад они получили сигнал об исчезновении судна, на котором плыл не кто иной, как один из трёх Верховных Старейшин. Игнорировать такое событие было невозможно, так что в эту область сразу выслали поисковый отряд. К счастью, за то время, пока они подготавливались и выдвигались, Скитающийся Остров уже успел переместиться на достаточное расстояние от зоны пропажи корабля, поэтому вышедших оттуда Кая и его клона никто так и не заметил.
        К нынешнему моменту поиски продолжались уже вторые сутки, однако никаких следов исчезнувшего судна до сих пор не было найдено. Лидеры группы постоянно запрашивали у секты больше людей и ресурсов, однако почему-то им постоянно отказывали. Приходилось полагаться лишь на уже имеющиеся силы. Без разрешения верхушки они не могли потребовать помощи даже у вассалов, наподобие Страны Ветра.
        Поиски продолжались. Семнадцать кораблей активно бороздили морские просторы, сканируя артефактами всё вокруг. Расположенные на них воины секты были готовы в любой момент погрузиться в воду, но пока что они просто дожидались приказов и общались друг с другом. Однако на одном из суден уже как полминуты стояла полная тишина…
        На капитанский мостик спокойно вошли шестеро могущественных мастеров, чья одежда разительно отличалась от одежд членов Секты Восходящей Звезды. Это были пять пиковых Небесных Монархов (минимум с Четырьмя Малыми Звёздами), коих возглавлял лично Кайл Рейнхард.
        - Думаю, это капитан, - указав на одного из присутствующих, выразил своё мнение сильнейший из спутников Кайла.
        - Вполне возможно… - пожав плечами, ответил парень.
        Приблизившись к уже не молодой, но ещё и не старой эльфийке, Кайл положил ей ладонь на плечо. В тот же миг женщина вздрогнула и отмерла, будто бы проснувшись от глубокого сна. Остальные же члены корабля так и продолжали ходить вокруг и выполнять свои задачи, совершенно не замечая незваных гостей и происходящего в целом.
        Резко отскочив, эльфийка явила копьё и приготовилась к бою. Вот только нападать она не спешила, видя пятерых Небесных Монархов за спиной молодого незнакомого парня.
        - Кто вы такие? Что сделали с моими подчинёнными? - не убирая оружия, прорычала она.
        - Дом Противостояния, Культ Небесного Возвышения, - спокойно сообщил Кайл.
        Глаза женщины расширились от ужаса, но в итоге она лишь сильнее сжала своё оружие.
        - Так что вы сделали с нами? И что вам нужно? Это корабль Секты Восходящей Звезды! Матриарх так просто не оставит это ваше вторжение!
        - Угрожаешь нам? - усмехнулся один из Небесных Монархов, немного выпустив жуткую кровавую ауру, пропитанную нотками ужаса, отчаяния и безумия.
        Все сомнения эльфийки тут же развеялись. Такой аурой мог обладать только настоящий адепт тёмных искусств.
        - Спокойно… - вздохнул Кайл, присев на место капитана. - Все твои подчинённые просто впали в транс. Это временно и безопасно. Мы же пришли задать несколько вопросов… Итак, ты сказала, что это корабль Секты Восходящей Звезды, правильно? - безразличным взглядом уставился он на слегка напуганную женщину, попутно вспомнив всё, что знал про их секту. Идеальная память, как всегда, не подвела.
        - Верно, - кивнула капитан.
        - И что же вы здесь делаете? Я имею в виду все ваши корабли. Выглядит, будто бы вы здесь что-то ищите.
        - Советую отвечать на вопросы господина, - вновь заговорил один из Небесных Монархов, заметив молчание эльфийки.
        - Мы просто проводим здесь учения…
        Температура в помещении внезапно резко упала, а по воздуху распространился алый туман. Не осознав, что происходит, женщина мельком осмотрелась, а затем с ужасом осознала, что все находящиеся здесь её подчинённых остались лишь небольшие кровавые лужи, что быстро замерзали. Мгновение спустя она поняла ещё одну истину: её левая рука исчезла вплоть до локтя.
        - Ложь, - сказал Кайл.
        «Больно… Та сила… Она пришла с его стороны. Это он всех убил и ранил меня? Но как? Как?! - метались мысли женщины. - Я же ведь Небесный Монарх! Мастер Трёх Больших Звёзд! Как я даже не заметила его атаку?! Что это за монстр?! Он же всего лишь начальный Священный Лорд! Это невозможно! Он… он… он не уступает самой главе!»
        - Повторюсь: чем вы здесь занимаетесь? - привёл эльфийку в чувства ледяной голос Кайла. Наткнувшись на его пристальный взгляд неестественных фиолетовых глаз, который словно проникал глубоко в душу, капитан вздрогнула.
        - Мы… мы ищем пропавший здесь корабль. Там был наш Верховный Старейшина и много других членов секты…
        - Проводите поиски с таким жалким количеством воинов? Она опять лжёт, господин? - нахмурился член Культа.
        - Как ни странно, но нет, - покачал головой парень. - Её душа не обманывает, я отчётливо вижу это… Но это всё же странно. Насколько мне известно, Секта Восходящей Звезды обладает гораздо большими силами и ресурсами, но поиском одной из важнейших её фигур занимается лишь кучка слабаков. Странно это. Но… плевать. Важно другое: вы нашли зацепки?
        - Н-нет. Ни следа того корабля! Будто бы его кто-то целиком телепортировал в совершенно другое место.
        - Как я и думал. Тогда устроим допрос, - медленно поднялся Кайл, заставив женщину отступить на шаг. - Укройте нас по максимуму. Слушать вам запрещено.
        Небесные Монархи кивнули и разошлись, выстроившись вокруг их господина и капитана корабля. Энергия хлынула из их тел, и уже спустя секунду двоих воинов накрыл непроницаемый чёрный купол. В образовавшейся тьме вдруг вспыхнули сразу несколько зелёных огоньков, что повисли в воздухе и стали освещать отделённое пространство.
        - Что ты… вы собрались делать? - напряглась эльфийка.
        - Увидишь, - ответил Кайл, после чего явил маленький розовый символ. Крепко сжав его, он вытянул руку в сторону женщины, а затем активировал Руну Истины.
        Поток невидимой силы пронзил всё естество эльфийки, вслед за чем вокруг неё сформировалась область истины. Кайл понимал, что вряд ли эта женщина вообще хоть что-то знает. Иначе он уже раскрыл бы это.
        - Говори да или нет. Если не можешь сказать что-то одно, пробуй другое, а если не выйдет и так, то кивай мне, - предупредил парень. - Вопрос: ваш пропавший корабль на самом деле был затянут Скитающимся Островом?
        Женщина удивилась, ведь Скитающиеся Острова никогда не замечались в этой области. Попытавшись сказать "нет", она в итоге так и не смогла открыть рот.
        - Д-да?.. - с некоторым сомнением произнесла эльфийка.
        - Были ли на корабле вашей секты те, кто сумел выжить на Скитающемся Острове и покинуть его?
        Спустя секунду молчания капитан дала аналогичный ответ. Следом поле истины погасло - Руна прекратила своё действие. Однако заканчивать допрос Кайл не собирался, поэтому достал и активировал ещё одну.
        - Продолжаем… Находился ли среди выживших кто-то, кто причастен к пропаже несконденсированной силы Рун, которой был наполнен Скитающийся Остров?
        - Да, - вновь не сумев дать иной ответ, сказала женщина.
        «Замечательно, - слабо усмехнулся Кайл, ощутив, как скука немного отступила. - Как я и надеялся, пропажа тумана действительно не связана с каким-то природным явлением. И раз за это ответственен кто-то разумный, то это очень интересно. Как ему удалось попасть на этот Скитающийся Остров, который мы закрыли? Как он уничтожил обе Тени? И как в конечном счёте украл наш туман? Даже лучшие пространственные массивы Культа не сумели бы выкачать такой объём силы Рун за столь короткое время. Как же тогда этому воришке удалось? У меня остался один вопрос. Конечно, запас Рун Истины ещё имеется, но лучше их не тратить попусту. Нужно хорошенько обдумать его».
        - Пришёл ли этот воин на Скитающийся Остров специально, чтобы забрать оттуда рунный туман?
        В конечном счёте женщина смогла лишь кивнуть, что в действительности означало, что она не может сказать "нет" или "да".
        «Жаль… Похоже, её связи для такого вопроса уже недостаточно».
        Кайл активировал третью Руну Истины.
        - Находится ли сейчас этот воин на землях, что принадлежат Секте Восходящей Звезды?
        Руна Истины вновь связалась информационным уровнем реальности, став формировать связи и искать ответ. Так она получила доступ к информационному полю секты, а затем и вообще ко всем Мирам Испытаний. В конечном счёте Руна Истины обнаружила, что искомый субъект находится на Кайзерс Арке, но одновременно с этим он маленькими частичками себя расположен ещё и во множестве других мест.
        К тому моменту, как запрос был сформирован, а ответ - найдёт, прошёл лишь краткий миг, за время которого звук слов Кайла ещё даже не добрался до ушей женщины. Но вскоре она осознала вопрос и по привычке сперва попыталась дать отрицательный ответ. К её облегчению (всё же она не хотела, чтобы враг культистов оказался в её родной секте), сказать это удалось.
        - Нет.
        Увы, Кайл так и не догадался попросить эльфийку попытаться произнести другой вариант, который она тоже смогла бы озвучить.
        - Тогда последний вопрос: тот воин, что выжил при попадании корабля вашей секты на Скитающийся Остров и был связан с исчезновением рунного тумана, умел подчинять себе рунный туман и манипулировать им?
        Если тема вопроса и его адресат были слабо связаны, то Руна Истины не могла найти ответ. Однако сейчас своими словами Кайл постарался сформировать максимально возможную связь между способностями Кая и Сектой Восходящей Звезды, которую здесь и сейчас представляла допрашиваемая эльфийка. И к его удаче, это сработало. Верно сформулированный вопрос действительно помог Руне Истины создать более прочную связь и забраться поглубже в информационное поле. Вот только…
        Саван уже однажды говорил Каю, что даже он не может "всмотреться" в парня на информационном уровне реальности, словно кто-то полностью заблокировал доступ к большей части его информационного поля. И в данный момент эта особенность Кайзера никуда не делась. А уж если Звёздный Император конечной стадии не сумел пробиться к правде, то какой-то Руне Истины и подавно будет не по силам совершить такое. Так что в конце концов женщина сумела лишь кивнуть, что Кайл принял за очередной провал.
        «Впрочем, чего ещё я ожидал? Моя сила действительно уникальна. А даже если бы существовал кто-то похожий, то он никак не смог бы сконденсировать и забрать такое огромное количество рунного тумана даже за месяц. Иначе его мощь контроля праны должна была бы быть даже сильнее моей, а разве это возможно?.. Ладно, вряд ли я смогу узнать больше об этом воришке, поскольку связь всё же слишком слаба. Но уже хорошо то, что хотя бы установлен сам факт его существования. Иначе было бы слишком скучно…» - оскалился Кайл, напугав этим эльфийку.
        К этому моменту поле истины уже погасло, и так как продолжать Кайл не намеревался, то просто хлопнул пару раз. Чёрный купол, отрезавший их от внешнего мира, стал покрываться трещинами, а затем и вовсе разрушился.
        - Вы уже закончили, господин? - приблизился один из Небесных Монархов.
        - Да, здесь нам больше нечего делать.
        - Что тогда прикажете?
        - Отправляйтесь к ближайшим Скитающимся Островам. Исчезновение рунного тумана - это чьих-то рук дело, поэтому подобное может повториться. Подкараулим же воришку.
        - Но сколько нам ждать там?
        Кайл сразу же вспомнил о главной проблеме своих сопровождающих.
        Главная причина, почему сильнейшие фракции Беллума ещё не захватили нижестоящие миры, в особенности Инсулай, заключалась в том, что те, кто совершил Исход из определённого мира (или просто прошёл соразмерные Испытания в других), не мог просто так попасть обратно. Это касалось мастеров всех ступеней, что там ограничивались. А в Инсулае это как раз Священные Лорды и Небесные Монархи.
        Однако всё же существовала лазейка. В особом разделе алтаря можно было приобрести временный пропуск на сутки (за год один разумный мог использовать максимум тридцать таких), который стоил тем дороже, чем выше было развитие воина. Так что все пятеро сопровождающих Кайла Небесных Монарха были вынуждены тратить по двести пятьдесят тысяч Рун каждый день, лишь бы иметь право находиться в Инсулае.
        - Все тридцать дней, - серьёзно ответил Кайл.
        - Вы уверены? - немного растерялись его слуги. Ибо выходило, что на пятерых им придётся потратить аж тридцать семь с половиной миллионов Рун, что очень и очень много даже для них.
        - Не беспокойтесь, Дом Противостояния за всё заплатит.
        - Как прикажете, господин, - поклонились воины.
        - Что ж, а я займусь дальнейшим расследованием, - посмотрел он на вздрогнувшую эльфийку. - Откуда отправился тот ваш корабль?
        - Из Страны Ветра. Это на западе отсюда.
        - Отлично. А ТЕПЕРЬ ЗАБУДЬ ВСЁ И ВОЗВРАЩАЙСЯ К РАБОТЕ, - добавил он в свои слова Волю Мастера, что была оценена на все Восемь Звёзд.
        Одновременно с этим из тела Кайла вырвалась волна силы. Техника Пути Души активировалась, вынудив капитана судна снова впасть в транс и при этом потерять воспоминания о случившемся. Когда же через десять минут она очнётся, то ничего странного не заметит. Все её подчинённые на капитанском мостике будут живы, а она сама - цела и здорова. Ведь всё это было не более, чем иллюзией.
        ***
        - Неплохо ты их.
        «Этот странный тип, преследовавший меня, решил заговорить?» - удивился Шестой.
        Обернувшись, он увидел староватого худого доргана среднего роста. Незнакомец имел тёмные короткие волосы и такого же цвета мех на некоторых участках тела. У доргана были звериные уши на голове и вертикальные зрачки. Оглядев его с ног до головы, Шестой пришёл к заключению, что перед ним некто из рода кошачьих. Вот только даже если бы он имел все воспоминания своего создателя, то узнать Чага в этом доргане никак не сумел бы. Его внешность и даже аура теперь были совершенно другими. А что ещё более важно: Чаг теперь являлся Священным Лордом восьмого уровня, хотя ещё только два с половиной года назад был Элементалистом конечной стадии.
        - Уважаемый, вы что-то хотели? - вежливо обратился Шестой к старшему. - Я заметил вашу слежку ещё от самого публичного дома.
        - Ох прости, я ничего такого не хотел этим добиться. Честно, - добродушно улыбнулся Чаг, хотя его взгляд при этом оставался всё таким же цепким и острым. - Просто мне понравилось, как ты проучил их. На то заведение часто жаловались из-за подобных выходок, поэтому я и решил их сегодня проверить. Думаю, их ждёт закрытие уже в ближайшее время. К слову, позволь представиться. Мерайс Кватон, старший старейшина Секты Восходящей Звезды.
        - Шестой, - ответил клон Кая.
        Он не вкладывал в своё имя смысл номера, так что Система и не переводила это для Чага. Для него оно звучало лишь как незнакомый набор звуков.
        - Не поделишься ли секретом, Шестой? Чем же это ты так приложил того охранника, что он аж взвыл от боли?
        - Не понимаю о чём вы. Если вы были там, то видели, что я подтвердил тот факт, что ничего ему не делал.
        - Да шучу я! - слегка засмеялся Чаг. - Что ж, хорошего вечера тебе, Шестой! Возможно, ещё увидимся, - хлопнув парня по плечу, удалился дорган.
        - И вам хорошего вечера, уважаемый Мерайс, - поклонился парень.
        Когда Чаг наконец растворился в уличной толпе, оставшийся на месте Шестой взглянул на своё плечо и активировал энергетическое зрение (в отличие от Кайзера, у клонов оно не было активно всё время).
        «Хм. Ничего нет. Я чист. Тогда чего же он хотел? - нахмурился Шестой. - Неужели просто так подошёл ко мне? Странный старик…»
        ***
        Три дня минули в одно мгновение. Наконец наступило время вступительных испытаний в Секту Восходящей Звезды. Ради это события на Ногатту прибило более ста двадцати пяти тысяч воинов. Конечно, почти девяносто процентов из них являлись ещё смертными, но и оставшихся Истинных Мастеров было немало - порядка тринадцати тысяч.
        Из-за такого большого числа желающих вступить, секте даже пришлось разделить места проведения испытаний для смертных и мастеров. В итоге последние остались на главной площади города, а вот первым вообще пришлось уйти за его пределы.
        Присоединиться к Секте Восходящей Звезды Истинным Мастерам можно было в одной из четырёх ролей: в качестве ученика, в качестве младшего старейшины, в качестве защитника секты или в качестве ремесленника.
        Соответствующее количество шатров и расположилось на главной площади города. Самая длинная очередь, конечно же, выстроилась к испытаниям на звание младшего старейшины. Всё из-за того, что их пройти было проще всего. Младшие старейшины в сектах Миров Испытаний, по сути, считались обычными разнорабочими, а также пушечным мясом фракции. Они могли выполнять роль стражей, обслуги, чьих-то личных помощников и даже роль мелких управленцев в различных местах, что принадлежали секте. Но чаще всего младших старейшин, конечно же, использовали в качестве бойцов. В мире боевых искусств даже самые мирные фракции не могли избегать конфликтов, поэтому часто с кем-то сражались, для чего и требовались подобные силы.
        Младшие старейшины за свою работу могли преобрести частичный доступ к тренировочным зонам секты, её техникам и другим знаниям, а что самое главное - редкие ресурсы, в коих нуждались все воины. Естественно, с таким званием нельзя было получить многого, однако подавляющему большинству ничем не примечательных Заклинателей хватало и этого. В крайнем случае младшие старейшины всегда могли претендовать на более высокий пост. Да и в конце концов, чем выше было их развитие, тем больше им платила секта.
        Почти в семь раз меньше мастеров выстроилось к шатрам, где регистрировали участников на испытания ремесленников. Алхимики, мастера массивов, кузнецы и артефакторы всегда были в цене.
        Следующая очередь оказалась втрое меньше второй, и вела к испытаниям на ученичество. Здесь секта уже принимала только действительно талантливых воинов, лучшие из которых могли даже стать кандидатами в личные ученики. И хотя это была довольно привилегированная должность, принять участие в испытаниях всё равно пришло относительно немного воинов. Всё из-за того, что подавляющее большинство воинов находит своё пристанище ещё в начале своего пути, где они и остаются развиваться навсегда. Здесь не Земля, где можно относительно легко сменить работу или школу. Если однажды вступишь в секту или клан, то окажешься привязан к ним полноценным духовным контрактом или даже клятвой. И даже если каким-то образом сможешь покинуть их, то другие фракции всё равно будут относиться к тебе настороженно. Принять к себе выходца из другой фракции мало кто готов. Независимых же воинов к ступени Заклинателя остаётся крайне немного, ибо в одиночку выживать и добывать ресурсы очень непросто.
        Кроме таланта, для становления учеником секты требовалось ещё и развитие, что не превосходило ступень Элементалиста. Это была ещё одна причина, почему не так уж и много желающих направились на это испытание.
        Но меньше всего воинов расположилось возле палатки испытаний защитников секты - всего два десятка. А всё оттого, что для этой должности требовалось пройти очень простой, но одновременно с этим и очень сложный экзамен: продемонстрировать ступень Священного Лорда. В отличие от Заклинателей и Элементалистов, мастеров этой ступени многие готовы были принять, даже если те являлись выходцами из враждебной фракции! Естественно, при условии, что такие мастера дадут секте клятву верности.
        К слову, защитникам секты сразу выдавался титул старшего старейшины. А вот ремесленники и ученики во внутренней системе фракции считались обычными старейшинами: выше младших, но ниже старших и верховных.
        Что же до смертных, которые в это время тоже проходили испытания, то все они могли стать только учениками: внешними, внутренними или личными. Дальше они обучались в секте (естественно, внося свой вклад в неё), и, достигая ступени Заклинателя, автоматически становились либо младшими старейшинами, либо ремесленниками секты, либо же продолжали быть учениками. Всё зависело лишь от их таланта и достижений.
        «Похоже, её нет поблизости…» - смирился парень.
        С самого рассвета он пытался отыскать среди тысяч Истинных Мастеров ауру Сакуми Андо. Ему даже пришлось обратиться за помощью к Кайзеру, чтобы тот взял над ним частичный контроль, что позволило использовать искусственную душу на полную мощь. Всё же духовное восприятие клонов было в несколько раз слабее, чем у оригинала. Однако даже с помощью своего создателя отыскать Сакуми Андо среди более чем десяти тысяч аур оказалось невозможно.
        Ко всему прочему, её и вовсе могло здесь не быть. Всё же она являлась Мастером Шести Малых Звёзд, так что могла вступить в секту вообще вне конкурса и даже не сегодня. То же самое касалось сильных талантливых Священных Лордов, наподобие Ньяко, Рагнара и даже Рона с Анатосом, а также любых Небесных Монархов. Все они могли получить особое отношение при желании вступить куда-либо. Именно поэтому в очереди на регистрацию защитников секты стояли лишь посредственные Священные Лорды, в основном начальных уровней.
        К полудню Шестой наконец-таки дождался своей очереди, которая привела его шатру регистрации ремесленников. Почему он отправился именно сюда? На то было две причины. Во-первых, если бы он попытался вступить в качестве очень талантливого ученика, чьё положение, конечно же, будет выше положения какого-то ремесленника, то он был бы вынужден вместо подписания духовного контракта дать полноценную клятву верности минимум на пятьдесят лет. Сам Шестой этого сделать не мог, поскольку не имел Искры, а просить об этом Кайзера было бы верхом глупости. Во-вторых же, даже если бы не требовалось давать клятву, то в качестве ученика он всё равно привлекал бы слишком много внимания к себе. А это совершенно не нужно тому, чьей целью являлся поиск Старших Рун и сбор информации о силах и способностях главы секты. Собственно, именно такое задание получили почти все клоны Кая.
        - Имя? - спросил у парня сидящий в шатре младший старейшина, коих тут всего оказалось более сотни.
        - Шестой.
        - И всё? Фамилия, прозвище, приставка?
        - Это всё. Просто Шестой.
        - Ладно. Происхождение?
        - Небольшой островок в открытом океане, но недалеко от Авлэйма, - удивил парень работника. - Грайстиид.
        Почесав затылок, растерянный младший старейшина в конце концов активировал артефакт-карту.
        - Ага, есть такой. Но он же находится во владениях Клана Ледяных Мармидов!
        - Они неплохо относятся к сухопутным расам. Да и нет особо на острове полезных ресурсов, так что нас не трогают.
        - А… - наклонился работник секты вперёд и перешёл на едва различимый шепот, из-за чего его услышал только Шестой, - как же Империя Клонак?
        Сразу после этого младший старейшина резко отстранился и начал оглядываться.
        - Нет их у нас ещё, к счастью, - полушёпотом ответил Шестой. - Но из-за них я и уехал оттуда. Страшно…
        - Понимаю тебя, - улыбнулся мужчина. - Ладно, продолжим. Твоя раса и уровень развития?
        - Человек, начальный Элементалист.
        Излучаемая парнем аура соответствовала его словам, хотя истина и была совершенно другой: не имелось у Шестого ступени, как и у всех его собратьев-клонов. Поэтому три дня назад он купил парочку артефактов и, используя знания своего создателя, которые тот получил в Бельтейзе, объединил их и частично переделал. В итоге вышел более усовершенствованный излучатель ауры, кои сами по себе и так имелись в продаже и использовались для самых разных целей (например, тренировок).
        Конечно, любую искусственную ауру можно заметить, если быть сильнее артефакта, испускающего её, поскольку такая аура банально будет хотя бы минимально конфликтовать с настоящей. Но поскольку у Шестого её изначально и не было, то и никто не сумеет понять, что всё это подделка.
        - Звёзды?
        - Нету. Я Фессат.
        - Хорошо. Теперь подпиши этот духовный контракт и подтверди все свои слова, - протянул мужчина свиток, который всё это время и заполнял.
        Шестой выполнил требования, заставив свиток мигнуть зелёным. Его ненастоящая оболочка была создана из энергии души Кая, так что тоже имела невероятную защиту. И когда незримые цепи контракта так и не смогли ей навредить, то свитку не оставалось ничего, кроме как засиять зелёным.
        - Отлично. Итак, по какому направлению ты пришёл сдавать испытание?
        - Алхимия.
        - Понял. Тогда вот, - указал младший старейшина на крупный шар, что являлся входом в пространственный карман. - Заплати сто Лазурных Кристаллов и можешь идти на экзамен.
        Выложив деньги на стол, Шестой отправился на испытание. Внутри уже находились сотни испытуемых и не меньшее количество экзаменаторов. Парню сразу же вручили свиток, где хранились воспоминания с объяснениями. Он быстро его прочёл и отправился выполнять первое задание, коим стало создание пилюль по особому рецепту секты. Естественно, ему выделили все необходимые ингредиенты.
        Следующий час Шестой легко и быстро справлялся со всеми заданиями, используя знания Кая и умение управлять нейтральной энергией. Но поскольку он не желал сильно выделяться, хоть и при этом не хотел оказаться среди худших, то под конец специально сделал несколько ошибок, решив пройти испытание на оценку "выше среднего". В конечном счёте он без проблем стал алхимиком и новым старейшиной Секты Восходящей Звезды. План его Повелителя постепенно выполнялся.
        ***
        Резко закрыв за собой дверь, пришедший с испытаний для алхимиков Чаг активировал изолирующий артефакт, а затем переместился в Умбертольд.
        «Демоны! Как такое могло произойти? - злился и не понимал он. - Во всех вариантах будущего, что показала мне госпожа, ничего подобного не было! В каждом из них Кай, он же потерявший воспоминания Кайзер, спокойно прибывает сюда на корабле из Страны Ветра. Он по своей воле посещает тот бордель с целью собрать слухи о секте. Конечно, эту мелочь можно списать на погрешности, о которых говорила госпожа… В отличие от того грёбаного факта, что здесь однозначно должен быть настоящий Кай, а не сраный клон! Я надеялся, что хотя бы на испытании будет оригинал, но и тут он не появился! Такого не должно быть! Не должно! А ещё корабль тот. Куда он пропал? Что вообще происходит? Неужели… неужели госпожа ошиблась? Или же появился некий фактор, который даже ей не удалось учесть? Нечто, что оказалось неподвластно её великому взору? Невозможно…»
        Скривившись, Чаг приказал распорядителю Небесного Комплекса переместить его в особое место.
        - Нужно снова попытаться связаться с госпожой! Должен же быть способ преодолеть изоляцию Миров Испытаний!
        Глава 10. Секта Восходящей Звезды 3
        - Все здесь? - оглядела женщина группу из двадцати воинов, что прошли испытания алхимиков и уже заключили с сектой духовный контракт. - Отлично, тогда идём.
        Вместе с другими Элементалистами, что, как и он, сдали экзамен на "выше среднего", Шестой покинул пространственный карман и вновь оказался на главной площади города. Как и прежде, здесь до сих пор находились тысячи людей, что всё ещё ждали своей очереди. Вероятно, испытания будут проводиться ещё как минимум сутки. К счастью, для Истинных Мастеров - это мелочь. Голод, сон и усталость их не волновали, а подолгу находиться в частичном или полном физическом бездействии все они уже давным-давно привыкли. Сотни часов медитаций давали о себе знать.
        - Идите за мной, если не хотите в первый же день заработать штраф, - усмехнулась Священный Лорд. - Итак, для начала, небольшой экскурс в историю. Сейчас мы в городе Ногатта - столице одноимённого острова, что является крупнейшим в нашей части Авлэйма. Некогда здесь правили несколько вечно враждующих друг с другом довольно сильных кланов, но двадцать шесть лет назад наш Матриарх одолела их, а затем подчинила себе. Используя эти кланы как основу, она в итоге создала Секту Восходящей Звезды, членами которой вы сегодня и стали. На данный момент в нашей секте числиться более двух с половиной миллионов членов, большая часть из которых находится как раз на этом острове в главном гнезде. У Секты Восходящей Звезды есть множество вассалов. Нам подчинились семь крупных государств, восемнадцать других сект и почти четыре десятка кланов. Суммарно же в наши владения входит триста двадцать из почти восьми сотен островов Авлэйма, что делает нас одной из сильнейших, если не сильнейшей фракцией региона. И всё это благодаря Матриарху! - восторженно рассказывала женщина. - Более ста сорока тысяч Заклинателей, чуть
меньше двадцати двух тысяч Элементалистов, четыре тысячи двести шестнадцать Священных Лордов и самое главное - целых сорок два Небесных Монарха! Вот она - истинная мощь нашей секты! А ведь это только члены самой секты - лучшие из лучших. Но есть же ещё и воины наших вассалов, коих в разы больше. Теперь понимаете, частью чего вам несказанно повезло стать? Цените эту возможность!
        Вскоре группа алхимиков добралась до огромных врат, что вели в самый центр города - огромную закрытую зону.
        - Это и есть секта? - спросил кто-то из воинов.
        - Это? - усмехнулась женщина. - Нет конечно! Это всего лишь наш филиал. В такие места обычно отправляют работать младших старейшин и прочую посредственность. Здесь находится представительство секты, правительство Ногатты и прочие структуры, которым не место в главном гнезде. Но вам повезло, ребята. Все вы Элементалисты, и все вы замечательно прошли испытания. По сути, это уже не секрет, что из вашей группы будет сформирован новый элитный отряд алхимиков. Можете гордиться собой!
        Алхимики спокойно вошли на территорию филиала, а затем направились к крупнейшему зданию поблизости. Там уже находились сотни других воинов, что завершили свои испытания ещё раньше. К счастью, долго ждать не пришлось, и уже вскоре все новички попали в специальное помещение, где на них начал воздействовать особый массив. Спустя пару минут на правом запястье Элементалистов появился рисунок круга с испускающей лучи точкой внутри.
        Но так метка секты выглядела лишь внешне. В действительности же это была полноценная энергетическая татуировка, что представляла из себя очень сложное многоуровневое плетение, насыщенное частицами законов Пути Пространства, Огня, Воды, Ветра и Земли и существующее внутри энергетического пространства воина. А поскольку у живых существ, в отличие от обычных духовных материалов, оно было динамическим (энергия вечно находилась в движении), то массив в той комнате законами Пути Пространства специально делал поверхность нитей плетения статичной. Это позволяло как бы отделить татуировку от энергии самого воина и тем самым защитить её от разрушения другими потоками Ки.
        Приобретение особенности… [Татуировка Секты Восходящей Звезды].
        [Татуировка Секты Восходящей Звезды]
        Ранг: Императорский
        Качество: Пиковое
        Особенность: активная способность [Пламя Восходящей Звезды]. Осталось [100] зарядов.
        Особенность: активная способность [Укрытие Восходящей Звезды]. Осталось [100] зарядов.
        Особенность: активная способность [Исцеление Восходящей Звезды]. Осталось [100] зарядов.
        Особенность: активная способность [Ускорение Восходящей Звезды]. Осталось [100] зарядов.
        Особенность: активная способность [Пространственный Побег]. Осталось [3] заряда.
        Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой].
        Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации].
        Особенность: пассивная способность [Хранение Информации].
        Вторичные особенности: [Смотреть]
        Информация (Имя): Шестой
        Информация (Статус): Старейшина
        Информация (Род деятельности): Алхимик
        Информация (Ваш вклад в Секту/Очки): 0
        Покинув специальную комнату, Шестой с остальными снова увидел сопровождающую.
        - Ну… вы всё должны были сами увидеть, - заговорила она, уперев руки в бока. - Стандартная метка. С этого момента вы наконец числитесь в базе данных секты. С помощью татуировки вы теперь можете использовать наши транспортные массивы, различные инструменты, если, конечно, хватит уровня доступа и Очков Вклада, спокойно проходить сквозь большинство наших барьеров, например, в этот филиал, а также подтверждать свою личность. Дополнительно в татуировку встроено пять пиковых техник Императорского ранга: атакующая, защитная, целебная, ускоряющая и спасательная. У первых четырёх может быть максимум сто зарядов, но их можно пополнить за определённое количество Очков Вклада. Что же насчёт Пространственного Побега, то у него есть не более трёх зарядов, и он позволяет мгновенно телепортироваться в главное гнездо секты или любой ближайший наш филиал. Однако есть три условия для успешного переноса. Во-первых, в татуировку должно быть влито достаточное количество энергии. Во-вторых, вы должны находиться не далее, чем в сотне километров от ближайшей безопасной точки. И в-третьих, перемещению никто не должен
помешать.
        - А это правда, что все, кто обладает этой татуировкой, считаются аристократами в Ногатте и на землях вассалов секты? - задал вопрос некто из новичков.
        - Естественно, - кивнула женщина. - Члены Секты Восходящей Звезды - это привилегированный класс, поэтому к нам должны относиться по-особенному… Так, а теперь ваша одежда.
        Перед Священным Лордом вдруг появились двадцать пространственных колец, которые легко зависли прямо в воздухе благодаря её Воле Мастера.
        - Берите по одному.
        Получив кольцо, Шестой снова был вынужден мысленно обратиться к своему Повелителю, чтобы тот взял над ним частичный контроль (параллельным потоком сознания) и позволил увидеть системное описание предмета. Всё-таки клоны Кая не обладали Искрой, поэтому и не были подключены к Системе.
        [Хранилище Одеяний]
        Ранг: Королевский
        Качество: Пиковое
        Особенность: артефакт может хранить внутри себе одежду.
        Особенность: артефакт способен при желании владельца облачить его в выбранные предметы.
        Особенность: артефакт способен при желании владельца снять с него выбранные предметы.
        Активировав кольцо, Шестой на миг ощутил искажение пространства, после чего созданная Каем одежда исчезла, а на парне появились одеяния: тёмные сапоги, напоминающая халат длинная оранжевая накидка, чёрные штаны и такого же цвета элегантная рубаха. Всё это было покрыто различными узорами и отображалось как один артефакт.
        [Одеяния Старейшины Секты Восходящей Звезды]
        Ранг: Императорский
        Качество: Низкое
        Особенность: активная способность [Слияние с окружением].
        Особенность: активная способность [Зонтик].
        Особенность: активная способность [Адаптация Размера].
        Особенность: пассивная способность [Свежесть].
        Особенность: пассивная способность [Самоочищение].
        Особенность: пассивная способность [Самовосстановление].
        Особенность: пассивная защита от естественного жара и холода.
        Особенность: пассивная защита от физических ударов (вплоть до удара с [Мощью] в 750 единиц).
        Особенность: пассивная защита от энергетических ударов (вплоть до удара с насыщением в 1375 единиц [Энергии]).
        Особенность: малая пассивная защита от духовны атак.
        - Сразу скажу: бесплатно выдаются вам эти одеяния один-единственный раз, - сообщила сопровождающая. - Если потеряете их, неважно по какой причине, то будете вынуждены купить себе новые. А вы должны понимать, что такое сокровище мало стоить не будет, так что берегите их. Ну и для ремонта и насыщения частицами законов, необходимых для работы особенностей одежды, вам рано или поздно придётся отдать определённое количество Очков Вклада. Запомните это. Что ж, идём дальше.
        Резко обернувшись, женщина зашагала в неизвестном направлении. Алхимики тут же последовали за ней, и уже вскоре добрались до огромного массива переноса. Так они наконец попали в главное гнездо Секты Восходящей Звезды, что расположилось посреди заснеженных гор на северо-востоке острова. Все сразу же оказались заворожены открывшимся им прекрасным видом. Казалось, словно целый мир раскинулся под их ногами.
        - Ещё насмотритесь, - улыбнулась женщина, после чего указала на виднеющееся вдали поселение. Достаточно крупное, чтобы вместить более миллиона жителей. - Нам туда.
        Как только воины покинули платформу массива переноса, на них сразу же обрушился сильный ветер и холод. Однако все здесь были Истинными Мастерами, так что им это не предоставляло совершенно никаких неудобств. За их же спинами продолжили возникать вспышки телепортации. Массив работал без остановки, при этом активируясь даже тогда, когда кто-то уже стоял на его платформе. Это была гибкая и главное - очень мощная энергоструктура, которую из-за этого даже пришлось вынести за пределы поселения. Ведь постоянные и сильные искажения пространства были чем-то наподобие неприятного "шума", который мог серьёзно мешать чувствительным практикам.
        - Место, куда мы направляемся, называется Лунным Приютом, - вдруг заговорила проводница алхимиков. - Здесь проживает свыше двух миллионов талантливых воинов, так что, по сути, это и есть главная база секты. Однако ещё существует Солнечный Приют, расположенный на другой стороне этой горы. Там обитает сама Матриарх, а также Верховные Старейшины, все Небесные Монархи секты, сильнейшие из Священных Лордов и талантливейшие личные ученики. То есть, это зона для настоящей элиты! И скажу по секрету, но и у вас есть шанс туда попасть!
        - Как? - тут же заинтересовался кто-то.
        - Верно служите секте, показывайте постоянный рост и различные достижения, а затем в конечном счёте достигните ступени Священного Лорда. Тогда вы по факту станете одними из лучших алхимиков Секты Восходящей Звезды, что и откроет перед вами двери в Солнечный Приют. В конце концов высшим господам требуется лучшая обслуга. Однако не спешите считать это чем-то зазорным! Ибо именно так у вас может появиться возможность обучаться у главных алхимиков секты, один из которых даже является Верховным Старейшиной! И кто знает, возможно, это даже продвинет вас к титулу личного ученика кого-то из них… - подмигнув, заговорщицки улыбнулась женщина.
        Элементалисты хоть и просто шагали, но всё равно двигались со скоростью быстро бегущего обычного смертного, поэтому уже менее чем через минуту они наконец добрались до границ Лунного Приюта. Город окружал огромный защитный купол, который у поверхности специально переливался зелёным.
        Когда воины приблизились, то по небольшой области барьера прошлась рябь. Ну а когда Священный Лорд прикоснулась к куполу, то перед ними и вовсе образовался широкий проход. Все быстро прошмыгнули внутрь. Суровая горная погода сразу же сменилась теплом, а также…
        - Как здесь много энергии! - стали замечать алхимики.
        - Неужели мы в зоне действия духовного гейзера? Но как он может быть таким крупным? Не задевает же он только окраину города, правда?
        - Всё верно, - ответила женщина, продолжая шагать, - наш духовный гейзер покрывает всю эту область. Даже больше: он имеет целых два выхода, один из которых находится как раз на той стороне - под Солнечным Приютом. А всё потому, что в действительности это не "малый" и даже не "средний", а самый что ни на есть настоящий большой духовный гейзер!
        - Но откуда? Разве был ли когда-то в этих горах большой духовный гейзер?
        В ответ на это сопровождающая их воительница лишь усмехнулась.
        - Здесь когда-то был малый духовный гейзер, - неожиданно произнёс один из новичков. - Но, поговаривают, неизвестным образом Матриарху удалось сделать из него средний, а затем и большой.
        - Это правда? - тут же посмотрели многие на женщину.
        - Кто знает… кто знаешь… - решила не отвечать она. - Похоже, мы уже на месте.
        Добравшись до крупного здания, алхимики увидели впереди высокого огненноволосого бородатого сильфа.
        - Вот, Родион, это они, - приблизилась женщина к Священному Лорду шестого уровня.
        - Вижу, спасибо… - сухо ответил мужчина, скептически осмотрев воинов. - Можешь идти.
        Попрощавшись, сопровождавшая всё это время новичков воительница удалилась.
        - Ах… за что мне всё это?.. - глубоко и опечаленно вздохнув, сильф покачал головой и потёр переносицу. - Ладно… Так-с… Меня зовут Родион арн Лекверт, я старший старейшина и с сегодняшнего дня руководитель нового Девятого Элитного Алхимического Отряда, членами которого вам придётся стать.
        В тот же миг все, включая Шестого, который ещё был в частичном подчинении Кая, увидели несколько системных сообщений.
        Внимание!
        Информация [Татуировки Секты Восходящей Звезды] обновлена!
        (Новое) Информация (Должность): член Девятого Элитного Алхимического Отряда
        (Новое) Информация (Руководитель): Родион арн Лекверт
        (Новое) Информация (Ваш вклад в Секту/Очки): + 300
        - Это аванс, так сказать. А теперь… есть желающие на пост лидера группы?
        - Я! - моментально выкрикнул и поднял руку сильф справа от Шестого.
        - Значит, всё решено. Вот и отлично, - кивнул Родион, начав разворачиваться.
        - Эй, погодите! - раздался возмущённый девичий голос.
        - Это ты мне "эйкаешь"? - угрожающим тоном спросил мужчина.
        - Простите, я просто хо…
        - Что ты "просто"? Говори внятней, не мямли и выйди наконец вперёд! С кем я говорить, по-твоему, должен?! Со стеной?! - перебив собеседницу, гаркнул сильф.
        Вперёд вышла полутораметровая срединная Элементалистка - девушка гномьей расы.
        - Так это ты там пищала, коротышка? - гадко усмехнулся мужчина.
        - Я не…
        - Хватит оправдываться! - вновь перебил он её. - Говори по делу. Что ты хотела?
        - Вы так быстро выбрали лидера, даже не дав никому другому выразить своё желание. А ещё вы даже не рассказали нам, какие обязанности и привилегии есть у лидера. Разве всё это справедливо?
        - Справедливо? Хах… - насмешливо спросил сильф. - О чём это ты?.. Но ладно… Так здесь есть ещё желающие стать лидером?
        - Я, например, - кивнула девушка.
        Следом ещё несколько членов группы подняли свои руки.
        - Вот как? Ну… сожалею: вы опоздали, - поразил всех руководитель. - Нужно было раньше это сказать, потому что лидера я уже назначил.
        - В смысле? - раздражённо спросила Элементалистка.
        - В прямом. Вот как раз сейчас я его и назначил, - взмахнув ладонью, Родион сделал так, что все в его группе увидели одинаковое сообщение.
        Внимание!
        Информация [Татуировки Секты Восходящей Звезды] обновлена!
        (Новое) Информация (Лидер группы): Халой арн Лекверт
        - Это имя! - распахнулись глаза гномы. - Неужели вы специально назначили лидером члена своей семьи?! - возмутилась она.
        Мысли негодования прошлись по всему отряду. Все ждали ответ.
        - Ты глухая, коротышка? - взглянув на девушку сверху вниз, презрительно скривился сильф. - Я же только что сказал, что все вы просто не успели. Кто виноват, что вы не предложили свою кандидатуру раньше Халоя? Я, что ли? Нет конечно… Так что хватит выдумывать, - обвёл он группу взглядом, а затем вновь уставился на девушку. - А лично ты, коротышка, получаешь штраф за неуважительное отношение к старшему!
        В тот же миг девушка увидела, как количество её Очков Вклада уменьшилось аж на целую сотню.
        - Вы… вы своевольничаете и попросту пользуетесь своим положением! Я всё время говорила с вами уважительно! А вы же лишь насмехались надо мной, плохо выполняли свои руководительские обязанности, несправедливо отдали должность лидера родственнику и в конце концов дважды оскорбили меня, назвав "коротышкой"! Я этого так просто не оставлю! Я буду жаловаться на ваш произвол!
        - Да пожалуйста, - отмахнулся Родион от гномы. - Вот тебе ещё штраф на пятьдесят Очков Вклада за неуважительное отношение к старшим, и иди куда хочешь. А если что-то не устраивает, то можешь вообще попытаться перевестись в другой Элитный Алхимический Отряд. Вот только вряд ли у тебя это получится. Там уже и так слишком много алхимиков, притом гораздо более способных. В таком случае можешь отправиться в обычные алхимики, которым платят всего по сотне Очков за месячную норму, или же вообще уйти в младшие старейшины, - заулыбался он. - Делай что хочешь, главное - выполняй условия своего контракта, иначе секте придётся с тобой попрощаться… Так-с, пошли внутрь, - снова взглянул сильф на потрясённых таким отношением алхимиков, после чего направился в здание.
        ***
        Получив жильё, личные инструменты и узнав различные нюансы работы элитных алхимиков секты, Шестой отправился на прогулку по городу. Первый день для новичков оказался выходным.
        «Я уже обошёл почти все важные места, но Старших Рун так и не ощутил. Остаётся два варианта: либо они здесь, но очень хорошо чем-то скрыты, либо же они на другой стороне - в Солнечном Приюте. Хотя нет, - покачал парень головой. - Нельзя отбрасывать и тот вариант, что Старшие Руны вообще могут не находиться в Приютах. Координаты Повелителя указывают как раз на эту гору, но они слишком расплывчатые. Думаю, на этот раз всё же стоит связаться с ним. Чем быстрее определю местоположение Старших Рун, тем лучше. А ещё…».
        - Привет! - вдруг услышал Шестой справа от себя.
        Повернувшись, клон Кая увидел одного из членов его девятого отряда.
        - Ты Шестой, да? - поинтересовался высокий смуглый юноша.
        - Да, а ты-ы…
        - Глитрайхам Долт-Фарез, - сразу же представился начальный Элементалист. - Можно просто: Глит.
        - Ты что-то хотел от меня, Глит?
        - Сразу о серьёзном, да? - улыбнулся парень. - Честно говоря, ты прав. Я искал тебя, чтобы предложить объединиться в пару. Ты ведь помнишь, что Родион сказал, что мы будем работать по двое? И либо эти пары он сам завтра случайным образом сформирует, либо мы просто скажем ему про объединение. Что думаешь об этом?
        - Хм… Пожалуй, я бы хотел ещё поразмышлять. Ничего, если я завтра утром дам тебе ответ?
        - Хех, понимаю, - вздохнул Глит. - Кто-то другой уже успел сделать тебе похожее предложение?
        На самом деле нет, но подтверждать или опровергать слова нового знакомого Шестой не стал. К слову, он прекрасно понимал, почему Глитрайхам подошёл именно к нему. Всё дело в том, что, как оказалось, набранная клоном Кайзера оценка на испытаниях, которую он считал "выше среднего", в действительности оказалась довольно высокой. Ему не хватило буквально семи баллов, чтобы стать Независимым Элитным Алхимиком, которые имели право работать вне отрядов, а брать личные заказы у старших старейшин и основных личных учеников секты.
        За весь сегодняшний день только один испытуемый сумел занять эту должность. Все остальные же талантливые алхимики немного недотянули до этого, оказавшись собранными в только что созданном элитном отряде. И первое место по баллам в нём занимал именно Шестой.
        - Тогда ты не против просто поговорить? - спросил Глит.
        - Если немного, и смотря о чём.
        - Что думаешь о произошедшем недавно? Я про нашего руководителя и его выходки.
        Вопрос действительно заинтересовал Шестого, так что он ненадолго задумался. Его попытки познать "жизнь" продолжались.
        Однако почему-то Глит решил не дожидаться ответа парня, и снова заговорил.
        - Я вот считаю, что за такой произвол его уже давно должны были разжаловать или даже вообще изгнать из секты! Вот только вряд ли это произойдёт… - опечаленно вздохнул воин.
        - Почему ты так считаешь? - отложив на время поиски истины в своей голове, спросил Шестой.
        - А ты разве не слышал слухов? Говорят, что Матриарх и Верховный Старейшина Улвир уже как два месяца не появлялись в секте. Они вроде как отправились в некое путешествие, но разве оно может быть таким долгим? В конце концов они же лидеры всей секты! Вот и я думаю, что что-то здесь не так, - не давая Шестому даже слова вставить, быстро и без передышки рассказывал Глит. - А особенно сильно это подтверждается тем, что через некоторое время после их пропажи в секте начались тайные чистки со стороны фракции Верховного Старейшины Зазримму. Конечно, всё это лишь слухи, но вот поведение Родиона, семья которого уже давно поддерживает Зазримму, явно намекает на то, что на чём-то эти слухи всё же основаны. Ибо при Матриархе такое своевольство было бы недопустимым, но сейчас он спокойно себе позволяет такое, хотя далеко не дурак, раз забрался так высоко. Насколько я слышал, жалобы той гномы ничего так и не принесли. Ей сразу же дали от ворот поворот. А так теперь ещё и Верховный Старейшина Монабэ пропал, поэтому совсем не удивлюсь, если в ближайшем будущем "тайные" чистки станут не очень-то и тайными.
Всё-таки теперь во главе секты стоит лишь один Верховный Старейшина Зазримму. И кто знает, когда вернётся Матриарх, и вернётся ли она вообще?
        Наконец-то Глит взял паузу, позволив Шестому заговорить.
        - Но откуда ты всё это знаешь? И почему тогда вообще вступил в секту, если назревают тёмные времена?
        - Я родом из одной высокопоставленной семьи в Стране Листьев, которая относительно недавно подчинилась Секте Восходящей Звезды. Мы изначально поддерживали вассалитет, благодаря чему многие из моих родственников попали в новое правительство, которое оказалось тесно связано с построенным в нашей стране филиалом секты. Вот так до меня слухи и дошли, - всё в той же очень быстрой манере объяснил парень. - А что насчёт почему вступил… Ну так, а куда деваться-то? Даже в нынешней ситуации Секта Восходящей Звезды - это настоящий монстр в рамках региона. Поэтому неважно, кто у руля, если это всё ещё лучшее место для развития в Авлэйме. И если для нормального существования нужно будет прогнуться под Верховного Старейшину Зазримму, то наша семья не против. Меня бесит лишь поведение Родиона и его племянничка, которого он и назначил лидером отряда. Наши семьи уже очень давно враждуют друг с другом, но корни Леквертов, к сожалению, сильнее проникли в эту секту, чем корни моей фамилии. Поэтому пока мы не сблизились и полноценно не присоединились к фракции Верховного Старейшины Зазримму, то с этим Родионом
придётся туго.
        - Понятно… Ну, не думаю, что тебе будет трудно это пережить, - по-доброму улыбнулся Шестой, - ты ведь всё-таки тоже воин…
        - Нет, не нужно так меня называть, - резко прервал собеседника посерьёзневший Глит. - Знаешь, разве это не глупо? Все эти воины постоянно играются в свои войнушки, вечно развязывают конфликты, убивают друг друга, грабят и никак не могут остановиться. Это путь в никуда. Путь варваров… - покривился он. - Да и в целом я не приемлю название «Путь Боевых Искусств». Какой идиот вообще догадался назвать так Путь Развития? Алхимия, артефакторика, кузнечное дело, мастерство массивов и попросту познание мира вокруг - вот для чего нам была дарована возможность развиваться. А не для всего вот этого! Постоянная борьба, хождение на грани жизни и смерти, вечное преодоление препятствий, коими зачастую оказываются как раз таки другие идущие, и всё прочее. Зачем это нужно? А ведь именно об этом мне когда-то рассказывала моя няня - грозный ветеран нескольких войн, прошедший сотни кровавых битв, и женщина… которую я не так давно без проблем превзошёл в развитии, - сплюнул парень. - Ну не идиотка ли она? В конце концов всё решает врождённый талант и ресурсы. А если так, то зачем становиться варваром? Я, например,
спокойно достиг нынешнего уровня с помощью тяжёлых, но всё ещё домашних тренировок, и алхимии, но до сих пор не чувствую никаких преград в своём развитии, которыми мне грозили, - развёл он руки в стороны. - Разве ты не по этим же причинам решил стать алхимиком?
        - Возможно, так и есть… - пожав плечами, решил не спорить Шестой, мнение которого о собеседнике резко упало.
        После этого разговор продолжался ещё недолго, вслед за чем клон Кайзера отправился повторно проверять места, где теоретически могли находиться Старший Руны. На этот раз он действовал более тщательно, надеясь не ощутить, но хотя бы увидеть их. Ведь каким бы сильным ни был барьер, скрывающий их, помешать энергетическому зрению это не должно было.
        Что же касалось связи с Повелителем, то Шестой сделал это ещё во время разговора с Глитом. К сожалению, от своего создателя парень узнал, что Тень до сих пор не вышла на контакт, поэтому и уточнить координаты не было возможности.
        Уже на следующее утро все члены отряда собрались в главном зале здания, выделенного исключительно для них. Пришла пора официально утвердить рабочие пары.
        Оглядевшись, вошедший в помещение Шестой сразу же осознал, что здесь что-то не так. Секунду спустя до него всё-таки дошло, что практически все присутствующие уже стоят по двое. Лишь пара алхимиков, не считая его, оказалась в одиночестве.
        - Йоу! - хлопнул вошедший Глит Шестого по плечу, а затем перешёл на очень тихий шёпот. - Ну что, не надумал со мной объединиться? Ты только посмотри! Похоже, все уже нашли себе пару. Конечно же, кроме той гномы, которая после вчерашнего стала едва ли не изгоем, ну самого племянничка Родиона. Насколько я слышал, он намеренно отказывался от приглашений объединиться. Думаю, он решил попасть в пару с малявкой, чтобы по полной её использовать. Девочка уже на крючке у их семейства, и так просто они дичь не отпустят. Но… конечно же, это всё только лишь глупые слухи и мои домыслы, а в реальности может произойти всё что угодно. Родион может даже и с кем-то из них тебе определить…
        - Звучит как угроза, - повернув голову до упора, взглянул Шестой на собеседника, который всё ещё стоял позади него.
        - Нет, ты что, - сразу стал отнекиваться Глит. - Прости, я ничего такого не вкладывал в свои слова, клянусь! Просто обрисовал ситуацию… К слову, я уже видел Родиона. Кажется, он недавно вошёл в здание, поэтому уже скоро должен быть здесь.
        - Позволь спросить: прошёл всего день, а ты уже всё успел узнать. Как так-то?
        - Просто я люблю заводить новые знакомства, а ещё наблюдать и слушать, - улыбнулся парень.
        «…и много говорить, - едва не добавил Шестой, вспомнив, как вчера рот его собеседника практически не закрывался. - Ладно, он может быть полезным».
        - Хорошо, я согласен с тобой объединиться, - в конце концов ответил клон Кая.
        - Вот и хорошо, - заулыбался Глит, и сел на ближайшее свободное место.
        Вскоре в зал вошёл Родион, после чего состоялась регистрация дуэтов. Как и предвещал теперь уже напарник Шестого, Халоя в итоге автоматически объединили с той гномой. После этого всем в отряде раздали свои планы на день и необходимые для их выполнения ресурсы. Согласно контракту между алхимиками и сектой, в обычных условиях они должны были отрабатывать по восемь часов, четыре дня подряд. Оставшиеся же шестнадцать часов каждый день и затем ещё двое суток выходных они могли тратить как пожелают. В основном всё это время воины, конечно же, проводили в разнообразных тренировочных зонах, коих в Секте Восходящей Звезды было предостаточно. В конечном счёте ради них ведь и вступали сюда. Более могущественное наследие - вот чего желали они.
        Получив список с заданиями и ингредиенты, Шестой с Глитом отправились в выделенную им лабораторию. Они честно разделили обязанности, и в конечном счёте даже справились с нормой всего за шесть с половиной часов. Ну а поскольку их план изначально и так был рассчитан (по специальной методике и в соответствии с силами элитных алхимиков) примерно на восемь часов работы, то дополнительных заданий им не могли дать. В этом аспекте условия контракта были довольно гибкими. Так что ничего не опасаясь, парни спокойно покинули лабораторию и передали все приготовленные ими препараты специальному работнику. Оставалось лишь отчитаться перед руководителем отряда.
        Шестой и Глит уже поднимались на нужный этаж, как вдруг на их пути встретился Халой арн Лекверт - племянник Родиона. Огненный сильф буквально перегородил этим двоим дорогу, вынудив их остановиться.
        - Ну привет, - хмыкнул Халой.
        - И тебе не хворать, - с ухмылкой ответил Глит.
        - Кажется, я набрал больше баллов за испытания, так что победил в нашем маленьком споре. Так долго ли ты ещё будешь бегать от меня, словно пугливая собачонка.
        - Бегать? От тебя? О чём это ты? - сыграл удивление напарник Шестого. - Я просто не хотел пока что тревожить того, кто с треском провалился во время испытаний на ученичество.
        Ладонь Халоя резко промелькнула прямо перед лицом Глита, заставив того рефлекторно отшатнуться.
        - Ты чего… - начал было удивившийся парень, но его тут же перебили.
        - Ещё хоть одно слово об этом, - указал племянник Родиона на давнего неприятеля, - и я на самом деле утоплю тебя в дерьме!
        - Хах, - пытаясь скрыть напряжение, хмыкнул Глит.
        - Ладно, ты мне, вообще-то, не нужен, - сильф медленно перевёл свой взгляд на Шестого. - Я тебя искал. Я вызываю тебя на дуэль алхимиков.
        - Эм… зачем мне это? - наклонил тот голову вбок.
        - Зачем? Затем, что этого требую я! - нагло ответил Халой. - Из-за того что я потратил почти все силы во время испытаний на ученичество, тебе повезло обойти меня на каких-то жалких полтора балла в алхимии. Поэтому я требую реванша!
        - Разве мы состязались?
        - Это неважно! Я лидер, и мои результаты должны быть лучшими! Так что сейчас ты обязан со мной сразиться, понял?
        - Не советую… - вмешался Глит, но его сразу же перебили.
        - Закрой! Свой! Рот! - гневно зарычал сильф, отчего его волосы вдруг стали излучать жар. - А ты, - снова повернулся он к Шестому, - если опять вздумаешь отказаться, то готовься к худшему!
        - Понял… - вздохнул клон Кая. - Но какой мне смысл сражаться, если это ничего не принесёт. Предложи что-нибудь.
        - Что? Хочешь сделать ставки? Отлично, я не против, - усмехнулся Халой. - Предлагаю использовать в качестве ставок Очки Вклада, согласен?
        Немного призадумавшись, Шестой всё же кивнул.
        - Глупо играть по минимуму, так что ставим двести Очков. Плюс проигравший должен будет заплатить за все ресурсы, что мы потратим, а победитель получит готовые препараты.
        - Сколько?! - поразился Глит.
        - Ладно, я согласен, - относительно быстро ответил Шестой, проигнорировав удивление напарника.
        - Вот и хорошо. А то я уже подумал, что ты маменькин ссыкунишка, прямо как твой дрянной напарничек, - рассмеялся сильф, а затем достал свиток духовного контракта, который быстро заполнил. - А теперь подписывай! Всё должно быть по-честному!
        Шестой не стал сопротивляться, и влил свою силу в свиток. Контракт был заключён.
        - Превосходно, а теперь идём!
        - Что?! Ты согласился с ним сразиться прямо сейчас? - посмотрел на Шестого шокированный Глит.
        Парень же не ответил, зашагав прямо за сильфом. Так они добрались до лаборатории Халоя и его напарницы, где, как ни странно, их уже ждала большая часть отряда. Многие тоже закончили свою работу раньше срока, потому и пришли понаблюдать за дуэлью, о которой узнали заранее.
        С активированным энергозрением Шестой оглядел всех присутствующих. Почти все алхимики здесь, включая его и Глита, уже успели потратить немало сил в течение дня, а напарница Халоя так вообще была полностью истощена. И лишь сам сильф находился в идеальной форме, словно совсем ничего не делал сегодня. Теперь-то становилось понятно, почему так сильно удивился Глит. Однако Шестого это не волновало.
        Клон Кая занял свободный дальний стол у окна, став прямо напротив оппонента. Он спокойно достал набор инструментов и разложил в удобном порядке расположенные рядом ингредиенты. Халой сделал то же самое, вот только… Его Алхимический Куб и прочие артефакты были в разы лучше тех, что выделила Шестому секта, что говорило об их небывалой стоимости. То же касалось и его ресурсов. Ни Система, ни их внешний вид этого не показывали, но энергетическое зрение клона отлично демонстрировало ему разницу в качестве ингредиентов. По всему выходило, что к этой дуэли Халой готовился довольно тщательно…
        - Как я и указал в контракте, мы будем готовить всё то же самое, что готовили вчера на испытаниях. У кого окажется выше соотношение скорости готовки и качества препаратов, тот и победит. Поэтому мы в равном положении, - криво улыбнулся сильф. - Начинаем по сигналу, - положил он некий артефакт на стол.
        Спустя пятнадцать секунд прозвучал громкий писк, и дуэль началась.
        Шестому пришлось работать с худшими ингредиентами своего уровня, но парень не отчаивался. Наоборот, он даже на миг поразился упёртости противника, который не поленился отыскать столь ужасные ресурсы. Но даже это не было помехой для того, кто владел Холодом Пустоты, Инь и идеальным контролем энергии, что позволяли провести идеальную очистку, а также концепцией Ян, позволяющей усилить любой препарат. В конечном счёте на вчерашнем испытании Шестой ведь сдерживался, так что ничуть не сомневался в своих силах сейчас.
        Клон Кая постоянно наблюдал за Халоем, и когда тот с улыбкой закончил готовить последнее зелье, то через несколько минут он тоже всё завершил.
        - Я оказался первым, - с улыбкой на лице произнёс сильф.
        - Но это ещё ничего не решает, - возразил Глит. - Пора проверить ваши препараты.
        Поскольку Халой закончил первым, то с него и начали. Каждое его зелье и пилюлю просканировали специальным артефактом, который проверял два параметра: качество очистки ингредиентов (то есть степень удаления примесей) и качество плетения. Для обоих факторов использовались цветовые обозначения. У первого параметра их могло быть целых шесть. Чёрный цвет обозначал ужасную очистку, делающую препарат, по сути, ядом, красный - это плохой уровень очистки, и такие препараты не дают практически никакого эффекта, жёлтый цвет - низкий уровень очистки (минимальное требование для продажи препарата), зелёный - средняя очистка, синий - высокая, и белый - идеальная.
        Что же касалось оценки качества плетения, то это был более продвинутый параметр, из-за чего тот же Рун’Тан в своей первой лекции по алхимии даже не упомянул его Каю. Демонстрировала же эта оценка степень того, насколько точными и соответствующими рецепту являются нити плетения. Ведь можно было допустить небольшую, буквально микроскопическую, ошибку (неровность), но при этом сделать препарат рабочим. Поэтому элитные алхимики Секты Восходящей Звезды учитывали и это. Всего же у качества плетения могло быть три оценки: минимально приемлемо (зелёный цвет), довольно хорошо (синий) и идеально (белый).
        Наконец проверка была завершена. Артефакт сперва оценил качество очистки, и почти все препараты Халоя заставили его засветиться светло-голубым с небольшими вкраплениями зелёного. Это делало его результат выше среднего.
        Когда же пришло время проверить качество плетения, то артефакт засиял насыщенным тёмно-зелёным со множеством голубых точек. С одной стороны - это немногим лучше "минимально приемлемого" уровня, а с другой достичь такого могли лишь очень опытные Ученики, имеющие шанс стать настоящими Подмастерьями Алхимии. Поэтому, как только качество очистки и плетения Халоя достигнут полноценного синего уровня, то он наконец-то сможет официально получить это звание. А это означает, что в мире алхимии его имя уже будет хоть что-то значить.
        Для сравнения, почти все остальные члены отряда едва достигали зелёного с синими точками (в обоих оценках), что всё равно делало их элитой. А вот тот воин, что набрал на семь баллов больше Шестого и стал в первый день набора Независимым Элитным Алхимиком, как раз таки являлся официальным и очень опытным Подмастерьем. Что же касалось, например, Родиона, то он и вовсе был Мастером Алхимии. То есть его препараты имели как минимум очень высокое качество очистки (синий с белыми точками) и близкое к идеальному плетение (тоже синий с белыми точками). Выше же находились лишь Грандмастера, как тот же Рун’Тан, каждое зелье, пилюля, эликсир или настой которых всегда получились идеальными.
        - Ну давай посмотрим, чего ты сумел добиться, - продолжал улыбаться сильф, предчувствуя победу.
        Однако реальность оказалась совершенно не той, что он себе представлял. Абсолютно каждый препарат Шестого заставлял артефакт светиться синим с вкраплениями голубого. Улыбка медленно исчезала с лица Халоя.
        - Это какая-то ошибка! - тут же произнёс он. - Как ты можешь быть практически Подмастерьем?! Это невозможно! Здесь какая-то ошибка! Проверьте другим артефактом!
        Вот только результат повторился. Как и Кай, все его клоны были настоящими Грандмастерами Алхимии. И сейчас Шестой лишь намеренно ухудшил результат ради конспирации.
        - Сука! - разгневано крикнул сильф, после чего злобно уставился на Шестого. - Как ты это сделал?! Как, твою мать, тебе это удалось?!
        «С таким ингредиентами и худшими инструментами! Как он это сделал? Я не верю! Я просто не верю в это!» - мысленно сокрушался он.
        - Я просто оказался лучше, - спокойно пожал плечами Шестой.
        - Сука! - повторил Халой, с огромной силой обрушив пылающий кулак на свой дорогущий Алхимический Куб. Артефакт моментально покрылся сетью трещин. - Мусор! Бесполезная хрень! Зачем я только тратил на тебя все деньги?! - остервенело продолжал он разламывать предмет. - Зачем, если ты даже нормально приготовить чёртовы зелья не можешь? Куча хлама! - в конечном счёте разрушил он Куб.
        - Может, проблема всё-таки не в инструменте? - спросил Шестой, заставив сильфа замереть.
        - Что ты вякнул? - медленно повернулся Халой к оппоненту. - Давай! - вмиг перенёсся он к Шестому и схватил его за грудки. - Скажи ещё, что это проблема во мне! Ну же! Попробуй!
        Вместе с последним выкриком племянник Родиона попытался толкнуть Шестого, однако так он оттолкнул лишь самого себя, не сумев сдвинуть клона Кайзера даже на миллиметр. Удивившись такому повороту, Халой попробовал нанести удар кулаком, но и здесь его ждала неудача. Шестой легко поймал и остановил руку Элементалиста.
        - Тварь! - плюнул сильф парню под ноги, а затем отступил. - Вот твои Очки! - перевёл он условленную суму с помощью татуировки. - Препараты тоже можешь забирать! - оскалился он, а затем двумя мощными струями огня, уничтожил обе партии. - Теперь ты всё равно нежилец! Я клянусь, что сгною тебя! И даже уход из секты тебе не поможет! Ты меня понял, ущерб?!
        В итоге Халой ушёл из лаборатории.
        «Что ж, похоже, я зря понадеялся на понимание и решил не поддаваться… - вздохнул Шестой, осознав свою небольшую ошибку. Для него это стало очередным полезным жизненным уроком. - Впрочем, это всё неважно. Моя цель: найти Старшие Руны, собрать максимум информации о силах Матриарха, а теперь ещё и о Верховном Старейшине Зазримму, и в конечном счёте дождаться приказов Повелителя. Жить тут и быть членом этой секты я никогда и не собирался…»
        Глава 11. Секта Восходящей Звезды 4
        Открыв глаза, Кайзер увидел перед собой неподвижного сильфа. Это была пустая оболочка, в которой он находился ещё секунду назад. Парень наконец-то вернулся из измерения Духов, где пробыл последние двое суток. И всё это было возможно лишь благодаря щедрости Савана, что оставил Каю специальную оболочку сильфа и особый божественный артефакт, позволяющий отправиться в измерение Духов. И хотя самого императора Божественной Империи Бельтейз Кайзер не помнил, знания об измерении Духов у него остались. Как и осталась информация, что именно там он может получить столь ценные нити стихий, кои недавно как раз и закончились.
        К слову, у Кая также остался доступ к банковской ячейке семьи Шаквир, о чём он узнал с помощью найденного в своём хранилище особого ключа-артефакта. Так что собрать нити стихий парню удалось довольно быстро, после чего он сразу покинул измерение Духов.
        «Выходит, я намного сильнее связан с этой империей Бельтейз, нежели считал изначально. Может быть, я тоже выходец из семьи Шаквир? Иначе откуда у меня такие артефакты и доступ к их имуществу в том банке? - задумался Кайзер, возвращая оболочку сильфа в специальный артефакт, а его, в свою очередь, в Хранилище. - Но это моя первая зацепка. Надеюсь, существуют и другие Шаквиры, и кто-то да найдёт в скором времени моё послание, что осталось в ячейке».
        Решив пока отдохнуть, а поглощением нитей Меча и Пространства заняться позже, парень покинул свои покои. Он мгновенно перенёсся из башни, спокойно зависнув в пятидесяти метрах над городом.
        «Гляжу, стройка идёт полным ходом, - ощутил Кай свыше десяти тысяч человек внизу. - Как я и ожидал, решив использовать "пряник", а не только лишь "кнут", получилось добиться гораздо больших результатов…»
        - Господин, вы наконец-то вернулись! - послышался голос Анатоса, который сразу ощутил ауру Кайзера.
        Опустившись на землю, тот взглянул на Священного Зверя и спросил:
        - Как успехи?
        - Всё замечательно, господин Кайзер. Такими темпами мы завершим восстановление основной части города уже через месяц. Благодаря вашим словам удалось привлечь ещё больше людей к работам. К тому же, как сообщают вожди племён, ремонт и активация основных массивов острова также задели и убежища. Как они сказали, там есть специальные карманные измерения - плантации. До сего момента они отличались от обычных полей лишь более плодородной почвой, но когда растительный массив был восстановлен вами, те плантации также активировались. Поэтому теперь можно с уверенностью заявить, что больше у смертных не будет проблем с пропитанием. Это же, в свою очередь, позволит использовать ещё больше людей на благо вашей будущей секты. Также мы начали восстанавливать две наземные и одну подводную шахту, координаты которых вы нам ранее указали. К сожалению, сильно не хватает высококвалифицированных специалистов. Алхимики, кузнецы, мастера массивов, травники, артефакторы и прочие ремесленники у племён слишком посредственны, чтобы давать им доступ к мастерским, лабораториям и Тайному Саду.
        - Не волнуйся, об этом позабочусь уже я сам, - ответил Кай. - Что ещё расскажешь?
        - Ваши… новые последователи, похоже, уже определились с деятельностью, которой хотели бы заняться. Но, думаю, лучше об этом спросить у них самих.
        - Верно, - кивнул парень. - Тогда собери их в башне. Скажи, что я скорой приду. Ты тоже жди меня там.
        - Как прикажете, - поклонился Священный Зверь.
        После этого Кайзер отправился на особый закрытый этаж башни, где и находился Алтарь. Приблизившись к нему, он сразу же начал искать товары определённого вида, и в конце концов нашёл желаемое.
        Особое:
        ВЕЛИКОЕ СКОПЛЕНИЕ ЧАСТИЦ КОНЦЕПЦИИ ХОЛОД ПУСТОТЫ
        - Описание: представляет из себя очень плотное скопление частиц концепции Холода Пустоты, что обладают силой низкого качества Божественного ранга.
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 11 647 300 Рун.
        - Ограничение: только для ранга Полководец и выше.
        ВЕЛИКОЕ СКОПЛЕНИЕ ЧАСТИЦ КОНЦЕПЦИИ ЖАР ПУСТОТЫ
        - Описание: очень плотное скопление частиц концепции Жара Пустоты, что обладают силой низкого качества Божественного ранга.
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 18 940 000 Рун.
        - Ограничение: только для ранга Полководец и выше.
        ВЕЛИКОЕ СКОПЛЕНИЕ ЧАСТИЦ КОНЦЕПЦИИ ИНЬ
        - Описание: очень плотное скопление частиц концепции Инь, что обладают силой низкого качества Божественного ранга.
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 6 125 000 Рун.
        - Ограничение: только для ранга Полководец и выше.
        ВЕЛИКОЕ СКОПЛЕНИЕ ЧАСТИЦ КОНЦЕПЦИИ ЯН
        - Описание: очень плотное скопление частиц концепции Ян, что обладают силой низкого качества Божественного ранга.
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 9 555 210 Рун.
        - Ограничение: только для ранга Полководец и выше.
        ВЕЛИКОЕ СКОПЛЕНИЕ ЧАСТИЦ КОНЦЕПЦИИ СИЯНИЕ ПУСТОТЫ
        - Описание: очень плотное скопление частиц концепции Сияние Пустоты, что обладают силой низкого качества Божественного ранга.
        - Продавец: Пагода Небесного Возвышения.
        - Стоимость: 26 700 000 Рун.
        - Ограничение: только для ранга Полководец и выше.
        «Как я и подозревал, тут можно найти даже такое. Однако цены кусаются… Ещё и ограничение это. Но всё это неважно. Главное - тут есть скопление Сияния Пустоты, что не может не радовать», - кивнув самому себе, усмехнулся парень.
        К слову, были среди товаров скопления и других размеров, каждое из которых ограничивалось своим уровнем силы. Крохотные имели всего лишь пиковое качество Золотого ранга, малые - пиковое Королевского, средние обладали пиком Императорского ранга, большие - псевдо-Божественным, ну и великие - низким качеством Божественного ранга. Чем меньше и слабее было такое скопление, тем дешевле оно продавалось, хотя ограничение ранга покупателя при этом никуда не девалось.
        - Что ж, значит, уже скоро я прикуплю себе несколько таких. Хотя… - задумался Кай на миг, - может, повезёт найти что-то подобное и в других местах…
        ***
        - Ну, как дела? - войдя в помещение, спросил Кайзер у собравшихся там воинов.
        - О, ты вернулся! - первой отреагировала Ньяко. - Я бы многое хотела обсудить с тобой насчёт этого острова и массивов…
        - Это замечательно, но давай сперва разберёмся с общими делами, - перебил её парень. - Для начала: как самочувствие?
        Все эти дни лечение Рагнара, Ньяко, Рона и Хиро продолжалось. Даже переместившись в измерение Духов, Кай сумел сохранить связь с клонами, так что не прекращал восстанавливать Астральные Тела своих последователей. А вдобавок к этому воины получили возможность использовать целительные массивы башни, что лишь ускорило их лечение.
        - Чувствую себя уже лучше, чем три дня назад, когда та хрень чуть не сожрала нас, - ответил Рагнар. - Но было бы неплохо поскорее вернуть возможность использовать силы, - поморщился он.
        - К сожалению, ускорить процесс восстановления ваших Астральных Тел я сейчас никак не смогу, - развёл Кайзер руками. - Так что терпите.
        - Ага… - вздохнул ас, откинув голову на спинку дивана.
        - Что ж, если нареканий нет, то перейду ко второму вопросу. А именно: вы уже определились с деятельностью, которой займётесь в моей секте?
        - Я думал об этом… - глядя в потолок, вновь заговорил Рагнар, - но ничего конкретного не придумал. Не считая восстановления и битвы с тобой, меня интересует только самосовершенствование и столкновение с более сильными противниками.
        - Тогда как насчёт идеи заняться боевым крылом секты?
        В ответ последовала тишина. Отвечать Рагнар не спешил, но через минуту он всё же заговорил:
        - Что-то в этом есть… Но… - со скепсисом посмотрел ас на Кая, - разве это не задача как минимум для начальных Небесных Монархов?
        - Я и не говорю брать всё в свои руки. Пока что среди нас нет никого выше ступени Священного Лорда, но это не значит, что ничего нельзя делать. Ты можешь первым начать развивать это направление, пока не найдётся некто более подходящий.
        - А затем попросишь меня уйти и начать кому-то подчинятся?
        - Высокое положение в секте тебе, как и всем остальным в этой комнате, в любом случае обеспечено, а всё прочее решиться потом. Да и в конце концов ты согласился следовать именно за мной, поэтому заставлять подчинятся кому-то ещё я тебя не буду.
        - Хорошо.
        - Можно теперь я выскажусь? - поднял руку Анатос.
        - Да, говори.
        - Я поразмышлял некоторое время, и пришёл к выводу, что лучшим применением моих способностей будет оборона острова и разведение монстров. Сейчас на Кайзерс Арке огромное количество молодых смертных зверей, а также немало Титанов и Тиранов. И раз все они находятся в моей власти, то почему бы не использовать их в качестве защитников секты, а также в роли испытаний для наших будущих учеников? Можно оставить город и важные объекты острова под защитой массивов, а вот за их пределами сделать зоны с различными уровнями опасности. Только для всего этого нужно будет потратить немало ресурсов, чтобы удержать зверей на острове и закрепить их за определёнными зонами.
        - Хм, неплохая идея… Даже замечательная, - кивнул заинтересовавшийся Кай. - Я полностью согласен. Составь подробный план и список необходимых ресурсов, хочу поскорее ознакомиться… Раз у нас есть такая возможность, то почему бы действительно не создать целую локацию с испытаниями прямо в центре секты?
        - Благодарю, господин, - поклонился Священный Зверь. - Также для этого я хотел бы попросить помощи у уважаемой Ньяко. Постоянно полагаться на мой контроль монстров будет плохой идеей, так что лучше отрегулировать ареалы их обитания массивами.
        Кайзер перевёл взгляд на девушку, а та просто пожала плечами.
        - Я не против.
        - Вот и хорошо, - подытожил Кай. - Так… а что насчёт вас двоих? - наконец повернулся он к Хиро Андо и Рону.
        - У меня неплохо получается руководить. Сейчас я перенял большую часть дел по восстановлению города у Анатоса, и попутно решил заняться проблемой объединения враждующих племён, - поведал Хиро. - Так что я не против и в секте продолжить управленческую деятельность. Рон же согласился мне в этом помогать.
        Последний сразу же кивнул, подтверждая слова господина.
        - Отлично… Выходит, осталась только ты, - обратился парень к Ньяко. - Но, полагаю, тут и спрашивать не нужно. Массивы, да?
        - Конечно же! - хмыкнула дорганка. - И да, я уже прямо сейчас готова создать отдельный массив секты со всяческими званиями, местной валютой, должностями и доступом к различным зонам башни. Мне нужно только…
        - Держи, - снова прервал её Кай, бросив девушке свиток. - Этого тебе не хватало?
        Погрузившись сознанием в свиток на полтора десятка секунд, Ньяко в конце концов кивнула.
        - Подробно. Даже очень подробно… Ты ещё до нашей встречи, что ли, проработал всю структуру секты?
        В ответ парень лишь усмехнулся.
        По-своему определив эту эмоцию, Ньяко продолжила:
        - Кстати, ты в курсе, что дух-Хранитель острова вот-вот окончательно пробудиться?
        - Конечно. Как-никак я владелец башни, а значит и центрального ядра всех массивов.
        - Тц, - скривилась она. - А я-то думала удивить тебя…
        - Что ж, раз с этим разобрались, то перейдём к следующей теме. Возьмите, - явил Кайзер пять пространственных колец.
        Получив по артефакту, воины тут же поспешили проверить их содержимое. И оно не могло не удивить их.
        [Эликсир Крови Девятиглавой Небесной Гидры]
        Ранг: невозможно определить/Императорский
        Качество: Среднее
        Особенность: божественный предмет.
        Особенность: на время повышает первоначальные физические параметры на 250 %.
        Особенность: на время кардинально повышает силу и скорость регенерации.
        Особенность: при повторном употреблении эффекты эликсиров складываются.
        Особенность: при употреблении пяти эликсиров подряд воин на час становится Ложным Потомком Девятиглавой Небесной Гидры (2 уровень эволюции), после чего погибает.
        Особенность: обладает разрушительным воздействием на организм. После применения требуется длительное восстановление.
        Ограничение: только для Истинных Мастеров.
        Ограничение: не действует на Истинных и Ложных Потомков Девятиглавой Небесной Гидры.
        - Небеса, что это такое?! - воскликнула поражённая Ньяко, глядя на алую жидкость внутри маленького флакона. Всего в каждом кольце таких обнаружилось по десять штук.
        - Это мой дар моим первым последователям, - спокойно объяснил Кай.
        - Эти особенности… - пробормотал Рагнар, - и если вспомнить, как ты регенерировал даже голову… Неужели оно создано из твоей крови?
        - Но разве это не методы тёмных искусств? - тут же добавил нахмурившийся Рон.
        - В чём-то ты прав, но в отличие от тёмных искусств я добровольно использовал свою кровь для создания этих эликсиров, и ничью жизнь не губил
        Некогда о ценности его крови Кая предупреждал ещё Старкс, который сравнил парня с редким ресурсом. Естественно, становиться жертвой чьих-то экспериментов парень не желал, но и не воспользоваться силой своего тела тоже было глупо. Поэтому он и создал этот препарат совместно с Саваном. К слову, тот факт, что даже Система не сумела определить ранг крови парня сильно удивил как и его, так и даже самого императора Бельтейз. По его словам, он никогда даже не слышал ни о чём подобном. Хотя, с другой стороны, а чего ещё было ожидать от силы, что сотворили Первые?.. Таким образом, пометка "невозможно определить" стала соседствовать рядом с Императорским рангом. Последний же обозначал силу частиц концепций Холода Пустоты и Ян, что также использовались Каем для создания этого эликсира.
        - Господин, вы действительно отдадите нам столь ценные препараты? - не мог поверить Анатос.
        - Можешь не сомневаться. Главное - используйте их только в крайних случаях. Ну и естественно, никому об этих эликсирах не сообщайте.
        - Я не могу принять этот дар, - вдруг категорично произнёс Хиро, отложив кольцо со всем его содержимым в сторону.
        «Нет, он однозначно захвачен глубинным внутренним демоном, - вспоминая странное поведение парня с самого момента их первой личной встречи, пришёл к выводу Кай. - И, похоже, из-за недавних событий эта тварь наконец-таки решила проявить себя. Рановато для столь молодого и талантливого воина, но кто его знает, что у него там в душе творится… Особенно когда Хиро с остальными буквально оказался на грани смерти… Как только закончу с исцелением Астральных Тел, нужно будет сразу же отправить его на Испытание Прошлым. К счастью, необходимый для этого божественный артефакт у меня имеется…»
        - И почему же? - в конце концов спросил Кайзер.
        - Я не заслуживаю такой щедрости.
        - Вот как. Что ж… - вздохнул парень, после чего его тон резко изменился на гораздо более строгий, - тогда, как будущий глава секты и тот, за кем ты поклялся следовать, Я ПРИКАЗЫВАЮ ТЕБЕ ВЗЯТЬ ЭТИ РЕСУРСЫ!Считай их авансом за свой талант, и в дальнейшем просто отработай их упорным трудом на благо секты!
        Хиро Андо аж замер от удивления. К нему уже очень давно не относились подобным образом. В Божественном Клане Андо с гениальных близнецов едва ли не с младенчества привыкли сдувать пылинки…
        В итоге парень медленно кивнул он, и, не сводя глаз с Кая, потянулся обратно за кольцом.
        - Кстати, а когда уже будет официальное основание секты и как назовёшь её? - проигнорировав эту небольшую сценку, поинтересовалась Ньяко.
        - Основание будет уже скоро, но не раньше, чем вы окончательно восстановитесь. А вот что насчёт названия… - хитро улыбнулся парень, - его вы узнаете позже… А пока я хочу ещё кое-что вам показать.
        Перед Кайзером вдруг появился крохотный пузырёк с чёрной, будто смола, жидкостью.
        [Звёздный Настой Чешуйки Девятиглавой Небесной Гидры]
        Ранг: невозможно определить/Императорский
        Качество: Среднее
        Особенность: божественный предмет.
        Особенность: подвергает тело серьёзным постоянным изменениям. Возможен летальный исход (чем большему количеству изменений подвергся организм, тем выше вероятность). Возможен нулевой исход (настой не подействует).
        Особенность: навечно повышает силу и скорость регенерации.
        Особенность: навечно повышает первоначальные физические параметры на 400 единиц.
        Особенность: при втором применении усиление физических параметров и регенерации повторяется. Открывается умение [Нет пределов - нет границ].
        Особенность: при третьем применении усиление физических параметров и регенерации повторяется. Открывается умение [Шесть Телесных Врат (ограниченная версия)].
        Особенность: при четвёртом применении усиление физических параметров и регенерации повторяется. Открывается умение [Буйство Жизни (ограниченная версия)].
        Особенность: при пятом применении умение [Буйство Жизни (ограниченная версия)] превращается в умение [Частичная Трансформация (ограниченная версия)].
        Особенность: использование [Эликсира Крови Девятиглавой Небесной Гидры] повышает вероятность успешного усвоения [Звёздного Настоя Чешуйки Девятиглавой Небесной Гидры].
        Ограничение: только для Истинных Мастеров.
        Ограничение: не действует на Истинных и Ложных Потомков Девятиглавой Небесной Гидры.
        Ограничение: наличие линии крови повышает шанс на провал или летальный исход.
        - А что, если принять больше пяти таких настоев? - первым заговорил Рагнар.
        - Я не знаю, - пожал плечами Кайзер. - Никто так и не пережил шестое употребление. Даже Небесные Монархи.
        Конечно, сам факт исследований на Бельтейзе парень не помнил, но вот их результаты в его памяти сохранились.
        - Как только завершишь восстановление, ты, Рагнар, благодаря своему Божественному Дару и закалке от Священных Кар Небес, сможешь пройти максимум три трансформации. Ньяко, - посмотрел он на дорганку, - две, а вот Рон с Анатосом - только одну. Тебе же, Хиро, сейчас будет слишком опасно вообще использовать настой. Сперва достигни ступени Священного Лорда, чтобы исключить даже малейшую вероятность летального исхода.
        - А что насчёт линии крови? - нахмурился Рон, среди дальних предков которого числился некий Небесный Зверь, крупица силы которого ему и передалась. - Насколько повышаются шансы на плохой результат?
        - Можно сказать, тебе в этом повезло, - повернулся Кай к нему. - Ты уже Священный Лорд, так что твоё тело достаточно закалено Карами Небес. И в таком случае только сильная линия крови может повысить шанс на смерть. Слабая же линия крови может повлиять лишь на вероятность провала. Настой, конечно, уйдёт насмарку, но ничего больше тебе грозить не будет.
        - Понятно… - вздохнул Рон с облегчением. Шанс усилиться интересовал и его, но вот погибнуть во время этого мужчина точно не хотел.
        Существовало всего два вида линий крови: сильные и слабые. Первые происходили от силы божественного уровня, обладали особыми умениями и считались наиболее редкими. Среди всех, кого знал Кай, только он, Ашцилла и Рун’Тан имели сильную линию крови. Что же касалось слабой, то она обычно происходила от одного из двух источников: либо от зверей выше Тиранической ступени, либо от мастеров В Шаге от Божественности. Например, Ивсим и Лилия, а также основные члены кланов Громового Змея, Пламенной Саламандры и Морского Дракона с Плато Поднебесья получили свои линии крови как раз от Священных Зверей. Примером же линии крови, произошедшей из силы могущественного мастера, можно считать ту, что была у Лайтуса Сикста - некогда Первого в рейтинге Облачной Обители.
        К слову, некоторые слабые линии крови, которые относительно легко передавались потомкам сразу в активном виде и стабильно существовали на протяжении многих сотен тысяч лет, имели возможность настолько сильно интегрироваться в тела носителей, что в конце концов ослабевали, но взамен начинали передаваться со стопроцентной вероятностью. По сути, они уже переставали быть линиями крови, и попросту становились особенностями определённого народа. А так в свою очередь зарождались целые подвиды, что в итоге могло даже привести к появлению новых самостоятельных рас.
        Кроме деления на слабые и сильные, линии крови также классифицировались по одному из четырёх типов: физический (сила, связанная с плотью), стихийный (сила, связанная с элементами мироздания), духовный (сила, связанная с душой) и смешанный - самый редкий. У Кая и Ивсима, например, был физический тип линии крови, а у Лайтуса и Лилии - стихийный. Рун’Тан в свою очередь владел редким духовным типом, а вот Ашцилла обладала смешанным. Сила её линии крови была связана как с плотью, так и со стихией Крови.
        ***
        После демонстрации эликсира и Звёздного Настоя разговор быстро подошёл к концу, вслед за чем все разбрелись по своим делам. То же касалось и Кайзера, который, недавно вернувшись из измерения Духов, наконец всё же приступил к поглощению добытых там нитей стихий. За этим занятием он провёл следующие два с половиной дня, пока вдруг отдалённым уголком своего сознания не ощутил чьё-то присутствие поблизости.
        Выйдя из медитации и открыв глаза, парень никого не увидел, однако сразу же всё осознал.
        - Ты наконец-то вернулся.
        Тень безликого воина медленно проявилась перед ним.
        - Что произошло, куда ты пропал?
        - Это не имеет значения. Важно, что я теперь вернулся и мы можем продолжать, - спокойно ответила сущность.
        - Не хочешь говорить о своих слабостях? Или что это там тогда было? - хмыкнул Кайзер, но ответа не последовало. - Ладно, хочешь молчать - молчи… Тогда, давай, и вправду вернёмся к нашим делам. Как и договаривались, тот скитающийся острова очищен. Также за эти шесть дней, что прошли с нашего последнего разговора, мои клоны добрались ещё к трём островам, приблизительные координаты которых ты оставил. Я уже готов действовать, но без твоей помощи никак не справлюсь.
        Изначально Кайзер собирался лично вступить в Секту Восходящей Звезды, а Шестой ему требовался лишь как портал. В то время он планировал не просто захватить её, но ещё и использовать в качестве основы для покорения всего региона Авлэйма. Парень руководствовался такой логикой: если не можешь сделать своё, то забери чужое. Но теперь, получив нескольких гениев в виде последователей, а также, что немаловажно - возможность быстро добыть огромное количество Рун (ведь без денег никуда), он решил начать строительство своей организации с нуля, а внедрение и изучение Секты Восходящей Звезды полностью переложил на Шестого. Впрочем, была ещё одна причина изменить планы: как оказалось, справиться с очисткой скитающихся островов клоны никак не могут, а просто отсылать их туда и затем полностью подчинять не выйдет. Странная сверханомалия слишком хорошо блокировала их связь.
        Таким образом, сейчас Кай желал как можно скорее закончить с этим делом. Ведь ранее он сумел обнаружить необычный артефакт Культа Небесного Возвышения, с которым пока совершенно не хотел связываться. Однако он понимал, что рано или поздно культ в итоге всё равно узнает о пропаже тумана с острова, поскольку его выкачкой оттуда и занимался их артефакт. В связи с этим логично было предположить, что подобные устройства могут оказаться и в других сверханомалиях. А это в свою очередь означало, что культисты обязательно предпримут некие меры по защите скитающихся островов от потенциального "грабителя тумана".
        Конечно, оставался ещё вариант, что они не поверят в разумное вмешательство и спишут всё на неизвестное природное явление, однако Кайзер издавна привык готовиться к худшему, и этот случай не был исключением.
        Как оказалось - не зря.
        - Конечно, - кивнула Тень. - Но хочу тебя предупредить: на пяти островах из оставшихся одиннадцати недавно появилось по одному сильному пиковому Небесному Монарху.
        «Как же быстро они отреагировали…» - сжав кулаки, помрачнел парень.
        - Ты можешь их выдворить оттуда и закрыть доступ?
        - Нет.
        - А помочь в борьбе с ними?
        - Нет.
        - Ну тогда хотя бы можешь сказать, откуда они пришли? Они из Инсулая или из других миров?
        Однако Тень молчала.
        - Ну же! - надавил Кайзер. - Если ты можешь ответить, то лучше сделай это. В конце концов я ведь действую и в твоих интересах!
        - Они… они прибыли… из Беллума, - словно нехотя и через силу ответил безликий воин.
        «Уже лучше. Родной мир Культа, а значит они могут быть здесь только тридцать дней. Но с другой стороны, что им мешает организовать охрану из местных? Нанять какой-нибудь клан или секту? Тогда тянуть с очисткой не стоит, иначе ситуация может стать ещё серьёзней…»
        - Дай угадаю, они на пяти ближайших к очищенному скитающихся островах? - предположил парень.
        - Ты прав.
        «Можно тогда отправиться к ближайшему пустому острову, вот только… это слишком очевидно… - покачал Кай головой. - Почему только пять островов оказались под защитой? У сильнейшей фракции Миров Испытаний не хватило слуг? Ни за что не поверю! Конечно, есть ещё вариант, что они просто не успели занять все острова, но почему-то интуиция подсказывает мне, что дело не только в этом. Да и раз я всё равно готовлюсь к худшему, то лучше предположить, что всё это ловушка. Меня же могут поджидать не только на острове, но и в области рядом с ним. Почему я так в том уверен? Причина в том, что пропажа такого огромного количества рунного тумана - это дело беспрецедентное. Даже их навороченный массив не мог с такой скоростью поглощать его. А это должно навести членов культа на мысль, что я могу владеть некой уникальной способностью или вообще быть как-то связанным со скитающимися островами, как те призраки. Мол, не мог же преступник случайно забрать туман, а значит он как-то сознательно сумел попасть туда. Если это так, то что ещё он умеет? Размышляя в подобном ключе на несколько шагов вперёд, культисты без проблем
могли прийти к решению сделать ловушку. Что же мне тогда остаётся? Хм… Не думаю, что за такой короткий срок они могли добраться до всех островов. А если так, то я должен отправиться к самым дальним. К счастью, часть моих клонов, отправленных в Синдикаты, уже почти добрались до нужных мест, так что можно использовать их».
        ***
        Тем временем для Секты Восходящей Звезды наступил новый день. Покинув свою комнату, где он последние несколько часов провёл в медитациях, Шестой вышел на улицу. Солнце медленно поднималось на небосклон…
        К сожалению, за то время, что клон Кая провёл в секте, найти месторасположение Старших Рун ему так и не удалось. Как и не вышло собрать толковой информации про способности Матриарха и Верховного Старейшины Зазримму. Впрочем, прошло всего два дня, так что парень не отчаивался. Он изначально понимал, что заданием будет непростым.
        До начала рабочего дня оставалось ещё чуть более трёх часов, так что Шестой решил прогуляться, попутно снова занявшись поиском Старших Рун. Первым делом он посетил гигантскую сеть пещер внутри горы, рядом с которой находился Лунный Приют. В том месте выращивались редкие духовные растения и грибы, а также добывались Лазурные Кристаллы вместе с некоторыми другими духовными материалами.
        А выбор Шестого пал на это место как раз из-за того, что с ним связался Кайзер, который наконец-то сообщил координаты Старших Рун. К сожалению, по причине присутствия множества сильных барьеров секты конкретную точку Тень определить не смогла, однако она всё же ограничила зону поиска восточной частью Лунного Приюта, западной частью Солнечного Приюта и куском горы между ними.
        Не найдя в подземных коридорах ничего интересного, Шестой вернулся в основную пещеру, в центре которой расположился огромный лифт. С его помощь парень-то и добрался до вершины горы, где, как оказалось, тоже выращивали духовные растения. Дополнительно здесь также разместили крупную обсерваторию (изучать далёкие звёзды и космос было не только интересно, но ещё и полезно в плане познания законов мироздания) и некоторые лаборатории, в которых проводились довольно опасные для окружающих эксперименты и исследования. Ну и в конце концов здесь находилась одна из самых популярных платформ для медитации, с вершины которой открывался потрясающий вид на горы и в целом весь остров. Отсюда можно было даже море увидеть.
        Побродив по вершине горы некоторое время, Шестой в конечном счёте ничего не обнаружил. Некоторое время после этого он наблюдал за Солнечным Приютом, но поскольку тот находился слишком далеко, то энергозрение ничем не могло ему помочь. Возможно, будь у Шестого возможность вглядываться в главную обитель элиты всей секты хотя бы дней пять подряд, то у него могло бы что-нибудь получиться. Но к сожалению, такой возможностью парень не обладал. Более того - уже спустя полчаса рассматривания Солнечного Приюта к нему подошёл один из стражников и вежливо поинтересовался, чем это таким здесь Шестой занимается. Так что в конце концов парню пришлось вернуться в Лунный Приют.
        До работы оставалось ещё более двадцати минут, когда татуировка секты внезапно оживилась. Энергия внутри неё резко начала бурлить. Да с такой силой, что это было способно даже вывести из глубокой медитации! Шестой тут же связался с Кайзером и попросил взять над собой частичный контроль. Это и позволило ему увидеть пришедшее сообщение.
        Внимание!
        Получено послание через [Татуировка Секты Восходящей Звезды]
        "Просьба всем немедленно явиться на центральную арену Лунного Приюта! Ваша работа и занятия будут временно отложены. Отсутствующие будут строго наказаны! До завершения сборов осталось 30 минут!"
        Оглянувшись, Шестой моментально отметил тот факт, что большинство воинов вокруг ведут себя совершенно спокойно, словно никто из них подобного сообщения и вовсе не получил. Все они продолжали идти по своим делам, и лишь единицы замерли и вглядывались в пустоту перед собой.
        «Интересно, что это значит? Что за срочность? И почему не всех вызывают?» - задумался Шестой, параллельно начав шагать в нужную сторону. К сообщению была прикреплена карта города, однако он ею не воспользовался, потому что неплохо изучил Лунный Приют ещё в первый день.
        Спустя некоторое время Шестой добрался до указанной в послании арены, что могла вместить аж до полумиллиона зрителей. Вокруг неё уже собралось больше пары тысяч членов секты, но воины всё прибывали и прибывали.
        Заметив неподалёку две ауры кого-то из своего отряда, Шестой направился в ту сторону.
        - Привет. Не знаете, что происходит? - обратился он к девушкам.
        Обернувшись, Элементалистки сразу же узнали сразившегося с племянником Родиона алхимика.
        - Нет, - покачав головой, ответила одна из них. - Мы сами только пришли. Но как я успела понять, всех, кто получил сообщение, собирают у входов на арену, где их переносят на места внутри.
        Эльфийка оказалась права. Несмотря на большое количество людей и представителей прочих рас, очередь всё равно двигалась достаточно быстро, так что уже через пару минут Шестой с девушками был возле входа. Их татуировки по очереди проверили специальным артефактом, а затем, подтвердив личности, телепортировали сразу внутрь.
        Оказавшись на одном из верхних рядов, Шестой огляделся. Это позволило ему уже через некоторое время подтвердить свою недавнюю догадку - здесь действительно собирали только тех, кто вступил в секту два дня назад. Тут присутствовали как смертные ученики первых трёх ступеней, так и Истинные Мастера, включая новых старших старейшин. На арену даже прибыли немногочисленные гении из Солнечного Приюта, что вызвало ещё больший переполох.
        Вспышки телепортации продолжали безостановочно возникать тут и там. Амфитеатр быстро заполнялся, и уже под конец выделенных тридцати минут в нём оказалось более сорока тысяч разумных. Конечно же, большинством из них были молодые ученики, ещё не достигшие ступени Заклинателя.
        Когда сбор завершился, в центр арены вышел низкорослый пиковый Небесный Монарх, над головой которого появилась надпись:
        [Мастер Пяти Средних Звёзд]
        - Позвольте представиться, - разнёсся во все стороны глубокий голос симпатичного мужчины, - Зазримму Батрион, Верховный Старейшина Секты Восходящей Звезды.
        «Выходит, он слабее Монабэ, который был Мастером Пяти Больших Звёзд. Неплохо. Хоть какая-то информация об этом Зазримму», - промелькнула улыбка на лице Шестого.
        Тем временем Верховный Старейшина продолжал говорить:
        - Всех вас собрали сегодня здесь из-за серьёзной оплошности некоторых наших старейшин, что отвечали за массивы два дня назад. По их вине все ваши татуировки были сформированы с определёнными критическими ошибками, за что ответственные обязательно понесут суровое наказание. Но всё же чтобы не вынуждать всех вас тратиться на восстановление татуировок, мы решили провести бесплатную массовую переустановку. Пожалуйста, успокойте ток своей энергии и не сопротивляйтесь. К сожалению, из-за той ошибки процедура может оказаться несколько неприятной для вас, но иного выбора у нас нет. Приготовьтесь.
        Под сиденьями воинов действительно оказался расположен гигантский массив, который начал постепенно активироваться.
        Зазримму тем временем покинул арену, но уже вскоре Шестой вновь сумел его увидеть с помощью энергетического зрения. Как оказалось, Верховный Старейшина переместился в специальную закрытую зону для важных персон. И как только клон Кая на ней достаточно сосредоточился, то по его спине резко пробежали мурашки.
        «Какого чёрта?!..» - успел он мысленно произнести, прежде чем безумный ужас захлестнул его разум. Впервые в своей "жизни" Шестой испытал полноценное чувство страха.
        В ту же секунду по всей арене стали разноситься душераздирающие крики тысяч воинов, однако никто снаружи их услышать никак не мог. На время амфитеатр оказался полностью изолирован от внешнего мира.
        Разум Шестого затухал, а его неподкреплённая Искрой воля медленно крошилась. Непоправимое вот-вот должно было произойти, однако в самый последний миг чья-то крепкая хватка сжалась на затылке парня, и тот просто вырубился.
        - Успел… - облегчённо произнёс невосприимчивый к происходящему и абсолютно невидимый Чаг. - А мне ведь так нравилась роль простого наблюдателя! А что сейчас? Будущее изменилось до неузнаваемости. Как я теперь должен привести всё к необходимому госпоже сценарию?!.. Чёртов Изао! Грёбаный предатель! - процедил он. - Выпотрошу свихнувшегося ублюдка!
        ***
        Минутой ранее.
        В специальной закрытой зоне для важных персон, откуда было удобно наблюдать за ареной, расположились трое Небесных Монархов. Двое из них стояли на коленях, припав к ногам усевшейся на роскошный стул властной женщины. Красавица с хищными чертами лица с лёгкой улыбкой взирала на лебезящих перед ней мужчин: Верховного Старейшину Зазримму и его личного ученика. А позволяла ей так восседать перед ними огромная сила Небесного Монарха В Шаге от Божественности и одновременно с этим Мастера Семи Больших Звёзд, коим и являлась глава Дома Крови - Рианна Кровавый Коготь.
        Прожившая не один десяток тысяч лет воительница, что обладала внешностью прекрасной девушки, была одета в дорогие алые одеяния, прекрасно гармонирующие с её длинным и толстым хвостом чёрных волос, среди которых нашлось место двум красным косам. На правой же руке у Рианны находилась тёмная металлическая перчатка, что оканчивалась пятью острейшими когтями, прикреплёнными к пальцам. И именно ими она сейчас игралась с длинными тонкими кровавыми нитями, что оплели пару напуганных мужчин.
        - Моя повелительница, вы уверены? - всё же решился спросить Зазримму.
        - Ты подвергаешь моё решение сомнениям? - наклонила она голову вбок.
        - Нет-нет-нет! - запаниковал Небесный Монарх, в памяти которого всплыли бесчеловечные пытки. - Ни в коем случае! Просто… я не привык действовать так открыто.
        - Это твои проблемы, Зазримму. Ты заключил договор и получил мою помощь, теперь же пора платить по счетам. Я терпеливо ждала новую партию, но ты всё не спешил. Думал, наверное, что расстояние между мирами тебя спасёт?
        - Нет-нет-нет! - взмолился мужчина, попытавшись поцеловать ногу Рианны.
        В итоге его ожидал лишь молниеносный и довольно болезненный удар по голове, что отбросил Небесного Монарха пиковой стадии словно пушинку.
        Предводительница Дома Крови и одна из глав Культа Небесного Возвышения медленно поднялась, а затем плавной и завораживающей походкой приблизилась к стеклу.
        - Будь благодарен, что я вообще согласилась сохранить жизни твоих пешек в этой толпе.
        - Д-да!
        - Спишешь всё на несчастный случай во время активации массива… Но к слухам всё же готовься. Ибо я действительно действую слишком открыто, - оскалилась Рианна. - Это событие обязательно привлечёт внимание Ордена Чистоты, Скрытого Храма, Альянса Горных Сект и их пешек в низших мирах. Однако теперь всё будет по-другому. Очень скоро всё изменится… Пора наконец-то разрушить тюрьму Миров Испытаний! И к счастью, герой, которого мы так долго ждали, уже здесь… - участилось дыхание возбудившейся девушки. - Ну а пока… начнём же пиршество!
        Глава 12. Секта Восходящей Звезды 5
        - Эй, здесь живой! - донёсся чей-то голос сквозь пелену остаточной боли.
        Продрав глаза, Шестой попытался подняться, но едва сумел шевельнуться. Всё тело безумно болело, словно его пытались вывернуть наизнанку. Сила линии крови не справлялась с оставшимися повреждениями, поскольку весь её потенциал оказался потрачен ещё в первую секунду. Сейчас же плоть попросту выдохлась и пока что не могла явить прежний уровень самовосстановления.
        - Ты как, парень? - накрыла его чья-то тень. - Потерпи ещё немного… Эй, лекаря сюда!
        Сфокусировавшись, Шестой понял, что с ним говорил незнакомый Священный Лорд в одеждах старшего старейшины - защитника секты.
        - Потерпи немного, - повторил старик. - Но, гляжу, сильно повезло тебе… Там есть ребята, состояние которых в разы хуже, поэтому тратить заряд артефакта пока не буду, - усмехнулся он.
        Шестой уже хотел было что-то ответить, как вдруг резко вздрогнул.
        - Эй, ты чего? - помрачнел заметивший это Священный Лорд. Он резко вытянул из Кольца целительский артефакт, но применить его всё же не успел. Замерев на месте, он с изумлением начал наблюдать за тем, как парень перед ним спокойно поднимается. На миг старику даже показалось, что глаза юноши стали ярче, а взгляд - более острым и холодным.
        - Что здесь произошло, уважаемый? - обратился к нему Кайзер, что взял полный контроль над своим двойником.
        - Ты же только что едва шевелился! - вместо ответа произнёс поражённый воин. - Как так-то?
        - Всё хорошо, уважаемый. У меня отличная регенерация, - спокойно объяснил Кай, который прямо в этот момент с помощью Полного Подчинения быстро восстанавливал многочисленные внутренние повреждения. Такой уровень контроля этой силы был недосягаем для его клонов. - Так что же здесь произошло? Я… я плохо помню последние события… - притворился он. - Что с нами случилось?
        - А ты на удивление спокоен, как для ремесленника, - отметил прищурившийся старик, кивнув на нашивку алхимика на одежде парня. - И нагловат в своём тоне. Маловато вежливости к старшему!
        - Прошу простить меня, уважаемый, - поклонился Кай и смягчил тон. - Я не хотел вас оскорбить. Просто… я всё ещё не отошёл от случившегося. А что насчёт спокойствия, то… я не всегда был только алхимиком, так что доводилось повидать… разное.
        - Вот как… - наклонил воин голову вбок, - ладно. Если будет нужна помощь лекаря, то иди вон к тому мастеру, - указал он на ещё одного старшего старейшину, что сейчас активно пытался спасти кому-то жизнь. - Только не отвлекай его, пока не закончит с тем трупом. Та девчушка уже вряд ли выживет, но он всё равно будет до конца пытаться спасти её, - покачал старик головой.
        Некогда определённо красивая Элементалистка действительно выглядела так, словно уже была мёртвой. Выпали её длинные волосы, что вмиг поседели, а тело неимоверно исхудало, из-за чего на бледной, почти синей, коже легко можно было увидеть все сосуды и чёткие очертания костей. Но при всём при этом в её теле всё ещё чувствовался огонёк жизни. Талантливая девушка изо всех сил боролась за свою судьбу, вот только участь её была уже предрешённой. Сколько бы лекарь ступени Священного Лорда ни пытался её исцелять, всё это было без толку. Своим энергетическим зрением Кайзер прекрасно видел, что воительница не просто исхудала и получила серьёзные внутренние повреждения, а что на самом деле её плоть лишилась всякой силы - теперь она была слабее, чем даже у обычного смертного. Возможно, будь здесь Мастер Душ уровня Рун’Тана, то девушку ещё можно было бы спасти, сознательно сковав мощь её души (ибо сильная душа не может нормально существовать в слабом теле, как и слабая душа в сильном теле). Однако вряд ли такой гений тут имелся. Впрочем, даже если бы и был кто-то подобной, то он явно не спешил прибыть сюда и
спасти эту Элементалистку…
        Неспешной пройдясь взглядом вдоль зрительских мест амфитеатра, Кайзер наконец сумел в полной мере оценить масштабы происшествия. Иссушённые трупы заполонили всё вокруг. Из более чем сорока тысяч собравшихся здесь смертных и Истинных Мастеров, выжить удалось только чуть менее двенадцати тысячам. Однако Кай не ведал, что семьдесят процентов тех, кто выжил, являлись членами фракции Верховного Старейшины Зазримму, а оставшиеся тридцать были случайными воинами - счастливчиками, коих артефакт Рианны проигнорировал. Всё-таки даже у божественных предметов были свои пределы и ограничения.
        - Секту действительно ждут тёмные времена… - отвернувшись, поделился своими мыслями зашагавший прочь Священный Лорд. - Длительное отсутствие Матриарха, пропажа Верховного Старейшины Монабэ, а теперь ещё и эта трагедия со сбоем в работе массива арены… Скверно всё это, скверно…
        «Значит, из-за массива всё это случилось? - посмотрел Кайзер себе под ноги. - Но правда ли это? - усомнился он. - Конечно, сбой в столь огромной структуре действительно мог бы убить такое количество воинов. Но почему тогда само воздействие было таким странным? Почему именно осушение конкретно физических тел, но никакого влияния на Астральное или душу? И почему его последствия внешне так напоминают те, что были на Скитающемся Острове? Те щупальца призраков ведь тоже высасывали все силы из своих жертв, хотя и не ограничивались лишь плотью… Но самое главное: что это было? - потрогал голову Кай. - То, как Шестого схватили за затылок, чётко отпечаталось в его памяти. Неужели его кто-то спас? Или же это просто случайность?.. Но вот незадача, - обернулся парень, - позади меня точно никого не было…»
        ***
        Вскоре всех выживших собрали на самой арене, которая без проблем вместила столько воинов. Там покрытый кровью Верховный Старейшина, который якобы тоже пострадал, рассказал им, что всё случилось из-за массива, а ответственные за него старейшины были найдены мёртвыми. Несколько минут он громко и пафосно разглагольствовал про прокравшегося в ряды секты неизвестного врага, а под конец потребовал всех выживших, а также пришедших на помощь воинов подписать духовные контракты, что запрещали им в ближайшие пару лет говорить об этом происшествии. Так он желал избежать утечки информации и паники, но при этом заверил, что когда официальное расследование завершится, то он лично сообщит всё большой публике. После этого Зазримму призвал всех в ближайшее время посетить специальный административный центр, чтобы бесплатно заменить там татуировку. На этом всех выживших отпустили, и лишь несколько сотен старших старейшин остались в амфитеатре, продолжив разбираться с телами погибших.
        Шестой поспешил вернуться к работе. Им не дали выходной из-за случившегося, заявив, что это может вызвать ещё больше подозрений у остальных членов секты. Что же касалось в целом пропажи почти тридцати тысяч новичков, то Зазримму обещал позаботиться об этом, сообщив всем, что те воины будто бы были срочно переправлены в один из новых филиалов, который недавно подвергся нападению некоего врага. А таких у Секты Восходящей Звезды действительно было немало. Всё же они никогда не прекращали свою экспансию.
        К слову, после того как их отпустили, Кайзер вернул Шестому контроль над телом, посчитав, что покамест больше ничего сделать не может. К тому же он в это время как раз находился неподалёку от одного из Скитающихся Островов, к которому ранее переместился через клона. Поэтому он желал как можно скорее разобраться с его очисткой.
        Добравшись до офиса Девятого Элитного Алхимического Отряда, Шестой сразу встретил своего напарника - Глита.
        - Так ты всё же жив… - произнёс мрачный алхимик, руки которого время от времени подрагивали, а покрасневшие глаза бегали из стороны в сторону.
        - Как и ты, - ответил Шестой.
        - Ага… - вздохнул бледный Глит. Было отчётливо видно, что парень сейчас не в себе. Он не мог перенести случившееся так же стойко и спокойно, как его напарник. - Пойдём. Родион уже всех ждёт. Будем… - тяжело сглотнул алхимик… - решать, что делать дальше.
        Как и сказал Глит, в главном зале их уже ждали. Как только воины зашли внутрь, все присутствующие сразу же обернулись. Шестой при этом отметил, что из двадцати членов отряда здесь собралось всего лишь пятнадцать, включая его и Глита.
        - Ну вот все и пришли, - хлопнул Родион, привлекая к себе внимание. - Как мне сообщило начальство, пятерых из нашего отряда решили отправить в новый филиал где-то на севере. Повезло им, смогут быстрее продвинуться по службе и больше заработать.
        В этот момент на лицах некоторых алхимиков промелькнули кривые болезненные ухмылки. В отличие от Родиона, они прекрасно знали, что случилось с теми пятью.
        - И раз нас осталось меньше, то на ближайший месяц вашу норму придётся немного увеличить, - продолжил сильф. - Всё равно вы все быстро справились вчера. Но не спешите возмущаться: за дополнительную работу ваше жалование также будет увеличено, поэтому всё честно. Ну а в будущем мы постараемся укомплектовать отряд заново, если те пятеро не вернутся в ближайшее время. Есть вопросы?
        Вероятно, будь всё именно так, как считал Родион, то несколько вопросов ему действительно задали бы, однако зная, что случилось на самом деле, многие из алхимиков даже пропустили слова сильфа мимо ушей.
        - Ну раз нет, то и отлично, - усмехнулся мужчина, после чего взглянул на уставившегося в пол ссутулившегося племянника. - Тогда я ухожу. Как и ранее, лидер отряда раздаст вам ваши задания.
        Вздрогнув, Халой поднял взгляд на дядю, а затем медленно кивнул. В ответ Родион нахмурился, несколько секунд посверлил взглядом сына его брата, после чего тоже кивнул и вышел.
        Началась раздача заданий. Когда же очередь дошла до Шестого с Глитом, то последний внезапно выругался.
        - Что это за хрень?! - возмутился он, словно вмиг позабыв обо всех тяготящих его мыслях. - Какого чёрта наша норма настолько велика? Ты сдурел, что ли? Как мы можем приготовить за раз такое количество препаратов? И что это за ресурсы? Почему такое низкое качество?
        - Прекрати орать, - спокойно ответил Халой. - Дай проверю, - выхватил он свиток и пространственное кольцо из рук Глита.
        - Давай, проверяй… лидер, - скривился напарник Шестого, язвительно выделив последнее слово. - Реши проблему своего отряда.
        - Нет здесь никакой проблемы, - надменно улыбнулся Халой через полминуты. - Всё в рамках регламента. Ваша норма полностью соответствует тому, что должен уметь делать элитный алхимик секты за восемь часов. И ресурсы тоже нормальные: полностью соответствуют минимальному необходимому качеству. Так что не нужно здесь истерить, словно маленький неразумный ребёнок. Подписывай свиток и иди работать!
        - Ты издеваешься, да? Я прекрасно знаю регламент, и такое количество работы едва ли не превышает максимально допустимую нагрузку!
        - Но не превышает же, - отмахнулся лидер отряда. - Тогда в чём проблема?
        - Сволочь, ты это специально, да?
        - Не понимаю о чём ты, - пожал сильф плечами.
        - Я… - запнулся Глит, а следом положил ладонь Шестому на плечо. - Мы не будем подписывать этот свиток!
        - Отказываетесь от работы элитных алхимиков? Тогда будьте добры покинуть отряд.
        - А вот хрен тебе! Я знаю, что ты занимаешься распределением нормы, так что считаю твои нынешние действия несправедливыми! Ты превышаешь свои полномочия!
        - Если что-то не устраивает, то жалуйся начальству, - развёл сильф руками. - Я ничего менять не собираюсь. Всё в рамках регламента.
        - Ну и решим! Пойдём, Шестой! - направился Глит к выходу.
        Взглянув на Халоя, клон Кая всё же развернулся и направился вслед за напарником, при этом буквально спиной чувствуя на себе пристальный взгляд улыбающегося сильфа. Становилось понятно, что его недавние угрозы не были простыми словами.
        ***
        Увы, попытка что-либо изменить ничего не дала. Родион лишь отмахнулся от жалоб Глита, сказав, что Халой действует в рамках регламента. А до ещё более вышестоящего начальства ему с Шестым добраться вообще не удалось. Как оказалось, отвечающий за все Элитные Алхимические Отряды старейшина уже как два месяца находится в темнице по подозрению в сотрудничестве с Картелем Четырёх Туманов (пиратами). Проще говоря, он стал очередной жертвой тайных чисток, и его пост ещё никто так и не успел занять. Пока что его временные обязанности выполнял совет из руководителей всех девяти отрядов, лидерством среди которых, как ни странно, обладал бывший напарник и близкий друг Родиона. Естественно, парни оставили там письменную жалобу на действия Халоя, но на её рассмотрение отнюдь не рассчитывали.
        Отчаявшись, Глит даже отправился в администрацию старшего старейшины, что руководил вообще всей отраслью алхимии в секте. Однако там происходила какая-то неразбериха, а для встречи хотя бы с младшим помощником заместителя секретаря требовалось записываться заранее - как минимум за три месяца.
        В конце концов двум алхимикам пришлось вернуться в офис.
        - Предлагаю сегодня попытаться выполнить норму, а там дальше будем продолжать разбираться, - сказал Шестой.
        - Ага… - устало вздохнул Глит. - Но я так просто это не оставлю. К чёрту Халоя и Родиона! Нужно как-нибудь перевестись в другой отряд. Ты со мной?
        Шестой молчаливо кивнул.
        Алхимики отправились в лабораторию, где разделили задания и приступили к готовке. Шестой закончил уже спустя семь с половиной часов, после чего решил помочь Глиту. Так они ещё два часа провели за работой, и только после этого смогли освободиться.
        - Фу-у-ух… - протянул до безумия уставший парень. Ему срочно требовался отдых. - Спасибо, без тебя я бы точно не справился к полуночи.
        - Ничего. Пойдём.
        Напарники отправились в кабинет Родиона, чтобы отдать препараты и отчитаться о выполненной норме. Под дверью руководителя им пришлось простоять более пятнадцати минут, но в конце концов им открыли.
        - Поганцы, заставили прервать медитацию! Вы хоть время-то видели? Чего припёрлись? - сердито спросил сильф. - Опять жаловаться?
        - Нет, мы хотим передать алхимию и закончить рабочий день, - сдержанно ответил Глит.
        - О, так вы всё же справились? - гаденько усмехнулся Родион. - Ладно, заходите. Показывайте.
        Положив на стол руководителя отряда свиток и пространственное кольцо, напарник Шестого стал ждать, когда сильф всё проверит и подпишет свиток, тем самым подтвердив выполнение нормы.
        - Э-э нет, - вдруг покачал Родион головой. - Такое никуда не годится.
        - В смысле? - нахмурился Глит.
        - Сами смотрите, - достал мужчина два эликсира из кольца. - Их качество ниже допустимого! - внезапно повысил он голос. - Вы элитные алхимики, или кто? Что это за работа?!
        Глит стал ещё мрачнее. Взяв препараты в руки, он внимательно их изучил духовным восприятием, а затем поставил обратно на стол.
        - Я ничего не чувствую, - ответил он.
        - Сомневаешься в моих словах? Ну ладно, сам смотри, неопытный молокосос!
        Явив проверочный артефакт, Родион просканировал оба эликсира, тем самым продемонстрировав невысокое качество очистки ингредиентов. И здесь даже не было никакого обмана, поскольку активировавший энергетическое зрение Шестой тоже мог подтвердить этот результат.
        - Здесь не то что нет даже голубых точек, но и даже нет тёмно-зелёного цвета! - указал мужчина на светящийся артефакт. - Самый средний результат, который только может быть! Кто готовил эти эликсиры?
        - Й…
        - Мы оба, - спокойно ответил Шестой, перебив удивившегося Глита.
        - Правда? - подозрительно посмотрел Родион сперва на одного, а затем и на второго парня. - Ну ладно, тогда оба и понесёте ответственность!
        Внимание!
        Информация [Татуировки Секты Восходящей Звезды] обновлена!
        (Новое) Информация (Ваш вклад в Секту/Очки): - 15
        После этого Родион подписал свиток с помощью энергии, и убрал его в шкафчик стола, который являлся определённого рода пространственным артефактом. Кольцо же с препаратами отправилось в небольшой сейф, в углу помещения.
        - Всё, можете идти. Если ещё раз напортачите, то штраф будет вдвое больше! Поняли?
        Ничего не ответив, воины покинули кабинет, который был напрямую связан с апартаментами Родиона.
        - Спасибо, - сказал Глит, как только они спустились на первый этаж. - Но всё же зачем ты помог мне?
        Приблизившись к окну, Шестой взглянул на прекрасное, усыпанное далёкими звёздами, ночное небо, а затем ответил:
        - Сложно сказать… Наверное, потому что посчитал это правильным.
        - Хах… вот как? - усмехнулся его напарник. - Странный ты. Но всё-таки… теперь я у тебя в долгу.
        - Раз так, то могу я прямо сейчас кое-что попросить?
        - А почему нет? Говори, я слушаю. Если смогу, то помогу.
        - Я уже успел неплохо убедиться в том, что ты очень хорошо умеешь собирать информацию и имеешь для этого нужные связи. Поэтому хотел бы попросить тебя разузнать о силах и способностях Верховного Старейшины Зазримму и Матриарха.
        Тоже уставившись в окно, Глит задумался.
        - Я могу помочь, хотя ничего конкретного обещать не буду. Но зачем тебе это? - посерьёзнев, парень пристально посмотрел на Шестого. - Такую информацию просто так не ищут, знаешь ли.
        - Если я скажу, что просто хочу знать, насколько сильны те, кто обеспечивает безопасность секты, то такой ответ тебя устроит? - не отрываясь от созерцания звёзд, ответил клон Кая.
        - В связи с сегодняшними событиями это действительно обретает некий смысл, но такого ответа мне будет всё же недостаточно.
        - Тогда прости, но больше я ничего сказать не могу, - пожав плечами, всё-таки повернулся к собеседнику Шестой.
        - Понимаю… Ладно, я выполню твою просьбу.
        ***
        На следующий день норма команды Шестого и Глита ничуть не уменьшилась. Их вновь заставляли работать намного больше, чем других членов отряда. Но на этот раз алхимики не тратили всё утро на беготню по секте и жалобы на Халоя, а сразу приступили к работе. В итоге парни завершили только спустя одиннадцать часов. Как и ранее, к концу дня Глит полностью выдохся. У него не оставалось практически никаких сил, хотя он даже выпил недешёвое зелье, временно понижающее трату духовной выносливости. Впрочем, он хотя бы не допустил никаких оплошностей, так что в этот раз никакого штрафа не было.
        Ну а затем наступили выходные, коих у старейшин Секты Восходящей Звезды было всего по два на каждую шестидневную неделю. Это время Глит с Шестым и потратили на поиск возможности выйти из своего непростого положения. А именно: возможность перевестись в другой отряд алхимиков.
        Однако к их удивлению, им везде отказали, даже не попытавшись выслушать. Другие руководители отрядов все как один говорили, что лишних мест у них нет, поэтому они ничем не могут помочь. Глит наконец начал понимать, что связи и власть семейства Лекверт внутри секты гораздо шире, чем он изначально себе представлял.
        - Чёрт возьми! И что же теперь делать?! - ударив по стене кулаком, гневно выкрикнул Глит, когда они вдвоём вошли в его дом. - Я клянусь тебе, нас неспроста никуда не приняли! Определённо этот Халой и Радион воспользовались связями! Ублюдки!
        - Я тоже склоняюсь к этому.
        - Впрочем, варианты ещё есть. В крайнем случае можно уйти в какой-нибудь филиал, где элитные алхимики тоже нужны… Либо же вообще пойти в учебку к смертным в качестве наблюдающего старейшины-наставника, а алхимией просто подрабатывать. Конечно, что то, что другое будет приносить гораздо меньше Очков Вклада, чем можно получить в нашем отряде, но я не против потерпеть, если избавлюсь от этих проблем. Ну а затем просто найду себе покровителя из фракции Верховного Старейшины Зазримму, присоединюсь к ним и в конце концов дорасту до звания Подмастерья Алхимии, открыв себе путь в Независимые Элитные Алхимики. Какие-то Лекверты меня ни за что не остановят!.. Ну так что думаешь?
        - Полностью с тобой согласен. Оставаться здесь будет глупо.
        - Хорошо, что ты меня понимаешь. Тогда, давай, сделаем так: завтра я постараюсь как можно лучше изучить структуру секты, чтобы понять все наши возможности, а послезавтра, как начнётся работа, с утра зайдём к Родиону и сообщим о своём решении. Согласен?
        Шестой кивнул, после чего воины разошлись. Глит ещё собирался посетить парочку тренировочных зон, а его напарник продолжал заниматься поиском Старших Рун. Но уже в первый день рабочей недели они снова встретились. Прибыв в кабинет Родиона за полчаса до начала работы, парни рассказали ему о своём решении.
        - Если вы этого хотите, то мешать я вам не вправе. С вас две тысячи восемьсот сорок Очков Вклада, и можете быть свободными.
        - Что?! - воскликнул шокированный Глитрайхам.
        - А чего ты удивляешься? Вы отработали только четыре дня, то есть всего восемьдесят Очков аванса за первую половину месяца. Значит, должны вернуть двести двадцать. Но кроме них, вы ещё должны заплатить неустойку за разрыв годового контракта раньше времени. А она равняется двум стандартным месячным окладам. То есть тысяче двумстам Очков Вклада. Итого: тысяча четыреста двадцать Очков с каждого, - загибая для вида пальцы, посчитал Родион.
        - Но неустойка должна быть оплачена только в особых случаях! - возразил Глит.
        - Умник хренов, а разве сейчас не такой случай?! - гневно выкрикнул сильф. - У нас забрали пятерых членов отряда! Вот поэтому нельзя ни в коем случае терять ещё алхимиков! Так что если хочешь уйти, то плати неустойку и возвращай аванс! И в следующий раз получше читай правила секты!.. Ну так что, готов валить? - быстро успокоившись, с ухмылкой спросил он.
        - У нас сейчас нет таких денег… - едва сдерживая злобу, сквозь зубы ответил Глит.
        - Ну тогда приходи, когда будут, че ты моё время-то тратишь? Ну либо же отработай годовой контракт, и просто не заключай новый.
        - Но почему весь контракт? - заговорил Шестой. - Разве вы вчера не сказали, что в будущем отряд будет доукомплектован?
        - Ну вот через год и будет, - хмыкнул Родион. - Когда секта проведёт новый набор, тогда и найдём пятерых алхимиков.
        - Вот же су… - прошипел Глит.
        - Что? - удивился сильф. - Что ты там вякнул? Что ещё за "су"? Давай, говори до конца!
        - Нет, ничего, - сдержавшись, холодно ответил напарник Шестого.
        - Что, кишка тонка всё мне в лицо сказать? - налив себе алхимического спиртного, усмехнулся руководитель отряда, а затем неожиданно крикнул: - А НУ ПОШЛИ ВОН ОТСЮДА!
        Парни покинули кабинет Родиона. Следом они отправились в зал, молча взяли у Халоя список с заданиями, а затем стойко отработали свою всё ещё максимальную норму. Когда же работа была закончена, алхимики вновь собрались в доме Глита. И как только дверь за ними закрылась, а изолирующий массив был активирован, напарник Шестого моментально взорвался.
        - Сука! Тварь! Мразь! Конченый ублюдок! Гнилой урод! - отрабатывая удары по воздуху, выкрикивал Глит. - Как же я!.. Как же я его ненавижу! Сука!
        Внезапно высвободив полную силу, он резким ударом разрушил стол неподалёку. Тот явно не был предназначен для такого, поэтому мгновенно превратился в щепки. Однако на этом парень не остановился. Его следующий удар обрушился на стену, отделяющую зал и комнату для медитаций.
        - Успокойся, - решил вмешаться Шестой, пока Глит не уничтожил всё своё жилище, которое, так или иначе, являлось имуществом секты.
        Вот только напарник повёл себя не так, как того ожидал клон Кая.
        - Успокоиться?! - взревел тот, злобно уставившись на Шестого. - Ты говоришь мне успокоиться?! Да с хрена ли я должен успокаиваться?! - обрушил он ещё один удар на стену, из-за чего на ней появилась небольшая вмятина. А ведь комната для медитаций явно была укреплена особым образом. - Ты хоть понимаешь, что эта тварь над нами издевается?! Над нами все остальные в отряде уже открыто смеются! Как я могу такое терпеть?!
        - Это всё ещё не повод рушить здесь всё.
        - Да мне по хрен! И вообще… Ты что, поучать меня вздумал?!
        Шестой не ответил.
        - А вообще, знаешь что? Знаешь что?! - выкрикнул Глит. - Это же всё из-за тебя началось! Если бы ты просто поддался ублюдку Халою или хотя бы не выпендривался перед ним, то нас бы и не трогали! Всё эти проблемы лишь из-за одного тебя! - вновь ударил Глит по стене. - ИЗ-ЗА ТЕБЯ! - удар. - Я ДОЛЖЕН! - ещё один. - ЭТО! - и снова. - ТЕРПЕТЬ!
        Финальный удар, который должен был полностью разрушить стену, до цели так и не добрался. В последний момент кулак Глита оказался пойман ладонью его напарника.
        Повернув голову влево, затихший алхимик ошарашенно уставился на Шестого. Ведь он даже не успел осознать, когда тот переместился к нему. Вот клон Кая стоит у двери, а вот он уже здесь.
        Но быстро отойдя от шока, Глит нахмурился и уже собирался было что-то сказать, как вдруг на его лицо обрушилась вторая ладонь Шестого. Всё тело парня на миг пронзило жуткой болью, которая столь же быстро исчезла. Шестой снова воспользовался сжатыми иглами энергии, которые прекрасно работали на тех, кто был невысокой (относительно Кая) ступени и имел слабую волю.
        Отлетев в сторону, получивший пощёчину Глит упал на пол и затих. Следующие полторы минуты он просто молчал и смотрел в потолок.
        - Успокоился?
        - Да, - ответил Глит. - Прости… и спасибо, что вразумил.
        - Обращайся, - хмыкнул Шестой. - Но если серьёзно, то я могу помочь нам.
        - Как? - тут же приподнялся на локти алхимик.
        - Я могу взять на себя большую часть нашей нормы.
        - А что хочешь взамен?
        - Подпиши духовный контракт о том, что никому ничего не расскажешь, и я всё объясню тебе, - достал Шестой свиток, а затем быстро заполнил и передал напарнику.
        Тот ознакомился с содержанием контракта, вслед за чем хмыкнул.
        - Хорошо, - сказал он и влил в свиток свою энергию. - Договор заключён.
        Шестой вернул себе свиток, после чего поведал Глиту о Старших Рунах. Следом они заключили ещё один контракт, по условиям которого Глит обязывался всеми силами искать Старшие Руны, а также собирать информацию про Матриарха и Верховного Старейшину Зазримму. Шестой же, в свою очередь, должен был взять на себя восемьдесят процентов повышенной нормы.
        ***
        Прошла шестидневная неделя. Дни спокойно пролетали один за другим. За это время Глит успел поведать Шестому, что Верховный Старейшина Зазримму, помимо развития пикового Небесного Монарха и титула Мастера Пяти Средних Звёзд, также обладал двумя пиковыми Сферами: Воды и Земли, и двумя Сферами, что приблизились к улучшенным (псевдо-Божественный ранг). Последние относились к Пути Стрелы и Пути Кинжала.
        Что же касалось Матриарха, то про неё удалось собрать меньше информации. Глит сумел лишь узнать, что она является срединным Небесным Монархом, а также, предположительно, Мастером Семи Малых Звёзд. Однако про её стихии и уровень их познания узнать ничего не вышло…
        Выходные прошли, и близился рассвет. Вместо ненужного Истинным Мастерам сна, Шестой спокойно медитировал в специальной комнате, как вдруг в его дом ворвалось сразу несколько десятков стражников. Среди них были как пиковые Элементалисты, так и немало Священных Лордов.
        Разблокировав комнату для медитаций, они тут же нацепили подавляющий ошейник на не ставшего сопротивляться Шестого, заковали его в кандалы, скрутили и повели на выход. Как раз туда, где, помимо Родиона с ухмыляющимся Халоем, стоял ещё один воин: его напарник - Глитархайм.
        - Шестой, ты обвиняешься в шпионаже, угрозах, нападении и принуждении. На время ожидания суда ты будешь помещён в темницу, - сообщил единственный из присутствующих пиковый Священный Лорд. - Уводите!
        Держа парня за обе руки, пара начальных Священных Лордов поволокла его за собой.
        - Думал, я такой идиот, что ничего не пойму? - услышал Шестой выкрик Глита за спиной. - Что не догадаюсь, что ты специально спровоцировал Халоя, дабы затем использовать меня, когда я отчаюсь?! Не на того напал! К счастью, такой тупица, как ты, решил использовать самый обычный духовный контракт, цепи которого относительно просто развеять особым рунным артефактом, - улыбнулся любитель поболтать. - Хоть и пришлось потратить сразу два заряда, что сравнимы с десятилетним доходом всей моей семьи. Но ничего… Это того стоило! Ты даже не представляешь, какую награду я за тебя получу! А-ха-ха-ха…
        Однако Шестой молчал. Он лишь до хруста сжимал кулаки, сдерживая неимоверное желание прибить Глита. Ибо он никогда не планировал использовать своего напарника, как тот только что сказал. Шестой действительно доверял и желал Глиту помочь. Всё-таки он не был настолько же хитрым и расчётливым, как его Повелитель, который вполне мог провернуть подобную махинацию с созданием вынужденного шпиона.
        Что ж, сегодня Шестой впервые познал вкус предательства. Это стало для него ещё одним важным уроком…
        Глава 13. Жаждущий силы
        Жёсткий удар о холодный твёрдый пол, звук закрывшейся двери, шаги удаляющихся стражников…
        Оставшись в одиночестве, Шестой резко открыл глаза. Сейчас он был закован в кандалы пикового качества Императорского ранга, что будто бы срослись с его плотью и ослабляли её, а на его шее находился такого же уровня подавляющий ошейник. Конечно, даже двух этих артефактов было недостаточно, чтобы полностью ограничить среднестатистического Элементалиста. Поэтому парня и поместили в специальную камеру, а также вырубили одной из способностей ошейника. Собственно, заключённых этой ступени и выше вообще никогда не содержали в сознании, ибо даже псевдо-Божественные артефакты не гарантировали полного сдерживания их сил.
        К счастью, умение подчинять любую нейтральную энергию позволило Шестому проигнорировать воздействие ошейника, а также в целом давало возможность в любой момент избавиться от обоих артефактов. Так что всё это время он лишь притворялся спящим и ослабленным. В конце концов Шестой не был настолько же могущественным, как его создатель, поэтому вступать в конфликт с воинами секты не спешил.
        Приняв сидячее положение и активировав энергетическое зрение, парень осмотрел свою камеру.
        «Три на три метра… Стены из бурого серита - очень и очень толстые. Плюс сам камень явно высочайшего качества. Такой легко выдержит даже несколько пиковых техник Императорского ранга, - начал он анализ. - Каждый блок сполна пропитан энергией и частицами законов Пути Земли и Пути Пространства. Что те, что другие однозначно относятся к пику Императорского ранга… Внутри блоков есть по два символьных плетения: первое значительно повышает прочность, а второе - блокирует любые пространственные манипуляции вокруг него. В конечном счёте все камни связаны друг с другом десятками нитей энергии, что и образует вокруг меня один глобальный массив».
        Повернув голову к металлической двери, что будто бы слилась со стенами, Шестой изучил и её.
        «Высококлассный артефакт пикового качества Императорского ранга. Тоже часть массива, - осознал парень, а затем вдруг усмехнулся. - Похоже, её давно не проверяли и не ремонтировали. Иначе странно, что отвечающее за звукоизоляцию плетение так плохо работает. Впрочем, мне это мало чего даёт, поскольку даже с максимальным усилением мне бы пришлось потратить немало времени, чтобы выбраться отсюда… К счастью, ни на этой двери, ни на каменных блоках нет чьей-либо духовной метки. А значит, я могу легко подчинить энергию внутри них. Вот только остаётся ещё один вопрос: а должен ли я это сейчас делать? Грозит ли мне провал задания? И стоит ли связаться с Повелителем?.. Нет, - покачал головой Шестой, - что за глупость? Я определённо должен доложить Повелителю. Ситуация уже вышла из-под контроля. Я не имею права рисковать».
        Кивнув самому себе, Шестой погрузился в медитацию. Сконцентрировавшись на искусственной душе, духовной метке Кайзера и собственной воле, он попытался воззвать к Повелителю… и резко столкнулся с незримой преградой.
        «Что это? - инстинктивно став озираться, открыл глаза изумлённый парень. - Массив? Нет. Точно нет. Для нашей связи это не может быть преградой. Но что тогда?.. - задумался Шестой, как вдруг его осенило. - Неужели где-то тут расположен рунный барьер? - предположил он, вспомнив, как на Скитающемся Острове его связь с Повелителем практически полностью оборвалась из-за этой таинственной силы. - Но здесь подобная преграда не настолько же мощная. Я просто обязан справиться с этим!»
        Снова закрыв глаза и сосредоточившись, Шестой стал раз за разом пытаться связаться с Каем. Снова и снова он сталкивался с необъяснимым барьером, однако останавливаться не собирался. Он упорно стремился к своей цели.
        Таким образом и прошли следующие полтора часа. Шестой достиг такого уровня сосредоточенности, что своим сознанием полностью отрешился от физического тела, словно Истинный Мастер с настоящей душой. В итоге даже когда дверь в темницу внезапно открылась, а внутрь вошли четверо стражников, Шестой никак не отреагировал.
        - Он очнулся, что ли?! Но ошейник же работает! - заметив, что заключённый сидит в позе лотоса, воскликнул один из них. - Эй, ты, говори!
        Вот только Шестой не ответил, так как даже не знал, что сейчас происходит в его камере.
        - Похоже, он медитирует, - сказал другой стражник.
        - А то я сам не заметил! - фыркнул офицер. - Сейчас разбудим его!
        Длинный металлический стержень резко сформировалась в ладони Священного Лорда, а затем он моментально ударил им Шестого по лицу. Брызнула кровь, разлетелись по полу зубы. Парень отлетел в сторону, но вновь не отреагировал. Его не пробудила ни боль, ни пучок энергии, что послал стражник в его тело. Всё-таки Астрального Тела у парня не было.
        - Чёрт! Похоже те уроды, что привели его сюда, специально оставили парня в такой позе, - осознав, что зря ударил Шестого, сморщился мужчина. - Ладно, берите его.
        - В кольцо? - засомневался один из стражников.
        - А-а… ну его к чёрту! - задумавшись на миг, выругался Священный Лорд. - Перестрахуемся: несите его в руках. А то вдруг он реально очнулся…
        Подхватив Шестого за локти, двое пиковых Элементалистов потащили его за собой. Ещё один пристроился позади, а офицер стал идти перед ними. Так они вывели парня из темницы, после чего понесли его куда-то вниз. В конце концов их путешествие продлилось целых двадцать минут, пока они наконец не добрались до скрытой в глубинах горы пещеры, о которой в секте практически никто не знал.
        Шестого положили на двухметровую прямоугольную плиту, а затем активировали её. В тот же миг на тело парня обрушилось гигантское гравитационное давление, полностью сковавшее его.
        Как только стражники ушли, Шестой попытался открыть глаза, но не смог этого сделать. Он пробудился всего пять минут назад, когда осознал, что преграда, не позволяющая связаться с Повелителем, неожиданно стала сильнее. После этого парень ощутил, как его куда-то несут, но шевелиться всё же не стал, позволив воинам выполнить свою работу. Теперь же он мог наконец-то проявить себя.
        «Я чувствую вокруг себя огромное количество Истинных Мастеров. Сколько их здесь? Десятки?.. Нет… сотни или даже тысячи. И все они тоже расположены на подобных постаментах. Все без сознания. Что же здесь происходит? Если руководствоваться памятью Повелителя, то… то всё это может напоминать лишь… какое-то жертвоприношение, - догадался Шестой. - Что ж, я больше не могу бездействовать. Но и связаться с Повелителем не получается. Остаётся только одно: я должен оказаться на грани смерти, как тогда на арене. Только так Повелитель сможет ощутить, что со мной что-то не так».
        Несколькими секундами спустя над животом парня сформировался полупрозрачный алый клинок из энергии и частиц законов. Сжав зубы покрепче, он резко опустил его, пробив не только плоть, но и даже искусственную душу. Безумная боль пронзила всё естество Шестого, но он всё же сдержал рвущийся наружу душераздирающий крик и в следующее мгновение заморозил себя Холодом Пустоты. Теперь ему оставалось лишь верить в своего создателя…
        ***
        Этот случай на арене… Почему Рианна Кровавый Коготь решила посетить Секту Восходящей Звезды именно сейчас? Такого ведь не должно было быть! Не это предсказывала госпожа! Опять тот неизвестный фактор, из-за которого будущее изменилось? Гадство!
        Но что меняет его раз за разом? Какова причина всех этих новых событий?.. Нужно обязательно разобраться в этом, пока всё не зашло слишком далеко. Но потом. Всё потом. Сейчас важно достигнуть необходимого результата хотя бы в данном событии. Кайзер должен захватить Секту Восходящей Звезды! И похоже, всё как раз началось.
        Его клон только что попал в темницу. В нормальном будущем это должно было произойти только через три дня, когда приготовление пилюли приближалось бы к концу. Согласно этому сценарию, Зазримму не хватало ещё ресурсов, и он дал приказ своим ближайшим пешкам выбрать жертв. Тогда Родион из семьи Лекверт, который тоже был посвящён в некоторые тайны Верховного Старейшины, порекомендовал Кайзера и ещё нескольких членов своего отряда в качестве ресурса.
        Так ложно обвинённый Кай попал в одну из тайных пещер, где ему и надоело притворяться. Он легко справился с нависшей над ним угрозой, а затем в кровавой битве победил Зазримму. Вот как всё должно было быть.
        Но теперь на ритуал осушения отправят клона, и если он не свяжется со своим создателем, то всё пропало. Даже если в дальнейшем Кайзер всё равно захватит Секту Восходящей Звезды, то глобальное будущее в любом случае измениться до неузнаваемости.
        Вот почему в этот момент мне приходится настолько подставляться.
        - Стой! Верховный Старейшина Зазримму велел никого туда не впускать! - преградили мне путь пятеро Священных Лордов.
        - Сожалею, - ответил я, ничуть не замедлив своего шага.
        Почувствовавшие угрозу воины тут же вскинули оружие, но сделать всё равно ничего не успели. Не с Мастером Семи Больших Звёзд им тягаться.
        Для меня все пятеро будто бы замерли на месте. Я легко мог убить каждого из них, и они бы даже не успели осознать произошедшего, однако так делать я не стал.
        «НИЧЕГО ЭТОГО НЕ БЫЛО! МЕНЯ ВЫ ЗДЕСЬ НЕ ВИДЕЛИ И НЕ ВИДИТЕ! ПРОДОЛЖАЙТЕ СВОЮ РАБОТУ!» - отдал я ментальный приказ, в исполнении которого ничуть не сомневался. Всё же одно из важнейших умений воли - Взгляд Повелителя - ещё ни разу меня не подводило.
        Оказавшись перед невзрачной дверью, в действительности укреплённой Рунами настолько, что даже моих сил не хватило бы для её уничтожения, я замер. К счастью, госпожа не оставила своих пешек без подарков, а поэтому останавливаться на полпути не требовалось.
        Достав из Хранилища небольшой уголёк, который на самом деле являлся божественным артефактом, я крепко сжал его в руке, пока не почувствовал ощутимый хруст. Моё тело моментально захлестнула необычная сила, заставившая кожу покрыться тёмными узорами. Спустя секунду я сделал шаг… и спокойно прошёл сквозь дверь, словно она была лишь иллюзией. Хотя на самом же деле с ней ничего не произошло. Просто это я стал нематериальным, временно перестав быть частью Ойкумены на информационном уровне реальности. Странно, что при этом я не провалился сквозь пол…
        За дверью оказалось маленькое помещение, в центре которого расположилось одно из важнейших сокровищ секты - ядро крупнейшего рунного барьера. Но что же я собирался с ним сделать? Ничего такого… Просто на мгновение ослабить.
        Вскоре действие артефакта кончилось. Протянув ладонь и прикрыв глаза, я сосредоточил всю свою мощь на Полном Подчинении…
        Спустя минуту я сделал пару шагов назад и прислонился к стене. Тело ломило от слабости, а лёгкие горели от нехватки воздуха. Делая жадные вдохи, я старался успокоить неподатливую плоть. Увы, проще сказать, чем сделать. Только что мне пришлось так сильно напрячься, что истощилась не только духовная выносливость, но и даже обычная - физическая.
        К счастью, наконец-то подали сигнал золотистые наручные часы, расположившиеся на моём левом запястье. Улыбнувшись, я закрыл глаза, а затем исчез из помещения с ядром рунного барьера. Теперь я вновь находился в своём доме, где и был пятнадцать минут назад. И вновь был в прежнем пиковом состоянии.
        Идеальное преступление.
        Не осталось абсолютно никаких следов. Все, кто видел меня, забыли об этом, а десятки сканирующих массивов, что встретились на пути, так и не смогли меня обнаружить. Трюк с Нулевой Зоной я уже давно освоил.
        Что ж, теперь осталось самое важное…
        ***
        Похоже, начинается.
        Я, Верховный Старейшина Зазримму, его единственный личный ученик, а также ещё тридцать членов Секты Восходящей Звезды в очередной раз собрались в одной из тайных пещер.
        Зазримму расположился в центре круглого массива, на краю которого стоял я и ещё двадцать восемь Священных Лордов. Все мы насыщали конструкцию энергией, благодаря чему зависший в воздухе гигантский кровавый шар продолжал парить и сжиматься. Будь это обычная кровь, то хватило бы и одного мастера для её удержания, однако была жидкость, наполненная жизненной эссенцией сотен и тысяч Истинных Мастеров, коих осушили особым артефактом. Эта кровь содержала в себе немыслимую мощь, для сдерживания которой и требовались все мы. Впрочем, личный ученик Зазримму и ещё двое Небесных Монархов Фессатов нам не помогали, а занимались охраной.
        Что же касалось Верховного Старейшины, то он находился прямо под этим шаром. Зазримму был полностью сконцентрирован на крупном Алхимическом Кубе, куда капля по капле поступала кровавая эссенция. Используя её, он продолжал плести схему рецепта Пилюли Нечестивого Вознесения.
        Мало кто знает, но в Испытаниях Инсулая или, как их ещё называют, Испытаниях Первого Уровня можно добыть не только редкие артефакты, алхимию, техники или Руны, но и даже возможность снять с себя системную клятву. И как раз это повезло получить Зазримму, который более двух месяцев назад решился пройти последнее из Испытаний Инсулая.
        Так он оказался освобождён от клятвы верно служить, которую его потребовала дать Матриарх, когда двадцать три года назад захватила всех кланы этого острова. У Зазримму тогда был выбор: либо умереть, либо начать служить. Он выбрал второе, но при этом никогда не забывал о том, как его, по сути, поработили.
        И вот наконец освободившись, он решил отомстить. Но собственных сил ему явно не хватало, так что старик тайно обратился к главе Дома Крови - единственной публичной особе среди глав Культа. Зазримму пообещал Рианне стать поставщиком "свежей крови", взамен попросив возможность обрести ещё большую силу, а также Матриарха в качестве трофея.
        Будь это член какой-нибудь простой фракции Инсулая, то Рианна Кровавый Коготь моментально обезглавила бы его за такую наглость, но Зазримму всё-таки представлял не абы кого, а саму Секту Восходящей Звезды - силу, что контролировала треть Авлэйма и являлась одной из основных на карте всей планеты. Так что не удивительно, что глава Дома Крови заинтересовалась предложением. Более того - возможность получить столь могущественную фракцию в качестве дойной коровы заставила её почти сразу же согласиться. В конце концов даже мастера её уровня не могли без проблем захватить кого угодно, поскольку заведомо были ограничены своими противниками. Если начнёт действовать один, то остальные сразу же объединяться против него. Такой вот фактор сдерживания. Поэтому сильнейшим и приходилось играть тайно, как, например, сейчас.
        Зазримму поклялся служить Рианне, а также поставлять ей определённое количество талантливых воинов каждый год. Взамен она одолела Матриарха, встречу которых Верховный Старейшина специально подстроил далеко за безопасными стенами секты, подарила ему секрет Массива Поглощения Жизненной Эссенции, а также рецепт Пилюли Нечестивого Вознесения. И вот уже как два месяца происходил процесс готовки. Каждый день погибали сотни членов секты, чья кровь и жизненная сила становились ресурсом для Зазримму. Многие списывали это на тайные чистки, даже не догадываясь о том, что происходит на самом деле. Лишь небольшой круг лиц, включая меня, был посвящён в детали.
        Впрочем, не совсем меня. Мерайс Кватон - вот кто в действительности поклялся служить Верховному Старейшине. Я же лишь временно занял его место, что с помощью артефактов госпожи было сделать несложно.
        Подняв глаза, я вновь увидел, как из специальной трубы начинает вытекать жизненная эссенция. Ещё десяток жертв… Надеюсь, клон Кая ещё жив, а тот уже скоро будет здесь.
        Из-за недавнего прибытия Рианны в секту Зазримму ускорил процесс готовки, рассказав правду ещё десятку членов своей фракции, коих сразу же привлёк к работе. После массовых смертей на арене и слов его новой повелительницы, он решил по максимуму использовать ситуацию и перестать сдерживаться. Он даже не постеснялся на самом деле развязать некий локальный конфликт на границах секты, куда якобы отправил ещё одну партию воинов. В реальности же всё они оказались здесь - в пещере прямо над нами.
        Таким образом, если ничего не помешает Зазримму, то уже сегодня он завершит создание пилюли. И если это случится, то он не только обретёт многократное увеличение всех физических параметров, но ещё и наконец-то сможет прорваться к следующей стадии - В Шаге от Божественности. Притом - мгновенно.
        Ему не нужны будут месяцы на прорыв. Понадобится всего лишь несколько секунд, чтобы его душа изменилась, а Искра - эволюционировала.
        Такова сила тёмных искусств.
        Поэтому если я не хочу этого допустить, а я этого не хочу, то даже если Кай не придёт, я всё равно вмешаюсь. Иначе, боюсь, наш главный герой ещё нескоро захватит Секту Восходящей Звезды.
        ***
        Прошло почти семь часов с того момента, как Шестой пронзил свою искусственную душу. За это время из семи тысяч трёхсот двух расположенных вокруг него Истинных Мастеров в живых осталось лишь сорок пять. Все остальные были уже осушены, а их жизненная эссенция отправлена вниз к Верховному Старейшине Зазримму. Создание Пилюли Нечестивого Вознесения практически завершилось. Можно даже сказать, что оставшимся в живых воинам повезло оказаться лишними.
        Чаг тем временем хмурился всё сильнее. Кай так и не появился, а огромная кровавая сфера над головой Зазримму уменьшилась до размеров футбольного мяча. Оставалось ещё чуть-чуть, и препарат будет завершён.
        «Дерьмо! - мысленно выругался Чаг. - Что ж… Ударю в самый последний момент, когда Зазримму полностью сосредоточится на сворачивании всего плетения в шар! Он точно не успеет защититься».
        Определившись с планом, он, стараясь не показывать этого, сосредоточился на Зазримму. Да так сильно, что даже не сразу заметил, как прямо перед Небесным Монархом словно из ниоткуда появился широкоплечий воин, что возвышался над ним аж на целых две головы.
        - Уже заканчиваешь, да? - широко улыбаясь, спросил Кайзер. - А я как раз тебя и искал.
        В тот же миг рядом с ним появился личный ученик Зазримму, который первым отреагировал и атаковал. Его копьё практически добралось до головы незваного гостя, когда в правой руке Кая вдруг появился длинный чёрный клинок с алыми символами на лезвии.
        Страх…
        Страх стал всем, о чём могли думать присутствующие. Лишь Чаг и Зазримму избежали воздействия пассивной способности Фобоса. Все остальные же потеряли полную связь с реальностью, что означало лишь одно - смерть.
        Рука и клинок Кайзера словно исчезли на миг, а затем появились на прежнем месте. Одновременно с этим личный ученик, а также тридцать старших старейшин, превратились в разрубленные куски плоти. Как и в случае с Улучшенной Аурой Страха, только двое сумели разглядеть, что на самом деле меч Кая покрылся тёмно-зелёным пламенем, которое моментально удлинилось. Оно стало продолжением оружия, временно превратив его из меча в рассекающий хлыст. С его-то помощью парень и убил всех этих воинов.
        Однако Зазримму выжил. Более того - он успел законсервировать всё внутри алхимического куба, спрятать его, уклониться от атаки и попутно активировать спасательный пространственный артефакт, который моментально телепортировал его из пещеры. Верховный Старейшина был крайне опытным воином, поэтому сумел моментально проанализировать ситуацию, а затем понять, что в нынешнем истощённом состоянии ему не победить. Вот почему он решился сбежать.
        - Он сразу использовал артефакт Божественного ранга. Но как он понял, что только такой мог перенести его отсюда? Интуиция? - озвучил Кай свои мысли, а затем повернулся вправо. Его взгляд упал на спокойного Чага. - А вот ты, почему-то и вовсе не попытался уйти. И даже легко отбил мою атаку… Ты очень силён. В условиях этого мира даже сильнее того сбежавшего коротышки. Возможно, даже сильнее меня. Интересно…
        Шесть огромных Сфер разом накрыли всё вокруг. В ответ Чаг раскрыл четыре пиковые Сферы, которые… моментально прогнулись. Они не смогли противостоять полным Сферам, в действительности обладающим мощью полноценного псевдо-Божественного ранга.
        «Как?! Как такое возможно?! - не верил свои чувствам шокированный дорган. - Только через семь лет он должен найти способ усилить Крайды Сосредоточиями, созданными наподобие тех, что даёт его татуировка! Но не сейчас! И даже в этот момент его Крайды должны быть неполноценными! А ещё… его воля, навыки проявления и использования Сфер, мастерство - всё это выше, чем должно быть! Не знаю, что насчёт оценки Мастерства, но вот его уровень Силы уже точно достиг Семи Средних Звёзд».
        Тем временем Кай ринулся в атаку. Сделав с десяток выпадов, от которых Чаг легко увернулся, парень неожиданно остановился и перестал нападать.
        - Ты играючи справился со всеми моими ударами, - спокойно признался Кайзер. - Но сам до сих пор не напал. Почему?
        - Я тебе не враг, - ответил Чаг.
        - А кто же? Разве ты здесь не помогал этим ублюдкам, приносящим в жертву своих же ради силы?
        - Я тоже собирался убить Зазримму. Но ты помешал всем моим планам, - начал играть роль Чаг.
        - Ха-ха, правда? Как-то не очень звучит. Впрочем, я поверю тебе. Но тогда ответь на два вопроса. Почему среди старейшин секты скрывается Мастер Семи Больших Звёзд? И зачем ты подходил к нему? - указал Кай на появившегося за его спиной Шестого. Полностью исцелённого.
        «Вот же ж… - мысленно скривился Чаг. - Оплошал я, раскрыв ауры. Не думал, что он поймёт, что я уже прикоснулся к следующему уровню законов, и уже могу использовать техники псевдо-Божественного ранга. Впрочем, не в Инсулае… В этом у него здесь серьёзное преимущество. Потому-то он так спокоен? Или ещё усилил какой-то аспект, о чём я даже не догадываюсь?»
        - Я не могу многого рассказать, но я тайно защищаю и наблюдаю за госпожой Лилит. Зазримму связался с главой Дома Крови и получил от них поддержку, поэтому я не мог действовать опрометчиво. Он слишком скользкий тип. Вот почему я выжидал удобного момента для атаки. Который ты, к слову, полностью разрушил, - поведал дорган заранее придуманную легенду. - А вот к нему я подошёл случайно. Никак не мог представить, что он окажется связан с кем-то таким. Да и кто ты сам такой?
        - Кайзер. Будущий владелец этой секты, - без капли стеснения или сомнений сообщил Кай.
        В ответ Чаг наигранно рассмеялся.
        - Ясно. В любом случае мне плевать на секту, я лишь защищаю госпожу. Но всё же не боишься, что Зазримму сбежит?
        - Нет. Ему уже никуда не уйти. К слову, о Лилит. Это ведь имя Матриарха. Ты ей служишь?
        - Да.
        - И где же она?
        - Там, - указал Чаг на огромный кристалл вдали. - Она проиграла главе Дома Крови, и должна была стать главным ресурсом для приготовления пилюли.
        Взглянув на кристалл, который абсолютно никак не ощущался, Кай переместился к нему, и тут же замер.
        «Какого…» - промелькнуло у него голове, как только он увидел внутри кристалла высокую темноволосую девушку.
        Девушку, что выглядела в точности как земная мать Кая на старых фотографиях.
        - Кристалл не разрушить обычными способами, поскольку он создан с помощью силы Рун. И я боялся, что если убью Зазримму, то госпожа погибнет тоже. Но уже под самый конец выбора не оставалось. Вот почему я тянул с атакой.
        - Кто она?! - резко спросил Кайзер, ощутив прилив эмоций. - Откуда?!
        - Не твоего ума дело, - столь же резко ответил Чаг. - Не зазнавайся только потому, что я пощадил тебя и говорю с тобой, как с равным. В конце концов я в разы сильнее и старше тебя, - продолжая отыгрывать роль тайного защитника, добавил он.
        Заставив себя успокоиться, Кай сказал:
        - Потом разберёмся. С коротышкой я разделаюсь сам.
        Следом он исчез.
        Глава 14. Пошаговый бой
        Появившись посреди роскошного тронного зала в золотых тонах и с очень высоким потолком, тяжело дышащий Зазримму упал на колени. Кровь тут же брызнула на пол. Небесный Монарх скривился и взглянул на свою левую руку: на ней недоставало мизинца и безымянного пальца, а Астральное Тело в тех областях было сильно покорёжено. Кайзер всё-таки задел его…
        - Верховный Старейшина! - вбежали внутрь стражи, ощутив внезапное искажение пространства и вдруг появившуюся неспокойную ауру Зазримму. - На вас напали? Где враг? - заметили они его ранение.
        Однако Зазримму отвечать не спешил. Обнаружив оставшуюся в области ран чужеродную силу, он попытался выдворить её, для чего полностью сконцентрировался. Вот только ничего не вышло. Вскоре стало понятно, что в основе этой силы лежит сила некоего божества, которая, вместе с частицами законов Пути Пространства, что обладали мощью среднего качества Божественного ранга, формировала сильнейшую пространственную метку.
        «Твою мать!» - задрожал мужчина, когда очередная попытка избавиться от метки провалилась.
        - На секту напали! - вернувшись в итоге в реальность, обратился он к стражникам. - Объявляю военное положение! Приказываю перевести все защитные и оборонные массивы в красный режим! И соберите всех Защитников здесь!
        Трое стражников сразу же покинули тронный зал Матриарха, а ещё трое остались с Зазримму в качестве охраны.
        Спустя полминуты в помещении уже находилось более пятидесяти воинов: сорок шесть Священных Лордов восьмого и выше уровней, а также семеро Небесных Монархов. Среди последних четверо были Мастерами Одной Малой Звезды, двое - Мастерами Одной Средней Звезды, и ещё один - Мастером Двух Больших Звёзд. Дополнительно ещё несколько сотен Священных Лордов и целый десяток Небесных Монархов уже спешили сюда.
        «Дерьмо! Даже Руны не помогают! - сокрушался Зазримму, продолжая пытаться избавиться от метки. - Ну ничего… Пусть только попробует ко мне переместиться! - усмехнулся он. - Против такой толпы со множеством артефактов, Рунами и в помещении с кучей массивов даже Матриарх не смогла бы победить! Ты дал мне достаточно времени на подготовку, за что и поплатишься!.. Но всё же, кто это такой? И как он попал на территорию Секты? Неужели это кто-то из приспешников госпожи Рианны? Она решила избавиться от меня? Нет… это глупо… Я полезен госпоже, да и какой в этом смысл, если она сама могла убить меня ещё недавно? Так что это точно не от неё…»
        Размышления Зазримму прервала подошедшая женщина-ас: пиковый Небесный Монарх и Мастер Четырёх Больших Звёзд. Она являлась одной из приближённых Верховного Старейшины Улвира, с которым Зазримму разобрался в первую очередь после победы Рианны над Матриархом. С осторожной и не покидающей пределов Солнечного Приюта воительницей он тоже собирался рано или поздно разделаться, но прямо сейчас она была сильнейшей пешкой, что Зазримму мог использовать для своей защиты. В конце концов большинство Небесных Монархов секты (да и вообще всех фракций Миров Испытаний) являлись лишь Мастерами Одной-Двух Звёзд.
        - Верховный Старейшина, что происходит? - спросила хмурая женщина. - На вас действительно напали? Где и кто враг?
        Зазримму уже как раз хотел дать ответ, как вдруг пространство рядом с ним стало искривляться.
        «Приготовились к бою!» - оскалившись, мысленно передал он всем присутствующим.
        Небесные Монархи и Священные Лорды моментально отреагировали. Предельно сосредоточившись на искривляющемся пространстве, они были готовы в любой момент атаковать, однако произошло совершенно не то, чего все здесь ожидали. Спустя мгновенье враг не появился перед ними. Вместо этого, исчез сам Зазримму…
        ***
        Неожиданно для себя оказавшись на вершине горы, что разделяла Солнечный и Лунный Приюты, ошарашенный Зазримму тут же активировал технику барьера, вот только на долю секунды всё же не успел. Некто, кого он совершенно не чувствовал с помощью духовного восприятия, неожиданно пнул его в спину. Однако в этом движении не было силы: оно несло совсем иной смысл.
        Тёмная сфера вмиг сформировалась вокруг Зазримму, отрезав его от внешнего мира. Мгновение спустя Небесный Монарх обернулся и наконец увидел стоящего в метре от него Кайзера, что сложил руки за спиной и спокойно ждал.
        - Поединок Претендентов?.. - пробормотал Верховный Старейшина, после чего выкрикнул: - Кто ты?! Ты из Ордена Чистоты? Или нет… из Скрытого Храма? Сколько тебе заплатили?! Я дам вдвое… нет, втрое больше! Давай договоримся.
        - Тебе уже ничто не поможет, - фыркнул раздражённый Кай, что всё ещё размышлял о внешности Лилит. - Выбирай форму Поединка.
        Как бы Кайзер ни хотел поскорее закончить с Зазримму, отказываться от возможности быстро подняться в рейтинге за счёт официальной победы над "Полководцем" он не собирался. Поэтому-то и бросил ему вызов на Поединок Претендентов.
        Свысока глядя на искусившегося тёмными искусствами Зазримму, Кай совершенно не чувствовал в нём угрозы. И полагался сейчас парень не только на развитую интуицию, но ещё и на знания о силах ограниченных Инсулаем воинов, накопленные им и его клонами. Благодаря этому он примерно понимал текущий уровень сил противника.
        При перерасчёте на пик Элементалиста, пиковый Небесный Монарх с Пятью Средними Звёздами был бы примерно Мастером Девяти Больших Звёзд, существуй такой титул в действительности. Вот только не стоило забывать, что Правила накладывали на пришедших в мир Инсулай Священных Лордов и Небесных Монархов серьёзные ограничения, которые задевали множество аспектов их могущества.
        Например, снижался главный параметр оценки Силы - Воля. Всё из-за того, что каждый прорыв сам по себе являлся сложнейшим испытанием для Искры, прохождение которого закаляло волю воина. Именно поэтому Правила сковывали её мощь на один Шаг за каждую лишнюю границу стадии и на два Шага за каждую лишнюю границу ступени. Таким образом, Небесные Монархи, воля которых по определению в разы превосходила волю Элементалистов, в Инсулае такого преимущества не имели.
        В свою очередь уровень познания элементов природы не так сильно снижался. Он ограничивался лишь в том случае, если познания воина превосходили уровень Идущего по Пути (псевдо-Божественный ранг и выше). А поскольку даже среди Небесных Монархов немногие превзошли пик Императорского ранга, то на них это ограничение никак не действовало. А обладать пиковыми Сферами на якобы пиковой стадии Элементалиста - это уже уровень где-то Семи Средних Звёзд.
        То же самое касалось силы уникальных умений и качества техник, которые оценивались не отдельно для каждой ступени и стадии, а в целом для всех Мастеров по общей системе. Что же насчёт количества внутренней энергии, то она хоть и снижалась до уровня пикового Элементалиста, но при перерасчёте Звёзд ничего не менялось. Всё-таки фундамент ведь оставался тем же.
        Однако вот уже сила физического тела серьёзно уменьшалась. Успешное прохождение Священных Кар Небес делало тела Священных Лордов гораздо сильнее, поэтому Правила Инсулая их и урезали. В конце концов для пикового Небесного Монарха, коим и был Зазримму, этот ослабление составляло практически восемьдесят пять процентов.
        Как ни странно, Мастерство воинов в Инсулае и Фероксе тоже снижалось. Всё потому, что Правила частично ограничивали дополнительные слои оболочки души, полученные после прорывов на ступени или стадии, что превосходили разрешённые. Соответственно, чем могущественнее был воин, тем сильнее его ограничивали. И задевая дополнительные слои, это ослабление прямо влияло на оценку всех параметров Мастерства. "Интеллект", уровни реализации духовных и физических сил, а также уровни контроля энергии и частиц законов - всё это усиливалось с каждой новой ступенью банально за счёт развития души, поэтому, логично, что ограничения задевали и их.
        В конечном счёте наличие энергетического зрения у Кая и его клонов позволило ему понять, что Небесные Монархи ограничиваются на 75 % от количества Шагов между их уровнем и пиком Элементалиста. Для Зазримму, например, разница составляет 18 Шагов, а 75 % от этого равны 4,5 Шагам. Таким образом, если рассчитать нынешнюю силу Верховного Старейшины как для пикового Элементалиста, то он был бы примерно Мастером Шести Средних Звёзд.
        Именно поэтому Кайзер и не опасался его.
        «Надменный урод! - мысленно процедил Зазримму, спровоцированный поведением Кая. - Ты сам вырыл себе могилу! Хочешь Поединка Претендентов?! Будет тебе Поединок!..»
        - Хорошо, - хмыкнул Верховный Старейшина. - Я выбираю Пошаговый Бой: форма сближения. Правила просты: мы отдаляемся друг от друга на двадцать километров, после чего я, как тот, кому бросили вызов, делаю первый ход. Он подразумевает только два действия: либо атаку по противнику, либо движение до двух километров в любую сторону, но только не назад. На ход даётся минута, в течение которой второй Претендент может действовать лишь в радиусе двух километров от текущей стартовой точки. Когда начнётся его ход, он должен будет вернуться в эту стартовую точку и тоже выбрать одно из двух действий. Так бой будет продолжаться до тех пор, пока кто-то не победит. Для этого противник должен или добровольно признать поражение, или оказаться в состоянии полной недееспособности. Из артефактов разрешается применение лишь оружия и сопутствующих предметов, но не лучше псевдо-Божественного ранга. Разрешается использование Пространственных Колец, но лишь как хранилище. В качестве ставки я требую твою свободу.
        Всё это Зазримму произнёс быстро и без запинки, словно уже сотни и тысячи раз говорил подобные слова. И это не странно, поскольку всё-таки он обладал почти тремя сотнями Очков Рейтинга на ранге "Полководец", что говорило о его огромном опыте в Поединках Претендентов.
        - И что же ты ответишь? - наконец взяв себя в руки, медленно спросил прищурившийся Небесный Монарх. - Согласен ли?
        «Я прекрасно помню, что он лучник, а значит такая форма боя даст ему огромное преимущество. Но с другой стороны, если я откажусь от такой битвы, то Зона Поединка исчезнет, а я потеряю возможность сразиться с ним официально в этом году. Должно быть, он уже понял, что я пришёл не только по его голову, но и ради Очков Рейтинга. Если откажусь от этой формы Поединка, то он однозначно предложит дать мне второй шанс, но при условии сохранения его жизни и свободы. Согласен ли я на такое? - задумался Кай. - Хм… Нет. Точно нет. Его свобода мне нужна только для получения всего его имущества и Рун, которые он хранит в виртуальном банке. Щадить этого недо-адепта я не планирую. Что ж, тогда…»
        - Я согласен. Взамен я тоже требую твою свободу, если победа будет за мной, - сложив руки на груди, сказал Кайзер. - Твой ответ?
        - Согласен, - расплывшись в улыбке, произнёс Зазримму ключевое слово.
        Жетоны противников тут же засветились. Пространство внутри Зоны Поединка начало резко увеличиваться, а неподвижные Претенденты - быстро отдаляться друг от друга. Спустя минуту расстояние между ними составило ровно двадцать километров.
        Почему же Зазримму выбрал именно такую дистанцию? Ну во-первых, в сильно насыщенных энергией ближних мирах даже пятнадцать километров были немалым расстоянием для техник Истинных Мастеров. Во-вторых, в Инсулае все ограничивались пиковой стадией ступени Элементалиста, что тоже играло немаловажную роль в дальности атак. И в-третьих, условия поединка с самого начала должны быть разумными и справедливыми, иначе это давало бы возможность отказываться от любого подобного вызова. Так что Зазримму в принципе не мог предложить, например, исключительно дальний бой, когда один из Претендентов на нём не специализируется. Это было бы несправедливо по отношению к тому, чей отказ завершит Поединок и лишит его возможности повторного вызова на целый год.
        Когда пространство Зоны перестало расширяться, стенки этой сферы резко побелели, а Жетоны воинов прекратили сиять.
        Поединок официально начался.
        Небесный Монарх тут же явил двухметровый деревянный лук, покрытый светящимися голубыми артефактами. Как и ожидалось, это был артефакт псевдо-Божественного ранга. Всё же Зазримму уже сумел прикоснуться к следующему уровня познания законов. И хотя он не мог использовать эту силу в Инсулае, применять соответствующие артефакты ему ничто не мешало. Их Правила не сковывали.
        Одновременно с призывом оружия Верховный Старейшина вспыхнул огромной мощью, слившись со своими четырьмя старшими Священными Духами, что, естественно, тоже были ослаблены Правилами. Впрочем, это не помешало им вмиг восполнить весь запас энергии Зазримму, что был потрачен на создание пилюли.
        «Не буду сдерживаться, но и козыри пока придержу, - охладив разум, Зазримму выпил эликсир, ускоряющий восстановление духовной выносливости. Всё же после многих часов готовки пилюли у него её оставалось довольно мало. - Проверим, так ли хорошо его защита, как атака…»
        Активировав технику покрова, технику движений и особую технику наблюдения, необходимую для прицеливания, он приступил к атаке. Небесный Монарх вытянул руку, схватился за тетиву, а затем, неспешно натягивая её, начал формировать между пальцев длинную тонкую стрелу. Помимо Лука и Кинжалов, Зазримму владел ещё элементами Воды и Земли, которые обычно комбинировал в виде грязи. Эта псевдо-стихия обладала как быстротой и подвижностью Воды, так и мощью Земли. Её можно было использовать одновременно и для атаки, и для защиты, а вдобавок она превосходно справлялась с обездвиживанием, имея возможность обрести свойство липкости.
        Потратив на подготовку целых три секунды и влив в технику просто немереное количество энергии, что было главным преимуществом всех бойцов дальнего боя, Небесный Монарх отпустил тетиву. Стрела моментально исчезла, но, преодолев всего три километра, внезапно вспыхнула подавляющей силой, превратившись в гигантского грязевого змея, способного легко проглотить даже автобус.
        Вся эта мощь, ничуть не скрываясь, двигалась прямо на Кая. Всё же техника была самонаводящейся, а застать врага врасплох Зазримму явно не мог. Потому он и не стал прятать силу атаки, как обычно поступают лучники во время внезапного нападения.
        Что же касалось Кайзера, то хоть он и имел возможность действовать в радиусе пары километров, однако делать это не спешил. Продолжая спокойно стоять со скрещёнными на груди руками, он просто смотрел на приближающуюся атаку врага. В конечном счёте, так и не предприняв ничего, кроме активации Техники Покрова Бесконечного Пространства, парень позволил грязевому змею обрушиться на себя.
        На лице увидевшего эту сцену Зазримму невольно отобразилась ухмылка, которая, однако, уже спустя несколько секунд погасла, сменившись кислой миной. А причина тому была проста: Кай всё так же стоял на месте со скрещёнными на груди руками и был при этом абсолютно невредим. Проведя полтора года за тренировками с Саваном и всего неделю с Тенью, он сильно отточил своё мастерство использования техник, что и позволило ему повысить защиту техники покрова на новый уровень.
        Наступил ход Кая. Активировав технику движений, он неожиданно исчез, а зачем, чуть более чем через секунду, появился в двух километрах впереди. Расстояние между ним и противником сократилось до восемнадцати километров.
        Оказавшись остановленным силами Зоны Поединка, которая не позволила Кайзеру продвинуться дальше, он спокойно замер на месте и вновь сложил руки на груди. Всем своим видом парень демонстрировал практически полное безразличие к происходящему. И это даже не было притворством: он действительно хотел поскорее закончить, чтобы разобраться с вопросом внешности Лилит.
        Ход снова перешёл к Зазримму, который к этому моменту стал понемногу осознавать разницу между ним и оппонентом. Приходило понимание, что Кай превосходит его гораздо сильнее, чем он того изначально ожидал.
        Явив стрелу псевдо-Божественного ранга, Зазримму наложил её на тетиву, которую стал неспешно натягивать. Тонны энергии полились из Небесного Монарха в лук и стрелу. Первый артефакт должен был значительно усилить выстрел и помочь в прицеливании, а внутри второго, собственно, и формировалась основная атакующая техника. В отличие от единичной стрелы, созданной при помощи техники, артефактная стрела позволяла запереть внутри себя сразу множество плетений. То есть если первый выстрел являлся атакой при помощи техники, пусть и усиленной луком, то вот теперь Верховный Старейшина собирался обрушить на Кая полноценное оружие.
        Потратив на этот раз в два раза больше времени на подготовку и в пять раз больше энергии, Зазримму наконец-таки атаковал. Вмиг развив сверхзвуковую скорость, слегка отсвечивающая зелёным стрела исчезла. Несколькими мгновениями спустя во все стороны разошлась ударная волна, способная убить любого смертного и даже немного навредить слабым Заклинателям.
        Больше не было видимых проявлений атаки - никаких гигантских грязевых змеев или прочих эффектов. Вся мощь Зазримму была плотно упакована в маленьком продолговатом предмете, который преодолел расстояние в восемнадцать километров всего за каких-то жалких пять с половиной секунд.
        Это была истинная мощь лучников - воинов, способных завершить практически любой бой лишь одним выстрелом.
        Обычно, если противник примерно равен по развитию, то среднестатистический Истинный Мастер способен заметить стрелу лишь в тот момент, когда до неё остаётся где-то двадцать-тридцать метров. Всё из-за её безумной скорости и особых скрывающих техник. Если воин неподвижен, то от такой атаки увернуться практически невозможно. Так что если он не подготовил защиту заранее, то его однозначно ждёт смерть.
        Однако благодаря методикам Рун’Тана Кай обладал гораздо более сильным внешним духовным восприятием, что и дало ему возможность заметить атаку уже на расстоянии ста двух метров. Но поскольку стрела Зазримму вдвое ускорилась после преодоления семнадцатого километра, то эти сто два метра она должна была преодолеть практически за десять миллисекунд. Для действительно гениальных пиковых Элементалистов, находящихся в состоянии максимального усиления, это было мизерное, но всё же посильное время. При должной сноровке они могли бы уклониться.
        Вот только ключевым здесь были слова «находящихся в состоянии максимального усиления». Кай же в данный момент не то что не использовал Частичную Трансформацию, но и даже не активировал Предельную Концентрацию! Он даже не пытался сдвинуться с места…
        Приблизившись к парню, снаряд ударил ему в грудь и одновременно с этим разом высвободил всю оставшуюся внутри мощь элементов Стрелы, Воды и Земли в виде множества шеститомных техник.
        Водяной взрыв накрыл область вокруг Кайзера, а затем в небеса выстрелил гигантский гейзер грязи, что невооружённым взглядом был виден даже с дистанции в восемнадцать километров. Внутри вырвавшейся на свободу стихии прямо сейчас бушевали миллионы микроскопических каменных стрел, усиленных законами соответствующего Пути и ускоренные потоками воды, которая и сама по себе представляла огромную опасность. Окажись сейчас внутри тот же Хиро Андо, то его точно разорвало бы на куски.
        Когда действие техники наконец завершилось, и бушующая грязь стала растекаться во все стороны, напряжённый Зазримму максимально сфокусировался на необходимой области. Секундой спустя он побледнел и подсознательно отступил на шаг.
        - Не… невозможно… - нервно сглотнул Верховный Старейшина.
        Кай был практически невредим: техники Зазримму не оставили на нём ни царапинки. Что же до стрелы, то она всё же пробила его плоть, но в итоге банально застряла в ребре, не сумев пройти глубже нескольких миллиметров. Парень просто выдернул её из себя, после чего спокойно спрятал в Хранилище.
        Выстоять же Кай сумел благодаря Полному Подчинению, которым максимально укрепил свою плоть. Он сделал всё то же самое, что и Чаг, когда они сражались в Подлунном городе на Мальтоне. Тогда дорган был практически полностью неуязвим к атакам тех, чья воля была слабее его, и лишь чрезмерная нагрузка могла сбить его концентрацию.
        Впрочем, даже находясь под ограничениями, Зазримму обладал силой воли, достойной Семи Малых Звёзд. Почему же он тогда почти не нанёс урона Кайзеру, имеющему в данный момент только Шесть Больших Звёзд в этом параметре? Всё оттого, что он банально слишком мало влил этой воли в стрелу и техники.
        А сейчас, находясь на удалении в восемнадцать километров, Небесный Монарх даже не мог понять, что произошло. Это и стало причиной его шока.
        Кай тем временем приблизился к противнику ещё на два километра, после чего вновь наступил ход Зазримму.
        «Соберись… Соберись! - сжав кулак свободной руки, мысленно крикнул он на себя. - Этому должно быть логичное объяснение! Одно из трёх: Божественный Дар, "сильная" линия крови или Руны… Нет! - тут же осадил самого себя Верховный Старейшина. - Может быть и другая причина. Думай…»
        Прикрыв глаза, Зазримму погрузился в пучину воспоминаний. Прошла четверть минуты… тридцать секунд… сорок пять… На пятьдесят второй секунде он резко открыл глаза, наконец-то вспомнив о такой довольно редкой способности, как Полное Подчинение.
        До конца хода оставалось восемь секунд, однако это не было проблемой. Зазримму решил повторить предыдущую атаку, но на этот раз пропитав как стрелу, так и техники внутри неё гораздо большим количеством воли.
        Выстрел повторился, и теперь Кай впервые за поединок испытал угрозу. Осознав, что даже с ограничениями воля Зазримму превосходит его собственную, парень был вынужден начать действовать открыто. В мгновение ока он раскрыл шесть полных Сфер, обладающих мощью псевдо-Божественного ранга, после чего сформировал перед собой толстенный щит изо льда.
        В результате атака Зазримму опять была остановлена. Но как ни странно, это лишь заставило его улыбнуться. Он подтвердил свою гипотезу об использовании Каем Полного Подчинения, что не могло его не радовать.
        Расстояние между Претендентами сократилось до четырнадцати километров. Небесный Монарх уже собирался было приступить к подготовке новой атаки, как вдруг его противник исчез.
        Сперва Зазримму решил, что проблема в его технике наблюдения, однако вскоре стало понятно - Кайзер сознательно спрятался. И как бы после этого Небесный Монарх ни старался, найти противника ему так и не удалось. До конца хода вновь оставались считаные секунды…
        «Проклятье!» - выругался он, вслед за чем отпустил стрелу.
        Не зная куда целиться и не имея возможности "прицепить" атаку к противнику, поскольку даже аура Кая пропала, Зазримму решил ударить по площади. И на этот раз он использовал ещё больше силы. Секундой ранее мощь многих тысяч Рун захлестнула его душу, но теперь вся она неслась внутри едва ли не трескающейся от такой силы стреле. Достигнув центра области, в которой должен был находиться Кайзер, снаряд выпустил всю эту силу во все стороны. Десятки техник, на плетение которых Зазримму потратил непозволительно долгие секунды, стали градом бомбардировать нужную территорию.
        «Задел!» - обрадовался Небесный Монарх, обнаружив "аномалию" внутри атакуемой зоны.
        Вскоре буйство стихий завершилось, а затем ход снова перешёл к Зазримму. Кайзер же продолжал скрываться.
        Определив тактику, Верховный Старейшина активировал сразу три десятка тысяч Рун. Едва удерживая такую мощь, он стал плести техники. Из-за нагрузки подготовка заняла почти тринадцать секунд, что для обычного боя было немыслимо долго (если это только не первый удар).
        Не став использовать артефактную стрелу, Зазримму выпустил две техники: одна улетела к самой вершине Зоны Поединка, а вторая ударила в неуязвимый "пол". В итоге от предполагаемой области местонахождения Кая во всех стороны двухметровым полотном стала растекаться густая вязкая грязь, а вместе с этим на высоте пяти километров начали формироваться огромные тёмные облака. Несколькими секундами спустя хлынул дождь.
        Таким образом Зазримму наконец сумел обнаружить движущуюся к нему навстречу аномальную область. Грязь под ней на мгновения леденела, а капли вокруг, наоборот, испарялись. И хотя за этот ход Небесный Монарх так и не нанёс противнику урона, результатом он всё же был доволен. Своими действиями Зазримму значительно упростил себе дальнейшие атаки.
        Дистанция уменьшилась до десяти километров. Претенденты становились всё ближе и ближе друг к другу.
        Противник Кайзера снова атаковал, при этом сильно сузив область поражения благодаря дождю и болоту, что демаскировали защищающегося парня.
        «Уклоняешься? Ну-ну… Давай посмотрим, насколько хватит твоей защиты против такого количества Рун», - оскалился Зазримму.
        Восемь километров…
        Для очередной атаки Зазримму решил использовать свои сильнейшие стрелы. Объединив их в одну точно так же, как это делал Кай со своими мечами, а затем напитав ещё большим количеством силы, он совершил выстрел. Вскоре снаряды разъединились, накрыв небольшой участок.
        Буйство стихий оказалось ещё более катастрофическим. Такое могло бы убить даже Рагнара, обладающего потрясающей стойкостью и Божественным Даром защитного типа.
        «Ещё держишься? Ну хорошо. Всё равно тебе недолго осталось…»
        Новый выстрел привёл к изменениям: Зазримму наконец увидел противника. Тот перестал скрываться, поскольку был весь в крови и в целом выглядел довольно жалко. Мощнейшие атаки лучника знатно потрепали парня.
        - Сдавайся, и я, так уж и быть, разрешу тебе жить в качестве моего раба! - усилив голос энергией, оглушительно выкрикнул Зазримму.
        Однако его противник проигнорировал предложение и, едва волоча ноги, поплёлся вперёд. В конце концов парень не преодолел даже половину километра, как время хода закончилось.
        - Как знаешь… А ведь строил из себя такого сильного… - уже практически праздновал победу Небесный Монарх.
        Решив больше не тратить Руны и артефактные стрелы, Зазримму сотворил несколько техник, после чего отпустил тетиву. Атаки обрушились на цель, вот только Зона Поединка почему-то не исчезла.
        «Он защитился?!» - уставившись на ледяной барьер, изумился мужчина.
        Он уже собирался было что-то выкрикнуть, как вдруг всё его естество буквально завопило об опасности. Не медля ни секунды, Зазримму потратил ещё тридцать тысяч Рун, мощь которых сразу же направил на плетение защитных техник. Вот только этого всё равно было недостаточно.
        Сформированный грязевой барьер оказался вмиг прорван, а Зазримму отброшен далеко назад, словно тряпичная кукла, проткнутая иголками. Только вместо иголок тут были длинные мечи из тёмно-зелёного пламени, что пронзили сердце, шею и конечности Небесного Монарха.
        Зона Поединка исчезла. Зазримму и Кайзер вернулись на вершину горы…
        Обман завершился успехом. Сражайся они и дальше один на один, то поединок сильно затянулся бы, а Зазримму потратил бы слишком много Рун, которые его оппонент как раз хотел забрать себе. Вот почему Кайзер и решил использовать клона.
        Став невидимым, он пропустил свой ход, а вперёд отправил Шестого. Тот тоже скрылся при помощи Нулевой Зоны и Техники Скрытого Измерения, после чего начал отвлекать Зазримму. Кай же переместился в Хранилище. И хотя незаметный для дождя пространственный якорь был довольно уязвимой целью для любых атак Верховного Старейшины, к счастью, они его не задели.
        В конечном счёте Кайзер получил достаточно времени для формирования атаки, способной преодолеть множество километров и при этом сохранить огромную мощь, что довольно трудно без законов Пути Стрелы. Для этого парню даже пришлось усилить плетения Изначальной Вспышкой. Но в конце концов это сработало - Зазримму был мгновенно сражён.
        Сейчас же Верховный Старейшина находился при смерти, но так рано отдавать его в лапы седой старухи Кай не собирался. Приблизившись к изувеченному телу низкорослого мужчины, он развеял мечи, созданные Техникой Пламени Погибели, а затем принялся исцелять врага. Несмотря на то что атака поразила и шею, и даже сердце Зазримму, мгновенно он не умер.
        Доведя состояние противника до более-менее стабильного, Кай уже собирался было пробудить его, как вдруг ощутил опасность и моментально отскочил на несколько метров. Из тела Зазримму вырвалась волна грязной кровавой силы, что разметала полы одежд Кайзера и оставила на мостовой глубокие трещины. Следом кожа воина покрылась неприятными на вид алыми письменами, после чего тело Небесного Монарха стало быстро раздувать во все стороны. Можно было подумать, что энергия Зазримму почему-то пытается вырваться из него, вот только в действительности всё было совсем наоборот. Ки и даже сила плоти Верховного Старейшины стремились собраться в одной точке вокруг его души.
        «Очень… очень плохо…» - промелькнуло в мыслях Кайзера.
        Максимальное усиление Полным Подчинением, Предельная Концентрация, два младших Священных Духа, Частичная Трансформация, Техника Пришествия Владыки Войны, направленная на тело Изначальная Вспышка, энергия души, Заимствующее Пламя и даже Ледяное Отражение - всё это было использовано в один миг. Чувствуя, как разрушается его тело и даже душа, Кай в мгновение ока приблизился к Зазримму и схватил его за сильно увеличившуюся руку.
        "Заземлив" себя с помощью Поля Превосходства, парень трижды крутанулся на месте, а затем резко отпустил Зазримму, на огромной скорости отправив того в небеса. Для этого Кай даже использовал временное перераспределение параметров, вложив абсолютно всё в силу.
        Раздутое до размеров внедорожника тело Небесного Монарха сразу же преодолело звуковой барьер, и уже буквально спустя секунду находилось в паре километров над горой. Однако интуиция Кайзера всё не умолкала. Используя остатки сил, полученные от Заимствующего Пламени, он сразу сформировал огромный Ледяной Куб, накрывший всю вершину горы, а поверх его раскрыл огромное чёрное марево - Технику Защитного Разлома.
        Направив все силы на поддержку барьеров, Кай приготовился к худшему.
        - Гос… пожа… - оказавшись на высоте двенадцати километров, с трудом прокряхтел очнувшийся Зазримму. - Не… надо…
        Мгновение спустя высоко над Сектой Восходящей Звезды вспыхнуло маленькое солнце. На время мир утратил все цвета, кроме алого. Пропали любые звуки. Наступила абсолютная тишина…
        Взрыв оказался настолько жутким, что рунные защитные барьеры Лунного и Солнечного Приютов полностью покрылись трещинами и пришли в негодность, а все смертные, что находились под ними, мгновенно лишились сознания.
        Что же насчёт вершины горы, которая была ближе всего к взрыву, то она… банально перестала существовать. Обсерватория, различные лаборатории, тренировочные зоны и прочие постройки превратились в пыль, как и, собственно, большая часть верхушки скалы. На её месте осталось лишь огромное озеро лавы, что прямо сейчас стекала во все стороны.
        Но как ни странно, при всём при этом погибших было ровно ноль, если не считать самого Зазримму, конечно. Кайзеру хватило времени, чтобы силой переместить всех находящихся на вершине горы членов секты в новый пространственный карман, который он передал двойнику. Благо Полем Превосходства и Сферами он вырубил здесь всех ещё до начала боя с Зазримму (никого сильнее третьего уровня Священного Лорда тут не оказалось), так что никто не сопротивлялся.
        «Думаю, всё же стоило расщедриться на заряд божественного артефакта, - очнувшись в теле копии, подумал парень. - Грёбанные тёмные искусства… Что это за безумная мощь? Даже Отражению пришлось потратить четверть сил, чтобы банально защититься».
        Охладив участок лавы внизу, левитирующий при помощи Поля Превосходства Кай медленно опустился. Вздохнув, он открыл меню системных сообщений.
        В мире Инсулай зафиксирован Поединок Претендентов.
        Противники: Кайзер ("Страж" 5 ранга) и Зазримму Драт Синас ("Полководец").
        Форма: пошаговый бой 1 на 1, сближение (сила Рун разрешена; разрешено оружие и вспомогательные элементы до псевдо-Божественного ранга включительно; разрешено ограниченное использование Пространственных Колец; закрытая область).
        Инициатор: Кайзер ("Страж" 5 ранга)
        Ставка (Кайзер): свобода.
        Ставка (Зазримму Драт Синас): свобода.
        Победитель: Кайзер.
        Получено 195 очков рейтинга=(15 (стандартное число)*13(количество границ)).
        Теперь Вы: "Страж" 4 ранга (95/100 очков рейтинга).
        Бонусы: снижение (4 %) комиссии Алтаря.
        [Активно]
        Ваш рейтинг в мире Ферокс: "Адепт" 3 ранга (49/100 очков рейтинга).
        Бонусы: снижение (0,6 %) комиссии Алтаря.
        [Временно неактивно].
        Ваш рейтинг в мире Беллум: нет.
        Бонусы: нет.
        [Временно неактивно]
        «Но почему тринадцать границ? - удивился парень. - У него было более трёхсот очков рейтинга на "Полководце" и каждую сотню посчитало за границу? Тогда почему об этом не говорится в основных правилах Поединков? Странно… Однако очень жаль, что его Руны так и не достались мне. Подгадила же эта глава Дома Крови… Впрочем…» - опустил он взгляд на ладонь, где лежали кольца Зазримму. Их Кай успел снять с противника ещё во время лечения.
        Легко разрушив духовные метки на артефактах, Кайзер погрузился сознанием в них. Вскоре на его лице появилась лёгкая улыбка.
        «Повезло… Кажется, все свои сокровища он носил прямо с собой. Но теперь вопрос: а что делать с этим?»
        Вынув из Кольца огромный алхимический куб, Кай заглянул в него.
        [Незавершённая Пилюля Нечестивого Вознесения]
        Ранг: псевдо-Божественный
        Качество: Пиковое
        Особенность: запретная алхимия (высокий уровень сопротивления).
        Особенность: навечно повышает скорость и силу регенерации.
        Особенность: навечно повышает первоначальные параметры на 15 000 единиц.
        Особенность: временно переводит душу на активную фазу, если она не находится на ней.
        Особенность: провоцирует процесс прорыва(-ов) и многократно ускоряет его (их). На ступени Небесного Монарха происходит только однократный прорыв (эффект незавершённости). На ступени Священного Лорда происходит максимум двукратный прорыв (эффект незавершённости). На ступени Элементалиста происходит максимум трёхкратный прорыв (эффект незавершённости).
        Ограничение: невозможно прорваться на ступень. Только на стадию (эффект незавершённости).
        Ограничение: невозможно прорываться на стадию "В Шаге от Божественности" (эффект незавершённости).
        Ограничение: время существования снижено до 42 дней (эффект незавершённости).
        Ограничение: возможно лишь разовое применение.
        Ограничение: только для Истинных Мастеров ступени Элементалиста и выше.
        Ограничение: возможны побочные эффекты.
        Достав из алхимического куба маленький красно-коричневый шарик, Кайзер резко скривился. Мало того что препарат жутко вонял, так он ещё и излучал ауру страха, боли и отчаяния. На миг парню даже показалось, что он находится в закрытом помещении, где без конца разносятся душераздирающие крики. Из-за этого ему даже пришлось воспользоваться Волей Мастера, дабы защитить свой разум.
        «Эта пилюля до краёв наполнена остаточной волей всех тех, кого принесли в жертву ради её создания, - испытал Кай омерзение. - Теперь понятно, почему там говориться про высокий уровень сопротивления. Использование такой пилюли без других вспомогательных препаратов или хотя бы помощи Мастеров Душ может быть смертельно… Этим, значит, она отличается от моих препаратов, где я использовал чешуйки и свою кровь? Там нет остатков воли, поэтому и нет пометки "запретная алхимия"?..»
        - И что ты собрался с ней делать? - внезапно раздался мягкий женский голос.
        Одновременно с этим Кай ощутил появления незнакомой ауры и тут же поднял голову.
        Вдали, на самом краю остывающего озера лавы, находилась высокая тёмноволосая девушка в просторном чёрном одеянии. Спокойно шагая в сторону Кая, она держала в левой руке длинный прямой меч в ножнах и с безразличием на лице осматривала всё вокруг.
        Над головой красавицы, находящейся на срединной стадии ступени Небесного Монарха, можно было увидеть одну короткую надпись:
        [Мастер Семи Средних Звёзд]
        Помрачнев, Кайзер заморозил пилюлю и переместил её, вместе с остальными вещами Зазримму, в Хранилище.
        - Кто ты? - сквозь зубы спросил он, глядя на ту, что выглядела в точности, как его мать.
        Медленно повернув голову и спокойно заглянув Каю в глаза, девушка ответила:
        - Изумрудное Пламя Лилит, - назвала она системный титул и имя. - Здесь же меня зачастую называют Восходящей Звездой, или просто госпожой Матриарх.
        - Я не про это. Твоя внешность… Откуда ты родом?
        - Моя внешность? - прикоснулась девушка к своему лицу. - Это так важно? Даже если я назову свой родной мир, то это тебе ничего не скажет.
        - Я всё равно хочу услышать его название, - настоял Кай на своём.
        Лилит вздохнула.
        - Широн, граница срединных и ближних миров.
        «Она врёт! Это не может быть правдой! Заставить её отвечать под клятвой? - взъярился парень, сделал быстрый шаг вперёд, а затем вдруг резко замер. - Почему?.. Почему мои эмоции бушуют? Что происходит? Это точно я? - постарался успокоиться он. - Что со мной? На меня ведь явно никто не воздействовал, так почему же?.. Ладно, забудем пока… Давай лучше думать логически. Люди - это самая распространённая раса в Ойкумене. И сколько же тогда существует женщин? Триллионы? Квадриллионы? Ещё большее число? При таких числах совершенно не странно, что могут существовать идеальные двойники. Однако… какова вероятность, что именно такого человека встречу я?.. С другой стороны, мама ведь умерла задолго до меня…»
        - Разве тебя, как Матриарха, не удивляет происходящее здесь? - решил он сменить тему. - Почему ты так спокойна при общении с чужаком, вторгнувшимся в твою секту?
        - Ты защитил моих подчинённых, и в конце концов именно ты меня освободил. Я не забываю о благодарности. Вдобавок перед своей смертью Мерайс Кватон всё рассказал мне, так что я совершенно не удивлена происходящим. К слову, почему ты пощадил его?
        «Она убила его? - изумился Кайзер. - Нет, не верю. Учитывая его силу, их столкновение должно было вылиться в довольно масштабную битву…»
        - Я отвечу, если согласишься на Поединок Претендентов, - использовал парень удалённый вызов через Жетон.
        Несмотря на то что он только что провёл бой против Зазримму, встреча с Мастером Семи Средних Звёзд (притом на ступени Небесного Монарха) ничуть его не страшила. Во-первых, Лилит тоже была крайне сильно ослаблена тем, что так долго провела в том кристалле. Во-вторых, у Кая всё ещё оставался мощнейший козырь в виде Рун Обновления. Ну и в-третьих, тут он был готов отказаться от неподходящих условий Поединка, если Изумрудное Пламя такие предложит, а затем попросту уйти при помощи артефактов Савана.
        - Вот оно что… - чарующе улыбнулась Лилит. - Ты ведь пришёл за сектой. Довольно безрассудный и необычный поступок. Но судя по твоей силе и навыкам, тебе это как раз по плечу. Что ж, раз битвы в любом случае не избежать, то не вижу смысла отказывать.
        Девушка приняла вызов, Зона Поединка тут же сформировалась вокруг них.
        - Насколько я вижу, мы оба сейчас далеко не в самой лучшей форме, - поправив волосы за ухо, сказала она. - Поэтому предлагаю решить всё… броском монетки.
        - Что?
        Глава 15. Первый шаг
        - Ты, должно быть, шутишь?
        - Ни капли, - серьёзно ответила Лилит. - Правила следующие: я подбрасываю монетку, и кто верно укажет выпавшую сторону, тот и победил. Однако запрещено давать свой ответ после того, как между монеткой и поверхностью останется меньше сантиметра. Если не дать ответ вовремя, то Претендент будет признан проигравшим. Естественно, менять решение запрещено. После подброса монетки Претендентам запрещается двигаться, включая дыхание, использовать алхимию, артефакты, любые Руны, Божественные Дары, способности души и ядер, ауру, линию крови, уникальные способности, умения воли, законы Путей, концепции, а также любое энергетическое воздействие. Исключением является момент произнесения ответа, но сделать это нужно тихо, безо всякой силы в голосе, дабы не повлиять на результат. Ещё запрещается любым духовным способом воздействовать на монетку в момент броска и до него, а также мешать этому действию. В случае если оба Претендента укажут одинаковый ответ или если монетка упадёт ребром, то будет переигровка. Сама монетка будет предоставлена Зоной Поединка, - объяснила она не столько Каю, сколько Правилам Зоны
Поединка, как бы задавая им алгоритм действий. - Каков будет твой ответ?
        «Разве это не абсурдно полагаться на удачу в таком серьёзном деле? - задумался Кай. - Нет… тут должно быть ещё что-то. Не поверю, что ей действительно плевать на своё положение и исход матча. Должна быть какая-то лазейка, позволяющая исключить фактор удачи или хотя бы ослабить его. Но какая? Двигаться нельзя, техники использовать тоже. Запрещены способности души и прочее. Даже если бы она умела предвидеть будущее, то не смогла бы воспользоваться этим умением. Впрочем, и с ним она бы не победила. На нашем уровне развития сила восприятия такая, что даже в очень ослабленном состоянии мы легко увидим монетку в сантиметре от пола и предскажем выпавшую сторону. В таком случае мы постоянно будем угадывать, и это не приведёт ни к какому результату. А значит, всё не так просто, как может показаться на первый взгляд. У неё точно есть козырь. Но какой? Вот в чём вопрос… С другой же стороны, довольно интересно… - улыбнулся заинтригованный парень. - В конце концов, раз, по версии Правил, форма поединка справедливая, то у меня тоже есть немалые шансы на победу. В любом случае отказ от такой формы лишит меня
возможности бросить ей вызов ещё в течение года. А сражаться сразу против всей Секты как-то не очень хочется… Думаю, за пределами Зоны уже должны дежурить сотни Священных Лордов и десятки Небесных Монархов… Потратить для бегства божественный артефакт? Можно, но в чём тогда смысл?»
        - Что насчёт пары-тройки небольших корректировок? Во-первых, если будет три ничьих, то мы остановим Поединок и сменим форму.
        - Хорошо, - тут же кивнула Лилит.
        - Во-вторых, - продолжил Кайзер, - при каждой ничьей право броска монетки переходит к другому…
        - Нет, - перебив парня, ответила Матриарх.
        «Ладно…» - подумал он.
        - И в-третьих, давай добавим запрет на бросок монетки куда-то в сторо…
        - Я отказываюсь, - снова перебив его, ехидно улыбнулась девушка.
        «Вот же су…, - едва не выпалил Кай. - Так и думал… Но плевать, моему восприятию это не помешает».
        - Это всё? - миленько наклонила она голову вбок. Кажется, её безразличие и апатия понемногу исчезали. Кай никак не мог понять, с чем же это связано, однако спрашивать не спешил. - Если да, то говори: согласен ли с моими правилами? Если нет, то придётся нам завершить Поединок…
        - Я отвечу, как только официально утвердишь первую корректировку.
        - Дополнительное правило: - повысив голос, произнесла Лилит, - если в Поединке произойдёт три ничьих, то форма будет сброшена, а я выберу новую…
        - Отличную от этой, - быстро добавил Кай.
        - Отличную от этой, - кивнув, повторила соперница.
        - Хорошо, теперь я согласен.
        - В таком случае давай определим ставки. Знай сразу: ставить на кон свою свободу, жизнь или нечто схожее я не собираюсь.
        - Вот как… Ну, я и не думал что-то такое просить. В конечном счёте мы не смертельные враги. По крайней мере, я надеюсь на это… В общем, что насчёт вассалитета сроком на-а… - протянул он, - десять лет?
        - Конкретные условия?
        Явив пустой свиток, Кайзер с помощью энергии прописал там всё, что подразумевал под словом "вассалитет". Спустя минуту он передал его Лилит.
        - Почему именно вассалитет, а не место главы Секты? - прочитав все условия служения, спросила она.
        - Без тебя эта секта не так ценна.
        - Ну спасибо… А что если я отрекусь от титула Матриарха и передам его одному из старейшин?
        - Значит, как вассала, я попрошу тебя не делать этого, - сложив руки за спиной, улыбнулся Кай. - Но даже если представить такое, то что помешает мне самому захватить её? Знаешь, твоя секта сейчас далеко не в лучшем состоянии. Трое Верховных Старейшин мертвы, а в правящих кругах раскол… Без тебя же они вообще ничего стоить не будут. Просто большая плохо организованная толпа. Этого мало против настоящей силы.
        - Ладно-ладно. Я согласна, - ответила Лилит похожей улыбкой. - Но что же ты предложишь мне?
        - А чего ты хочешь?
        Подняв глаза к небу, которое всё равно нельзя было увидеть отсюда, девушка на миг задумалась.
        - Если выиграю, то ты вступишь в секту как Верховный Старейшина и будешь верно служить мне сотню лет.
        - А не многовато ли?
        - Почему же? В самый раз. Уж прости, но кто ты, а кто я? Может, ты тоже правитель одной из сильнейших фракций Инсулая?.. Вот только я что-то не припомню твоё имя…
        - Что ж, твои слова логичны. Ставки кажутся неравноценными. Но что если я предложу в течение года добыть для тебя больше сотни миллионов Рун, если стану Верховным Старейшиной?
        Погладив подбородок и посмотрев куда-то в сторону, Лилит снова задумалась.
        - Если ты сможешь сделать это, то можно будет уменьшить срок службы до тридцати лет…
        - Десяти.
        - Торгуешься? - хмыкнула красавица. - Забавно… Но нет… Предложи ещё что-то, и я подумаю.
        - Я Грандмастер Алхимии, знающий огромное количество различных редких и очень ценных рецептов, о которых тут даже не слышали, - сообщил парень, после чего незамедлительно подтвердил это клятвой.
        - Ого… - удивилась Лилит такому рвению. - Хорошо - десять лет служения. Но меньше не проси.
        - Не буду. Но зато потребую в случае моего проигрыша не отбирать моё имущество, не посылать на верную смерть и тому подобное.
        - Ты за кого меня держишь? - возмутилась девушка. - Я ведь не рабом тебе предлагаю стать. Вот условия контракта Верховных Старейшин, можешь ознакомиться, - передала она Каю свиток. - Обещаю, они не изменятся после нашего Поединка. Ну, кроме условий, что служить ты будешь минимум тридцать лет, если не добудешь сто миллионов Рун, или десять, если всё же сделаешь это, а также будешь обязан заниматься алхимией, если я того потребую. Конечно же, в разумных пределах.
        Ознакомившись с содержанием свитка, Кай медленно кивнул.
        «И правда, всё справедливо. Имущество, добытое до вступления в секту, остаётся моим в любом случае. Остальные пункты тоже разумны… Меня действительно словно просто наймут на работу. Хе-хе…»
        - Хорошо, принято, - повторно кивнул он, попутно размышляя над тем, хватит ли мощи его уникальной защиты души, чтобы справиться с Правилами Миров Испытаний и чуть что нарушить обязательства. - Я согласен с такой ставкой, а ты?
        Так или иначе, даже если он проиграет и не сможет обойти Правила, то десять лет вассалитета - это не такой уж и большой срок. А после можно будет попытать удачу в новом поединке. В конце концов скорость развития Кайзера была просто безумной, так что в своих будущих силах он не сомневался.
        Что же до разрушения Старших Рун и поиска друзей с Ашциллой, то Кай не думал, что служение Лилит сильно помешает этому. Ну и в конце концов он и вовсе сомневался, что проиграет. Парень отчего-то сейчас был абсолютно уверен в своей победе.
        - Согласна, - убрав меч в Хранилище, ответила девушка.
        Просияв три секунды, Жетоны Претендентов потухли. Сразу после этого стены Зоны сменили цвет с чёрного на белый. Поединок начался.
        Чёрная словно уголь монетка с разными сторонами сформировалась прямо перед Лилит. Энергетическое зрение продемонстрировало Каю, что ничего странного в предмете нет - обычный металл, равномерно наполненный энергией.
        Схватив повисшую в воздухе монетку, Лилит показала Кайзеру обе её стороны. На каждой из них была надпись: "Орёл" и "Решка".
        - Начинай, - пожав плечами, сказал Кай.
        Противница не заставила ждать, и лёгким движением большого пальца подбросила монетку. Как и предполагал парень, она сразу улетела ему куда-то за спину. А поскольку двигаться было запрещено, то больше видеть глазами монетку он не мог. К счастью, у Кайзера ещё оставалось духовное восприятие, которое для Истинных Мастеров имело гораздо больший приоритет, нежели зрение или слух.
        Вскоре гравитация начала пересиливать вложенную в монетку кинетическую силу, и та направилась вниз. В этот же момент Кай закрыл глаза и до предела сосредоточился.
        «Учитывая угол и скорость падения, а также скорость вращения монетки, то можно с уверенностью сказать, что выпадет… решка. - Мощь разума Истинного Мастера позволяла просчитать и не такое. - Она четырежды отскочит от поверхности, а затем ещё две и шесть десятых секунды будет катиться на ребре, пока не упадёт на правую сторону, если смотреть со стороны Лилит… Ошибки быть не может. Если ничто не вмешается в процесс падения, то всё так и будет. Но что же она замыслила? Нельзя снижать бдительность…»
        Вскоре расстояние между монеткой и "полом" составило всего 1,15 сантиметра, после чего Кай быстро произнёс:
        - Решка.
        - Орёл, - мгновение спустя сказала Лилит.
        Если бы в этот момент Кайзер не был так сильно сосредоточен и не ожидал бы подвоха, то он никак не сумел бы среагировать на то, что монетка внезапно ускорила своё вращение и падение.
        «Что? Воля? Но ведь любые умения воли запрещены… - промелькнуло у него в голове. - Твою мать! Неужели это самая обычная воля, которую Истинные Мастера вообще не используют? Даже не Воля Мастера. Плохо… Как я мог об этом не подумать?»
        Осознав свою глупейшую ошибку, Кай моментально начал действовать. Вспоминая бытность смертного и накладывая поверх этого опыт использования Воли Мастера, Поля Превосходства и Полного Подчинения, он будто бы выстрелили в сторону монетки щупальцем собственной воли. В итоге, так и не достигнув поверхности, монетка внезапно замерла в двух миллиметрах над нею.
        Едва не скрипя зубами от напряжения и обильно покрываясь потом, Кайзер что есть мочи сдерживал натиск Лилит. Вот только несмотря на все его старания, мало-помалу монетка продолжала приближаться к полу. А ведь парню даже пришлось резко, но аккуратно ослабить духовные метки всех активных клонов, отчего те быстро погрузились в сон, где бы ни находились. К счастью, никто из них в бою сейчас не пребывал.
        «Плохо… - даже внутренний голос парня дрожал. Казалось, словно его Искра оказалась между молотом и наковальней. Давление было чудовищным. - Даже… под ограничениями Инсулая… её воля сильнее моей… На её стороне… ещё и давление гравитации… Нужно сконцентрироваться ещё сильнее…»
        Представив, как щуп воли сужается, Кай резко сдвинул его в сторону. Он перестал давить на всю нижнюю поверхность монетки, и сосредоточился лишь на небольшом участке. В итоге монетка резко достигла поверхности, но встала на ребро. Она едва не упала решкой кверху, что означало бы завершение Поединка, однако Лилит успела вовремя среагировать и тоже сместила точку давления.
        Продолжая стоять на ребре, монетка без конца дрожала, наклоняясь то влево, то вправо. Изначально из-за своего внезапного и рискованного поступка преимущество перешло в руки к Каю, но с каждой новой секундой борьбы оно понемногу возвращалось к Лилит. В конце концов между полом и стороной с надписью "Решка" оставались жалкие тридцать пять градусов.
        В этот момент Кайзер был словно смертный, что, скрючившись, из последних сил держал тяжеленную железобетонную плиту. От подобного напряжения Искры могла бы пострадать даже его душа, не обладай парень уникальной защитой. Потому страдала лишь его плоть, внутри которой то и дело появлялись новые повреждения. Кровь уже хлыстала из носа парня, чья линия крови была временно подавлена, а естественная регенерация оказалась недостаточно сильна.
        Кай чувствовал, что ещё немного, и он точно сломается.
        «Я… я не могу… Нужен… выход…»
        Проигрывая, но всё равно не желая сдаваться, Кайзер судорожно пытался придумать способ победить, как вдруг его осенило. Понадеявшись, что использование этого умения всё же не будет нарушением правил, поскольку даже Система не могла идентифицировать его, он начал действовать. Глаза парня ярко засияли фиолетовым, монетка ещё сильнее наклонилась в его сторону, а затем резко поднялся сильный ветер…
        Энергия слабо воздействовала на материальный мир, однако сильные её потоки могли заставить массы воздуха прийти в движения. И прямо сейчас, подчиняя прану и создавая огромные пустоты Нулевой Зоны, Кай вынуждал колоссальное количество энергии перемещаться. Это и порождало ветер, который начинал давить на нужную ему сторону монетки.
        При этом напрямую Кай на неё не воздействовал. Он бы мог направить к ней сильно сконцентрированный поток энергии для мгновенной победы, однако опасался, что это будет нарушением того условия, которое запрещало любое энергетическое воздействие. Вот почему Кайзер лишь создавал перепады давления праны, вынуждая её двигаться самостоятельно. Из-за этого ветер был слабее, однако в порождающем его потоке энергии не было ни капли воли парня, что не позволяло обвинить его в нарушении правил. Конечно, для подчинения нейтральной энергии ему пришлось немного ослабить давление воли на монетку, но уже вскоре это окупило себя. Резкие порывы ветра оказали достаточно сильную поддержку, дабы переломить ход поединка и в конце концов позволить Каю победить.
        В мире Инсулай зафиксирован Поединок Претендентов.
        Противники: Кайзер ("Страж" 4 ранга) и Изумрудное Пламя Лилит ("Легенда" 1 ранг, 3245 очков рейтинга).
        Форма: Бросок Монетки ([смотреть все условия]).
        Инициатор: Кайзер ("Страж" 4 ранга)
        Ставка (Кайзер): служение (работа Верховным Старейшиной) в Секте Восходящей Звезды 10 лет [смотреть все условия].
        Ставка (Изумрудное Пламя Лилит): служение (вассалитет) Кайзеру 10 лет [смотреть все условия].
        Победитель: Кайзер.
        Получено 615 очков рейтинга=(15 (стандартное число)*41(количество границ)).
        Теперь Вы: "Страж" 1 ранга (410/100 очков рейтинга). Внимание! Необходимо пройти испытание титула "Воитель"!
        Бонусы: отсутствие комиссии Алтаря.
        [Активно]
        Ваш рейтинг в мире Ферокс: "Адепт" 3 ранга (49/100 очков рейтинга).
        Бонусы: снижение (0,6 %) комиссии Алтаря.
        [Временно неактивно].
        Ваш рейтинг в мире Беллум: нет.
        Бонусы: нет.
        [Временно неактивно]
        Упав на колени, Кай стал жадно хватать воздух ртом. Сердце бешено колотилось в его груди, а в висках отдавался гул уходящего напряжения. И хотя более не сдерживаемая сила линии крови уже привела его тело в порядок, так просто от последствий подобной нагрузки парень избавиться не мог. Требовалось хотя бы ещё пару минут.
        - Эх, жаль… Похоже, ты победил… - без каких-либо сожалению, апатичным голосом произнесла Лилит.
        Бледная после Поединка девушка приблизилась к Кайзеру и протянула руку. Схватившись за неё, парень рывком поднялся.
        - Не вижу печали на твоём лице. Что это вообще за реакция? - удивился Кай.
        - Ну… такой уж я человек… - разведя руки в стороны, издевательски улыбнулась Лилит. - Что поделать?.. Поражения нужно принимать с достоинством, разве нет?
        - И тебя ничуть не волнует тот ветер, что помог мне? Не хочешь узнать, что тогда произошло?
        - А? Что?.. Там был ветер?..
        «Этот тон, взгляд и выражение лица… - нахмурился Кай. - Она троллит меня?!.. Но эта победа… Не могу поверить… Почему? Неужели она поддалась мне? По её виду и не скажешь, что она дошла до предела использования воли».
        - Скажи честно, ты поддалась мне?
        - Что? Не-е-ет, - резво помахала она головой из стороны в сторону. - Я сражалась в полную силу! - зачем-то продемонстрировала она бицепс.
        «Эти контрастирующие поведение и внешность… Мама всегда была спокойна и сдержана, а эта Лилит ведёт себя словно ребёнок. Или же… словно я ребёнок…»
        - Анна, - назвал Кай имя матери.
        - Что это? - по привычке заправив волосы за ухо, удивилась Лилит незнакомому слову.
        «Ноль реакции…»
        - Забудь, неважно. Лучше дай клятву, что не поддавалась мне.
        - Я же и так теперь твой вассал, поэтому не могу лгать.
        - Там возможны исключения. Поэтому произнеси клятву.
        - Может, не надо?
        - Надо.
        - Зачем это тебе?
        - Просто интересно. Мне сложно поверить в свою победу.
        - Тебе не хватает самоуверенности. Низкая самооценка?
        - Просто дай клятву. И всё. Это приказ, - раздражённо сказал Кай.
        - Ладно… Клянусь, что не поддавалась, - с холодным выражением лица, но при этом озорной ухмылкой во взгляде произнесла Лилит.
        На несколько секунд повисло молчание.
        - Издеваешься?
        - Ага.
        - Системную клятву.
        - А-а, вот ты о чём. Хорошо.
        После этого девушка всё же наконец-то произнесла необходимую речь, и, как ни странно, подтвердила свои слова о том, что не поддавалась.
        «Серьёзно?.. - всё ещё сомневался Кайзер. - Неужели она просто специально одурачила меня своим поведением? Но зачем?..»
        - Ладно, идём, - вздохнул парень, и, как победитель, развеял Зону Поединка.
        Снаружи их уже ждали…
        ***
        Кай оказался окружён. Семнадцать Небесных Монархов (в основном Мастеров Одной и Двух Звёзд) взяли его в кольцо в тот же миг, как развеялась Зона Поединка. Все они находились в полной боевой готовности, а их оружие было до пределов напитано энергией и частицами законов, что формировали там готовые к активации техники. Однако нападать никто не спешил. Матриарх была цела и невредима, а также совершенно не спешила что-либо делать, тем самым подавая пример остальным членам секты. К тому же хоть Кай и был всего лишь пиковым Элементалистом, глядя на него, Небесные Монархи испытывали необъяснимый страх. Особенно их напрягала эта нахальная ухмылка на его лице, расслабленная поза и жуткий взгляд, которым он будто бы смотрел сквозь них. Интуиция настойчиво намекала старейшинам, что с этим воином лучше не связываться.
        Таковы были причины их осторожного поведения.
        - Опустите оружие! - властно приказала Лилит, чьё поведение резко изменилось. - Он нам больше не враг.
        Неспешно и неуверенно, но воины всё же подчинились приказу.
        - Я так рад вашему возвращению! - приблизился к Лилит пиковый Небесный Монарх, являющийся сильнейшим воином после Верховных Старейшин и обладающий титулом Мастера Четырёх Больших Звёзд. - Как и ожидалось от госпожи! Полагаю, это была лёгкая победа.
        - Ошибаешься… - вздохнула девушка.
        - Госпожа, вы слишком скромны… - заулыбался поклонившийся старик, как вдруг его перебили.
        - Я же всегда тебе говорила, что ненавижу эту твою лесть! Прекрати! - поморщилась Лилит, а затем вдруг повысила голос. - Я проиграла! - шокировала она присутствующих. - И на следующие десять лет Секта Восходящей Звезды будет вассалом этого человека!
        Взгляды Небесных Монархов, а также сотен Священных Лордов, находящихся поодаль за их спинами, тут же устремились к Кайзеру. Однако не прошло и пары секунд, как все вновь смотрели на фигуру Матриарха.
        - Это правда? - не выдержав жуткой тишины, вскоре выкрикнул кто-то из толпы.
        - Абсолютная, - спокойно кивнула Лилит. - Я действительно не смогла победить. Однако я всё же попрошу всех вас временно придержать эту информацию втайне от широких масс.
        Всё ещё едва веря в эти слова, Небесные Монархи начали переглядываться. Что же до Священных Лордов, то те оказались менее сдержанными - они тут же стали перешёптываться.
        - Не могу поверить…
        - Матриарх проиграла?..
        - Она ведь даже главам Синдикатов не уступила!
        - Кто этот парень такой?
        - И как он проник так глубоко в секту?
        - Может, у него были подельники
        - Нас кто-то предал?
        - Зазримму?
        В конце концов все вновь уставились на Кая.
        - ЧТО ЗА ЖУТКИЕ ВЗГЛЯДЫ?! - усилив голос не просто Волей Мастера, а аж Полным Подчинением, дерзко выкрикнул более-менее восстановившийся Кайзер.
        Одновременно с этим раскрылись все его шесть Сфер, усиленные Полем Превосходства и Крайдами, совмещёнными с Сосредоточиями. Последние были сделаны по подобию Сосредоточий Инь и Ян, которые позволяли хранить в себе огромное количество частиц соответствующих концепций и усиливали их со временем.
        Натолкнула же на эту идею Кая Тень. Она же и поведала способ создания подобных Сосредоточий Холода Пустоты, Жара Пустоты, а также элементов Меча и Пространства (не путать с теми ресурсами, что оставляют после своих прорывов Священные и Небесные Духи).
        Сперва парню понадобилось сотворить четыре крупных и очень прочных пространственных кармана (по особому плетению Тени), а следом встроить в их структуру огромное количество частиц подходящих элементов и божественных частиц. К счастью, определённый запас последних Саван оставил Каю, так что с этим проблем не возникло. Так и были созданы Сосредоточия Меча, Пространства, Холода Пустоты и Жара Пустоты. И хотя они немного уступали оригинальным Сосредоточиям Инь и Ян, порождённым татуировкой Ор’Дрок Ока Яшнира, но всё равно копировали все их эффекты.
        Последним шагом стало объединение Крайдов и Сосредоточий, которые словно стали для них мощными батарейками. Так сила Сфер парня и превзошла пик Императорского ранга, достигнув псевдо-Божественного. Притом что в своей сути это всё ещё были лишь полные Сферы.
        К слову, по умолчанию Сферы Инь, Ян, Холода Пустоты и Жара Пустоты были несколько сильнее обычных, поскольку концепции сами по себе превосходили основные элементы природы. Вот только всё это полностью уравновешивалось в тот момент, когда оригинальные Сферы Меча и Пространства Кая объединялись с теми, что генерировались улучшенными Крайдами. Поэтому даже если не действовало усиление от Поля Превосходства и Сосредоточий-батареек, все Сферы парня всё равно были несколько сильнее любых других Сфер аналогичного уровня познания.
        Впрочем, имелись у всего этого и минусы. Во-первых, усиление Сфер на два уровня заставляло Кайзера тратить гораздо больше духовных сил. А во-вторых, активация улучшенных Крайдов сильно расходовала частицы в Сосредоточиях, из-за чего их требовалось постоянно пополнять. Лишь с Сосредоточием Инь, где находилось Сердце Демона, такой проблемы пока не наблюдалось.
        Однако Кайзер не жаловался. Ведь только благодаря этому его Сферы являлись самыми могущественными во всём Инсулае. И только благодаря этому он одним махом сумел подавить целых семнадцать Небесных Монархов и больше ста Священных Лордов. Конечно, они всё ещё могли двигаться и сражаться, вот только весь их боевой запал моментально угас. Если изначально один лишь вид парня нагнетал на них лёгкий страх, то теперь же всем казалось будто перед ними появилось древнее кошмарное чудище. А ведь это он ещё не достал Фобос с его Улучшенной Аурой Страха.
        - А-ХА-ХА-ХА-ХА… - вдруг рассмеялся Кай, с удовлетворением глядя на результат раскрытия шести Сфер. - НЕУЖЕЛИ ВЫ ВСЕ ДУМАЛИ НАПАСТЬ НА МЕНЯ, ЧТОБЫ ОСВОБОДИТЬ ЕЁ?! ТОГДА ПОСПЕШУ ВАС ОГОРЧИТЬ! СОГЛАСНО УСЛОВИЯМ ПОЕДИНКА ПРЕТЕНДЕНТОВ, Я, КАК ПОБЕДИТЕЛЬ, ПОЛУЧИЛ В КАЧЕСТВЕ ВАССАЛА НЕ ТОЛЬКО ИЗУМРУДНОЕ ПЛАМЯ ЛИЛИТ, НО ЕЩЁ И ВСЮ СЕКТУ ВОСХОДЯЩЕЙ ЗВЕЗДЫ! ТО ЕСТЬ, С ЭТОГО МОМЕНТА ВСЕ ЕЁ ЧЛЕНЫ СТАЛИ МОИМИ ПОДЧИНЁННЫМИ! КОНЕЧНО, ВЫ ВСЁ ЕЩЁ МОЖЕТЕ ПОПЫТАТЬСЯ НАПАСТЬ НА МЕНЯ ТОЛПОЙ, НО ЧТО НАСЧЁТ ПРАВИЛ МИРОВ ИСПЫТАНИЙ? ГОТОВЫ ЛИ ВЫ РИСКНУТЬ НАРУШИТЬ ИХ?
        Воины затихли. Взяв небольшую паузу, Кайзер оглядел присутствующую "элиту" Секты Восходящей Звезды, а затем продолжил.
        - ОДНАКО НЕ СТОИТ ПАНИКОВАТЬ ИЛИ ПОКИДАТЬ СЕКТУ, ПОСКОЛЬКУ ЗДЕСЬ МАЛО ЧТО ИЗМЕНИТСЯ! - смягчился его тон. - ВАША АВТОНОМИЯ ОСТАНЕТСЯ НЕПРИКОСНОВЕННОЙ, А УСЛОВИЯ ВАССАЛИТЕТА БУДУТ СПРАВЕДЛИВЫМИ! Я НЕ ЗАИНТЕРЕСОВАН В ТУПОЙ ЭКСПЛУАТАЦИИ, К КОТОРОЙ ОБЫЧНО ПРИБЕГАЮТ БОЛЬШИНСТВО ЗАВОЕВАТЕЛЕЙ. У МЕНЯ НЕСКОЛЬКО ДРУГИЕ ЦЕЛИ. Я НЕ ПРИНУЖДАЮ ВЕРИТЬ МНЕ НА СЛОВО. ПРОСТО ДОЖДИТЕСЬ ОФИЦИАЛЬНОГО ЗАЯВЛЕНИЯ ОТ ВАШЕГО МАТРИАРХА!
        На этом речь парня резко завершилась. Он наконец скрыл Сферы, и уже было собирался предложить Лилит уйти в другое место, как вдруг…
        - Позвольте представиться, - осмелился заговорить тот старик, что льстил Лилит. Он отлично чувствовал положение дел и легко адаптировался, поэтому сразу поклонился и перешёл на вежливую речь. - Глапс Форт, старший старейшина и один из боевых генералов Секты Восходящей Звезды. Могу ли я… можем ли Мы узнать ваше имя и из какой вы фракции?
        - Меня зовут Кайзер. Моя же фракции… скажем так, она пока что в процессе формирования, - усмехнулся он.
        ***
        Вскоре Кай освободил спасённых от взрыва членов секты, после чего он с Лилит и Глапсом покинули уничтоженную вершину горы.
        - Что по силам в секте? - спросил парень, как только они вошли во дворец Матриарха в Солнечном Приюте. - Я знаю, что Зазримму сильно ослабил её своими жертвоприношениями, но хочу услышать конкретику.
        - Если не считать того случая на арене, то пропавшими считаются четырнадцать тысяч Заклинателей, тысяча семьсот двадцать два Элементалиста, двести сорок Священных Лордов и… - притих старик, - и четырнадцать Небесных Монархов. Количество же исчезнувших смертных пока определить невозможно. Минимум: сто семьдесят тысяч, а максимум… от миллиона… Также установлена гибель Верховного Старейшины Зазримму, его личного ученика и ещё пары двух Небесных Монархов, Фессатов, что были его ближайшими подчинёнными.
        - И это всего за два месяца… - нахмурилась Лилит, а затем, сжав кулаки, тихо и гневно процедила: - Дом Крови… я обязательно припомню вам это…
        Впрочем, быстро взяв себя в руки, девушка спокойно взглянула на Глапса - её прямого подчинённого, что не был связан с фракциями Верховных Старейшин и каким-то чудом умудрился выжить во время чисток Зазримму.
        - Выходит, из сорока одного Небесного Монарха осталось всего двадцать три?
        - Не совсем, госпожа… Ещё пятеро считаются пропавшими без вести.
        - Они мертвы, - тут же вмешался Кайзер. - Я же правильно понимаю, что речь о Верховном Старейшине Монабэ и ещё четверых Небесных Монархах, что были на том корабле, с желающими вступить в секту?
        - Да, - кивнул напрягшийся Глапс.
        Шокированная Лилит посмотрела на Кая.
        - Ладно Зазримму и его приспешников… но Монабэ за что?.. - опустив взгляд, зло спросила она. - Знаешь, столь доброго и терпеливого Истинного Мастера я в своей жизни ещё никогда не встречала! НЕУЖЕЛИ ОН ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ЗАСЛУЖИВАЛ СМЕРТИ?! - резко схватив своего сюзерена за грудки, выкрикнула девушка.
        - Спокойно, - приказным тоном осадил её Кайзер. - Успокойся и отпусти меня. Живо!
        Поколебавшись несколько секунд, в течение которых Лилит пристально вглядывалась парню в глаза, она всё же отпустила его.
        - Хорошо. А теперь подождите немного…
        Переместив из Хранилища пару пустых свитков, Кай с помощью Воли Мастера начал записывать на них воспоминания о путешествии по Скитающемуся Острову. Естественно, большую часть тех событий и личные моменты он вырезал, оставив лишь самую суть.
        - Изучайте, - передал он свитки Лилит и Глапсу.
        Следующую минуту троица провела в полной тишине, пока в конце концов Лилит не заговорила.
        - Хах… Монабэ так и не изменил себе до самого конца… - опечаленно произнесла она. За все двадцать шесть лет с момента основания секты Монабэ оказался единственным, с кем Лилит действительно сблизилась. Для неё он был настоящим заботливым дедушкой. - Прости. Я ошиблась… - повернувшись к Каю, искренне извинилась девушка.
        - Ничего. Но в следующий раз лучше держи себя в руках.
        - Восемнадцать… - вдруг сказал растерянный Глапс. - Получается, осталось всего восемнадцать Небесных Монархов. Меньше половины… С такими силами мы точно больше не сможем соперничать с Союзом Северных Островов и пиратами. Даже если будем скрывать гибель стольких Небесных Монархов, то рано или поздно этот факт всё равно всплывёт. Враги догадаются, что что-то не так.
        - Не нужно спешить паниковать, - прервал Кайзер его монолог. - Может, мои слова и способны показаться глупой бравадой и наивными мечтами, однако уже вскоре весь регион будет в моих руках. Верите вы в это или нет. Захват Секты Восходящей Звезды был лишь моим первым шагом. Так что уже скоро враги станут союзниками, вот о чём я.
        На это Лилит и Глапс ничего не ответили.
        - Что ж, кажется, мы на месте, - уставился Кай на огромные врата, за которыми ощущалось сразу пять Старших Рун Огня. - Как и я говорил, я уничтожу эти Руны, а затем отправлюсь к ещё трём, что расположены на территориях ваших вассалов. Подготовьте представителей, что отправятся со мной. А то не думаю, что просто так меня пропустят.
        - Да, господин Кайзер, - поклонился Глапс.
        - Лилит, на тебя оставляю секту. Разберись с тем, что натворил Зазримму. С заявлением о вассалитете пока не спишите. Расскажете это всем, когда моя фракция будет официально основана. Лучше пока займитесь подготовкой основных пунктов вассального договора. Кстати, и подумай над моим предложением, - раздал Кай указания. - Ах да! Ещё поищите эту девушку, Сакуми Андо. Она планировала вступить к вам. Мне она нужна живой.
        - Хорошо, босс, - хмыкнула Лилит.
        - Опять издеваешься?
        - Ничего подобного.
        - Ладно… К слову, а как Зазримму заставил тех членов секты помогать ему? Разве это не было нарушением их клятв секте?
        - Проблемой таких клятв является их зависимость от условий, - принялся отвечать Глапс. - Никто не будет бездумно отдавать всего себя организации, которая не способна даже защитить его. Этим Зазримму и воспользовался. Поскольку Матриарх пропала, Верховный Старейшина Улвир был убит, а Верховный Старейшина Монабэ долгое время находился в медитации, Зазримму сумел создать условия, при которых нарушались обязательства секты перед теми старейшинами, что автоматически обнуляло их клятвы. Но так или иначе, среди приспешников Зазримму, которые напрямую помогали в жертвоприношениях, было больше тех, кто присоединился к секте уже после пропажи госпожи. Думаю, они давали клятвы лично ему.
        - Ясно. Буду знать, - серьёзно кивнул Кай, а затем направился в сторону зала со Старшими Рунами. - Что ж, я ухожу. Вернусь где-то через месяц.
        «А что же насчёт моего вопроса? - связалась с ним Лилит, для которой парень чуть ранее открыл душу. - Почему ты пощадил Мерайса Кватона?»
        - Думаешь, ты действительно убила его? - не останавливаясь и не оборачиваясь, спросил парень. - Без шуток: он не тот, за кого себя выдаёт. Ну или это была поддельная личность. Не знаю. Но в чём я вот точно уверен - он крайне силён. Моих атак он избежал легко, что не удалось даже Зазримму. А ещё он сказал, что является твоим тайным защитником, и сам хотел остановить Зазримму. Но я ему почему-то не верю. А ты что скажешь?
        «Впервые слышу об этом», - нахмурившись, серьёзно ответила Матриарх.
        - Тогда попробуй разобраться в этом деле, - остановившись у самых ворот, что начали медленно открываться, махнул Кай рукой.
        «Конечно».
        Вскоре парень скрылся из виду, занявшись уничтожением Старших Рун. После этого, как и обещал, он отправился в вассальские земли Секты Восходящей Звезды, где располагалось ещё три штуки. Таким образом, всего за два с половиной дня с момента победы над Лилит были уничтожены целых восемь Старших Рун. А это, вкупе с уже разрушенными четырьмя, с которыми чуть ранее справились клоны парня, наконец-то открывало перед ним возможность начать изучение Стиля Небесного Смертного.
        Глава 16. Перерыв и подготовка
        - Ха-а-а-а… ха-а-а… ха-а… - пытался отдышаться Кайзер. Сердце бешено колотилось в его груди.
        Наконец-то это свершилось…
        Стоя на залитой кровью поляне, Кай искренне улыбался. Ну или по крайней мере пытался делать это.
        Взгляд парня был направлен вниз, к его ногам. Туда, где прямо сейчас медленно исчезало тело седьмого уникального бойца Испытания Мастерских Звёзд. Впервые в своей жизни Каю удалось одолеть его. Да не просто одолеть, а сделать это довольно быстро и эффективно. Больше не было такого, что всю заслугу вновь пришлось бы приписать силе его линии крови, буквально дарующей второй шанс. Нет, на этот раз Кайзер продержался и даже победил исключительно за счёт собственных сил и мастерства. Что уж тут говорить, если за весь поединок ему пришлось регенерировать лишь небольшие порезы и повреждения кожи, парочку переломов и левую кисть.
        Тем временем минута отдыха подошла к концу. Система полностью восстановила силы Кая, после чего восьмой противник неспешно спустился на землю. Жуткий холод предчувствия опасности мигом обрушился на парня. Он сразу понял - здесь ему уже не победить. Однако и отступать он не собирался.
        Оскалившись, Кайзер ринулся в атаку…
        ***
        Внимание!
        Вы завершили прохождение Испытания Мастерских Звёзд.
        Испытание Мастерских Звёзд - проверка того, как много силы сумел развить воин относительно своей ступени, а также насколько эффективно он её реализовывает в бою.
        Помните! Не все параметры обладают одинаковой ценностью для финального результата. Некоторые из них могут иметь высокий балл, но при этом быть наименее важной частью вашего Мастерства или Силы.
        Параметры представлены в порядке важности: от наибольшей к наименьшей.
        Второстепенные параметры Силы могут обладать не меньшей важностью, чем основные, но при этом они менее зависимы от таланта и упорства Мастера, поскольку зачастую являются лишь дополнительными заёмными инструментами его Силы. Для текущего носителя зависимость Силы от второстепенных параметров определена в индивидуальном порядке.
        …
        Параметры Мастерства относительно ступени:
        (1) Интеллект (умение анализировать и просчитывать свои и чужие действия наперёд, и исходя из этого принимать наиболее выгодные решения в бою): 6 Больших Звёзд.(1) Реализация духовных сил в бою (качество использования личных техник, уникальных умений, силы линии крови, силы Духов и Божественного Дара при наличии): 7 Средних Звёзд.(1) Реализация физических сил в бою (качество использования тела и оружия): 7 Средних Звёзд.(2) Уровень контроля энергии: 7 Больших Звёзд.(2) Уровень контроля частиц законов: 7 Больших Звёзд.
        Оценка вашего Мастерства: 7 Малых Звёзд.
        …
        Параметры Силы относительно ступени:
        (1) Сила Воли: 6 Больших Звёзд.(1) Сила линии крови: 7 Больших Звёзд. (Второстепенный параметр). (Большая зависимость).(2) Качество познания элементов: 7 Больших Звёзд.(2) Сила уникальных умений (Призрачная Татуировка Инь-Ян; Предельная Концентрация 2 уровня; Поле Превосходства; Полное Подчинение; Младший Священный Дух Меча; Младший Священный Дух Пространства; Техника Крайдов): 7 Больших Звёзд. (Второстепенный параметр).(3) Качество техник: 7 Средних Звёзд.(3) Количество внутренней энергии: 7 Больших Звёзд.(3) Сила физического тела: 7 Больших Звёзд.(Зависимость отсутствует). Сила Божественного Дара: нет. (Второстепенный параметр).
        Оценка вашей Силы: 7 Малых Звёзд.
        Итоговый результат: вы Мастер Семи Малых Звёзд.
        Испытание Мастерских Звёзд завершилось. Титул, что одновременно казался таким близким и столь же далёким, наконец был достигнут.
        Прошло чуть более месяца с момента победы над Лилит в том необычном Поединке. И за это время Кай стал гораздо сильнее. Как и обещала Тень, она стала обучать его Стилю Небесного Смертного. И хотя безликий воин изначально и не надеялся на высокий результат со стороны Кайзера, однако тот всё же сумел его поразить.
        Всего за тридцать дней Каю удалось постичь сразу целых три уровня из пяти, что казалось невероятным даже Тени. Конечно, она обладала немыслимыми способностями к обучению, но каким бы ни был наставник, в конце концов его работа - это только половина заслуги. Всё остальное зависело исключительно от таланта и упорства самого ученика. И как можно легко догадаться, ни первым, ни вторым Кайзер обделён не был. Всё эти тридцать дней он выкладывался на полную, ни капли себя не жалея. Вероятно, это была первая тренировка в его жизни, в которую он вложил столько сил.
        В итоге даже сам Кай был удивлён такой результативности, пока не понял, что всё благодаря клонам. Своим существованием и деятельностью они создавали постоянную нагрузку на волю парня, что дало ей возможность в кратчайшие сроки достичь Шести Больших Звёзд и приблизиться к Семи Малым. Но это ещё не всё.
        Наличие клонов и их ментальная связь со своим хозяином позволили Кайзеру в полную мощь реализовать потенциал параллельных потоков сознания. По сути, можно сказать, что существование двойников открыло перед ним возможность тренироваться и обучаться сразу во множестве тел. Собственно, именно это и дало наибольший прирост эффективности обучения, если не считать непосредственных стараний учителя и ученика.
        Таким образом Мастерство Кая всего за месяц достигло уровня Семи Малых Звёзд. Что же до его Силы, то она тоже немного выросла с момента пробуждения парня на Кайзерс Арке. Система учла появление Крайдов, улучшенных Сосредоточиями, достижение уровня полных Сфер, а также увеличение силы воли. И хотя этого не хватило для повышения оценку Силы до Семи Средних Звёзд, однако Кай уже вплотную приблизился к ней.
        Теперь же, закончив с тренировками, он собирался приступить к следующему шагу своего плана. Но сперва…
        ***
        Стоило Кайзеру покинуть Небесный Комплекс, как он сразу же увидел перед собой полутораметрового золотистого ретривера. Животное, что на самом деле являлось могущественным старшим Небесным Духом, спокойно сидело у входа в комнату и смотрело Каю прямо в глаза.
        "Рада приветствовать вас, наследник Кайзер, - зазвучал женский голос в голове парня, и одновременно с этим пёс склонил голову. - Я Норлиун Варде Улу, дух-Хранитель этого острова".
        - Ты наконец пробудилась?
        "Истинно так. Всё благодаря вам, господин наследник".
        - Почему ты зовёшь меня «наследником»? - смутился Кай.
        "Вы… ваша судьба и история тесно связаны с Божественной Империей Бельтейз, на что и отреагировал божественный артефакт внутри центрального ядра. По этой причине он и сделал вас новым владельцем этого места. Наследником наших соотечественников, что первыми отважились покорить Миры Испытаний!"
        «Хм… получается, Тень тут ни при чём. Не она меня сюда впустила».
        - К сожалению, я абсолютно ничего не помню о том, кем был до того, как попал на этот остров.
        "Для меня это не так важно, господин наследник, - покачал пёс головой. - Артефакт императора Аракарта - первого божества Бельтейз - признал вас, а посему и я не буду сомневаться".
        - Вот как. Ясно, - вернув Умбертольд в Хранилище, Кайзер направился к выходу. - Норлиун Варде Улу…
        - Просто Улу, господин наследник, - последовал дух за парнем. Они оба вышли в коридор.
        - Хорошо… Улу, ты уже познакомилась с другими обитателями острова?
        "Нет, господин наследник. Я пробудилась только две недели назад. Всё это время я ждала вас и просто наблюдала за всеми. К слову, должна признать, вы превосходно справились с ремонтом массивов. Чувствуется рука настоящего гения Бельтейз".
        - Спасибо. Значит, с Ньяко ты ещё не знакома?
        Позади Кая вдруг послышалось тихое собачье рычание.
        "Эта девчонка… - сдавленно произнесла Улу. - Она сразу обнаружила моё пробуждение, и всё эти две недели настойчиво пыталась добраться до меня. Из-за этой наглой преследовательницы я была вынуждена всё время прятаться в вашей комнате! Непростительно! Господин наследник, вы определённо должны наказать её за это!"
        - Ха-ха-ха-ха… - рассмеялся Кайзер. - Что же она от тебя хотела?
        "Она просила дать ей ещё больше доступа к ядру центрального массива, чего я, естественно, не могла позволить!"
        - Она не приняла отказ?
        "Я просто игнорировала все её запросы".
        - Но почему? И зачем вообще было прятаться?
        "Она должна была сама понять, что моё игнорирование означает отказ. Ну а не показывалась я потому, что господин наследник должен быть первым, с кем дух-Хранитель вступит в контакт".
        - Почему?
        "Таковы традиции".
        Кай улыбнулся.
        - Тогда почему ты не снизила её уровень доступа к башне, дабы упросить себе жизнь?
        "Но ведь это господин наследник дал ей такие права!"
        - И то верно… - согласился парень. - Но теперь уже всё в порядке, не правда ли?
        "Ну… думаю, да".
        - Отлично, тогда перемести меня, пожалуйста, к ней.
        "Вы уверены?" - напряглась Улу.
        - Абсолютно.
        В тот же миг свет окутал парня, и он исчез.
        Мгновение спустя Кай оказался глубоко под башней. В огромном светлом помещении, в центре которого парила восьмиметровая металлическая сфера. От неё во все стороны исходили десятки длинных толстых проводов, внутри которых по специальным каналам искривлённого пространства туда-сюда перемещалось гигантское количество энергии. Именно они связывали левитирующее ядро со всеми массивами и ключевыми артефактами Кайзерс Арка, тем самым создавая единую энергетическую структуру - центральный массив острова.
        Чем-то это напоминало земные локальные сети. Только вместо процессоров здесь были символьные плетения, вместо компьютеров - специальные контролирующие артефакты, а вместо электрических сигналов и электричества в целом - прана и сигналы на её основе. Конечно, ещё существовала беспроводная связь посредством Системы (та особенность артефактов: «Взаимодействие с Системой»), но она была куда медленнее энергетической.
        Присмотревшись, Кай увидел ноги, торчащие из открытого на поверхности ядра люка.
        - Улу, ты где? - спросил он, не увидев рядом с собой собаки.
        "Я вернулась в ядро, господин наследник, - ответила дух-Хранитель. - Не хочу встречаться с этой… кошкой…", - презрительно добавила она.
        Ньяко тем временем наконец вылезла из недр огромного парящего артефакта.
        - О! Наконец решил к нам выйти? - поприветствовала она парня.
        Весь этот месяц Кай провёл на своём острове, однако пределов Умбертольда не покидал, так что его никто и не видел. Но обещанные Тенью тридцать дней обучения завершились, потому он и решил выйти. И первым делом Кайзер захотел встретиться именно с той, кому поручил заняться массивами острова.
        - Вроде того. Как там дела с моими указаниями?
        - Сам посмотри, - довольно улыбнулась дорганка, чьи ушки забавно шевельнулись. - Направила тебе запрос.
        Перед Кайзером тут же появилось соответствующее системное окно. Кивнув, он принялся изучать данные по основному массиву его будущей организации, что разработала и подключила Ньяко.
        - Пока он ещё не запущен, поэтому если есть действительно важные замечания к самой структуре, то выскажи их до момента активации массива. Или потом придётся полностью отключать его, чтобы внести такие изменения, - сообщила девушка. - А ещё я хотела спросить насчёт татуировок нашей организации. В общем, изучив центральный массив Кайзерс Арка я была просто изумлена! Например, ты знал, что здесь абсолютно все контроль-артефакты оборудованы плетениями духовного сканирования. И я говорю сейчас не о какой-нибудь банальной сигналке, а о настоящем глубоком сканировании и распознавании ауры! А самое главное - они созданы по совершенно иной и крайне сложной технологии! - воодушевлённо рассказала Ньяко. - Я ещё никогда такого не видела! Те, кто построил это место, воистину гении!
        Оторвавшись от изучения информации, Кай внимательно посмотрел на девушку.
        - Погоди. Я не совсем понимаю, о чём ты.
        Он хоть и обладал обширными знаниями про массивы, банально за счёт того, что постоянно видел их энергоструктуру и автоматически запоминал, однако базовых навыков и опыта в этом ремесле ему явно не хватало. Можно сказать, что, ремонтируя массивы острова, Кайзер словно складывал конструктор. Он досконально знал необходимую форму, но при этом совершенно не понимал, что она из себя представляет.
        Всё же Кай никогда сознательно не пытался изучать ремесло массивов. В отличие от жизненно необходимой воинам алхимии, массивы и даже артефакты были гораздо менее значимыми вещами. Существовали даже те, кто совершенно ими не пользовался. Включая так распространённые Пространственные Кольца.
        - Сейчас! - приложив ладошку к губам, задумалась Ньяко. - В общем, смотри. Ты ведь бывал в сектах или других подобных организациях?
        Кайзер кивнул.
        - И с системой татуировок тоже знаком?
        - Верно.
        - Ну вот. А нужны в первую очередь они для того, чтобы массивы и артефакты секты реагировали на тебя и дальше как-то взаимодействовали. Самое простое - давали к себе доступ. Ну или местную валюту там снимали. В общем, что-то такое. Так вот, происходит это за счёт того, что в том артефакте или массиве есть специальное плетение, которое постоянно выпускает практически незаметный энергетический сигнал в небольшой области вокруг себя. И если кто-то с подходящей татуировкой приблизиться к нему, то она обнаружит этот сигнал и пошлёт ответный, после чего они соединятся друг с другом через Систему. Так воин получит возможность использовать артефакт. Понимаешь?
        - Это основы. Конечно.
        - И вот тут мы подходим к особенностям этого острова. А именно: ты не задумывался, как ты вообще можешь взаимодействовать с центральным массивом на расстоянии и без какой-либо татуировки или артефакта-ключа?
        - Через духовную метку?
        - А мечи свои ты тоже можешь удалённо использовать через духовную метку?
        Кай задумался. Так-то это было возможно, поскольку он мог подчинить энергию на расстоянии и с помощью неё активировать способности клинков, но здесь речь явно не об этом.
        - Понял, - кивнул он. - И как тогда это происходит?
        - Как я и сказала, все контроль-артефакты… это если что те, что управляют отдельными массивами и связывают их с центральным… В общем, все они оснащены плетениями, что постоянно сканируют и распознают ауру. И здесь их так много, что это сканирование покрывает вообще весь остров! - выпалила покрасневшая от возбуждения дорганка. Даже простой разговор об этих массивах заставлял её кровь кипеть. - А теперь к самой сути. Сканирующее плетение соединено с тем, что способно хранить разного вида информацию, а то в свою очередь уже напрямую с ядром! Догадываешься, к чему я веду? - вцепилась она Каю в плечи.
        Впрочем, девушка ожидала, что Кай просто покачает головой или скажет: «Не знаю», однако он её удивил. Всё же парень не был полным профаном в этой области, так что действительно понял, к чему клонит Ньяко.
        - Получается, сканирование буквально всего острова даёт ядру возможность как бы наблюдать за аурами всех существ?.. Но это всё же не объясняет того, как я связываюсь с центральным массивом.
        - Всё просто… - ухмыльнулась Ньяко, отпустив Кая, - в ядре реализован чёртов массив духовной связи! Ты представляешь это?! Машина, что может воспринимать, читать и реагировать на твои мысли! Это просто безумие! Покажи бы я такую технологию в своём родном мире, и точно стала бы одной из Верховных Столпов Прогресса!.. Жаль только, что я так и не смогла разобраться в его структуре… - успокоившись, печально мыкнула она.
        "Неплохо… Эта безумная кошка осознаёт хотя бы крупицу величия Бельтейз!" - порадовалась довольная Улу.
        Теперь-то всё встало на свои места. Кай прекрасно знал о такой способности, как Техника Духовной Связи. И хотя от техники там лишь название, она всё же действительно позволяла общаться телепатически и слышать чужие мысли.
        Кроме мозга, у живых существ был ещё и ментальный слой оболочки души. У смертных они работали параллельно, как бы дублируя деятельность друг друга. Но начиная со ступени Закалки Души духовный разум начинал преобладать над плотью. С ростом развития всё больше мыслительных процессов существа проходило именно там, поскольку мозг уже не справлялся с такой скоростью и объёмами данных, которыми оперируют сильные мастера.
        Когда же воин прорывался к ступени Священного Лорда, то его оболочка души достигала необходимого для использования духовной связи уровня развития. Ментальный слой такого мастера становился настолько сильным, что позволял транслировать мысли с помощью ауры. А если приблизить свою ауру вплотную к чьей-то душе (обычно это невозможно при равном или близком развитии), то можно было и вовсе услышать чужой внутренний голос. Естественно, всё это при условии, что воин не закрылся от духовной связи, как, например, это сделал Кай во время битвы с Лиу на Земле.
        - Но как это происходит? Как массив считывает мысли? - заинтересовался Кай. - У него же нет ауры. Да и никакого воздействия я ни разу здесь не ощущал.
        - Эх, если бы я сама знала! - раздосадовано топнула Ньяко ногой.
        "Всё просто, господин наследник, - вдруг заговорила дух-Хранитель. - Великие мастера нашей Божественной Империи очень долго изучали души существ, и в итоге поняли общие принципы работы мыслительного слоя оболочки души. Это и позволило им научиться распознавать и расшифровывать последствия мыследеятельности, что они лаконично назвали Эхом. Собственно, сканирующие артефакты острова и позволяют обнаружить Эхо, которое запоминается и передаётся ядру, а то, в свою очередь, переводит его, неважно с какого языка, и затем реагирует подходящим образом. Конечно же, можно обнаружить не всякое Эхо. Во-первых, мысль должна быть чёткой, связанной деятельностью массива и, как бы это сказать… «громкой». Во-вторых, чтобы сканирующий артефакт вообще обратил внимание на определённую ауру, она должна быть внесена в реестр. И в-третьих, чтобы Эхо получило ответ, носитель ауры должен обладать достаточным уровнем прав, необходимых для реализации его желания. Например, ныне, кроме вас, никто на острове не способен войти апартаменты владельца башни. Такой уровень доступа есть только у господина наследника. Остальным будет
отказано в подобное просьбе".
        «Потрясающе… - мысленно протянул парень. - Значит, ты меня сейчас слышишь, даже когда моя душа закрыта для духовной связи?»
        "Абсолютно верно, господин наследник, - тут же ответила Улу. - Эхо таким способом не скрыть. Кстати, именно с помощью Эха божества способны слышать мысли разумных. Поэтому в ядре центрального массива и находится божественный артефакт императора Аракарта", - гордо поведала она.
        - Эй, ты чего так резко замолчал? Постой-ка… - нахмурилась Ньяко. - Неужели ты сейчас с духом-Хранителем острова общаешься?! Я тоже хочу!
        - Потом.
        - Но…
        - Потом. Хранителю ты не понравилась.
        - Что? Но почему? - возмутилась дорганка.
        Обойдя девушку, Кай направился к ядру.
        - Не знаю, - сказал он. - Попробуй сама подумать.
        - Но ты ведь можешь просто дать Хранителю приказ.
        - Не хочу. Я же не злодей какой-то, заставлять её идти против своей воли.
        - Но…
        - Лучше скажи, - перебил Кайзер собеседницу, решив сменить тему, - а если подделать ауру, то сумеет ли массив определить это?
        Ньяко задумалась, а вот Улу мгновенно дала ответ.
        "Нет, это невозможно. Каждое Эхо несёт в себе отпечаток истинной ауры. Поэтому никто не сможет притвориться кем-то другим из реестра. Но если кто-то решит притвориться чужаком, то его сканирование даже не станет считывать. Если только на это не будет прямого указания. Единственное исключение из всего этого - другой божественный артефакт. Если замаскироваться таким, то, возможно, выйдет обмануть массив".
        - Давай всё же протестируем.
        Сперва Кайзер переместил из Хранилища артефакт низкого качества Божественного ранга (но не божественный предмет), которым изменил свою ауру.
        «Слышишь меня?»
        "Да, господин наследник".
        «А если так?» - применил он метод Рун’Тана.
        "Аналогично, господин наследник".
        После этого Кай испытал ещё два артефакта (пик Императорского ранга), которые также искажали ауру, но совершенно другими способами. В итоге, как и ожидалось, это тоже не сработало.
        - Да, похоже, действительно обмануть так просто не выйдет. Закончим эксперимент.
        Обернувшись, Кайзер взглянул на недовольную Ньяко. Та уже догадалась, что он снова общается с Хранителем… а ей не даёт!
        - Значит, ты предлагаешь отказаться от татуировок, я правильно понял? - помня начало разговора, предположил Кай.
        - Да, именно так.
        - Хорошо, я согласен. А теперь не могла бы ты собрать остальных в нашем прежнем месте? Есть о чём поговорить.
        - Хмпф! - фыркнула Ньяко, скрестив руки на груди. - Сперва игнорируешь, а теперь ещё и на побегушки отправить хочешь… Ты же и сам можешь всех собрать, всего одним мысленным приказом! Зачем тебе моя помощь?
        - Пожалуйста, сделай это, - спокойно сказал Кай. - Я же пока хочу поработать с ядром. Один.
        - А ты потом дашь мне полный доступ к нему?
        - Нет.
        - Ах ты жадный демо… - резкий крик дорганки быстро исчез. Собственно, как и она сама.
        "Я взяла на себя смелость телепортировать эту наглую кошку отсюда. Надеюсь, вы не против, господин наследник?" - спросила Улу.
        - Нет, всё нормально. Спасибо.
        ***
        Спустя чуть менее получаса Кай наконец-то прибыл в ту самую гостиную, где он с новыми соратниками уже не раз собирался. Можно сказать, что это уже стало маленькой традицией. Не считая самого парня, внутри сейчас находились пятеро.
        Хиро Андо, Рон и Анатос расположились ближе всех к входу. Сидя в удобных креслах, они о чём-то активно беседовали. Чуть подальше, вальяжно развалившись на двух сдвинутых диванчиках, лежал громадный Рагнар. Что же касалось Ньяко, то она, обхватив колени руками, сидела на подоконнике и безучастно смотрела на город. И хотя в действительности в башне не было никаких окон, особые артефакты, встроенные в её поверхность, всё же позволяли наблюдать за внешним миром.
        - Смотрю, все живы-здоровы, - войдя, поприветствовал Кайзер последователей.
        - А вот и наш будущий глава! - поднялся Рагнар. - Чёрт возьми, как же я рад снова нормально чувствовать руки и ноги! - приблизился ас к Кайзеру, а затем крепко обнял его, оторвав от пола. - Даже старого шрама на Астральном Теле не осталось после твоего лечения! Просто безумие!
        - Я рад, - улыбнувшись, похлопал Кай того по плечу, а затем оглядел присутствующих.
        - Господин, вы уже закончили свою тренировку? - поинтересовался Анатос.
        - Да. Но собрал я вас не только поэтому. Раз все наши друзья уже восстановились, то пора бы и поработать немного за пределами острова. Это касается и тебя, Анатос.
        - И что вы от нас желаете? - слегка напрягся Рон.
        - Будем разминать кулаки? - оскалился Рагнар.
        - Это я расскажу чуть позже… - направился Кайзер ко второму окну. - Смотрю, восстановление города практически завершено.
        - Да, господин. В первую очередь мы занялись отстройкой внутреннего города. Восстановленный вами ремонтный массив оказался связан со всеми постройками острова, поэтому даже для необразованных племенных дикарей работать с ним было легче лёгкого. В основном они занимались транспортировкой материалов с шахт, его обработкой и следованию простым и понятным указаниям управляющего массивом искусственного духа. Таким образом, к этому моменту канализация, все улицы, дома, мастерские, тренировочные площадки и прочие места внутреннего города восстановлены на сто процентов. Он полностью готов к заселению будущими учениками вашей секты, - отчитался Король Зверей. - Также где-то на сорок пять процентов завершён ремонт внешнего города. Треть восстановленной территории внешнего города уже заняли двести тысяч человек из всех семи племён. В убежищах же осталось всего пару тысяч разумных. Думаю, и они в скором времени поднимутся на поверхность.
        - Замечательно. Что расскажете про адаптацию людей из племён? И да, не стоит называть их дикарями.
        - Простите, господин, - поклонился Анатос.
        - Адаптация происходит медленно, - апатично заговорил Хиро, который и занимался управленческой деятельностью. - Ещё сильна вражда между племенами. Ещё сильны страхи перед поверхностью. Традиции, взгляды на жизни, нормы поведения - всё это очень сильно укрепилось в их разумах за те тысячелетия, проведённые под землёй. Но всё же изменения есть. Быстрее всех адаптируются дети и молодёжь. Старики же пока не спешат меняться в угоду вашей секте. И хотя массивы, а также страх перед нами, сдерживают их от глупостей, но я не думаю, что старшие поколения смертных сумеют научиться жить по-новому. Они и на поверхность-то выбрались только из-за страха перед Анатосом и далеко не самой лёгкой жизни внизу. Так что предлагаю временно и частично изолировать тот участок внешнего города, где они поселились, дабы в будущем не смущать новых членов секты и не создавать проблем. Ну а когда поколения сменятся и старый менталитет уйдёт, то все эти меры можно будет убрать…
        - Нет, нет, нет! - резко закачал Кай головой. - Ни к чему хорошему это точно не приведёт. Создавать под боком настоящее гетто?
        - Гетто?.. - не до конца понял Хиро смысла этого слова, однако Кайзер не ответил, продолжив свою речь.
        - Если они продолжат жить дальше в условно закрытом социуме, то изменения будут незначительными. Да и выделение их, как каких-то неполноценных, тоже вылезет нам боком. Лучше заняться их адекватной интеграцией в цивилизованное общество, когда оно тут появится. Даже если это создаст какие-то проблемы или выставит нас не в очень хорошем свете, - обернулся Кайзер. - Сейчас все они заняты восстановлением города, но когда эта работа закончится, у нас останется огромная толпа не занятых делом людей. Лишь небольшая их часть пойдёт по пути развития, а что тогда делать с бесталанными?.. Нужно обязательно их чем-то занять. Всех детей отправить в общие школы, где их будут обучать как боевым искусствам, так и различным ремесленным занятиям. Ну и грамоте, конечно. Взрослым же, что уже превысили возраст активной фазы души или достигли своего потолка, дать выбрать определённую специальность, или даже несколько, а затем обучить их. Параллельно начать массовое просвещение. Привить понятную нам мораль, этикет, научить культуре, познакомить с местными технологиями. Для всего этого можно использовать обучающий массив.
Он ведь подключён ко всем общественным тренировочным площадкам? Вот там и поставим первые школы. Проработай все необходимые аспекты и учебные материалы для основных знаний, а затем воспользуйся помощью Ньяко для внедрения всего этого в базу обучающего массива. К счастью, информация о пути развития и ремёслах там уже имеется. Также, думаю, можно использовать искусственных духов в качестве учителей. Подключите их к массиву и отдайте под руководство его главного духа. Список с необходимыми для этого ресурсами предоставишь Хранителю острова. Определённое количество Рун и право использовать алтарь я ей уже оставил. И в целом пусть максимально помогает вам в этом деле. Ты услышала меня, Улу?
        "Да, господин наследник", - ответила она, при этом зазвучав в голове у каждого из присутствующих.
        - Я понял, - задумавшись, опустил голову Хиро. - Но в одиночку… и даже с Роном и Анатосом, если тот согласится помочь, наладить эту систему будет очень непросто.
        - Не беспокойся. Ты, главное, начни, а уже скоро я предоставлю тебе не только помощников, но и даже начальников с большим опытом и познаниями, - усмехнулся Кай.
        - Вы нашли ещё последователей? - удивился Рон.
        - Ну, можно и так сказать… Месяц назад Секта Восходящей Звезды стала моим вассалом.
        - Что?!
        - Чего?!
        - Да ты шутишь! - отреагировала даже Ньяко, которая всё это время так ни разу и не взглянула на Кая. Но теперь она, как и остальные, с изумлением смотрела на парня.
        - Всё это чистая правда. Я сразился с их Матриархом и победил. Следующие десять лет она и её секта будут мне служить.
        Рагнар присвистнул.
        - Так что же это получается?.. - заулыбался он, став разминать кулаки. - Наша секта сразу станет одной из основных фракций Инсулая? Ну ты даёшь, глава! Это ж надо было так…
        - Неужели ты думал, что мои слова про захват региона - это действительно шутка? - спокойно, словно речь идёт о чём-то простом и обыденном, спросил Кай.
        - Ну я… - стушевался Рагнар. - Я думал мы будем постепенно подниматься и расширяться, и только потом, лет через десять или двадцать, начнём предпринимать такие серьёзные шаги, - честно признался он. - А тут всё так сразу…
        Взглянув на лица остальных последователей, Кайзер сразу понял, что и у них были подобные мысли.
        - Ладно, проехали. Полагаю, я ещё не раз вас удивлю, - хмыкнул парень. - Так или иначе, но уже вскоре я приведу сюда часть верхушки их секты. Они и помогут нам во всех организационных вопросах.
        - Эм… получается, мы в итоге будем задвинуты на задний план? - нерешительно уточнил Анатос, которому нравилось быть причастным к чему-то важному, а не просто являться очередной пешкой. - В конце концов среди нас пятерых нет даже ни одного Небесного Монарха…
        - Отчасти ты прав. Но лишь отчасти! - поднял Кай указательный палец. - Во-первых, то, что Секта Восходящей Звезды стала моим вассалом, ещё не значит, что она или её верхушка присоединится к моей организации. Я уже решил, что это будет не совсем секта, и мы отойдём от мировых стандартов. У меня есть желание собрать здесь мастеров определённых взглядов и высокого таланта, поэтому далеко не все подойдут. Вы же уже доказали свою пригодность. Я признал вас достойными этого.
        - Как пафосно, - тихо фыркнула всё ещё обиженная Ньяко.
        - Во-вторых, - продолжил мечник, - вы уже стоите у истоков моей организации, поэтому даже если сейчас найдутся те, кто окажется лучше в выбранных вами направлениях, в конечном счёте вы всё равно забыты не будете. Каждый из вас уже обладает достаточным потенциалом, чтобы достичь ступени Небесного Монарха. Со мной же это станет лишь делом времени, а не просто мечтой. Поэтому всё зависит только от вас сами… - развёл он руками. - Что ж, а теперь перейдём к заданиям. Хиро, - протянул Кай свиток, - тут всё, о чём я ранее говорил и даже больше. Используй мои размышления в своей работе с племенными.
        - Хорошо.
        - Рон, ты, как и прежде, помогаешь Хиро.
        - Да.
        - Ньяко, вот то, о чём ты говорила. Все важные и не очень замечания к структуре массива секты.
        Несколько секунд посверлив Кая взглядом, она всё же взяла свиток.
        - И давай ты успокоишься.
        - Я спокойна.
        - Ага, как же…. Но я серьёзно, - тон Кая резко стал суровым, а его взгляд ледяным. - Не знаю, к какому ты отношению привыкла, но здесь ты мой подчинённый. Если я говорю, что ты не можешь получить полный доступ к ядру центрального массива, то так оно и будет. Я с тобой не играюсь. Если же тебя что-то не устраивает, то ты можешь уйти прямо сейчас. Я не буду возражать и ничего не потребую взамен за лечение.
        Поджав губы, девушка ещё некоторое время глядела Кайзеру в глаза, но в итоге отвела взгляд.
        - Нет, прости… - вздохнула Ньяко.
        - Вот и хорошо. Теперь Рагнар.
        - Да, я! - сделал ас шаг вперёд, гордо выпятив мускулистую грудь.
        - Для тебя заданий пока нет, - огорошил его парень.
        - Чего-о-о? Опять продолжать скучать? Да ну тебя… - махнув рукой, сел он обратно. - Тогда хотя бы выполни своё обещание! Я же наконец-то восстановился!
        - Завтра, - серьёзно кивнул Кайзер, после чего сместил взгляд вправо.
        - Да, господин? - отреагировал Анатос.
        - Сейчас отправимся в путешествие по острову. Покажешь, чего добился в расселении монстров и создании испытаний для будущих членов нашей организации.
        - Я понял вас, господин, - кивнул Священный Зверь.
        - Я с вами! - мгновенно сообщил Рагнар.
        Пожав плечами, Кай посмотрел на Ньяко.
        - Нет, не интересует, - в привычной манере ответила она. - Лучше пойду внедрю твои изменения.
        - Хорошо. Но не забудь потом всех ознакомить с правилами, структурой и иерархией. И когда закончишь, найди меня в медицинском павильоне.
        - Хм?.. Хорошо.
        Следом девушка вышла из комнаты.
        - Что же насчёт вас двоих, то пока отложите работу с племенами. Ты, Хиро, займись этим, - передал Кайзер ему дешёвое Пространственное Кольцо. - Там артефакт и объяснения, зачем он нужен. Ты же, Рон, присмотри за Хиро, и, если что, свяжись со мной.
        Воины удивлённо переглянулись, но в конце концов просто кивнули.
        - Кстати, Сакуми, увы, я так и не нашёл, - произнёс Кай, прежде чем те ушли. - Я оставил в Секте Восходящей Звезды клона в качестве представителя, и несколько недель назад он связался со мной. Матриарх и старейшины секты проверили списки. Оказалось, что твоя сестра даже не пыталась вступить к ним.
        ***
        Вскоре Кай, Анатос и Рагнар покинули башню на специальной платформе, что без проблем летала над островом за счёт связи с его центральным массивом. В путешествии к ним присоединилась Хранитель Улу, и так они вчетвером облетели весь остров.
        Анатос детально поведал им о своём проекте, который был уже практически целиком завершён. Как и говорилось ранее, он с помощью своих сил Короля Зверей расселил огромное количество монстров по всему Кайзерс Арку. Ранжируя их по силе и таланту, он создал множество детально проработанных зон, кои поделил на пять уровней опасности.
        Белые зоны оказались наиболее распространёнными. В них обитали только определённые виды монстров, которые не превосходили начальные уровни Закалки Тела. По сути, это была тренировочная область для самых новичков.
        Следом шли синие зоны. Там уже проживало сразу до трёх видов существ, которые неплохо синергировали друг с другом. Уровень их силы начинался с Закалки Внутренних Органов и заканчивался слабыми представителями Закалки Сенсорных Органов.
        Зелёные зоны представляли из себя ещё более опасное место. Помимо также нескольких различных типов монстров, в основном уровня Закалки Разума, здесь расположились ещё и некоторые хищные растения.
        Если в белых, синих и зелёных зонах проживали исключительно одиночные монстры, что специально регулировалось массивом, то вот уже начиная с жёлтой зоны появлялись настоящие стаи из зверей уровня Закалки Души. Для посещения этих областей ученикам рекомендовалось либо находиться в большой группе, либо же быть хорошо экипированными и очень сильными воинами уровня Создания Источника.
        Четвёртый по сложности уровень охотничьих зон назывался жёлтым. Это была вотчина монстров Титанической ступени, большого количества природных ловушек и ядовитых растений. Всего таких областей удалось создать пятнадцать.
        Ну и естественно, наиболее опасными были красные зоны - земли Тиранов, безжалостных големов и аномалий. Таких оказалось лишь три: Огненная Пустошь, территория вокруг вулкана на юге острова, Тихие Озёра - как раз то самое место, где Кай спокойно проводил первое раскрытие искусственных Сфер, - и Глубоководный Разлом.
        В первой зоне Анатос поселил: Красных Саламандр, обладающих сильной связью с элементом огня и прочной шкурой; Лавовых Жуков, умеющих превосходно сливаться с окружением и очень долго выжидать своих жертв; Дымных Трёхногих Воронов, обитающих гигантскими стаями и способных создавать дымовые завесы, в которых они легко ориентировались; и Двуногих Горных Козлов, что отличались повышенным (относительно монстров) социальным интеллектом, огромной выносливостью и мощнейшими ногами.
        Что же касалось Тихих Озёр, то жителями этой зоны являлись (или могли стать) абсолютно все наземные, летающие и пресноводные монстры острова, за исключением тех, что обитали в Огненной Пустоши. Это место находилось практически в самом центре Кайзерс Арка, поэтому соединялось с большею частью других более безопасных зон, откуда и должны были иммигрировать молодые Тираны.
        Ну и оставался Глубоководный Разлом. Как можно понять из названия, это место находилось довольно далеко от берега и было пристанищем всех океанических монстров Тиранической ступени.
        При создании охотничьих угодий без помощи Ньяко не обошлась. Именно благодаря её массивам монстры определённых видов и уровня сил оказались закреплены за конкретными территориями, а также автоматически переводились в другие места по мере роста. Также она разработала и внедрила массив взращивания, который перемещал в зоны разнообразные сокровища, ресурсы и духовные растения подходящего уровня, которые могли стать наградой как для учеников будущей организации, так и для монстров. Ибо согласно решению Кайзера, последние тоже имели право присоединиться к ним при достижении ступени Священного Зверя и обретении полноценного интеллекта.
        Поэтому данные территории были испытаниями сразу для обеих сторон. Если не учитывать зоны белого уровня, то во всех остальных было решено не внедрять массивы помощи. То есть если какой-то ученик окажется там в беде, то ему придётся послать сигнал и дождаться помощи. Так гарантировалась не только честность испытания (ведь если знать, что ты под постоянной защитой, то и на грани смерти побывать не получится), но и возможность развития для животных. Другими словами, вероятность гибели учеников изначально закладывалась в систему охотничьих зон, дабы приблизить их уровень опасности к реальному.
        Конечно, предполагались и исключения. Например, важнейшие гении, а также монстры, что демонстрируют крайне высокий талант - за всеми ними всё же планировалось вести наблюдение, но даже это не гарантировало им полную безопасность. Поскольку внутри зон не будет защитных механизмов, то в случае экстренной ситуации, так или иначе, придётся ждать прибытия старших. А за это время можно и помереть.
        Когда облёт острова завершился, Кай с подручными вернулись в башню. Там их уже ждали.
        Глубоко склонившись и протянув Кайзеру недавно полученное кольцо, Хиро Андо произнёс:
        - Я никогда не забуду вашей великой щедрости, старший брат! - искренне поблагодарил он мечника. - И я обязательно верну вам всё в троекратном размере!
        - Воу! Что здесь произошло? - удивился Рагнар, глядя то на Кая, то на Хиро. - Он внезапно стал таким энергичным. О чём он говорит?
        - Я знал, что ты справишься, - довольно кивнул Кайзер, после чего посмотрел на аса. - Глубинный внутренний демон. Хиро прошёл Испытание Прошлым и избавился от него.
        Получив ответ, шокированный Рагнар затих. Наличие у Кая столь мощного божественного предмета, необходимого для активации Испытания Прошлым, глубоко поразило его.
        - Неужели в твоём божественном клане не было возможности избавиться от глубинного демона? - снова обратился Кай к Хиро.
        - Нет, старший брат, - покачал тот головой. - Наше божество не достигло того уровня, чтобы сотворить нечто похожее на ваш артефакт. А сам он уже давно не показывался на людях. В конце концов я же не наследник клана, чтобы иметь возможность встретиться с основателем лично, - усмехнулся Хиро.
        - И что же ты теперь планируешь?
        - Я хочу и дальше следовать за старшим братом, а также… - сжал он кулаки и твёрдо произнёс: - уничтожить свою сестру.
        - Вот это по-нашему! - похвалил его Рагнар, хлопнув по спине.
        - Я понял тебя. Тогда, может, расскажешь мне свою историю? Причину появления духовного паразита.
        - Конечно, старший брат.
        История Хиро оказалась относительно простой и незамысловатой. Близнецы, рождённые в одной из побочных ветвей Божественного Клана Андо, довольно рано лишились родителей. В ходе клоновых интриг их отец и мать были убиты, а Хиро и Сакуми оказались в опале у правящей ветви. Но, вместо казни, этих двоих решили сослать куда подальше. Потому с самого детства они по большей части были предоставлены лишь самим себе. Учителя, слуги и няни, конечно, следили за ними (постольку-поскольку), но это не могло полностью заменить настоящего родительского воспитания. Особенно когда все вокруг были негативно настроены против них.
        Однако вскоре проявился ужасающий талант близнецов, и их положение в клане начало быстро расти. Не прошло и пары лет, как Хиро с Сакуми вернулись в столицу и стали любимчиками старейшин. И, естественно, такое внезапное внимание, большая сила, зависть других детей и отсутствие контроля не могло не сказаться на их характерах. В итоге вскоре они стали известны не только как близнецы-гении, но ещё и как близнецы-ублюдки. Оба прославились омерзительным отношением к ровесникам и слугам, отчего очень многие их ненавидели. Но поскольку у близнецов всё же была поддержка нескольких крайне важных персон клана, то сделать им ничего не могли.
        Так бы всё это и продолжалось, если бы вдруг не произошёл один инцидент. С малых лет брат и сестра привыкли разыгрывать и жестоко шутить друг над другом. И хотя это не вызывало ничего, кроме криков и частых драк, в какой-то момент их действия перешли границу. Сакуми подстроила гибель питомца Хиро в пасте монстра, а тот в ответ решил напасть и избить её во время медитации. Как и планировал, он подгадал момент и атаковал. Вот только тогда девятилетний мальчишка ещё не знал, что его сестра прямо посреди медитации спонтанно ощутила готовность к прорыву на ступень Закалки Головного Мозга. И поскольку все необходимые ресурсы были у неё с собой, то она решила не медлить и сразу же начать прорыв. До этого Хиро постоянно первым достигал новых уровней развития, поэтому для Сакуми это был идеальный момент, чтобы обойти брата.
        В конечном счёте прорыв был прерван нападением Хиро, что вызвало незамедлительную реакцию. Сакуми оказалась при смерти. Лекари более двух суток боролись за её жизнь. За это время её сердце останавливалось четырнадцать раз, но в конце концов девочку удалось спасти. Увы, не без последствий. Сакуми впала в кому на полгода, а когда очнулась, то ещё три месяца восстанавливалась, не имея при этом возможности продолжать развитие.
        И пусть в итоге она вернулась к пути воина, даже с серьёзным отставанием от брата и небольшим падением таланта, инцидент и его последствия сильно изменили её. Озлобленность Сакуми на брата и весь мир превратили её из просто жестокого и избалованного ребёнка в настоящего демона. Всё дошло до того, что к ней даже приставили наблюдателя ступени Небесного Монарха, который должен был сдерживать девушку в крайних случаях.
        Что же касалось Хиро, то происшествие повлияло и на него. Ужаснувшись тем, что натворил, он на месяц впал в депрессию и мысленно поклялся больше никогда не мешать сестре. Кроме того, случившееся позволило ему со стороны взглянуть вообще на всё их прошлое поведение и осознать, какой же мразью он был. Благодаря раскаянию, Хиро со временем полностью изменился и решил искупить все свои грехи. Тем не менее его клятва самому себе так глубоко укоренилась в душе парня, что выступить против Сакуми он больше не мог. Ему оставалось лишь со стороны наблюдать за всем, а также тайно помогать всем жертвам жестокости сестры.
        ***
        Выслушав историю Хиро, а затем связавшись с Ньяко, Кай собрал всех своих последователей в медицинском павильоне. Раз восстановление Астральных Тел четверых из них завершилось, то пришло время наконец использовать Звёздный Настой Чешуйки Девятиглавой Небесной Гидры.
        За те пятнадцать дней, что прошли с момента очищения Скитающегося Острова и до момента победы Кайзера над Лилит, он уже успел взять насыщенную энергией кровь Хиро, Анатоса, Ньяко, Рагнара и Рона, дабы приготовить для каждого из них собственные препараты. И за минувший месяц они как раз успели настояться внутри особого артефакта, подаренного Саваном. Всё было готово…
        Следующие двенадцать часов прошли в полном напряжении, но, к счастью, всё обошлось. Летальных исходов не было. В итоге Рагнар прошёл три трансформации, многократно усилив свою регенерацию и увеличив физические параметры на 1600 единиц, а также получив умения «Нет пределов - нет границ» и ограниченную версию Шести Телесных Врат.
        Ньяко прошла две трансформации, а Рон с Анатосом - всего по одной. Хиро же и вовсе ей не подвергся. Являясь только пиковым Элементалистом, а не Священным Лордом, как остальные, он имел очень серьёзные шансы летального исхода.
        Что касалось нулевых исходов, то они встретились у всех, кроме Рагнара. Стойкому асу повезло трижды подряд успешно принять настой. У Ньяко и Анатоса было по две неудачных ошибки, а у Рона - целых четыре. К их удаче, Кайзер заранее подготовился к чем-то подобному, приготовив достаточный запас настоев для каждого.
        После завершения трансформаций все разошлись по своим комнатам, занявшись испытанием новых сил. Это же касалось и Хиро, который победил глубинного внутреннего демона, тем самым будто бы сбросив груз с души. Как и в случае Кая, это определённо должно положительно сказаться на его скорости развития.
        Так пролетели ещё где-то пятнадцать часов, после чего все шестеро вновь встретились. Но теперь не в башне, а за её пределами - на крупнейшей тренировочной площадке внутреннего города.
        Стоя в центре засыпанной песком арены, Рагнар с улыбкой смотрел в сторону заходящего солнца, что окрасило небеса в алый.
        - Ну что, ты готов, глава? - не оборачиваясь, спросил он.
        - Как и обещал, я сражусь с тобой, - произнёс остановившийся в тридцати метрах Кайзер.
        - Отлично.
        - Есть ещё желающие бросить мне вызов? - посмотрел Кай на оставшуюся четвёрку, что расположилась на немногочисленных зрительских местах.
        - Я бы хотел, старший брат, - поднял руку Хиро.
        - И я, - оскалилась Ньяко.
        - Хорошо. Тогда спускайтесь. Проведём бой три на одного.
        - Э? - удивился Рагнар.
        - Ты настолько недооцениваешь нас? - прищурилась дорганка.
        - Хах. А может, наоборот? Кажется, это вы недооцениваете меня.
        - Ладно, глава, - захрустел Рагнар пальцами. - Какие правила?
        - Используем только основное оружие. Остальные артефакты, а также алхимию исключим. Впрочем, если хотите, то я разрешаю использовать Эликсир Крови Девятиглавой Гидры.
        - Ну уж нет. Если без алхимии, то без алхимии, - воспротивился ас, с которым тут же согласились кивнувшие Ньяко и Хиро.
        - Как пожелаете. Тогда можете нападать. Советую, сразу же использовать все силы.
        Троица переглянулась. Судя по всему, они уже связались друг с другом посредством духовной связи. Спустя несколько секунд воины атаковали. Хиро и Рагнар с максимальной скоростью ринулись вперёд, оставив позади неподвижную Ньяко.
        Увидев это, Кай мысленно усмехнулся…
        Месяц. Что можно добиться за столь жалкий срок? Истинные Мастера могут годами оттачивать один-единственный навык. Как же тогда можно освоить целый стиль или хотя бы его часть за каких-то тридцать дней? Если спросить у любого из мастеров Миров Испытаний о возможности этого, то они лишь рассмеются вам в лицо.
        «Невозможно!» - скажут они.
        И пожалуй, Кайзер был бы полностью с ними солидарен… если бы не встретил Тень. С момента их первой тренировки его понимание пути боевых искусств серьёзно расширилось. Безликий воин продемонстрировал парню то, о чём он никогда прежде не то что не слышал, но и даже не задумывался. Это сильно пошатнуло его взгляды на мир.
        Так что же случилось?..
        Стиль Небесного Смертного. Чтобы научиться сражаться подобным образом, даже Небесные Монархи вынуждены тренироваться несколько лет или даже десятилетий. Достигая этой ступени, они обретают новый уровень воинского слоя оболочки души. Настолько сильный, что даже частичное его освоение открывает перед Небесными Монархами возможность применять свои способности и управлять телом на порядок лучше.
        Однако ни у Заклинателей, ни у Элементалистов и даже ни у Священных Лордов столь развитого воинского слоя не было. Как же тогда Кай мог имитировать способности Небесных Монархов, что Тень благозвучно назвала Стилем Небесного Смертного? Что ж, ответов было пять…
        Первое - Полное Подчинение. Тень научила Кайзера тому, как направить это умение на саму оболочку души, а затем, без угрозы её повреждения, начать воздействовать на воинский слой. Она продемонстрировала мечнику такие познаний в тайнах работы души, что даже будь он прежним Каем со всеми воспоминаниями, всё равно поразился бы. Ибо даже Рун’Тан с Саваном не ведали подобных секретов мироздания. В итоге всего за несколько дней Кайзеру удалось модифицировать свою оболочку души так, что она стала пригодна для изучения Стиля Небесного Шага. Согласился же он на это, к слову, когда окончательно убедился в том, что все изменения обратимы.
        Это был первых шаг.
        Второе - Предельная Концентрация. Благодаря тому же Полному Подчинению, всего одной Руне Обновления и подсказкам безликого воина по поводу души, Кай сумел продержать Предельную Концентрацию целый месяц тренировок, практически не расходуя на неё духовную выносливость. В результате весь оставшийся срок он находился в максимально подходящем для обучения состоянии.
        Третье - идеальная память. Тень знала о ней, поэтому изначально и предложила обучение Стилю Небесного Смертного. Потому как без неё за месяц даже один уровень стиля было бы невозможно выучить.
        Четвёртое - Высшая Симуляция. Изменения в воинском слое позволили Кайзеру открыть его второе проявление души, что называлось Высшей Симуляцией. У мечника с самого начала пути были задатки к этому, так что помощь Тени лишь приблизила его к получению этой способности.
        Благодаря Высшей Симуляции Кай обрёл возможность не просто воспроизводить свои воспоминания в духовном мире, как он это делал в прошлом, а конкретно "оживлять" его. Можно было сказать, что в момент активации способности часть ментального слоя парня будто бы становилась суперкомпьютером, что продуцировал и генерировал в мире души целый мир и определённый сюжет, основываясь на идеальной памяти Кая. Соответственно, так качество тренировок вышло на совершенно новый уровень.
        Ну и пятое - превосходный учитель. В прошлом Кайзер уже убедился, что Тень обладает невероятными навыками обучения. За считаные часы под её руководством он достигал такого понимания в собственных ошибках и способах их исправления, что обычно заняло бы долгие недели упорных тренировок. Кай думал, что это вершина наставнических способностей и ничего лучше быть не может, однако…
        Оказалось, что изначально Тень ещё и не особо-то старалась. Если тогда она вкладывала целые каскады образов Каю прямо в разум, то сейчас… едва ли не каждое её слово вызывало у него пускай и маленькое, но неподдельное просветление…
        Стиль Небесного Смертного состоял из пяти уровней: Абсолютного Самоконтроля, Сжатия Техник, Продвинутого Вложения Воли, Сжатия Силы и Предвиденья. Без воинского слоя ступени Небесного Монаха ни один из этих навыков по-настоящему использовать было невозможно, но благодаря модифицированной душе и наставлениями Тени Кай стал исключением, изучив первые три уровня. Он мог бы и дальше оставаться в Небесном Комплексе, дабы отточить их до идеала, но за весь прошедший месяц симуляции души и проекции древних воинов ему уже в край осточертели. Они более не вызывали никаких эмоций. Так что сейчас Кайзер был всей душой рад сразиться с настоящими живыми воинами, позволяющими ощутить неподдельную тревогу, предвкушение и азарт.
        Рагнар и Хиро были уже в нескольких метрах от него. Судя по всему, оба без промедления активировали свои Божественные Дары. Ньяко тоже не осталась в стороне. Получив время на подготовку, она собиралась обрушить на Кая мощнейший удар.
        На лице мечника появился хищный оскал…
        Глава 17. Перерыв и подготовка 2
        Расстояние между воинами составляло всего десять метров, когда наконец раскрылись их Сферы. Семь полных Сфер Ньяко и Рагнара, а также четыре средние Сферы Хиро объединились друг с другом по воле их создателей. Подобная мощь могла бы вмиг уничтожить даже целую группу талантливых пиковых Элементалистов, однако Кай даже не шелохнулся. Его шесть усиленных Сфер легко подавили и отбросили Сферы противников, заставив их сжаться всего до двух метров в диаметре непосредственно вокруг сами Хиро, Ньяко и Рагнара. Такой удар заставил бросившихся вперёд Рагнара и Хиро немного замедлиться.
        Прикрыв глаза, Кай сделал глубокий вдох и покачнулся на пятках. Мгновение спустя его фигура размазалась в воздухе от безумной скорости. Сделав шаг и резко наклонившись, тем самым избежав столкновения с огромным кулаком Рагнара, он совершил выпад. В ту же секунду, когда его раскрытая ладонь соприкоснулась в оголённым животом аса, тот внезапно исчез. Следом образовались сразу две ударные волны: одна от самого удара, а вторая от столкновения отброшенного Рагнара с барьером тренировочной площадки.
        «Безумная защита и выносливость, сильные атаки и высокая скорость, - хладнокровно анализировал Кайзер, отмечая, как застывает тело скованного льдом и гравитацией Рагнара. - Идеальный танк для их группы. Тратиться на пробивание его защиты будет глупо. Проще постараться вывести из игры и заняться остальными».
        Тем временем Хиро, который специально дал Рагнару вырваться вперёд, наконец приблизился к Каю. Видя, как тот неподвижно смотрит в сторону отлетевшего аса, он решил атаковать. В мгновение ока катана покинула ножны и рассекла пространство впереди. Вот только "отвлёкшегося" Кайзера там уже не было. Это оказалась ловушка.
        Совершив небольшой подшаг влево, Кай ударил ногой с разворота. Его пятка практически достигла опешившего Хиро, как вдруг тот резко изогнулся назад. Одновременно с этим сильнейший порыв ветра, наполненный ледяными лезвиями, пронёсся в том месте, где находился Кайзер. К счастью, вовремя ощутив угрозу, он успел отскочить назад.
        Битва на миг затихла.
        Мельком взглянув на Хиро, Кай понял, что его спасла вдруг ожившая тень, заставившая парня изогнуться. Это, как и так воздушная атака, были проделками Ньяко. Явив длинный золотистый посох с двумя шарами на концах, она с расстояния поддерживала Хиро и одновременно с этим помогала Рагнару освободиться.
        Застывший Кай наконец снова двинулся, и битва продолжилась. Хиро и атаки Ньяко моментально направились к нему.
        «Хиро Андо. Его катана обладает особой формой, что позволяет этому оружию одновременно считаться и мечом, и саблей, Пути которых он и изучает. А вкупе с концепцией Инь и Божественным Даром "Идеальное Оружие" это даёт Хиро несравненную силу атаки. В свою очередь, элементы Пространства и Ветра наделяют его огромной скоростью. Почти полная противоположность Рагнару. Быстрый боец, способный закончить бой одним удачным взмахом меча… Подставляться опасно даже мне», - легко уклоняясь от атак Ньяко и выпадов Хиро, размышлял Кай. Техника Фантомных Шагов, которую он тренировал активнее всего на Бельтейзе, и Полное Подчинение давали ему неоспоримое преимущество в скорости.
        Внезапно нескончаемая череда техник Ньяко закончилась, а Хиро остался без поддержки. Вот только это было сделано не случайно. Оставив всё на парня, дорганка решила полностью сосредоточиться на вызволении Рагнара. Хиро же тем временем стал сильно осторожничать. Разорвав дистанцию, он занял защитную стойку.
        - Понятно… - коротко бросил Кай, а затем медленно, словно смертный, зашагал прямо на шокированного Хиро.
        Абсолютный Самоконтроль - первый уровень Стиля Небесного Смертного. Суть этого умения заключается в том, что воин учится постоянно наблюдать за своей душой и телом. Идеально контролировать их, включая даже самые мелкие детали. Это умение идеально рассчитывать необходимое количество энергии, воли и частиц для любого действа. Умение идеально рассчитывать необходимое расстояние вплоть до долей миллиметра для любых движений в бою.
        По сути, это попытка сознательного контроля души, тела и всех своих сил. Ведь обычно, чтобы совершить удар или сплести технику воин не задумывается над этим, а делает всё неосознанно. С помощью рефлексов, что он тренировал долгие месяцы и годы. Другими словами, Абсолютный Самоконтроль - это превращение бессознательных действий в сознательные, с целью доведения их до идеала.
        Также это умение является ключевым аспектом Стиля Небесного Смертного, без которого невозможно использовать другие навыки. Небесные Монархи после долгих и упорных тренировок могут овладеть полным контролем над собой. Благодаря этому среди воинов данной ступени практически нет Фессатов. А если таковые и встречаются, то это либо совсем зелёные новички, недавно завершившие прорыв, либо настоящие ошибки мироздания. До безумия удачливые воины, что стали Небесными Монархами вопреки здравому смыслу. В конце концов, достижение этой ступени уже должно подтверждать исключительный талант воина. Кто попало банально не способен стать Небесным Монархом, из-за чего практически сто процентов из них являются Мастерами Одной, Двух и более Звёзд.
        В отличие от них, Каю сперва понадобилось модифицировать душу, а затем долгое время практиковаться с Предельной Концентрацией и Полным Подчинением, постепенно ослабляя их силу и наращивая осознанный контроль души и тела.
        И до этого момента он ещё не использовал первый уровень Стиля Небесного Смертного. Но теперь, поверхностно изучив противников, Кайзер решил чуточку повысить планку…
        Видя странные действия оппонента, Хиро спешить не стал. Он больше не хотел попасть на удочку, как в первый раз. Вот только, не понимая действий Кая, парень лишь сильнее нервничал. И в конечном счёте, не выдержав напряжения, Хиро атаковал. Его клинок двинулся вперёд, при этом высвобождая огромную мощь заключённой внутри техники. Естественно, Божественный Дар усилил и её.
        Подобная атака была бы опасной даже для Рагнара с его неимоверной защитой, но Кай оказался готов. Ибо в тот самый миг, когда Хиро решился напасть, он уже начал действовать…
        Кончики артефактной катаны и появившегося ледяного клинка столкнулись, и в итоге безумная мощь оказалась направлена в сторону. И не просто в какое-то случайное направление, а прямо в Ньяко с Рагнаром.
        Глаза Хиро широко распахнулись, как только он осознал, что же произошло. Но концентрацию он всё же не утратил. Находясь под максимальным усилением, включая слияние с духами, парень сумел вовремя уклониться от резкого выпада оппонента и быстро отступить.
        Однако Кайзер медлить не стал, сразу же последовав за Хиро и обрушив на него целый каскад ударов. Завязалась дуэль фехтовальщиков, и с первого же хода стало понятно, кто здесь доминирует. Кай наступал и наступал, вынуждая Хиро постоянно отбиваться и отступать. Каждое движение парня было настолько выверенным и чётким, что для ответного действия его противнику приходилось прилагать максимум сил. И даже так на теле гения клана Андо появлялось всё больше и больше порезов, а время от времени и вовсе довольно глубоких ран. Холод Пустоты всё глубже проникал в его тело, медленно сковывая и вызывая сильную боль.
        «Он гораздо быстрее меня… нет, всех нас. Но прямо сейчас он однозначно сдерживается, - мелькали мысли в голове Хиро. - Старший брат сознательно снизил свою скорость до уровня, что ниже моего. Но даже лишив себя такого преимущества, он всё равно способен легко подавлять меня. Пугающее мастерство… Я даже отбить его меч своим не могу! Каждый раз он легко отводит этот ледяной клинок, не позволяя разрушить его соприкосновением с моим Идеальным Оружием. Немыслимо… Ни высвобождение техник, ни попытки контратак… старший брат попросту не даёт мне ничего сделать. Уверен, пожелай он, и эта дуэль мгновенно завершилась бы».
        В конце концов Хиро оказался на грани. Он понимал, что ещё чуть-чуть и он больше не сможет продолжать бой. Меч Кайзера под самыми разными углами мелькал то тут, то там, заставляя парня буквально из кожи вон лезть, чтобы увернуться. Да и то получалось с попеременным успехом. Как минимум четверть атак оказывалась так близко к телу Хиро, что ледяной меч обжигал его плоть своим холодом. В половине же случаев так вообще не удавалось до конца уклониться, и в итоге появлялись порезы.
        Но всё же Хиро не сдавался, ибо прекрасно понимал свою роль. И, кажется, она наконец была исполнена…
        Прервав атаку, Кайзер резко отскочил. А затем ещё раз и ещё раз. Град техник вновь посыпался на него. Увеличив свою скорость, парень стал успешно уклоняться от порывов ледяного ветра и грязно-серых черепов элемента Смерти, как вдруг рядом с ним с грохотом приземлилось нечто очень тяжёлое. Конечно же, это был вернувшийся к сражению Рагнар.
        Взмыв в воздух, дабы избежать смертельно опасного захвата аса, Кай вновь подвергся массированной атаке Ньяко. Техники ливнем хлынули на него. Будь на его месте обычный пиковый Элементалист, то на этом бой бы и завершился - уж слишком быстро всё произошло. Времени на реакцию практически не оставалось. Однако даже в такой ситуации Кайзер умудрился остаться невредимым - он наконец впервые за бой использовал телепортацию.
        Оказавшись в метре за спиной Рагнара (ближе не позволили ограничения чужой ауры), Кай рванул вперёд. Покрывшись маленьким слоем тёмно-зелёного огня, его ледяной меч беззвучно рассёк пространство. Он должен был вонзиться асу в спину, но внезапно скорость Рагнара резко возросла. Он сумел вовремя полуобернуться и отбить смертоносный клинок голой ладонью.
        Звук разбивающегося меча мигом разлетелся по всей арене. Ледяные осколки промелькнули перед лицом Кая…
        Божественный Дар Рагнара, как всегда, отлично справился с задачей. При активации Неуязвимая Крепость по умолчанию делала его плоть, включая духовную, неимоверно прочной, стойкой и выносливой. Благодаря этому он и сумел выдержать давление артефакта Сакуми, обладающего мощью низкого качества Божественного ранга, а также нынешнюю атаку Кая. Это можно было называть раскрытием нулевого уровня. Но, кроме него, у Неуязвимой Крепости их было ещё три.
        Первый уровень повторно увеличивал защиту воина в несколько раз, при этом серьёзно ускоряя трату духовной выносливости и создавая большую нагрузку на душу. Именно с помощью этой силы Рагнар сумел сдерживать атаки щупалец того призрака на Скитающемся Острове.
        Второй уровень позволял поглощать любые атаки, а затем использовать полученную силу для повышения защиты, увеличения собственной мощи или для ответной атаки. Впрочем, были и ограничения у этой способности. Если поглощённая сила превышала определённый уровень, зависящий от развития души воина, то могли возникнуть проблемы с её удержанием, что и случилось, когда Рагнар защитил всех на Скитающимся Острове и лишился рук. В данный момент он мог использовать второй уровень Божественного Дара всего лишь примерно раз в сутки, и уже применил его. Он поглотил атаку Хиро, которую Кай перенаправил в них, и использовал эту мощь для повышения своей скорости. Вот почему он сумел отбить удар со спины.
        Что же насчёт третьего уровня, то он давал возможность расширить область защиты и поглощения далеко за пределы тела Рагнара, и даже поделиться этой "бронёй" с другими. Вот только пока что раскрыть Божественный Дар до такой степени он не мог…
        Разрушив ледяной меч Кайзера и не получив ни царапинки, ас уже было собирался атаковать в ответ, как вдруг его левая рука покрылась ледяной коркой вплоть до плеча. По остальному же телу пробежался жуткий мороз. Техника Сияющего Хлада частично сковала движения Рагнара.
        «Как?! Откуда? - оказался шокирован он. - В мече не было других плетений! В момент удара я чувствовал силу только того тёмно-зелёного пламени. Что это вообще было? Откуда пришёл этот удар?!»
        Кай тем временем продолжил движение, однако новый клинок в его руке не появлялся. Не желая тратить время, он собрался снова ударить ладонью.
        «Опять?.. Больше я не дам себя откинуть!» - направил Рагнар все силы на сцепление с поверхностью.
        Мгновение спустя боль и слабость внезапно пронзили всё его тело. Усиленные Полным Подчинением четыре длинных когтя, появившиеся на пальцах Кайзера, на пару сантиметров вошли в плоть Рагнара. В тело здоровяка тут же хлынуло Пламя Погибели и Сияющий Хлад.
        Собираясь провернуть подобный удар и второй рукой, Кайзер вдруг ощутил приближение чего-то очень опасного. Отпрыгнув на несколько метров, он в самый последний миг избежал встречи с ещё одной атакой Хиро. Но не успел парень даже приземлиться, как температура на арене неожиданно резко упала. Поднялся сильный ветер, песок заледенел, а в воздухе стал формироваться снег… Море снега.
        Начиналась жуткая метель. Ньяко наконец сделала свой ход.
        Видимость вмиг упала до нуля. Область духовного восприятия тоже серьёзно снизилась, отчего Рагнар, Хиро и Ньяко совсем перестали ощущаться. Казалось, Кай попал внутрь настоящей аномалии. Лютый холод остервенело пытался прорваться сквозь его Покров Бесконечного Пространства, а неистовый ветер бил по телу словно бушующий водопад и стремился разорвать его будто голодные псы добычу. И всё это дополнял грязно-серый газ некой техники Пути Смерти, заполнивший пространство вокруг. Из-за него Каю даже пришлось задержать дыхание.
        Конечно, его развёрнутые Сферы серьёзно подавляли всю эту феерию стихий, однако даже так её мощь была немыслимой. Сложно было даже представить, каковой должна быть истинная сила этого бурана.
        «Справа…» - мгновенно ощутил Кай угрозу.
        К этому моменту чешуйки и когти на его руках исчезли, и он снова сформировал меч. Увернувшись от вырвавшейся из белесой пелены атаки, Кайзер ударил в ответ. Ледяные осколки разлетелись во все стороны. Однако разрушился не клинок парня, а гигантский трёхметровый рыцарь, напавший на его.
        Долю секунды спустя ещё пять аналогичных воинов приблизились к Каю со всех сторон.
        На мгновение мир будто замер, а следом…
        Пять ледяных рыцарей моментально исчезли. Короткая молниеносная вспышка Пламени Погибели, сорвавшегося с клинка Кая, легко уничтожила их. Но на этом атака парня не завершилась, ибо секунду спустя бушующая метель стала резко слабеть. И всё лишь из-за двух способностей: Нулевой Зоны и Техники Вечного Огня.
        Подчинив и вытеснив всю нейтральную энергию с арены, Кай разом ослабил как Ньяко, так и Хиро с Рагнаром. Все они лишились возможности без остановки поглощать прану своими вращающимися ядрами, что было одной из основных сил мастеров ступени Элементалиста и выше. Теперь же им оставалось полагаться лишь на энергию духов, поток которой никак не мог заменить естественного восстановления Ки из внешней среды.
        Что же касалось Вечного Огня, то это была одна из новейших техник Кая, придуманная им за те полтора года, что он тренировался с Саваном. Состояла она из трёх элементов, и работала по следующему принципу: концепция Ян воздействовала на свойства объекта, делая его менее огнеупорным, Жар Пустоты разрушал его, а Пространство не позволяло так просто сбросить огонь, и вдобавок аккумулировало энергию, полученную в процессе горения духовных материалов (включая плоть воинов и другие техники), вслед за чем использовало её для продления действия техники. По сути, пока было что сжигать и пока воля воина поддерживалась в этом огне, то он мог по-настоящему существовать вечно.
        Справиться же с Техникой Вечного Огня можно было только четырьмя способами: лишив её подпитки, например, при помощи изоляции внутри пространственного кармана; убив или лишив сознания её создателя; вытеснив из техники волю творца или любым другим способом разорвав их духовную связь; ну или, в конце концов, банально загасив это пламя при помощи более могущественной силы. Таким образом, годилась Техника Вечного Огня в основном для борьбы с большим числом гораздо более слабых противников. Впрочем, и в борьбе с созданной Ньяко метелью сие пламя тоже оказалось очень полезно.
        Атаковав ледяных стражей Пламенем Погибели, Кай не стал возвращать остатки силы техники, а переформировал её в Вечный Огонь, заранее подготовив для этого частицы Ян. В итоге, получив поддержку Сфер парня, светло-изумрудное пламя стало методично сжигать газ элемента Смерти, огромные массы снега и спрятавшихся в буране ледяных воинов. Вспышки Вечного Огня мелькали повсюду.
        Вьюга ослабевала. Противники становились вновь ощущаемыми.
        Обнаружив Хиро и Рагнара, Кайзер немедленно направился к ним. Судя по всему, оба воина без проблем справились с Техникой Вечного Огня, поэтому тоже бросились в атаку. Как ни странно, внутри метелицы они двигались даже быстрее прежнего. Ньяко явно помогала им своими тенями и ветром, при этом уберегая от холода и смертельного газа.
        Противники сблизились моментально. Хиро тут же взмахнул катаной, а Рагнар выбросил вперёд кулак. Как и ожидалось, Кай легко отбил меч первого, использовав для этого гравитационный всплеск, и увернулся от удара второго, поднырнув ему под руку. Он уже собирался было бросить аса через плечо, но оппоненты внезапно отступили. Двигаясь предельно неестественно, словно ими кто-то управлял за ниточки, оба воина резко разорвали дистанцию. В тот же миг ослабевающая снежная буря неожиданно усилилась. Кайзер ощутил, как его Вечное Пламя оказалось разом подавлено.
        Видимость вновь упала до нуля, после чего десятки сильнейших потоков ветра ударили в Кая со всех сторон, будто бы зажав его в тисках. Одновременно с этим его тело оплели кровавые путы и сковало каменное крошево. Вслед за этим из глубины метели вынырнули Хиро, Рагнар и целый десяток ледяных рыцарей. Их оружие оказалось направлено прямо на обездвиженного парня.
        «Интересно… - мысленно улыбнулся Кайзер. - Я удивлён…»
        Оглушительный взрыв моментально сотряс арену. Созданные изо льда воины превратились в пыль, а Рагнар с Хиро отлетели аж к самому барьеру. И лишь один Кай остался стоять в центре области, где снежная буря временно отступила. Оковы были разрушены, а в его руках появилось два устрашающих чёрных меча.
        Он наконец явил Клинки Кошмаров.
        Аура Страха мгновенно обрушилась на тренировочную площадку, лишь увеличив давление на Хиро, Ньяко и Рагнара, которым и без того приходилось противостоять натиску Сфер Кайзера. Вот только это была меньшая из их проблем. Главная же опасность заключалась в том, что противник наконец решил использовать настоящее оружие. Другими словами - у Кая появились полноценные проводники, на порядок расширяющие его возможности по плетению техник. Ведь внутри ледяных мечей или собственного тела их особо-то много и не сформируешь, но теперь…
        Вдобавок он решил использовать теперь сразу оба меча, а не лишь один…
        Шаг - и вот Кай уже в метре от Хиро. Подавляющая духовное восприятие метель никак не смогла помешать парню, владеющему энергетическим взглядом. Он легко обнаружил цель и переместился к ней.
        Едва успев отреагировать, Хиро выставил меч для защиты. Он ожидал, что Кайзер снова решит избежать столкновения клинков, поскольку его Божественный Дар всё ещё действовал, однако этого не случилось. Два меча столкнулись, но оружие Кая так и не пострадало - демонические кости, из которых были выкованы Клинки Кошмаров, спокойно сдержали всеразрушающую силу Идеального Оружия.
        Но удивиться Хиро даже не смог. Он мало того что подвергся атаке Пламени Погибели и Сияющего Хлада, остатки которых смогли прорваться сквозь его собственную оружейную технику, так ещё и едва не лишился меча. Катану чуть не вырвало из рук парня, который, в итоге удержав её, был отброшен в сторону. В конце концов физическая мощь Кайзера превосходила даже силу Рагнара.
        Тем временем Кай уже переключился на другого противника. Ибо в тот самый миг, как он переместился, Рагнар сразу же бросился к нему. В конечном счёте парню пришлось удивительным образом выгнуть спину назад, дабы вновь уклониться от удара аса. Вместе с тем он выбросил в уколе левый клинок. Оружие должно было пронзить приблизившегося Рагнара, однако тот сумел отбить меч рукой, закованной в боевую перчатку - артефакт высокого качества Императорского ранга. Гордый ас специально не желал использовать полноценное оружие до тех пор, пока этого не сделает его противник. Поэтому он только сейчас их и надел.
        После этого Кай отступил, попутно уничтожив нескольких новых ледяных рыцарей. Каждый из них был достаточно силён, чтобы на них требовалось потратить как минимум по одному полновесному удару клинком. Впрочем, учитывая скорость Кайзера, это не было для него проблемой.
        Перегруппировавшись, парень вновь ринулся в атаку. Рагнар и Хиро тоже подготовились к стычке. Более они не собирались сдерживаться. Если до этого воины пусть и использовали Божественные Дары, духов и многие свои сильнейшие способности, но при этом явно не демонстрировали весь свой арсенал, то сейчас пришла пора достать последние козыри. Хиро и Рагнар без сомнений изъяли доступный максимум энергии души, а также активировали свои основные ультимативные техники.
        У Хиро это была Техника Сотни Вдохов, немыслимо увеличивающая его скорость, но при этом безумно быстро истощающая все его резервы, а также Техника Сотни Взмахов, до предела ускоряющая его меч.
        Что же касалось Рагнара, то у него, помимо второго уровня Неуязвимой Крепости, после активации которого его кожа почернела, а волосы затвердели, тоже было припасено две техники. Первая называлась Трансформацией Кристаллической Крови, и основывалась на всех трёх элементах аса: Крови, Земли и Тела. Сформировав и активировав данную технику, Рагнар мгновенно покрылся полупрозрачной кровавой бронёй, а также отрастил пять длинных кристаллических хвостов с наконечниками в виде жала. Вторая же его техника была Вскипанием Крови Берсерка. Она серьёзно увеличивала физические параметры и скорость регенерации.
        В итоге, столкнувшись с пошедшими на крайние меры противниками, Кай тоже был вынужден повысить уровень силы. Он окончательно перестал сдерживать свою скорость и стал чаще применять телепортацию. Также парень наконец начал использовать Технику Мерцающих Клинков, сделав движения своих клинков ещё более быстрыми и смертоносными.
        Таким образом Кайзер почти сравнялся с их характеристиками. Конечно, без Частичной Трансформации он сейчас всё же несколько уступал Рагнару и Хиро в параметрах, но это ничуть не сказывалось на его успехах. Сражаясь одновременно с тремя противниками (Ньяко ведь продолжала давить на него бурей, различными техниками, ледяными рыцарями, а также давала серьёзную поддержку двум остальным противникам), Кай всё так же продолжал доминировать.
        Любые ближние удары Хиро и Рагнара так и не могли достичь цели. От техник дальнего боя тоже толку не было. Кайзер легко уклонялся от подавляющего большинства атак, время от времени отбиваясь мечами. И лишь в крайних случаях, когда его всё-таки немного подлавливали, он оборонялся с помощью создания ледяных щитов и Техники Защитного Разлома. При этом защита постоянно появлялась лишь на краткий миг, после чего, погасив мощь вражеской атаки, сразу же исчезала. Со стороны могло бы даже показаться, что все техники противников попросту разбивались о невидимые стены вокруг Кая. Он идеально рассчитывал время существования барьеров.
        И так было во всех аспектах.
        Фактически уступая в скорости, он во много раз лучше управлялся с техникой движений и в целом более эффективно просчитывал каждый свой шаг. Уступая в силе одиночных атак, он выигрывал в их качестве и количестве, формируя за раз больше плетений, чем оба его оппонента вместе взятых. Уступая в защите, он банально не позволял себя задеть.
        Это был идеальный танец…
        С каждой секундой на теле противников появлялось всё больше и больше повреждений. Даже Рагнар не был исключением. Несмотря на свою кристаллическую броню, второй уровень Неуязвимой Крепости, Полное Подчинение, технику покрова и попросту закалённую плоть, он всё равно получал урон.
        У Кая был идеальный способ противостоять подобной защите - Техника Сияющего Хлада и Техника Перенесённого Удара. Это была безумно сильная комбинация. Первая техника мало того что замедляла Рагнара, так она ещё и буквально ослабляла его защиту. Что же касалось второй, то с её помощью вообще можно было обходить слой кристаллической брони и почерневшей кожи аса, добираясь сразу до его внутренних тканей. И хотя внутри он также был крайне прочным и стойким, но всё же атака сразу по мышцам, сосудам и органам явно давала о себе знать.
        А ведь, кроме этого, были и другие факторы. Не стоило забывать об огромном весе мечей и об их пассивной способности «Уничтожение», делающей лезвие клинков неимоверно острыми и разрушительными. Вдобавок каждую свою атаку Кай, так или иначе, усиливал Пламенем Погибели, созданным сразу из множества плетений. Вот почему даже простые удары по Рагнару легко разбивали его броню и заставляли его душу дрожать от давления на защиту Божественного Дара.
        Но всё это доминирование было возможно не только благодаря более качественным техникам Кайзера, его оружию или умению множественного плетения техник. Также немаловажную роль играли и освоенные им следующие два уровня Стиля Небесного Смертного: Сжатие Техник и Продвинутое Вложение Воли.
        Сжатие Техник в первую очередь базировалось на Абсолютном Самоконтроле и включало в себя три отдельные умения. Первым было Создание Идеальных Частиц. Освоив этот приём, Кай получил возможность не только усиливать свои техники за счёт более качественных частиц законов или концепций, но ещё и значительно снизил их ощутимость. Идеальные частицы было гораздо сложнее заметить духовным восприятием, а также они обладали полной невидимостью для глаз. То есть если раньше поток тех же частиц Пути Меча излучал алое свечение, то теперь никакого цвета не было.
        Вторым умением Сжатия Техник являлось Укрощение Ки: сжатие нитей энергии и всего плетения, а также ускорение потока силы и его вращение вокруг своей оси. Всё это делало любую технику более компактной, за счёт чего существенно возрастала её мощь. К слову, это как раз было одно из тех умений, из-за которых бои Небесных Монархов выглядели словно бои смертных. Всё потому, что их техники становились довольно мелкими и блеклыми, хотя в действительности несли в себе сокрушительную мощь.
        Третье же умение называлось Умножение. По сути, это то же самое множественное создание техник. Однако если ранее для этого Каю приходилось строить каждое плетение в отдельном месте, то после освоения этого навыка всё изменилось. Теперь он формировал всего лишь одно плетение, а затем разделял его потоки энергии на множество отдельных нитей и напитывал их энергией, как отдельные техники. Всё это в конечном счёте позволяло сильно экономить энергетическое пространство артефакта, ускоряло процесс создания плетения и упрощало его поддержку. Теперь Кайзер мог одновременно создать до двух десятков одинаковых техник за раз в одном клинке. В конце концов любая техника имела ограничение по количеству максимальной энергии, однако формирование множества её копий легко решало эту проблему.
        Последний же изученный Каем уровень Стиля Небесного Смертного - Продвинутое Вложение Воли - состоял уже из целых шести способностей. Этот уровень основывался на том факте, что душа Небесного Монарха (ну или модифицированная душа Кая) позволяет формировать с техникой более сознательную связь. Например, любой воин может изменить форму своей техники (если её суть это позволяет) или направление движения, однако на этом его возможности кончаются. Но с Продвинутым Вложением Воли всё обстоит по-другому. Оно сильно расширяет границы контроля.
        Любая активированная техника всегда излучает энергию и отголоски вложенных в неё элементов. Это даёт воинам возможность чувствовать их и соответствующе реагировать. Но первая способность Продвинутого Вложения Воли позволяет задать технике определённый алгоритм действий, при которых все её "выбросы" будут происходить не наружу, а во внутрь, где станут медленно скапливаться. Следовательно, серьёзно снизится заметность техник для духовного восприятия.
        Далее шло Нацеливание - способность наделять техники возможностью самостоятельно двигаться к выбранному объекту. То есть банальное самонаведение.
        Третье же умение называлось Внедрением, и как можно догадаться из названия, оно позволяло спрятать одно плетение внутрь другого, после чего активировать его в нужный момент. Так, например, Кай и подловил Рагнара, когда тот не предугадал атаку Сияющим Хладом и оказался очень удивлён.
        Следующие два навыка шли в паре. Это было Прерывание и Возобновление. С их помощью, используя заранее вложенную волю, можно было превратить технику обратно в энергетическое плетение с частицами, а его затем снова активировать. Всё это нужно было для двух вещей.
        Во-первых, Прерывание требовалось для использования последнего умения третьего уровня - Возврата Силы. Как уже говорилось ранее, Небесные Монархи могут возвращать часть потраченной на технику энергии и частиц, если, например, враг от неё уклонился. Собственно, это и было Возвратом Силы, для которого технику сперва было нужно превратить обратно в плетение.
        Во-вторых же, Прерывание и Возобновление были крайне полезны в использовании техник движений, покрова и некоторых других. В бою нередко бывают моменты, когда воин перестаёт двигаться или оказывается в относительной безопасности, из-за чего активные в этот момент техники попросту тратят его силы впустую. Конечно, зачастую эти моменты длятся доли секунды, но в сумме их может набежать довольно много. Однако с Абсолютным Самоконтролем, а также умениями прерывать и возобновлять техники, от этих растрат можно было легко избавиться.
        В конечном счёте первые три уровня Стиля Небесного Смертного позволяли Каю: крайне эффективно двигаться и расходовать силы, делать свои техники едва заметными и более мощными, возвращать потраченную на них силу, прятать одну технику внутри другой, а также заставлять их преследовать определённую цель.
        Вот почему Кайзер так успешно противостоял Хиро, Рагнару и Ньяко, при этом даже не используя Частичную Трансформацию и другие свои сильнейшие способности. В конце концов он без проблем довёл оппонентов до предела. Отразив их удары, Кай отбросил обоих противников в разные стороны.
        - Готовы сдаться? - появилась улыбка на спокойном лице парня.
        - Ни за что! - выплюнул Рагнар, который уже едва не задыхался от напряжения. Поддержка второго уровня Неуязвимой Крепости и Техники Вскипания Крови Берсерка, а также последствия атак Кайзера сильно изматывали его.
        Хиро тоже был на пределе. Он не так сильно пострадал от мечей Кая, как менее поворотливый ас, однако постоянное напряжение и необходимость без конца уворачиваться от ударов, буквально ломали его тело.
        Но ни он, ни Рагнар сдаваться не собирались, что лишь возвышало их в глазах Кая.
        Секунду спустя оба воина ринулись в атаку. Кайзер же остался стоять на месте. Чувствуя, как с двух сторон к нему приближаются две могущественные ауры, он просто ждал.
        Наконец противники приблизились, и Кай тут же начал действовать. Убрав Клинки Кошмаров обратно в Хранилище, он повернулся в сторону Рагнара. Мгновение - и вот его ладонь уже почти достигла груди аса.
        Шокированный такой скоростью Рагнар едва успел сконцентрировать максимум защиты в точке удара. Вот только это оказалось лишним. Боли не последовало, а вместо этого…
        Воины мгновенно поменялись местами.
        Долей секунды спустя не сумевший отреагировать Хиро яростно полоснул катаной по спине Рагнара. Брызнула кровь… В идеальном состоянии ас, вероятно, сумел бы сдержать атаку Идеальным Оружием. Однако сейчас он и так был предельно ослаблен. В конце концов его душа не выдержала давления, и Неуязвимая Крепость перестала действовать. Боль яркой вспышкой пронзила его разум. В глаза потемнело…
        Время будто замедлило свой ход. Шокированный Хиро сбился с шага. Мысли о помощи товарищу сразу же заполонили его разум. Бросившись помогать падающему Рагнара, он внезапно ощутил, как его рёбра с правой стороны медленно ломаются и крошатся. Мгновение спустя сознание покинуло его, а парень с огромной скоростью улетел прочь.
        - Не волнуйся, - пробормотал Кай, опуская ногу, - я всё идеально рассчитал. Смерть Рагнару не грозит.
        Следом он исчез.
        ***
        «Рагнар! Хиро! - используя духовную связь, выкрикнула Ньяко. - Что произошло?! Куда делась аура Кайзера?! Ответьте!»
        Внезапно нечто мелькнуло в глубинах снежной бури. Предчувствие опасности забило в набат, так что дорганка не стала медлить. Плетение, которое она так долго формировала внутри своего посоха, было мгновенно активировано. Доспехи Королевы Зимы тут же окутали её тело.
        Как оказалось - вовремя.
        Кай появился словно из ниоткуда, атаковав со спины. Однако Ньяко не только сумела отреагировать на атаку, но и даже спокойно сдержала удар парня. Фобос обрушился на подставленный ею посох, но девушка даже на шаг не сдвинулась, словно и не было у Кайзера огромных параметров.
        Парень сразу же разгадал причину. Оказалось, Ньяко не просто создала для себя доспехи, а буквально превратилась в другое существо. Её тело стало льдом, кровь - ветром, а дыхание - смертью. Ноги Ньяко слились с заснеженной поверхностью арены. Принцип действия этой силы во многом напоминал Технику Тела Тьмы, хоть между ними и была большая разница.
        «Невероятно! - изумился Кай, увидев расположившееся внутри тела Ньяко громадное плетение. - Теперь понятно… Эта чрезмерно сильная буря, напоминающая настоящую аномалию, те возрождающиеся ледяные рыцари и вот эти доспехи… Ни что из этого не есть техникой. Всё это массивы! Впервые вижу такое. Получается, поддерживая Рагнара и Хиро, она параллельно с этим формировала множество различных плетений внутри своего посоха, которые затем объединила в одну мегаструктуру? Эдакий боевой массив… Но как? Даже у меня не хватит сил удерживать такое большое плетение. Неужели… - бросил он взгляд на посох девушки. - Понятно… Этот артефакт способен превращать своё энергетическое пространство то в статическое, то в динамическое, как бы замораживая и размораживая созданные плетения. И всё же… сплести несколько массивов за такой короткий срок. Она действительно гений».
        Призвав Деймос (второй клинок), Кайзер стал наступать. Удары десятками посыпались на Ньяко. Но мало того что она благодаря Доспехам Королевы Зимы могла их сдерживать, так девушка ещё и демонстрировала потрясающий уровень владения таким оружием, как посох. Усилившись полноценным массивом, дорганка не только защищалась, но и время от времени наносила ответные удары.
        К сожалению, никакого результата это не приносило. Кай всё так же легко уходил или отбивал любые направленные на него атаки. И вместе с тем он тратил гораздо меньше сил, нежели Ньяко. Весь получаемый ею урон почти полностью гасился Доспехами Королевы Зимы, вот только расход энергии и духовной выносливости при этом был колоссальный.
        Понимая это, она заблокировала очередную атаку, но в то же время позволила ей себя откинуть. Кай уже было собирался последовать за девушкой, как вдруг со всех сторон к нему из метели бросились десятки Ньяко.
        «Тени?» - положившись на энергетическое зрение, разгадал парень.
        Взмахнув клинками, он выпустил Пламя Погибели во все стороны, надеясь разом избавиться от копий противницы. Что ж, это у Кая получилось, вот только… разрушенные клоны тут же обернулись теневыми цепями.
        Уклониться не удалось - уж слишком много оказалось цепей и уж слишком быстро они двигались… Для двухмерных объектов не существовало ограничений трёхмерного мира.
        Оказавшись скованным. Кай начал легко вырываться, но было уже поздно.
        Массив Некрополя Теней оказался активирован.
        Снежная буря пропала. Исчезли небо и земля. Кай повис едва ли не в бесконечном тёмном пространстве. И только один элемент ощущался вокруг. Элемент, обычно существующий лишь в двухмерном пространстве. Наиболее таинственная и малоизученная стихия в природе…
        Как в трёхмерном мире существовали нейтроны, протоны, электроны и прочие частицы, так и в двухмерном мире была своя материя. Материя, что рождалась и исчезала каждое мгновенье. Но с помощью Пути Тени можно продлить её существование, и даже временно вывести в трёхмерный мир. А там она способна стать практически чем-угодно: огнём, мечом, воздухом, светом, водой, землёй или любой другой материальной стихией. Элемент Тени является наиболее приближённым к духовному миру - уровню реальности, через который происходит непосредственная связь материи и информационного поля. Поэтому Тень может скопировать практически всё. Этим она отчасти похожа на Ян, но при этом менее стабильная и более податлива. Превратить материю двухмерного пространства в тот же огонь на порядки проще, чем провернуть это же с частицами концепции Ян. Но в то же время это будет всего лишь подделка, серьёзно уступающая настоящей стихии и неспособная постоянно находиться в трёхмерном пространстве.
        На этом особенности Пути Тени не заканчивались. Сей элемент также позволял делать ещё две фундаментальные вещи: прятаться и перемещаться через двухмерный мир, а также подчинять тени объектов - часть их связи между материей и информационным полем реальности. И именно последним и занимался Массив Некрополя Теней. Его единственной задаче было сдерживание попавшего внутрь объекта.
        ***
        «Поднимайтесь! - крикнула Ньяко, подлечив Хиро при помощи техники Пути Води. Естественно, созданной из стихии Тени. Что же касалось Рагнара, то после модификаций он и так обладал неплохой регенерацией. - У нас есть минута. Максимум две!»
        Приходящие в себя воины оглянулись. Метель пропала. Как и Кайзер. Но зато появился новый объект - пятиметровый тёмный плоский треугольник неподалёку от краю арены. Этот объект выглядел максимально чуждо для трёхмерного мира, поскольку не обладал толщиной.
        «Я запечатала его, но сдержать явно не смогу, - добавила дорганка. - Рагнар, используй Кровь. Исцели себя и Хиро до конца».
        Кивнув, ас принялся за дело. Спустя несколько секунд безумно уставшие мастера поднялись на ноги.
        - И что теперь? - спросил Хиро.
        «Используем сильнейшие атаки, когда он выйдет. Окружите Некрополь Теней с разных сторон и ждите моей команды. Только бейте издали!».
        «Ладно… Давай попробуем…» - кивнул посерьёзневший Рагнар.
        Вскоре все трое заняли подходящие позиции и приготовились к атаке. Ради такого Хиро даже решился активировать первый уровень Идеального Оружия, что обычно едва мог сделать.
        Внезапно тренировочная площадка содрогнулась, а на чёрном треугольнике появилась крупная трещина.
        «Твою мать! Ещё ж и тридцати секунд не прошло! Как же так? - выпалила ошеломлённая Ньяко. - Приготовились! Он скоро выйдет!»
        Секунду спустя мощная ударная волна вновь сотрясла арену. На Некрополе Теней теперь образовалась цела россыпь трещин.
        «Сейчас!» - крикнула девушка.
        Молниеносно взмахнув катаной, Хиро послал вперёд длинную чёрную кляксу, способную легко уничтожить броню даже Божественного ранга низкого качества.
        Рагнар же, сконцентрировав всю свою мощь в правой перчатке, совершил выверенный удар. Огромная кровавая собачья пасть тут же полетела вперёд, попутно начиная кристаллизироваться. Элементы Земли, Тела и Крови были успешно объединены.
        Что же касалось Ньяко, то для атаки она активировала последний сплетённый за этот бой массив - Дыхание Зимы Мертвецов. Жуткий, будто наполненный криками призраков грязно-серный ветер, промораживающий арену на многие метры вглубь, вырвался из её посоха.
        Мгновение спустя, как только все три атаки максимально приблизились, девушка резко разорвала духовную связь с Некрополем Теней. Тёмный треугольник исчезл, на его месте появился Кайзер, а следом на него тут же обрушились сильнейшие удары противников. Однако…
        Кай исчез.
        Никто не успел этого увидеть, но каждый мгновенно почувствовал, как ему в грудь вонзается пылающий клинок, пронзая само сердце. В один миг тела Рагнара, Хиро и Ньяко оказались заморожены до состояния ледышки, после чего неукротимый тёмно-зелёный огонь превратил их в пыль…
        ***
        …упав на четвереньки, дрожащая Ньяко едва не начала блевать. Хиро находился не в лучшем состоянии, и лишь один Рагнар сумел остаться на ногах, хотя тоже время от времени вздрагивал.
        - Я победил, - спокойно, но громко объявил Кай.
        Подняв голову, Ньяко увидела покрытого чёрными чешуйками воина в белой маске. Он был абсолютно невредим. Следом девушка сразу же опустила взгляд и увидела неглубокий порез на груди. Наконец она осознала, что всё это было лишь жутким видением.
        - Что… что это б-было?.. - с трудом спросил Рагнар, на чей груди красовалась такая же рана.
        - Способность моего левого меча, - ответил Кайзер.
        - И т-ты решил… использовать её только сейчас?
        - Да, - пожал парень плечами, отменив Частичную Трансформацию и Предельную Концентрацию, которые ему пришлось использовать в самом конце. Чешуйки и маска стали быстро исчезать. - Но вы неплохо постарались. Едва не задели меня последними ударами. Хороший бой. Мне понравилось, хах…
        - Чёртов… монстр! - скривившись, с трудом поднялась Ньяко. Страх в её сердце быстро утихал. - З-зачем вообще тянул до этого момента, если мог победить нас в самом начале?
        Кайзер улыбнулся, а затем использовал Технику Целительной Крови Ян, восстановив даже малейшие повреждения свои последователей.
        - Конечно же, чтобы испытать вас! С завтрашнего дня это будет наша регулярная тренировка! Кстати, Рон и Анатос тоже присоединятся, - оскалившись, посмотрел он на двух воинов, отчего те резко побледнели и натужно сглотнули. - Будете впятером сражаться против меня. Ваша главная цель: хоть как-нибудь ранить меня.
        Как только Кай произнёс это, Хиро, Рагнар и Ньяко внезапно осознали шокирующую истину: за весь этот бой они не нанесли противнику ни капли урона.
        Более того - они даже ни разу не задели Кайзера прямыми атаками!
        - А-ха-ха-ха-ха-ха! - неожиданно и громогласно рассмеялся Рагнар. - Отлично, глава! Я только за! Заодно и привыкну к новым параметрам. Эти Шесть Телесных Врат - это просто нечто. Конечно, приходится постоянно вливать в них немало энергии, но стопроцентная прибавка к первоначальным параметрам того полностью стоит! Такими темпами мне вообще придётся отказаться от усиливающих тело техник, чтобы избежать конфликтов. У тебя также было, глава?
        Кайзер кивнул.
        - Я почти никогда не использовал их. Хотя есть у меня одна техника, позволяющая превзойти предел усиления плоти. Но тебе она не подойдёт. Не выживешь… К слову, раз ты заговорил про техники, то у меня есть хорошая новость: Павильон Развития пополнился большим… нет, даже огромным количеством техник. Советую подобрать себе подходящие и заняться освоением. Впрочем… лучше просто пока осмотритесь. Завтра я дам вам свои рекомендации на основе того, что вы сегодня показали.
        - Так вот чем ты с ядром занимался… - скрестив руки на груди, закивала Ньяко. - Но всё же никогда бы не подумала, что буду получать помощь в развитии от всего лишь пикового Элементалиста.
        - Недовольна этим?
        - Конечно нет. Просто удивлена… А ещё такое чувство, будто ты решил нас к войне подготовить.
        - Всё возможно… - хитро улыбнулся Кайзер, после чего зашагал к выходу.
        Вот так и завершилось это сражение. Мастер Шести Средних Звёзд и два Мастера Пяти Средних Звёзд, которые при пересчёте на пик Элементалиста и с учётом ослабления Инсулая (минус пятьдесят процентов от разницы Шагов) были бы Мастерами Шести Малых Звёзд, оказались безоговорочно повержены.
        Следующие дни прошли в похожем темпе. Рагнар, Хиро, Ньяко, а также Рон с Анатосом на пределе сил сражались против Кайзера, после чего выслушивали его замечания и отправлялись осваивать новые семитомные техники. В конечном счёте на шестой день одному из них - Рагнару - даже удалось попасть по Каю. Вот только вспыхнувшее было всеобщее ликование быстро сменилось мрачными лицами. В конце концов техника покрова Кая и Полное Подчинение делали его защиту просто невероятной. Она ничуть не уступала его скорости движений и мощи атак, поэтому никакого урона парень так и не получил от того удара.
        Это была истинная сила Мастера Семи Малых Звёзд.
        На седьмой день Кайзер наконец рассказал все о задании, про которое ранее вскользь упоминал. Объявив о том, что пора заняться делами, он дал своим последователям ещё сутки отдохнуть и подготовиться, после чего покинул остров. Вшестером они отправились прямо в Секту Восходящей Звезды.
        И, кроме новой встречи с Лилит, Кая интересовала ещё одна личность - Блестящий Хвост. Клоны парня уже обнаружили порабощённого им ранее пирата, который вышел на связь более месяца назад. Теперь же пришла пора снова с ним встретиться, а затем наконец посетить земли Картеля Четырёх Туманов.
        Пришла пора перейти ко второму шагу плана…
        Глава 18. Второй шаг
        Пролежав без сознания несколько секунд, парень наконец открыл глаза и поднялся. Осмотревшись, он понял, что находится в центре просторных роскошных апартаментов. Оценив убранство жилища, что выделила его клону Лилит, Кай в конце концов отделился от плоти Шестого, создав для себя новое тело. Следом он открыл путь в пространственный карман и перенёс оттуда Рагнара, Хиро, Ньяко, Анатоса и Рона.
        Телепортация в тело клона прошла успешно. И хотя из-за нескольких попутчиков, а точнее их сильных душ, весь процесс занял гораздо больше времени, это всё равно было быстрее морского путешествия. Чтобы переместиться с Кайзерс Арка в Солнечный Приют на Ногатте, понадобилось всего около тринадцати с половиной часов и девяносто процентов духовной выносливости парня.
        Конечно, был ещё вариант снова воспользоваться массивом переноса, а затем отплыть в Ногатту из Страны Ветра, но, в преддверии будущих событий, Кай не желал пока что сталкиваться с пиратами, способными прервать телепортацию. К тому же из Страны Ветра не каждый день отплывали корабли к Секте Восходящей Звезды, поэтому затраты времени были бы гораздо большими. Поэтому Кайзер и решил использовать перемещение в клона, помешать которому не могли даже необычные артефакты Картеля Четырёх Туманов.
        Это умение имело неимоверный потенциал. По сути, с помощью клонов, Кай мог попасть практически в любое место. Хоть прямо в сердце чужой фракции, что он некогда и провернул. Единственное, что могло остановить его, так это рунные барьеры, как тогда на Скитающемся Острове. Вот только любая защита подобного рода была слишком дорогой, а потому её почти никогда не использовали на большую площадь, ограничиваясь созданием рунных барьеров максимум для небольших сокровищниц.
        - Так вот, как выглядит Секта Восходящей Звезды, - приблизившись к окну, за которым виднелись улицы Солнечного Приюта и отстраивающаяся область вершины горы, произнёс Рагнар.
        - А ведь если бы не Скитающийся Остров, то мы бы сейчас были членами этой секты… - добавила Ньяко.
        - Идём, - взглянув на последователей, сказал Кай.
        В коридоре их сразу же встретила пара стражников Священных Лордов. Увидев целую группу Истинных Мастеров, коих не должно было быть в апартаментах Шестого, те сразу отскочили и вскинули оружие. Глядя на незнакомых воинов, особенно на Кая, они чувствовали, как мурашки пробегают по их спине. Интуиция отчётливо говорила им, насколько опасны эти шестеро.
        - Сообщите госпоже Лилит, что прибыл повелитель Кайзер со своими подчинёнными, - властно велел Шестой.
        Воины переглянулись. Ситуация была необычной, однако, к счастью, их уже предупредили о том, что недавно Секта Восходящей Звезды стала вассалом некоего Кайзера, и что Шестой - это его представитель.
        Кивнув, один из Священных Лордов воспользовался татуировкой.
        - Мы вас проведём, - тем временем заговорил второй. - Пожалуйста, следуйте за мной.
        Так все они направились к тронному залу дворца Матриарха. По пути Шестой поделился со своим создателем всеми воспоминаниями за прошедшие тридцать семь дней, из которых Кай узнал, что было несколько попыток саботажа от некоторых старейшин, но Лилит всё на корню подавила, продолжив готовиться к официальному объявлению о вассалитете и готовить "дань". Также Кайзер узнал, что Глитрайхам Долт-Фарез, предавший Шестого, а также Халой и его дядя Родион были исключены из секты с пожизненным запретом на повторное вступление. Шестой рассудил, что смерть будет перебором за их поступки, но от небольшой мести всё же не отказался.
        Вскоре девять воинов, включая стражей, добрались до входа в тронный зал, где Кайзера уже встретил лично Глапс Форт - сильнейший из оставшихся Небесных Монархов секты, за исключением Лилит, с которым парень познакомился сразу после победы над Матриархом.
        - Рад приветствовать господина Кайзера и его спутников, - вежливо поклонился он. - Вас уже ждут.
        Крупные артефактные врата, украшенные горельефом, изображающим неких воинов, и инкрустированные дорогими светящимися камнями, начали медленно и бесшумно открываться.
        - Поприветствуйте нашего сюзерена, - приказала поднявшаяся с трона Лилит, когда Кай с остальными вошёл внутрь.
        В тот же миг семнадцать Небесных Монархов, находящийся в зале, склонили головы. Лишь Лилит и уже поприветствовавший Кая Глапс продолжили стоять ровно.
        После этого между ними из пола поднялся длинный угольно-чёрный овальный стол с двумя стульями на концах.
        - Прошу, присаживайся, - кивнула Лилит.
        Кай не стал спорить, заняв своё место. Следом на противоположный стул опустилась и сама девушка. Что же касалось старших старейшин секты, включая Глапса, то они остались стоять, собравшись позади Матриарха. Соответственно, Шестой, Рагнар, Ньяко, Хиро, Анатос и Рон тоже встали позади своего лидера - Кая.
        К слову, все пятеро сразу привлекли внимание Небесных Монархов, с самого прибытия став излучать жёсткую ауру. И здесь речь не о той, что продуцируется душой, а в общем создаваемое ими впечатление - вид, суровые лица, стальные взгляды. Последние семь дней, в течение каждого из которых Кай безжалостно избивал всех их, однозначно закалили эту пятёрку. Конечно, в рамках всей вертикали пути развития они не были слишком опасными, однако в реалиях ограниченного Правилами Инсулая каждый из них являлся очень сильным воином. Всё же тут они могли одолеть даже Небесных Монархов, будь то с одной или даже двумя Звёздами Мастера. В конце концов, самый слабый из них - Анатос - был настоящим Мастером Четырёх Малых Звёзд, а самый сильный - прошедший три модификации Рагнар - уже сейчас бы мог получить титул Мастера Пяти Больших Звёзд, если бы отправился на Испытание Мастерских Звёзд. Конечно, на фоне Кая он всё ещё были слабыми, но в действительности каждый из них, так или иначе, являлся полноценным гением. Ведь если вспомнить, то подавляющее большинство Истинных Мастеров (не считая Небесных Монархов) - это обычные
Фессаты. Лишь уникумы находятся выше.
        Вот почему Рагнар, Ньяко, Хиро и даже Анатос с Роном произвели серьёзное впечатление как на Лилит, так и на её подчинённых.
        - Итак, думаю, стоит начать с главного, - заговорила первой Лилит. Заглянув Кайзеру в глаза на несколько секунд, она всё же продолжила: - Я решила принять твоё предложение. Я вступлю в твою организацию. Также некоторые мои старейшины тоже изъявили желание присоединиться к тебе, если ты действительно позволишь им при этом остаться в моей секте.
        Семеро Небесных Монархов сделали небольшой шаг вперёд.
        - Я рад твоему решению, - улыбнулся Кай. - Как и говорил ранее, для присоединения к моей организации не нужно будет отрекаться от своей текущей фракции, хотя она и должна будет уйти на второй план. Но есть другая проблема. Я признаю тебя, Лилит, но ничего не могу сказать о твоих подчинённых. В отличие от вашей секты или других похожих объединений, у меня в первую очередь ценится личность и определённые её черты, а не ступень развития. Поэтому даже Небесные Монархи могут быть отвергнуты, - сложив руки в замок, серьёзно ответил он. - Каждый должен пройти проверку. Ты такую прошла во время нашей битвы. Воины, что стоят за моей спиной, тоже доказали, что достойны следовать за мной.
        - При всём уважении, - внезапно заговорил крупный дорган, определённо связанный с семейством медвежьих, - но неужели вы хотите сказать, что мы менее достойны, чем эти сопляки? - с открытой неприязнью спросил он.
        С прищуром взглянув на нахального Небесного Монарха пиковой стадии, что не скрывал свой титул Мастера Четырёх Малых Звёзд, Кай понял, что не чувствовал его ауры в тот день на уничтоженной вершине горы. Похоже, этот дорган так и не ощутил на себе давления Сфер, ауры и Воли Мастера Кайзера, о чём красноречиво говорили взгляды других старейшин.
        Кай уже хотел было осадить наглеца, но Лилит его опередила. Под давлением вдруг раскрывшегося Поля Превосходства девушки, дорган упал на колени и закряхтел.
        - Мне кажется, до тебя, Ле’Гут, так и не дошло, кто сидит перед тобой, - зазвучал ледяной голос Лилит. - Существование всей Секты Восходящей Звезды буквально напрямую зависит от воли этого человека. Так с чего же ты решил, что можешь дерзить ему и оскорблять тех, кого он признал достойными? С чего ты решил, что можешь порочить меня и ставить под угрозу мою секту?
        - Го… госпожа… - едва удерживаясь на четвереньках, протянул он руку в сторону Лилит, - про… стите… ме-меня…
        Давление тут же исчезло, отчего покрывшийся кровавым потом дорган наконец смог нормально вздохнуть. На трясущихся ногах он медленно поднялся.
        - Я приношу свои глубочайшие извинения, - склонился Ле’Гут перед Кайзером. - Я не хотел оскорбить ни вас, ни ваших слуг.
        - Не слуг, - сухо ответил Кай. - Последователей. Они не служат мне, а добровольно следуют за мной, как те, кого я признал достойным. И у вас тоже будет возможность получить признание, - взглянул он на выступившую ранее семёрку, к которым относился и дорган. - Конечно, достижения ступени Небесного Монарха - это уже серьёзный результат. Он определённо даёт вам более высокую оценку в моих глазах и тем самым многое упрощает, но всё же сила - это лишь один из аспектов сути истинного воина. В конце концов Зазримму тоже был Небесным Монархом…
        После этого все в зале затихли. Упоминание человека, за которым следовали некоторые из присутствующих, притом совершенно не зная о его истинной сущности и деяниях, заставило многих помрачнеть. Однако Кай быстро разрушил эту мрачную атмосферу, продолжив свою речь.
        - Скажу сразу, если хотите присоединиться ко мне, то вы должны быть готовы к тому, что не раз и не два окажетесь на грани жизни и смерти. Я знаю, что после прорыва на ступень Небесного Монарха многие мастера размякают. Конечно же, они достигли высшей ступени Истинного Мастерства, и больше не хотят рисковать всем. Они могут мирно жить десятки тысяч лет и пользоваться всеми благами, что дарует им их превосходящая сила. Они начинают забывать, как сильно рвали свой зад ради достижения этой вершины. Их внутренний стержень слабеет, а разуме прорастают различные низкие качества. И я этого не приемлю. Потому среди мои последователей нет места размякшим старикам с огромной силой, только - настоящим воинам, для которых нет недоступных вершин. Так что, надеюсь, что вы докажете мне, что именно такими и являетесь. Ну или отступите прямо сейчас, если не готовы что-то менять.
        Тяжёлый взгляд Кайзера упал на семерых Небесных Монархов, но никто из них так и не отказался от своих намерений.
        - Отлично, - кивнул парень. - Тогда перейдём к главному: пора навестить Картель Четырёх Туманов. Именно там вы и докажите свою пригодность.
        На лицах старейшин секты резко отобразилось изумление. Никто из них и подумать не мог, что едва ли не сразу после победы над Лилит Кайзер решит позариться на ещё одну сильнейшую фракцию региона.
        Спутники же Кая оказались спокойны. Конечно, он им тоже не сообщил о цели путешествия, но те жуткие тренировки всё же ментально подготовили их чему-то подобному.
        И лишь на лице Лилит появилась озорная ухмылка. Она уже узнала обо всём от парня ранее, поэтому сейчас испытывала настоящее предвкушение, словно они собирались на весёлую прогулку.
        ***
        Спустя полтора часа Кай и Лилит прибыли в один небольшой портовый городок на островке к югу от Ногатты. Что же касалось тех семерых старейшин секты и последователей Кая, то они переместились в пространственные карманы своих лидеров. Только Шестой остался в Солнечном Приюте. Он, к слову, уже получил титул старшего старейшины как представитель сюзерена.
        Вскоре светлые улицы, красивые дома и приятные люди сменились на грязь под ногами, обветшалые здания и немытых бродяг. На всякий случай изменив внешность и даже ауры, два Истинных Претендента направились вглубь города - прямиком в криминальный район.
        - Разве этот остров не подчиняется правительству Ногатты? - вдруг спросил Кай, оглядываясь по сторонам. Чем глубже они заходили, тем мрачнее становилась обстановка.
        - Да, так и есть, - как ни в чём не бывало ответила Лилит.
        - И насколько я знаю, оно состоит исключительно из членов секты, верно?
        - Верно. И к чему ты клонишь? - посмотрела девушка на Кайзера.
        - Как непосредственно на землях твоей секты могут существовать подобные места? Ладно это ещё вассалы были бы…
        - И что с того? - непонимающе уставилась Лилит на парня. - Предлагаешь мне заняться искоренением бедности?
        - А разве это не выгодно для секты? Сколько скрытых талантов может прятаться в этой грязи? Сколько пользы можно получить, если создать здесь подобающую инфраструктуру?
        - О мой юный сюзерен, - ухмыльнулась девушка, - прислушайся к словам старшей и более опытной правительницы: бедные будут всегда и везде, пусть и в разной степени. Сколько ресурсов ни вкладывай, построить идеальное общество ты никак не сможешь. Это во-первых. Во-вторых же, а разве не лучше будет для этих скрытых талантов сразу столкнуться со всей жестокостью мира, нежели расти с золотой ложкой во рту? К тому же все городские блага, такие как общественные школы, лечебницы и промышленные гильдии, дающие работу, доступны абсолютно всем жителям. Нужно только протянуть руку, но даже это много кто попросту отказывается делать. А теперь внимательно посмотри на здания, что ты видишь вокруг. Ничего тебе не кажется странным?
        - Хм… они однотипны…
        - Верно. С приходом моей власти вечные войны местных кланов прекратились. Появилась возможность более рационально вложить сохранённые ресурсы. Здесь, как и во многих других городах секты, включая столицу, было немало трущоб. Но двадцать лет назад их снесли, взамен отстроив полноценное жильё с массивами сбора энергии, лечебницы и школы. И что же произошло с ними за эти двадцать лет? А вот что - ухоженные здания превратились в развалюхи, а наполненные всеми необходимыми благами районы вновь стали рассадниками криминалитета. Обновились города, но их жители остались теми же. Их мышление не изменилось. Всё потому, что бедность не тут, - Лилит обвела рукой улицу, - она тут, - указала она пальцем на голову. - Я бывала во многих мирах. И нигде, даже в самых высокоразвитых, я никогда не видела идеального и равного общества. И даже если казалось, что некие земли лишены бедноты и преступности, то стоило лишь заглянуть глубже, как сразу становилось понятно, что живут так они за счёт других стран и организаций. Ни развитые технологии, ни прогрессивные социальные институты не могли исправить всех проблем. Всё
потому, что чем более развито общество, тем выше его запросы. И кто же их должен исполнять? Големы? Искусственные духи? Что ж, это могло бы сработать в случае, если общество невелико и закрыто. Вот только такой социум невозможен. Всегда найдётся некто, кто захочет большего, для чего придётся выйти за границы своего идеального мирка. А именно к этому и подталкивает путь развития. Вечная борьба за ресурсы - таков уклад Ойкумены. И это только вершина айсберга… Впрочем, естественно, я не говорю, что не стоит предпринимать попыток исправить общее положение дел. Если успел заметить, то часть однотипных зданий была и за границей этого района, что о чём-то да говорит… Но только и верить в идеал тоже не стоит.
        - Я запомню… - кивнул Кай. Следом он хотел было добавить ещё несколько слов, но сделать ему это не дал резкий женский выкрик, который тут же оборвался.
        Воины переглянулись, а затем сконцентрировались на духовном восприятии. С его помощью они ощутили четверых смертных в переулке в нескольких сотнях метров от себя. Это были трое парней, один из которых находился на уровне Закалки Внутренних Органов, а остальные на уровне Закалки Лёгких, и женщина - обычный смертный. Их положение и действия сразу говорили о том, что происходит не что иное, как изнасилование.
        - Не хочешь помочь? - поинтересовалась Лилит.
        - А ты? - взглянул на неё Кай.
        - Не знаю… - задумавшись, равнодушно ответила она.
        - А как же женская солидарность? Ну или хотя бы справедливость правителя?
        - Видимо, я слишком зачерствела за сотни лет жизни, - пожала плечами девушка. - Но ты прав. Я хоть и не спаситель, однако это всё же мои земли…
        К этому моменту, перекинувшись всего парой фраз, Кай и Лилит уже преодолели те несколько сотен метров, оказавшись неподалёку от места преступления. По сути, они уже были в его поле зрения, вот только парочку Истинных Мастеров никто так и не увидел. Они спокойно стёрли факт своего существования из разума смертных при помощи Воли Мастера.
        - Знаешь, будь я тут одна, то просто покалечила бы ублюдков, но раз ты со мной, - улыбнувшись, хитро взглянула Лилит на Кайзера, - то, пожалуй, предоставлю всё тебе.
        - Что? - удивился Кай. - А если я откажусь что-либо делать?
        - Значит, так тому и быть, - развела Матриарх руками. - Вообще, здесь должна быть стража, но почему-то за всё наше путешествие я увидела только несколько постов. Вот с этим, вероятно, последствием деятельности Зазримму, я потом разберусь. А сейчас максимум вызову сюда стражников. Но сама и пальцем не пошевелю.
        - Какая жестокая… - хмыкнул парень, неспешно направившись вперёд. - Ладно, я вмешаюсь. Но и полностью действовать по твоим правилам не буду.
        - Да, задай им там жару! - вскинув кулак в небо, издевательски поддержала его Лилит.
        Сократив расстояние до десятка шагов, Кай щёлкнул пальцами. В тот же миг все четверо смертных замерли, словно время остановилось. В действительности же их тела и даже мысли сковала воля парня.
        «Этот жест?.. - посмотрел он на свою ладонь, удивившись своим действиям. - Так часто делала Ашцилла… вероятно. Не помню… - осознал Кайзер, а затем сжал кулак. - Нужно поторопиться с работой Тени и поскорее вернуть память. У меня плохое предчувствие…»
        Кай коротким рывком приблизился к лежащей на земле заплаканной женщине, из разбитого носа которой капала кровь. Склонившись, он сформировал небольшой и безумно острый кинжал изо льда, а затем вложил его в руку женщины. При помощи Воли Мастера Кайзер сделал так, чтобы она ещё какое-то время не могла разжать эту ладонь и случайно выпустить оружие, а также временно подавил тела насильников, ослабив их до уровня обычных смертных или даже чуть ниже. Следом парень покинул переулок.
        - Вот значит как… - произнесла Лилит, когда он приблизился к ней. - Я думала, ты сам поможешь ей.
        - Идём, - коротко ответил Кай, снова щёлкнув пальцами.
        Нахмурившись, он размышлял о том, почему же действительно поступил так. Земной Кайзер незамедлительно избил бы тех троих, но сейчас отчего-то поступил иначе. Похоже, даже несмотря на потерянные воспоминания, его эмоциональная и подсознательная часть Истинного Мастера остались прежними…
        Вскоре позади раздались крики. Мужские крики.
        ***
        Блестящий Хвост был найден в таверне под названием Мёртвый Глаз. И вошедшие в неё воины сразу поняли почему: хозяином заведения оказалась одноглазая нежить - воин пика ступени Заклинателя.
        Обнаружив крупную фигуру ящерочеловека в углу помещения, Кайзер направился прямо к нему. Лилит зашагала следом.
        - Чего нужно? - приглушённо прорычал Блестящий Хвост, увидев подошедшую парочку незнакомых людей.
        - Уже забыл своего хозяина? - блеснули из-под капюшона неестественные фиолетовые глаза Кая, севшего напротив.
        - Го… господин Кайзер?.. - наклонившись, прошептал Небесный Монарх.
        - Он самый, - кивнул парень, активируя изоляционный артефакт. Теперь их никто не подслушает и даже не сможет прочитать по губам. - Давай наконец поговорим. Ты один?
        - Да, здесь я один.
        - Как ты добрался сюда?
        - Использовал связи с одной мелкой преступной группировкой Ногатты, которые провели меня сквозь границу. Поговаривают, Секта Восходящей Звезды сильно ослабла в недавнее время…
        «Чёртов Зазримму! - выругалась Лилит, связавшись с Каем мысленно. - Ещё два месяца назад этого твоего ящера моментально вычислили бы и казнили за такую дерзость, но теперь…»
        - Ты всё ещё мой раб? - наклонился Кай поближе.
        - Да, господин, - без промедления ответил Блестящий Хвост.
        - Дай клятву, что ты никого с собой не привёл, что никому про своё поражение не рассказывал и что никакой ловушки для меня не подготовил.
        Подозревая, что Блестящий Хвост мог каким-нибудь способом избавиться от чужой власти над собой, как это сделал тот же Зазримму, или эта власть вообще могла не вернуться к Каю, после того как он временно освободил раба (всё-таки он не знал, будут ли Правила работать таким образом) парень решил перестраховаться. К слову, именно поэтому он и Лилит с самого начала прибыли в город инкогнито и до сих пор действовали максимально тихо.
        Однако Блестящий Хвост дал необходимую клятву. И поскольку никакого наказания не последовало, Кай удовлетворённо кивнул. Но на этом проверки не закончились. В Мирах Испытай Правила были сильнее Системы, так что с её помощью нельзя было проверить, действительно ли ящерочеловек остался рабом. Более того - раз Кайзер догадался до способа временного стирания памяти, то и кто-то другой мог к этому прийти. И поскольку воспоминания забиралась самими Правилами, то тут системная клятва тоже ничем помочь не могла. То есть данная только что клятва могла и вовсе быть ложной, если Блестящий Хвост просто ничего не помнил.
        - Хорошо… а теперь нанеси себе серьёзно увечье. Изнутри повреди своё Астральное Тело так сильно, чтобы ни один Мастер Душ не сумел его вылечить, но при этом и ты сам не умер.
        Шокированный воин переспросил:
        - Вы уверены?
        Кай с Лилит тут же напряглись.
        - Да, это приказ, - надавил Кай.
        Небесный Монарх медленно кивнул. Быстро оглянувшись, он прикрыл глаза и сконцентрировался. Спустя несколько секунд его воля, энергия и частицы законов ударили по Астральному Телу изнутри, сделав в нём жуткую дыру. Блестящий Хвост мертвенно побледнел, ссутулился и разразился кровавым кашлем. Он едва не лишился сознания.
        - Что ж, думаю, он действительно на твоей стороне… - вздохнула Лилит.
        - Вот и замечательно, - посмотрел на неё Кай, а затем повернулся обратно к Блестящему Хвосту. - Можешь не беспокоиться. Когда всё закончится, то я исцелю эту рану.
        - Благодарю, господин, - без вопросов склонил воин голову.
        - Что? - поразилась девушка. - Ты готов потратить на него столь ценный божественный предмет? Я думала, он - это просто разменная пешка.
        - Раб Небесный Монарх никогда не будет лишним, - усмехнулся Кай. - Да и с чего ты взяла, что для его исцеления мне придётся тратить божественный артефакт? Я и сам могу всё сделать.
        - В смысле? - заправив волосы за ухо, наклонила она голову. - Как сам?
        - Своими силами.
        - Я это поняла, - раздражённо фыркнула Лилит. - Но как ты собрался это сделать? Ты ведь даже не Мастер Душ. Неужели… неужели Божественный Дар?..
        - Секрет производства.
        После этого за столом повисла тишина. И не потому, что Лилит не нашлось что сказать или что не осталось больше тем для разговора с Блестящим Хвостом, а из-за приближающейся к ним фигуры, что ощутили все трое. Подошедшим оказалась нежить - владелец таверны и бармен в одном лице. Остановившись у столика, он перенёс из Пространственного Кольца бутылку дорогого алкоголя, три кубка и закуски.
        - За-а-а сче-е-ет за-а-аведе-е-ения-а-а… - хрипло протянул он своими гнилыми связками, и причудливой походкой направился прочь.
        - Никогда не понимала этих существ, - произнесла Лилит, открыв бутылку. - Но ладно…
        - Что это значит? - нахмурился Кай, когда Заклинатель покинул область тишины.
        - Хм?.. - пробуя алхимический алкоголь, кинула девушка на парня взгляд. - …просто решила немного выпить, поэтому сделала заказ чуть ранее. Ментально.
        - Забудь… - покачав головой, вздохнул Кайзер. - Итак, расскажи-ка теперь, как обстоят дела в Картеле. Что произошло во время вашего недавнего сбора?
        - Первый и второй флот покинули наши основные земли, отправившись куда-то в глубь океана. Нам, вице-адмиралам, ничего не сообщили, но ходят слухи, что они собираются встретиться с Принцами Бездны - нашими спонсорами. Таким образом, сейчас в Авлэйме остались только Тёмное Гнездо и Акулья Стая - третий и четвёртый флоты. Если не считать меня, то это двенадцать Небесных Монархов. Семеро из них - это Мастера Одной Звезды, двое - Двух Звёзд, и есть также один Мастер Трёх Средних Звёзд. Ну и оставшиеся адмиралы - оба Мастера Шести Средних Звёзд. Всего же в Картеле на данный момент состоит двадцать восемь Небесных Монархов за исключением четверых адмиралов. Официально все флоты равны, но по сути главой Картеля можно считать Сириуса Дилэйна - адмирала первого флота, основателя нашей группировки и вместе с тем Мастера Семи Малых Звёзд. В его подчинении находится больше всего Небесных Монархов: десять. Что же насчёт второго флота, то его лидера за глаза называют ручной собачкой Сириуса. Это Мастер Шести Больших Звёзд, которому служат семеро Небесных Монархов.
        - Интересно. Выходит, большей части Картеля нет… Выглядит как идеальный шанс для нападения.
        - Или ловушка, - добавила жующая закуски Лилит.
        - Ага… Ты не узнал, как проводятся проверки офицеров на факт предательства? - посмотрел Кай на ящерочеловека.
        Тот, к сожалению, покачал головой, однако тут же вмешалась Лилит.
        - А что тут знать? - отпила она вина прямо из бутылки, к которой никто, кроме неё, так и не притронулся. - Вероятно, используют Руны Истины.
        - Разве это не слишком дорого и нецелесообразно? Учитывая их стоимость и ограничение по количеству.
        - Для большинства фракций это действительно так, но сильнейшие, включая Картель, обязательно имеют хотя бы одного воина, которому досталось право свободно и относительно дёшево покупать Руны Истины в качестве награды за идеальное прохождение одного из Испытаний. У Картеля это третий адмирал. В моей же секте это был Монабэ, - объяснила девушка. - Кроме того, для проверки всех членов организации не нужно использовать Руну на каждом из них. Достаточно задать общий вопрос о существовании возможного предателя, а затем, если он есть, методом исключения локализировать его группу. Потом же будет достаточно использовать особый артефакт, доступный Полководцам - Зона Исключения.
        - Но при чём здесь область, необходимая для ремесла и тренировок высокоразвитых мастеров? - смутился Кайзер.
        - Проблема в том, что, как знают немногие, когда Зона Исключения снимает ограничения мира с воина, то на самом деле она ослабляет его связь с Правилами. И вот когда артефакт натыкается на дополнительные "оковы", например, потерю свободы после поражения в Поединке Претендентов, то он подвергается гораздо большей нагрузке, тщетно пытаясь убрать лишнее. И, естественно, это легко заметить. Дальше остаётся лишь повергнуть допросу всех "особенных" через Руну Истины.
        «Занятно… - задумался Кай. - Этих нюансов я не знал. Но на то Лилит и Матриарх в конце концов. Нужно будет обязательно использовать её опыт и знания».
        - Но как тогда при всех этих строгих проверках Зазримму предал тебя? - вдруг задал он вопрос.
        Сделав ещё глоток алкоголя, даже капля которого легко убила бы любого воина ступени Закалки Души, Лилит протяжно вздохнула.
        - Он выбрал идеальный момент… В отличие от Рун Истины за полную стоимость, Руны со скидкой передавать никому нельзя. Поэтому когда Монабэ ушёл в медитацию, нам пришлось серьёзно сократить частоту проверок. Так Зазримму получил достаточно времени для своих действий, прежде чем его смогли бы раскрыть, - поведала Лилит. - Но я всё же сомневаюсь, что Блестящий Хвост попался. Ты, - посмотрела она на Кайзера, - использовал довольно неординарный подход, рискнув временно освободить его и заставив всё забыть. Я вообще удивлена, что это сработало, и власть над ним вернулась. Обычно никто бы не решился на такое, да и в целом закостенелое мышление многих старых Небесных Монархов не позволило прийти бы к такому плану. Тем не менее, расслабляться не стоит.
        Кай серьёзно кивнул.
        - К слову, а что с контрактами? - задумавшись, обратился он к Блестящему Хвосту. - Ты был скован чем-то таким до потери свободы?
        - Да, господин. Я дал клятву верности Скайде Бор - четвёртому адмиралу. Но так как Правила сильнее Системы, то они легко подавляют как действие клятвы, так и действие всех духовных контрактов, что могут противоречить вашим приказам.
        - Ясно. Но почему тогда фракции в тексте клятв или контрактов не прописывают запрет на то, чтобы их члены могли ставить свою свободу в качестве ставки?
        - Это невозможно, - ответила Лилит. - Точнее, прописать-то мы можем, но вот внутри Зоны Поединка это не сработает. Правила обеспечивают Претендентам возможность сделать любую ставку, и духовные контракты с системными клятвами не способны помешать этому. Следовательно, остаётся уповать лишь на преданность, разумность и непреклонность подчинённого.
        - Получается, нет идеального способа защиты от предательства?
        - Именно. Если кто-то, как ты, сумеет заполучить свободу твоего последователя, то никакие контракты или клятвы не помогут. Поэтому и необходимы частые проверки Рунами Истины. И даже это не панацея, учитывая придуманный тобой метод.
        - Я понял…
        Закончив с этой темой, Кай на несколько минут погрузился в себя, но затем всё же вернулся к обсуждению сил Картеля.
        ***
        Спустя полтора дня главный корабль третьей дивизии Акульей Стаи буквально вывалился из нестабильного портала в юго-восточных водах Авлэйма. Уже вскоре пылающее и покрытое множеством следов битвы судно оказалось окружено дюжиной линкоров. В окружении десятка Священных Лордов на борт покорёженного корабля спустился пиковый Небесный Монарх - Мастер Одной Большой Звезды и вице-адмирал, отвечающий за защиту территории Картеля. Ему навстречу вышел израненный ящерочеловек, чьё Астральное Тело находилось в ужасном состоянии.
        - Секта Восходящей Звезды объявила открытую войну, - прохрипел Блестящий Хвост. - Четвёртая дивизия уничтожена. Моя, третья, также практически полностью разбита. Я едва успел сбежать, чтобы доложить обо всём.
        - Как они нашли нас?! - выпалил шокированный собеседник. - Корабли ведь скрыты артефактами Кнолака и постоянно перемещаются между ключевыми точками!
        - Не знаю… - выплюнул Блестящий Хвост. - Нас переиграли. Нужно передать всё адмиралам. Если ничего не предпримем, то эта чёртова секта может двинуться вычищать нас и за пределами своих вод.
        - Ты прав, - взял себя в руки мужчина. - Идём. Воспользуемся массивом переноса на моём судне. Как же ж не вовремя первый и второй флот покинули нас… Дерьмо!
        ***
        Вскоре Блестящий Хвост оказался в столице Картеля, где сразу же погрузился в особый целительский сон. Его состояние резко ухудшилось, поэтому пиратам не оставалось ничего, кроме как ждать его пробуждения. Тем временем во дворец один за другим прибывали Небесные Монархи, которые в итоге начали совещание на террасе под ясным голубым небом…
        - Не проси меня о невозможном, Шоу! Семь! Минимум семь дней понадобится, чтобы перебросить мои первые две дивизии с района северных островов, и где-то два-три дня для переброски пятой и шестой дивизий с нейтральных вод! Одно дело телепортировать Небесных Монархов теми зарядными амулетами, но другое - переместить все корабли обычными массивами! - ударив кулаком по столу, сокрушалась двухметровая синекожая женщина с жабрами и чешуёй.
        Скайд Бор, адмирал Акульей Стаи, относилась к расе тритонов - изменившихся под воздействием некой сильной линии крови людей, что обычно обитали в глубинах морей и океанов (хотя могли спокойно существовать и на суше). Главными особенностями тритонов были повышенные под водой параметры, а также неимоверная стойкость и выносливость, приобретённые их расой за миллионы лет проживания под гигантским давлением воды.
        - Успокойся, неженка, - покачал головой тёмноволосый мужчина. - Может, и не такие хорошие, но у нас в доках всё-таки есть запасные судна. Перебрось воинов, и используй их.
        - Ты предлагаешь мне оставить свои корабли без защиты в чужих водах?! - приподнявшись, выкрикнула Скайд. - Ты спятил, Шоу?
        - А ты, значит, предлагаешь ждать, пока сектанты не отыщут Прерыватели на своей территории? Ты хоть представляешь, что будет, если эта технология попадёт к ним в руки? - возразил ей третий адмирал. - А я представляю: это будет закат эпохи Картеля, которая толком и не началась. Если они разгадают тайну этих артефактов, то мы больше не сможем так безнаказанно плавать на чужой территории!
        - Ну так иди и забери их, раз так печёшься об этом! А я как раз пока переброшу свои дивизии.
        - Хах, а почему это я сам должен выполнять твою работу? Моя задача - защищать наши острова, а не бороздить вражеские моря. Тем более что именно ты вызвалась кошмарить Авлэйм, так что и Секта Восходящей Звезды - это твоя ответственность… Кстати, была же информация, что на главу твоей третьей дивизии напал недавно кто-то и потопил его флагман. Может, это как раз и была подготовка сектантов к полноценным боевым действиям? А ты так ничего и не предприняла! Ох, представляю я, как будет злиться Сириус, когда Ты потеряешь Прерыватели…
        - Ах ты ж сука! - отчаянно крикнула Скайд. - Хрен с тобой! Выступлю я на запасных корытах! Но только минимум с двумя твоими дивизиями! Если откажешься, то я обязательно утащу тебя с собой на дно!
        - Хорошо, - пожал плечами мужчина. - Будет тебе поддержка.
        Тем временем в помещение для совещаний наконец вошёл пробудившийся Блестящий Хвост. Главы флотов и вице-адмиралы, которые всё это время были тише воды и ниже травы, разом уставились на ящерочеловека.
        - Подлечился наконец? - процедила Скайд. - Мать твою за ногу, и кто тебя так отделал?
        - Это была Восходящая Звезда… - сухо ответил Блестящий Хвост, осмотрев присутствующих.
        - Изумрудное Пламя Лилит? Та самая выскочка? Выходит, не так она сильна, раз даже ты сумел уйти от неё.
        - Мне повезло…
        - Рассказывай всё в подробностях! - велела ему тритонша.
        - Да. Только сперва я хотел бы показать вам кое-что очень важное, - появилась в руках ящерочеловека небольшая странная шкатулка.
        Адмирал третьего флота нахмурился. Неприятное предчувствие неожиданно зародилось в его душе. И чем ближе становилась ладонь Блестящего Хвоста к крышке шкатулки, тем сильнее оно было. В конце концов, не выдержав давления интуиции, мужчина громко приказал:
        - Остановись!
        Увы, было слишком поздно.
        Пространство в помещении оказалось вмиг заблокировано божественным артефактом, а перед Блестящим Хвостом появились две фигуры.
        - Какого хрена? - подскочила Скайд, мгновенно раскрыв пиковые Сферы Воды, Тумана, Копья и Щита. Собственно, последними она и вооружилась. - Кто вы такие?.. Блестящий Хвост, кого ты притащил сюда?! - вздрогнула она, осознав, что все её Сферы были легко отражены незнакомой человеческой девушкой.
        - Какая неожиданность, - улыбаясь, спокойно поднялся адмирал третьего флота.
        На вид это был высокий плечистый красавчик с не очень длинными чёрными волосами, надменным взглядом, аккуратной бородкой и двумя отчётливыми шрамами на лице: один тянулся от вдоль левой половины, пересекая глаз, а второй перечёркивал лоб. С первого взгляда можно было понять, что оставлены они явно не простым оружием.
        Одет же мужчина был в тёмные штаны и футболку с необычным узором, а также плотные перчатки без пальцев. На его плечи был накинут длинный чёрный кожаный плащ.
        Уперев в бока руки, на которых виднелась странная чёрная текстура, отчасти напоминающая перья, он с лёгкой улыбкой на лице направился в сторону незваных гостей.
        Глава Тёмного Гнезда, Шоу по прозвищу Ворон - так его звали. И ведь неспроста. В конце концов адмирал третьего флота не был человеком, а являлся самым настоящим пиковым Небесным Зверем.
        - Лилит, дорогуша, как же давно мы не виделись, - мечтательно произнёс он.
        - Восемь лет, Шоу. Кажется, это было, когда ты изо всех сил пытался сбежать от меня, - с насмешкой ответила девушка.
        - О, там было что-то такое? - изобразил Шоу удивление. - Не припомню как-то… Но неужели ты передумала? - резко сменил он тему. - Всё-таки решила принять моё предложение и стать матерью для моего потомства? Я ведь хорош, правда? Наконец-то ты осознала это. Я очень рад. Так когда займёмся делом?
        - Ха-ха-ха, Шоу, - рассмеялась Лилит, - ты слишком льстишь себе. До моих стандартов тебе ещё расти и расти.
        - Не стоит стесняться. Я всё прекрасно понимаю. Ты же просто без ума от меня, не так ли? - достав зеркало, Ворон начал любоваться собой.
        - Твою мать, Шоу! - наконец пришла в себя Скайд. - Что за клоунаду ты тут устроил? Это правда Лилит? Та самая?!
        - Конечно же! Этот прекрасный запах я никогда не забуду!
        - Мерзость… - поморщилась Лилит.
        - Шоу…
        - Да заткнись ты уже! - зло зыркнул он на Скайд. - У тебя завелась крыса, которая привела сюда это чудище, что тут непонятного? - следом Ворон перевёл взгляд на Лилит. - Полагаю, просто поговорить и заделать детишек у нас не выйдет?
        - Нет, мы тут явно не для этого, - наконец заговорил Кайзер, выйдя вперёд. Всё это время он не сводил глаз с Шоу, пытаясь понять, кого же тот ему напоминает. - Поклянитесь мне в верности, и я сохраню ваши жизни.
        - А ты ещё что за гоблин? - нахмурился третий адмирал.
        «К чёрту разговоры, Шоу! - использовала Скайд духовную связь. - Перебейте их!»
        В тот же миг пятеро Небесных Монархов, включая её, ринулись в атаку. Мгновение спустя к ним присоединились ещё столько же воинов - подчинённые Ворона. Но сам Шоу остался стоять на месте.
        «Что ж, - перенёс Кай раненного Блестящего Хвоста в Хранилище, - поехали…»
        В один миг появились Клинки Кошмаров, было использовано Полное Подчинение для усиления тела, сформирована Нулевая Зона, активирована Частичная Трансформация с Предельной Концентрацией, раскрыты шесть Сфер с мощью псевдо-Божественного ранга, произведено слияние со Священными Духами и даже сплетена Техника Пришествия Владыки Войны. Разразившись будоражащей воображение силой, Кай заставил приближающихся противников сбиться с шага и изумлённо выпучить глаза. А следом произошло ещё более шокирующее действо, заставившее вздрогнуть даже Лилит.
        Кайзер исчез. Стал полностью незримым. Ни глаза, ни духовное восприятие более не были способны его засечь. Техника Скрытого Измерения скрыла его от любого взора, а Зона Полутвёрдой Энергии вокруг тела сделала абсолютно неощутимым.
        Область, лишённая Ки, была отличным изолятором, однако не идеальным. С её помощью Кай мог стать невидимым для любого духовного восприятия. Однако только до того момента, пока не начинал активно использовать энергию, что с гигантской скоростью разлеталась во все стороны. Именно поэтому внутри Нулевой Зоны противники хоть и хуже, но могли чувствовать друг друга. Осознав это, парень ещё на Бельтейзе придумал альтернативу - Зону Полутвёрдой Энергии. С её помощью Кайзер и получил возможность полностью блокировать быстрое излучение энергии в бою, которое не останавливала Нулевая Зона и не успевал подчинить и вернуть он сам.
        С момента попадания в Инсулай это был первый раз, когда Кай решил продемонстрировать сей козырь. Силу, для противостояния которой требовалась либо превосходящая мощь, либо особый Божественный Дар, либо энергетическое зрение. Умение подчинять любую нейтральную энергию не отображалось Системой и не учитывалось в Испытании Мастерских Звёзд. Так что хотя Кай и являлся Мастером Семи Малых Звёзд, в действительности же его сила была гораздо больше. В конце концов он даже не побоялся бросить вызов тому, кто победил Ашциллу…
        Бой начался. Кай двинулся вперёд.
        Первый шаг - и вот ближайший Небесный Монарх теряет обе ноги.
        Второй, и ещё два зазевавшихся противника, словно слепые котята, оказываются мгновенно нейтрализованы.
        Третий шаг… грудь практически каждого из пиратов пронзают жуткий холод и лезвие тёмно-зелёного огня.
        Спустя четыре с половиной секунды на ногах остаются лишь двое: Скайд и Шоу. Оба ранены.
        - ПОВТОРЮСЬ: ПОКЛЯНИТЕСЬ МНЕ В ВЕРНОСТИ, И Я СОХРАНЮ ВАШИ ЖИЗНИ, - прозвучал ледяной голос Кайзера, появившегося перед ними. - ИЛИ МНЕ СТОИТ ПРОДЕМОНСТРИРОВАТЬ ЕЩЁ И АБСОЛЮТНО НЕВИДИМЫЕ ТЕХНИКИ С НЕВИДИМЫМИ КЛОНАМИ?.. - шокировал он их ещё сильнее.
        Глава 19. Третий шаг
        Высвободив весь доступный максимум энергии души, напуганная до ужаса Скайд внезапно взорвалась туманом, что мигом заполнил пространство вокруг. Сформированное техникой вещество тут же стало блокировать и искажать те немногие колебания энергии, что возникали в Нулевой Зоне Кая, тем самым ещё сильнее ухудшая ориентирование при помощи духовного восприятия. Подобным образом женщина хотела обмануть противника и сбежать, притом из-за страха напрочь позабыв об отрезавшем их от внешнего мира пространственном барьере. Впрочем, даже если бы его не было, провести владельца энергетического зрения Скайд всё равно никак не смогла бы.
        Сумев преодолеть несколько десятков метров, она уже было обрадовалась, что Кайзер её всё-таки не заметил, как вдруг Скайд словно за что-то зацепилась и резко полетела вперёд. Упав на землю, она рефлекторно обернулась и тут же ужаснулась: её заледеневшие ноги остались стоять в метре от неё. Только после этого шокированная тритонша ощутила жуткую боль. Не столько от физических ран, сколько от повреждений Астрального Тела в том месте.
        Но не успела соответствующая гримаса даже отобразиться на лице Скайд, как на её грудь обрушился тяжелейший удар. Рёбра и позвоночник оказались мгновенно сломаны, а многие внутренние органы частично разорваны. На несколько секунд даже остановилось сердце женщины. Но в конце концов она выжила.
        Придя в сознание спустя пару мгновений, Скайд ощутила, как всю её плоть и даже Астральное Тело пронзили частицы Холода Пустоты, полностью сковав. В конце концов концепция, да и не одна, добралась до её души в виде Техники Проклятия Пылающего Льда. Она-то и подавила волю к свободе женщины, заставив её испытать безумную боль.
        - Не надо… умоляю, господин! - разрыдалась тритонша. - Прошу, остановитесь! Я сдаюсь! Сдаюсь! Я поклянусь служить! Я поклянусь! Пятьдесят! Нет, сто! Я буду вашей слугой целое столетие, только прошу, остановитесь! Остановитесь!
        В конечном счёте Кай смиловался, прекратив пытку, но при этом не сняв Проклятия Пылающего Льда. Оно было готово в любую минуту откликнуться на его волю и активироваться.
        Быстро испепелив туман с помощью Вечного Огня, Кайзер перенёс из Хранилища своих последователей: Рагнара, Ньяко, Хиро, Анатоса и Рона. Увидев это, бездействующая Лилит выпустила и тех семерых Небесных Монархов своей секты, что возжелали присоединиться к организации Кая.
        - Приглядите за всеми ними, - велел парень, указав на Скайд и поверженных до неё вице-адмиралов. Сам же он направился к последней цели. - Всё не сдаёшься?
        - Катись в бездну, мелкий гадёныш! - плюнул в Кайзера скованный льдом Шоу, чья душа подверглась тем же терзаниям, что и душа Скайд ранее. Ворона Кай сковал, как только его союзница попыталась сбежать, а уже только после этого кинулся за ней.
        Глядя на сгорающий на полпути плевок противника, Кай никак не мог не поразиться его стойкости. Столько продержаться под пыткой Проклятия Пылающего Льда, над разработкой которого трудились и Саван, и его сын Рун’Тан, было просто невообразимо. Однако Кайзер прекрасно понимал, откуда у Шоу подобная стойкость.
        Ранее Блестящий Хвост уже поведал ему, что в прошлом третий адмирал Картеля был не Мастером Шести Средних Звёзд, а Мастером Семи Малых Звёзд. Однако по какой-то причине несколько десятилетий назад он внезапно ослаб. Слухов о случившемся хватало, но Каю понадобился всего один взгляд, чтобы всё осознать.
        Астральное Тело Шоу было изуродовано. Настолько сильно, что было даже невозможно поверить, что Ворон может так активно использовать свои силы и даже более того - сохранять мощь Мастера Шести Средних Звёзд, хотя, обычно, после такого дорога только в Фессаты. Конечно, в нынешний момент его Астральное Тело поддерживалось более-менее в стабильном состоянии с помощью некоего могущественного артефакта, однако это никак не объясняло всей силы Небесного Зверя. Пусть и с поддержкой, но при таких ранах он всё равно должен быть инвалидом, а не активно действующим воином. Но вопреки всему он был им, что говорило лишь об одном - каждый день, каждый час и каждую секунду Шоу испытывал сильнейшую боль. Просто продолжая жить будто здоровый мастер и не запечатывая свою мощь, как некогда подобное провернула Ашцилла, он уже подвергал себя огромной нагрузке.
        Так что боль уже давно стала его настоящим партнёром и любовницей, и ею Ворона было не сломить.
        - Ты силён… - восхищённо прокомментировал Кай.
        - В отличие от тебя, гнида, уповающего на артефакты! - гневно ответил Шоу. - Спустился к нам из Беллума богатенький выкормыш Ордена Чистоты или Альянса Горных Сект, и, думаешь, что уже герой?! А ты, Лилит! Сколько эта мразь заплатила, чтобы ты стала его послушной собачонкой, а?! Я был о тебе более высокого мнения!
        Девушка на это лишь закатила глаза, а Кайзер просто усмехнулся.
        - Так вот, что ты обо мне думаешь, - прекратив пытку, убрав Нулевую Зону и частично деактивировав все усиления, включая Сферы, произнёс он.
        - Всё, что я думаю о тебе, словами никак не выразить! - фыркнул Ворон. - Так или иначе, но хрен я тебе служить буду! Лучше убей!
        - Ну уж нет, - хмыкнул Кай, после чего полностью освободил Шоу и даже развеял Проклятье Пылающего Льда.
        Но не успел шокированный Ворон даже шевельнуться, как ему в грудь легонько стукнула ладонь противника. В тот же миг сформировалась Зона Поединка.
        - А теперь давай, запрети мне использовать артефакты и покажи, на что способен, - невозмутимо бросил Кай, провоцируя пирата.
        - Высокомерный сукин сын… - оскалился Небесный Зверь, из спины которого резко выросли два огромных чёрных крыла, перья которых были прочнее и острее любых клинков низкого качества Императорского ранга. - Ты покойник!.. Сражаемся один на один. Без артефактов, алхимии и Рун. Зона Поединка - не меньше десяти километров во все стороны. Победишь меня, и я выплачу тебе десять миллионов Рун. Если же проиграешь, то поклянёшься не мстить, и вместе с Лилит навсегда свалишь с территории Картеля Четырёх Туманов, оставив всех его членов в покое.
        - А свободу мою, ну или служение потребовать не хочешь?
        - Ставки должны быть равнозначны, а ставить нечто подобное на кон я абсолютно не намерен!
        - Вот как… Хорошо, я согласен и на условия, и на ставки.
        - Отлично, - расплылся в улыбке Шоу. - Согласен! - закрепил он свои слова.
        Следом пространство расширилось до указанных Шоу размеров, Жетоны Претендентов засветились на несколько секунд, а стены Зоны Поединка побелели.
        Шоу начал действовать первым. За его спиной мгновенно сформировалась ударная волна, и заискрившийся молниями воин тут же появился в сотне метров позади Кая.
        - И это всё? - насмешливо спросил Кайзер, чьё тело обратно сформировалось из чёрной дымки. Молниеносный удар Шоу должен был разорвать его в клочья, но парень даже не позволил коснуться себя, вовремя применив Технику Тела Тьмы. - Тогда, моя очередь.
        Скрытая чуть ранее сила вновь вспыхнула сверхновой. Чешуйки снова покрыли кожу Кая, а шесть Сфер раскрылись на полную мощь.
        «Так это его настоящая сила?! Не артефакты?..» - изумился Ворон, не веря своим чувствам.
        Но, тут же взяв себя в руки, Шоу мгновенно раскрыл свои пять пиковых Сфер: Ветра, Звука, Тела, Молнии и Металла. И хотя из-за ограничений Инсулая в мощи он уступал, его воля всё же была сильнее воли Кайзера, так что в итоге их Сферы оказались приблизительно равны, даже притом, что у Ворона их было на одну меньше. В конце концов, чем больше Сфер, тем меньше воли приходится на каждую из них.
        - Признаю, я немного ошибся, - вдруг самодовольно улыбнулся Небесный Зверь. - Но больше тебе всё равно не победить! Ты дал мне достаточно времени!
        Шоу завершил плетение всех необходимых для боя техник, что из-за ран Астрального Тела заняло у него гораздо больше времени, чем у обычных воинов его уровня. Поэтому теперь он был полностью готов к поединку.
        Взмахнув крыльями, Ворон мигом поднялся на пару сотен метров в воздух. В Инсулае Небесные Монархи всё ещё не могли использовать своё умение полёта, однако для Шоу это не было проблемой. Всё-таки он с рождения был птицей.
        Оказавшись в воздухе, Небесный Зверь ещё сильнее использовал Частичную Трансформацию, совместив её с особой техникой металлической брони. В итоге Шоу полностью перестал походить на человека, превратившись в некое подобие трансформировавшихся птичьих дорганов: крылья за спиной, длинный и смертоносный клюв, перьевой покров по всему телу и бритвенно-острые когти на руках и ногах. Только всё это ещё вдобавок отливало металлическим блеском и время от времени искрилось миниатюрными молниями. На изменение облика Шоу понадобилась доля секунды, после чего, разразившись серией ударных волн, он с неимоверной скоростью спикировал к противнику.
        Кай же продолжал стоять на месте, лишь сформировав по ледяному клинку в обеих руках.
        «Понятно… крепкий боец, полагающийся на свою гигантскую скорость и преимущество в воздухе… - глядя на приближающегося словно в замедленной сьёмке Ворона, подумал Кайзер. - На этот раз Тело Тьмы не поможет полностью избежать урона…»
        Осознавая, что даже под всеми усилениями он уступает Шоу в скорости, Кай применил козырь: временно перераспределил физические параметры, максимально ускорив себя. Лишь благодаря этому он сумел в последний момент отскочить, отделавшись только потерей правого предплечья.
        - Теперь ты понимаешь, что нарвался не на того? - чувствуя превосходство, взглянул Ворон на Кая, но тут же заткнулся.
        Рука противника была на прежнем месте, притом что оторванную Шоу сразу испепелил молниями.
        «Как?! Что за безумная регенерация?!»
        Тем временем Кайзер наконец-то двинулся вперёд. Продолжая поддерживать максимальную скорость за счёт перераспределения параметров, он молниеносно добрался до оппонента. К несчастью, тот сумел вовремя среагировать и сразу же взмыть в воздух. Но и на это Каю нашлось чем ответить.
        Как только расстояние между Претендентами превысило пятьдесят метров, Кайзер внезапно появился позади Шоу: Техника Вечного Преследования автоматически перенесла его к цели.
        Клинки, когти и крылья столкнулись несколько раз, после чего Шоу вновь разорвал дистанцию. Однако почти сразу же ситуация повторилась. Так произошло трижды, пока Ворон наконец не оказался загнан в угол. В отличие от Кая, он не мог позволить себе пропускать атаки, поэтому даже с превосходящим мастерством и скоростью был в невыгодном положении. Нанести же духовную атаку ему не позволяли Сферы Кайзера, что блокировали любые попытки навредить Астральному Телу или душе. И раз Претенденты оказались равны в этом плане, то преодолеть такую "защиту" без особых навыков никто из них не мог.
        Взмахнув крыльями, Шоу сформировал мощную ударную волну, отбросившую Кая прочь. Конечно же, тот автоматически вернулся, вот только последовавшие за первой ещё ударные волны, а также жуткий ветер с молниями вновь оттеснили его от противника. В конце концов стало понятно, что подобраться так к Ворону больше не выйдет. Дальние атаки тоже оказались бесполезны: их Шоу легко блокировал или избегал.
        Кайзер приостановил действие Техники Вечного Преследования, вернувшись на землю. Но даже спокойно добраться до неё ему не дали. Тысячи вибрирующих наэлектризованных металлических перьев, ускоренных потоками ветра, ринулись вслед за ним, стремясь покромсать парня на части.
        В ответ Кайзер взмахом мечей выпустил огромную стену тёмно-зелёного пламени, впереди которой нёсся незримый холод. В итоге он защитился, но это оказалось лишь отвлекающим манёвром. Воспользовавшись моментом, Шоу вновь спикировал на Кая, набрав максимальную скорость.
        К счастью, на этот раз парень был готов. Поэтому как только он ощутил движение противника, то повторно активировал Технику Вечного Преследования. Единственное - Кай полностью инвертировал её. Так что стоило Шоу приблизиться на достаточное расстояние, как техника автоматически перенесла Кайзера подальше от него.
        Следом Кай всё же активировал татуировку. Изъяв энергию души и потратив её на Изначальную Вспышку, он разом усилил как своё тело, так и душу. Получив ещё больше мощи, он с резко возросшей скоростью бросился к Шоу. Одна из главных особенностей последнего тома Техники Фантомных Шагов, коей так гордился Савана, заключалась в том, что для её использования воину не требовалась опора под ногами. То есть, можно было совершать рывки как по горизонтали, так и по вертикали. Конечно, не полёт, но для сражения в воздухе вполне годится. Главное, чтобы воин был достаточно искусным. Всё же перемещение в трёх измерениях будет посложнее обычного бега.
        Усиление позволило Каю лучше справляться с буйным ветром, молниями и ударными волнами, что ранее не подпускали его к Шоу. Всё чаще стали происходить обычные стычки в ближнем бою, где у него было явное преимущество.
        Ворон Шоу был Мастером Шести Средних Звёзд, что, с учётом ослабления Инсулая, при перерасчёте на пик Элементалиста делало его бы очень сильным Мастером Семи Средних Звёзд. Собственно, это он и демонстрировал в бою. Воля Небесного Зверя была сильнее воли Кая, его звериное тело обладало не меньшими параметрами, а запас энергии был лишь чуть ниже, чем у Кая. То же касалось и Мастерства. Как более старший и опытный воин, Шоу обладал более развитым боевым интеллектом, лучше реализовывал духовные силы в бою и лучше владел собственным телом. Его навыки сражения даже с ограничениями превосходили таковые у Кая. В конце концов он даже мог использовать те остатки воинского слоя ступени Небесного Зверя, скованного Правилами, благодаря чему использовал естественную форму Стиля Небесного Смертного. Ранее Кай уже сталкивался в бою с Небесными Монархами в Инсулае, но ни Блестящий Хвост, ни даже Зазримму не могли применять способности данного Стиля.
        Вот только несмотря на всё это, Шоу так и не смог начать полноценно доминировать над уступающим в мастерстве Каем. Ему не хватало всего двух вещей. Во-первых, он не имел возможности принять свою истинную форму гигантского ворона. Ибо для этого требовалось не только изменить физический облик, но и трансформировать Астральное Тело, что с такими ранами было попросту невозможно. Во-вторых же, Шоу не хватало выносливости, которая у Кайзера была едва ли не бесконечной.
        Его противник мог без конца регенерировать даже самые ужасные ранения, когда как сам Ворон был вынужден продолжать защищаться и уклоняться от каждой атаки. И ладно бы только это, но ведь были ещё и старые духовные раны. Дабы ограничить Кая, Шоу запретил использование любых артефактов, но тем самым поставил под удар и себя. Ведь он больше не мог поддерживать в стабильном состоянии своё Астральное Тело, а остаточная сила отключённого артефакта рассеивалась крайне быстро. Чем дольше и активней Ворон использовал энергию, тем ближе становился момент полного разрушения его Астрального Тела. Поэтому он и стремился закончить бой как можно раньше.
        И ради этого Шоу в конечном счёте даже решился активировать Божественный Дар "Высшее Разделение", что лишь увеличило нагрузку.
        Количество противников Кайзера резко увеличилось в семь раз. Вот только это были не двойники, а самые настоящие воины. По крайней мере именно это видел парень своим энергетическим зрением, глядя на семерых Шоу, каждый из которых казался оригиналом. Во многом это сильно напоминало Ледяное Отражение Кая, только здесь все двойники явно существовали гораздо дольше и в общем потоке времени. Оставался только открытым вопрос, существовала ли душа Ворона одновременно во всех семерых? Что ж, это Кайзеру как раз сейчас и предстояло проверить…
        ***
        Из развеявшейся Зоны Поединка вылетел обгорелый и при этом покрытый инеем кусок тела без ног и одной руки. Но, как ни странно, жизнь всё ещё тлела в этом обрубке, отчаянно не желая угасать.
        Вскоре рядом с ним появился Кай и четырнадцать его клонов. Их, а также Нулевую Зону с Зоной Полутвёрдой Энергии парню всё же пришлось использовать против активировавшего Божественный Дар Шоу. Но даже с неощутимой невидимой толпой и такими же техниками Кайзеру пришлось потрудиться. Всё же противник попался крайне опытный. Настолько, что даже наловчился засекать "незримое" при помощи колебаний воздуха, что оно создавало. Да и про его развитую интуицию забывать не стоило. Из-за этого в итоге целых шестнадцать клонов были уничтожены.
        Но всё же Кай победил, пускай во многом и за счёт проблем Шоу с Астральным Телом. Впрочем, способности ядра парень так и не использовал, а с ними одолеть Ворона определённо было бы значительно проще.
        К слову, оказалось, что Божественный Дар Шоу не позволяет оригиналу возродиться в клоне, но зато даёт возможность телам мгновенно меняться друг с другом местами.
        - Ну давай кха-кха… - зашёлся Ворон кровавым кашлем, - кончай со мной…
        Указав кончиком ледяного меча в ясное голубое небо, Кай резко опустил его.
        - Ублюдок… издеваешься надо мной?.. - с трудом прохрипел Шоу, глядя на остановившийся перед его лицом клинок. - Или… пощадить меня решил, сукин сын?
        - Э-эх… - вздохнул Кайзер, развеяв меч и переместив клонов обратно в Хранилище. - Язык бы тебе укоротить, но в целом… я признаю тебя, как воина. И не хочу убивать.
        - О, ну спасибо! Кха-кха… Значит, всё? Я могу идти? - сочился ядом голос Ворона. - Ой, нет, не могу… У меня, мать твою, ног нету!
        Распоров себе вены на руке, Кай активировал Технику Целительной Крови Ян, мгновенно улучшив физическое состояние Небесного Зверя.
        - Я предлагаю тебе следовать за мной, - присев, протянул Кайзер руку. - Дай клятву, что не предашь, и я вылечу твоё Астральное Тело. Полностью. Ты снова сможешь жить как нормальный воин, и даже получишь возможность начать прорыв к последней стадии.
        - Да пошёл ты! Я же сказал, что никогда не отдам свою свободу! И системную клятву тоже давать не буду. Да и что это за бред? Вылечишь моё Астральное Тело? Ты из Культа Небесного Возвышения, что ли?
        - Нет, я не адепт тёмных искусств, - с отвращением ответил Кай. - Но способ есть. А что касается твоей свободы, то о ней я ничего не говорил. Как и о системной клятве. Система и духовные контракты извратили суть клятв, и мне такое не сильно нравится. Для построения нормальных отношений с последователями я не хочу использовать силовые методы. Клятва - это то, что воин должен поддерживать сам, а не полагаться на неизвестную силу. Иначе наши слова не будут иметь никакого веса, что абсурдно… Именно поэтому я предлагаю тебе поклясться самым дорогим для тебя. Поклянись, что не предашь меня и будешь следовать за мной, пока я буду покровительствовать тебе и тоже придерживаться пути настоящего воина.
        - Абсурд… - коротко выплюнул Шоу.
        Кай в ответ лишь усмехнулся.
        - Смотри… - сказал он, явив Блестящего Хвоста. - Внимательно изучи его духовные раны.
        Ворон нахмурился, но всё же сконцентрировал восприятие на ящерочеловеке. Спустя пару минут его глаза резко распахнулись.
        - Быть не может! Его повреждение ещё недавно было чуть больше! Что ты сделал?
        - Как и сказал, я могу исцелить твои раны, и он тому пример. Мои клоны занялись им, пока мы сражались, - объяснил Кайзер. - Кроме того, как мой последователь, ты получишь гораздо больше. Например, семитомные техники, что я уже успел тебе продемонстрировать. Я заметил у тебя только три таких, к тому же низкокачественных, но что насчёт целого набора более семитомных техник более высокого качества?
        - А если я предам тебя? - успокоившись, спросил заинтересованный Шоу.
        - Что ж… в таком случае я уничтожу твою плоть, а душу скормлю культистам, - с лёгкой улыбкой на лице ответил Кай. - Мою силу ты уже успел лично испытать, а я ведь даже не всё показал. С годами же я стану только сильнее, и рано или поздно достигну ступени Звёздного Императора, - не бахвалясь, а буквально констатируя факт, сказал он. - Так что ни один предатель не уйдёт.
        - Какие интересные слова, - приблизилась Лилит. - А меня, значит, сковал Правилами? Как же ж так?
        - К сожалению… или, к счастью, но ты слишком сильна, чтобы я мог так просто довериться тебе. Как и Шоу, я признаю тебе, однако… всё же опасаюсь, - без какого-либо смущения сказал Кай. В конце концов это была правда.
        Девушка звонко рассмеялась.
        - Какой честный…
        - В любом случае, если через десять лет, когда все обязательства нашего Поединка пропадут, ты не передумаешь, то я с радостью приму твою личную клятву.
        - Через десять лет? Получается, тогда я уже не буду для тебя "слишком сильной"? - приложив палец к подбородку, спросила Лилит.
        - Можешь не сомневаться, - хмыкнул парень, и перевёл взгляд на Ворона. Тот как раз использовал это время на размышления. - Так ты согласен?
        - А если я откажусь? - задался Шоу вопросом.
        - Поскольку я признал тебя, как воина, то использовать пытки, дабы забрать твою свободу, не стану. И раз добровольно подчиняться мне ты всё равно не согласишься, то останется только одно - убить тебя.
        - Я не хочу умирать…
        - Понимаю, но выбора нет. Оставлять за спиной потенциального врага я не намерен.
        - Вот как… Хорошо, я поклянусь. Но сперва ответить: я ведь правильно понял, что смогу уйти?
        - Если я не смогу выполнять обязанности предводителя или же сверну с пути воина, например, переметнусь к адептам или предам своих, то ты будешь свободен. Также я дам всем своим последователям возможность уйти спустя какое-то время, если они того пожелают. Единственное, что им останется, так это поклясться в том, что они не станут мне врагами после этого.
        - Я понял. Тогда… может, наконец назовёшь своё имя? - хмыкнул Шоу, схватив единственной целой конечностью протянутую Каем руку. - Или кому мне давать клятву?
        ***
        Спустя десять дней после победы над двумя адмиралами и захвата земель Картеля Четырёх Туманов, Кайзер решил приступить к выполнению последнего - третьего этапа своего плана. И для этого он прибыл на крупнейший остров региона, в честь которого и был назван Авлэйм. Обычно для этого пришлось бы преодолеть Великий Морской Пояс - опасную аномальную зону, разделяющую север и юг региона, но, к счастью, телепортационная сеть пиратов теперь была в руках Кая.
        Оказавшись в самом центре Союза Северных Островов, Кайзер с Лилит, Шоу и остальными направился к одной далёкой заснеженной гряде. Впрочем, основной путь, конечно же, Кай преодолевал сам, держа спутников в Хранилище. В одиночку ему было проще путешествовать по чужой территории, скрывая от различных массивов лишь себя. Но уже у самой горной цепи он всё же выпустил всех и перестал прятаться.
        Внезапно чья-то мощная аура резко накрыла их.
        - ВЫ КТО ТАКИЕ? ВЫ ЗНАЕТЕ, ЧЬИ ЭТО ЗЕМЛИ?
        Заговорившим оказался появившийся впереди человеческий мужчина в белоснежных одеждах с меховыми вставками и длинными волосами двух цветов: белого и чёрного. Вонзив свой огромный двуручный меч в снег, он угрожающе уставился на чужаков.
        Незнакомец был всего лишь Священным Лордом седьмого уровня, однако отчётливая надпись над его головой делала мужчину довольно опасным противником в рамках Инсулая.
        [Мастер Шести Больших Звёзд]
        - Ты не пропустишь нас? - не останавливая шага, спокойно спросил Кай.
        - ОСТАНОВИСЬ! - рыкнул Священный Лорд, резко раскрыв три пиковые Сферы: Меча, Ветра и Огня. Впрочем, сделал это он довольно мягко, стремясь больше напугать, нежели навредить. - ЕЩЁ ОДИН ШАГ, И Я БУДУ ВЫНУЖДЕН АТАКОВАТЬ! НЕ ИСПЫТЫВАЙТЕ МОЁ ТЕРПЕНИЕ! НАЗОВИТЕСЬ!
        Как ни странно, но Кайзер действительно остановился. Только вместо того, чтобы дать мужчине ответ, он повернулся к своим.
        - Что ж, вот и идеальный шанс, - взглянул Кай на семерых Небесных Монархов секты Лилит. - В землях Картеля я вам так и не дал проявить себя, поэтому исправляюсь. Победите этого парня, но не убивайте.
        - ТЫ! - воскликнул изумлённый Священный Лорд, услышав слова Кайзера. - ВЫ В СВОЁМ УМЕ?! - увидел он, как в его сторону медленно направились семеро помрачневших Небесных Монархов. - Я МАГИСТР ОРДЕНА ПЕРВОРОДНЫХ СТИХИЙ - ШАНЬ У! НЕМЕДЛЕННО ОТСТУПИТЕ, ИЛИ Я БУДУ ВЫНУЖДЕН УБИТЬ ВАС ВСЕХ!
        Старейшины Секты Восходящей Звезды переглянулись, а затем повернулись к Каю. Тот же лишь усмехнулся и кивнул на Священного Лорда.
        - Ньяко, Анатос, Рагнар, Рон и Хиро, - произнёс Кай, - помогите им.
        - Ладно, глава, - хрустнув пальцами, загашал вперёд ас. - Но что-то я не уверен, что даже этого хватит…
        - Понимаю, - кивнул Кайзер. - Мы вас прикроем, если что.
        Шань тем временем принял боевую стойку.
        - Я понял… - видя, как его окружают, процедил он. - Значит, свои жизни вы не цените…
        В тот же миг он вспыхнул силой, что ничуть не уступала могуществу Кайзера.
        ***
        Бой закончился спустя три минуты, и победителем, конечно же, оказался Шань.
        С каждой границей стадии ослабление Правил Инсулая возрастало примерно на 5 %, а граница между ступенями Священного Лорда и Небесного Монарха увеличивала это значение ещё на 10 %. Начинался же отсчёт с 35 %.
        Следовательно, любой конечный Священный Лорд ослабевал на 45 % от разницы Шагов между его уровнем развития и пиковой стадией Элементалиста. Но даже так Шань сейчас был словно очень-очень сильный мастер, практически получивший Семь Больших Звёзд, что и делало его одним из сильнейших воинов Инсулая. Неспроста же он являлся главой одной из могущественнейших фракций Союза Северных Островов.
        Семерым Небесным Монархам, сильнейший из которых был лишь Мастером Четырёх Малых Звёзд, а при перерасчёте становился Мастером Пяти Малых Звёзд, ни за что не удалось бы победить столь грозного противника. Это было понятно сразу.
        И даже помощь пятерых последователей Кая, двое из которых, Рагнар и Ньяко, при перерасчёте были едва ли не Мастерами Шести Больших и Шести Средних Звёзд, не изменила ситуацию. Конечно, их участие в бою сильно увеличило общие шансы на победу, но в итоге Шань всё же пересилил и это.
        Тем не менее никто не умер. Оставшиеся в стороне Кай с Лилит вовремя вытаскивали своих союзников из сражения, когда те оказывались на грани гибели. Последними же пришлось спасать Рагнара, Ньяко и Хиро.
        - Трусы! - устало опершись на вонзённый в землю меч, выкрикнул окровавленный и тяжело дышащий Шань. - Так и будете продолжать прятаться за спинами слуг? - презрительно глядя на Лилит и Кайзера, спросил он.
        - Может, наконец пропустишь нас? - проигнорировал Кай вопрос, задав свой.
        В ответ Шань засмеялся и поднял клинок.
        - Тебе ведь никто не поможет. Пространство уже давно заблокировано, так что твой сигнал никто не поймал, - сообщил Кайзер.
        Шань нахмурился.
        - Плевать! Если понадобится, то буду стоять тут до смерти! Никто не нарушит медитацию моего мастера!
        Внезапно тень промелькнула над ними, а мгновение спустя возле Кая резко приземлился незаметно улетевший во время боя Шоу.
        - Я нашёл это место, - сообщил Ворон, возвращая Кайзеру некий артефакт. - Не хотелось бы туда соваться. До сих пор мурашки по спине бегают…
        - УБЛЮДКИ! - яростно воскликнул шокированный Шань, осознав свою ошибку.
        Изъяв энергию души, он резко кинулся в атаку. Однако не успел воин сделать и двух шагов, как сбоку внезапно промелькнула чья-то фигура. Мгновение спустя жгучая боль достигла его разума, а ноги подкосились. Темнота быстро поглотила сознание Шаня, и он упал без чувств.
        Кай недовольно взглянул на Лилит.
        - Упс… перестаралась… - испепелив чужую кровь с ладони при помощи Жара Пустоты, усмехнулась девушка.
        Приблизившись к Шаню, Кайзер перевернул его.
        - Ты ему почти все внутренности уничтожила, - сердито сказал парень.
        - Я действовала наверняка, чтобы не бить второй раз, - оправдалась Лилит.
        - Тц… - поморщился Кай, а затем применил Технику Целительной Крови Ян. - Раз перестаралась, то дай ему что-нибудь!
        Пожав плечами, девушка явила парочку дорогих эликсиров и споила их Шаню. После этого, оставив его в снегу, троица отправилась дальше.
        ***
        Вскоре они добрались до входа в огромную пещеру, которую смогли обнаружить лишь благодаря специальному артефакту Савана. Выпустив старейшин Лилит и последователей Кайзера из Хранилища, коих за это время подлечили клоны, всей толпой они направились вниз. Прямо в логово морозного тролля Габба: главы Союза Северных Островов, Мастера Семи Больших Звёзд и Небесного Монарха В Шаге от Божественности.
        И стоило воинам только приблизиться к пещере, как их души сразу же начали трепетать. Исключениями не стал ни Кай, ни даже Лилит.
        Глава 20. Третий шаг. Изменение планов
        «Смерть. Смерть. Смерть. Смерть…»
        Именно это раз за разом невольно возникало в головах тех, кто решился спуститься в пещеру Габба. И чем глубже они заходили, тем громче становился этот давящий на разум шёпот. В какой-то момент давление неизвестной силы, больше похожей на действие некой техники, стало настолько сильным, что слабейшие из Небесных Монархов даже начали дрожать. Страх всё глубже проникал в их сердца.
        - Можете считать это тоже своего рода испытанием, - поддерживая в активном состоянии божественный артефакт, что защищал их от любых ловушек, произнёс Кайзер. - Покажите мне, насколько крепка ваша воля… Кстати, Лилит, что ты ещё знаешь о Габбе?
        - Немногое, - спокойно, как и Кай с Шоу, шагая под давлением неведомой силы, ответила она. - Я лишь однажды встречалась с ним, когда только основала секту. Габб появился совершенно неожиданно, легко преодолев все посты охраны и защитные массивы. Честно говоря, тогда он заставил меня сильно напрячься. Он излучал огромную силу, из-за которой многие старейшины, что были рядом со мной тогда, даже оцепенели.
        - И что же он хотел? Вы сразились?
        - Нет, битвы не было. И хотя я не сомневалась в своих силах и артефактах, я даже рада, что так произошло. Боюсь, в ином случае большая часть старейшин и самой секты не уцелела бы, - пояснила девушка. - Так или иначе, он лишь перебросился со мной парой фраз, после чего ушёл.
        - О чём вы говорили?
        - Он спрашивал, кто я, откуда, и кому служу.
        - И ты ответила?
        - Да. Я сказала, что независима и прибыла из-за пределов Миров Испытаний. Похоже, он поверил мне, после чего позволил задать вопрос. Я спросила: зачем он прибыл и что намерен делать. Ответ Габба оказался простым: познакомиться и проверить. Я так и не поняла, что же он хотел проверить. Возможно, у него есть какие-то враги, и он посчитал, что я связана с ними?.. В любом случае после этого он ушёл, оставив напоследок свиток с координатами этих гор.
        - Но зачем? - удивился Кай.
        - Кто знает… - в ответ пожала плечами Лилит. - Мне он ничего не сказал, а останавливать его я не решилась.
        - Как думаешь, нам удастся договориться?
        - Не знаю…
        - А что про его силы скажешь?
        - Только то, что они велики. Мастер Семи Больших Звёзд и Небесный Монарх В Шаге от Божественности, но это ты уже знаешь. Больше мне нечего добавить.
        - Габб вообще довольно загадочный тип… - вклинился в разговор Шоу. - Появился в Инсулае пару столетий назад, после этого почти сразу создал Союз Северных Островов, к которому присоединились практически все фракции по эту сторону от Великого Морского Пояса, а затем просто скрылся, время от времени мелькая в разных уголках планеты. Но я всё же нашёл немного информации о нём, ещё когда путешествовал по Беллуму. Во-первых, именно там обитает племя морозных троллей. Ну а во-вторых, имя Габб не раз фигурирует в историях про Альянс Горных Сект. Чуть покопав, я в итоге понял, что это действительно он. Габб родился и жил в Беллуме долгое время, но затем внезапно исчез на сотни лет, а после появился уже в Инсулае.
        - Но как? - нахмурился Кайзер. - Если пройти все испытания вышестоящего мира или прожить в нём как минимум сто лет, то нижестоящие миры окажутся условно закрытыми. Пропуск на тридцать дней в году - не более. А Габб в Инсулае уже явно гораздо дольше этого срока. Даже если он не проходил последнее испытание Беллума, то всё равно не мог обойти это правило. В Инсулае он появился уже Небесным Монархом пятой стадии, так что был явно старше ста лет.
        - Хрен его знает, - сказал Ворон. - Видимо, нашёл лазейку какую-то.
        - Может, это не тот Габб, о котором вы говорили? Или, может, кто-то просто притворяется им? - выразил свои предположения Хиро, что прислушался к разговору.
        - Вполне возможно…
        - К слову… Ты был в Беллуме? - взглянул Кай на Шоу.
        - Ага… - сухо ответил Небесный Зверь. - Накопив солидную сумму, я купил два тридцатидневных пропуска в Ферокс и Беллум, желая изучить их. В Фероксе всё прошло более-менее нормально, но вот под конец путешествия по Беллуму я забрёл куда не следовало. Именно там я встретил ублюдка, что оставил мне эти шрамы. Внешне - ребёнок. Мальчишка лет десяти. Но аура у него такая жуткая, что тот же Габб, с которым мне тоже довелось встретиться однажды, даже в подмётки ему не годится. Это настоящее чудовище, с запасами энергии, которым позавидует любой эльф. Но самое страшное - это его оружие. Меч, что создан из мириадов душ и ранит напрямую на духовном уровне реальности. Защититься от этого ни аурой, ни Сферами, ни даже артефактами Божественного ранга невозможно. Им он изуродовал моё Астральное Тело, а затем бросил умирать, даже не посчитав достойным добить и забрать мою душу. Конечно, я сражался аки бог битв, но, увы, чуть-чуть не повезло… - как обычно, приукрасил он историю. - Только потом я узнал, что этот мальчишка - это один из пяти Столпов Культа Небесного Возвышения. Глава Дома Голода, Светлокрылый
Пожиратель Рафаил.
        - И как же ты выжил? - поинтересовалась Лилит.
        - Скрытый Храм - главные противники глупых культистов. Они выслеживали Рафаила в тех землях, где я с ним столкнулся, потому и нашли меня. Это они стабилизировали моё состояние, а затем продали артефакт, что я использую до сих пор. Неплохие ребята.
        - Так а что насчёт сил Габба? - вернулся Кай к прежней теме разговора.
        - Он боец ближнего боя. Мастер Кулака и Мастер Душ. Это всё, что знаю, - поделился Шоу.
        - Понятно…
        Разговор стих, и спуск продолжился в тишине. Спустя пару минут шагающий впереди Кайзер обернулся.
        Рагнар, Хиро, Ньяко, а также Ле’Гут, тот дорган из Секты Восходящей Звезды, были мрачнее тучи. Сжав кулаки, они напряжённо вглядывались во тьму тоннеля и прислушивались к духовному восприятию. Усиливающийся с каждым пройденным метром страх оказывал на них немалое давление.
        Что же касалось Рона с Анатосом, а также остальных Небесных Монархов Лилит, то все они вообще тряслись, постоянно оглядывались и едва поспевая за всеми, с трудом шагая на негнущихся ногах. Было видно, что для них это испытание крайне непростое.
        Кайзер тоже испытывал страх. Однако его сильная воля позволяла игнорировать это навеянное чувство и спокойно идти вперёд. То же касалось и Лилит с Шоу. Все они могли даже расслабленно вести разговор, улыбаться и отшучиваться. В конце концов каждый из них на своём пути пережил немало кошмарных трудностей, кои могли бы легко сломить большинство воинов. И благодаря этой закалке ужас данной пещеры пока что ничуть не мешал им.
        - Я больше не могу! - внезапно воскликнул один из Небесных Монархов. - Стойте! Давайте уйдём!
        Группа остановилась. Все уставились на бледного воина с широко раскрытыми словно у безумца глазами.
        - Траст, успокойся! - сдавленно произнёс Ле’Гут, попытавшись приблизиться к соратнику.
        - Стой! Не подходи! - закричал тот, выхватив оружие. - Мы все умрём… Мы все умрём! Давайте вернёмся! К чёрту этого тролля! К чёрту пещеру! Тут нельзя выжить!
        Кайзер взглянул на невозмутимую Лилит, а затем повернулся к струсившему старейшине.
        - Госпожа, - с мольбой в голосе обратился мужчина к Восходящей Звезде, - вас обманули. Пожалуйста, давайте уйдём! Впереди нас ждёт только гибель!
        - Ты боишься, Траст? - спокойно спросила девушка.
        - Нет… Нет, госпожа… - дрожа, пробормотал Небесный Монарх. - Я просто… просто беспокоюсь о вас.
        - Да? Ты правда не боишься?
        - Д-да… - с заиканием ответил он, продолжая оглядываться.
        - Тогда идём дальше. Если впереди на самом деле ловушка, то у нас есть достаточно сильные защитные артефакты. Можешь не волноваться.
        - Нет, я не могу! - моментально воскликнул Траст. - Идти вперёд ни в коем случае нельзя! Одумайтесь, госпожа!
        Лилит взглянула на Кайзера. Тут лишь вздохнул, и негромко произнёс:
        - Идём дальше.
        Следом он развернулся и зашагал. Лилит с Шоу сразу же последовали за ним. Остальные тоже, чуть задержавшись, пошли вперёд. Только напуганный Траст остался стоять на месте.
        - Нет! Не идите туда! Вернитесь! - кричал он. - Стойте!
        Тем не менее никто не остановился. Вскоре мужчина пропал из виду, а крики прекратились. Однако уже через некоторое время количество членов группы уменьшилось ещё на одного воина. Женщина - Мастер Четырёх Малых Звёзд и начальный Небесный Монарх - без сил упала на колени и громко разрыдалась от ужаса, словно обычный смертный. К этому моменту давление страха усилилось настолько, что даже основной тройке пришлось напрячься. Сейчас они бы уже не завели тот обычный разговор.
        На этот раз ни Кайзер, ни даже Лилит не остановились. Проигнорировав сдавшуюся женщину, они стойко продолжили путь. И уже спустя минуту воины наконец добрались до главного подземного зала. Перед группой расположился огромный проход, однако никто не спешил идти внутрь. Всё из-за перегородившей дорогу тёмно-красной непрозрачной пелены.
        - Артефакт не реагирует, - сказал Кай. - Это не ловушка.
        - Я чувствую пространственное искажение, - добавила Лилит. - Барьер? Но какого типа?
        - Давай проверим, - произнёс Шоу, сформировав металлического воина.
        Тот направился вперёд, но стоило ему лишь столкнуться с пеленой, как он сразу же осыпался металлическим песком.
        - Кха-кха! - резко согнувшись, закашлял кровью Ворон. - Твою мать!.. Насильно прервало связь с техникой… Такая отдача! Как же больно!.. Я уничтожу этот сраный барьер!
        Ещё даже не разогнувшись, побледневший Шоу резко выставил руку и указал ладонью на барьер. Вот только больше ничего сделать он не успел.
        - Остановись, идиот! - крикнула Лилит, схватив его за запястье. - Твою технику могло посчитать вражеским вторжением! Да и вообще, ты понимаешь, что может быть, если ты атакуешь? Мы тут как бы не воевать пришли! Хочешь подставить нас всех?
        Подняв взгляд на Лилит, Шоу с помощью энергии стёр кровь с губ, а затем улыбнулся.
        - Твои прикосновения так приятны… - прошептал он.
        - Тц, - поморщилась девушка, с отвращением отпустив его руку.
        - Попробуем по-другому, - сказал Кайзер, явив одного из недавно размороженных клонов.
        Парень был готов в любой момент убрать его обратно в Хранилище, дабы защитить от давления страха, но, к счастью, ничего не произошло. Действующая в подземелье сила полностью проигнорировала ненастоящую душу двойника.
        - Медленно пройди сквозь пелену, - приказал Кайзер.
        Клон поклонился, а затем направился вперёд. Как и велел создатель, он стал действовать аккуратно. Сперва протянул руку, попытавшись пальцами прикоснуться к барьеру. Все напряглись, готовясь увидеть смерть двойника, однако этого не произошло. Ко всеобщему удивлению плоть клона спокойно прошла сквозь пелену, а следом и всё остальное его тело оказалось на той стороне.
        - Прошёл. Он прошёл… - пробормотал Шоу. - Но что теперь? Это ведь клон, а не настоящий воин. Может, на нас эта пелена по-другому будет действовать?
        - Ты сможешь телепортироваться в тело двойника? - спросила Лилит, что уже знала об этой способности Кайзера. В конце концов у неё ведь не появилось никаких вопросов, когда Кай с последователями оказался прямо в апартаментах Шестого, а не у массива переноса секты.
        - Нет, - уверенно ответил Кай. - Связь с клоном пропала. Похоже, в этой пелене есть сила рун. Она не даст переместиться.
        - Тогда нам нужен доброволец. Может, стоит взять кого-то из тех двоих, что остались позади? - предложил Ворон.
        - Я не позволю! - мгновенно возразила недовольная Лилит. - Лучше используй Божественный Дар и отправь копию вперёд!
        - Это слишком тяжело, моя дорогая. Я и так до сих пор не восстановился после битвы с Кайзером. А в отличие от того отребья, я крайне ценен, - самовлюблённо ответил Шоу. - Мною нельзя жертвовать!
        - Глава, я могу проверить, - обратился к Каю Рагнар. - Мой Божественный…
        - Упокойтесь, - приказал Кайзер, выставив перед асом ладонь. - Я пойду. В конце концов это вы следуете за мной, а не наоборот.
        И не давая остальным времени что-либо возразить, он резко двинулся вперёд. Впрочем, хотя Кай и знал о своей неимоверной защите души, он всё же использовал одну Руну Обновления и активировал Ледяное Отражение. Имелся шанс, что атака будет не только духовной, но и физической. И хотя его тело обладало безумной регенерацией, лучше всё-таки было перестраховаться.
        К счастью, ничего не произошло. Кайзер спокойно преодолел преграду, а затем оттуда вышел его клон, сообщивший остальным, что всё в порядке. Сам же парень не рискнул выходить, опасаясь возможного запрета на повторный вход. Впрочем, ничего подобного не произошло, поскольку чуть позже двойник вновь сумел пройти через пелену вместе со всеми.
        Стоило воинам оказаться внутри, как на них тут же навалилось ещё более жуткое давление. Анатос, Рон и трое Небесных Монархов моментально потеряли сознание, а оставшиеся на ногах Хиро, Рагнар, Ньяко и Ле’Гут более не могли пошевелиться. Страх сковал их тела.
        - Думаю, на этом можно закончить ваше испытание, - сказал Кай, переместив всех в Хранилище. - Только, где ещё один старейшина?
        - Сбежал, лишь дотронувшись до пелены, - с насмешкой ответил Шоу, отчаянно пытаясь скрыть проступающий на лице страх.
        И Лилит ему даже ничего не возразила, тоже борясь с ужасом.
        Кайзер кивнул, а затем повернулся к пещере. Она была огромна: в высоту не менее пары сотен метров, а в ширину вообще уходила так далеко, что и границ видно не было. Если же смотреть прямо, то можно было заметить лишь одно - немаленькую область тумана, который, как ни странно, не растекался по всей пещере, а держался в строго определённой зоне.
        Троица направилась вперёд, отчётливо чувствуя, как леденеют от нарастающего ужаса их души. Источник страха определённо был где-то впереди. Когда же они наконец приблизились к границам рунного тумана, а это был именно он, то внезапно смогли увидеть тёмную фигуру в самом центре.
        Она была огромна. Даже находясь в сидячем положении, силуэт всё равно был как минимум в семь раз выше Кайзера. Вот только из-за максимального давления страха всем троим казалось, что в действительности перед ними гора. Казалось, словно само воплощение законов Пути Смерти сидит перед впереди.
        - Это он… - натужно сглотнула Лилит. - Но в прошлом он и на крупицу не был так силён. Он скрывал такую мощь?..
        - Чёрт… Твою ж мать… - прошептал побледневший Шоу. - А может ну его?..
        Однако Кай проигнорировал их слова, наконец снова двинувшись вперёд.
        - Стой!.. - вскрикнула Лилит, но тут же прикрыла рот ладонью, испугавшись последствий.
        Вскоре фигура Кайзера стала нечёткой, а затем и вовсе исчезла. В отличие от гигантского морозного тролля, туман легко скрыл силуэт маленького человека.
        Следующие несколько секунд напряжённые Лилит и Шоу непрерывно вглядывались в туман и прислушивались к духовному восприятию. Внезапно раздался громкий смех, что даже заставил их вздрогнуть на мгновение. Но затем они вдруг поняли, что это голос Кая.
        - Идите сюда! - крикнул он из глубин тумана.
        - Это конец… - неосознанно сделал Ворон шаг назад. Всё это время его звериные инстинкты без конца велели бежать. Такого ужаса он не испытывал даже при встрече с Рафаилом. - Нам хана… Он тронулся головой…
        Однако Лилит неожиданно двинулась вперёд.
        - И ты тоже сбрендила?.. Чёрт! - заскрипел Ворон зубами. - Дерьмо! - всё же решившись, Шоу пошёл следом. Но чтобы хоть как-то успокоиться, он в итоге закрыл глаза.
        Сорок шагов спустя Небесный Зверь остановился, наконец ощутив поблизости две знакомые ауры. Открыв глаза, он увидел закованного в доспехи гигантского морозного тролля, что, опустив голову, неподвижно сидел в позе для медитации. Лишь через минуту к застывшему Шоу пришло осознание: Небесный Монарх по имени Габб - мёртв.
        Ворон наконец-то смог спокойно выдохнуть. Нет, страх никуда не исчез, и даже не ослаб. Однако осознание того факта, что объект страха уже умер, позволило его сознанию начать более рационально воспринимать это давление. Инстинкты и интуиция Небесного Зверя затихли, а заполнивший воздух ужас, несмотря на всю свою мощь, превратился не более чем в сильно неприятную помеху. Сопротивляться этому стало на порядок проще.
        То же самое касалось и остальных двух воинов.
        - Похоже, он умер во время прорыва… - произнёс Кайзер. - Прорыва на ступень Звёздного Императора.
        Хотя в Мирах Испытаний и не могло быть божеств, это не означало, что здесь нельзя стать им. Просто в тот момент, когда прорыв успешно завершиться, Правила банально выкинут новорождённого бога в открытый космос подальше от трёх планет.
        - Теперь понятно, почему его остаточная сила показалась такой огромной. В ней явно витает немало божественных частиц, появившихся во время его попытки достучаться волей до информационного уровня реальности, - сказала Лилит. - А этот рунный туман, это, должно быть, Руны, что разрушились теми самыми божественными частицами.
        - Но разве они не должны исчезнуть вместе с Накопителем, если Претендент умер? - спросил Кай.
        - Только если они были в самом Накопителе. Но он мог оставить Руны прямо здесь в пещере. Для поддержки тех же барьеров, ловушек и массива страха, например.
        - Странно, что он так плохо обезопасил себя перед прорывом, - заметил Ворон. - Всего один защитник, один глобальный массив и кучка ловушек.
        - Ага, и этого всё равно хватило, чтобы даже мы едва смогли добраться до него, - усмехнулась Лилит. - Порой, скрытность - это гораздо более надёжная защита, чем щиты и армия.
        - Верно, - кивнул Кай. - Прорыв на ступень Звёздного Императора - это и так процесс очень бурный в энергетическом плане. А будь здесь гораздо больше систем защиты и толпы воинов, то о его планах точно бы узнали.
        - А то, что он дал тебе координаты этого места? - вспомнил Ворон. - Как это объяснить?
        - Не знаю, - сказала Изумрудное Пламя. - Но без артефакта Кайзера я бы точно не нашла вход в пещеру в этой гряде. Да и не стала бы я идти сюда в принципе. Тем более так скрытно. А официальный визит явно отложил бы тот мальчишка Шань. К тому же, здесь явно действуют только остатки защитных систем, но и их хватило, чтобы мы так долго добирались. Понимаешь?
        - Ну ладно, - пожав плечами, согласился Шоу. - И что теперь?
        - С одной стороны, плохо, что не удастся поговорить с единственным лидером Союза Северных Остров, но с другой… - улыбнулся Кайзер, - у нас теперь гораздо больше возможностей. Лилит, ты помнишь о том моём предположении?
        Девушка кивнула.
        - Значит, сделаем это?
        - Верно.
        - Смотрите, что я нашёл! - внезапно прозвучал голос Ворона.
        Кай с Лилит обернулись, и в тот же момент Шоу спрыгнул с тела Габба. Вместе с тем наконец пропало давление первобытного ужаса, из-за чего воины от неожиданности даже пошатнулись.
        - Ты зачем туда залез? - нахмурилась девушка.
        - Его кольцо, - показал мужчина чёрный обруч, стянутый с огромного пальца морозного тролля. - Это оно генерирует страх!
        Нахмурившись, Кайзер вытянул один из клинков кошмаров, а затем сравнил с кольцом.
        - Материал похож… - прокомментировала Лилит. - Только в кольце его плотность явно выше.
        «То-то я думаю, что эта чем-то напоминает Ауру Страха, - подумал Кай. - Жаль, что я не помню, что это за материал такой…»
        - Ну так что, заглянем внутрь? - улыбнулся Шоу.
        - Мы ведь не мародёры, - ответила Лилит.
        - Ой, да брось! Ему это точно уже не нужно.
        - А как же его ученик?
        - Тот паренёк? А ученик ли он вообще? Никаких доказательств нет. Или ты хочешь пойти спросить? - фыркнул Небесный Зверь. - Да и в любом случае я же предлагаю только посмотреть, а не забирать себе.
        Так или иначе, выслушивать претензии кого-либо эгоистичный Ворон не собирался. Он с рождения любил всякие драгоценности и сокровища, а потому просто не мог противостоять желанию взглянуть на имущество одного из сильнейших, если не сильнейшего воина Инсулая.
        Предварительно использовав на кольце уникальную и очень дорогую Руну Очищения, дабы убрать любые возможные защитные техники и остатки воли Габба, Шоу в конечном счёте повесил на артефакт свою духовную метку. Кольцо мгновенно уменьшилось до размеров его пальцев, и он тут же надел его.
        - Итак! - жадно оскалился Ворон, погрузившись сознанием в пространство артефакта. Однако внезапно его улыбка погасла, сменившись кислой миной. - Чего?.. Да ну не-е-ет…
        В руках Шоу появился обычный и даже не защищённый волей свиток.
        - Что это? - удивилась Лилит.
        - Это всё…
        - В смысле?
        - В прямом! Это всё, что было внутри кольца! - ответил взбешённый Ворон, потративший только что особую Руну стоимостью в четыре миллиона обычных. - Один-единственный сраный свиток! - бросил он его на землю.
        Не поленившись, Кай направился вглубь тумана и поднял свиток. В отличие от Шоу, вещица заинтересовала его. Точнее, тот факт, что в кольце оказалась лишь она одна. Словно Габб специально её там оставил.
        Влив энергию в свиток, парень прикрыл веки…
        ***
        Бескрайняя тёмная пустота…
        - Здравствуй, - прозвучал в ней низкий ледяной и властный мужской голос. - Не знаю, кто ты, но раз ты слышишь эти слова, то, вероятно, мой прорыв провалился. Меня зовут Габб, и всю свою жизнь я изучал души, желая стать богом. Я много кого обучал и помогал, но настоящих учеников у меня никогда не было. Я ничуть не жалею об этом, но всё же эти знания хотел бы хоть кому-нибудь передать. Мне плевать, кто это будет и к чему это приведёт. Даже если эти знания получат культисты, я буду только рад. Ведь так или иначе, моя цель - помочь хоть кому-то стать тем, кем я не смог.
        Внезапно пустота начала меняться, и вскоре в центре появилась огромная тёмно-фиолетовая сфера - душа. Миг, и вот она становится ближе, после чего рассекается надвое. Это позволяет Кайзеру в деталях разглядеть все три её слоя: ментальный, эмоциональный и воинский. Он впервые видит столь подробную проекцию.
        - Думаю, ты уже знаешь, что у каждой души есть три слоя. Изредка они расположены неправильно, что ограничивает существ в развитии, особенно женщин, но зачастую всё идёт именно в том порядке, что ты сейчас наблюдаешь, - продолжил звучать голос Габба. - Именно он позволяет воинскому слою гарантированно пробудиться. У каких-то рас это происходит само по себе, а кому-то приходится проходить суровые тренировки и использовать алхимию. В любом случае - это первое ключевое изменение души. Второе происходит по мере прохождения ступени Закалки Души, а что же до третьего, то оно наступает в момент прорыва на ступень Заклинателя. Именно тогда происходит наибольший рост души в процентном соотношении, даже если считать все дальнейшие ступени Истинного Мастерства.
        Представшие пред Каем три слоя резко стали в несколько раз толще, едва не начав касаться друг друга. Между ними начали формироваться небольшие соединительные нити.
        - А теперь вспомним Испытание Мастерских Звёзд. Максимальная оценка - Мастер Восемь Звёзд. Но так как это невозможный уровень, то забудем про неё. Пик силы и мастерства любого мастера - это Семь Великих Звёзд. Этот мой личный термин, обозначающий уровень, когда воин на Шаг сильнее Семи Больших Звёзд, но в то же время на Шаг слабее недостижимых Восьми. По сути, это предел. Выше душа подняться уже не позволит. Однако это касается только души какого-то определённого уровня развития. Когда же он повышается, то все слои эволюционируют, что выражается в появлении пластов.
        Тёмно-фиолетовая душа вновь начала меняться. Три слоя вновь расширились, но затем от каждого из них отделились по два тонких мини-слоя.
        - Сейчас ты наблюдаешь изменения души после прорыва на средину ступени Заклинателя. Переход через границу стадии дал по два пласта, но если бы это была граница ступени, то появилось бы по три пласта. Ничего не напоминает? Верно, это и есть те самые Шаги, коими высчитывают разницу в силе у воинов различных уровней развития, - объяснил голос. - Но что дают эти пласты? Всё просто - они расширяют границы возможностей мастера: контроль энергии и законов, контроль физического тела и духовных силы, мыслительные способности, силу созерцания и, конечно же, максимальный уровень познания законов. Конечно, не сразу, а по мере их освоения. То есть если ранее воин был ограничен Семью Великими Звёздами, то теперь он мог достичь Восьми Средних Звёзд. Увы, такого титула не существует, а Система предпочитает использовать одинаковые названия оценок для всех, из-за чего для каждой следующей стадии или ступени она повышает планку достижения Одной Малой Звезды на соответствующее количество Шагов. Именно из-за этого сдвига все используют одинаковые титулы, но ценность Звёзд при этом у каждого разная. В конце концов,
достижение стадии В Шаге от Божественности повышает максимальный уровень до Шестнадцати Больших Звёзд, если продолжать считать от уровня начального Заклинателя. Может показаться, что это всего лишь просто вдвое больше изначального значения. Однако это то же самое, что сказать, что Звёздный Император - это всего лишь просто вдвое большая ступень, чем Заклинатель.
        Внезапно души вновь изменились. Теперь у каждого слоя стало аж по тридцать пять пластов, что как раз соответствовало пятой стадии Небесного Монарха.
        - Так к чему же я веду? А к тому, что чтобы иметь хотя бы минимальные шансы на прорыв к божественному уровню, нужно достичь максимальной реализации всех пластов, получив за Мастерство оценку в Семь Больших Звёзд. Точнее, Семь Великих. Вот только, к сожалению, если у тебя нет безумного таланта, который позволит тебе раскрыть весь потенциал души до момента становления Небесным Монархом и в то же время не тормозить в скорости развития, или нет полноценного божественного наследия, то достигнуть максимума будет практически невозможно. Уже даже три десятка не до конца реализованных пластов уменьшат шансы почти до нуля. Они банально будут мешать друг другу, и не дадут подняться выше Семи Малых Звёзд. Однако я нашёл способ исправить положение, не прибегая при этом к тёмным искусствам. Он оказался прямо перед носом.
        Повторное изменение проекции души привело к тому, что у каждого слоя исчезли по двадцать пластов. Вернее, так сперва Каю показалось. Приглядевшись же, он осознал, что они лишь стали практически полностью прозрачными, но при этом всё-таки никуда не делись.
        - Инсулай - это ценнейший мир с точки зрения развития старых мастеров. Я потратил полтысячелетия, чтобы отыскать в глубинах Туманного Материка редчайшую Руну Второго Прохождения, сбросить привязку к Беллуму и попасть сюда. Всё ради одного - сильнейшего ограничения силы. Правила Миров Испытаний неимоверно могущественны, и тут они диктуют всем быть не сильнее пика ступени Элементалиста. Здесь эта божественная мощь практически полностью прерывает связь слоёв с лишними пластами. Остаётся лишь доступ к незначительным крохам, что дают такие мелочи, как способность продемонстрировать свой настоящий уровень развития или использовать духовную связь. Но стоит только сознательно заблокировать эти участки при помощи разработанной мною технике, как ты буквально снова превращаешься в обычного Элементалиста, которому не мешает чрезмерное количество нереализованных пластов. Конечно, ты теряешь даруемое ими дополнительное мастерство, но ведь память о том, как наработать его, у тебя всё ещё остаётся. Ни одна ограничивающая техника, если она только не наложена богом, не способна так качественно ослабить тебя. Такая
простая, но столь незаметная для местных мастеров истина, что всё продолжают тренироваться в особых зонах без ограничений. Собственно, именно так я и сумел из Мастера Семи Малых Звёзд стать Мастером Семи Великих Звёзд всего за пару веков. И это знание, вместе с техникой я передаю тебе. Можешь сам ими воспользоваться, а можешь раструбить всему миру, вынудив старых монстров из Беллума спуститься в Инсулай и превратить сей мир в пепелище. Ради подобного они не пожалеют никаких ресурсов, и будут каждый год на месяц приходить сюда, что непременно приведёт к войне. Мне плевать. Главное, чтобы кто-нибудь да воспользовался этой информацией. Под конец добавлю вот ещё что: сила Рун - опасна. Я провёл немало исследований, и в конечном счёте пришёл к осознанию, что усиление души за счёт Рун опасно. Чем? Что ж, этого я тебе уже не скажу, ха-ха-ха… - рассмеялся затихающий голос. - Прощай.
        Представшая перед Кайзером душа стала расплываться, исчезая в беспросветной пустоте. Следом он просмотрел воспоминания о Технике Тонкой Блокировки Души, после чего вернулся в реальность…
        ***
        «Руны опасны… - мысленно повторил Кай. - А этой Ашцилле я как раз пообещал их не использовать для непосредственного усиления. Выходит, она знала?..»
        - Ну и что там? Интересное хоть? - приблизился к парню Шоу. Хотя мини-лекция и продлилась не меньше нескольких минут, в реальности же прошла всего пара секунд.
        - Да, очень… - обернувшись, с серьёзным лицом ответил Кайзер. - Я позже с вами поделюсь. А теперь отдай мне кольцо, - вытянул он руку.
        - Но-о-о… - с сомнением протянул Ворон. - Ты уверен? Может, тебе оно не нужно?
        - Нужно, - невозмутимо произнёс Кай.
        - Эх… - раздосадовано вздохнул Небесный Зверь, после чего снял артефакт и убрал с него метку. - Ладно…
        Получив кольцо, Кайзер сразу убрал его в Хранилище. Дополнительный материал, из которого сделаны его мечи, лишним точно не будет.
        После этого он подчинил окруживший тело Габба туман и превратил его в Руны, попутно шокировав Лилит с Вороном. Всего вышло около нескольких тысяч Рун, чего явно было маловато для нормальной поддержки защиты. Судя по всему, и так едва функционирующие ловушки вскоре должны были и вовсе отключиться. Да и та пелена, по сути, уже работала со сбоями, продолжив останавливать техники и пространственные перемещения, но в то же время игнорируя обычную материю. Иначе Кай с остальными ещё долго не мог бы попасть внутрь.
        - Что это было? - спросила поражённая Лилит.
        - То, о чём вы не должны никому рассказывать.
        - Погоди, - вдруг задумалась девушка, - тот скитающийся остров…
        Договорить ей не позволила интуиция.
        Все трое вмиг обернулись к проходу. Тёмно-красная пелена вдруг пошла рябью, после чего к ним неожиданно заявился Шань У. И не один. Трое оставленных позади Небесных Монархов, без сознания повиснув в огненных цепях, оказались у него в заложниках.
        Глава 21. Третий шаг. Завершение планов
        - МАСТЕР! - в ужасе закричал Шань, увидев мёртвое тело Габба.
        - Как он так быстро пришёл в себя? - удивился Шоу. - Неужели регенеративная линия крови?..
        - Уроды! Вы что натворили?! - вспыхнув силой, хоть и гораздо меньшей, чем при первой встрече, зарычал ослабленный воин. - Вы…
        - Успокойся, дурачок, - перебил его Ворон. - Ничего этому троллю мы не сделали. Он уже был мёртв, когда мы пришли. Можешь сам проверить.
        - Ты лжёшь! Это невозможно! Он не мог так просто умереть! - выпалил Священный Лорд, которого буквально начало трясти от ярости.
        - Ага-ага… Не мог так просто умереть, но от наших рук якобы помер. Ты сам себе противоречишь. С головой всё в порядке? - насмехался над ним Шоу.
        - Тварь, я тебя уничтожу! Я вспомнил тебя! Ты же Ворон из той шайки грязных пиратов!
        - Ох, да я популярен! - самодовольно улыбнулся Небесный Зверь. - Как приятно!
        - Мальчишка, отпусти моих слуг, - холодно произнесла Лилит, резко раскрыв четыре Сферы, что прикоснулись к уровню Совершенствующего.
        Сила её законов Пути Меча, Огня, Ветра и Пространства вмиг стала доминировать в пещере, всесокрушающей волной обрушившись на Шаня. Тот сразу же задрожал и побледнел. Пылающее в его душе пламя ярости моментально потухло.
        Могло показаться, что в рамках Инсулая разница между ним и Лилит небольшая. Однако на самом деле девушка уже едва ли не вплотную подобралась к титулу Мастера Семи Больших Звёзд, так что её с Шанем отделяло практически два Шага, а не один. К тому же, будучи Небесным Монархом, она даже под ограничениями Правил обладала мощью воли, что была значительно выше силы воли большинства гениев на пике ступени Элементалиста, коей все и ограничивались.
        Каждый прорыв заставлял Искру мастера эволюционировать, подвергая её серьёзному испытанию. И если этот процесс завершался успешно, то не только улучшалась душа воина, но ещё и усиливалась его воля. Собственно, это бонусное усиление от прорывов и сковывали Правила Инсулая. Однако они ничего не делали с личной закалкой мастера, полученной во время преодоления различных тяжёлых ситуаций. Ну а как можно сразу догадаться, у долгоживущих Небесных Монархов подобных испытаний в жизни встречалось явно больше, чем у Священных Лордов и Элементалистов. А что уж говорить про гениев, коим Лилит и являлась.
        Таким образом, исключительно за счёт более сильной воли она могла так хорошо сжать Сферы непосредственно вокруг противника, что этим была способна легко подавить даже все шесть максимально усиленных Сфер Кайзера.
        Вот только на этом Лилит не остановилась, почти сразу же использовав ещё один козырь…
        - Понятно… - пробормотал слегка удивлённый Кай. - Значит, и ты так умеешь.
        Сферы его соратницы резко достигли мощи псевдо-Божественного ранга, слившись с внезапно раскрывшимся Полем Превосходства девушки.
        Побитый и дрожащий Шань едва не свалился, лишь в последний момент сумев удержать равновесие. Прокусив губу до крови, он исподлобья взглянул на Лилит. Продолжая сопротивляться изо всех сил, он старался не дать разрушиться своей технике, что сковала старейшин Секты Восходящей Звезды.
        - Немедленно покиньте это место и верните всё, что вы тут нашли. Тогда я отпущу их, - прохрипел Шань.
        - Хах… - издала Лилит звонкий смешок, что эхом разлетелся по пещере.
        Стук… стук… стук… стук…
        Девушка медленно зашагала к парню, продолжая глядеть на него сверху вниз.
        - Ты не в том положении, чтобы приказывать нам, малыш. То, что ты ещё жив - это не более чем прихоть моего господина. Но если ты и дальше продолжишь мешать, то нам придётся немного скорректировать свои планы. Поэтому отпусти моих слуг, и так уж и быть, я позволю тебе уйти от смерти во второй раз.
        - Думаешь… так легко сможешь… запугать меня? - тяжело дыша, спросил Шань.
        - Именно, - обворожительно улыбнулась Лилит. - Или тебе совсем плевать на свой орден, который я обязательно навещу в случае твоей смерти. Считаешь, они выстоят перед Восходящей Звездой?
        Глаза Священного Лорда резко распахнулись. Но не только от вновь вспыхнувшего гнева, но ещё и от шока.
        - Так вот, кто ты такая… - прошептал он.
        Изумрудное Пламя Лилит, она же Восходящая Звезда, была довольно скрытной личностью, поэтому даже в родной секте мало кто знал, как она выглядит. Что уж говорить про жителя другой части региона, даже если тот был настолько высокопоставленным.
        - Значит, Секта Восходящей Звезды объединилась с пиратами? - спросил озлобленный Шань. - Это объявление войны? За этим вы пришли к Мастеру?!
        - МАЛЬЧИШКА! - процедила Лилит, а затем исчезла. - КАК ДОЛГО ТЫ БУДЕШЬ ИСПЫТЫВАТЬ МОЁ ТЕРПЕНИЕ?! - спросила она, появившись перед Шанем, схватив его за горло и подняв над землёй.
        Сферы, которые Шань и так с трудом поддерживал небольшой прослойкой вокруг себя и заложников, окончательно схлопнулись, стоило девушке только приблизиться. Мгновение спустя энергия стала ручьём вырываться из тела парня. Шань пытался сопротивляться, но активированное Лилит "Опустошение Слабых" оказалось слишком сильно.
        Его духовная связь с техниками, которые сковывали старейшин, стремительно слабла.
        - Сдаюсь… - прохрипел Шань, освободив Небесных Монархов. Он самостоятельно отменил техники. Иначе, если бы связь разорвалась из-за воздействия Лилит, то и так уже побитому парню не слабо досталось бы в духовном плане.
        Разжав ладонь, Лилит отпустила Священного Лорда, позволив ему упасть на землю. Тот уже не мог стоять на ногах.
        - Ну и стоило упираться? - изогнула она бровь и покачала головой, после чего убрала старейшин в Хранилище. - Кстати, - повернулась девушка к Кайзеру, - может, начнёшь с него, раз мы всё равно меняем планы?
        - Что вам… ещё нужно?.. - процедил так и не поднявшийся на ноги Шань.
        Кай тем временем неспешно приблизился к нему и Лилит.
        - Увы, ситуация не та, - кивнул он на тело Габба, - так что может не согласиться. Да и слишком он ослаб, а я не хочу использовать это. Поэтому пока оставим его. В любом случае мы ещё встретимся.
        - Да кто ты такой? - сплюнул кровью Шань, пытаясь подняться. - Почему Ворон из Картеля и даже сама Восходящая Звезда подчиняются какому-то жалкому Элементалисту?
        - И правда, почему?.. - улыбнулся Кайзер, ничуть не оскорбившись. - В общем, я забрал Пространственное Кольцо Габба, в котором был лишь свиток с его воспоминаниями. И судя по ним, никакого ученика у него не было, а сам он плевать хотел, кому в руки попадёт это наследие, так что не обижайся. Тем не менее на его доспехи и ядра я не претендую, - похлопал он Шаня по плечу, отчего тот лишь скривился. - До встречи… Идём, - велел Кай Лилит и Шоу.
        Троица направилась к тёмно-красной пелене.
        - Да кто ты, чёрт возьми, такой?!.. - глядя им в спины, вновь крикнул Шань.
        Увы, никто ему так и не ответил.
        ***
        Говоря об Авлэйме, все сразу вспоминают Союз Северных Островов на севере, и Секту Восходящей Звезды с Картелем Четырёх Туманов на юге. Однако в действительности это не единственные независимые фракции данного региона. Существует ещё несколько сект, стран и кланов, что не были никем завоёваны и ни к кому не присоединились. Конечно, по отдельности они не столь могущественны, как три основные фракции, однако в случае чего они всегда готовы объединиться друг с другом, чтобы дать отпор врагу. А это уже будет сила посерьёзнее. Потому их никто особо и не пытается захватить. Разве что Секта Восходящей Звезды недавно возобновила экспансию, развязав парочку войн. Впрочем, даже не столько для захвата, сколько для взращивания своих талантов. Как-никак, а война - это как раз то место, где куются гении. Именно поэтому с правителями тех организаций даже заранее договорились о войне. Лилит и её старшие старейшины обещали не вмешиваться лично, оставляя всё на своих Заклинателей и Элементалистов. Вторая же сторона придерживалась аналогичной позиции: им было даже выгодно согласиться на такие условия, учитывая
настоящую военную мощь Секты Восходящей Звезды.
        Тем не менее есть и такие фракции, которым даже основная троица Авлэйма не готова бросить вызов. Например, Восьмое Отделение: филиал Клана Эверштейн - сильнейшей организации боевых искусств Ферокса. Они издревле занимаются торговлей, предоставлением ссуд и наёмников во всех трёх мирах, имеют превосходную репутацию и почти всегда сохраняют нейтралитет. Поговаривают, что они могут посоперничать в силе даже с главными фракциями Беллума, включая Культ Небесного Возвышения и Орден Чистоты, а также есть слухи, что Эверштейны являются древнейшей сохранившейся фракцией. Ибо сколь старые исторические записи не взять, упоминание их клана будет практически везде.
        И именно на земли Восьмого Отделения сегодня массово прибывали важнейшие персоны Авлэйма: 14 глав независимых фракций и 25 лидеров Союза Северных Островов. Но мало того что необычное мероприятие проводилось на территории легендарного Клана Эверштейн, так ещё и организатором числилась лично Восходящая Звезда. Непосредственно от её имени приходили приглашения. Вот почему никто так и не отказался от посещения данного места. Всем было очень интересно, что же такого приготовили Эверштейны и Лилит, что пригласили аж стольких важных личностей.
        Естественно, большинство гостей были Небесными Монархами, притом как минимум Мастерами Шести Звёзд. Всё благодаря их возрасту, что позволял достичь большего мастерства. В конце концов среднестатистические Небесные Монархи - это Мастера Трёх-Четырёх Звёзд, когда как, например, среднестатистические Элементалисты - это всё ещё Фессаты. Вот почему даже в Инсулае, где все были ослаблены, Небесные Монархи всё ещё обладали серьёзным преимуществом. Правила сковывали их дополнительное мастерство, полученное от лишних пластов воинского слоя, но ведь их базовое мастерство, основанное на более старых пластах, при этом всё же никуда не девалось. Потому-то они в основном и занимали правящие посты в различных фракциях Инсулая.
        Тем не менее нашлись среди приглашённых и Священные Лорды - семь правителей, и даже Элементалисты - двое гениев, что были вынуждены столь рано взять власть в свои руки. Что те, что другие определённо обладали невероятным талантом, позволяющим им нивелировать разницу в возрасте с большинством Небесных Монархов…
        Вечерело. Солнце уже начало клониться за горизонт, когда наконец прибыли все тридцать девять гостей. Следующие полтора часа лидеры различных организаций без конца слонялись по огромному залу, то и дело заводя новые знакомства и налаживая связи. Для многих сей вечер стал прекрасной возможностью реализовать свои задумки и планы. В конце концов подобные мероприятия были редкостью в Авлэйме, из-за чего возможность встретить одновременно стольких важных персон и договориться с ними о чём-нибудь привлекала многих.
        Одной из таких образовавшихся компашек стала группа из трёх Небесных Монархов - гнома, эльфа и человека, - что были правителями соседних независимых фракций к северу от Секты Восходящей Звезды. Оккупировав один из столиков с дорогими духовными яствами, они активно обсуждали других гостей.
        - Но какая же она всё-таки красотка, - не сводя глаз с наряжённой в тёмное вечернее платье Лилит, что прогуливалась по залу, похотливо улыбнулся один из мужчин.
        - Смотри, чтобы после этих слов твоя секта не стала новой целью её экспансии, - рассмеявшись, ответил ему гном. - А то будешь как Салой из Клана Лесного Воителя. Он, похоже, уже совсем отчаялся. Гении его клана практически проиграли, и ученикам Восходящей Звезды осталось лишь взять столицу. Если это произойдёт, то согласно договору Клан Лесного Воителя должен будет присоединиться к секте Лилит в качестве вассала на следующие десять тысяч лет.
        - Неужели он приехал сюда, чтобы попытаться договориться с Восходящей Звездой? - улыбнулся человек.
        - Похоже на то. Видимо, ему уже совсем плевать на свою гордость.
        - Гордость? Хах… Ты так говоришь, но что сам бы делал на его месте?
        - К счастью, я не на его месте. Да и не грозит мне с ней война. Союз не позволит.
        - Что? Неужто ты всё-таки смог заключить тот торговый договор?
        - Именно! - похвастался гном.
        - Кстати, насчёт Союза, - наконец заговорил эльф. - Посмотрите на юного Магистра Ордена Первородных Стихий. Что это с ним? С самого прибытия мрачный сидит в том угле и ни с кем не общается.
        Мужчины повернулись в указанном направлении, действительно увидев Шань У. Прошло уже семь дней с момента обнаружения мёртвого Габба, но парень всё никак не мог прийти в себя. Приглашение же в земли Восьмого Отделения, притом подписанное именем Восходящей Звезды, ещё сильнее задело его. Однако именно поэтому он и прибыл сюда, раз организатором оказалась сама Лилит. У него было немало вопросов к ней, вот только даже спустя полтора часа Шань всё никак не мог решиться подойти.
        - И то верно. Похоже, не всё так радужно даже в Союзе.
        - Да не каркай ты! Я же только начал налаживать с ними связи! Чёрт!..
        - И всё-таки, зачем же был организован этот вечер?.. Как думаете?
        - Возможно, Восходящая Звезда хочет сделать остальному Авлэйму некое торговое предложение?
        - Не всему, - заметил эльф.
        - Ой, даже не вспоминай этих уродов из Картеля. Как же я их ненавижу! Сколько денег и ресурсов они у меня украли!.. До сих пор не понимаю, почему Союз и Восходящая Звезда терпят их, а не уничтожат?!
        - Почему-почему? А ты сам попробуй! Слишком уже сильны эти пираты. Я уже пытался, да ничего не вышло. Их странные артефакты позволяют легко перемещаться в пространстве сразу множеству кораблей. А на телепортацию Небесных Монархов между островами они даже не реагируют, словно заранее зная, что не нужно прерывать эти переносы. Неуловимые и очень хитрые ублюдки… Плюс ходят слухи, что Союз так-то уже пытался искоренить эту заразу, но в водах самого Картеля они потерпели сокрушительное поражение. Погибло даже несколько Небесных Монархов!
        - Как же так? Неужели у них столько сильных мастеров?
        - Не в них дело. Как я уже сказал, всё из-за артефактов. Это какие-то совершенно новые технологии пространственного перемещения. Благодаря им они и могут господствовать в морях и океанах. На своей же территории они настроили столько ловушек, что абсолютно никому не выгодно начинать с ними войну.
        - Возможно ли, что именно ради этого мы все здесь и собрались? Подумайте только, если объединимся мы, независимые фракции, Восходящая Звезда и Союз, то у пиратов однозначно не будет шансов! Если это так, то я сразу же соглашусь!
        - Было бы неплохо… Но кто знает, как отреагирует Кнолак, если их пешку уничтожат?..
        Внезапно заиграла музыка и открылись главные врата в зал. Гости тут же стали оборачиваться, интересуясь личностью прибывшего. В конце концов это впервые музыканты начинали так торжественно играть.
        Ожидания не подвели воинов: вошедшими оказались не кто иные, как хозяева этого места.
        Идеальная осанка, властная походка, превосходная внешность, удивительные платиновые волосы и огромная сила - вот что сразу же отметили гости. Всего прибывших оказалось трое. Первым шёл высокий мужчина-сильф с аккуратной светлой бородкой - пиковый Небесный Монарх и Мастер Семи Средних Звёзд. Чуть позади с обеих сторон от него шагали две прелестные красавицы: одна на начальной стадии Небесного Монарха и одна на пятом уровне ступени Священного Лорда. Обе: Мастера Шести Малых Звёзд, что говорило о том, что младшая гораздо более талантлива.
        Как и мужчина, обе девушки-сильфы были одеты в элегантные белоснежные костюмы, что идеально подчёркивали их внешность и гармонировали с цветом волос. Однако всё же не это было главной особенностью троицы, а их необычные глаза. Во-первых, эти сильфы относились к довольно редкому племени Пустоты, из-за чего их глаза практически ничем не отличались от глаз большинства других рас (не светились и не испускали дымку). Разве что они были немного больше человеческих, а их радужка переливалась необыкновенным зелёным цветом.
        Во-вторых же, у каждого из троицы был ещё один небольшой глаз на лбу, что в данный момент находился в закрытом состоянии. И лишь немногие знали, что этот светящийся синим глаз позволял Эверштейнам видеть всё сразу в трёх измерениях. Для подобного зрения не существовало преград в виде стен, а любую материю оно буквально позволяло видеть насквозь. Благодаря такому глазу Эверштейны идеально ориентировались в пространстве и могли легко наблюдать за всеми его искажения прямо с детства. Более того - он был напрямую связан с их оболочкой души, из-за чего понимание всех трёх измерений у владельцев этого глаза происходило интуитивно. А вкупе с особенностями сильфов племени Пустоты, Эверштейны легко становились настоящими владыками пространства. Членов этого семейства нередко называли Мастерами Порталов, а их пространственные артефакты считались наиболее качественными во всех Мирах Испытаний и даже много где за их пределами.
        Поскольку порог у входа находился на существенном возвышении относительно уровня пола зала, то он мог выступать неплохой сценой, чем мужчина и воспользовался.
        - Позвольте представиться. Дерек фон Эверштейн, глава Восьмого Отделения и член Клана Эверштейн, - прищурившись, слегка поклонился сильф. - А рядом со мной мои прекрасные дочурки: Селена и Диана.
        Девушки невозмутимо повторили движение отца.
        - Господа, я рад приветствовать вас всех в своём доме, а также очень рад тому, что всем приглашённым удалось прибыть на сие мероприятие. Нечасто удаётся разом увидеть стольких удивительных и выдающихся воинов! - улыбнувшись, польстил всем Дерек. - Но тем не менее я лишь предоставил это скромное место в аренду, а потому хочу передать слово леди Лилит.
        Сама девушка уже и так направлялась к импровизированной сцене, так что к этому моменту как раз начала подниматься по ступеням. Вскоре она встала на один уровень с мужчиной.
        - Уверена, многие знают меня, но всё же представлюсь. Я Изумрудное Пламя Лилит, также известная под прозвищем Восходящая Звезда. Матриарх одноимённой секты и организатор этого вечера… По крайней мере, именно так вы могли бы подумать, исходя из пригласительных писем, - улыбнулась она. - На самом же деле, как и Дерек, я всего лишь посредник. Но я бы очень хотела представить того, кто пожелал вас всех сегодня собрать.
        Лилит с Дереком и его дочерьми отошли в стороны, а массивные врата в зал вновь начали открываться. Однако на этот раз музыка не играла. В полной тишине все с интересом смотрели на вход. Сперва показались два высоких мужских силуэта, ну а затем Мастера наконец увидели лица вошедших.
        Праздничная атмосфера вмиг улетучилась, а отовсюду полетели оскорбления. Некоторые воины даже слегка раскрыли ауры, отчего слугам ступени Элементалиста, шастающим по залу, резко стало не по себе.
        - КАКОГО ЧЁРТА? ЧТО ЗДЕСЬ ДЕЛАЕТ ЭТОТ УРОД?! - послышался недовольный крик, выразивший мнение подавляющего большинства. - ЧТО ЭТО ЗНАЧИТ?!
        - А вот и неправда. Вообще-то я красавчик! - усмехнулся Шоу, который и стал объектом всеобщей ненависти.
        - Господа, прошу всех немного остыть, - спокойно произнёс Дерек. - Напомню, что сейчас вы на нейтральной земле, где нет места обидам.
        Однако несмотря на вежливую просьбу сильфа, никто и не подумал успокоиться. Торжество необычного вечера окончательно было разрушено, а все гости - разъярены. Вот только именно этого и добивался Кай, что вышел одновременно с Ворон, но остался совершенно незамеченным. Его новый последователь привлекал слишком много внимания.
        К счастью, нападать никто не спешил, поскольку это всё же была чужая территория.
        - Как бы не так! Картель - это враг номер один всего Алэйма. Нет! Даже всего Инсулая! - возразил некто из независимых фракций. - Почему же тогда Восходящая Звезда сотрудничает с пиратами? И как Восьмое Отделение пустило их на свои земли? Разве они не терроризировали и ваши воды?
        - Нет, - пожав плечами и усмехнувшись, ответил Дерек. Впрочем, он всё же немного слукавил. Однажды Картель попытался и к ним наведаться, вот только сразу же был жёстко наказан за эту дерзкую попытку. Филиал Клана Эверштейн оказался пиратам совершенно не по зубам. - Но так или иначе, это всего лишь бизнес, господа. Как и сказал, я только предоставил этот зал в аренду.
        - К чёрту, я ухожу! - выкрикнул лидер одной из организаций Союза.
        - Сожалею, но сейчас это невозможно, - невозмутимо сообщил сильф. - В данный момент всё помещение находится в закрытом пространственном кармане, полностью отрезанном от внешнего мира. Вы, конечно, можете попытаться разрушить его, и я даже не стану этому мешать, но не думаю, что хоть у кого-то хватит мастерства, чтобы отыскать выход из пустоты и вернуться в Ойкумену.
        - Что?!
        - Что это значит?
        - Как вы смеете?
        - Немедленно выпустите нас!
        - Дерек, вы переходите черту! Где же ваш хвалёный нейтралитет? Почему вы сотрудничаете с пиратами?! Вы хоть осознаёте, чем грозит удерживание стольких лидеров Авлэйма?
        - Я не сотрудничаю с Картелем Четырёх Туманов, а лишь предоставляю данный зал организаторам вечера. Кроме того, вы сами согласились войти сюда. В приглашениях было чётко указано, что покинуть место встречи до завершения мероприятия будет невозможно. Но несмотря на это предупреждение, вы всё равно решили прибыть. Так почему же вы обвиняете меня? Дождитесь окончания вечера через два часа, и спокойно уходите, - сложив руки за спиной, всё с тем же прищуром и лёгкой улыбкой ответил Дерек.
        - Лилит, а вы почему молчите?
        - Да! Восходящая Звезда, ответь хоть что-нибудь!
        - Почему вы пригласили сюда Ворона? Ваша секта сотрудничает с Картелем?
        - Это объявление войны всему остальному региону?!
        - Что вы хотели нам сказать?
        Вздохнув, девушка смерила толпу холодным взглядом.
        - ГДЕ ЖЕ ВАШИ МАНЕРЫ? - хмыкнула она, усилив голос Волей Мастера. - Я ПРИГЛАСИЛА СЮДА ОРГАНИЗАТОРА, НО ВЫ ДАЖЕ НЕ ДАЛИ ЕМУ И СЛОВА СКАЗАТЬ!
        - Нам не о чем разговаривать с подонком Шоу!
        - ДА?.. А С ЧЕГО ВЫ ВЗЯЛИ, ЧТО ОРГАНИЗАТОР - ЭТО ИМЕННО ОН? - усмехнулась Лилит.
        После этих слов все гости наконец обратили внимание на второго воина, вошедшего вместе с Вороном. Красивого, высокого парня с длинными тёмными волосами, неестественными для человека фиолетовыми глазами, что был одет необычный для Инсулая тёмный деловой костюм. Естественно, все сразу опознали в нём всего лишь пикового Элементалиста, однако ничего более не почувствовали. Ни угрозы, ни страха. Парень казался им совершенно обычным невзрачным воином.
        На лицах Мастеров отобразилось недоумение.
        - Кто это?
        - Что здесь забыл Элементалист?
        - Это какой-то новый молодой гений Секты Восходящей Звезды? Какое-то слабое впечатление производит…
        - Ты организатор? Что ты хотел от нас, малец? И какого чёрта тут делает Ворон? Ну же, объясни нам! - потешался некий Небесный Монарх, глядя на Кайзера сверху вниз.
        - Ха-ха-ха… - внезапно рассмеялся Кай, после чего сделал несколько шагов и расслабленно сел на ступени. Происходящее лишь забавляло его, потому он и не спешил вмешиваться ранее.
        - Что за наглец? Как ты смеешь так себе вести перед нами? - недовольно выплюнул один из гостей.
        - Это плохо, что вы начинаете знакомство не с той ноты. Ну да ладно… Я Кайзер, сюзерен Секты Восходящей Звезды и владелец Морской Торговой Компании Инсулая, созданной на базе территорий Картеля Четырёх Туманов, а также его бывших третьего и четвёртого флотов, - улыбнулся Кай, глядя на опешивших гостей. - И спланировал я эту встречу, чтобы разом завершить объединение Авлэйма, захватив все оставшиеся фракции.
        На миг все затихли, но затем сразу же раздался смех. Не выдержав, знатные гости один за другим начали отрыто смеяться над Кайзером и его словами. Это продолжалось где-то секунд десять-пятнадцать, но уже вскоре стало стихать. Видя серьёзные лица Лилит, Ворона и Дерека с дочерьми, приглашённые Мастера медленно мрачнели, не желая верить в действительность.
        - Вы правда ему служите? - не выдержав, спросил гость у Шоу и Лилит.
        Те спокойно кивнули, чем окончательно ввергли в шок практически всех.
        Однако нашлись и те, кто всё ещё оставался в спокойствии.
        - И как же ты планируешь это провернуть? - насмешливо задала вопрос Матриарх одной из сект Союза.
        - Всё просто: буду избивать каждого до тех пор, пока он не присягнёт мне на верность. Хотя бы на столетие, - пожав плечами, легко ответил Кай.
        - Громкие слова! Но осилишь ли ты нас? Думаешь, Восходящая Звезда и Ворон сумеют справиться с тридцатью девятью Мастерами Шести Звёзд?
        - А разве нас здесь только двое? - приподняв бровь, спросил Шоу.
        Почти сразу же после этого позади него с Лилит появились Скайд (бывшая адмирал четвёртого флота Картеля), Рагнар, Хиро, Ньяко и ещё пять воинов. Несмотря на то что четверо из последних являлись всего лишь пиковыми Элементалистами, а ещё один - Священным Лордом 3 уровня, все они так и или иначе были Мастерами Шести Звёзд. То есть представляли из себя серьёзную силу в мире Инсулай.
        С другой же стороны, обычно подобных гениев (от Пяти Звёзд) нечасто демонстрировали публике, опасаясь заказных убийств, что было не редкостью в мире боевых искусств. Многие фракции прибегали к убийству талантов конкурентов, дабы не позволить тем вырасти. Вдобавок из-за недостаточного опыта и необходимости постоянно тренироваться эти молодые гении практически никогда не занимали управляющие посты, что тоже серьёзно снижало их заметность. Но всё же в случае необходимости в Инсулае они всегда серьёзным оружием.
        Ранее у Секты Восходящей Звезды было всего восемь Мастеров Шести и более Звёзд. Однако в недавних событиях трое из них - Верховные Старейшины - погибли, и в итоге осталась лишь Лилит, а также будущая надежда секты: один Священный Лорд и трое пиковых Элементалистов.
        Картель же, кроме как артефактами, увы, ничем похвастаться не мог. Их численность была гораздо меньше, так что Шоу и Скайд сумели предоставить только одного Мастера Шести Малых Звёзд - пикового Элементалиста.
        Что же касалось более слабых Мастеров, то их Кайзер решил не привлекать. В конце концов все гости были Мастерами Шести Звёзд, так что для противостояния им требовалась сравнимая сила и мастерство.
        - И даже так вас в четыре раза меньше, - хмыкнув, заметил один из приглашённых лидеров.
        - Неужто? - улыбнулся в ответ Кай, а затем взглянул на Дерека.
        Мужчина кивнул, после чего из его Хранилища в зал перенеслось сразу пятьдесят бойцов: все как на подбор - Мастера Шести Малых Звёзд. Конечно, не Небесные Монархи, но здесь и начальных-срединных Священных Лордов вполне хватало.
        - А вот теперь уже нас больше, - повернулся Кайзер обратно к гостям.
        Воины опешили.
        - Что это значит?
        - Клан Эверштейн встал на их сторону? Вы действительно решили заманить нас в ловушку?
        - Успокойтесь, господа. Ну что за глупые обвинения? - покачал головой Дерек. - Разве вы забыли, что основная деятельность моей семьи - это предоставление наёмников. Вот и мистер Кайзер обратился недавно ко мне с такой просьбой. Так что это не более чем бизнес.
        - Значит, всё-таки война, да? - выйдя вперёд, зарычал массивный дорган. - Думаете, мы сдадимся без боя? Ни за что! Даже если мы все умрём, в конце концов за нас отомстят! Великий Мастер Габб обязательно сотрёт Секту Восходящей Звезды и Картель с лица Инсулая!
        - Да!
        - Верно!
        - Вам не выстоять против Мастера Семи Больших Звёзд!
        Гости энергично начали поддакивать доргану, как вдруг зазвучал ледяной голос Кайзера.
        - ВАШ ВЕЛИКИЙ МАСТЕР ГАББ УЖЕ МЁРТВ.
        В мгновение ока повисла тишина. Многие не могли поверить словам незнакомого Элементалиста, однако уж слишком уверенно они звучали. В итоге все стали поворачиваться к Магистру Ордена Первородных Стихий - наиболее близкой к Габбу организации.
        Когда на Шаня уставилось более трёх десятков пар глаз, он всё же не выдержал. Он не хотел брать на себя ответственность за ту кровавую баню, что могла здесь произойти.
        - Мастер… Он действительно мёртв. Он провалил прорыв на ступень Звёздного Императора и умер… - шокировал он как лидеров Союза, так и правителей независимых фракций.
        - Вот вы и узнали правду, - поднявшись со ступеней, Кай сразу взял слово. - И теперь окончательно понимаете, что сила на моей стороне. Но я тоже не хочу устраивать здесь побоище, так что готов предложить другой вариант. Мы сразимся один на один: я против каждого из вас. По очереди и в самых обычных поединках. Установим перерыв: одну минуту. Если выиграю, то проигравший станет моим вассалом на одно столетие. Если проиграю, то спокойно отпущу, и даже поклянусь в течение века не заявляться в ваши земли. Решайтесь.
        Гости затихли. Никто не желал начинать столь масштабную битву, где у врага явное преимущество, однако и становиться чьим-то вассалом им тоже не хотелось. Всю следующую минуту мастера потратили на обдумывание и обсуждение решения, пока в конечном счёте Кайзер вновь не заговорил.
        - Ладно, если вы так сильно сомневаетесь, то давайте добавим дополнительное условие. Например, если меня хоть раз кто-то победит, то все, кто проиграл мне до этого, будут освобождены, а все, кому ещё только предстоит сразиться, смогут отказаться от этого. Победивший же меня воин получит пятьдесят миллионов Рун. Как вам такой вариант?
        Озвученные Каем условия шокировали не только гостей, но и даже Шоу с Дереком. Слишком уж в невыгодное положение он ставил себя. В итоге присутствующим понадобилось всего секунд пятнадцать, чтобы в конце концов принять его обновлённое предложение.
        - Вот и замечательно, - явил парень свою обычную наглую ухмылку. - Тогда заключим контракт, - достал он свиток, а затем прописал все условия и бросил массивному доргану, что был ближе всех.
        Небесный Монарх прочитал документ, после чего, посверлив Кайзера взглядом, всё же насытил его своей энергией. Дальше свиток перешёл в новые руки, и всё повторилось. В конечном счёте каждый из тридцати девяти гостей подписал духовный контракт.
        Первый поединок начался спустя минуту. Благодаря духовной связи воины уже успели обсудить очерёдность сражений. Они решили поставить первыми наиболее слабых, а последними - наиболее сильных. Их целью было вымотать Кайзера и узнать о его силах побольше, чтобы в конце легко одолеть.
        Да, Небесные Монархи не стали недооценивать того, кто сумел подстроить всё это. Даже если Кай благодаря Абсолютному Самоконтролю - первому уровню Стиля Небесного Смертного - сумел скрыть от интуиции присутствующих свою истинную силу, дураками они всё же не были.
        Вскоре Зона Поединка скрыла Кайзера и его первого противника, где они, следуя договору, согласились на указанные ранее условия. Форматом Поединка стала стандартная битва один на один: без алхимии, без артефактов (за исключением основного оружия) и с возможностью использовать Руны. О последнем пункте Небесные Монархи не беспокоились, поскольку у них и самих в Накопителях было предостаточно этого ресурса, а физические тела и души воинов в любом случае имели предел усиления за счёт Рун.
        Когда объявление условий и ставок завершилось, Жетоны воинов засветились на пару секунд, а затем внутренние стенки Зоны побелели. Следом Претенденты атаковали…
        Поединок продлился мгновение…
        Повисший в зале чёрный шар лопнул словно пузырь, освободив улыбающегося Кая и его окровавленного противника, что потерял сознания. Как только это произошло, гости резко замолкли, а на лице Лилит и Шоу появились ухмылки.
        «Как и ожидалось…» - подумал Дерек фон Эверштейн, следом взглянув на дочерей. Старшая, как обычно, была невозмутима, а вот в глазах младшей явно промелькнул блеск заинтересованности.
        - Следующий! - крикнул Кайзер, выведя ошарашенных мастеров из транса.
        Однако второй противник не стал спешить. У них была ещё минута, которую Небесные Монархи хотели использовать с умом. Они стали поспешно исцелять проигравшего, пытаясь привести его в чувства, дабы узнать хоть что-то о способностях Кая. Увы, это не помогло, а выделенное время кончилось.
        Начался второй поединок, который продлился ровно столько же. И опять оппонент Кайзера оказался без чувств. На третий и четвёртый разы произошла аналогичная ситуация.
        - Да что за трюк ты используешь?! - не сдержавшись, процедил один из лидеров Союза Северных Островов.
        - Трюк? Ты смеёшься надо мной? - фыркнул нахмурившийся Кайзер, устремив жёсткий взгляд на Небесного Монарха. - Я думал, в договоре всё предельно ясно описано. Или ты его не читал? Так или иначе, всё просто: они были слишком слабы. И вскоре ты сам всё поймёшь, когда встретишься со мной в бою. Как, собственно, и все остальные.
        Проскрипев зубами, мужчина вышел вперёд.
        - Ну хорошо, покажи мне! - приблизился он к Каю, и заглянул ему в глаза. - Поменяем немного очерёдность.
        - Как хочешь…
        Хоть и могло показаться, что мужчина идёт на поводу у своих эмоций, в действительности же это было холодным расчётом. Раз первые четыре противника так и не добыли никакой информации, то было бы неплохо выставить кого-нибудь посильнее, чтобы он провёл разведку.
        Кай видел мужчину насквозь, но ничуть не возражал. Он был полностью уверен в своих силах. В конечном счёте остальные тоже не стали противиться, уступив одному из лидеров Союза очередь.
        Снова появилась Зона Поединка, где исчезли Претенденты. Снова все напряглись. К радости гостей, тёмная сфера не исчезла моментально, однако в итоге она всё равно продержалась жалких полторы секунды. Но тем не менее вылетевший из неё Небесный Монарх, в чей груди зияла дыра от мечей и чьи руки оказались отрублены, оказался в сознании.
        Следующую минуту перерыва ему максимально помогли с восстановлением, а он тем временем записал свою память на несколько свитков и передал остальным. Увы, многого правители фракций Авлэйма не узнали. Только то, что в начале боя Кайзер мгновенно исчезает, в том числе и для духовного восприятия, а затем атакует с феноменальной скоростью и силой. И лишь интуиция помогла мужчине ощутить первые атаки и продержаться полторы секунды…
        Минуло более получаса. Тридцать шесть из тридцати девяти Небесных Монархов были повержены. Осталось всего трое: Шань У, а также ещё два Мастера Семи Малых Звёзд. Вся надежда легла на них - сильнейших лидеров Союза Северных Островов. Каждый из них был полностью уверен в своих силах, но кое-что всё-таки заставляло их хмуриться. А именно: состояние Кая - на парне не только не было ни одной царапинки, но он даже ничуть не выглядел уставшим. Казалось, что тридцать шесть поединков подряд нисколько не измотали его, хотя было невозможно представить, что он мог так легко побеждать лишь с минимумом сил.
        Так или иначе, но Поединки были неизбежны. Взяв себя в руки, лидеры Союза приготовились к боям…
        Спустя пять минут и шестнадцать секунд все было кончено. Они проиграли.
        - Как такое возможно?..
        Отчаяние и неверие обуяло гостей.
        Первичное раскрытие техники медитации, оно же умение центрального ядра Элементалиста, было крайне редкой вещью. Мало кто даже среди гениев Шести Звёзд мог сжать ядро до идеального размера. А что же тогда говорить о ядре концепций, которые по идее должны быть невозможны? Вот и получалось, что о Ледяном Отражении Кая никто даже и помыслить не мог. А ведь именно благодаря ему он и победил всех.
        Кайзер специально включил в условия Поединков разрешение использовать Руны. Однако не для усиления ими, а конкретно ради использования Руны Обновления.
        Одно из умений его центрального ядра - Ледяное Отражение - работало следующим образом: сперва оно высвобождало силу, резко ослабевая, а лишь затем появлялась идеальная копия, ядро которой тоже оказывалось ослабленным. Именно поэтому двойник не мог повторно применить способность, и требовалось потратить как минимум пару суток на восстановление.
        Но благодаря Руне Обновления Кай мог использовать ядро повторно, если активировал её за миг до применения Ледяного Отражения. В таком случае ядро возвращалось в состояние секундной давности, что касалось и копии. Далее Кайзер мог спокойно пожертвовать основным телом, высвобождая немыслимую мощь посредством Заимствующего Пламени, которым он буквально сжигал дотла всё тело и душу, и "ожить" в двойнике. В двойнике, чьё ядро было вновь готово к использованию.
        В теории так Кай мог бы даже сотворить одновременно два и более Ледяных Отражений, но на практике это было пока что невозможно. Он уже пытался сделать нечто подобное, но каждый раз его ждала неудача. Силы сознания парня попросту не хватало для того, чтобы разделиться на целых три потока времени, и в итоге он банально терял контроль.
        К слову, саму Руну Обновления нельзя было использовать на оболочке души, поскольку та находилась слишком близко к Искре. А как известно, Искра неподвластна даже богам, и выходит за рамки материального, духовного и информационного миров. Вот почему в Мирах Испытаний нельзя было с помощью Руны Обновления самоубиться о врага, высвободив максимум силы, а затем воскреснуть. Впрочем, ничто не мешало применять её на ядрах или Астральном Теле.
        Таким образом Кай до самого конца оставался на пике сил. Поначалу он вообще не применял Ледяное Отражение, легко побеждая за счёт невидимости и стандартной силы: более качественных техник, мощнейших Сфер, Нулевой Зоны, Частичной Трансформации, огромных параметров, высокого мастерства и прочего. Но уже в конце, столкнувшись с той троицей, где был и Шань, парень не экономил. Ради максимально быстрой и эффектной победы он по два раза использовал Ледяное Отражение в битве с каждым из них. Суммарно же за все бои Кайзер потратил ровно десять Рун Обновления, что было мелочью на фоне того, что он сегодня приобрёл.
        Ибо его план наконец-то завершился.
        Регион Авлэйм был объединён.
        Получилось же это сделать у Кая по нескольким причинам.
        Во-первых, он обладал слишком большой силой в рамках инсулая Инсулая. Как Мастер Семи Малых Звёзд, использующий невидимость как для глаз, так и для духовного восприятия, а также комбинацию способностей центрального ядра с Рунами Обновления, он в теории был способен одолеть даже Лилит. Пускай и с огромным трудом. Поэтому Мастера Шести Звёзд, которые здесь обычно считались сильнейшими воинами, вообще не представляли для парня угрозы. А ведь у него ещё имелись и божественные артефакты Савана, что на порядок повышало его мощь и возможности.
        Во-вторых, Кай был новичком. О нём мало того что никто не знал, а значит и не опасался, так он ещё и мог спокойно использовать своё низкое положение в рейтинге, чтобы бросать вызовы на Поединок Претендентов, которые нельзя отклонить.
        В-третьих, благодаря своим клонам и невидимости, что позволяла обходить отслеживающие артефакты и массивы, Кайзер был способен легко проникнуть почти в любую фракцию, дабы подобраться к их лидерам. Конечно, Рунный барьер мог остановить его телепортацию в клона. Вот только они были слишком дорогими, так что ими максимум защищали лишь небольшие сокровищницы, но не целые здания или даже поселения.
        В-четвёртых, Кайзеру практически нечего терять. Он может не опасаться получить раны Астрального Тела, а про физическое и говорить не стоит. Убить же его крайне сложно, поскольку даже отрезание головы больше не гарантирует это, а его душа обладает уникальной защитой. Вдобавок за ним не стоит никакая организация. Он сам по себе, а значит и ударить в ответ его потенциальным противникам будет некуда. В отличие от глав тех же Синдикатов, в случае войны ему нечего терять.
        В-пятых, Каю банально повезло в двух вещах. Обычно пришлось бы захватывать каждую отдельную фракцию по очереди, где при этом могла быть не одна вертикаль власти. То есть победа над одним лидером не гарантировала бы полной власти над всей организацией. Всё это значительно усложняло бы задачу. Однако в нынешнее время в Авлэйме существовало сразу три крупных фракции, что делало план Кайзера более осуществимым. Вместо распыления на кучу мелких сект, кланов, орденов или государств, он мог просто сфокусироваться на этой троице.
        Вторая же часть везения заключалась в том, что на Скитающихся Островах Каю удалось добыть достаточно Рун, чтобы организовать сегодняшний вечер и получить поддержку наёмников Клана Эверштейн. Иначе за независимыми фракциями всё же пришлось бы бегать отдельно, а Союзу так вообще объявлять войну. Кроме Габба, у них не было единых лидеров - каждый отвечал только за свою фракцию и имел равную власть в Союзе. Но при этом, в отличие от независимых организаций, они в случае опасности мгновенно объединятся перед одиночной угрозой, что в итоге и выльется в войну.
        Ну и в-шестых, всё потому, что Кай в конце концов попросту решился сделать это. Ведь мало просто обладать силой и возможностям, нужно иметь ещё и см